Андер Тэл Саш: другие произведения.

Демон на полставки

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурс LitRPG-фэнтези, приз 5000$
Конкурсы романов на Author.Today
Оценка: 5.37*76  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Общий файл. Улучшены первые главы. Добавлены все главы по 20 включительно.

   Пролог.
  
   Сны. Странная вещь, эти сны. Иногда четкие, иногда бредовые, но чаще всего - просто бесцветная муть, в которую проваливаешься до утра... Что-то я увлекся, вообще-то я хотел сказать не о том. Мои сны странные. Нет, вы не поняли - действительно странные. Частенько действие их происходит в непонятных и мрачных местах (типа гигантских равнин с пустотой вместо неба или бездонной, уступами спускающейся в никуда, пропасти), при этом у меня еще и меняется тело - к сожалению, зеркал в таких моих снах нет, поэтому как именно я меняюсь, сказать не могу. Еще одна деталь - завесы. Или грани. В общем, какая-то фигня, позволяющая переходить из сна в сон. Так вот, в странных снах их нет! Как будто это другие, отличные от обычных, сны. А вот что в них есть, так это Огненная Стена. Она есть во всех странных снах, хотя везде выглядит по-разному - то это вертикально стоящее полотнище пламени, то меч с горящим лезвием, то пещера, заполненная лавой. Распознать ее легко - она всегда связана с огнем, и к ней нельзя приблизиться. Да я и не стремлюсь, если честно. С некоторых пор мне в таких снах неуютно, поэтому я стараюсь из них как можно быстрее проснуться. Вы спросите, как это можно сделать? Да очень просто - взлететь повыше и шмякнуться об землю. От такого удара я обычно просыпаюсь. Обнаружил я этот способ просто - в каком-то обычном сне меня выбросили из окна, а лететь было лень, да и интересно было выяснить последствия падения. Земля во сне оказалась достаточно твердой, и от удара об нее меня подбросило. Как во сне, так и на кровати. Специально потом повторил, и вуаля - замечательный способ проснутся. Поначалу немного напрягало то что я при этом дергался в реальности, но, поскольку я так ни разу и не упал с кровати в процессе таких пробуждений, постепенно я с ним свыкся. Да и не так уж и часто я его использовал - от силы раз в месяц.
   Ну, а обычные сны - совсем другое дело. В них я могу делать все что захочу - летать, ломать стены как супермен, ходить из сна в сон, снить предметы и многое другое. Однако есть и ограничения - я не могу уничтожить сон, приснить то, чего никогда не видел (что, в общем-то, понятно), массово создавать существ. А впрочем, зачем я перечисляю? Вы "Кошмары на улице Вязов смотрели"? Так вот, что мог Фредди, могу и я (хе-хе), но только в своем сне. Во сны других людей я попасть не могу. Вот так вот.
   Однако в последнее время я хронически не высыпаюсь, вследствие чего снов не вижу. Хорошо, что впереди праздники - вместе с выходными целых четыре дня свободы. Будет время выспаться! В предвкушении радостного события я совершенно забыл про дурацкие сны.
   И вот он наступил! Долгожданный день свободы - суббота. Провел я его с пользой и весьма насыщено - сгонял на Петровку затариться любимой фэнтези, навестил пару-тройку друзей, которых давно не видел (и живем ведь недалеко, а времени встретиться вечно не хватает), посмотрел свежий фильмец, и... совсем не заметил, что наступил вечер. Времени десять вечера - детское время - но делать ничего не хочется, поэтому я решил лечь спать.
   Сегодня странный сон начался едва ли не раньше, чем я опустил голову на подушку. На этот раз я оказался на какой-то равнине. Подавив желание немедленно проснутся, я решил сначала оглядеться. Внимательно осматриваю окрестности и замечаю вдалеке какое-то сооружение. Хм, хм, интересно, что у нас тут? Не желая лишних десять-пятнадцать минут ворочаться в постели, я решил исследовать этот сон. Вдруг чего интересненького найду. Ведь проснуться всегда успею, а вот повторно заснуть сразу может и не получится. Тяжеловесно взмываю в воздух и, лениво загребая крыльями воздух, лечу в его сторону сооружения. Стоп! Какие еще крылья?! Я так резко затормозил, что не удержался в воздухе и приземлился.
   Так-так-так, что мы имеем? Угу, крылья, две штуки, большие, кожистые, как у летучей мыши или демона. Хм, а что у меня с телом? Так-с смотрим - вроде мое, тем более что из одежды только набедренная повязка. Ладно. С трудом убедив крылья, что их у меня быть не должно я избавился от лишних конечностей, затем приснил себе джинсы и футболку и опять взлетел. Без крыльев лететь было удобнее, и я добрался до места минут за пять. Ну, по моим ощущениям за пять.
   Приземлился я, не долетая с километр до здания, оказавшегося чем-то вроде храма. Почему так далеко? Потому что разглядел возле него толпу людей, что было для таких снов совсем не характерно. Благо вокруг храма местность была холмистой, густо поросшей высокой травой. Довольно быстро найдя удобный овражек, подбираюсь по нему поближе к зданию. Аккуратно выглянув из травы, я стал рассматривать аборигенов.
   Вокруг храма суетилось примерно с сотню человек. Одетые как дикари-кочевники, они очень напоминали каких-то татаро-монгольских завоевателей. Большинство было пешими, но было и два десятка конников. Вооружены были и те, и другие саблями и дротиками. Похоже, что они охраняют храм.
   Я саркастически улыбнулся - ну-ну, таким охранничкам только морковные грядки стеречь! Будь у меня лук, я бы успел подстрелить человек пять, прежде чем они опомнились и заметили меня. Хотя почему из лука? Можно ведь можно приснить себе хоть станковый пулемет. Или колдануть на них что-то боевое - я с улыбкой вспомнил свои попытки "магичить": файербол я создать сумел, но вот летать он отказывался. Вернее, летать-то он летал, но, удаляясь от меня метров на пять резко начинал гаснуть. Приходилось "вести" его до цели - концентрироваться на его целостности, скорости полета и температуре. Другое дело молнии. Они создавались вполне удачными - как из рук, так и прямо из воздуха. Вообще было очень интересно пытаться повторить эффекты разных вычитанных из книг заклинаний.
   Вдруг я ощутил спиной чей-то взгляд и одновременно услышал вежливое покашливание. Резко развернувшись, я увидел за своей спиной троих "кочевников". Стоящий впереди вежливо обратился ко мне.
   - Приветствуем вас! Не могли бы вы объяснить, что вы делаете у Запретного Храма, и почему скрываетесь от нас? - Улыбнувшись, он тут же поправился. - Вернее, пытаетесь скрываться.
   Я был так удивлен несоответствием его облика дикого кочевника, что не сразу нашелся, что ему ответить. Еще бы, ведь раньше порождения моих снов со мной не разговаривали. В том смысле, что говорить-то они говорили, но не осмысленно, так - что-то вроде магнитофонной записи. Этот же... Хм, а ведь он ждет ответа.
   - Я, собственно говоря, и не знал что это э... Запретный Храм. Так, шел себе, понимаете ли, по равнине, смотрю - здание, дай думаю, зайду, - выпалив эту фразу, я выжидательно уставился на собеседника.
   - Понимаете ли, ваше любопытство может обойтись вам очень дорого. Никто не может "просто зайти" в него. По закону никто, кроме хранителей, не может приближаться к храму ближе, чем на километр. Раз уж вы нарушили это правило, то понесете кару, - высокопарно заявил "хранитель".
   Ну-ну, любопытно какой карой мне будут грозить. Посмотреть, что ли? Или сразу валить. А если валить, то их или отсюда? Попробуем уточнить. А потом поступлю по обстоятельствам.
   - Так вы говорите, кара? А какая именно?
   - О-о, - обрадовано протянул кочевник. - Здесь у вас широкий выбор. Есть следующие варианты: мы расстреливаем вас из луков, рубим голову, вешаем, либо загоняем в храмовый лабиринт. Лично я рекомендую отрубание головы - наименее болезненно.
   - А что там насчет лабиринта? Если я его пройду, вы меня отпустите? - заинтересовался я.
   - Нет, конечно же. Пройти лабиринт почти нереально. И даже если пройдете, то попадете в Священные покои. Там, за огненной завесой, хранится клинок Настоятеля. Лишь Избранный сможет взять его, а любой прочий умрет, коснувшись его.
   - За какой, говоришь, завесой? - переспрашиваю подозрительно.
   - Огненной, - после едва заметной заминки, недоуменно ответил страж.
   - Не-пой-ду, - отчеканил я.
   - В каком смысле?!
   - В прямом. Не пойду и все. Нафиг надо. Сам к своей завесе иди, - ответил, я, пытаясь понять, отчего меня так беспокоит Огненная Стена (уж в том, что это она, сомнений у меня не было). Просто наваждение какое-то. Хотя... если учесть что это сон... А впрочем, ну его. Бредятина - она и есть бредятина. Вдруг это подсознание так отображает опасность для моего рассудка? Вот вляпаюсь в этот огонь и слечу с катушек. А что, запросто, жизнь ведь сейчас такая - сплошные стрессы и нервотрепки. Нет и еще раз нет - нервные клетки не восстанавливаются, так что поберегу их, хоть это и сон.
   Тут на себя обратил внимание мой собеседник:
   - Вообще-то это не по правилам, но раз вы так реагируете...
   И тут мир взорвался ослепительной вспышкой боли в затылке.
   Ну, ни фига себе! Я возмущенно сел на кровати, непроизвольно потирая затылок. Болевые ощущения во сне была почти как настоящая. И даже разбудили меня. Нет, ну вы видели такую наглость?! Такого, признаться, от своих снов не ожидал. Похоже, какой-то кочевник врезал мне чем-то по голове. Реалистично, однако.
   Я цапнул со стола мобильник - ага, четыре утра. Ну, сейчас засну, приснюсь в этот храм, если получится, и устрою им локальный армагеддец, геноцид храмового, так сказать, масштаба. Злорадно хихикая, отправляюсь на кухню попить воды. Утолив жажду прозаическую, я поспешил в постель для утоления жажды мести. По пути чуть не врезаюсь в стул, некстати стоящий посреди комнаты. Хорошо, что у меня нормальное ночное зрение, а то было бы больно.
   Нутис, нутис - ложусь, и попытался настроиться на сон.
   - Я сплю, я сплю, я .. а-а а...., хрм, хрм - комната вокруг меня растаяла, и я заснул.
   Как назло во сне я не сразу вспомнил, что хотел отомстить вероломным хранителям и потерял много времени, прыгая по каким-то бредовым сновидениям. Когда же вспомнил, что хотел, то успел добраться только до степи. Прежде, чем я успел сориентироваться и отправится на поиски храма, ткань сна начала истощатся и сквозь прорехи забили яркие лучи света. Я раздраженно открыл глаза. Ну что так еще? О, солнышко. Светит прямо в глаза, зараза! Закрываюсь от солнечного света рукой, возмущенно шипя. Не переношу солнечный свет!
   Хм, а что там со временем? Ого, одиннадцать утра! Эт, я заспался, эт, однако, поздновато. Со стоном выползаю из-под одеяла и плетусь в ванную. День начинается не очень удачно.
   Весь день я нет да нет, но сбивался на мысли о ночном сне. Уж очень отличалось поведение его персонажей. А может, это и не мой сон вовсе. Вдруг я смог залезть в чей-то сон? Стоп, а как же тогда Огненная фигня? Или она бывает у всех во снах? Хотя... ведь раньше я во снах с ее присутствием не задерживался - неуютно в них. Может потому персонажи сна и вели себя так? Или это все-таки сон другого человека? Ну да ладно, ночью засну и проверю. Твердо решив это для себя, я постарался до вечера выбросить сны из головы.
  
   И вот наступил вечер. Пришло время проверить насколько реальны мои сны.
   Заснул я на удивление быстро, и как назло попал в классический странный сон. Огненная Стена, пропасть - весь комплект. Интересно, сколько я времени потеряю, просыпаясь, а потом опять засыпая? И тут мне пришла в голову "гениальная мысль". А что, если пройти через Стену? Ведь в храме есть такая же - вдруг я смогу выйти из нее. А то, что она находиться в подземном лабиринте пустяк. При желании я смогу разрушить и подземелье и храм, уж в чем-чем, а в разрушениях я во сне натренировался. Ну что ж, рискнем! Главное - сосредоточится на том, куда я хочу попасть. С такими мыслями я кинулся к Огненной Стене и, постояв перед ней несколько секунд, смело шагнул в нее.
   Зря.
  
   Глава 1.
  
   Боль, боль и БОЛЬ обрушились на меня. Такое ощущение, что с меня слой за слоем обдирают кожу. Первые несколько минут я ничего не соображал от боли. Следующие - думал, почему я до сих пор не проснулся. Затем боль начала ослабевать, а огненная муть перед глазами тускнеть. Минут через десять по моим ощущениям я уже мог здраво рассуждать. Хотя и понимал, что во сне время субъективно, а при такой боли тем более (прошу прощения за каламбур), но, тем не менее, мне казалось, что прошло именно столько времени.
   Итак, то ли я притерпелся к боли, то ли она уменьшилась, но рассуждать я мог. В связи с этим событием у меня возникли следующие мысли:
   1. Почему мне больно во сне?
   2. Какова причина моей боли?
   3. Какого ... гхм-гр ... я не просыпаюсь?
   4. Что за бред мне снится в данный момент?
   5. Какого ... гхм-гр ... я полез в эту хрень?!!!
   Ну-с, и что мы имеем по вышеперечисленному? По первым трем пунктам нифига не понятно, попробуем разобраться с двумя последними.
   Пробую оглядеться. Результат был неутешителен. Я мчался в потоке пламени, а впереди сияла стена из звезд. Отчего-то я отчетливо понял, что это не сон.
   - Ха-ха! А что же еще? Нет, это сон. Сон, всего лишь сон. Ну же, просыпайся! - подбадривал я себя.
   Но мозг игнорировал все мои попытки убедить себя, что я сплю, и упорно сигнализировал, что вокруг пустота, огонь и звезды. Кстати, об огне. Я постепенно перестал чувствовать жар пламенного потока и начал замерзать. Как глупо это не прозвучало бы, но я летел, объятый ледяным пламенем.
   Холод немного остудил меня, и я смог собраться с мыслями. Итак, что мы имеем? Либо я все еще сплю, либо... что? То, что вокруг меня не сон и ёжику понятно, от таких-то болевых ощущений я давно бы уже проснулся. Если бы было куда... А вдруг я умер??! Нет, не может такого быть, чтобы вот так, ни с того ни с сего, и раз нате вам.... С минуту я пытался переварить свою мысль и понял, что вторично такой бред ни подумать, а уж тем более произнести, не смогу. Хотя как вариант вполне сойдет. Я еще раз хмуро взглянул на звезды. Казалось, что они приблизились ко мне, хотя более вероятно, что я к ним.
   Так, две гипотезы уже есть. Хотя и бредовых. Хм, есть и третья - более реалистичная - я свихнулся. А что, вполне может быть. По крайней мере, это более реалистично, чем версия о моей преждевременной кончине. А если применить принцип бритвы Оккама... То это полный трындец, понял я. Настроение испортилось донельзя.
   Хм, а может, меня кто уколол сильнодействующей наркотой, ну или там в суп подмешал?
   - Ага, - ехидно заявил внутренний голос, - амэурыканские шпиёны, однозначно, или Беня Ладен.
   Знакомых, способных так жестоко пошутить, у меня нет. Работаю в скромной фирме на скромной должности, так что заинтересовать спецслужбы или бандитов я не мог. Способностей особых я за собой не заметил. Ну, разве что сны странноватые и способность прочитывать в неделю по три-четыре книги. Вот! Вот он корень зла! Нефиг было столько фэнтези и фантастики читать! Неудивительно, что у меня крышу сорвало.
   До меня вдруг дошло две вещи. Первая - я рассматриваю всерьез только версию своего безумия.
   Вторая - звезды стали значительно ближе. Теперь я видел, что между ними присутствуют какие-то нити, как будто бы звезды висели в узлах исполинской сети. Я прикинул скорость с которой приближался к звездной сети и решил, что еще немного времени, чтобы подумать у меня есть.
   Итак, примем за рабочую гипотезу, что я свихнулся. Что, интересно, происходит с моим телом? Если я попытаюсь двинуться здесь, не начну ли я ходить там, в реальном мире? Так недолго и из окна загреметь. А если там, куда я лечу, я кого-нибудь встречу и заговорю с ним, буду ли я говорить в реальности? То-то санитары повеселятся, слушая мои бредни. Если я все-таки заговорю. Смущенно чешу в затылке. Да уж, ситуация. Кстати, о затылке. Что там у меня с телом? Я попытался оглядеть свое тело и понял, что выгляжу как обычно. Даже моя повседневная одежда присутствует. Стандартный вариант для моих снов. Хм.... Так может это все-таки сон? Или я свихнулся. А может меня инопланетяне похитили?!? Последняя мысль меня рассмешила. Ну и фантазия у меня! Хотя... всякое может быть.
   Еще через пять минут таких раздумий я решил вести себя, как будто я сплю, или действительно подлетаю к... Только теперь обращаю внимание на звездную сеть. Вернее - Сеть. Она все-таки состояла не из звезд. Титанические сферы, переливающиеся разноцветным огнем, соединялись мерцающими шнурами и огненной стеной уходили во все стороны. Я летел прямо на один из шаров и смог рассмотреть его. ЭТО было сферическим телом, исчерченным пересекающимися полосами всех цветов радуги. Они образовывали странный узор, и меня несло прямо в его центр. Приглядевшись, я понял, что мой поток - одна из линий. А в следующее мгновение меня с невероятной скоростью понесло на шар, который превратился в воронку, не имеющую цвета. Вернее, цвет у нее был, но его точнее было бы назвать отсутствием цвета. С каждой секундой я все ускорялся, а воронка вытягивалась, превращаясь в туннель. И вдруг мой полет закончился. Я висел в центре сферического помещения, а напротив меня в стене было огромное круглое зеркало.
   Было довольно-таки странно висеть в центре сферы. Я не ощущал невесомости и не ощущал чего-либо, меня поддерживающего. Просто висел и смотрел в зеркало. Не знаю, сколько я так провисел, может, пару минут, может, несколько часов, но вдруг я понял, что в помещении что-то изменилось. Я судорожно огляделся. Зеркало! Вот в чем дело. Хотя не столько зеркало, как мое отражение. С ужасом я смотрел в зеркале на то, как мое тело расплывается туманом и растворяется в пустоте. Одновременно с этим я чувствовал, как меня буквально переполняет сила. Так хорошо я себя не чувствовал даже в самых лучших снах. Вот мое тело окончательно исчезло, но я продолжал осознавать себя, более того мое, сознание прояснилось, а восприятие обострилось. Тут я понял что "вижу" всю сферу одновременно. Правда, с непривычки это было несколько болезненно. Но к счастью, своим просветленным сознанием я почти сразу нашел решение. Я разместил на некотором расстоянии от себя виртуальный глаз, дающий картинку, как в компьютерных играх. При этом другим "глазом" я мог при желании "оглянутся" в мертвую зону первого. Что интересно, этим новым зрением я увидел, что стены представляют собой непрерывно движущуюся массу каких-то мерцающих зернышек. Но вот себя я не увидел. Нет, я лишь приблизительно знал, где нахожусь. Я постарался перестроить свое зрение, внимательно глядя на место, где должно было быть мое тело, и к своему удивлению, мне это удалось - там, где раньше было мое тело, теперь мерцало неопределенного цвета пятно в форме слегка искаженной человеческой фигуры. Вокруг нее слабо мерцал радужный ореол. Там же, где были мои "глаза", я увидел яркие синие точки, испускающие бледные зеленые лучи. Стены же помещения неожиданно покрылись переплетающимися и пульсирующими канатами. Вокруг некоторых вспыхивали искорки или возникло розовое мерцание. И что я, спрашивается, вижу? И что с моим зрением? Неужели я вижу энергию?
   Внезапно я почувствовал рывок, как будто кто-то ждал лишь того, что я освоюсь в новом состоянии. Зеркало разлетелось осколками наружу и меня засосало в образовавшуюся дыру. Нечто вроде смерча протащило меня сквозь несколько разноцветных стен и выплюнуло в пустоту. Пустота казалась такой лишь на первый взгляд. Но стоило мне сосредоточиться и переключиться на энергетическое зрение, как пространство сразу расцветилось сияющими сгустками и линиями. Я даже растерялся от такого хаоса. Но тут я ощутил, что меня опять куда-то тащит. Испуганно рванувшись, освобождаюсь. Оглянувшись, вижу, что меня пытается зацепить нечто вроде щупальца. Я сгруппировался и отплыл в сторону. Отсутствие тела, вернее его преображение сбивало с толку. Мои руки становились четкими, только пока я смотрел на них. Стоило отвести взгляд, как они тут же расплывались туманом. Интересно, а что если.... Представляю что моя "рука" превращается в меч, и она вытягивается в слабо мерцающую плоскость. В порядке эксперимента я рубанул по щупальцу. Удивительно, но это сработало - рука-меч прошла сквозь щупальце и с легкостью отделила его кончик. Щупальце отдернулось, роняя в пустоту светящиеся капли. Странно. Но еще более странным было то, что на срезе черного щупальца была изображена пентаграмма. Так как щупальце после удара перестало двигаться, я рискнул дотронуться до пентаграммы. Рука сразу онемела, и я увидел, что от нее отрывается светящаяся дымка и всасывается в щупальце.
   - Блин, да это какой-то энергетический вампир, - подумал я, отлетая подальше и разминая руку. Щупальце зарастило срез и начало двигаться в мою сторону. Ах так, ну держись тварь! Разозленный, я отрубил солидный кусок щупальца и попытался выжать его, как мокрое полотенце. Никакого эффекта это не дало. Тогда я постарался вспомнить, что ощущал в сфере, когда меня наполняла энергия и представил, как откачиваю ее из обрубка. Сначала медленнее, а затем все быстрее из обрубка начала сочиться украденная у меня энергия. Она выделялась в виде тех же светящихся капель, которые впитывались мне в руки. Однако их было существенно меньше, чем щупальце отобрало у меня. Я еще подергал кусок, но добился лишь того, что измочаленное щупальце расползлось в лохмотья, которые тут же испарились. Окинув оценивающим взглядом оживающие щупальце, я прикинул, что для возврата потери хватит десятка таких кусков. Опять превратив руку в меч, принимаюсь кромсать щупальце.
   После очередного отрубленного куска щупальце рванулось ко мне, застав врасплох. Скрутившись в петлю, оно потащило меня куда-то. При этом оно предоставило мне прекрасную возможность продолжать укорачивать свободный конец. Таким образом, я получил возможность высасывать энергию, не отходя, так сказать, от кассы. Восполнив потери, я хотел выбраться, но потом передумал. Освободиться я всегда успею. Но надо проверить, куда меня тащит эта штука. А штука подтащила меня к внезапно возникшей знакомой воронке, и протащило через нее. Короткое головокружение - и мы вывалились в какое-то ярко освещенное место. Щупальце потащило меня к светящейся стене. А я вдруг понял, что никакая это не стена, а планета, на которую мы падаем. На мгновенье меня охватила паника, и мое туманное тело объял жар. Тут же падение замедлилось. Не теряя времени, я быстро осуществил придуманный по пути план, а именно: увеличив в несколько раз руку, крепко схватился за щупальце и растворил ноги. Теперь оно просто буксировало меня и для того, чтобы освободится, мне достаточно было бы разжать руку. Очевидно, щупальцу это не понравилось, и оно попыталось изогнуться и опять схватить меня.
  
   * * *
  
   Внезапно щупальце резко дернулось, и все вокруг стало меркнуть в какой-то дымке. Я встряхнулся и отцепился от щупальца. Но, похоже, что мое призрачное тело обладало своего рода инерцией, потому что я продолжил лететь вниз рядом с ним. Хорошо, хоть дымка рассеялась. Быстро осмотревшись, я понял что падаю... на средневековый замок. Упс. Если точнее сквозь замок. А если еще точнее, я уже прибыл. Ну-с, и что у нас здесь.
   Я оказался в большом зале. Освещение оставляло желать лучшего, и поэтому я смог разглядеть только то, что стены и потолок сделаны из серого камня... а стою я в пентаграмме. От удивления замираю на месте. Ну, ни фига себе! Это что же, я демон? Или тут принято так путешествовать? Погодите-ка, ведь на срезе щупальца тоже была пентаграмма! Мои беспорядочные мысли прервал чей-то голос:
   - Ну, и где же ваш демон, мэтр Ховарниус? Похоже, что я зря заплатил вам три тысячи.
   Только сейчас я заметил двоих присутствующих. Один, в мантии и дурацкой шляпе, напоминающей подушку, украшенную какими-то висюльками, очевидно и был мэтром Хо-как-там-его. Второй, среднего роста коренастый мужчина лет сорока, был одет в сиреневый камзол и нервно теребил рукоять висящего на боку меча.
   - Итак, я повторяю вопрос - где мой демон? - скучающим тоном спросил сиреневый, оставив меч в покое и сложив руки на груди.
   - Я сам не могу понять! - возмутился маг. - Я провел ритуал идеально, зацепил очень могущественного демона и, несмотря на все его сопротивление, и немалое, должен заметить, приволок сюда.
   Выдав такую заковыристую фразу, маг(а кем он еще мог бы быть, а?) замолчал, переводя дух. Интересно, как я их понимаю? Ведь говорят они на совершенно незнакомом мне языке. Хм, наверное, как во многих фэнтези-романах, попав в другой мир, автоматом получаешь знание языка. Очень интересное совпадение.
   - Так что он должен быть здесь, - и мэтр торжествующим жестом указал на пентаграмму.
   - Не вижу, - издевательски бросил сиреневый камзол. - Похоже, вы облажались мэтр, и либо вообще никого не подцепили, либо упустили демона в последний момент!
   - Демон был, - хмуро сказал маг, - заклинание сработало правильно. А отцепиться в последний момент он не мог.
   - Ну надо же! - заказчик всплеснул руками. - И на чем же основывается ваша уверенность, что вы его не упустили?
   - Если бы я его упустил, то демон бы уже заканчивал разрушать ваш замок.
   - Что?! - владелец замка испуганно дернулся. - А раньше вы не могли предупредить о таких последствиях ошибки?
   - А я предупреждал! Но вы не пожелали слушать, - разбушевался маг.
   - Ладно-ладно. Успокойтесь мэтр. Не вышло, так не вышло. Пробуйте еще раз.
   - Что? - изумленно выпучил глаза маг. - Вы издеваетесь?
   - Это вы издеваетесь! - повысил голос заказчик. - Я вам за что платил? За демона! И где он, спрашивается? Нигде! Так что завывайте свои заклинания - пентаграмма-то уже есть.
   - В том то и дело! Начертить вторую Истинную пентаграмму ближе мили нельзя. А в этой может сидеть демон! И если я начну ритуал с начала, он освободится!
   Они оба синхронно посмотрели на пентаграмму. Правда, если маг смотрел с раздражением, то во взгляде "камзола" можно было увидеть только скепсис. Очевидно, он был уверен, что мэтр все выдумывает, чтобы не возвращать деньги. Мое предположение тут же подтвердилось произнесенной им фразой:
   - Ну, и что вы будете делать? Мне эта штука в моем родовом замке не нужна! Так что или вы предоставляете мне демона согласно договоренности, либо убираете эту дрянь и возвращаете деньги.
   Родовой замок! Да наш "камзол" - дворянин! Барон или даже граф, вон с каким пафосом выдал. А насчет пентаграммки он неправ. Вполне себе симпатичная пентаграммка. Воспользовавшись тем, что оба спорщика молчат, я огляделся получше. Так-с, зал пустой, на стенах какие-то тряпки - то ли гобелены, то ли флаги - темно, так что фиг разберешь. О! А ведь я бесплотный дух и вижу не глазами, может, я и в темноте видеть могу? Ведь в пустоте я видел все те светящиеся штуки. Сосредотачиваюсь на своем зрении, представляя, как расширяется спектр воспринимаемого света. Фигушки, ноль на массу. Хотя... Я же вроде в магическом мире? Снова сосредоточившись, представляю, что мои призрачные глаза становятся всевидящими, а взор всепроницающим. К моему большому удивлению это сработало! Правда, появилось только ночное зрение (а вернее, для меня стало светло как днем), а вот "всепроницающего взора" (как в фильме о Супермене) у меня не появилось. Ну и фиг с ним. Я принялся жадно осматриваться. Тряпки на стенах оказались ветхими флагами. Кроме них ничего интересного в зале не было. Ну, разве что огромные двери и странные следы на полу - похоже, от мебели. Разочаровавшись в обстановке, я обратил свое магическое зрение на пентаграмму. Упс. А чего это она светится? Н-да, узорчик-то непрост. По границе внешнего круга поднимается слабое сияние, образовывающее что-то вроде круглой стены. А в центре... висело то гадское щупальце, которое меня сюда притащило! Только сейчас оно вело себя примерно - висело себе полупрозрачной веревкой и меня не трогало. Но до меня это дошло не сразу, и я, дернувшись от него, натолкнулся на призрачную стену. Стене это не понравилось, и она, сверкнув синей вспышкой, отшвырнула меня к центру пентаграммы. Я извернулся, чудом не натолкнувшись на щупальце, и попытался собрать разбежавшиеся мысли в кучку. Замуровали де... э-э маги! Что мне, несомненно, очень не понравилось. И как мне отсюда выбраться? Стенку протаранить или по щупальцу как по канату взобраться? О! Пол. Что если пробить в нем дыру? Хм, интересно я могу воздействовать на материальные предметы, а тем более их ломать? И вообще, какие у меня сейчас возможности? Хорошо бы как во сне, а то что-то дедуля после вспышки на пентаграмму оч-чень подозрительно смотрит. И челюсть у него отвисла, и глазки он выпучил. Ручонками сучить пытается, хрипит что-то. Никак он меня заметил? И тут же маг завизжал:
   - Демон!!! - и принялся тыкать пальцем в сторону пентаграммы.
   - Что?! - аристократ от его вопля натуральным образом подпрыгнул и ломанулся к двери, но на полпути оглянулся через плечо и, ничего страшного не увидев, затормозил. Переведя дух, он вернулся к магу.
   - Где? Демон твой где? - прошипел заказчик, сжимая кулаки, при этом яду в его словах хватило бы на десяток магов. - Ты что, старый хрыч, творишь? Хватит комедию ломать!
   Н-да, выдержки у этого типа маловато, все-таки не граф.
   Маг поперхнулся и, откашлявшись, принялся оправдываться:
   - В пентаграмме определенно есть демон. И он только что попытался вырваться. Это существо невероятно сильно!
   Н-да? Я помахал дедку ручкой, но он никак на это не отреагировал. Значит, он меня не видит. Интересненько. Я переместился в стенке и, упершись ногами (метафорически) в пол, несильно ударил своим призрачным кулаком по стенке. Результат оказался положительным. В том смысле, что я смог устоять на ногах, несмотря на толчок стены, а колдун позеленел и принялся судорожно глотать воздух. Интересно, смогу ли я пробить эту стену и если да, то чем мне это будет грозить. В смысле, смогу я тогда вернутся домой или нет. И есть ли, вообще, у меня возможность вернутся? Так, не паникуем! Впасть в панику мы всегда успеем, а сейчас важнее разобраться в происходящем. А для этого послушаем, о чем говорят два клоуна, которые меня призвали. В случае чего, я знаю кого винить - аристократа как заказчика и мага-колдуна (что-то не тянет он на профессионального демонолога) как исполнителя. Ну-ка, что они там шепчутся (шучу, хотя говорят они тише, чем раньше)?
   - Милорд! Демон в пентаграмме, это абсолютно точно. Ему как-то удалось освободиться от связующего заклинания. Похоже, оно по какой-то причине ослабло, и теперь он пытается выбраться, - вещал маг.
   - Почему же я его не вижу? - возражал милорд, нервно косясь на пентаграмму.
   - Он сейчас нематериален. Подчинив его своей воле, я заставил бы его принять материальный облик. Но увы, я не в силах его подчинить.
   - Да-да, вы уже это говорили! - отмахнулся от колдуна заказчик. - Возвращайте его, откуда взяли и вызываете нового.
   - В том то и дело, что я не могу его вернуть! - возопил, потеряв терпение, маг. - Демон исчезает, выполнив данное ему задание либо убив вызвавшего его мага. И чтобы у вас не возникло соблазна толкнуть меня в сдерживающий круг, знайте - перед тем, как исчезнуть, он убьет всех в замке!
   - Другие варианты есть? - мрачно спросил владелец замка.
   - Ну... э... Может, вызвать священника? Пусть попробует его изгнать? - робко спросил маг.
  
  Глава 2.
  
   Несколько секунд прошло в тягостном молчании. Лорд хватал ртом воздух, на лице мэтра застыла кривая улыбка, больше похожая на гримасу. Лорд еще несколько раз открыл и закрыл рот, а потом заорал, брызжа слюной.
   - Какого, к гдану, священника?! Ты, старый пень, вообще свихнулся! Он же... Это же...
   - Дык, экзорцизм проведет, - бледнея, проблеял маг.
   - Угу. Проведет, как есть проведет, - начал шипеть заказчик. - А потом меня от храмов отлучат, а тебя как демонолога на очередь поставят (жрецы Пресветлого - священники - фанатично преследуют демонологов и демонов. При этом, как ни странно достигают определенных успехов. Так как предпочитают убивать демонологов до того, как те кого-либо призовут. Ковен Архимагов пытается добиться запрета на убийства, но соблюдают его только обычные священники. Специальные команды из боевых жрецов время от времени навещают кого-нибудь из списка выявленных демонологов, имитируя смерть оного от несчастного случая).
   - А.. Это... Так можно ему что-нибудь соврать.
   - Что, например?
   - Не знаю, - развел руками маг.
   - А, знаю. Знаю, что нанял тебя, и что ты отработаешь все до последней монетки! Делай что хочешь, но что бы к вечеру демон был здесь! Связанный, естественно, - с этими словами лорд развернулся и направился к двери.
   - Граф! Ваше лордство, подождите, - кинулся маг за ним.
   Ага. Стало быть, наш таинственный заказчик все-таки граф. Интересно, зачем ему понадобился демон. И причем здесь я?
   - Что еще? - раздраженно спросил граф, поворачиваясь к магу.
   - Понимаете, - зачастил мэтр Ховарниус, - есть еще одна возможность.
   - И какая же? - заинтересовался безымянный граф.
   - Демон уже здесь. И раз его не вышло подчинить, то с ним можно заключить сделку!
   Граф несколько раз глубоко вдохнул, потеребил рукоять своего меча, а потом, схватив мага за ворот мантии, подтянул к себе.
   - Вот что я вам скажу, мэтр. Вы напортачили с вызовом, вам и расхлёбывать. Я пойду, проверю, как идет подготовка к ... - граф запнулся, затем скосил взгляд на пентаграмму. - В общем, как там дела в замке, - преувеличено бодро продолжил он. - Дочь, опять же, проведаю. Да. В общем, мэтр, хотите, подчиняйте демона, хотите, договаривайтесь с ним, но через час он должен быть послушным моей воле.
   - Но Ваше Высочество! Часа мне мало! Дайте хотя бы три, - возопил маг.
   - Час. Не более, - как отрезал граф. - А потом вы или предъявляете мне покорного демона, или убираете пентаграмму, возвращаете деньги и убираетесь из замка. Или я отбираю деньги и бросаю вас в темницу.
   Резко развернувшись на каблуках, лорд буквально вылетел из зала. Маг что-то раздраженно пробормотал и, почесывая затылок, повернулся ко мне. То есть к пентаграмме. Меня-то он не видел. Теперь маг стоял к пентаграмме лицом, задумчиво почесывая бороду. А я не сказал? У этого мэтра была средней длины седая борода. Да и весь он как будто сошел со страниц книги сказок. Этакий рассеянный пожилой волшебник-добряк. Вот только этот книжный добряк притащил сюда и пытается подчинить. Правда насколько я понял выдергивал он не меня конкретно, просто именно я подвернулся заклинанию (а чем еще могло быть колдовское щупальце?).
   Так вот, старый маг стоял и, почесывая бороду, рассматривал пентаграмму. Видимо, стимулировал таким образом свои мыслительные способности. Придя, очевидно, к какому-то мнению, он добыл из кармана мантии мелок и принялся чертить на полу какие то руны и геометрические (вернее, магические) фигуры.
   Упс. Похоже, он решил меня подчинять. Надо, наверное, как-то подготовится к опору, так как идея договориться мне понравилась гораздо больше. А то мало ли как они тут обращаются с подчиненными демонами. Тем более, если мы не договоримся, то они меня и домой отправят. Через сеть из радужных шариков. М-да, что-то мне боязно. Или это только в эту сторону так мучительно, а домой перенос быстр и безболезнен?
   Что-то я увлекся. Надо все-таки как-то приготовиться к противостоянию этому "демонологу". О! Хоть один приятный момент - из разговора графа с колдуном я понял, что последний не является профессиональным заклинателем демонов. А раз так, то у меня есть неплохие шансы. Только бы разобраться, что я могу ему противопоставить. Раз уж я здесь являюсь демоном... А кого еще могло бы затянуть в пентаграмму? Сомневаюсь, что в волчий капкан попадется хомячок. Аналогия так себе, но надеюсь, что понял ситуацию правильно. Теперь надо определиться, каковы мои возможности в плане магического противостояния. Для начала надо вспомнить, что могли демоны из разных книг.
   Настороженно косясь глазом на мага, который, пыхтя, исчерчивал своими рисунками очередной квадратный метр пола, я попытался упорядочить то, что помнил о демонах. Лишь на краю сознания мелькнула мыслишка - на сколько магу хватит его мелка?
   Так, демонов сильных физически отбросим сразу - тела-то у меня нет. А если бы и было, то из пентаграммы ничего я магу не сделаю. Дальше - напугать мага или обмануть его. Не покатит - он же меня не видит и не слышит. Магия Бездны, силы Истинной Тьмы и прочие "исконно" демонические способности мне не подходят. По той простой причине, что я не являюсь обитателем Бездны (Преисподней, Лэнга и иже с ними). Хм, похоже, мне остается надеяться только на магию, которой я не владею и странные особенности моей нематериальной оболочки. О, кстати. А с чего это я воспринимаю свое нынешнее вместилище не как оболочку, а саму свою суть? Ну или душу, не знаю как точнее. В общем, свое "я". Я в который раз попытался изучить свое вместилище. Ага, похоже, оно состоит из каких-то сложных плетений и огромного количества энергии. При этом энергии в плетениях было на порядки больше чем в свободном состоянии. Я попытался увидеть, что сдерживает эту энергию на месте... и ничего не обнаружил! Так что получается? Эта энергия и есть я? А что тогда за плетения в моем теле? Проведем эксперимент. Я аккуратно протянулся мыслью (как по-дурацки это ни прозвучит) к одному из плетений и попытался его распустить. Плетение дрогнуло, но осталось неизменным. Тогда я попытался вытянуть из него энергию, как из доставившего меня сюда щупальца. И мне это удалось! Правда, я сразу же ослеп. Оп-па. Это маг мне подгадил... или я сам? Как же вернуть мое зрение. Блин, да так же, как я его получил. Я как можно старательнее представил, что вновь могу видеть. Зрение тут же вернулось. Как нельзя кстати - маг закончил чертить и принялся завывать что-то непонятное. Я быстро проверил - во мне появилось старое плетение. Получается, мне достаточно просто пожелать, и это сбудется? Проверим.
   Первым делом я пожелал вернуться домой. Ничего не вышло. Хм. И тут маг замолчал. Я перевел свой взгляд на него. Ого, вокруг мага образовался целый кокон из плетений и нитей. Большая их часть тянулась от фигур на полу. Маг вскинул руки. Плетения тут же опали и впитались в пол. Не понял. Упс. Исчезнувшие нити появились внутри пентаграммы и кинулись на меня. Вспомнив свое сражение со щупальцем, я создал себе несколько рук-клинков и принялся рубить нити. Попадая в меня, ошметки довольно чувствительно жглись. Да и вытянуть из них энергию не получалось. Идиот! Только сейчас до меня дошло, что нити были частью пентаграммы. Я метнулся к ее границе и ударил по ней рукой. Вспышка, меня отбрасывает, а ближайшие нити истаивают. Я тут же принялся атаковать стену. Доставив себе немало неприятных ощущений, я добился исчезновения всех плетений. Маг обессилено рухнул на пол. Полежав пару минут, он с кряхтением поднялся и проговорил усталым голосом:
   - Ты силен, демон. Мне не подчинить тебя, но и тебе не сбежать из Круга Удержания. Прими материальный облик и скажи, чего ты хочешь в обмен на свое служение?
   Материализоваться! Ха! Легко ему говорить. А если я не умею? Но с другой стороны он-то маг, и в местных демонах разбирается. Говоря "в местных", я имею в виду тех, кого они умеют призывать. Значит, если эти демоны могут материализовываться, то смогу и я. Вопрос как? Для начала неплохо было бы стать хотя бы видимым.... Тогда можно будет попросить мага рассказать о демонах и их способностях. Стоп. Я же хотел торговаться. А кто воспримет всерьез демона, который ничего не знает и не умеет? Риторический вопрос, но я все равно отвечу - никто.
   И как мне, спрашивается, скрывать свою неопытность, если я даже проявится не могу. Н-да... если бы применять магию было так же легко, как каламбурить.
   Ладно. Я встряхнулся и настроился на серьезный лад. Видимым. Видимым. Может создать магическую иллюзию? А как? О! А ведь мое зрение явно магическое - я воспринимаю свет, не видя его. В том смысле что мои "глаза" нематериальны. Или это разные виды магии? Сплошные знаки вопроса. Ладно, попытка не пытка, правда, товарищ Ховарниус?
   Итак, что мне надо? Создать иллюзию меня, в смысле себя. Я знаю два способа создания иллюзий. Первый, применяемый малефиками, затрагивает разум человека, внушая ему своего рода галлюцинации. Этот способ вряд ли подойдет. Каким бы магом (по уровню знаний) не был мэтр Ховарниус, но от внушений защититься наверняка сумеет. Второй способ - создание физической иллюзии, сиречь искажения света. В разных книгах ее причисляли к школам Иллюзии, Воздуха, Света, Отражений и тому подобных. Что ж, попытаемся создать из моего "тела" что-то если не осязаемое, то хотя бы видимое. Я представил себя таким, каким бы я хотел показаться магу, и начал наливать этот образ энергией, представляя, что становлюсь видимым, что мой образ начинает светиться в видимом диапазоне спектра.
   - Стой! Стой! прекрати! Не так сильно, - неожиданно заорал маг, прикрывая глаза руками.
   Упс, а чего это он? Тут я заметил, что в зале заметно посветлело. И источником света являюсь я сам, сияя как прожектор. Да-а-а. Похоже, я перестарался. Ладно, уменьшим интенсивность свечения до уровня освещения зала. Надеюсь, так меня будет видно без световых спецэффектов.
   Ага, вот маг лапки то от лица и убрал. Похоже готов к конструктивному диалогу с демоном. То есть мною. Итак, вот оно, явление демона народу! Тьфу, какому еще народу - магу конечно же.
   - Так-то лучше, - пробормотал маг, несколько разочарованно разглядывая меня. И что, спрашивается, он ожидал увидеть? Одежду я взял типично "фэнтезийную". Камзол, рубашка, штаны и ботинки. Знаю, знаю, все герои книг ходят исключительно в мягких сапожках (эльфийского производства, либо из кожи дракона), но я выбрал для своего образа окованные серебром высокие ботинки. Фасон одежды я содрал с графского. С цветом проблем тоже не возникло - красное с золотом (а вы что думали, раз ботинки окованы серебром, то и костюм будет черно-серебряный, а-ля принц Корвин? Или скажете, что безвкусно и контрастно? Так, ботинки тоже красные). Со своей внешностью я тоже поработал, и предстал в своем настоящем облике, но слегка модернизированном - более мускулистом, с небольшими рожками и светящимися ровным красным светом глазами. Интересно, как маг оценил мои труды?
   - Итак, демон, я слушаю твои условия.
   - Для начала, неплохо было бы получить гарантии того, что по выполнении договора, вы вернете меня назад.
   Маг удивленно уставился на меня, приподняв брови:
   - Так ведь это стандартная процедура - по завершению службы ты автоматически (смотри-ка, какие слова знает простой маг из глубинки. Хотя о чем это я? Ведь говорит-то он не по-русски. Мало ли что это слово у них означает) вернешься в свой мир.
   - А все эти попытки меня подчинить - тоже стандартная процедура? - язвительно поинтересовался я.
   - А.. Э.. Так это, - неопределенно размахивая руками, объяснил маг.
   - Уж очень ретиво вы пытались меня подчинить. Я опасаюсь, что вы попытаетесь обойти договор.
   Похоже, мой блеф сработал, маг явно не понял, что я новичок.
   - Ты чересчур подозрителен, демон.
   - И не без оснований, - резко перебил его я.
   - Если бы я мог обойти магию Великого Договора, то уж и подавно мог тебя подчинить, - привел свой аргумент мэтр Ховарниус.
   - Что ж. Тогда я хотел бы узнать, зачем вы меня сюда вытащили, - я в свою очередь приподнял бровь, скрещивая руки на груди (между прочим, в своем теле у меня фокус с одной бровью ни разу не удался, а в этом иллюзорном - пожалуйста!)
   - А вот это, демон, тебе надо спрашивать у меня.
   Надо же, как это я не заметил возвращения графа? Надо быть повнимательнее. Во избежание. А то мало ли на чем я могу проколоться, и каковы будут последствия. Жаль, что граф так не вовремя приперся, вдруг я что-нибудь полезное бы у мага вызнал? Ладно, обратим внимание на графа. А то невежливо получается - стоит, понимаете ли, хозяин замка перед гостем, а тот его нагло игнорирует.
   - Ну, так я и спрашиваю, зачем я вам понадобился? Может, у меня специализация неподходящая, или ваше задание чересчур сложное. Или вы неплатежеспособны.
   Хозяин замка бросил свирепый взгляд на мага и, повернувшись ко мне попытался улыбнуться. Вышло не очень. Его гримаса больше походила на попытки человека разжать челюсти после тщательного пережевывания лимона. Неспелого. А то и лайма.
   - Ну почему же неплатежеспособны? Конечно же, мы можем заплатить!
   - Можете? - удивился я. Странно, я ведь еще ничего не просил. Или у них тут на услуги такса?
   От следующих слов графа я чуть не упал.
   - Конечно же, мы дадим вам душу!
   - Душу? - переспросил я, офигевая.
   - Да, как это ни претит мне, но твое требование будет выполнено, - пафосно вещал граф. А маг, паскуда, кивает из-за плеча. Дескать, бери, не сумлевайся.
   - И вы так легко отдадите мне свою бессмертную душу? - уточнил я, не удержавшись.
   Граф тут же спал с лица. И резко замахал передо мной руками.
   - Не-е.. Э-ээ-о... О-э-уу-а, - только и смог я разобрать. На двести двадцать процентов ясно, что граф не горит желанием отдать мне свою душу. Так что же мне этот гад тут втирает? Значит, опять демона надуть пытаемся? Ну, счас ты у меня попляшешь, халявщик.
   - Вы сказали можно забирать хоть сейчас? Ну ладно, - улыбаясь, делаю шаг к этой парочке.
   - Нет, нет! - зачастил граф. - Я имел в виду не свою душу.
   - А! Так бы сразу и сказали, что расплачиваться будет мэтр Халявиус.
   Хм. Похоже, зря я это сказал. Дедуле срочно понадобилась медицинская помощь. Сердечко, наверное, слабовато. Надеюсь, он коньки не отбросит, ему ведь меня еще возвращать. Фух, вроде обошлось, вон, как резво к двери припустил. И граф от него не отстает. Только я не понял, что они тут за цирк устроили? То душу предлагают, то удирают. Может, они того? Ну, свихнулись от радости, что меня вызвали. Ладно, подожду, кода они вернутся, тогда и расставим точки над і. А пока их нет, потренируюсь я в управлению своей энергией.
   Когда владелец замка со своим магом вернулись, я заметно продвинулся в этом занятии. Теперь я с легкостью создавал как иллюзии, так и вполне материальные плетения. Оказалось, что надо всего лишь сосредоточиться на том, что мне надо, добавить энергии и пожелать его появления. Так я создал на иллюзорной руке материальные когти сантиметров двадцати длинной, и тут же опробовал их на полу. Ничего так, остренькие, в камень пола входят до половины. В общем, теперь я ощущал себя более уверенно, и был готов к продолжению диалога с заказчиками, которые явились как на заказ.
   Чего это они такие робкие? Бочком, да под стеночкой. Странненько. Может спросить? Подумано - сделано.
   - Эгей, народ, вы чего так далеко стали? Я не кусаюсь.
   - Да-да. Мы верим, - хором заявили эти двое, заметно косясь на исчерченный когтями пол в пентаграмме. Ну, должен же был я проверить свои коготки. А что так много раз... Ну, понравилось мне это занятие. Раз, и в полу пять аккуратных бороздок. Успокаивает.
   Ага, похоже, мои посетители собрались с духом.
   - Понимаешь, демон, - начал маг, подходя ближе. - Ты получишь душу не одного из нас, а...
   - Дочери графа, я угадал?
   - Нет! Мою дочь ты не получишь, - завопил граф.
   - ..душу какого-нибудь крестьянина, - поспешно закончил мэтр.
   - Не понимаю. Чем ваши души хуже? Да и вообще, с чего вы решили, что мне нужна душа?
   - А что тебе надо? - удивился маг.
   - Это зависит от того, что надо вам.
   - Мне нужна твоя служба на ближайший месяц, - опять вылез вперед граф.
   - А конкретнее? В договоре я хочу учесть все пункты.
   Граф вздохнул.
   - Мы в осаде. Твоя помощь нужна чтобы снять ее, а потом разбить основные силы врага, которые на подходе.
   - А сколько врагов-то? - уточнил я.
   - Вокруг замка три сотни, основные силы врага - две тысячи.
   Да. Задачка. Но, в любом случае выхода у меня нет. Ну, хоть выторгую у них что-нибудь полезное и ценное.
   - Ну что ж. Вот моя цена: пять тысяч золотых, недельный отпуск, чтобы их потратить, ну и компенсация всех расходов которые возникнут в кампании. Ах да, еще ваша дочь.
   - Что?! Пять тысяч? Да ты свихнулся демон! - завопил граф.
   - Что?! Деньги тебе дороже, чем я? - завопила молоденькая девушка, выпрыгнувшая из потайного хода, открывшегося в стене.
   - Неделя свободы для демона?! - возопил в свою очередь маг, - да это конец света!
  
  Глава 3.
  
   Представьте себе картину - в зале средневекового замка три человека. Мужчина средних лет орет на девчонку лет четырнадцати, та, в свою очередь, орет на мужчину. Третий - старик в мантии - пытается разнять их. Ну а несчастный демон, запертый в пентаграмме, вынужден весь этот цирк наблюдать. Спросите, почему несчастный? А каким мне быть? Посудите сами: я заточен в пентаграмме - раз; меня упорно игнорируют - два; в обозримом будущем от меня ждут геноцида местного масштаба - три. Ну, разве я неправ?
   О, похоже, компания немного успокоилась. Тяжело дышащий граф свирепо смотрел на девчонку, очевидно, его дочь. Та отвечала ему не менее свирепым взглядом, скрестив реки на груди и время от времени презрительно отворачиваясь. Вероятно для того, что бы незаметно шмыгнуть носом. Мэтр стоял рядом с ними ожидая, когда граф успокоится и обратит на него свое внимание.
   - Итак, дочь моя, как ты здесь оказалась? - вопросил граф.
   - Лучше скажи, как давно ты задумал принести меня в жертву демону! - негодующе воскликнула его дочь, сжимая кулачки и подаваясь вперед.
   - Что за вздор ты несешь! Демон сказал так чтобы рассорить нас!
   - А откуда он знал, что я вас слышу?
   - А как ты вообще смела за мной следить! И как нашла этот тайный ход? Наверняка выболтал кто-то из слуг. Радуйся, теперь у тебя будет только одна служанка!
   - Я делаю что хочу! Имею я право знать, что со мной будет? А что касается тайного хода, так этот замок в будущем станет моим, и я должна все о нем знать!
   - Юная леди! Вы...
   Ну, вот опять пошло по второму кругу. Наверное, надо привлечь к себе внимание, а то они так и будут до вечера препираться. О. Кстати. А который сейчас час (чес слово я не специально) хотел бы я знать? Вот и причина их перебить.
   - Эй, уважаемые, не подскажите который час?
   - Что? - надо же, как синхронно повернулись.
   - Я говорю время к ночи. Маленьким детям и демонам пора баиньки.
   Упс. А чего это юная графиня так покраснела, а граф позеленел. Интересно о чем это они сейчас подумали? Извращенцы.
   - В общем, так, или вы меня возвращаете и спорите, сколько пожелаете, или будем торговаться.
   - В каком смысле торговаться, - выпучил глаза граф.
   - Вы что забыли, что собирались нанять меня? За пять, то есть восемь тысяч золотом и неделю отдыха.
   - Только же было пять! - возмутился владелец замка.
   - По здравому рассуждению я решил, что ваша дочь мне не нужна. Лучше деньгами.
   - То есть я стою три тысячи? - возмущенно вылезла вперед вышеупомянутая особа.
   - Думаете много? Право слово, вы себя недооцениваете, - понаблюдав секунд десять за, пытающейся не задохнутся от ярости, девицей, я обратился к графу:
   - У вас есть контрпредложение?
   - Тысячу! - азартно воскликнул граф (какой-то он непостоянный, с нервами проблемы, наверное).
   - Итого шесть? - злорадно спросил я.
   Этого дочь графа уже не вынесла и, взвыв, накинулась с кулаками на отца. Тот сгреб свое визжащее чадо в охапку и выбежал из зала. А что? Демон я или нет? Положено вредить, вот и вреду, в смысле врежу. Ну ладно, ладно - пакостю. Но ведь надо же с чего-то начинать?
   Воспользовавшись тишиной, маг тут же обратился ко мне:
   - Демон нет и речи о предоставлении тебе "отпуска"! Тебе не удастся вырваться в город. Я не позволю тебе убивать мирных жителей и поглощать их души!
   - Что?!
   - Что слышал. Ты вероломен демон. Ты хочешь притвориться невинной овечкой и, оказавшись на воле устроить кровавую бойню, захватив сотни душ!
   - А как же договор, который должен меня сдерживать?
   Маг замер с поднятым вверх указательным пальцем. По-видимому, он хотел эффектно продолжить свою обличительную речь, когда я прервал его.
   - Хм. Что ты имеешь в виду? - маг удивленно уставился на меня. - Если ты о Великом Договоре... То в случае заключения договора служения он свяжет тебя, и ты обязан будешь подчиниться ему. Если в договоре запретить тебе убивать, то ты не сможешь убить не единого человека. И соответственно не сможешь уничтожить вражескую армию. Что ты прекрасно знаешь. Так что прекратим эту бесполезную дискуссию.
   - А можно в договоре запретить мне убивать только мирных жителей? - вкрадчиво спросил я.
   - Или всех кроме солдат вашего врага?
   Маг надолго задумался. Затем неуверенно сказал:
   - В общем можно... Но вот только...
   - Только что?
   - Если лорд Медрик узнает об этом ограничении, то сможет нанять наемников через подставных лиц. Либо погнать на штурм толпу крестьян.
   - Тогда давай составим список тех, кого нельзя убивать! Начнем: мирные жители, пленные, союзники графа, дети...
   В общем, список мы уточняли минут десять. В него вошли граф с семейством, маг, их союзники и все кого я сам не хотел бы убивать. Но при этом маг оставил в нем лазейку для себя (он оказывается будет при графе военным консультантом - по мне) - я должен был убивать тех кто может помешать победе графа. На всякий случай я вставил в договор запрет на пытки и пожирание людей. Маг воспринял это как знак моего коварства и в который раз принялся перепроверять список запретов. Пока он был занят этим я опять подумал о довольно сильно меня волнующей проблеме. А конкретно - мой запас энергии. Надо как-то похитрее вызнать у мага как мне его пополнять. О! Идея!
   - Кстати, как можно небрежнее просил я, - а как в вашем мире с восполнением энергии?
   - Что-что? - недоуменно переспросил маг.
   - Я трачу силу, энергию, ману, - нетерпеливо объяснил я, - как я могу ее восполнять? Вот вы маги, где берете энергию для заклинаний?
   Маг несколько мгновений смотрел на меня, а затем чуть не рухнул на пол от смеха.
   - Ух-ха-ха! А-ха-хи. У-у-у. Насмешил. Ха-ха. Да-а, - протянул он, держась за бок, - шутник ты преизрядный. Как будто никто не знает, что демоны не восполняют свою энергию. Вы призываетесь с мощью сотен магов и тратите силу невероятно щедро. Где маг использует одну долю, вы используете три.
   Сотен? Надо же! Я аж возгордился, услышав такую лестную оценку моим энерговозможностям. Но нельзя отвлекаться.
   - А вы уверенны, что мне хватит имеющейся силы на две армии? И потом, вы так часто призываете демонов мэтр Хаврониус? А я вот представьте себе, могу восстанавливать свою силу. В одном из миров, где я бывал, ее накапливали специальные кристаллы. В другом мире маги заряжали специальные артефакты-накопители.
   - Меня зовут Ховарниус, - рявкнул маг.
   - А мне нужна энергия, - в ответ рявкнул я, прильнув к стене пентаграммы, и заставив взвиться вокруг себя иллюзорное пламя. На самом деле к пентаграмме я не прикасался, зависнув в пяти сантиметрах от нее, но мэтр то этого не знал, и изрядно струхнул от такого зримого доказательства моей демонической природы. Еще бы - обычных демонов стена должна отбрасывать (как и меня в начале, ну а после... что я дурак что-ли до нее дотрагиваться?)
   - У нас ничего такого нет, - растеряно пробормотал он, - маг черпает силу из мира через магические фигуры, вроде той, что на полу, или через артефакты (он потряс своим посохом), но артефакты пропускают мало энергии, они лишь упрощают управление ею, а не хранят ее.
   - Жаль, очень жаль, - искренне сказал я, одновременно прикидывая, что если взять мэтра за эталон я таких за счет тупой мощи завалю пару десятков за раз. Правда, если они не используют пентаграмму вроде этой.
   - Чего тебе жаль, демон?!
   О! А вот и граф. Маг быстренько подсунул ему черновик договора. Тот тщательно изучил ограничения и пробормотал:
   - Все-таки вы перестраховщик мэтр.
   Ха! Он же не знал что большинство этих "перестраховочных" пунктов - моя инициатива.
   - Ну, что ж остался вопрос оплаты, - подсумировал договор граф. После яростного торга, с упоминанием местных богов (граф), земных демонов (я) и графской дочери (оба), мы пришли к следующему:
   1. я оказываю графу военную консультацию и помощь по вышеприложенному списку ограничений;
   2. граф выплачивает мне: а.) 3500 золотых. б.) компенсацию расходов на боевые действия. в.) содержит меня весь период найма как особу баронского рода (жмот). г.) представляет мне по завершении кампании 3 дня отдыха (тут я уступил так как не знал сколько времени пройдет на Земле).
   Почему я вообще взял эти 3 дня? А потратить заработанные денежки? Не буду же я пахать на эту вельможную скотину, на халяву? Ну а что кроме золота мне можно было требовать в уплату? Не десяток же красивых юных девственниц, в конце концов? Тем более что фиг бы их граф нашел в таком количестве. Подозреваю, что под предложенные мной стандарты подошла бы только одна девица на десяток лиг вокруг. Угадайте кто? Правильно. А я не самоубийца. Правда дочь графа все-таки не подошла бы - ей всего четырнадцать. Это, кстати, я узнал из ее с графом спора. Который, к слову, был весьма информативен.
   И вот судьбоносный миг подписания договора. Маг призывает маленький радужный шарик, связанный с пентаграммой, и начитывает в него условия договора. Затем резкая вспышка, на несколько мгновений я почувствовал себя беспомощным, как тогда в сфере, где изменился, а затем пентаграмма пропала. Пропала вместе с шариком, но оставила кое-что взамен. Яркая золотая нить, слившаяся с моим телом. Наверное, она и осуществляет контроль договора.
   Я был свободен! Меня ничего не сдерживает! Для пробы я осторожно сделал шаг вперед. Маг с графом так же дружно сделали шаг назад. Видно моя радость от обретения своды (пусть и ограниченной) была так сильна, что отразилась на лице фантома (для тех, кто не в курсе, фантом - нечто вроде магической голограммы, в данный момент поддерживаемой моей волей и фиг знает какими способностями). Маг предостерегающе вскинул ладонь:
   - Не забывай о договоре демон!
   - Да помню, помню. Ну и где мои баронские апартаменты? Ведите меня о безымянный, но гостеприимный хозяин.
   Граф дернулся и вопросительно посмотрел на мага. Странно, или я чего-то не понимаю или у них тут представляться не принято? А может у них и имен то нет? Стоп. Ведь я сказал "безымянный " на их языке, значит, понятие имени у них есть. Мое недоумение, как и замешательство графа было разрешено мэтром Ховарниусом (я дебил, хотя, похоже, это нервы).
   - Все россказни о власти имени - сказки. Зная имя вы не сможете подчинить себе его обладателя. Это относится как к людям, так и к демонам, - глубокомысленно изрек маг.
   - Меня зовут Вилларик ди Истиэн граф Эдоры - представился владелец замка и по совместительству мой временный... м-м ... ну скажем наниматель.
   - А как зовут тебя демон?
   Упс. Как бы мне представится? А, фиг с ним. Если выдумаю, какое-нибудь имя постоянно буду сбиваться, ко мне обращаются или не ко мне. Скажу настоящее, но не полное.
   - Мое имя Александр. Можно просто Алекс.
   - Странное имя, - заметил граф.
   - На одном из языков моего мира это значит Защитник.
   - Может это и к лучшему, - пробормотал тихо граф, - хотя в обороне выиграть войну трудно.
   - Я так понимаю, что вам важнее не проиграть, - я продемонстрировал какой у меня хороший слух.
   А потом меня провели в мои покои. Скромно - прихожая и две комнаты - спальня и кабинет. На стенах выцветшие гобелены, на полу вытертый ковер. Да-а, а граф то не богат. Не лопухнулся ли я с деньгами, вдруг у них буханка хлеба сотню золотых стоит? Ладно, не будем о грустном, подумаем лучше о печальном - тобыш о моих комнатах. Я продолжил осмотр. Удобств нет, кстати, вот вопрос, нужны ли они мне. Думаю что нет. Стоп, так что это мне и есть не надо? А льзя ли?
   - Обустраивайтесь, - выдавив из себя улыбку, перебил мои мысли граф. - Утром военный совет. За тобой зайдет мэтр Ховарниус.
   - Ладно. Только не забудьте распорядиться насчет ужина.
   - Сейчас ночь, - процедил граф. - А я не лакей.
   - Позднего ужина, - уточнил, вежливо улыбаясь, я, - а ваш долг как гостеприимного хозяина, проследить, что бы за гостем ухаживали. - Ах да, яд в вино можно не добавлять.
   Граф молча развернулся и вылетел из комнаты. Хм, если он и дальше будет таким заносчивым начну называть его Вилли. Гаденько хихикнув, я развеял фантом и начал подробнее изучать помещения.
   Итак, что здесь у нас? Прихожая - диванчик, столик и два стула. Комод. Пустой. Негусто. Спальня - кровать с балдахином, пуфик, кресло, шкаф и небольшое зеркало на стене. Кабинет - стол, два шкафа, кресло и стул. Причем за столом именно стул, а кресло похоже для посетителя. Оригинальненько. Стены: ход потайной - одна штука, ниши для подглядывания - две штуки. Ах да, самое важное забыл - под кроватью ночная ваза - медная с графским вензелем. Найдя, ее я аж умилился. После чего поставил ее на комод в прохожей. Ну-с, и чем сейчас заняться? Поспать, освоится в демоническом теле или слетать на разведку по замку? Решено, пункт два, а затем три.
   Спустя несколько десятков плетений я понял, что могу управлять своим телом в весьма широких пределах. В связи с этим я решил создать себе физическую оболочку. Более-менее автономную, конечно же. А то мне хоть и любопытно парить в воздухе как признаку, но все таки раздражает. На двух то ногах привычнее.
   Попробую описать то, что у меня получилось. Оболочка была действительно оболочкой и имела толщину около одного сантиметра. Пальцы соответственно вышли литыми. Внешне оболочка была похожа на кожу. Да что там похожа! Это и была кожа. А вот изнутри - резина резиной (для компенсации изгибов при движениях). Держалась эта штука на каркасе из силовых линий - этакий скелет из магии (как у некромантских скелетов, только у тех силовой каркас слит с костями). Облик я взял тот же что и у иллюзии. В случае необходимости я мог растворить оболочку, либо воссоздать ее за пару секунд. Равно как и видоизменять ее. Стоит ли говорить, что оболочка была уязвима для оружия? Ведь мне бы это не причинило вреда.
   Разобравшись с материализацией, я решил провести вылазку. Но не тут то было. По всему периметру помещения я заметил сигнальный экран - что-то вроде клетки из тонких нитей. Задержать меня он мог с тем же успехом что и паутина, но при этом сработала бы тревога. А зачем нервировать графа (лишний раз). Поем-ка я лучше. Ням-ням, чавк-чавк.. А я что не сказал? В разгар моих опытов хорошенькая, но очень бледная, служанка принесла ужин. Она была так напугана что недойдя до стола споткнулась и уронила поднос. Хорошо, что я успел соорентироватся и поймать посуду. Хорошо иметь столько рук, сколько хочешь, особенно нематериальных, но осязаемых, и появляющихся по желанию. Правда, девушка, увидев летающую посуду пискнув, убежала. Бедняжка. Хорошо хоть в обморок не хлопнулась, или не заорала. Сволочь граф все-таки. Не мог мужика, какого с ужином послать. Того же стражника. Им же за риск платят. Н-да.
   В общем, поесть я поел. Вкусно. Да-да, вкус я смог ощутить, пусть не с первой попытки, но все же смог подобрать плетение для различения вкусов и запахов. А вот интересно, если я дематериализуюсь, что случится с едой? Проведем эксперимент. Помешкав, я решил провести его над подносом. А то испачкаю ковер, а убирать кому? Я взлетел над подносом и дематериализовался. Упс. Не очень аппетитно. Материализовавшись, я, схватил поднос и вышвырнул его в окно. Фиг с ней с сигнализацией, пусть маг побегает. А я лучше посплю. Когда я отвернулся от окна то первым предметом, который я заметил, была ночная ваза на комоде. Я в досаде стукнул кулаком по ладони. Как же я про нее забыл! Надо было использовать по назначению. Ладно, пора баиньки. Но... Зайдя в спальню, я увидел, что у меня гости. Угадайте кто?
  
  Глава 4.
  
   Если бы вы только могли себе представить, как она меня бесит! И это при том, что я видел ее только один раз. И перемолвился с ней парой фраз. Не ребенок, а ураган. Запустить ее в замок врагу - и мои услуги не нужны. О! А может, граф ее сватал этому лорду, не помню как там его. Тогда понятно, почему тот так обиделся и пошел войной. Не представляю почему, но одно ее присутствие вызывает у меня желание открутить ей голову. Не знаю, как я удержусь от этого, когда она откроет рот. Похоже, придется проверить, как меня ограничит Договор.
   Да, вы правильно меня поняли. Тайный ход, обнаруженный мною ранее, был открыт и в нем стояла, настороженно разглядывая комнату, дочь графа. Непонятно только, почему она игнорирует меня. Может, пришла к кому-то другому? И к кому, интересно, если это мои покои? Мысль о том, что она могла ошибиться комнатой я даже не допускал, наверняка мелкая пролаза знает сеть тайных ходов как свои пять пальцев. Значит, шла все же ко мне. И почему тогда она делает вид, что меня нет в комнате? Ап. А ведь действительно нет - я ведь дематериализовался перед дверью и пролетел сквозь нее. А значит, в данный момент я невидим и неосязаем. Я немного поколебался, раздираемый противоречивыми желаниями. С одной стороны, было очень соблазнительно заснуть, оставив ее дожидаться меня до утра, а с другой - уж очень мне любопытно, зачем она пришла.
   А вот интересно, она в курсе, что я в нынешнем своем нормальном состоянии невидим, а мое видимое тело - фантом или исскуственная оболочка? Если в курсе, то скоро она поймет, что я где-то здесь и начнет шуметь для привлечения моего внимания. А вот если не знает... С нее ведь станется наябедничать о моей "отлучке". Вряд ли, конечно, ведь в таком случае ей придется объяснять, как она оказалась в моих комнатах. Интересно, а сам граф и его маг знают о моей призрачной природе? Или считают, что я материализовался навсегда? Второй вариант дает мне определенные преимущества, поэтому буду придерживаться его. Даже если я ошибаюсь, мне это ничем не повредит. Хм, совсем забыл о служанке. А впрочем, фокус с летающей посудой можно было исполнить и из соседней комнаты. Решено, изображаю "правильного демона".
   Приняв такое решение, я тихонько просочился в прихожую, создал оболочку и, пинком отворив дверь, вошел в спальню. Дочь графа вздрогнула от неожиданности, но, увидев меня, сразу же приняла надменный вид. Я же, в свою очередь постарался выглядеть как можно более удивленным ее присутствием в моей спальне. Картинно вздернув вверх одну бровь, я как можно удивленнее спросил:
   - А что вы здесь делаете?
   - Не думай, что сможешь обмануть меня, - вздернув нос, заявила малявка. Блин, неужели я так плохо управляю лицом своей оболочки? Или у нее есть какие-то особые способности? Я насторожился, но следующая ее фраза меня несколько успокоила.
   - Ты мог обмануть этого старого маразматика-мага и моего болвана-отца, но я вижу тебя насквозь. Ты - зло! Ты хочешь обмануть нас и освободится. Но я этого не позволю! Я буду внимательно следить за тобой, порождение Земли, и будь уверен смогу разгадать твои планы, вот так вот! - с апломбом продолжила она.
   Порождение Земли? Значит, они знают из какого я мира. Но... Земля? При чем здесь демоны? Или это нюансы перевода? Надо будет взять это на заметку и выяснить как-то поделикатнее. А пока...
   - Хм, а кто вы, собственно говоря, такая?
   - Что?!- девчонка от удивления открыла рот. - Да ты издеваешься, демон! Сам требовал меня в оплату, не хочу даже думать для каких целей, а сейчас делаешь вид, что в первый раз видишь!
   - Я имел виду - не желаете ли представится, юная леди, - раз уж она уверена в моем безмерном коварстве, не буду ее разочаровывать. - А что до требования вас в уплату... То, услышав как граф мельком упомянул о вашем существовании, я решил поступить так, чтобы вытребовать большую сумму за отказ от притязаний на вас.
   Уф. Еле выговорил. Надеюсь, я ничего не напутал, и у меня вышло достаточно вежливо и церемониально. Ну-ка, ну-ка, как она отреагирует на это?
   - Учти, тварь, ты поплатишься за это, - она погрозила мне кулачком. - Я найду способ отомстить тебе и уж точно сорву твои планы.
   Так, похоже, она меня вообще не слушает. Вернее слушает, но выводы из моих слов делает только устраивающие ее. А ведь смелая девчонка - не боится угрожать демону. Хотя. Да, точно, наверняка отец рассказал ей о договоре. И о том, что по его условиям я не могу намеренно причинить ей вред. Вот только это ограничение такое "классическое" в земной литературе, что обойти его не сможет только идиот. Когда граф потребовал от меня "не причинять ему никакого вреда, ни прямо, ни косвенно"... Нет, я знаю, что кататься по полу от смеха невежливо, но предлагать такое! После того как я объяснил Вилли в чем загвоздка этой клятвы, он со скрипом согласился на "умышленных действиях несущих цель навредить графу лично", и "допущения незначительного косвенного вреда во исполнение условий договора". Выспренно, но более-менее точно. И не связывает мне руки (по первоначальному тексту мне запрещено было любое действие, могущее причинить графу косвенный урон. При этом тип урона не уточнялся. И я, соответственно, не смог бы, например, атаковать врага огненным шаром - ведь это могло причинить вред полю графа, а соответственно - ему самому). Всякий бред типа морального ущерба я тоже вычеркнул, спросив Вилли, будет ли считаться таковым кишки его врага намотанные на таран. После такого вопроса слегка позеленевший граф уступил. Хоть и не без колебаний. Очевидно, сравнивал, что ему выгоднее, его желудок или отсутствие морального духа у врага. Отсутствие морального духа победило (хе-хе, он же не знал, что я в любом случае не собираюсь устраивать такие тошнотворные натюрморты, я же не маньяк какой).
   О чем это я? Ах да! Я в том смысле, что простор для маневров у меня был. О чем я и поведал девушке:
   - Видите ли, о прекрасная безымянная дочь моего нанимателя, вы, очевидно, невнимательно читали договор. Или в силу малого жизненного опыта не до конца поняли некоторые пункты.
   - Это какие же?! - резко вздернув подбородок, перешла в атаку девчонка.
   - Ну, скажем пункт о непричинении вреда нанимателю и его семье.
   - А я и есть семья, - несколько неуверенно заявила юная графиня.
   - Да? А будет ли вредом, если я погружу вас в целительный, восстанавливающий силы сон? А что бы вас не разбудили раньше времени, спрячу ваше тельце под кроватью?
   - Ты не посмеешь, - прошипела девчонка, нервно подаваясь назад и положив ладошку на механизм потайной двери.
   - Уже уходите? - я постарался выдать самую мерзкую улыбку, которую только мог изобразить. - Торопитесь к себе или предпочитаете поспать в тайном ходе? Не лучшая идея - сквозняки, пауки там всякие. Зато как реалистично - вы случайно попадаете в сонное заклинание, которое я поместил в потайном ходу для защиты от шпионов и извращенцев, которые любят подглядывать за демонами. Так что скажите, усыплять?
   Девушка затравленно огляделась и тихо произнесла неожиданно жалобным голосом:
   - Отпустите меня, пожалуйста. Я пообещаю, что ничего не расскажу, честно.
   Э... Чего это она? Я едва удержался, что бы не отвесить челюсть. Только что чуть ли не с кулаками на меня бросалась, а теперь вот-вот расплачется. Или я переборщил с инфернальным видом и шестьдесят зубов-игл, предъявленных в улыбке в куче со светящимися глазами это чересчур? И что теперь делать? Только я приготовился к бою, а противник капитулирует и кажется, действительно готов разрыдаться. Растерянно отступаю на несколько шагов, превращая лицо в человеческое. Девушка, очевидно, восприняла это как ответ, так как быстро убежала по потайному ходу, даже не закрыв его. Выполнив эту нелишнюю в плане борьбы со сквозняками процедуру, я в растерянности присел на кровать, мимоходом отметив, что под покрывало никаких сюрпризов, типа канцелярских кнопок не оказалось.
  
  
   Таника (Танилакаэль) сломя голову мчалась по потайному ходу, глотая на ходу слезы. Дура. Дура. Размечталась, что сможет обмануть демона. Думала самая умная. А он, гад, мало того, что издевался, так еще и намеки разные делал. Вспомнив, каким взглядом на нее смотрел этот монстр, девушка поежилась. И что теперь делать? Он же ей прямо сказал, что договор ему не помеха и она в его власти. Не выдержав, девушка села прямо на пол и разрыдалась.
   Выплакавшись, Таника невоспитанно вытерла лицо рукавом платья и направилась к своим покоям. Подойдя к тайному ходу в свою спальню, она приникла к смотровой щели, проверяя, нет ли в комнате отца. К счастью, комната была пуста. Девушка открыла проход и быстро шмыгнула внутрь. Тщательно заклинив рычаг тайного хода, она проверила, заперты ли ставни на окнах и закрыла дверь на засов. Быстро переоделась и юркнула в постель. Закусив губу, Таника напряженно думала - все ли проверила? О нет! Спрыгнув с кровати, она метнулась к камину. Из хитро замаскированной ниши был извлечен кинжал в ножнах. Девушка вернулась в постель и свернулась калачиком, прижимая оружие к груди. Она была так напряжена, что не сомневалась - этой ночью ей не сомкнуть глаз. Каждая тень казалась ей коварным демоном. Таника так внимательно следила за ними, что и не заметила, как заснула.
  
  
   К чему был этот визит? Похоже на объявление войны, но эта истерика в конце... Что-то странное творится в этом замке. Граф какой-то дерганый, то он весь такой хладнокровный, то подпрыгивает от малейшего шума. Торговаться кинулся так азартно, как будто он торгаш, какой. Дочь его. То язвит и капризничает, то угрожает прямым текстом. А в следующую минуту кидается в слезы. Графини, в смысле супруги графа, я даже не видел. А есть ли она? Навевает. Нехорошее навевают все эти факты. Опять же, осада непонятная. В общем, попал я, похоже, в какую-то хм... субстанцию нехорошую.
   И тут до меня дошла еще одна странная вещь. А ведь я и сам вел себя неадекватно. В большинстве книг герой, став "попаданцем", не менее главы рефлексирует на предмет своего переноса. У меня же никаких негативных эмоций. Нет, я, конечно, злюсь на графа с этим магом-недопереучкой, меня выводит из равновесия его дочь, я волнуюсь о предстоящих мне боевых действиях. Но... Я ни капельки не переживаю о том, что больше никогда не смогу увидеть Землю. А ведь там мои родные, друзья, работа. Какое-то равнодушие: дескать, перенесся и радуйся жизни.
   Может это все из-за переноса? И нервов? Блин, столько шокирующих факторов! Ну, как здесь не слететь слегка с катушек? Надо, наверное, как-то отдохнуть. Во многих книгах демоны спят. А я чем хуже? Все, Санек. Вот тебе план действий - спать и еще раз спать. Я постарался устроится как можно поудобнее и только стал думать, что бы такое мне посчитать для сонливости, как новоявленный организм все решил за меня, вырубившись вместе с моим сознанием.
  
   Я проснулся. Нет не так. Я проснулся на средневековой кровати с балдахином в средневековом замке в магическом мире. Вот так то лучше. Протерев глаза, я насторожено уставился на потайной ход, который успел заблокировать перед сном. Не то что бы я опасался повторного визита графинетты. Ну, не то что бы очень. Мало ли кто еще в гости нагрянет. Потайные ходы - вообще палка о двух концах, не только ты можешь сбежать, но и к тебе могут явиться незваные гости. К счастью, никаких следов проникновения в комнату нет - потайной ход все так же заклинен. Вот и отлично. Что у нас дальше? Ах да, водные процедуры. Никаких сантехприборов я не заметил, ну, если не считать ночной вазы. Да и вряд ли они мне нужны. Развоплощаюсь, встряхиваюсь и "потягиваюсь" всеми активными заклинаниями. Затем как можно быстрее создаю оболочку. Идеально! И не скажешь, что я сегодня не умывался и не чистил зубы. Потому как этим зубам всего пара секунд. Хм мне кажется или это тело более совершенно? Я внимательно начал осматривать свою руку.
   От этого занятия меня отвлек тихий и какой-то вежливый стук в дверь. О! А ведь не первый раз стучат, я и проснулся от стука в дверь. Усиливаю зрение. Ага, стражник. Один. Посмотрим, что ему надо.
   Подхожу к двери и резко распахиваю ее. Стражник замирает с поднятой рукой. Вежливо улыбаюсь ему, на что тот, нервно сглатывая, реагирует шагом назад. Приподняв бровь (нет, ну нравится мне это тело!) я поинтересовался:
   - И зачем меня будить ни свет ни заря?
   - Дык, полдень скоро, - проблеял стражник, - граф вас в своем кабинете ждет.
   - А где кабинет?
   - Я вас проведу, - оживился стражник и сделал несколько шагов по коридору. Я двинулся за ним, и он прибавил ходу.
   - А мой завтрак? - спросил, следуя за ним.
   - А вы едите? - непритворно удивился стражник.
   - Естественно, но только свежатину!
   Услышав мой ответ, стражник споткнулся, но быстро выровнялся и пошел еще быстрее. Наверное, воспринял мои слова на свой счет. Да, с чувством юмора у местных туговато. Похоже, за мной послали самого тупого стражника. Такого, которого не жалко. Проверим.
   - Так что насчет завтрака?
   - Ээ, не знаю, господин, этим занимаются слуги.
   Занятно, впервые вижу, как человек буквально истекает потом. Пока мы шли по коридорам, я замечал людей, резко сворачивающих с нашего пути. Стражники, лишенные такой возможности, становились по стойке смирно и делали лица кирпичом. Я только хотел сострить на эту тему, как вдруг оказалось, что мы пришли.
   Кабинет графа был довольно большим и больше походил на зал совещаний. Большой стол в центре, рассчитанный на два десятка человек, наталкивал именно на эту мысль. За ним сидело двое. Граф и, естественно, мэтр Ховарниус. Кубки с вином в их руках свидетельствовали о том, что совещание в самом разгаре. Когда я вошел, они что-то выясняли на повышенных тонах. Мой приход заставил их прерваться. Вилли повернулся ко мне и произнес:
   - Присаживайся.
   Я немедленно воспользовался их предложением и, устроившись поудобнее, перешел в наступление:
   - А почему мне не подали завтрак?
   - Ужин тебе не понравился. А потому мы решили сначала выяснить, что ты предпочитаешь из еды, - ответил маг, подарив мне раздраженный взгляд. Я едва удержался от смешка. Остатки обеда, вылетая из окна, все-таки заставили сигнализацию сработать. Похоже, маг провел ночь, проверяя, кто или что вылетело из окна. Интересно, у замка есть ров? Если да, то надеюсь, что ему пришлось вылавливать оттуда мой ужин. И если судить по его виду, то так оно и было.
   - Не отвлекайтесь! - граф хлопнул ладонью по столу. - Ты, кажется, хотел узнать подробности осады?
   - Да. И подробности, и то, что мне предстоит участие в осаде.
   - Так вот, будет две волны осаждающих. Первый - барон Альверик. Он недавно присягнул Мэдрику и хочет выделиться. Если он возьмет мой замок, то получит графский титул. У него около полутора сотен воинов, из них три десятка всадники. Остальные пехота. Может, пара десятков лучников. Мага у него нет. Ну, по крайней мере, не было. Возможно, нанял пару. Он подойдет завтра.
   Граф глотнул вина и продолжил:
   - С этим ты справишься наверняка. Вот с лордом Мэдриком будет сложнее. У него около полутора тысяч воинов и десяток магов. К тому же, по слухам, у него есть секретное оружие.
   - И что это за секретное оружие?
   - Не знаю, - быстро ответил граф.
   Слишком быстро, на мой взгляд. Могу ли я с помощью моих способностей определить, врет ли он? Легко. Вот если бы еще знать, как это сделать. Раньше все получалось, когда я точно представлял чего я хочу и как это будет реализовываться. Какие там были магические способы определения правды? По ауре, по сердцебиению. Попробуем ауру. Переключаюсь на магическое зрение. Вокруг мага возникает сложное плетение - наверное, какой-то щит. Смотрю на графа. Сосредотачиваюсь. Есть! Вокруг Вилли появляется разноцветное свечение. Как бы теперь его проверить? Задам-ка я ему пару вопросов.
   - А этим сведениям можно верить?
   - Да, - аура возле головы графа позеленела.
   - Эти сведения от ваших разведчиков?
   - Да, - похоже, граф что-то заподозрил, вон как напрягся. Но аура зеленая.
   - И вы знаете о секретном оружии?
   - Нет, - ага! Вот граф и попался - аура-то покраснела.
   - Граф я вижу вас насквозь, вы врете! Как я могу защищать замок, если вы не даете мне всей информации?
   Вилли обмяк на стуле и стало видно насколько он устал.
   - Да, ты прав, нет смысла скрывать. Все это знают, - граф тяжело вздохнул и продолжил.
   - Это демон. Вернее, два демона.
  
  Глава 5.
  
   Ух. Нет слов. Полторы тысчи народа и два демона! И один единственный я. Многовато будет. Сколько я там выторговал? Три тысячи? Как раз на гробик хватит. Одним словом - попандос. Наверное, мои мысли отразились на лице.
   - Я понимаю, их двое, но у нас есть идея, как тебе получить над ними преимущество, - проникновенно обратился ко мне мэтр. - Но тебе сейчас надо сосредоточиться на завтрашнем бою. Мэдрик подойдет только на четвертый день, считая от этого. А своих демонов он держит при себе.
   - Послезавтра должен вернуться мой лучший разведчик. Он расскажет больше о вражеской армии и демонах, - а это уже граф. Похоже, он взял себя в руки.
   - И что, у меня будут шансы победить?
   - Возможно, - опять маг. - Но это зависит от того, сможешь ли ты завтра разбить вражеский отряд, а послезавтра выполнить некое задание.
   - Хватит тут секретность разводить! Я хочу знать все. Вы поняли? Все! - Так, спокойнее, спокойнее, мне нельзя волноваться.
   Мэтр и Вилли переглянулись. Граф кивнул, и маг обратился ко мне:
   - Я знаю о человеке, у которого есть наибольшее собрание книг по демонологии. Там обязательно должна быть информация, которая тебе поможет. Тебе надо будет слетать в город и добыть эти книги.
   - Украсть самые дорогие книги у профессионала-демонолога? Вы издеваетесь.
   - В том-то и дело, - обрадовано начал объяснять маг, - он просто коллекционер, не маг. Я случайно узнал, что у него есть нужные книги.
   - О да. Совершенно случайно у скромного беззащитного коллекционера есть невероятно редкие и дорогие книги, - мой голос буквально сочился сарказмом. - И как же вы узнали об этом, если не секрет?
   - Ну... А... Хм... В общем, он скупает подержанные книги. И когда я принес ему несколько книг по демонологии, он заинтересовался, нет ли у меня еще чего-нибудь по этой теме. Мы немного поговорили и он рассказал мне какими раритетами владеет. Вот только цену за них затребовал непомерную.
   - Значит, мне надо будет украсть несколько книг у старьевщика. Я правильно понял?
   Вместо ответа маг закивал головой, а граф, откинувшись на стуле, фыркнул. Похоже, ему эта идея была не по душе. Ну да. Я и сам не в восторге. Один против двоих. Интересно, а они такие же бедолаги как я или настоящие кровожадные демоны? Ну, в любом случае послезавтра узнаем. А пока...
   - Знаете что, мэтр? - маг напрягся, ожидая, что я скажу дальше. - Пойдемте-ка в какое-нибудь укромное место.
   - Это еще зачем? - подозрительно спросил мэтр Ховарниус
   - Расскажите и покажете чем богата защитная и наступательная магия вашего мира. Надо же мне знать, что могут противопоставить мне ваши маги? - терпеливо объяснил я. Услышав о том, что я воспринимаю магов всерьез, несмотря на свою демоническую крутизну, маг гордо приосанился. Поэтому я счел нужным немного сбить с него спесь и продолжил: - А то в разных захолустных мирках местные дикари иногда ухитряются создавать весьма хитрые заклинания.
   Маг сердито глянул на меня, но промолчал. Я, в свою очередь, подавил улыбку. Жаль, что он не стал спорить, сказал бы ему, что не считаю их мир захолустным, а магов хитрыми. Интересно, о чем это он задумался? Я хотел было спросить мага, не заснул ли он, но тут вмешался граф.
   - А ведь действительно, мэтр, если бы демон Алескан изучил ваши заклинания, то его шансы против вражеских магов существенно возросли бы, - с энтузиазмом заявил он.
   - Алекс, - поправил я графа.
   - Как прикажете, - вздохнул маг.
   - Вот именно! Приказы здесь отдаю я, ваш наниматель, - граф, проигнорировав мою поправку, пристально уставился на нас, очевидно ожидая возражений. Убедившись что ни я, ни маг не собираемся с ним спорить граф обратился персонально ко мне: - Что может понадобиться для ваших... э-э... тренировок?
   - Несколько мишеней и чучел. Э-э... пару туш скота. Помещение для тренировки - на усмотрение мага Хаврониуса, - я повернулся к вышеупомянутому магу, - вроде все, я нечего не упустил? Или вы можете предложить еще что-то?
   - Ничего более, - маг искоса глянул на меня, но поправлять не стал. - А помещение.... Думаю, подойдет зал, где мы проводили Вызывание. Хотя некоторые заклинания лучше испытывать на открытом пространстве.
   Граф немного подумал и кивнул:
   - Хорошо. Я распоряжусь очистить тренировочную площадку на заднем дворе. А также принести туда и в зал мишени, - пару секунд он колебался, затем все-таки не выдержал и спросил, - а зачем вам туши? Возможно, вы предпочтете сходить на кухню и посмотреть что там есть из еды?
   - Во-первых, туши мне нужны для отработки заклинаний. Одно дело швырять молнии в соломенное чучело, другое в мясную тушу. А во-вторых, я не могу понять, почему вы, граф, обращаетесь ко мне то на "вы" то на "ты". Может, все-таки определитесь? И мне будет проще и вам.
   - Туши будут доставлены. А по поводу обращения... По этикету я должен обращаться к простолюдинам на "ты", а к другим дворянам на "вы". Исключение делается для магов и почтенных торговцев. Ты, демон, определенно не аристократ, но вполне возможно, маг... - граф оборвал свою речь и выжидательно посмотрел на меня.
   Я устало вздохнул. Детский сад какой-то - тут осада на носу, а он в этикет играет. Меня опять начинают терзать смутные сомнения. В здравости ума графа и дочери. Кстати о птичках. Я быстро "просветил" стены взглядом - никаких потайных ходов. Это хорошо, значит, никто за нами не наблюдает, в частности дочь графа.
   - Можете называть меня на "ты", или возвести в рыцарское звание и называть на "вы".
   - Рыцарем?! - Вилли чуть не задохнулся от возмущения, - лишь за выдающиеся ратные подвиги можно посвящать в рыцари!
   - Уж чего-чего, а ратных подвигов тут скоро будет по самое не хочу. И к слову, о птичках - как ваш король смотрит на такие забавы своих подданных? Ну, я имею в виду междоусобицы, перерастающие в осады.
   - Королевский род прервался около шестидесяти лет назад. С тех пор нами правит Совет Вельмож.
   - Ну так обратитесь туда с жалобой на вашего "великого завоевателя".
   - Лорд Мэдрик - Глава Совета, на что и указывает его титул, - выдавил из себя граф.
   - Ага. Дайте догадаюсь - а остальные члены Совета его верные соратники?
   Граф кивнул.
   - А зачем же тогда вашему лорду этот поход, если он и так де-факто правитель?
   - Все просто: Глава Совета - выборная должность. Мэдрик не стал ждать следующих выборов и провозгласил себя новым королем.
   Не понял. Ну, раньше не могли решить, кому корону примерить. А сейчас-то что? Если этот лорд такой крутой, пусть бы себе правил. Или они тут все в короли метят? Почему тогда не объединились против узурпатора? Я не выдержал и поделился с графом моими сомнениями. Тот вяло улыбнулся и прояснил нынешний расклад:
   - У лорда Мэдрика было много врагов. Самые влиятельные из них - барон Зайрик и граф Крайнерик. Первый стал захватывать владения нейтральных аристократов, как и Мэдрик, а второй попросил помощи у соседней страны. Ее король Филрен IV согласился помочь ему войсками взамен присоединения захваченных земель в виде герцогства. Первый из троих, получивший больший военный перевес победит.
   - Ну, если все так серьезно, почему вы воюете с ним, вместо того чтобы присоединится? - спросил я с неподдельным удивлением.
   - Мы старые враги. Раньше меня защищала наша разобщенность, но теперь все мои союзники далеко и не могут оказать мне военную помощь.
   - Теперь понятно. А что у вас все имена заканчиваются на "рик"?
   - Только дворянские, - терпеливо объяснил граф.
   - Ага. Кстати, а как зовут вашу дочь?
   - Танилакаэль, - пробормотал граф.
   - Э-э... А это по-каковски? - от удивления не удержался я.
   Граф покраснел и рявкнул:
   - Это эльфийское имя! И ничего необычного в нем нет!
   - Да-да, конечно. Я, собственно говоря, почему о ней вспомнил. Проследите, что бы она не путалась под ногами. А то опять вылезет из потайного хода в самый неподходящий момент. На редкость шумное и назойливое создание, - стараюсь говорить успокаивающим тоном. Но, похоже, граф не так уж и сильно разозлился. Всего лишь сверкнул на меня глазами и, извинившись, поспешно вышел из кабинета. Надо полагать, отправился проверить, где его чадо и проконтролировать, чтобы остаток дня оно провело в противоположной нашему "заклинательному" залу части замка. Но хоть он и выглядел не очень сердитым, спрашивать о его жене я не стал. Хм. Ну, не могла же она быть эльфийкой. Ведь так? Ушки-то у его дочери, насколько я успел разглядеть, вполне человеческие.
   - Так что, идем?
   Что-то магу натерпится. Наверно, намыливался после военного совета по графским винным погребам пошарить, а тут такой облом. Надеюсь, что в обычной магии он разбирается получше, чем в демонологии, а то у меня возникнут проблемы. Я-то с магией имел дело только во снах, и то ради интереса. Ах, если бы это был сон, я решил бы по-быстренькому все их проблемы. Ну, или сравнял замок с землей - по настроению.
   - А что, мэтр, у вас здесь и эльфы водятся? - спрашиваю с неподдельным интересом.
   - Нет, в нашем мире эльфов нет.
   - Тогда откуда эльфийское имя у дочери графа. Тани... как там ее?
   - Иногда они приходят в наш мир. Очень редко. Но их музыка и литература довольно популярны среди аристократии. Возможно, граф переживал период увлечения их творчеством, когда давал имя дочери. А теперь, может, мы уже пойдем?
   - Конечно-конечно. Ведите. Но ведь разговаривать можно и по пути. Почему бы вам, пока мы идем, не рассказать о других расах, встречающихся в вашем мире?
   - Ну ладно, - со вздохом сказал маг и, поднявшись со стула, направился к двери. - Я удовлетворю твое любопытство. По правде сказать, помимо людей в нашем мире есть только одна раса - гномы. Но они малочисленны и редко покидают горы. Хотя в городах они попадаются. В основном в качестве банкиров. У гномов много золота и они предпочитают пускать его в оборот.
   - И что, у них хорошо получается? - заинтересовался я. Ведь у меня три с половиной тысячи золотых, не таскать же их с собой.
   - Не то что бы лучше чем у банкиров-людей, но у гномов есть несколько преимуществ. Первое - они очень сплочены и все их банки часть единой системы. Второе - они очень осторожны и поэтому их банки редко прогорают. Третье - у них большие топоры и никто в своем уме не рискнет грабить их банки.
   - Да вы специалист не только в магии, но и в банковском деле! - лесть довольно грубая, но надеюсь, маг не заметит.
   - Что? Нет, просто когда граф предложил мне ...ну-у... эту работу, я навел справки у знакомых. Все-таки крупная сумма. А впрочем, я, кажется, рассказывал о гномах? Ну так вот, они около метра ростом, довольно широкоплечие и коренастые. С густыми бородами... Э-э...
   Ага. Похоже, маг мне попался не очень знающий. Вон как пытается еще что-то вспомнить о гномах. Ладно, пожалею старичка.
   - Достаточно. Я знаю, как выглядят гномы.
   Услышав мои слова, маг явно приободрился и прибавил шагу. Очевидно, чтобы прийти на место, пока мне в голову не придет спросить о чем-то еще. Наивный! А зачем мы, по его мнению, идем в этот зал? Да что бы он рассказал о магии. И кстати. Мы уже пришли. Прямо скажем, замок мелковатый. Я зашел в зал следом за магом и, захлопнув за собой дверь, потер ладони.
   - Ну-с, приступим!
   - К чему? - настороженно уточнил маг.
   - К лекции о вашей магии. И самый мой первый вопрос - смогут ли вражеские маги заключить меня в пентаграмму, как давеча сделали вы?
   - Пентаграмму? Конечно же, нет. Она служит для доставки и сдерживания демонов из их... вашего мира. На свободного демона или на находящегося в подчинении она не подействует.
   - А какие-то священники, о которых вы упоминали вчера? Я так понял, они могут представлять для меня определенную опасность.
   - А, ты о служителях Пресветлого? Силой своей веры они могут ослабить демона, а если их соберется достаточное количество, то и изгнать его. Но опасаться их нет нужды. Они редко покидают города, разве что для чтений проповедей в селах. А в баронские разборки они не вмешиваются - выжидают, что бы примкнуть к сильнейшему.
   - А что, их бог... Пресветлый, верно? Он себя как-то проявляет? - уточняю очень осторожно.
   - Нет, конечно же. По сути, священники, как и все жрецы, в некоторой степени маги. Но им не нужны заклинания. Сила их веры позволяет им творить магию напрямую. Конечно, при этом у них много ограничений. Но рассказывать об оных я не вижу смысла. Все равно в этой войне они не участвуют.
   - А города, о которых вы упомянули? Кого поддерживают они?
   - Города соблюдают нейтралитет.
   - Ясно. Ну что ж, начнем урок магии.
  
   Мэтр битый час рассказывал мне о разновидностях магических защит, практикуемых магами и о магии вообще. В большинстве они защищали от чего-то одного. Более сложные заклинания расходовали гораздо больше энергии и требовали значительного времени на подготовку и произношение. Не все заклинания требовали вербальных компонентов, но большинство. Вообще, здешняя магия очень напоминала ту, которая описывается в классическом фэнтази. Чтобы быть магом, надо уметь "чувствовать силу". Но этого недостаточно. Надо еще учить заклинания, жесты. Широко применялась начертательная магия и алхимия. Но при этом вся местная магия была эмпирической. Все попытки подвести под магию систему заканчивались провалом - маги были вынуждены годами сидеть в башнях (одиночки), либо университетах (коллективисты) изыскивая новые чары и улучшая уже известные. Как вариант можно было покупать заклинания или отрабатывать службой. У мэтра Ховарниуса был лишь базовый набор магических знаний, и несколько "эксклюзивов", заработанных службой. Особой разницы я между ними не увидел.
   К моему большому разочарованию, ни одно заклинание у меня не подействовало. Правда, я смог добиться их эффектов за счет свой "демонической" магии. Главное было понять принцип действия заклинания, а дальше в действие вступали мои плетения. Я так и не понял, то ли я создавал их интуитивно, то ли они были лишь зримым воплощением моей воли. Запутанно объясняю? С каждым новым заклинанием я понимал, что то, что делаю я похоже на мои действия во сне - представить, что должно сделать заклинание и как. Я решил подумать об этом позже. Например, после прочтения книг по демонологии.
   Пока же меня заботили две вещи - получается ли у меня повторить заклинание несколько раз и сколько энергии я на это трачу. Если по первому пункту проблем не было - раз получившееся плетение я мог повторять до бесконечности - то со вторым были проблемы. Маг черпал силу непонятно откуда, в то время как я тратил свой кровный запас силы. Если срочно не придумать, откуда брать энергию, то в затяжном бою против магов, а уж тем более демонов, мне не выстоять. Попытки выпить энергию из защитных заклинаний мэтра успеха не возымели. Похоже, там было чересчур мало энергии, для того, чтобы поглотить ее.
   А затем принесли мишени. Как оказалось, боевой арсенал моего консультанта весьма невелик: огнешар, ледяная стрела, парализующее заклинание, от которого спасала простейшая защита, жиденькая молния и телекинез для швыряния стульями. После короткого допроса маг признался, что боевая магия не была его профилем и возможности настоящих боевых магов значительно шире - вплоть до локальных землетрясений. Ну, положим, тряхнуть тот же замок и я смогу - вот только силы потрачу... Поначалу я понадеялся на усыпляющее заклинание, но оказалось, что защитные амулеты от них есть у каждого профессионального воина. Сам факт существования таких амулетов меня весьма заинтересовал, ведь до этого маг говорил, что у них нет артефактов, содержащих силу. Маг весьма охотно объяснил что амулеты изготавливают маги, накладывая на специальные заготовки какие-нибудь простенькие чары. Чем более могущественен маг, тем дороже амулет, ведь могущество мага - гарантия того, что он проживет дольше и не даст себя убить.
   - Секундочку, - не выдержал я, - а как смерть мага связана с амулетами?
   - Что? - удивленно спросил маг, - Но ведь это прописные истины! После смерти мага все заклинания, наложенные им, исчезают. Поговаривают, что маги центральных миров смогли как-то обойти это правило, но я в это не верю. Досужие сплетни.
   Я едва успел подавить чуть не вырвавшийся вопрос. Центральные миры? Да и про эльфов он что-то такое говорил, дескать, они путешествуют по мирам. Что же, у них тут вовсю налажено межмировое сообщение? Мне хотелось задать магу, все возникшие вопросы, но... Я ведь представился опытным демоном, бывавшим во многих мирах. И хотя меня уже наняли, раскрывать карты рановато. Надо будет пошуровать по полкам у библиофила-букиниста. И найти кроме книг о демонах что-нибудь про все эти миры.
   - Так вы говорите, достаточно убить мага, и амулет перестанет действовать? Я-то думал, что защиту для солдат держат войсковые маги.
   - Что ты, это было бы слишком расточительно, ведь маг сможет держать ограниченное чисто защит - две-три, не более. Поэтому для защиты от простейших атак используют амулеты. Магический сон, парализация и то же самое, но вызываемое алхимическими зельями - вот все, что могут амулеты. Хотя у дворян могут быть амулеты и получше - с защитой от огня или молний.
   - А что, у графа и его дочери такие есть?
   - У графа - да, а юной графинетты - нет. Да и зачем он ей?
   - А можно наложить на такой амулет что-то боевое? Надевает его кто-то и получает огненный удар?
   - Нет. Заколдовать можно только на постоянное действие - ту же защиту. Атакующие заклинания на предметы наложить не получится, - устало ответил маг.
   Что ж. Вроде все, что хотел я узнал. Потренироваться можно, да и нужно в одиночестве. Заодно кое-что проверю. Поэтому я отпустил мага. Сказав напоследок, что если у меня возникнут еще вопросы, я задам их вечером.
   Маг, счастливый оттого, что я наконец-то от него отстал, шустро смылся. А я продолжил тренировки.
  
  Глава 6.
  
   Итак, я получил общий экскурс по магии этого мира и некое количество заклинаний. Хотя в моем случае это скорее магические техники. Герметика какая-то чесслово. Печально, что я не могу использовать местную магию, а моя слишком непредсказуема. Плюс в ней наверняка куча неизвестных мне ограничений. Ррррр. Я выплеснул внезапную вспышку гнева на предпоследнем уцелевшем чучеле, разодрав его мгновенно воплотившимися когтями. Вот так то! Мне немного полегчало и я огляделся, ища, что бы мне еще сломать. Увы, со вчерашнего вечера зал ни капельки не изменился. Мебели не прибавилось, а рвать старые пыльные тряпки... Да ну их, пылищи будет...
   Я задумчиво обошел вокруг оставшегося чучела. Что бы с ним сделать? Сжечь, заморозить или взорвать? Неторопливо разминаю пальцы, присматриваясь к соломенной фигуре. Ладно, пройдусь еще раз по моему арсеналу. Беззвучно шевеля губами, я перебрал в памяти то немногое что почерпнул от мэтра. Негусто, прямо скажем. Подавив очередной вздох разочарования, я поискал взглядом на что бы присесть. Точно помню, что здесь была маленькая табуретка. На ней еще маг сидел. Неужели он ее так незаметно унес? Или я ее в ходе опытов случайно сжег? Что-то у меня память пошаливает. И нервишки. Попросить у Ховарниуса... тьфу, да что я так церемонюсь с этим недоучкой! Будет Хови. Хови и Вилли - сладкая парочка. А что звучит. Я издал тихий смешок. Нда... В общем, попросить бы у этого мага валерьянки какой-нибудь местной или еще какого успокоительного. Вот только подействует ли оно на мое тело? Я задумчиво почесал кончик носа. А ведь чем больше времени я провожу в этом теле, тем более живым оно кажется. С одной стороны это хорошо, а с другой не хочется оказаться привязанным к одному облику.
   Пройдясь туда сюда по залу, я опять подумал, что не мешало бы присесть, а не метаться как тигр в клетке. А вот интересно, я смогу создать, ну скажем, ту же табуретку? Картинно щелкаю пальцами, концентрируюсь... Вуаля - табуретка. Такая же, как у нас дома на кухне - беленькая, с вязаным чехлом на сидении. Вот только существует эта табуретка только за счет моей воли и стоит мне перестать о ней думать, как она растает. Кстати, к вопросу о табуретках. Могу ли я создать вещь или заклинание, которое будет существовать независимо от меня. И останется даже после моей, гм, весьма гипотетической, гибели.
   Тэкс. Начнем экспериментировать, но для начала подумаю, как имитировать собственную гибель. Что может поддерживать заклинание, если маги не подпитывают его энергией? Они тут, похоже, вообще проблем с Силой не испытывают. Местные маги просто проводники для энергии. Интересно, а может это так и работает? Пассивные заклинания завязываются на источник Силы через мага, как проводника. Вопрос тогда в том, почему я не вижу эту связь. На том же Хови. Блин. Я ведь не догадался спросить, делал ли он рабочие амулеты. Может он и не умеет их делать. Так, какие еще могут быть гипотезы? Вроде ничего в голову не лезет. Ну что ж, попробуем самый универсальный метод - научного тыка.
   Я взял обломок мишени и заставил его повиснуть в воздухе. При этом я сделал это не просто силой мысли. Обломок висел в воздухе за счет маленького плетения копирующего показанное мне магом. Оно было полностью автономно и закольцовано. Энергии я в него влил где-то на час работы. После чего я приступил ко второй части эксперимента. Во время занятия с магом я заметил, что мое магическое тело "дышит". А точнее испускает слабейшие струйки Силы. Как я ни старался прекратить их образование, у меня ничего не вышло. Но мне удалось частично использовать их для заклинаний. В связи с этим у меня возникла мысль, как можно симулировать свою смерть. Я создал несколько десятков плетений заворачивающих эти струйки и зациклил их. После чего я сжался покомпактней и вырубился на несколько минут. В это время заклинания созданные мной и струйки исходящей от меня Силы создали вокруг меня кокон. Он был неким подобием черной дыры - засасывал всю доступную Силу, а в первую очередь мою, из окружающей среды внутрь, не выпуская ничего наружу. Но на этом его функции не заканчивались. Выбрав всю энергию в радиусе трех метров кокон стал монолитным образованием, на несколько секунд отрезая меня от окружающего мира.
   Придя в себя, я вернул магическое зрение и, убрав остатки кокона, осмотрелся. Деревяшка лежала на полу. Я воссоздал тело (похоже, это начинает входить у меня в привычку) и осторожно подошел к ней. Ни малейшего следа моего заклинания. Хм, а что насчет энергии? Я создал магический щуп и поводил им над обломком - остатки энергии еще ощущались. Интересно. Что же я отсек своим коконом? Неужели я как-то контролировал свое заклинание? Да уж, загадка. Знаний почерпнутых из фэнтази тут явно недостаточно. Зато я теперь знаю, что нет смысла пытаться создать что-то долговечное. Хотя... Я быстро подошел к окну - солнце за ним не сдвинулось. Ага, значит, я пробыл без сознания пару минут, как и предполагал. Заклинание действительно распалось в момент моего отсутствия в мире.
   Ладно, перейду к другому пункту моих опытов. Ледяная стрелка. Очень простое на первый взгляд заклинание. Но построенное совершенно по-дурацки. Маг тратил силу на вытягивание тепла в некой области, создавая эту самую стрелку. При этом вся "лишняя" энергия вместо того чтобы поглощаться магом, развевалась в пространстве. Конечно, здешние маги не могут накапливать силу, но я-то могу. Поэтому, оставшись один, я тут же принялся пускать стрелки, раз за разом меняя принцип их создания. Но как я не старался, ни один из перепробованных вариантов не позволил мне поглотить энергию. Хм, а если морозить большую площадь? Например, создать кольцо заморозки вокруг себя? Я сосредоточился на заклинании. Хоп. Ага! Воздух в кольце выморозился до минус пятидесяти, а энергию удалось сконцентрировать в малом объеме. Я попытался поглотить ее, но... не смог. Странно. Я быстро отделил от себя сгусток энергии и поглотил его. Вроде все работает. Пробую еще раз поглотить тепло - не выходит. А если... Повинуясь моей воле и мааханькому заклинанию, свободная энергия превратилась в фаербол, изрядно подплавивший стену. Я почесал затылок. Получается, я могу поглощать только свою энергию? А полученную как-то еще только тратить? Нужно проверить на мэтре. Если я смогу поглотить его энергию значит мой "организм" воспринимает только "переработанную" энергию, если нет, то только свою же. Решено, ищу мага. Хотя... Зачем искать?
   Выйдя из зала, пребывать в котором было неприятно из-за зон ощутимого перепада температуры, я двинулся по коридору, высматривая какого-нибудь слугу. Заметив одного, я приказал ему найти мага и передать, что он мне срочно нужен во дворе. После того как слуга умчался до меня дошло, что я забыл спросить дорогу к этому самому двору. А впрочем, нужны мне эти проводники как рыбе зонтик. Я, убедившись что в коридоре никого нет, дематериализовался и вылетел в окно. Облетев вокруг башни, я заметил тренировочную площадку на заднем дворе. В данный момент она пустовала, очевидно, из-за распоряжения графа "забившего" ее для меня. Слетев на площадку, я выдал неслабый огненный фонтан и большое облако дыма. Для возможных свидетелей. И то, и то, естественно, было иллюзией. Под прикрытием дыма я воссоздал тело. После чего, разгоняя остатки дыма рукой, обошел площадку. Такие же мишени, как и те, что принесли в зал, пара освежеванных туш и какие-то спортивные снаряды. Бревно и турник я опознал сразу, остальные поставили меня в тупик. Решив не забивать голову спортивным инвентарем других миров, я первым делом опробовал на тушах свой вариант цепной молнии. Начал я с минимальной мощности и постепенно усиливал плетение. Поэтому к приходу мага туши в результате моих упражнений порядком обуглились.
   - И зачем я понадобился? - маг был бы самой любезностью, если бы не явно враждебный тон и свирепый взгляд.
   - Не надо так яростно сверкать на меня глазами. Как будто я вас со смазливой служанки стащил. Мне понадобилась ваша помощь. Я поставлю защитный экран, а вы ударите по нему самым мощным заклинанием, которое знаете. И в полную силу.
   - Это еще зачем, - подозрительно спросил маг. При этом его несколько раздраженный вид свидетельствовал, что я если и не угадал причину его злости, то уж точно оторвал от какого-то приятного времяпровождения. Может он квасил с кем? А впрочем, неважно.
   - Неважно. Просто сделайте это.
   - Мне понадобится время на подготовку. Если использовать самое мощное заклинание, - с небольшой паузой ответил маг.
   - Сколько?
   - Около часа.
   - Замечательно, приступайте. А я пока найду графа и обсужу завтрашний бой.
   - Граф обедает, - буркнул маг.
   - Замечательно, заодно и пообедаю, - я потер ладони, изображая воодушевление. Судя по мрачному лицу Хови, он как раз хотел составить графу компанию за обедом. Еще бы, нахаляву пожрать с графского стола. Обломчик вам господин магиус.
   - В общем, трудитесь, я скоро буду, - напутствовал я мага, уходя с площадки.
   Зайдя в замок, я поймал очередного слугу и потребовал проводить меня в столовую. Не забыв предварительно уточнить у него там ли граф, а то знаю я этих слуг - вечно делают вид, что они идиоты. Мол "моя дурак, ничего не знать, что прикажут то и делаю", ну и морда кирпичом. Сам бы на их месте себя так вел.
   По дороге я отметил, что замок выглядит богато, но несколько запущенно. Картины помимо благородной старины могли похвастаться огромным количеством пыли и паутины. Гобелены и ковры, висящие на стенах, кое-где могли похвастаться плантациями моли. В общем, создавалось впечатление, что времена благосостояния для графа давно минули. Странно это. Ну, допустим, нет денег заменить гобелены и поточенную жучком мебель, но почему бы не почистить и содержать в порядке старые вещи? Слуги в замке вроде есть. Хотя... Я ведь не знаю, сколько их должно быть. В любом случае у меня есть заботы и поважнее чем благосостояние графа.
   Слуга довел меня до обеденного зала и быстро убрался оттуда, пока мне в голову не пришло еще что-нибудь. А я вошел в зал. По-видимому, это была малая трапезная, так как стол был рассчитан не более чем на дюжину обедающих. Граф сидел за столом один. Хм. Я полагал что он обедает в компании дочери и своих приближенных. Ну да ладно, зато никто не помешает беседе. Я подошел к столу и сел рядом с графом. Убедившись, что прибор только один, сотворил себе кубок и налил в него вина из графского графина. Продегустировал. А не дурно! Значительно лучше того, что мне принесли на ужин. Я утащил из тарелки, офигевшего от моей наглости, Вилли кусок мяса и загрыз им вино. Граф молча хватал ртом воздух, очевидно не в силах определится, что мне сказать. Поэтому я заговорил первым.
   - В магии я более-менее разобрался. Теперь хотелось бы узнать какие у вас оборонительные возможности в физическом плане. То есть, в каком состоянии стены замка, численность гарнизона, основные способы ведения осад и так далее, - выпалив все это я выжидательно уставился на графа. Тот наконец пришел в себя и тут же высказал свое возмущение:
   - Что ты себе позволяешь, демон! Как ты посмел!
   - Посмел что?
   Граф молча ткнул пальцем в мой кубок. Я тут же развоплотил его и перешел в атаку:
   - Это всего лишь кубок. Кстати о пищи - ваши слуги забыли подать мне обед. Советую вам наказать того, кто должен был проследить за вашим приказом. Вы ведь приказывали кормить меня? Как барона, если я не путаю.
   - Приказывал, - процедил граф. При этом выражение его лица свидетельствовало, что он с радостью бы заморил меня голодом. Непонятно. Если он с таким предубеждением относится к демонам, то зачем меня вызвал. И что он за граф такой, если не может соблюдать хотя бы видимость приличий с пусть временным, но союзником?
   - Ну и ладненько, - заявляю жизнерадостно. - Так что у нас с обороноспособностью?
   - Мне казалось, что этот вопрос ты берешь на себя.
   - Мне хотелось бы свести мое участие в бою к минимуму. Если вы не забыли мне еще книгу воровать и с двумя демонами сражаться. Неразумно зря тратить силы. Да и в любом случае, полезно знать, что у нас имеется на крайний случай.
   Граф нервно побарабанил пальцами по столу, раздумывая над моим вопросом. Приняв, наконец, решение в мою пользу он ответил:
   - Стены в нормальном состоянии, но их высота не достаточна, что бы служить препятствием для осадных башен. Гарнизон состоит из двадцати арбалетчиков и сорока мечников из которых десяток постоянно на страже. А осада... - он невесело улыбнулся, - нам нельзя допускать, что бы она началась, поэтому надо разбить их в течении завтрашнего дня. Как это решать тебе. Но людей я не дам - они останутся на стенах.
   Что ж, чего-то такого я ожидал. Неприятно конечно, но что поделаешь.
   - Ладно, не буду вам мешать, - я поднялся. - Если что я во дворе с Хови.
   - Кем? - удивленно переспросил граф.
   - Ну, вашим магом, - пояснил я, выйдя из зала и оставив Вилли переваривать прозвище его мага.
   К счастью я запомнил дорогу во двор, поэтому ловить слуг, которые все куда-то подевались, не пришлось. Придя на тренировочную площадку, я увидел, что маг закончил с подготовкой и листает какую-то книгу.
   - Все готово?
   - Да, - буркнул маг.
   - И что это будет?
   - Огненное копье. Поэтому ставь щит от огня и помощнее - граф меня четвертует, если я тебя случайно сожгу.
   Маг указал мне где стать и начал колдовать над сложным рисунком, который начертил за время моего отсутствия. Я быстро создал слабенький щит от огня, а сразу за ним мощное заклинание для поглощения силы.
   - Готов? - спросил меня маг, вызывая из рисунка несколько сложных плетений.
   - Всегда готов! - бодро ответил я.
   В следующую секунду в меня ударил мощный поток концентрированного пламени. Щит не продержался и секунды, зато плетение-поглотитель сработало идеально. Вся энергия этого копья оказалась связанной. Я тут же попытался ее поглотить... и опять обломался. Мне удалось воспринять едвали десятую часть. При этом удержать эту энергию в себе оказалось непросто. Все остальное высвободилось в окружающую среду, сплавив песок и порядочно прожарив мою оболочку. А ведь могло быть больно - подумал я, рассматривая свои обугленные руки. Развоплощаюсь и снова воссоздаюсь. В качестве эксперимента новое тело создано за счет поглощенной энергии. Вышло вроде нормально. Значит, я могу поглощать и использовать энергию других магов, хоть и ограниченно. Ну да ладно, завтра поэкспериментирую на вражеских магах. Кстати о магах. Ховарниус подбежал к границе оплавленного песка и взволновано спросил:
   - Демон, ты жив? - идиотский вопрос, не правда ли?
   - Жив, жив. Я ведь демон огня, - в подтверждение зажигаю в воздухе несколько огоньков. - Пойду-ка я, пожалуй, к себе, подумаю о завтрашнем бое.
   До комнаты я добрался на автопилоте, все таки бахнуло будь здоров. А ведь проделай я такой фокус возле вражеских магов - никакие щиты не спасут. Наверное. Что-то мне нехорошо. Или от взрыва или от съеденной энергии. Отдохну-ка я часок. С такой мыслью я добрался до кровати и вырубился до вечера.
   Пришел в себя я уже когда стемнело. Самочувствие было отличным. Итак, день прошел весьма плодотворно. По крайней мере, с магией я разобрался. Долбану завтра вражеских воинов цепной молнией. Не насмерть конечно, но на пару дней из строя выведу. А против магов использую фокус с заморозкой и выброс захваченной энергии. В отличие от упорядоченных заклинаний типа фаербола, представляющих собой плетение, останавливаемое соответствующим щитом, выброс представляет собой неупорядоченную силу. Часть ее должна пройти сквозь щит.
   А вот интересно, могу ли я создать себе тело, идеально приспособленное для ближнего боя? Например, сделанное из металла. Попробую сначала что-нибудь попроще. И я попробовал, превратившись в... мясорубку. Обычную такую, с ручкой. Привинченную к столу. Интересные ощущения. Я задумчиво повращал ручкой. Похоже, я могу стать кем угодно или чем угодно. Вот только расход энергии на большое тело будет немаленьким. Для пробы я превратился в далека, потом в арканумского автоматона и под конец в металлические доспехи. Хм. А если принять вид киношного Саурона? Ну, того, который всех булавой расшвыривал. Думаю деморализующий эффект будет неслабым. Я опять принял демоническую форму.
   Ну что ж, с магией я немного разобрался, стратегию завтрашней битвы продумал. Что бы еще сделать? Спать вроде не хочется. Задумчиво походил по комнате. Опять зайти к графу? А смысл? Все что надо для завтрашнего боя я узнал. Повидать мага? Нее, пусть лучше к завтрашнему бою готовится. Я задумчиво посмотрел на дверь тайного хода. А может... Нет. Но ноги уже несли меня к заветной дверце. И зачем я это делаю, - спросил я себя, открывая проход. Потому что адреналину захотелось, ну или шило в одном месте. Здравомыслящая часть моего разума констатировала, что я зря лезу на рожон, но авантюрная ее уже не слушала. Уже не колеблясь, я нырнул в тайный ход.
   Найти комнаты Та... блин, как же запомнить это имечко? В общем, найти комнаты юной графинетты оказалось несложно - к ним в пыли была протоптана самая широкая дорожка. Кстати, а почему именно графинетта? Так ее назвал маг, но я что-то не помню такого титулования у земных аристократов. Блин, опять забываю, что они говорят на другом языке. Очевидно это наиболее близкий перевод ее титула. Надо будет уточнить у кого-то местную иерархию титулов и сравнить на досуге с земной.
   Так за раздумиями я и не заметил как пришел. Подойдя к нужной двери, я опять заколебался. Оно мне надо? Если я сейчас завалюсь к ней, это будет выглядеть, как будто я воспринимаю ее всерьез. А если буду ее игнорировать она может подумать что я ее испугался. А что, с ее самоуверенностью запросто. Да и возраст такой. Подростки в такой период считают себя пупом земли. Идти или не идти, вот в чем вопрос? С одной стороны - мудрость знаменитого Винни-Пуха: кто ходит в гости по утрам, тот поступает мудро. С другой - утром мне будет некогда, да и почему бы не зайти, раз уже приперся. Ну что она мне сделает? Я ведь ее не боюсь? Ведь так? Ну, разве что не знаю, что она может учудить в любой момент.
   Была, не была! Но предварительно я поставил на комнату самый мощный щит от воздушных заклинаний. Надеюсь, он приглушит звуки, если моя собеседница начнет кричать. Затем вежливо постучал и открыл проход. Графинетта стояла у стола спиной ко мне. Услышав скрип потайного хода, она с испуганным лицом повернулась ко мне. Механизм двери, кстати, был заклинен, но для владеющего телекинезом это оказалось сущим пустяком. Увидев, что это я дочь графа отступила на несколько шагов и спросила немного дрожащим голосом:
   - Как ты здесь оказался, и что тебе надо?
   - Как как. По потайному ходу, конечно же. А зачем... Считай это ответным визитом. К тому же мы вчера так и не закончили нашей беседы. Ты так неожиданно убежала. - С этими словами я шагнул к ней. Однако ее следующие действия меня изрядно удивили. Сверкнув глазами, девчонка прыгнула к стене и схватила висящий на ней меч. Она направила его на меня и предупредила:
   - Не подходи, а то я зарублю тебя.
   - Эй, успокойся, я не собираюсь причинять тебе вред. Да и не могу если ты забыла.
   - А как же твои вчерашние слова?
   - Это, какие?
   - Что ты можешь обойти договор!
   - Обойти я его не могу. Я просто хотел привлечь твое внимание. А то ты так увлеклась своей речью, что совершенно меня не слушала. Так что не волнуйся я не собираюсь причинять тебе вред.
   В ходе этого диалога я медленно шел к ней. А она так же медленно отступала. Наверное, со стороны мы смотрелись очень потешно кружась по комнате. Пока она не уперлась спиной в стену. Почувствовав лопатками стену, девушка вскинула меч и предупредила срывающимся голосом:
   - Не приближайся! Я не побоюсь использовать меч!
   - Да? - я был уже в двух метрах от нее. - А что, это какой-то жутко волшебный меч? Или его выковали... ээ... священники и освятили его? А может он выкован из метеоритного железа и закален в крови девственницы?
   - Не-ет, - ошеломленно протянула девушка.
   - Тогда почему ты решила, что сможешь меня убить этим мечем? - приподнимаю бровь (ну нравится мне эта фишка).
   - А что, обычным мечем, не получится? - растерянно спросила она.
   Нет, ну меня умиляет эта девочка. Настоящий ребенок. Наверное, поэтому я не удержался и поступил как демон (в моем понимании). А именно сделал шаг вперед и потрогал пальцем лезвие меча.
   - Острый. Может и получится. А он для тебя не тяжеловат? - и я попробовал забрать у нее меч. Она отреагировала задушенным визгом и наотмашь одарила меня мечом, разваливая оболочку от плеча до пояса. Это меня несколько озадачило, но, что бы не разочаровывать, девушку я выдал фонтан крови и вывалил из разреза несколько внутренних органов. Немного, так, штуки три сердца, пяток почек и метров десять кишок. Все иллюзорное естественно. После чего упал на пол. Таника окинула получившийся натюрморт взглядом, икнула и, сведя глаза в кучку, плавно осела на пол. Похоже, я перестарался. Но это от растерянности, честное демонское! И что теперь делать? Улизнуть потихоньку или привести ее в чувство и убедить, что это ей показалось? В любом случае мне кажется, что шансы на заключение мирного договора с ней упали ниже нуля. Ну, или до одного на миллион. А ведь такой шанс срабатывает в семи случаях из десяти, неправда ли?
   Быстро растворив иллюзию, я частично восстановил тело. А именно: оставил на одежде разрез у плеча, сделал на плече свежий шрам и заляпал одежду кровью. Постараюсь убедить ее что она всего-лишь ранила меня. Ну а весь ливер ей померещился. Надо следить за собой, а то, похоже, я чересчур вжился в шкуру демона. На несколько секунд задумываюсь, стоит ли переносить ее на кровать. Я решил, что это будет лишним и просто устроил ее на полу поудобнее. Так, а как ее привести в чувство? Пробую легко пошлепать ее по щекам - ничего. Ну что ж остаются самый радикальный способ - дыхание изо рта в рот. Стопроцентная гарантия выхода из обморока. Ухмыльнувшись я взял с столика вазу с цветами. Цветы полетели в камин, а вода в лицо девушке. Эффект превзошел все мои ожидания - она резка поднялась на локтях, отплевываясь и моргая.
  
  Глава 7.
  
   Проморгавшись девушка подняла взгляд и увидела меня. Судя по ее округлившимся глазам, увидеть меня в живых она не ожидала.
   - Ты?! Но как! Я же... - она осеклась, уставившись на мое плече.
   - Должен тебе сказать, что ты была близка к тому, что бы убить меня как никто другой (хотя бы потому, что меня до сих пор не пытались убить). Я не ожидал что ты так хорошо владеешь мечом, - так себе комплиментец, конечно, но ведь надо с чего-то начинать... Примирение естественно.
   Юная графинетта молча изучала на разрез в моем камзоле. А я, воспользовавшись молчанием девушки, разглядывал ее. Все предыдущие разы, видя Танику, я был чересчур занят разговорами и не обращал внимания на ее внешность. Сейчас же приглядываюсь к ней повнимательнее. Итак, что можно сказать о графской дочке? Точнее о ее внешности. Темные волосы, ближе к каштановому чем к черному, яркие зеленые глаза, чуть вздернутый носик, тонкие губы, в данный момент нижняя закушена. Волосы подстрижены чуть выше плеч и уложены в простенькую прическу. Ну, были уложены. До того как я облил ее водой. Сейчас ее прическа несколько подмокла. Лицо удлиненное, подбородок узкий. Что дальше. Ага, руки - ладонь, которой она как раз поправляет волосы, узкая, пальчики тонкие, длинные. Одета в скромное платье из тонкой серой ткани. Фигура уже начинает формироваться. Особенно это заметно в верхней части. В связи с тем, что я с размаху плеснул в нее водой. Поэтому, если я хочу с ней помириться, мне надо постоянно смотреть ей в глаза.
   Тут подала голос девушка:
   - Может, хватит на меня пялиться? - раздраженно спросила она меня.
   - О. Я заметил что ты о чем-то задумалась, поэтому не стал тебя отвлекать, - как можно дружелюбнее сказал я.
   - И что ты со мной сделаешь? - все еще раздраженно, но с ноткой неуверенности спросила она. Похоже, до нее дошло, что она напала на демона с мечом и теперь ждет что я ее... Хм. А чего, собственно говоря, ждет? Ах да, она же вбила себе в голову что я коварный демон, желающий их всех поубивать. Надо постараться ее успокоить. Только очень, очень аккуратно.
   - Не волнуйся, я тебя не трону, - медленно сажусь на пол метрах в двух от нее и подталкиваю меч в ее сторону. Она тут же вцепляется в него обеими руками. Протягиваю к ней пустые ладони и предлагаю:
   - Может начнем все сначала?
   - Что все? - похоже, подозрительность это ее врожденная черта.
   - Я не хочу с тобой ссорится. Да и тебе это совершенно ненужно, - попробую для начала воззвать к разуму. - Подумай сама, от меня зависит, выдержит ли замок осаду. Строить мне какие-то козни - значит вредить себе.
   - У нас есть шансы отбить атаку своими силами. А ты, обойдя договор, можешь уничтожить весь замок.
   Ничего не скажешь, убойный аргумент. Может она еще не пришла в себя? Наверное, воды в вазе было мало.
   - Серьезно? Ваш гарнизон из двадцать лучников и тридцати мечников сможет отразить атаку полутора тысяч равных по опыту, а то и превосходящих бойцов? Это при том, что высоты стен недостаточно для того, что бы отразить атаку осадных башен? - хорошо, все таки, что я зашел к графу и узнал у него о состоянии обороноспособности замка. Есть какие аргументы предъявить этой упрямой ослице.
   - Потери осаждающих при штурме укреплений десять к одному, - пробубнила девчонка.
   - Да? А мне почему-то казалось, что три к одному. Но пусть будет десять к одному. Что мы будем иметь в таком случае? Враг потеряет пять сотен, но возьмет замок. А ты учитывала наличие в его войске магов? Или демонов.
   - Ха! Демонов! Да какой идиот кроме моего папаши рехнется настолько, чтобы вызвать демона?
   - Лорд Мэдрик к примеру. Он ведь вызвал двоих, не так ли?
   - С чего ты так решил? - нерешительно спросила девушка и в ожидании ответа закусила губу.
   - А ты что не знала? Странно, ведь об этом мне сказал твой отец.
   - Мне надо подумать, - растерянно протянула графинетта. Перехватив меч одной рукой, она начала подниматься с пола. Поднявшись на ноги, она тут же вцепилась свободной рукой в столик. Неразумно, учитывая, что на скатерти оного стоял кувшин с компотом (блин! вот что надо было на нее выплеснуть), кубок и несколько тарелок с ужином... В общем если она потеряет равновесие, то все это окажется частично на полу, а частично на многострадальном платье. Кстати о платье. Повинуясь, какому то женскому инстинкту она, положив меч на столик, попыталась поправить платье и увидела что его верхняя часть промокла. И совершенно не скрывает то, что должно скрывать.
   Однако, занятная реакция. Ну, расстроилась девушка, что платье намокло, а я то тут при чем? Ээ... собственно говоря, причем. Но зачем в меня мечами-то швырять? Я же ничего такого в виду не имел.
   - Ты!!! Гад! Ты это специально сделал, - завопила графинетта, швыряя в меня меч. Упс, деморализованный звуковой атакой я не успел уклониться. Меч, как ни странно, попал в меня острием и распорол мне бедро. Если бы у нее было побольше силенок, то клинок пробил бы ногу насквозь. Надо как-то упрочнить оболочку. Мне-то что, восстановить ее раз плюнуть, но вот то, что демон так уязвим демонстрировать не стоит. Я умоляюще вскинул руки:
   - Пожалуйста, не кричи, а то еще стража прибежит.
   Как ни удивительно, но она меня послушала. Прикрывшись руками, она бросила настороженный взгляд на дверь. Потом повернулась ко мне:
   - Ээ... Твоя нога.
   - Ах да, ты опять меня ранила. Хорошо что я не человек, а то тебе пришлось бы избавляться от трупа.
   Малолетняя убийца смерила меня оценивающим взглядом и поинтересовалась:
   - А насколько ты живучей человека?
   - Тебе нужна эта информация, что бы знать, как меня убить?
   - Просто любопытно.
   - Меня убить сложно и у тебя вряд ли получится. Яд на меня не действует, так что не экспериментируй, а то слуг потравишь. Мы демоны народ живучий, так что сомневаюсь, что ты сможешь меня убить холодным оружием. Всякие мечи, булавы мне не страшны. - Я счел нужным сразу предупредить ее о бесплодности попыток меня убить. - Так о чем я там говорил, пока ты меня не перебила?
   - Перебила? - девчонка чуть не захлебнулась от возмущения. - Да ты специально намочил мое платье! Ты, рогатый извращенец!
   - Я сделал это случайно - приводил тебя в сознание. И вообще, возьми, прикройся, - я сдернул со стола скатерть и подал ей. Посуда при этом даже не покачнулась. Ну еще бы, ведь я удержал ее на месте простеньким плетением. Полезная штука телекинез.
   Таника вместо того что бы взять у меня скатерть уставилась на столик. Затем резко повернулась ко мне и спросила:
   - Как у тебя это получилось?
   - Магия.
   - А разве...
   - Врут, никакая это не ловкость рук. Вот ты, сколько посуды перебила, прежде чем убедилась что у тебя не выходит?
   Вместо ответа девушка покраснела. Затем насупилась и возразила:
   - Один мой знакомый не маг, а научился.
   Нет, ну что за увлекающаяся особа, так я до утра у нее проторчу. Со вздохом выдергиваю столик из-под посуды. Та остается висеть в воздухе. Задвигаю его назад и поворачиваюсь к девушке:
   - Убедилась?
   - Ага.
   - Тогда на, прикройся, и дослушай меня до конца. - Я протянул ей скатерть. На этот раз она не стала ни на что отвлекаться, а цапнула скатерть. Быстро обмоталась ею и повернулась ко мне.
   - Так вот. Я не собираюсь причинять тебе вред. Мне очень жаль, что я испугал тебя. Приношу искренние извинения. Я не хочу ссориться с тобой. Я просто хочу выполнить договор и вернутся домой. - Я поднял руку, пресекая уже готовые сорваться с ее губ возражения, и продолжил:
   - Я понимаю что ты мне не веришь и предлагаю тебе следующее. Ты не мешаешь мне, а взамен можешь контролировать все мои действия. Будешь постоянно находится рядом и наблюдать за мной. Кроме участия в боях и моей личной жизни. - Сопровождаю последние слова насмешливым взглядом.
   Таника покраснела и буркнула:
   - Мне надо подумать.
   - Подумай. Заодно учти, что тебе надо будет на это у графа разрешение спрашивать. И сказать ему что это твоя идея. А я пойду, отдохну, - и бодро похромал к тайному ходу (нога, помните?)
  
  
   После ухода демона Таника первым делом проверила тайный ход. Убедившись, что он закрыт, она, на всякий случай, подтащила к нему тумбочку. Девушка понимала, что такое незначительное препятствие вряд ли остановит демона, но надеялась, что шум падающей тумбочки разбудит ее, если тот опять придет к ней. Позаботившись о потайном ходе, Таника бросилась к гардеробу и переоделась в сухое платье.
   Девушка присела на стул и задумчиво принялась теребить в руках рукоять меча. Вот же гадский демон. Совсем ее запутал. Верить демону или нет? Нурлаку понятно, что демонам доверять нельзя. Но в тоже время его предложение не лишено здравого смысла. Находясь рядом с ним легче разгадать его планы. Вот только она так же будет у демона на виду. А находится рядом с этим созданием... Таника вспомнила светящиеся глаза а также острые клыки демона и передернулась.
   Но... Она ведь не должна постоянно находится возле него, ведь так? Это просто удобный случай присмотреться к нему и постараться разузнать о его планах. Решено, она примет предложение демона. Вот только отомстит ему за то, что он оскорбил ее, облив водой платье. Мысль как это сделать пришла сразу же. Губы девушки растянулись в улыбке. Ты шутник демон? Посмотрим, кто будет смеяться завтра.
   А сейчас надо получить разрешение отца. Таника нервно забарабанила пальцами по эфесу меча. Как бы это провернуть? Ладно, хватит рассиживаться, пора действовать. Она изложит отцу свои соображения и пусть только он попробует отказать ей. Девушка встала и, повесив меч на стену, решительно вышла из комнаты.
  
  
   У всех людей есть вредные привычки. Которые можно разделить как на дурные так и на дурацкие. Разница очевидна. И если с первыми стараются бороться, то со вторыми проблем не возникает. Именно такая имелась у меня.... К чему я это рассказываю? Дело в том что у меня прошел шок от переноса и я ощутил настоятельную потребность ... почитать что-то. Именно так. Я не могу прожить и дня без книги, перед сном мне просто необходимо почитать. Хотя бы пару страниц. Иначе мне не уснуть. А здесь я уже больше суток и даже не брал книгу в руки. Вот интересно, здесь в замке есть библиотека? Ну, или хоть какие образцы письменности. Очень на это надеюсь.
   И вот я и решил совместить приятное с полезным. А именно исследовать замок и заодно поискать себе кое-какой литературки.
   Невидимым призрачным облачком скользил я по коридорам замка. Это сравнение так увлекло меня, что я принялся создавать вокруг себя соответствующую обстановку. От невидимых сквозняков шевелились тяжелые пыльные занавески. И без того редкие светильники, висящие на стенах, стали светить более тускло и помигивать. В самом коридоре ощутимо похолодало. Хм. Похоже, я увлекся. Развеиваю все 'привиденческие' заклинания. И лечу дальше, внимательно осматривая внутренности замка. Похоже, он делится на две зоны. Внешняя похожа на замки из фильмов - голый камень, светильники, окна забранные решетками - мрачно и функционально. Внутренняя же часть напоминает английские дома аристократов 19-20 веков. Ковры и гобелены на стенах, портреты суровых мужчин и дам, мягкое, но яркое освещение.... Если бы не некоторая ветхость обстановки эту часть замка можно было бы назвать роскошной. Если где и есть библиотека то только здесь.
   Я исследовал комнату за комнатой. Большая часть комнат пустовала. Скудная мебель покрытая чехлами и обилие пыли. Прямо замок-призрак какой-то! А ведь раньше тут жило гораздо больше народа. Ну, если судить по количеству заброшенных помещений. Не все они были жилыми, попадались и кладовые с уборными.
   Но вот в коридоре стали попадаться стражники. По-видимому, они охраняли жилые помещения. Тут я остановился и едва сдержался, что бы не выругать вслух. А заодно и не врезать самому себе по шее. Я болван. Ведь можно было сразу подумать, что дочь графа, при ее начитанности перетащит библиотеку к своей комнате. Или поселится неподалеку от нее. Даже если граф и стал бы противится этой затее, надолго ли его бы хватило? Думаю что не очень. Спросите, почему я решил, что девушка начитана? А откуда тогда взялся бы весь тот романтический бред, который из нее буквально выплескивается? Коварный демон, отважная дева, расстраивающая козни врагов.... Это ли не признак дурных литературных пристрастий? Ко всяким рыцарским и любовным романам. А раз так то и поиски библиотеки стоило начать от ее комнаты - сколько времени я бы сэкономил! Ну да ладно, зато замок посмотрел.
   И вот оно! Заветное хранилище знаний! Небольшая комната с несколькими шкафами, полки которых забиты книгами. Я с азартом набросился на них. Увы.... По большей части они оказались сентиментальными рыцарскими романами и нудными родовыми хрониками. Даже ради сомнительной возможности узнать что-либо о графе я не стал бы рыться в этой косноязычной галиматье. Бегло просмотрев часть книг, я остановился на нескольких сборниках сказок (незаменимая вещь для понимания культуры), одном рыцарском романе (токмо ознакомления для!) и на самых солидных книгах по истории и географии - вернее связанных с историей и географией.
   Я аккуратно сложил отобранные книги стопочкой и успел дойти с ними до двери в библиотеку, когда меня осенило. Я то стать невидимкой могу, а вот книги - нет. Думаю, зрелище летящих по воздуху книг не поспособствует укреплению нервной системы невольных свидетелей этого 'полтергейста'. И что же мне делать? Телепортироваться я не могу, точнее не умею, лететь снаружи замка опасно - стража бдит, разгуливать по коридору с книгами в руках тоже не вариант. Задачка...
   Невольно задумываюсь о Танике. Может мне принять ее облик? Хм. А что будет, когда утром стража доложит графу? Правильно, он допросит охранников у двери его дочери и узнает, что она не выходила из комнаты. И на кого подумают? Несложно догадаться. Так что.... Надо придумать что-то еще. Я присел на стул возле двери и начал перебирать варианты. И в очередной раз отбрасывая идею превращения в графинетту, я додумался. Потайные хода! Таника вовсю использует их. А в библиотеке по закону жанра не может не быть потайного хода. Воспрянув духом, я бросился проверять стены. А вернее проглядывать их своим сверхзрением. К моему огромному облегчению, тайный ход нашелся. Быстро открыв его, я дематериализовался (во избежание собирания всей пыли и паутины в проходе - очевидно неугомонная графская дочка этой частью хода не пользовалась) и принялся искать дорогу к моим апартаментам. В этом мне очень помог магический маячок установленный у меня в комнате перед выходом на вылазку. К счастью потайной ход не петлял, и я сравнительно быстро добрался до своей спальни.
   Сгрузив свою добычу, я решил озаботиться второй своей вредной привычкой - страх как люблю поесть перед сном. Решив, что я все равно не успею выспаться (да и вообще могу обойтись в эту ночь без сна), я направился к двери, собираясь осуществить вылазку на замковую кухню. Кухню, в отличии от библиотеки, я нашел без проблем - по запаху. Всего-то делов - представить запахи в виде разноцветных облачков и следовать за наиболее аппетитными.
   И вот я у цели. Аккуратно заглядываю сквозь дверь. Что у нас здесь? Большое помещение с несколькими кухонными плитами. Посередине стоят столы, уставленные посудой - как чистой, так и заполненной едой. Возле одного из столов сидят трое: толстая женщина, старик и девушка. Девушка мне знакома - это та самая служанка, которая приносила мне еду. И которую я напугал своими экспериментами по левитированию пищи. Старик, судя по ливрее, слуга, а толстая женщина не иначе как повариха. На эту мысль наводит ее фартук и шапочка, скрывающая волосы. Девушка плачет, а повариха со слугой (лакеем?) ее успокаивают.
   - Меня уволят, - завывала служанка.
   - Ну-ну, не плачь, с чего бы им тебя увольнять? - неловко похлопывая ее по спине, говорит толстуха.
   - А как же иначе Мила? - поднимает заплаканное лицо девушка. - Я оплошала с тем подносом. А потом не отнесла обед. Ну почему меня приставили к этому существу?
   - А какой он? - заинтересовалась Мила. Я его во дворе видела пока он магичил - на вид человек как человек. Может это и не демон вовсе.
   - Демон он, самый настоящий, - вступил в разговор старик. - Мы когда зал убирали, пентаграмму видели. И следы от когтей на полу!
   - Так а как же он человеческий вид принял, - заинтересовалась повариха.
   - Ха! Невелико дело - взял да и залез в человека.
   Служанка при этих словах вздрогнула. Это не укрылось от глаз Милы и она набросилась на старика:
   - Дурень ты старый! Зачем девушку пугаешь! Она и так напугана! В человека залез - надо же было такое выдумать! Мне вот про демона маг сегодня рассказывал.
   После чего она сделала загадочную паузу. Пауза затянулась. Первой не выдержала девушка и, забыв про слезы, жадно спросила:
   - Так что ты узнала?
   - И с чего маг так расщедрился? - ехидно добавил слуга.
   Кухарка замахнулась на него полотенцем и тот с притворним страхом отшатнулся.
   - Как есть дурень! Старый пень уже, а все туда же. Вина я ему кувшин графского нацедила. Вот он и разоткровенничался.
   - И ты думаешь, он тебе правду сказал? - скептически спросил старик, складывая руки на груди и откидываясь на стуле.
   - Ну, поначалу байки травить пытался, а потом понял, что меня на мякине не проведешь и правду рассказал.
   - Скажи лучше - когда кувшин приговорил, - хмыкнул старик.
   - Ну, приговорил, - призналась повариха. - Но я все равно заподозрила, что он мне по первости голову морочил.
   - Ну же! Не томи, - попросила девушка.
   Кухарка наклонилась вперед и, понизив голос, стала рассказывать:
   - Демоны очень похожи на людей. Это вообще то иная раса... ну навроде эльфов. Но когда их призывают, маг может навязать им какой-то образ. Когти там, рога, крылы. Вот только с этим не вышло - очень силен оказался. Еле маг его обуздал. Он по ихенной ирархии навроде барона или графа. Демонический лорд - во! Так вот, он хоть и похож на человека но его нельзя убить обычным оружием, он много сильнее человека и может двигаться вдвое быстрее самого тренированного воина. И еще он могучий маг. Хотел за свою службу десяток душ, но маг сторговался за золото. Не повериш, но пять тысяч граф выложил. Вот так-то.
   - Так он за золото служит? Маг его не подчинил?
   - Нет. Не смог. Но заставил клятву дать нерушимую, что никого из обитателей замковых не убьет и не покалечит. Так что его можно не бояться.
   - Разве что заколдует, - хихикнул слуга.
   - Рисарус! - завопила Мила вскакивая, - я же просила! Не запугивай девушку!
   - Все-все. Уже молчу.
   - Ну, вот видишь. Этот демон - аристократ. Пусть и не человек. Такие не станут опускаться до таких мелочей как месть служанке.
   - Погоди, Мила, - вмешался Рисарус, - это все что тебе маг рассказывал?
   - Да он много чего плел - всего и не упомню, - отмахнулась от него повариха.
   - Ну, расскажи то что, по-твоему, правда. Ты же утверждала, что ложь чуешь!
   - Не так уж много он и рассказал. Про мир ихний почти ничего.
   - А про демона, - вылезла вперед забывшая о слезах служанка.
   - Да так, по мелочам. Я уже и рассказала все. Ах да! Самое главное забыла! Он ведь сюда не целиком попал.
   - Это как?
   - А вот так! Его душа в залоге у Хранителей осталась! - кухарка торжествующе подняла вверх палец.
   - Брось эти суеверия. Нет никаких Хранителей, - поморщился старик, - а если и есть, то маги уж точно в них не верят. Что он тебе точно говорил? Небось, не запомнила?
   - А и не запомнила, - неожиданно легко согласилась Мила. - Я женщина простая, словей всяких мудреных не знаю. Да и объяснял он запинаясь - после кувшина вина то! Я только поняла что душа его у кого-то в залоге. И людские души ему нужны, чтобы ее выкупать.
   - А как же он ее в этот раз выкупит, если он за золото служить подрядился, - недоуменно спросила Рада.
   - Не знаю. - Кухарка пожала плечами. - Может у него запас есть.
   - А вдруг... он мою душу отберет, - испуганно ойкнула девушка.
   - Да успокойся ты! - сердито оборвал ее слуга. - Всего то ты боишься - что уволят, что душу заберут.... Сидела бы у себя в деревне, если такая пугливая и носа дальше околицы бы не казала.
   - Так не зря ведь боюсь! Из личной служанки графинетты в простые горничные разжаловали ведь! - возмущенно вскинулась Рада.
   - А нечего было ее проделки покрывать и для нее шпионить, - мерзко хихикнул Рисарус. - Скажи спасибо, что в замке оставили.
   - Рисарус, хрыч старый! - С гневным воплем кухарка вскочила. - Ты бы за своим языком проследил!
   - А я ничего такого и не сказал. - С чересчур невинным видом выдал слуга. - И вообще, я ушел.
   И с этими словами старик действительно ушел.
   - Нет, ну что с ним поделаешь! - возмущенно всплеснула руками повариха.
   - Да ну его. Лучше попробуй вспомнить, что еще о демоне маг рассказывал. Ужас как интересно.
   - А что он тебя так заинтересовал?
   - Интересно, что он за че... эээ... демон. Вон Таникаэль до истерики довел, маг опять же с чего-то напился.
   - А откуда ты знаешь, что у графинетты истерика от него была? Небось, опять ей все сплетни выбалтываешь? Смотри - узнает граф - вылетишь из замка.
   Девушка тут же начала оправдываться. После чего перевела разговор на тему одежды. И в частности на то, какое платье пошила некой Коре сестра-швея.
   Н-да, пожалуй, мне тут больше делать нечего. И взять чего перекусить не удастся. Пойду-ка я спать. Или может еще по замку покрутиться? К стражникам заглянуть - узнать, что они обо мне думают. Или мага отыскать. Я в задумчивости застыл посреди коридора...
  
  
   Пробуждение было на редкость мерзким. Самым мерзким в моей жизни. Хуже чем после пьянки, когда надо вставать в семь утра и ехать через полгорода в универ на лекцию по сопромату. А если точнее, то меня разбудило несколько литров холодной воды попавших в голову. Что в этом такого? Ровным счетом ничего, если не считать что вода была в тяжелой бронзовой вазе. Как в таком случае я узнал что она холодная? Так она же после попадания в меня вазы из нее вылилась. Хорошо, однако, что у моей оболочки нет черепа, а то его просто раздробило бы. Хорошо также, что она упругая как резина, иначе мою (оболочкину) голову просто расплющило бы.
   Вопрос, кто мог бы меня так разбудить? Риторический вопрос, надо полагать.
   Я восстановил целостность оболочки и со стоном сел на постели. Естественно. В дверях спальни стоит Таника и скалится во все двадцать восемь зубов. Почему не тридцать два? Потому что дура.
   - Чего тебе надо маленькое чудовище? - простонал я.
   - Вставай, уже утро! И у меня для тебя новость - я теперь постоянно буду находиться рядом с тобой. Контролировать твои действия.
   - Враг уже подошел к замку?
   - Нет.
   - Тогда сгинь, и дай мне поспать!
   - Ну уж нет! - сердито воскликнула девчонка, подходя к кровати, - ты встанешь сейчас же и начнешь готовиться к бою.
   - Я неодет.
   - То есть?
   - Под одеялом на мне ничего нет, как мне вставать?
   Ого, как отпрыгнула. И покраснела. Строгое воспитание? Учитывая ее поведение, вряд ли. Скорее девичья стеснительность. Зато я теперь знаю способ выгнать ее из комнаты. Улыбаюсь ей и начинаю вставать. Она, гордо вскинув подбородок, вышла из комнаты. Дверь тут же захлопнулась и на ней возник тяжелый засов. Созданный мной. А я опять лег и попытался заснуть. Но не прошло и пяти минут, как Таника попыталась войти в комнату. Дверь естественно не открылась. Небольшая пауза а затем девчонка принялась штурмовать дверь, перемешивая удары по ней громкими призывами к "мерзкой твари" и "ошибке богов". Хорошо, что девочка культурная, домашняя, аристократическое воспитание к тому же. Иначе я бы совсем других слов наслушался. Но даже эти, вполне пристойные, выражения не давали мне заснуть. Создаю плетение, опробованное вчера на стенах комнаты графской дочери. Громкие вопли сразу превращаются в шепот. Накладываю поверх еще одно заклинание и в комнате наступает полная тишина. Я удовлетворенно вздохнул и перевернулся на другой бок. Но стоило мне задремать, как меня разбудило сигнальное заклинание установленное в тайном ходе.
   Так, похоже, выспаться мне не дадут. Я сердито отшвырнул одеяло и материализовал одежду. Кстати о одежде. Моя "одежка", вернее оболочка становится все более похожей на человеческое тело. Чувствительность уже достигла нормального уровня. Хорошо хоть что я убрал болевой порог, а то мокрой подушкой от брошенной в меня вазы с водой не отделался бы. Внимательно изучаю оболочку. Ого! Да тут вдвое больше плетений, чем было вчера. Это что мое подсознание постаралось или я становлюсь человеком? Надо проверить. Я быстро дематериализовал тело, затем последовательно превратился в графа, рыцарские доспехи и каменного голема. Проблем с перевоплощениями нет. Значит шутки подсознания. Надо внимательнее следить за телом, вдруг что лишнее появится?
   Ну, а теперь, наверное, надо впустить графинетту, а то она уже несколько минут пытается открыть потайной ход. Искушение оставить его закрытым и выбраться через окно велико. Но в таком случае перемирие с девчонкой будет нарушено. А учитывая сколько я перетерпел ради него. Со вздохом открываю потайной ход. Тут же в спальню влетает раскрасневшаяся Таника и обвиняюще тычет в меня пальцем:
   - Ты мерзкая крылатая тварь! Сам же предлагал что бы я находилась возле тебя.
   - Во-первых, где ты видишь у меня крылья? А во-вторых... ну не в такую же рань. - Умоляюще смотрю на девушку. - Разве нельзя дать демону выспаться? Злые вы человеки, а ты в особенности.
   - Нет, ну надо же! Девушка, падающая в обморок от того, что задела кого-то мечем и краснеющая через слово, спокойно будит человека швыряя ему в голову тяжелый кусок металла! Если бы я не принял меры перед сном, то тебе пришлось бы объяснять графу откуда взялся мой труп с размозженной головой. Я предлагал перемирие, а как отвечаешь на это ты? В общем, или ты ведешь себя прилично или до конца осады просидишь под замком. - Продолжил разоряться я.
   Девушка к середине моей эмоциональной речи опять покраснела, но, услышав последнее предложение, возмущенно вскинулась.
   - Что значит под замком?
   - То и значит! Ты опасна для окружающих.
   - Ты... ты...
   - Послушай, - я устало вздохнул и присел на кровать, - извини за то, что обидел тебя. Но то, как ты себя ведешь... Возникает впечатление, что ты капризный ребенок.
   - Я не ребенок, - топнула ногой девушка.
   - Да?
   - Да! Я уже взрослая!
   - И насколько взрослая?
   - Я... Ты... Ты что имеешь в виду, - подозрительно спросила Таника.
   - Я интересуюсь можешь ли ты отвечать за свои поступки.
   - С чего ты взял...
   - С того, - резко оборвал я ее, - ты могла убить меня дважды. Вчера мечом и сегодня вазой. Твое поведение напоминает не взрослую девушку, которой ты себя считаешь, а капризного ребенка. Если ты взрослая, то возьмешь себя в руки и будешь вести себя соответственно. Если ребенок - посидишь в безопасном месте, пока осада не закончится, а я не покину замок.
   Упс. Похоже, я перестарался. Сердито блестящие глаза и сжатые кулачки свидетельствуют о том, что она в ярости. И что мне с ней спрашивается делать? Только очередного скандала или драки мне не хватало.
   - Слушай, ты, - на мгновенье девушка запнулась, не зная как меня назвать, - демон! Я не капризная! И веду себя нормально, в отличие от тебя! А что касается вазы, так ты сам говорил вчера, что тебя нельзя убить. Вот я и не стала вплескивать в тебя воду, а швырнула вместе с кувшином. Ты облил меня вчера, а я тебя сегодня. Так что или ты выполняешь, тобой же поставленные, условия или будешь под круглосуточным контролем мага. Который сможет приказывать тебе по условиям договора, заключенного тобой с моим отцом. - Таника победно усмехнулась и продолжила.
   - Вчера я разговаривала с отцом, и он сказал мне, что ты должен выполнять его приказы, если они касаются боевых действий. Так вот, он приказал тебе во всем подчинятся мне.
   - Ты шутишь? - от ее напора и смысла сказанного я немного опешил.
   - Нет! Можешь проверить.
   - Ну-ка, пойдем, - я схватил девушку за руку и потащил за собой, не обращая внимания на ее возмущенные вопли. В коридоре пришлось отпустить ее, так как она меня сильно тормозила. Я, конечно, этого и хотел, но приказы? До графских покоев я добрался в рекордное время.
   Быстрым шагом вхожу в кабинет графа, а за мной вприпрыжку влетела Таника. Граф отреагировал на это вторжение недоуменным взглядом. Для упреждения его вопросов я пошел в атаку первым:
   - Что это значит?
   - О чем ты, демон, - удивленно спросил граф.
   - О заявлении вашей дочери. Дескать, вы приказали ей повсюду следовать за мной и контролировать мои действия. Да еще, я должен выполнять ее приказы. С чего вам в голову взбрела такая дурацкая идея?
   - Вообще это идея моей дочери, - медленно заговорил граф, - и я считаю ее весьма здравой.
   - Что значит здравой?
   - Метр Ховарниус занят магической защитой замка, мне тоже некогда. А моя дочь ничем не занята. Идея присмотреть за тобой просто замечательна. А то ты бродишь по замку и только и делаешь, что запугиваешь слуг. Связанный договором ты не сможешь причинить ей вред. А она проследит, что бы ты не причинял вред другим.
   - А может мне будет мешать то, что она будет путаться у меня под ногами?
   - Она будет следить за тобой только пока ты в замке. На поле боя и на другие опасные задания ты естественно отправишься один. Это относится и к твоим тренировкам, - последние слова он явно адресовал дочери. Ну да, если вспомнить что вчера произошло во дворе...
   - Ну что ж, тогда я пошел готовиться к бою.
   Я вышел в коридор, графинетта задержалась в кабинете. Ну что ж подожду. Надеюсь, что из моей затеи выйдет что-то путное. Что интересно он там ей говорит. Упс, я ведь могу усилить слух. Но стоило мне нацелится на дверь, как та распахнулась и в коридор вышла Таника. Она прикрыла за собой дверь и с вызовом спросила:
   - Ну, и что ты будешь делать сейчас?
   - Поднимусь на стены, вот только найду того, кто укажет мне туда дорогу.
   - Я знаю.
   - Веди. - Полупоклон и взмах рукой.
   Девушка фыркнула и повела меня по запутанным коридором и узким лесенкам. На очередной плохо освещенной лестнице она неожиданно спросила:
   - А ты можешь уменьшить свечение своих глаз?
   - Оно тебя нервирует? - не удержался я от подколки.
   - Нет, раздражает, - отрезала девчонка.
   - Как скажешь, - я пожал плечами и убрал все демонические атрибуты - горящие глаза, клыки и рожки. Что мне жалко, что ли? Таника увидев это только хмыкнула. Интересно, о чем она подумала?
   Очередной коридор и мы вышли на крепостную стену. Не очень широкую - метра два. С внутренней стороны имелись невысокие перила, внешняя была из массивных каменных блоков. Высотой около метра и с метровыми же зубцами на ней. Я подошел к промежутку между ближайшими зубцами. Вокруг замка расстилались поля, чуть дальше виднелся лесок и холмы. Между леском и холмами я увидел какое-то движение. Присмотревшись, я понял что это всадники.
   - Кто это? - спросил я у стоящего рядом стражника.
   Тот всмотрелся и охнул:
   - Это передовой отряд противника, разведка, - бросил он и побежал поднимать тревогу.
   Осада начиналась.
  
  Глава 8.
  
   Стоя на стене, я смотрел, как барон Альверик разворачивает свои войска. Ха! Похоже, он собрался с ходу атаковать. Об этом свидетельствовали длинные лестницы, которые принесли пехотинцы. Часть из них тащили из леса огромное бревно. Наверное, на таран. Хм... Интересно, зачем ему сразу лестницы и таран? Если у него полторы сотни их вряд ли хватит на полноценный штурм одновременно ворот и стен. Или то, или то. Хотя, возможно он еще не определился, как атаковать.
   А ведь красиво. Вот строится ровными, как в компьютерной игрушке, рядами всадники. Действительно, три десятка. С усиленным в данный момент зрением я могу рассмотреть их подробно. Блестящие латы, яркие плюмажи, в руках копья. Вот только толку от этих всадников при штурме ноль. Вряд ли их кони обучены лазить по стенам. Кто там еще? Лучники. Этих пятьдесят человек. Натягивают тетивы, проверяют стрелы.
   Интересно, где сам барон. Присматриваюсь внимательнее. Ага. Вот он - на холме в окружении двадцати воинов в тяжелой броне, очевидно гвардейцев. Кстати, похоже, часть его войск не профессиональные наемники. Некоторые лучники явно завербованные охотники. А половина пехотинцев - крестьяне. Они-то как раз и возятся с осадными лестницами и тараном. Похоже, барон спешил, собирая свои войска. Гляну-ка я, что он делает. Так, похоже, у него военный совет - возле него четыре человека в мантиях и двое в богатых доспехах. Сам же барон в обычном камзоле. Очевидно, он не собирается участвовать в бою. Я и узнал его только по короне на голове. Любопытно о чем они говорят? Пробую усилить слух, но, похоже, расстояние чересчур велико или мешает шум солдат. В любом случае слышен только неразборчивый гул.
   За моей спиной раздается громкий топот. Торопливо уменьшаю чувствительность слуха и оборачиваюсь. Ага, сладкая парочка - Вилли и Хови. Сиречь граф со своим мэтром. Мэтром в смысле, который магичит, а не которым меряют. Маг изрядно запыхался, а вот граф смотрится бодренько. И первым задает вопрос.
   - Что там?
   В ответ бодренько перечисляю состав вражеской "армии". Граф недоумевающе нахмурился.
   - Что-то не так?
   - Да. - Ответил граф и замолчал. Я хотел было повторно задать этот вопрос, но он продолжил.
   - Не знаю как барон осилил найм четверых магов. Даже если у него уже был один, то найм троих большие деньги. Тем более что ему пришлось тратиться на наемников. Люди в доспехах... Один точно его капитан. А вот второй... Может это командир наемников, но тогда наемники стали бы отдельным отрядом. Странно. А ты не мог бы показать их ближе?
   Задумываюсь. Иллюзии я создавать могу. Так что можно попробовать. Я опять приблизил вид вражеской командной верхушки и одновременно создал иллюзию, стараясь передать увиденное как можно правдоподобней. И граф, и маг бросились к ней так резко, что чуть не влезли в голограмму. Тьфу, иллюзию, конечно же.
   Когда граф оторвался от иллюзии, на его лице явно читалось беспокойство.
   - Плохие новости? - интересуюсь как можно небрежней. Чтобы не сглазить.
   - Да, - ответ графа краток и неинформативен. Мне что клещами из него все вытягивать?
   - Граф, а можно подробнее? Мне ведь с ними сражаться. Так что я хотел бы знать, что вы там увидели. И следующую плохую новость сообщайте сразу, без этих драматических пауз.
   Вилли посмотрел на меня с неодобрением. Похоже, я в очередной раз нарушил этикет. Надеюсь, он не начнет мне читать лекции о моем поведении? А то тут осада началась и все такое. К счастью графский аристократический маразм еще так далеко не зашел и граф и начал объяснять, что он там в моей картинке усмотрел.
   - Один из рыцарей действительно его капитан. А вот второй носит герб лорда Мэдрика. Так что это или его наблюдатель или командир отдельного отряда лорда. Если второе, то у него не менее полусотни. Причем воины лорда превосходят баронских как в выучке, так и в экипировке. К сожалению, он мне незнаком и я не представляю чего от него ждать.
   А раз там есть человек Мэдрика, то, как минимум один маг тоже из мэдриковских. А он нанял лучших из тех, кто согласились влезть в дворянские разборки. Так что магическое противостояние тебя ждет более сложное, нежели мы предполагали.
   - Не мы, а вы. Я не склонен к недооценке противника. И, кстати, в этом есть преимущество. Проще победить вражеских магов поодиночке, чем всех вместе.
   Я помолчал, ожидая от Вилли возражений. Но, по-видимому, ему не было чего сказать. И то хлеб. Эх, здается мне, что граф окончательно уступил мне инициативу. Неужели... он боится? Хе-хе, вот и дало трещину его хладнокровие. Однако надо что-то делать. Сделаю намек.
   - А что граф, как по правилам у вас начинаются осады? Ну, там взаимные обличительные речи, угрозы и прочая дипломатия?
   - По правилам... Скорее по обычаю, так как осады без королевского дозволения являются преступлением. А обычаи таковы. Осаждающий расставляет свои войска и посылает парламентера к замку. Ну, или идет сам, если считает осажденного человеком чести. Владельцу замка предлагают сдаться и излагают условия, на которых он может это сделать...
   - Я тут подумал... А осажденный может выдвигать требования? Например, заявить что у него в замке войск в два раза больше и если наглец, посмевший явится к его замку с горсткой воинов, не присягнет ему, то он выведет свои войска и размажет нахала по полю. Как поступают в таких ситуациях? Вернее, какие требования можно предъявить слабейшей стороне?
   - Да, в общем-то, любые разумные, - ответил граф с подозрением. - А почему ты спрашиваешь демон?
   - Ну, у нас как раз такой случай! Я могу уничтожить этот отряд или обратить его в бегство. Так что сила на вашей стороне. Подумайте, что мы можем требовать от барона Альверика, и под какие гарантии. Кстати, сколько у нас времени до начала переговоров?
   - Судя по готовности войск противника - около часа.
   - Отлично. Значит, у вас есть время обдумать и сформулировать свои требования.
   И оставив, погрузившегося в раздумия, графа сидеть на стене я вернулся к наблюдению за противником. Похоже, первичная подготовка закончена - большинство солдат сели на травку. Только избранный десяток пытается быстренько сварганить из бревна таран да конники (интересно все ли они рыцари?) продолжают стоять в строю. Представляю каково им - стоять на солнцепеке... Стоп, а я что не сказал? Тут, в смысле в этом мире в данный момент лето. Да, в общем-то, и не мудрено что меня вызвали в это время - зимой и осенью особо не повоюешь. Ээ... О чем быш там я? А! Солнцепек. В общем, погодка летняя - на небе ни облачка хоть и дует легкий ветерок. Температура градусов двадцать пять. В общем, лепота. Для всех кто не закован с головы до пят в тяжелую броню. Вон какие завистливые взгляды бросают кавалеристы на развалившихся пехотинцев. Те в свою очередь отвечают им взаимностью. Их тоже можно понять - всадники то попарятся на солнышке и все, а им на штурм идти.
   Усиливаю зрение еще немного и начинаю рассматривать оружие и броню солдат. Возникла у меня идейка. А именно поменьше использовать магию и побольше рукопашную. Ведь моя оболочка может принять форму настоящей машины смерти. Представил себе, что я могу натворить во вражеских рядах. В результате мне как-то поплохело. Мамочка родная! Это ж придется такую толпу народа перебить. Все-таки у многих писателей есть недочет - их персонажи, попав в другой мир, сразу теряют львиную долю моральных устоев и убивают недругов пачками. А ведь это не книга, а реальная жизнь. Может и попадаются индивидуумы способные на хладнокровное убийство, но я то обычный парень! Так. Хватит себя накручивать или я на поле боя вообще не выйду. Решил же по возможности никого не убивать... Эх, и почему графу понадобился демон для военных нужд? Нет что бы затребовать себе что-то мирное. Типа постройки дворца... Хотя вряд ли демоны занимаются такими вещами. В общем, что-то я отвлекся.
   Итак, снаряжение солдат. Лучники - половина в кольчугах, половина в простой кожаной броне. Кроме луков вооружены короткими мечами или кинжалами - кто чем. Арбалетов не видел. А вот интересно они в этом мире есть? Нет, ну почему у книжных героев всегда есть время на перевооружение армии, а меня нет ни времени, ни армии? Ладно, проскакали. Лучше гляну на мечников. У этих, кстати, тоже разнобой - некоторые в металлической броне, не знаю, как она называется, некоторые в грубых кольчугах. Вооружены все мечами, кроме того, у двух дюжин то ли копья, то ли пики. Ну не помню я, чем они отличаются. В общем, ясно - впереди копейщики (или пикинеры?) на случай контратаки, позади основные войска, ну и лучники для прикрытия. Стандартная схема любой стратегической игрушки. Ничего нового я не увижу. Эх, решено, ввяжусь в бой, а там посмотрим.
   Я повернулся к все еще погруженному в раздумия графу.
   - Надумали что-то интересное, - маленькая пауза, - ваше сиятельство?
   - Что ты имеешь в виду? - напрягся заметивший паузу граф.
   - Барон закончил свой военный совет. Лучше будет если мы проявим инициативу и начнем переговоры. Вернее поставим свои требования. Надеюсь, вы их придумали?
   - Да. Я брошу барону вызов и, в случае проигрыша, он присягает мне и передает мне свою армию.
   - А кто помешает ему захватить замок, когда он и его люди окажутся внутри?
   - Ты что считаешь, что он нарушит клятву? Да и в любом случае ты сможешь пресечь предательство.
   - Почему вы считаете, что барон не нарушит клятву? Ведь я не все время буду рядом.
   - Клятва магическая и нарушивший ее умрет, - граф начал проявлять раздражение.
   - Но ведь любое заклинание существует пока жив создавший его. Что помешает Альверику убить мага создавшего заклинание на клятве?
   - Клятва и есть заклинание! - рявкнул Вилли.
   - Теперь понятно. Пошлете парламентера или ваш маг усилит ваш голос?
   - Второй вариант лучше. Но мэтр Ховарниус не знает такого заклинания. Я уже спрашивал, - предвосхищая мои возможные вопросы, уточнил граф.
   А что я? Что мне жалко что-ли? Силы на это уйдет всего-ничего.
   - Готовы?
   Вместо ответа граф кивнул. Я скопировал плетение, с помощью которого мог разговаривать, и видоизменил его для усиления уже существующих звуков. После чего разместил его у губ графа и дал знак начинать.
   - Говорит Вилларик ди Истиэн граф Эдоры. Я обращаюсь к барону Альверику, который прибыл к моему замку с враждебными намерениями. Ваше присутствие оскорбляет меня, но я дам вам шанс. Принесите мне клятву верности и отдайте свои войска, и я пощажу вас и ваш отряд. Если же вы окажитесь столь глупы, что отвергнете мое предложение, то будете сокрушены и станете моим пленником. Даю вам полчаса на размышление. Естественно мое предложение не касается отряда лорда Альверика. Они должны немедленно покинуть мои земли. Как воины, так и маги.
   Закончив речь, граф махнул мне рукой. Я убрал плетение-заклинание и спросил:
   - Вы думаете, они согласятся?
   - Вряд ли. - Пожал плечами Вилли. - Но задуматься и вести себя осторожнее мое предложение их заставит.
   Я заинтересованно уставился на барона и его "военный совет". Как командиры, так и маги о чем-то спорили яростно жестикулируя. Рядом застыл граф, напряженно всматриваясь в сторону врага. Сомневаюсь, что он мог рассмотреть, что там происходит. А попросить меня опять увеличить картинку наверняка гордость не позволяет. Но я отвлекся. Похоже, противники пришли к какому-то решению. И судя по оживлению в рядах их войск не в нашу пользу.
   - Я так понимаю что это отказ, - спрашиваю графа, наблюдая как воины начинают выдвигаться в сторону замка в боевом порядке. Недоделанный таран был брошен на опушке. Зато замыкающие пехотинцы потащили все три лестницы.
   - Да. Как ты будешь действовать?
   - Пора?
   - Самое время.
   Идиотский диалог, не находите? Похоже мы оба на взводе. Ладно, надо приступать. Возвращаю своей оболочке демонические атрибуты. Попутно увеличиваю ее рост на тридцать сантиметров, а вес на полсотни килограмм. Запрыгиваю на зубец стены и поворачиваюсь к Вилли.
   - Лучше не смотрите. И воинам отдайте такой приказ. - Договорив, я спрыгнул со стены.
   Приземлился я довольно мягко... В ров. Склероз или нервы? М-да. Выбираюсь на берег и сушусь. В смысле стряхиваю с себя воду, сделав оболочку идеально гладкой. Надеюсь, солдаты противника не заметили моей оплошности. Ведь я хочу напугать их и заставить сдаться.
   Иду в сторону противника, подготавливая несколько заклинаний. Сильно тратиться не хочу, но без магии тут не обойтись.
   Хорошо что у меня ненастоящее тело. Можно не волноваться о дрожащих коленках или проблемах с желудком. Всегда нервничаю перед выступлениями. Но сейчас мне надо быть очень собранным. И такая возможность есть. Сейчас все решает моя сила воли, и я не собираюсь давать слабину.
   Когда до противника осталось около трехсот метров я останавливаюсь. Теперь время для спецэффектов. Взлетаю в воздух, одновременно создав под ногами иллюзию растущего огненного столпа. Поднявшись на высоту пятнадцати метров решаю что ее достаточно. Ну как, я привлек внимание? Хм, похоже, привлек внимание это не то слово. Народ от такого зрелища офигел и впал в ступор. Подавляю желание броситься на них пока они растеряны. Нельзя нарушать план.
   Усиливаю голос и спрашиваю:
   - Значит ли ваше наступление, что вы отказались от предложения моего милостивого повелителя, - делаю паузу и добавляю, - презренные людишки?
   Голос я изменил - сделал его более глубоким и резонирующим. Он звучал подобно рокоту камней. И, похоже, произвел определенный эффект. Все воины дружно отступили на несколько шагов. Барон с магами и капитанами наоборот двинулись ко мне. Для дополнительного эффекта я создал иллюзию крупных крыльев и помахал ими. Пара взмахов и крылья опускаются мне на плечи стильным черно-красным плащом.
   Барон со свитой приблизился на расстояние около полукилометра и остановился. Один из магов принялся бубнить что-то, совершая попутно пассы. Закончил он, проведя рукой перед лицом Альверика. Интересно, это то, о чем я подумал? В смысле такое же заклинания усиления голоса, как и то, что использовал я? Оказалось что да.
   - Кто ты? - слегка дрожащим голосом спросил барон.
   - Красная шапочка, - язвительно ответил я. Брови барона поползли вверх, и я поспешил его успокоить, рявкнув изо всей силы. - Я демон, идиот! И ты подписал себе и своим людям смертный приговор, выступив против графа Вилларика. У тебя есть последняя возможность принять предложение моего господина (неужели это говорю я?) и сдаться. В противном случае я сокрушу вас.
   Барон поджал губы и оглянулся на магов. Один из них кивнул. Барон снова повернулся ко мне.
   - В атаку мои воины! Сокрушим порождение тьмы!
   Неожиданно. Как для меня, так и для вышеупомянутых воинов. Пора переходить к плану Б. Пока солдаты нерешительно восстанавливают боевой порядок, я приземляюсь на землю. Я ведь не идиот, подставляться магам под молнии и файерболы. Бегу на вражеский строй. Лучники растягиваются по левому флангу, пехота выходит перед ними и начинает наступать на меня. Трое магов остались возле барона, только один бежит к передовому отряду. Представитель лорда Мэдрика вскочил на коня и поскакал к лесу. Интересно, он убегает или хочет позвать свой отряд? В следующую секунду мне пришлось прервать свои размышления. По существенной причине - лучники дают залп. Я создаю перед собой воздушный вихрь, отталкивающий стрелы, и ускоряюсь. Передовые пехотинцы вооружены копьями, они резко останавливаются и становятся на одно колено, направляя копья на меня. За их спинами стоят наготове мечники.
   Пора. Резко оттолкнувшись от земли, взмываю в воздух. Пролетая над пехотинцами, я использую первую заготовку, придуманную для боя - создаю несколько сверхярких вспышек. На эту идею меня навело воспоминание о том как я, пытаясь проявится в пентаграмме, чуть не ослепил Хови. Эффект оправдал мои ожидания - лучники побросав луки держаться руками за лица. Как минимум до конца боя они вряд ли будут представлять для меня опасность. Правда, энергии я потратил больше чем ожидал. Неприятно. Тем более что на пехотинцев эти вспышки почти не подействовали, так как они все еще смотрят в сторону замка. Ну что ж, для них я тоже кое-что заготовил. Не хотелось, конечно, но придется немного их повоевать. Поворачиваюсь к ним и перехожу в боевой режим. Хотя боевой режим звучит как-то технологически. Попробую вкратце описать то, что я сделал. Отключаю все лишние чувства, оставляю только зрение и слух. Прямо как в компьютерной игрушке. Враги - нарисованные человечки и сверхкрутой игровой персонаж у меня под контролем. И ведь это отчасти так. Я управляю оболочкой, находясь частично в ней, а частично вокруг нее. Нервов и мышц у нее нет. Руки и ноги сгибаются по моей воле мгновенно. В общем, сходство очень сильное. Создаю длинные когти и чешую на теле. Теперь моя оболочка представляет собой идеальную машину для ближнего боя. Иллюзию крыльев я убрал за ненадобностью.
   Спросите, почему я не ограничился только когтями? По нескольким причинам. Главная в том, что мое энергетическое тело не способно к быстрым перемещениям. Оно может летать и проходить сквозь стены, но вот скорость... А если создаю тело и цепляюсь к нему, то другое дело. Для боя без скорости не обойтись. Второстепенная причина в психологическом эффекте. Одно дело, когда по полю боя летаю когти, и совсем другое, когда по тому же полю прыгает покрытый кровью демон с огненными глазами.
   Тем более что я не собираюсь убивать солдат. Только раны, болезненные и страшные. Ломаю руки тянущие ко мне клинки. Для меня они двигаются раза в два медленнее и особого труда это не составляет. Проскальзываю внутрь строя, попутно нанося стоящим по бокам воинам удары в ноги. Уворачиваюсь от летящего в лицо меча, и погружаю когти в плече шустро мечника. Продвигаюсь дальше. Бью по ногам, рукам. Плечи, лица - моя цель напугать и внести сумятицу. И мне это удается - я уклоняюсь от большинства ударов, те же что пропускаю, не могут пробить мою чешую. Да еще и копейщики пытающиеся достать меня копьями через головы своих товарищей, увеличивая панику.
   Вражеский маг, который добежал до дезориентированных лучников, вступает в бой. Он атакует огненными шарами. Не лучшая идея. В такой толчее попасть по быстро перемещающемуся демону сложно и в результате маг сжигает нескольких своих солдат. Это оказалось последней каплей. Воины которые еще могут бежать с энтузиазмом демонстрируют мне эту свою способность. На месте стычки остаются лишь ослепленные лучники и мечники, которых больше волнуют их раны чем какой-то бой. Они мне не интересны, так как больше не представляют опасности. В отличие от мага. Тому, похоже, приходит в голову очередная чудо-идея. И в мою сторону летят сети из серой паутины. Очень оригинально. Нет, правда. Паутина заколдована и наверняка сможет удержать слона. Но я-то не слон. Хе-хе. Дематериализуюсь и даю сети пролететь сквозь себя. Хм, щекотно. Это я сглупил. Сеть-то замагичена, могла мне и повредить. Так что надо собраться и не думать, что я неуязвим. Но для начала, вырублю-ка я этого шустрого мага. Тот кстати выглядит довольно молодо. Точно определить возраст мешает небольшая бородка. Вряд ли у этого парня большой опыт в магических поединках. И как его выставили против меня без поддержки? Понял, пока он меня отвлекает, маги поопытнее готовят что-то убойное. Значит надо поторопится. Не мудрствуя лукаво, подхватываю с земли копье и швыряю в мага. Тот вскидывает руки. Магическим зрением я вижу появившийся перед ним полупрозрачный диск, от которого и рикошетит копье. Парень так сосредоточен на своем заклинании, что меч, вонзившийся ему в спину, становится для него очень неприятным сюрпризом. Фатальным можно сказать. Чувствуя легкую дурноту, я добиваю его ледяной стрелкой. Мгновенно заледеневшее тело с глухим стуком падает на землю.
   Стою над телом убитого мною мага. Теперь я действительно демон-убийца. Возможно, я смог бы одержать победу, не убивая его. Если бы был более умелым. Но факт в том, что при всем опыте прочитанных фэнтази книг и переигранных игрушек, в магии я разбираюсь слабо. И, что бы выжить, а уж тем более выполнить договор с графом мне придется быть более жестким. Игра в демона кончилась. Это - реальная жизнь, с реальными смертями. И на месте мага мог бы оказаться я. Ведь его паутина зацепила меня, и будь он поопытнее и посильнее... Я осознал свою уязвимость. Как и то, что стою на месте уже больше минуты. Сбрасываю оцепенение, оглядываюсь. Упс. Справа приближаются, закованные в металл, всадники. Из леса выбегают тяжелые пехотинцы Мэдрика, на холме вокруг магов взмывают вверх сияющие плети и полотна заклинаний... А я стою как идиот и жду, кто из них первым до меня доберется. Похоже, я слишком увлекся своими душевными страданиями. И как мне теперь выкручиваться?
  
  Глава 9.
  
   Бой продолжается и надо действовать. Так, кто для меня наиболее опасны? Новообретенный опыт показывает что маги. Значит, они первоочередная цель. Вот только тупо лезть на них я не буду. Потому как не знаю, чего они там наколдовали. А займусь я пока отрядом Мэдрика. Конные рыцари для замка опасности не представляют, и потому трогать их не буду.
   Мое преимущество перед магами в том, что мое универсальное заклинание Пусть-будет-как-я-хочу быстрее их Крибле-крабле-вот-гадство-где-эта-долбаная-сушеная-куриная-лапа-без-которой-заклинание-не-сработат. Но сейчас, когда они что-то заготовили, соваться к ним глупо. Надо как-то разрядить их творение. И я даже знаю в кого. В данный момент мечники лорда преодолели половину расстояния между нами. Думаю, если я смешаюсь с ними, то маги не выдержат и жахнут своим суперзаклинанием. И отряд будет уничтожен, и моя совесть чиста. Ну, относительно чиста. Война все-таки, а как маги относятся к простым солдатам я убедился на примере косоглазого мага, убиенного мной.
   Я припустил навстречу пехотинцам Мэдрика, на бегу прикидывая, получится ли у меня принять облик одного персонажа из недавно прочитанной книги. Кроме колоритного внешнего вида (трехметровый летающий плащ с тенью вместо лица) он мог распространять вокруг себя могильный холод, замораживающий и подавляющий волю противников. Ну, положим, превратится в летающий плащ несложно. А вот как быть подавлением воли? Или ограничится легкой заморозкой?
   За этими раздумьями я и не заметил, что добежал до вражеского отряда. Увидев в нескольких метрах от себя острые клинки, экстренно торможу. И ничего ведь путного не придумал! Скашиваю глаза на магов. Ого! Похоже, они таки нацеливают на меня свое заклинание. Этот факт придал моей фантазии дополнительный стимул. Фиг с ним, со страхом. Набрасываю на противников иллюзию непрозрачной тучки. И в результате ослепляю их. Все гениальное просто. В следующую секунду я растворяю оболочку и материализую ее уже среди воинов. Нежданчик! Активно работая локтями, я проталкиваюсь вглубь строя. За моей спиной мечники, запаниковав, пытаются махать мечами. М-да, может мне среди них минут пятнадцать потолкаться и они сами себя порубят? Но мои мечты прерывают вопли десятников, призывающих прекратить панику.
   - Всем замереть! Не двигать! Бить на движение! Не кричать всем подряд. Пусть подают голос только те, на кого напал демон! - надрывались они.
   Чтобы не разочаровывать людей, подаю голос сразу с нескольких сторон. Как ни странно, но удары мечами и крики раненых раздаются из большего количества мест. Мое мнение об элитности отряда сильно падает. Я уже начинаю подумывать, что бой оказался не таким уже и сложным, когда у магов кончается терпение. Их конструкция плавно оторвалась от холма и сплелась в воздухе в некое подобие розы. Этот цветочек налился пламенем и рванул в мою сторону. Быстро снимаю затемнение. Воины начинают судорожно оглядываться, и тут "цветочек" становится видимым. Неслабого размера зеленовато-синяя штуковина, плюющаяся молниями, производит на тяжелых пехотинцев феноменальный эффект. Глядя, как они разбегаются с паническими воплями, я с сожалением констатировал, что в тяжком деле запугивания войск мне до магов далеко. Что бы не выделяться, я принял облик ближайшего пехотинца и ломанул от шарика вместе со всеми. Очень неприятным сюрпризом стал тот факт, что вышеупомянутый шарик изменил траекторию полета. Аккурат в моем направлении. Это что же получается? Гнусные колдуны намагичили самонаводящийся антидемонический ээ.. фигзнаетчтозабол супротив меня? Интересно... Что ж мне этот Хаврониус лапшу на уши вешал, дескать, демонам мало кто противостоять может? А шарик-то приближается... Пора совершать тактический отход. Я ставлю на пути шара двойной щит - огненно-молниевый и бросаю свою оболочку (вместе с собой) в сторону.
   Грохнуло знатно. И красиво. Шарик, казалось бы, легко прошел через щиты, но, миновав их, обзавелся разноцветным хвостом. После чего и взорвался. Огнем, молниями и кусками льда. Еще там было что-то трудноразличимое, но я не стал присматриваться. Только оценил потери врага - около десятка убито-раненых - и припустил к холму. Маги зашебуршились и активировали оставшееся у них заклинание. Ну, или оставшиеся нити - не знаю, были ли они полноценным заклинанием или просто заготовкой для него. Я срочно поставил перед оболочкой мощное поглощающее заклинание и несколько слабых защитных. До холма ей (оболочке) оставалось около сотни метров. Почему я сказал оболочке? Да потому, что к холму она бежала без меня. Что я, идиот подставляться? А так оболочка на дистанционном управлении примет на себя основной удар. Тем более что ДУ хитрое, засечь его сложно. Я создал тонкую нить и пустил по земле за оболочкой. Раз в секунду нить на мгновенье наполняется энергией и касается оболочки, корректируя ее движение. Таким образом, нить сложно засечь и, в случае уничтожения оболочки, я не получу по ней какого-то сюрприза, что могло бы быть, поддерживай я связь постоянно. Надеюсь, что маги жахнут по оболочке оставшимся заклинанием, а то у поглощающего плетения есть серьезные ограничения.
   Пока оболочка подбегала к холму, я обогнул его по дуге, зайдя к магам сбоку. Во избежание обнаружения я убрал почти все плетения, оставив только зрение и слух. Похоже, что шар наводился как раз на них, ведь самого себя я не смог увидеть, как ни старался. Значит, и маги в этом отношении слепы. А внезапность мне понадобится. Ведь я собираюсь нанести ответный удар сразу после атаки колдунов. Даже подготовил заклинание. Очень сложное, хитрое и ... жестокое. Опять пройдется убивать.
   И тут у магов не выдержали нервы. Надо отдать им должное - атака была выполнена на "отлично". Вяло плавающие над возвышенностью нити за секунду соединились в колонну, которая копьем ударила в мою оболочку. Не знаю, что это было, но все мои плетения оно пробило сходу, размазав приманку по земле. К счастью, плетение-поглотитель все-таки успело сработать и преобразовало нити, выбившиеся из вражеского заклинания. Высвобожденная энергия ударила по магам, пробив, как я и ожидал, их щиты. Удар зацепил двух дальних от меня магов и я, порадовавшись такой удаче, атаковал. Идею этого заклинания мне подал меч, которым я пырнул в спину младшего мага.
   Мое плетение сработало, и из песка вокруг мага взметнулись шесть стеклянных копий. Он, похоже, был начеку, так как смог увернутся от двух и одно сбить чем-то боевым. Но остальные три пронзили его живот и грудь, подняв над землей. Маг еще смог схватится за копье пробившее грудь и попытаться произнести какое-то заклинание, но кровь, хлынувшая из его рта, положила конец этой попытке. Мне резко поплохело... А вот интересно, как меня может тошнить за отсутствием желудка? Ээ... что-то я отвлекся - а ведь там еще два мага. Я на всех парах рванул на холм. Увиденная картина впечатляла. Пронзенный копьями маг, рядом исковерканное и горящее тело другого, а третий, зажимая рану на руке, сидит на земле. Тут же бью его воздушным кулаком. Однако... Это что, из меня прочитанное лезет? Я ведь о таком заклинании и не думал... хотя вроде бы недавно читал. Неважно, главное обезвредить мага. Бросаюсь на мага - он в сознании, но дезориентирован и оглушен. Как тут они колдуют? Словами и жестами. Материализую кляп и затыкаю магу рот. В следующую секунду до меня доходит, что это не очень надежно. Отрываю рукав балахона моего пленника и использую как кляп. С руками решаю проще. Раздвигаю песок плетением и засовываю мага в получившуюся яму. По горло. Так-то.
   До меня вдруг доходит, что я совершенно выпустил из вида всадников. Оглядываюсь. Хм, а они не дураки. Убедившись на примере как своих, так и Мэдриковских пехотинцев что обычным оружием меня не убить, они отступили к лесу. Пехотинцы же под руководством нескольких десятников пытались построиться на поле. Я имею в виду тяжелую пехоту лорда. От баронского отряда остались только раненые. Кстати, о бароне. Надо бы его догнать. Пусть приносит графу клятву и распускает остатки войск. Хотя те же всадники нам не помешали бы. На предмет выскакивания из замка в качестве сюрприза осаждающим.
   Вспомнив, в какую сторону ускакал барон, я создал себе оболочку и взлетел. Вырастив крылья для планирования, я полетел вдогонку. К счастью, далеко лететь не пришлось. Барон Альверик отъехал от поля боя где-то на километр и сейчас сидел на коне, нервно теребя поводья. Видно, не мог решить у кого больше шансов на победу. Увидев мирно летящего крылатого меня, он почему-то запаниковал и бросился наутек. Какая там скорость бега лошадки? Километров двадцать-тридцать в час, если не ошибаюсь? Спикировав, подобно ястребу, я сдернул барона с лошади... или коня, фиг его знает какого пола эта животина. Барон, оказавшись в воздухе, попытался пырнуть меня мечем. Слегка встряхиваю его и прикрикиваю:
   - Не дергайся, уроню!
   Альверик не внял моим словам и задергался еще усерднее, ухитрившись попасть по мне мечом. Я взлетел повыше и выронил его. Барон пролетел метров десять, прежде чем я его поймал. Меч, как ни странно, он не выронил и опять попытался его пустить в ход.
   - Брось меч, - предлагаю этому буйному. Не послушался. Со вздохом отпускаю его.
   На этот раз до барона дошло. Он выбросил меч и остаток полета до замка провисел спокойно. Хотя насчет полета я приврал, что там за путь - пара минут лета. Приземлившись на холме, я предложил своему пленнику:
   - Прикажи своим людям сложить оружие и сдаться.
   Альверик весьма неохотно озвучил мои слова. Его голос, усиленный мною, прогремел на всю округу. Оставшиеся на поле боя пехотинцы барона и более-менее прозревшие лучники начали складировать свое вооружение кучками. Всадники побросали копья и подъехали ближе. Как я заметил, мечи они оставили. Это заставило меня задуматься, сколько оружия осталось у бойцов, столь демонстративно отбрасывающих мечи и луки. Надо будет проверить... А пока.
   - Барон имел в виду ВСЕ оружие. Так что выкидываем что у кого завалялось и подходим, собираемся у холма. - Бодро приказал я и, встряхнув горе-завоевателя за шиворот, обратился персонально к нему, - Насколько тебе послушны кавалеристы?
   - Они преданные вассалы и половина из них рыцари. Они не нарушат своей присяги мне, - довольно пафосно изрек барон. Кстати вблизи он выглядел лет на тридцать, то есть немного моложе, чем с расстояния. А мне теперь думай, это у него замедленное развитие вкупе с идиотизмом или он только притворяется тупым барончиком. В любом случае надо за ним присматривать, а то еще учудит что-то. С дуру или от большого ума, мне, в общем-то, без разницы. Ладно, проехали.
   - Ну, тогда прикажи им прочесать лес и окрестности и отловить самых храбрых... то есть самых шустрых воинов. И пригнать их сюда. Только пусть поклянутся не удирать и обязательно вернуться в течении получаса.
   Альверик смерил меня презрительным взглядом, но приказ отдал.
   - Вот и ладушки, а сейчас я выкопаю один интересный овощ, и мы отправимся в замок к графу.
   - К-какой овощ?! - выпучил глаза барон.
   - Ну, фрукт, - буркнул я, прикидывая как бы мне упаковать мага понадежнее, когда я его вытащу. Барон, видя как я хожу кругами вокруг головы мага, который пришел в себя и вертел головой, пытаясь не выпускать меня из поля зрения, счел лучшим промолчать. А я напряженно думал. Проще было бы закатать мага в стеклянный кокон, но он вряд ли пережил бы процесс. А ведь всего его обездвиживать не нужды - достаточно обезопасить его руки. Логическая цепочка руки-обезопасить выдала мне на выходе сэра Шурфа Лонли-Локли. Тот таскал для защиты специальные перчатки, может и мне что-то такое соорудить. Я улыбнулся, да уж, идейка. И тут меня осенило - я ведь могу обезопасить защитить руки мага в процессе упаковки. Используемый спелл это позволяет.
   Идея меня увлекла. Я могу использовать то же плетение, что и для образования стеклянных копий. Очень, кстати, хитрое плетение - использует минимум энергии. Представьте себе несколько взаимосвязанных температурных зон. Одна - сверхгорячая - плавит песок, вторая - холодная - этот песок охлаждает и отдает тепло первой. И третья - в виде оболочки окружает первые две, для предотвращения утечки тепла. Немного модернизировав третью зону, я получу заклинание, способное закатать руки мага в стекло, не повредив ему. Что ж попробуем. Выдергиваю мага из земли и сую одну его руку в песок. Секунда и его рука покрыта толстым слоем мутного стекла. Несмотря на сопротивление, повторяю процедуру со второй рукой. Чтобы маг не разбил стекло соединяю эти "перчатки" и сплавляю. Теперь ему понадобится что-то твердое, чтобы разбить их. Ах да, ведь в замке каменные стены... Ну да ладно, граф приставит охрану, они проследят за его поведением.
   Теперь все. Цепляю барона с магом и взлетаю. Пора отчитаться о результатах сражения. Поставив на всякий пожарный защиту от стрел, лечу к замку. Граф все еще на стене. Чудненько. Ему и сдам пленников.
   Пристеняюсь возле Вилли и швыряю пленников к его ногам. Отдает дешевой театральщиной, но придумывать что-то мне лень. Устал.
   Барон встает и начинает с независимым видом отряхиваться, маг же пытается незаметно разбить свои "оковы" о камень стены. Дружелюбно улыбаюсь ему и даю пинка. Он понимает намек и прекращает.
   - Вы потерпели поражение, барон, и теперь вы мой пленник, - с пафосом заявил Вилли.
   - Я признаю себя побежденным, - со вздохом подтвердил Альверик.
   - Тогда я требую от вас клятву служения!
   - Я принес бы ее вам граф, но, увы. Ваш демон выбросил мой фамильный меч на поле боя и мне не на чем приносить присягу.
   Граф вопросительно посмотрел на меня.
   - Сейчас слетаю, принесу, - я распахнул крылья, готовясь слететь со стены, но Вилларик остановил меня.
   - Подожди минуту. - А затем обратился к барону. - Когда демон вернет меч, вы принесете клятву?
   - Да.
   - И все ваши люди перейдут под мое командование?
   - Да.
   - Замечательно. - Граф опять повернулся ко мне.
   - А для тебя, демон, у меня есть еще одно поручение. Ты должен убить всех воинов лорда Мэдрика.
   - Что? Я не собираюсь этого делать!
   Вилли нахмурился. Очевидно, пытался понять причину моего гуманизма. Похоже, ничего, оправдывающего решение оставить их в живых, ему в голову не пришло.
   - Это приказ. И ты должен ему подчиниться. Если ты пытаешься таким образом выказать свою независимость, то забудь. Договор сковывает тебя и, не выполнив мой приказ, ты умрешь. Итак? Ты рискнешь бросить вызов мне и магии Договора?
   Я молча прыгнул со стены и заложил вираж в сторону холма. А мне еще казалось, что хуже, чем после убийства магов, я чувствовать себя не буду. А теперь мне надо убить полсотни человек. И не каких-то гипотетических злодеев, олицетворяющих зло, а обычных солдат. Это не книга, здесь нет добра и зла. Здесь только мы и они. Я оказался на стороне графа, эти солдаты на стороне лорда. Все приземленно и... мерзко. Договор действительно действует, стоит мне подумать о нарушении приказа и золотая нить во мне наливается силой и начинает душить меня. Значит, у меня нет выбора. Противное ощущение...
   Осматриваю поле боя в поисках своих жертв. Ага. Три дюжины уцелевших организовано отступают к лесу. Странно, что они еще не там. Ах да, они же, наверное, пережидали пока с поля боя уберутся кавалеристы. Да и времени прошло не более десяти минут. Хм. А ведь по ощущениям бой длился несколько часов. Нечего сказать, насыщенный выдался час... Я стремительно понесся к цели. Подходящее заклинание было заготовлено еще со вчерашнего дня. Достаточно сильное, чтобы преодолеть защиту амулетов и в то же время требующее от меня минимум силы. Заморозка.
   Увидев меня, пехотинцы попытались перестроиться в цепь. Но не успели. Почему? Да потому что я, не затягивая, ударил по ним плетением. Мгновенно расширившийся диск выбрал все тепло из своего объема, превратив воинов в ледяные статуи. Магическим взглядом я видел как гаснут огоньки амулетов, не выдержавших такого похолодания. Собранную энергию я даже не стал пытаться поглотить и она, высвободившись за пределами круга, выплавила в земле широкое кольцо. Все произошло очень быстро.
   А я направился за мечом. Поиск железяки занял больше времени, чем расправа с врагами, и у меня было время подумать о мотивах графа. С его точки зрения он был совершенно прав. Присягнуть ему они не могли, так как являлись воинами Мэдрика. Отпустить их он также не мог. Во-первых, это лишнее подкрепление врагу, а во-вторых, его авторитет сильно пострадал бы, ведь он пообещал им что они умрут если немедленно не покинут его земли. Да и демонстрация моего могущества для воинов барона получилась впечатляющая. Вряд ли они даже подумают о попытке взбунтоваться, когда я нахожусь в замке. Интересно только, где граф планирует разместить эти войска? В замке поместится еще полсотни от силы. Даже если оставить только опытных ветеранов, то их уже полсотни, а ведь есть еще всадники с лошадями. Посмотрим, как граф будет выкручиваться. О. А вот и меч. И почти не погнулся. На несколько секунд задумываюсь, стоит ли выковыривать камешки из гарды. Пожалуй, не стоит, фамильный клинок как-никак, ору поди будет...
   Когда я вернулся в замок, Вилли заканчивал что-то обсуждать с бароном. Демонстративно обрадовавшись нашедшему клинку, барон принес клятву Служения (в отличие от вассальной присяги, клятва Служения требует от принесшего беспрекословного подчинения и не передается детям. Нарушивший ее может лишиться титула, в то время как вассальная клятва позволяет подвергнуть некоторые приказы повелителя сомнению. - Прим. автора). После чего они с графом устроили смотр войскам барона, согнанным к замку кавалеристами. Граф отобрал десяток мечников и два десятка лучников из ветеранов для усиления обороны замка. Я вспомнил о численности армии Мэдрика и только хмыкнул.
   Альверик спешно попрощался и, забрав остатки войск, отбыл. Как я понял, граф приказал ему отправляться домой и готовится прийти ему на помощь при осаде.
   - Я еще вам нужен? - интересуюсь у Вилли.
   - А? Что? Нет, на сегодня не нужен. Ээ.. завтра ты отправишься в город, так что можешь отдохнуть, - похоже, после победы граф опять размяк и стал рассеян. Интересно, это маска или он действительно такой двойственный человек?
   - Ну, тогда я отдохну немного, распорядитесь, чтобы слуги разбудили меня в шесть часов вечера и подали обед.
   - Хорошо. Да, ты не забыл, что пока ты в замке, за тобой будет присматривать моя дочь?
   - Не присматривать, а следить, и только пока я бодрствую. Не могу спать, когда кто-то следит за мной. И кстати, где мой маг? Я его вроде на стене оставлял. Куда он делся?
   - Его забрал мэтр Ховарниус. Он пообещал проследить, чтобы тот не мог колдовать.
   - А он точно знает как это делается?
   - О да, любой маг справится с таким заданием.
  
   Я добрался до своих покоев и плюхнулся на кровать. Тяжелый день. Хотя сейчас около полудня. Ловлю свое тело на постукивании пальцами по кровати. Нервы шалят. Надо как-то отвлечься. Я со вздохом подвинул к себе кресло и начал изучать свою добычу. А именно, натасканные вчера из замковой библиотеки книги.
   Быстро перебрав горку книг, я остановился на записках некого путешественника. В них он описывал далекие страны и приводил несколько отрывков, написанных его знакомым, якобы побывавшем в другом мире. Книга была написана с претензией на некую научную ценность, но из-за обилия баек и вымыслов читалась как приключенческо-юмористическая. Почитав с полчасика, я немного успокоился и смог заснуть. Естественно, задернув предварительно шторы на окнах и убедившись, что потайной ход надежно закрыт.
  
  Глава 10.
  
   Проснулся я от вежливого стука в дверь. Кто там еще? Задействую рентгеновское зрелище. Вернее, не рентгеновское. Магическое - делающее предметы послойно невидимыми. Идеальное средство для поиска скрытого оружия и заглядывания за дверь. Итак, кто там у нас? Служанка. С обедом или, точнее, ужином. Если граф или слуги не напутали, то сейчас шесть вечера. Я собирался поесть и отправляться в город за книгами. Вилли меня хотел послать днем, но это бред. Во-первых, демону лететь днем - это верх наглости. Во-вторых, красть книги будет удобнее ночью. В-третьих - неизвестно, сколько у меня времени займет дорога. Именно по этим причинам я и решил лететь ночью. Был, правда, один минус - я собирался забрать у графа свои денежки и оставить в городе в каком-нибудь банке. А заодно выяснить, как я смогу их потратить. Ну, можно ведь и до утра подождать.
   Что-то я отвлекся. У меня тут девушка под дверью стоит, нервничает. Надо бы у нее поднос забрать. Это, кстати, та же девушка, что приходила и в первый вечер. Ну, когда она поднос уронила. Надо постараться не испугать ее. Она ведь говорила вчера, что боится меня...
  
   И вот я лечу к городу. В целях маскировки я сделал оболочку и крылья прозрачными. К тому же вокруг меня щит, препятствующий моему "демоническому" излучению. В руках я держу кошель с золотишком. Вернее целый мешочек. Цельных полторы тысячи. Остальные две - в виде чека. Обналичу и открою в банке свой счет. Не таскать же с собой.
   Вот и город. Окруженный крепостной стеной. Интересно. Вроде бы граф говорил, что город - нейтральная территория. Зачем тогда стена? Или они так с желающими проникнуть в город, не оплатив вход, борются? Мне то что, у мну крылья. А многовато, кстати, в городе магов - вон как в магическом диапазоне зрения сияет. Надо быть осторожнее. Во избежание. Так, а что там с лавкой несчастного библиофила? В каком квартале, мне маг говорил, она расположена? А почему несчастные... Я с неприязнью вспомнил наставления графа перед вылетом. Интересно, это была его идея или Хаврониуса? Нет, ну как вам нравится - убить всех случайных свидетелей! Ни много ни мало. Надеюсь, что владельца лавки в ней не будет. Или что у него очень крепкий сон. Он, кстати, не случайный свидетель, а очень даже специальный. Если можно так выразиться. Интересно, а можно это обыграть? В смысле обойти приказ, используя софистику. Особенно если формулировка приказа допускает двусмысленность. Надо попробовать.
   Перелетев через стену в указанном месте, я приземлился в каком-то переулке и попытался сориентироваться на местности. Ага, центр у нас там. А нужная улица... Я вышел из переулка (естественно, приведя себя в человеческий вид) и, отыскав указатель с названием улицы, стал сличать его со списком, накарябанным на бумажечке. Ага. Почти на месте. Еще несколько кварталов и... покружившись на месте, определяю нужное мне направление... во-о-он в ту сторону. Иду быстрым шагом, попутно размышляя о предстоящем процессе хищения. Книг-то в лавке ого-го, как я найду нужную? Хоть бери и буди хозяина - пущай ищет. Нет, без шуток, как я раньше не подумал? Если это книжная лавка... Мне поплохело от мысли о том, как мне прийдеться искать эту книгу и убивать хозяина, когда он утром прийдет в лавку. Оп. А ведь я уже пришел.
   Передо мной было двухэтажный дом. И, судя по вывеске "Рукописные и печатные Раритеты мастера Закеля", я пришел куда мне надо. Кстати о печати. В этом мире, несмотря на отсутствие технического прогресса, таки изобрели печатный станок. Угадайте кто? Угу. Они самые. В смысле - гномы, если кто не понял. Ээ... о чем это я? Ах да, лавка. И, судя по всему, хозяин обитает на втором этаже. Итак, что мне делать - пошуровать по-тихому или будить хозяина и заставлять искать? А пока он ищет думать, как обойти приказ. Задачка. А применю-ка я компромиссный вариант - поищу сам и если не найду, разбужу мастера Закеля. Если это его имя на вывеске. Ну-с, приступим.
   Дематериализовавшись, просачиваюсь в лавку. Не забыв предварительно проверить здание на магическую сигнализацию. Такая имелась. Но столь простенькая, что я убрал ее за несколько секунд. Оказавшись внутри, оглядываюсь. Похоже, я попал в выставочный зал. Простенькие стенды с малочисленными раритетами и прилавок. Скудновато. Или владелец не гонится за внешней показухой, или дела у него идут не очень. Судя по информации, полученной от Хови, - второе. Тут я нужную книгу не найду. Хотя проверить не помешает. Благо я хотя бы знаю, как она выглядит. Хоть с этим мне маг помог. Итак, мне нужна большая книга в черном переплете и с названием "О демонах, злокозненных". Название говорит само за себя. Хотя мэтр Ховарниус утверждал, что это наиболее точный справочник по демонологии. Ну, ему виднее. Меня-то он вызвать сумел...
   Быстро осматриваю книги. Нужной мне среди них нет. Ладно, поищем дальше. Я просочился в дверь. Упс. Однако. Довольно большую комнату занимают полки, буквально забитые книгами. А времени у меня не так и много, еще в банк сходить... Я не взвыл в голос только из-за отсутствия рта. Деньги! Я их на улице забыл! Молнией выскакиваю на улицу. Фух, аж от сердца отлегло. Лежат родимые. Я поспешно материализовался и подобрал мешочек. Проверил содержимое, вроде все. Так. Куда бы их деть... Занесу внутрь. Надеюсь, дверь не скрипит. А замок не проблема, открыть его секундное дело. Магической защиты ведь нет. Уже нет.
   Аккуратно открыв дверь, я занес деньги в лавку. Так же аккуратно запер дверь и отправился на поиски книги. Сначала я перебирал книги вручную, затем начал таскать их плетениями. Скорость просмотра возросла, но все мое внимание оказалось сосредоточено на процессе. Поэтому появление владельца книг стало для меня сюрпризом.
   Вышеупомянутого владельца я заметил только тогда, когда он осветил меня фонарем. Наверное, с минуту мы разглядывали друг друга. Моему взгляду предстал бодренький еще старичок в пижамного вида балахоне. В меру носатый и не в меру лысый. В руке он, как я уже упоминал выше, держал фонарь. А еще он по-рыбьи разевал рот. И тыкал в меня пальцем свободной руки.
   - Д.. д-д -демон! - наконец выдал он.
   Упс. Похоже, я, воссоздавая оболочку, принял демонический вид - с рожками и светящимися глазами. За особо наглого вора я себя выдать теперь точно не смогу. Хм. Надо и мне что-то сказать.
   - Ну входи раз пришел. Поможешь, - и я приглашающим жестом указал на неразработанные книжные залежи.
   - Сейчас сюда примчится стража! И арестует тебя! - эту фразу дедок дополнил еще одним тычком пальца в мою сторону.
   - И как они это сделают? - едко осведомился я. - Если вы читали хотя бы часть своих книг, то должны представлять себе мои способности. Или у вас стража из крутых магов вперемешку с демонами?
   Владелец магазинчика сразу опал с лица. И сел на горку книг. Не самый мудрый поступок, даже с учетом того, что книги я выстраивал в аккуратные стопочки. Книги под его весом начали разъезжаться и старик, замахав руками, сверзился на пол. Падение, похоже, привело его в чувство. Он отбросил фонарь и на четвереньках по-спринтерски рванул к двери. Пришлось принимать меры.
   Первым делом хватаю и тушу пожароопасный фонарь. Затем тигром прыгаю к двери и захлопываю ее перед самым его носом. Хватаю беглеца за шиворот и, встряхнув, прислоняю к стене.
   - Значит так, - заявляю я резко. - У меня приказ убить всех случайных свидетелей. И если ты не прекратишь попыток сбежать и поднять тревогу или не придумаешь, как можешь быть мне полезен, то этим самым свидетелем и окажешься.
   Похоже, мастера Закеля проняло. Вон как позеленел. И по струнке вытянулся.
   - Ну так что? Есть идеи? - задаю вопрос ради проформы. Он, конечно, начнет обещать золотые горы, а я потребую книгу и, забрав ее, свалю.
   Дедка перекосило, и он тут же задумчиво уставился на мои рога. Очевидно, размышляя, чем от меня откупится. Я уже собрался прервать его раздумия, когда книготорговца осенило.
   - Если ты поклянешься оставить меня живым и невредимым, я открою тебе несколько важных секретов. - Выдав эту тираду, он вопросительно уставился на меня.
   - Небось, из книги "О демонах, злокозненных"? - как можно небрежнее бросил я.
   - А? При чем здесь эта чушь? - удивленно переспросил мой пленник. - Нет, я расскажу истинное знание, которого нет в книгах. И которое жизненно важно тебе, демон.
   - Хм. Ладно, если оно будет того стоить, я сохраню тебе жизнь, - я ведь ничем не рискую. Ведь я и не собирался я его убивать. - Только вышеупомянутую книгу отдай, у меня на нее покупатель.
   Отпущенный книготорговец кинулся к дальнему краю комнаты и безошибочно выхватил с полки нужную книгу. Так же быстро метнулся назад протягивая ее мне. Я забрал книгу и принялся ее осматривать. Обложка и название совпадали. Я быстро пролистал том, выхватывая взглядом отдельные предложения. Частые упоминания демонов и магии убедили меня в его подлинности. А то ведь с букиниста сталось бы подготовить обманку, на всякий пожарный. И ничего это не паранойя, а самая что ни есть предусмотрительность.
   Аккуратно прячу книгу. Внутрь оболочки. Проделывая это весьма эффектно - раскрывшаяся в груди вертикальная щель поглощает книгу и смыкается не оставив и следа. После этой процедуры в полном благодушии поворачиваюсь к владельцу лавки.
   - Ну, что там за секретные сведения? Которые являются для меня жизненно важными.
   - А... Эээ... Может, лучше пройдем в кабинет? - замялся старичок, - а то рассказывать долго.
   - Ну пошли. Только без фокусов.
   Книготорговец рассыпался в клятвенных заверениях в своей честности и провел меня через коридорчик в кабинет. Если маленькую комнатку со столом, тремя стульями и книжными полками, занимающими одну из стен, можно было так назвать. Хозяин разместился за столом, я же сел на стул. Поставив оный так, что бы держать в поле зрения и мастера Закеля и входную дверь. А что? Привычка у меня такая - не могу сидеть спиной к двери.
   Книготорговец начал с аккуратных вопросов:
   - Простите, но... ведь это ваш первый вызов в мир?
   - Почему ты так решил? - с как можно более небрежным видом спросил я.
   - Если бы вы были частым гостем у нас, то не заинтересовались таким бредом как "О демонах, злокозненных". Да и в подчиненном положении не оказались бы.
   - Предположим, что я действительно новичок. Что это меняет?
   - Вы много колдовали с момента появления в нашем мире?
   - А какое это имеет значение?
   - Большое. Чем меньше вы колдовали, тем больше у вас шансов вернуться домой живым.
   - Это как?!
   - Вы попали сюда с определенным количеством энергии. Она отображает состояние вашего реального тела. И эта зависимость соблюдается в обратную сторону - потратив больше двух третей энергии, вы по возвращению в свой мир умрете.
   - И откуда такие сведения? - как можно небрежнее спросил я.
   Книготорговец замялся. Затем ответил:
   - Я заинтересовался демонами и историей их появления. Собирал все книги про них, которые мог. И понял, что информация в них противоречива. Я выявлял существенные разбежности. В поисках истины нашел других коллекционеров. И приобщился к тайному знанию! - к концу речи он довольно-таки воодушевился.
   - И это знание?
   - Передавалось от хранителя к хранителю...
   - В письменном виде, - перебил я его. - Я уже догадался, что речь о книге, или книгах.
   - Нет, что вы. Никаких книг нет, - принялся горячо убеждать меня старик.
   - А о способности чувствовать ложь в вашем знании, было? - уточняю злорадно.
   - Нет, - пробормотал сдувшийся торговец.
   - Ну а она есть. Так что давайте сюда эти книги. Если они более внятны, чем этот бред, - я похлопал себя по животу, - то я вас пощажу.
   - Но это же редчайшие раритеты! - взвился владелец лавки. - Они бесценны!
   - Замечательно! Значит, вы ничего не потеряете - у них же нет цены.
   Мастер книготорговец смерил меня убийственным взглядом и полез за книгами в стену. А точнее, в тайник, вмурованный в нее. Увидев защиту сейфа, я впечатлился. Вот уж что я не смог бы взломать. Нет, за счет тупой мощи я легко снял бы защиту, но содержимое было бы уничтожено - столько сторожевых и боевых заклинаний было накручено на несчастный сейф. Не представляю, во сколько он обошелся владельцу. А тем временем мастер Закель справился-таки с сейфом и достал две тонкие книжечки. И это оно? Великая мудрость? А где переплет из драконьей кожи с замочками и демоническими рожами? Или дедуля эти книжечки с оригинала переписывал? Типа конспект древнего знания. Я непроизвольно улыбнулся.
   А торговец протянул мне эти книжечки с таким видом, будто священную реликвию от сердца отрывал. Хотя если он не врет, то в некотором роде так оно и есть. Я нетерпеливо выдернул книги из пальцев букиниста. Так, что у нас здесь? На одном томике название "История Земли" на другом "Магия Земли", больше никаких отметок. Я вопросительно взглянул на букиниста. Тот понял меня правильно и поспешил ответить.
   - Первая книга об истории. Остальные в произвольном порядке.
   Я выразительно помахал в воздухе "Магией".
   - Это, по-твоему, остальные?
   - Я хотел сказать, что существует еще несколько книг. Но сколько и где их достать, я не знаю.
   Открываю "Историю". Определенно рукописная книга. Хорошо, что написана на понятном языке. Знать бы еще, почему я его понимаю. Надеюсь, что эти книги дадут хотя бы частичный ответ. Читаю текст.
   " Эта книга предназначена в первую очередь для землян, демонов. Для обычного человека в ней нет ничего полезного.
   Итак, мой сородич, держащий эту книгу в руках... Да-да, сородич, ибо я тоже демон. Итак, сородич, в этой книге я изложил историю о том, как Земля и мы сами стали тем, что есть сейчас. Возможно, мой рассказ будет неполным, ибо я сам не был участником этих событий, но каждое записанное здесь слово истинно..."
   Хм, пожалуй, с наскока книгу не возьмешь. Но что-то в ней есть. Не соврал товарищ книготорговец. Ха! А ведь здесь может быть инфа о заклинании Договора. Чем черт не шутит, может я смогу освободится от власти графа...
   Внезапно я услышал за дверью кабинета какой-то шорох. И быстро убрал все демонические атрибуты. Во избежание. И как оказалось не зря. Дверь распахнулась и на пороге появилась молодая женщина или девушка. В бесформенном плаще и с заспанным лицом это оказалось сложно определить.
  В руке она сжимала слабофонящую магически фиговину - по всей видимости, амулет.
   - Что здесь происходит? Если вы грабитель, предупреждаю! У меня амулет вызова стражи!
   Нет, ну что за общая манера грозится стражей? Наверняка родственница владельца лавки.
   - Я не грабитель. - Спокойно и с достоинством ответил я. - Я покупатель. И солидный покупатель.
   В доказательство своих слов достаю мешочек с золотом и ложу его на стол. Мешочек приятно звякнул, у книготорговца заблестели глаза, девушка явно успокоилась. Но подозрительность в ней еще осталась.
   - А почему солидный покупатель посещает лавку ночью?
   - Потому что спешит. И предпочитает говорить о делах наедине. Так что будьте так любезны покиньте нас. - Я сопроводил свои слова небрежным движением руки в сторону двери. Девушка смерила меня подозрительным взглядом и повернулась к мастеру Закелю.
   - Отец?
   - Да-да. Не волнуйся, иди к себе. Все в порядке, - невпопад ответил тот, пожирая глазами мешочек.
   Его дочь, одарив меня на прощание гневным взглядом, все же соизволила нас покинуть.
  Проводив ее взглядом и убедившись, что она ушла, я повернулся к книготорговцу. Мне пришла в голову довольно занятная идея.
   - А вот кстати... Сколько стоит такая книга?
   - Дорого. Никак не меньше двухсот золотых. Могут и триста запросить. А что, вы хотите за них заплатить?
   - Зачем платить за подарки? Вы ведь подарили их мне. А я подарил вам жизнь. Вашу и этой женщины.
   Книготорговец промолчал и я, выждав еще несколько секунд, продолжил:
   - Ну что ж мастер. У меня к вам предложение. Как вы смотрите на то что бы стать моим агентом? Искать для меня остальные дневники? Я оставлю вам достаточно золота для их покупки. Если же владелец откажется продавать, вы будете следить за его экземпляром. Возможно, ситуация изменится, и он согласится продать документ. Так же было бы хорошо, если бы ваши потомки продолжили это занятие в случае моей длительной задержки. Что скажите? Я дам вам полторы тысячи на расходы и пять сотен в оплату труда. Если вы возьметесь, конечно.
   - Конечно, я согласен! - с жаром воскликнул торговец вскакивая.
   - И вы сможете гарантировать, что ваши дети продолжат ваше дело?
   - За такие деньги они с радостью сделают это.
   - Замечательно. Здесь, - я указал на мешочек полторы тысячи. Остальное я получу в банке... - я сделал паузу и достал записку с названием банка, - "Грул и Аркель". Советую положить деньги на счет. Держать связь мы будем через банк. Вы будете оставлять мне сообщения о вашем текущем месте жительства и успехах в поисках. Когда я появлюсь в этих краях повторно, то смогу найти вас. Или ваших потомков.
   - Это меня устраивает. "Грул и Аркель" - один из самых надежных банков. Кстати, скоро рассвет. Они должны вот-вот открыться. Мы сможем закончить все формальности прямо сегодня, - все больше воодушевлялся владелец лавки.
   - Угу. И одной из формальностей будет ваша долговая расписка на сумму в две тысячи золотых. С указанием о переходе долга на ваших потомков в случае вашей кончины. Так я буду уверен, что вы не сбежите с моими деньгами после моего ухода.
   - Ваша взяла, - махнул рукой мастер Закель. - Но раз вы меня нанимаете, то может, заплатите за книги?
   И что, спрашивается, ему неймется? Я ведь уже говорил об этом! Придется повторить. И так что бы прекратить дальнейшие вопросы.
   - У меня был приказ убить всех случайных свидетелей моей миссии, и только ради книг я пощажу тебя (блин, постоянно сбиваюсь на "вы". А виной всему мое воспитание - не могу я "тыкать" старшим, хотя как демон обязан), обойдя приказ.
   - Но демон не может обойти прямой приказ! - побледнел библиофил, видимо представляя, как я буду воплощать своеобразный приказ в жизнь.
   - Все зависит от формулировки. - Я улыбнулся. Ведь вы не случайный свидетель. А мой агент и знакомый. Старый знакомый, ведь вы не молоды. Значит, к вам как к моему старому знакомому и торговому агенту этот приказ не относится.
   - А моя дочь! - взвыл "старый знакомый".
   - Ну, уж к дочери моего старого знакомого это точно не относится. Тем более что она тоже является моим наемным работником. Ведь так?
   - Так, так, - яростно закивал счастливый отец.
   - Ну, тогда ведите к банку, вы ведь местный, должны знать, где он находится.
  
   Гномий банк оправдал все мои ожидания. Бородато-секирчастые крепыши в кольчугах и латах в качестве охраны. Толстенные двери, способные устоять перед тараном, и строгий деловой стиль зала. Не в ущерб комфорту. Я, признаться, ожидал чего-нибудь пещерообразного или каменного. Но зал весьма уютно был отделан дубом. А огромные окна в потолке наводили на размышления о том, являются ли они хрусталем, или это все-таки стекло. Любопытно, они сами занимались залом или нанимали людей?
   Первым делом я получил деньги по чеку графа и отдал остаток суммы мастеру Закелю. Тот написал мне долговую расписку, заверенную тут же гномом-служащим. После чего распрощался и убежал, - полагаю, радовать свою дочь столь прибыльным заказом. А я остался в банке - открывал свой счет, на который положил остальные деньги. Похоже, сумма для этого мира все-таки внушительная, так что потратить ее за несколько дней я не смогу. Не дом же мне покупать?
   Ну-с, что там у меня осталось. Ах да, полторы тысячи. Оставлю-ка я себе триста монет на расходы, а остальное оставлю здесь. Следующие полчаса я потратил на открытие счета. Все-таки основательный народ гномы - ко всему подходят взвешенно и неторопливо. Да и счет я открывал необычный. На предъявителя. Как бы. Любой, знающий несколько паролей и номер счета, мог бы получить деньги. Номер я постарался вызубрить, а пароль, не заморачиваясь, написал. На русском. Стишок о распределении колец. Забыть его я не забуду, и случайно никто из обитателей этого мира такой пароль не придумает.
   Разобравшись с банковскими делами, я прикинул, что у меня есть еще несколько часов до возвращения в замок. Так что решено - потрачу часть денег и разузнаю заодно, какие развлечения может предложить мне славный город Камелот.
   Для начала я направил стопы в ресторан. Самый шикарный, естественно. Хотя направить меня туда смог только пятый прохожий. Уже войдя внутрь, я вспомнил о кое-каких мелочах, поставивших меня перед дилеммой. Я ведь спрятал все три книги внутрь своей оболочки. Равно как и кошель с деньгами. Места все это добро заняло изрядно. Так что поместить внутрь плотный завтрак будет проблематично. Весьма. Устроить легкий перекус, уйти или зайдя в комнату с удобствами вытащить книги? Несколько мгновений раздумий и до меня дошло, что я спрятал в себя ВСЕ деньги. Значит третий вариант. Тут как на заказ ко мне подскочил официант и поинтересовался моими намерениями:
   - Господин изволит откушать в одиночестве? Или у вас назначена встреча с кем-то?
   - Господин пришел один. И хочет позавтракать. Но для начала, милейший, укажите мне где я могу освежиться?
   Парень оказался догадливым и, поклонившись, повел меня в недра ресторана. Комната с "удобствами" оказалась довольно приличной. Для средневековья. Убедившись, что мой провожатый ушел, я быстро вытащил книги и деньги. Книги засунул в новосозданную сумку, а из кошеля взял пару десятков золотых. После чего убедился что в "унитазе" (больше похожем на ночную вазу, вмонтированную в пол) спускается вода. Не знаю, за счет магии ли или гидравлики, но она функционировала не хуже унитазов нашего мира.
   Вернувшись в зал, я заказал роскошный ужин из полудюжины перемен блюд и самого дорогого вина. Все блюда оказались на высоте, не говоря уже о вине. Правда, обошлось мне это удовольствие в четыре золотых. Ресторан я покидал в весьма благодушном настроении. Поэтому каких-то типов потребовавших мой кошелек в ближайшей подворотне я убивать не стал, а всего лишь окатил своим тщательно пережеванным завтраком, разверзнув живот оболочки. И, пока они не пришли в себя, вырубил их ударами по голове. Не побрезговав обыскать оборванцев, я разбогател на две серебряные монеты и пригоршню меди.
   Очередным пунктом было посещение лавки ювелира. Хоть я и не женщина, но купить пару безделушек не откажусь. Жаль, что с демонической символикой ничего там не будет. Или некромантской. Мои предположения подтвердились. Поэтому я ограничился скромным перстнем - золото с рубинами. Еще я купил серебряный стилет, напоминающий ритуальный нож. Некоторое время я колебался, стоит ли покупать какую-нибудь мелочь дочери графа в подарок. Неплохо было бы ее задобрить. Но так как я не знал ее вкуса, то решил воздержаться. Да и неизвестно, как она воспримет подарок от меня. Впрочем, женскую цепочку я все-таки купил. Для служанки носившей мне еду. Ведь я ее напугал. Маленький скромный презент будет кстати к извинениям. Как и тот факт, что цепочка была серебряной. Непонятно почему, но этот металл считался в этом мире смертельным для демонов. Вот такой я таинственный демон - с иммунитетом к серебру.
  Дольше тянуть с возвращением я не стал и, выбрав безлюдный закоулок неподалеку от городской стены, покинул город. Перелетев через стену.
  
   По возвращению в замок я первым делом отчитался по выполнению миссии и предъявил книгу. " О демонах, злокозненных ", естественно. После чего удалился к себе в комнаты. Якобы для изучения этого фундаментального произведения. На деле же я собирался тщательно изучить дневники демона. Кстати коллеги Закеля - посвященные - именно так и именовали эти книги.
  Но увы. Мои планы были разрушены. Стихийным бедствием по имени... Ну, вы поняли. Будь я человеком, это привело бы меня в бешенство. А так... Так доставило незначительное неудобство. Однако. Когда же я начал воспринимать себя как демона? Заставляет задуматься.
   А впрочем, я отвлекся. Итак, Таника напросилась изучать талмуд по демонолохии вместе со мной. Поломавшись ради правдоподобия, я согласился. И мы засели в моем кабинете. Вернее девчонка и моя оболочка. Сам же я расположился на кровати в спальне, и пока парочка пустоголовых созданий листали сборник суеверий и бреда, занялся дневниками...
  
  Глава 11.
  
   Для начала я изучил дневник. Хм... Занятно. Материальчик, однако, необычный. Бумага очень плотная и гладкая - вероятнее всего какая-то пропитка. А может и магия. Пролистав книжечку, обнаруживаю любопытный факт - большей части текста нет. Нет, на первый взгляд текст присутствовал. Но стоило вчитаться, и... он пропадал. Просветив несколько листов "магическим" зрением я понял, что это разновидность заклятия иллюзии наложенное на пустые листы. Вот только... Автора книги нет в этом мире - за счет чего же держится заклинание? Ррр... И что теперь делать? Читать кусочки реального текста, разбираться с невозможным заклинанием или лететь в город на разборки с букинистом?
   Сложный выбор. Пожалуй, начну читать дневничек-то. Может, что и узнаю.
  
   "Знания сии предназначены не для людей. И потому надежно защищено оно от простых смертных. Лишь самую общие знания изложу я открыто. Остальное лишь сородич да увидит..."
   Не понял... Это что еще за бред? Почему я тогда нифига не вижу? Или существует несколько разновидностей демонов, или я так таки и не демон. Ну, или как вариант - я туплю. А ведь точно! Автор наверняка намекает на то, что я могу прочесть это с помощью своих способностей! Так, начнем эксперименты. Но для начала... Что там моя оболочка поделывает?
   Я перенес свое внимание на кабинет. Ага. Графинетта отобрала у моего клона книгу и читает ее вслух. Послушаем.
   - А ишшо тварей супротивных, мерзопакостных серебро убиваить. Оный метал прикосновением одним лишь мерзкую тварь в слизь гнилостную превращает. Посему всяк демоноборец мечь сыребрянный иметь должно...
   - Должен. - Автоматически поправил я ее, воспользовавшись ртом оболочки.
   - Как написано, так и читаю! - возмутилась девчонка.
   - Ладно, не отвлекайся.
   Дочь графа смерила оболочку гневным взглядом, но чтение продолжила. Судя по тому, что я услышал пользы от этой книги ноль. Кошусь на руку, в которой спрятана серебряная цепочка для служанки. Или я не демон. Ладно, проскакали.
   Я принялся изучать книгу во всех диапазонах видения. Как обычных, так и магических. Промучившись полчаса, я так ничего скрытого и не нашел. Решив сделать перерыв, повторно сливаюсь с оболочкой.
   - И обитают твари те в мире зловонном и болотистым. И именуется он Земля...
   Упс. Однако... Надо послушать. Вряд ли это совпадение. Может, я был неправ в отношении этой книги?
   - ... Населяют его тввари мерзкие и ужасные. И на благо лиш то что не светит над тем миром солнце. Скрыты во мраке порождения тьмы. И лишь обонянием чуют они друг друга. Посему нюх их развит чрезмерно. И это слабое место тварей. Чеснок как ничто вредит им и в бегстово одращает, - вдохновенно читала Таника. Оболочка с умным видом ей внимала. Я же, мысленно плюнув, вернулся к книге, не став даже поправлять девушку.
   Итак. У нас есть книга со скрытым текстом и заклинанием иллюзии, которое должно было давно исчезнуть. Гхм, гхм... А если это не активная магия? Допустим, сама бумага была изменена магически так, чтобы на ней появилась иллюзия текста. Может такое быть? Возможно. Если так, то текст тоже спрятан в бумаге. Но я его не вижу! Да что же это такое! Ладно. Успокоюсь и начну с начала. Текста нет, значит, он спрятан с помощью магии. И любой маг может его увидеть. Верно? Нет, не верно. Автор сам пишет, что текст могут прочесть только демоны. Чем я отличаюсь от мага? Самой разновидностью магии которую использую. А значит...
   Я уставился на упрямую книгу и захотел, что бы невидимый текст проявился. Открываю с предвкушением и ... ноль на массу. Так. Пробуем еще раз. Я сосредоточился на книге и, направив в нее поток энергии, пожелал тексту проявиться. И о чудо! На пустых листах появился текст! Я коршуном бросился на добычу, но, стоило мне взять книгу в руки, как буквы испарились. И что я не так делаю?
   Идиот! Вот же оно. Надо было просто направить на книгу поток демонической силы. А тут мучаюсь...
   Все. Начинаю читать. И так уже, сколько времени убил зазря.
   Текст оказался весьма заковыристым. Пришлось пропускать как целые куски пустопорожней болтовни, так и отдельные фразы. Вот что я вычитал:
  
  
  
   "В том, что случилось с Землей вина, прежде всего, ее обитателей. Земля была одним из наиболее магически развитых миров. Частично это было обусловлено способностями местных жителей, но в большей мере - большим количеством магической энергии протекающей через него. Именно этот поток и амбиции землян стали причиной случившегося. Может показаться, что я затягиваю предисловие, но для полного понимания того, что совершили наши предки надо понимать и всю ситуацию в целом. Да, я не оговорился - именно наши предки, ведь я тоже землянин. Поэтому я и знаю правду. Вот как это было...
   Доступность Силы позволила магам Земли занять одно из ведущих мест в Империи миров. На самой же Земле магия использовалась повсеместно. И люди стали воспринимать другие миры как низшие - магически обделенные. Маги-правители решили понести свет просвещения невежественным варварам. А проще говоря, начали завоевывать соседние миры. Наши предки не были глупцами. Они понимали, что против мощи всей Империи им не выстоять и начали с захолустных окраинных миров. С легкостью земляне захватили их и перенаправили и без того скудные потоки Силы на Землю через стационарные порталы. Захватив несколько миров и натренировавшись в взятии под контроль их населения наши соотечественники напали на более одаренные миры. Это привлекло внимание имперских чиновников. В наш мир были направлены гневные ноты. Но маги-правители уже вошли во вкус. Были захвачены миры с которых можно было строить порталы на Землю. Их маги были либо убиты, либо сосланы в захолустные мирки захваченные первыми. Энергия этих миров была так же направлена на Землю. Понизив магический фон в этих мирах, земляне добились стратегического преимущества. Нападающие маги не могли восстанавливаться в опустошенных мирах и были вынуждены постоянно возвращаться назад для восстановления энергии. Земляне же за счет украденной Силы не испытывали проблем с восстановлением и прежде чем имперцы наладили систему магического снабжения одержали несколько крупных побед. Война охватывала все новые миры. Длиться вечно противостояние не могло - у Империи было больше ресурсов. Земляне предложили мир - с условием возврата половины захваченных миров. Имперские чиновники согласились - вероятные потери в возможной войне вынудили их к этому.
   Десятилетиями длился мир, и наблюдатели Империи утратили бдительность. Некоторые были схвачены и околдованы, некоторых купили, и никто не подал сигнал, когда наши предки продолжили экспансию. Тайно устанавливались порталы в другие миры и собирались отряды боевых магов. И в назначенный час десятки миров были одновременно атакованы.
   Опыт прошлой войны многое дал землянам. Они смогли захватить большинство миров-целей и завладеть их потоками Силы. Разразилась вторая Земная война. Она длилась дольше, чем первая и закончилась по-другому. Земное содружество стало вторым объединением миров - равным по силе остаткам Империи.
   И из всех миров Сила текла на Землю. Маги, живущие на ней, обрели поистине огромное могущество. Имперцы тоже решили сконцентрировать свою энергию на одном мире, но угроза новой войны отвратила их от этого замысла. Долгие годы маги-теоретики бились над способом победить землян. Они нашли ответ. Количество силы, которое мог выдержать мир, было конечным. И Земля почти приблизилась к нему. После долгих пререканий правительство Империи составило план - Содружеству будут переданы несколько планет. Их энергия добавится к потокам идущим на Землю и мир будет уничтожен.
   Так и произошло. С одним исключением. Маги-теоретики ошиблись - катаклизм произошел, но он не уничтожил Землю. Наш мир стал миром энергии. Сила растворила всю материю на Земле и заняла ее место. Вся Земля в один миг перешла в другую форму существования. А ее жители стали богами.
   В каждом землянине скопилось столько силы, что в любом из миров он был практически всесилен - мог двигать горы, осушать моря и равнять с землей города. Но за это пришлось заплатить. На самой Земле они стали бессильны. Как нельзя налить воды в полный кувшин, так нельзя было больше колдовать на Земле.
   Магические потенциалы потоков Силы и землян уравнялись. Такое уязвимое положение землян воодушевило магов и на Землю отправились боевые отряды. Но на Земле было столько Силы, что любой обычный человек сгорал дотла в доли секунды. Такова судьба и постигла имперцев.
   Последующее время было известно как Темные Времена. Люди любят бросаться этими словами, но в этот раз они соответствовали истине. Богоподобные земляне проходили на другие миры через порталы и творили там все что хотели. В Империи воцарился Хаос. Некоторые порталы удалось закрыть. Большинство нет. На всех оставшихся были построены крепости, в каждой из которых постоянно дежурило несколько землян. На самой Земле тоже не все было ладно. Все хотели попасть в другие миры. Все хотели власти. Единое правительство раскололось на феодальные уделы. Возле порталов были выставлены заставы. Воины на них убивали как желающих переместиться на другие миры, так и возвращающихся. А возвращались все. Ибо слабые потоки силы иных миров не позволяли землянам существовать. В считанные недели они слабели и умирали. Те же кто активно колдовал, умирали в течении дней.
   Хаос царил везде. Везде кроме столицы Империи. Лучшие имперские маги думали как можно изолировать Землю. Просто разрушить порталы было нельзя. Разрушение их на нескольких планетах привело к катастрофическим последствиям. А полное разрушение сети порталов грозило бы гибелью двум третям обитаемых миров.
   И маги придумали выход. Десятилетиями плелась магическая сеть на ближайших к Земле мирам. Множество раз работа останавливалась из-за вмешательства наших предков. Но их разобщенность не позволила понять, ЧТО делают маги...
   В урочный час Великое заклинание было закончено. Оно оторвало портальные точки от поверхности Земли и вознесло их в космос. Там потоки силы, изливающиеся из них, под воздействием чар стали экраном. Или Щитом. Щитом, препятствующим построению порталов на Землю. Это была самая огромная и могущественная конструкция, исключая саму Землю. И у нее были побочные эффекты. Само время искажалось под его воздействием то ускоряя, то замедляя свой бег.
   Лишенные порталов и возможности колдовать маги Земли умирали от старости. Прошли века, и эпоха порталов стала легендой. А магия сказками.
   Маги империи тем временем исследовали Щит. И обнаружили, что при некоторых условиях через его порталы можно переносить людей, как обычных, так и землян. Но помимо того можно было переместить в другой мир Тень землянина - его разум, снабженный эфирной оболочкой и неким запасом энергии. В такой форме наш соотечественник был бы в десятки раз слабее и со значительно ограниченными возможностями. Эта возможность весьма заинтересовала магов. Так появились первые демоны..."
  
  
   Уф. Я резко захлопнул книгу. Текст был плохо читаем, и изобиловал словоблудием, которое я пропустил. Но саму суть я уяснил. Как и то, что являюсь эфирной оболочкой. Пожалуй, это надо крепко обдумать. Уж очень ошеломляющие сведения. Да и извлекать крохи информации непросто. Кто бы не написал эту книгу, он отличался редкостным занудством.
   А проверю-ка я, не появился ли еще гонец. Или шпион. Не помню, как его Вилли обозвал. Ну, одним словом, тот тип, что должен был доставить информацию о демонах. Узнаю в какое дерьмо я вляпался и сколько у меня времени на подготовку и изучение книг. Спланирую свои действия. А то хватит с меня импровизаций и непродуманных планов.
   Переношусь в оболочку. Та сидит и с грустным видом внимает сосредоточенному бубнежу Таники. Интересно, это оболочка проявляет свидетельства разума или я когда прошлый раз в нее нырял такое выражение лица оставил? Неважно.
   - Все, с меня хватит. Я больше не намерен выслушивать этот бред, - заявляю девушке вставая. - Лучше схожу к графу, может какие новости появились.
   Таника уставилась на меня сузившимися глазами. Хм. Похоже, я ее обидел, вернее разозлил. Надо срочно исправляться.
   - Я очень благодарен тебе за помощь, наверное, трудно было столько прочитать вслух. Но, сама видишь - здесь в основном бессвязный бред. Даже если здесь и есть информация способная нам помочь, она погребена под ворохом чуши. Оставь книгу, я пролистаю на досуге. Или, если хочешь, забери себе.
   - Спасибо, - ответила несколько оттаявшая от похвалы графинетта. - Я, пожалуй, еще немного подержу книгу у себя.
   - Замечательно! Ну тогда удачи. А я пошел.
   - Стой! Ты что забыл? Ты всегда должен ходить со мной.
   - Вообще-то, это ТЫ вызвалась наблюдать за мной. Так что я могу идти куда пожелаю. А сопровождать меня или нет - решать тебе.
   Девчонка обиженно засопела, но вслух возражать не стала. Только вскинула гордо подбородок и смерила меня презрительным взглядом. Я конечно поступал глупо идя на такой прямой конфликт, но если не осадить ее сейчас она мне на шею залезет. И ноги свесит. Я представил себе эту картину и едва удержался от смеха.
   - Так ты идешь? - вопросительно поднимаю бровь.
   - Конечно же иду! - Сморив меня очередным гневным взглядом, Таника подошла к двери.
  
   Я, вернее мы, нашли графа в кабинете.
   - Ну что? Где там ваш шпиён? - бодренько спросил я потирая ладони.
   - Он задерживается, - ответил граф. - Прислал гонца с сообщением, что нашел нечто особенное. Будет а вечеру.
   - Замечательно! Не забудьте позвать меня. - Я просто лучился радостью. И как результат граф подозрительно на меня посмотрел. А потом прямо спросил:
   - Ты чего такой веселый, демон?
   - Радуюсь, что сегодня наступит конец неизвестности. И я, наконец, узнаю, с кем мне придется воевать! - и, продемонстрировав оскал в три ряда, я вышел из кабинета.
   Молчавшая все это время Таника в коридоре не выдержала и набросилась на меня с вопросами.
   - Почему ты такой веселый? Ведь пять минут назад ты был серьезен! Что ты еще задумал?
   - Я задумал поесть. Схожу на кухню, - тебе что-то принести?
   - Прикажи подать. - Недоуменно сказала девушка.
   - Нет, лучше на месте посмотрю. А то я сейчас не знаю, чего хочу. Ты идешь?
   - Нет, - отрезала Таника и, гордо задрав нос, удалилась по коридору.
   Странная она какая-то.... Да и я себя веду тоже неадекватно. Интересно это меня книга из колеи выбила или тут какие-то испарения вредные в этом замке имеются? Да уж.... Что-то я увлекся. А мне еще со служанкой знакомится.
   Направляясь к кухне (благо я запомнил, где она расположена) я прикидывал плюсы и минусы от знакомства с девушкой. А в перспективе и с другими слугами. Плюсов много - информация, сплетни, возможность подсыпать в суп Танике слабительного. Из минусов - возможные неприятности у моих 'информаторов' и ухудшения у графа мнения обо мне - как же так, дескать, со слугами яшкаюсь - какой из меня после этого демон? После недолгого раздумия прихожу к выводу что от мнения графа мне ни жарко, ни холодно - деньги то уже заплачены. Лучше прикинуть, где мне искать служанку, если ее не окажется на кухне. Да и о том, как мне повести разговор не мешало бы подумать. Упс. А времени то не осталось - я уже у двери. Дематериализоваться и подумать еще? А если кто в коридор выйдет, мне что укромное место искать для материализации? Да и задерживаться не хочется. Ладно, фиг с ним, с планом - так прорвемся! С такими оптимистическими мыслями я и вошел на кухню. Хотя нет, вру. Я сначала заглянул сквозь дверь для уточнения диспозиции. Ага, уже знакомая повариха и служанка. Это я удачно зашел.
   Вхожу в кухню и аккуратно прикрываю за собой дверь. Первой меня замечает служанка. Так как повариха стоит ко мне спиной. Девушка стремительно бледнеет и вскакивает.
   - Приветствую вас, вставать не обязательно, - я помахал рукой в воздухе, подчеркивая свои слова. - Я собственно к вам милая девушка.
   Рада, услышав меня, сделала шажок назад. И я поспешил продолжить, прежде чем она расплачется или бросится наутек.
   - Я хочу извиниться, что напугал вас тогда. Ну, с подносом. Хотел зайти раньше, но был занят. Поэтому я решил дополнительно преподнести вам этот скромный дар. - С этими словами достаю из кармана купленную цепочку и, подойдя к замершей в изумлении девушке, вкладываю ей в руку.
   Рада автоматически поднесла цепочку к глазам и, разглядев что это, ахнула.
   - Но, эээ... господин, я не могу принять ее. Эта вещь очень дорогая, - произнесла она запинающимся голосом протягивая цепочку мне. Я же, постаравшись улыбнуться как можно дружелюбнее, взял ее ладонь и сжал на цепочке.
   - Вы ошибаетесь, эта вещица стоит всего ничего. Я и позволил себе подарить ее вам только потому, что вещица показалась мне красивой. - Цепочка и вправду была изумительной работы. Достаточно тяжелая она была изготовлена из плоских широких звеньев, причудливо изогнутых и сцепленных. Каждое звено покрывала изящная гравировка. В общем, весьма и весьма красивая вещь. Возможно даже и не цепочка, а ожерелье. Сам то я в таких вещах не разбираюсь, а спросить продавца забыл.
   Тем временем стоявшая передо мной девушка, закусив губу, напряженно думала. Видно было, что ей хочется взять подарок, но она считает его слишком ценным. И тут ко мне пришла помощь с совершенно неожиданной стороны. Кухарка, до того тихо слушавшая нашу беседу сочла нужным вмешаться.
   - Действительно Рада, смотри какая прелесть. Тебе очень пойдет. Давай помогу с застежкой. - Выхватив цепочку у девушки, она надела ее ей на шею и застегнула замочек. - Тебе очень идет, жаль, что у меня здесь нет большого зеркала.
   - Нет проблем, - я провел ладонью по воздуху, и за ней осталась висеть зеркальная пленка.
   Девушка с минуту зачарованно рассматривала украшение на своей шее, а потом с сожалением заявила:
   - Оно не подходит к моему платью.
   - Ну, тогда надевайте его с праздничным, - пожал я плечами. - Я могу называть вас Радой?
   - Конечно, вы ведь слышали мое имя.
   - А если это сокращенная форма? Было бы невежливо так к вам обращаться.
   - А вы можете не обращаться ко мне на 'вы'? - выпалила девушка и тут же опустила голову, словно испугавшись собственной смелости.
   - Конечно. Но с одним условием - ты тоже будешь говорить мне 'ты'. Можешь называть меня демон или по имени. Ах да, я ведь не представился. Меня зовут...
   - Алекс, - закончила девушка за меня и несмело улыбнулась.
   Я постарался принять изумленный вид.
   - Но откуда ты знаешь?
   - Все слуги знают, - Рада передернула плечами.
   - Ага, - я понятливо кивнул. - Ну так что, ты на меня не сердишься за тот случай с подносом?
   - Но ведь это вы должны на меня сердится! Я его уронила! - вскинулась девушка.
   - Во-первых, мы договорились, что ты обращаешься ко мне по имени, во-вторых, ты чуть не уронила поднос, потому что испугалась меня. Ну а в-третьих, поднос же не упал? - я вопросительно приподнял бровь и тут же продолжил. - А раз так не окажешь ли маленькую услугу?
   - Какую? - немного недоверчиво спросила девушка.
   - Я проголодался и поэтому зашел сюда. Не расскажешь ли мне о замке и его окрестностях, пока я ем? Если конечно милейшая хозяйка выделит мне что-нибудь из своих запасов, - легкий полупоклон в сторону кухарки.
   - Конечно-конечно, - засуетилась та. - Сейчас я подам вам.... - она запнулась, - А что бы вы хотели?
   - Мне, в общем-то, без разницы. Давайте что есть.
   Повариха подсунула мне сразу десяток блюд - на выбор. Определившись с едой я присел у края стола и принялся за еду. Параллельно расспрашивая Раду. Поначалу та отвечала сдержанно, подбирая слова, но минут через десять, убедившись, что я не собираюсь выспрашивать жутких графских тайн, расслабилась. Мы проболтали более получаса, прежде чем нас прервали.
   Дверь распахнулась, и в нее влетел запыхавшийся стражник.
   - Демон! Тебя требует к себе граф.
   Нет, ну что за невежа? Вламывается так бесцеремонно, хамит. Я медленно встаю и разгибаюсь. Сложновато изменять оболочку незаметно, но у меня получилось. В результате, когда я встал мой рост составлял два с половиной метра. Тыкаю ему в грудь когтистым пальцем (раздается скрип кольчуги) и сердито шиплю:
   - Во-первых, я тебе не демон, а его демоническое высокоблагородие. Во-вторых - требовать меня может только граф - потому ты должен был сказать 'не соизволите ли вы проследовать к графу'. Понял?
   Стражник судорожно кивнул.
   - Ну, так повтори то, что хотел, но уважительно!
   - Ваше демоническое высокоблагородие, не соизволите ли вы проследовать к графу, - промямлил несчастный.
   Я обернулся и подмигнул застывшей Раде. Она не сдержалась и хихикнула. А я, приняв нормальный размер, спокойным голосом сказал посланнику:
   - Можешь отправляться к графу и сказать, что я уже иду.
   Стражника как ветром сдуло. Поворачиваюсь к девушке и развожу руками:
   - Увы, мне пора. Надеюсь, мы еще встретимся? У меня много вопросов о замке и окрестностях.
   Рада кивнула и сказала:
   - Конечно. С радостью расскажу все, что может оказаться полезным.
   Махнув ей на прощанье рукой, я заспешил к графу. Что же случилось? Неужели неуловимый разведчик соизволил вернуться?
  
  Глава 12.
  
   В кабинете граф был не один. За его столом сидел Ховарниус и невзрачный невысокий человек. Его лицо было каким-то... усредненным что ли? В общем незапоминающаяся внешность. Я решил, что это разведчик. И оказался прав. О чем граф меня и проинформировал:
   - Радуйся демон, - с мрачным видом произнес Вилли, - вернулся мой разведчик и теперь у нас есть сведения о вражеских демонах и армии.
   - Как я понимаю, они весьма неутешительны? - спросил я, подходя к столу.
   - Правильно понимаешь, - кивнул граф. - Новости действительно неутешительны.... Боюсь что ситуация безнадежна.
   - То есть абсолютно? В смысле, а мне можно с ней ознакомиться? С ситуацией-то.
   - Пожалуй. Лестэр, расскажи о демонах Мэдрика и о его армии.
   Лестэр откашлялся и начал:
   - Как стало известно из наблюдений моих людей и других источников, у лорда Мэдрика два демона. Вернее демон и демонесса. Я обладаю довольно подробной информацией о них, поэтому начну с начала.
   Во-первых эти демоны в отличии от вас скованы. То есть ритуал их призвания был проведен правильно и власть лорда над ними абсолютна. Они менее свободны в своих действиях и выполняют любые приказы и беспрекословно. Преимущество это или нет - решать вам.
   Теперь о их особенностях. Демонесса ведет себя более-менее адекватно для демона. Она использует магию. В частности, она умеет летать и швыряться молниями. Правда летает она в довольно нескромном наряде.... Ну да это неважно. Главное что она маг. И опасный. Кроме того, она еще и осуществляет для лорда разведку. Очень вероятно что она явится сюда раньше лорда с войском - разведать обстановку и оценить состояние обороны замка. Но в бой вступать она вряд ли будет. По крайней мере, без приказа.
   Про второго демона я могу рассказать меньше. Он в боевых действиях участия не принимает. Также никто не видел его летающим или колдующим. Но... - шпион замялся, затем продолжил, - ...он оснастил всю армию демоническим оружием. - И с этими словами Лестэр вытащил из-за стола несколько свертков. Развернув ткань, он выложил оружие на стол.
   Я некоторое время пялился на него, потом заторможено протянул руку и взял образчик демонического оружия. Н-да. А этот демон времени зря не терял. Вон как развернулся... Интересно, это его идея или в книгах читал? И что мне теперь делать с этим... 'янки'? Неприязненно покосившись на разведчика, я принялся подробно изучать... ружье. Ага. Именно. Самое что ни есть натуральное. Похожее на охотничье. Интересно, этот прогрессор его материализовал или оно местного производства, по его чертежам? Проверим... Я, меняя диапазоны зрения, проверил ружье. Вполне материальное себе ружье. Однозарядное. Хм-хм...
   Перевожу взгляд на стол. Итак, что у нас тут еще? Граната. Если ЭТО можно назвать гранатой. Хотя чем еще может быть ребристый шар грубого литья с пороховым зарядом внутри и торчащим сверху фитилем. Может точнее назвать его бомбой? Маловат, наверное, шарик то.... Откуда я узнал о пороховом заряде? А проницающее зрение на что? С его помощью много чего узнать можно. Но что-то я отвлекся.
   Ага. Особнячком на столе лежит мешочек с патронами. Набивными. Такие штуки я уже видел. В деревне, у соседа-охотника. Интересно, у противника этого добра много? А чего гадать, тут же шпион под боком. Если его люди или он выкрали оружие, то он должен знать, сколько его у противника.
   - И много такого у лорда Мэдрика?
   - Больших ээ... предметов оружия около сотни единиц. Взрывающихся шаров ... узнать не удалось.
   Какая-то мысль не давала мне покоя с первого момента, когда я увидел огнестрельное оружие. И вот при его словах о взрывающихся шарах меня осенило...
   - А ОЧЕНЬ больших предметов оружия там не было? - спрашиваю вкрадчиво. - Похожих на эти, - указываю на ружье, - но в длину метра два-три?
   - Пять штук,- мрачно ответил граф. - А откуда ты узнал?
   - Догадался. - Пожимаю плечами. И обращаюсь к шпиону. - Демон сам создал это оружие или рассказал, как его делать Мэдрику?
   - Рассказал. Его делают мастеровые лорда, и все кого он сумел нанять. Но заряды, - шпион показал на мешочек, - делают под его непосредственным контролем.
   - Сотня единиц? - Я скептически поднял бровь. - Невозможно так быстро изготовить столько оружия без соответствующего оборудования. И даже с ним.... А ведь есть еще и пушки.... Нет. Тут что-то не то. Положим ствол изготовить еще можно, но механическую часть.... Нет, невозможно.
   - Очевидно, вы не учитываете некоторых факторов, - деликатно возразил мне Лестэр. - Во-первых, некоторые элементы были заказаны гномам. А они непревзойденные умельцы мастерить всякие механизмы. А во-вторых, есть же магия. Она позволяет обрабатывать металл более быстро. Не правда ли, мэтр?
   - О да, - закивал Хови. - Использование магии значительно облегчает работу мастеров-оружейников. Я сам когда-то занимался этим. Думаю, что все это оружие было изготовлено в течение месяца. Или даже меньше - смотря какой объем работ выполнили гномы. А разве вы, демоны, не используете магию в оружейном деле?
   - Используем. Но наша магия отличается от вашей. - Раздраженно хмурюсь. Нет, ну вы подумайте! Снабдить армию врага огнестрельным оружием! И как мне прикажете выкручиваться? Хотя.... Вроде читал я что-то о борьбе с огнестрельным оружием в какой-то книжонке. Как же она называлась? А впрочем, неважно как она называлась. Главное то, что крутится у меня в голове относительно слабостей пушек. Но все равно, не верю я, что местные могли сами сделать это оружие. Даже гномы.
   - Дайте подумать. Есть у меня пара идей.
   Так, а теперь можно и повспоминать. Пушки, порох, магия. Магия, порох... Порох! Ну конечно! В книге маг поджигал порох на расстоянии, взрывая гранаты и снаряды! Чем я не маг? Ха! Живем, однако. Надо обрадовать своего нанимателя.
   - У меня хорошая новость, - я лучезарно улыбнулся. - Я знаю, как бороться с этим оружием.
   - И? - Граф нетерпеливо наклонился мою сторону.
   - Секунду терпения. Для начала я расскажу об опасности нашего оружия. А потом о том, как ее нейтрализовать. Вот это, - беру со стола ружье, - называется ружьем. Взрывающийся шар - граната. А те пять вещиц, которые волнуют меня больше всего - пушки. Они же и представляют самую большую опасность.
   Наше оружие выстреливает маленький металлический шарик - пулю. Она летит с такой скоростью, что способна пробить на расстоянии до пятидесяти метров любые доспехи. Заряды, выпущенные из пушек, способны пробить ворота замка...
   - Это я знаю и без тебя. Замок барона Ниеларика пал два дня назад. И причиной того было ваше оружие!
   - Ну что ж. Рад, что вы знаете, как работает наше оружие. А теперь о том, как ему противостоять.
   Я взял патрон из мешочка и хотел было вытащить из него пулю, но, внезапно мелькнувшая мысль остановила меня. Шпион говорил, что патроны делаются под личным контролем моего земляка. Значит ли это, что местные неспособны правильно изготовить порох или же он боится раскрытия секрета его состава? Вероятнее всего второе. А если так, то как далеко зашел он в попытках сокрыть этот секрет? Мог ли он заколдовать каждый патрон или снабдить его механизмом самовоспламенения? Бред конечно, но вдруг? Хотя и говорил разведчик, что он не колдует, но.... В любом случае мне это проверить секундное дело. Аккуратно 'просвечиваю' патрон. Вроде чисто. Хотя.... Ну да! Мерцает едва заметно что-то магическое. Он что псих, каждый патрон заколдовывать? Откуда у него энергии столько? Или это не он.... Ладно, потом разберусь. Легкое усилие и чужое заклинание-плетение снято. Расковыриваю патрон и высыпаю порох на стол. Материализую в руке горящую лучину и подношу ее к серому порошку. Порох загорается. Но... как-то слабо. И дымит сильно. А ведь порох должен выгорать гораздо быстрее. Может, он отсырел? Мало ли где этот шпион намылил патроны и как их хранил. Еще один проверить? Беру второй патрон, снимаю заклинание с пороха (интересно все-таки, что оно делает... проверить что ли?). Хм.... А не лучше ли произвести натуральное испытание? Заряжаю ружье. После чего поворачиваюсь к графу:
   - Позволите продемонстрировать вам действие этого оружия?
   Граф отрицательно мотнул головой.
   - Только не в моем кабинете! Иди в дворик и там демонстрируй. Только не мне. Вон мэтру продемонстрируй или Лестэру. Им интересно будет. А я позже посмотрю. Ах да! Ни один человек в замке не должен пострадать от твоих демонстраций этого оружия. Это приказ.
   И что он так разнервничался? Может из-за того, что я ему слегка стол подпалил?
   - Ну ладно. Эти боеприпасы - патроны - боятся огня. И я смогу элементарно сжечь все заряды к пушкам, когда вражеская армия начнет атаку. Вероятно, лорд Мэдрик поставит возле них охрану. И, скорее всего, это будут маги. Надо придумать какой-то отвлекающий маневр.
   - Маги у Мэдрика есть. И опытные. - Хмуро ответил граф.
   - Боюсь, что я не смогу им противостоять, - так же хмуро добавил Ховарниус.
   - Вот и подумайте над отвлекающим маневром. Если вы не в силах их победить, то хотя бы отвлеките. Мне хватит и минуты. А вы граф подумайте над тем, чтобы позвать на помощь своих союзников. Если осада затянется, они успеют сюда. А с моей помощью у вас будет шанс победить. В общем, думайте, совещайтесь, а я пойду, изучу книгу - может, найду что-то интересное. Что-то, что поможет мне в бою с вражескими демонами. И заодно изучу поподробнее это оружие. Может, еще какие-нибудь слабые стороны найду. Только прикажите слугам доставить мне доспехи - хочу проверить их на устойчивость к пулям. И нельзя ли ее как-нибудь повысить. - С этими словами я сгреб со стола оружие и патроны. Чтобы захватить все мне пришлось вырастить себе лишнюю конечность. Граф со своим начальником разведки отреагировали на это спокойно. Если не считать вытаращенных глаз и отвисших челюстей. Маг же эту метаморфозу проигнорировал - видимо и не такого навидался.
   - Так что я могу идти? - спрашиваю у графа, - или вы еще что-то хотели мне рассказать?
   - Иди-иди. До подхода армии Мэдрика еще два дня. Время на подготовку у тебя есть. Хотя возможно завтра сюда прилетит демонесса лорда.
   Дождавшись пока граф закончит, я вылетел за дверь и понесся по коридору. Но буквально через два поворота я притормозил, а потом и вовсе остановился. Меня начали мучить сомнения. Что же делать? Идти читать книгу или исследовать оружие и порох? А может вернуться и подслушать разговор графа? Но куда тогда деть оружие.... Тут я чуть не хлопнул себя ладонью по лбу (помешало зажатое в руке ружье). Болван! Я ведь уже создавал свои автономные копии. Ну, оболочки.
   Аккуратно отделяюсь от тела и цепляю на него управляющий канал. Тело послушно продолжает шагать в мои покои (если их так можно назвать), а сам я бесплотным облачком скользнул к графскому кабинету. Убедившись, что ни защиты, ни сигнальных заклинаний нет, просачиваюсь в помещение.
   И что у нас здесь? Ага. Граф и разведчик спорят. Маг скромно сидит в уголке.
   - Это единственный шанс! Если демон прав, мы сможем разбить Мэдрика! - кипятится граф. Ого! Не ожидал от него такой веры в меня.
   - Да, но не забывайте о том, что вам противостоит не только Мэдрик! - а это уже шпион. - Секрет нового оружия наверняка знают его союзники, и даже если мы и разобьем этот отряд, ничего не решится.
   - Мне наплевать на его союзников! Его армия на подступах к замку! И если не разбить ее, то для нас никакого 'потом' не будет! - уже по-настоящему орет граф.
   - Но..., - попытался возразить разведчик.
   - Молчать, - гаркнул граф. Лестэр послушно замолчал. Граф с минуту вышагивал туда-сюда вдоль стола. Наконец, успокоившись, он сел за стол и заговорил спокойным голосом:
   - Как бы то ни было, но демон прав. Самим нам против Мэдрика не продержаться. Хотя он и ведет сюда только часть армии, их все равно слишком много. Тысяча солдат, часть из которых вооружена новым оружием. Да еще и эти пушки..., - граф нервно побарабанил пальцами по столу.
   Я мысленно заскрежетал зубами. Надо же было так опростоволоситься! Забыл уточнить, сколько солдат привел противник! Хотя.... Как показал бой обычные солдаты мне не противники. Главная опасность в магах и демонах. Нейтрализовать их и никакие пушки не помогут вражеским солдатам.
   - Я решил, - твердо заявил Вилли. - Мы примем бой. Первую вылазку сделаем сразу по прибытии врага. Уничтожим пушки. Потом дождемся подкрепления. Хозяева ближайших лояльных замков смогут подойти через три-четыре дня. Тогда и примем решающий бой. В это время нашему демону придется сдерживать демонов и магов врага.
   Итак, вот как мы действуем. Демона я отправлю с посланиями к тем, кто сможет принять участие в решающем бою. Вы, мэтр, думайте над отвлекающим маневром, который позволит демону завтра уничтожить пушки. А ты Лестэр.... Когда демон закончит изучать оружие, ты разузнаешь о нем все. А потом передашь эту информацию моему покровителю. Всем все ясно?
   И маг, и шпион молча кивнули.
   - Ну так почему вы еще здесь?! - рявкнул на них граф. Мага как ветром сдуло, а вот шпион аккуратно выскользнул из комнаты, вежливо уточнив напоследок, где меня можно найти. На этом я счел нужным удалиться. Переношусь по магической связи, и вот я уже в своих комнатах. Теперь надо решить, что мне делать. Изучать ружье или полистать дневник. Тем более что меня собираются отправлять с какими-то посланиями... Наверное, все же лучше отдать предпочтение оружию. Тем более что мне еще шпиону о нем информацию предоставлять. А дневник потом почитаю. Если выкрою время. Мне ведь еще к бою готовится. Да не с обычными воинами, а с магами. Благо я вспомнил одну книгу, в которой главный герой был магом. Там подробно описывалась механика и принцип действия заклинаний. Часть из них я, наверное, смогу повторить. Вот только их надо на практике испытать. И желательно не во время боя. Где бы выкроить времени? Мне вообще качинает назат... тьфу!... начинает казаться, что в этом мире я только и делаю, что ругаюсь с графом и его дочерью, воюю и экспериментирую. Вот, уже заговариваться начал. Этак я до конца осады не дотяну.
   Ладно. Хватит забивать себе голову. Лучше делом займусь. И не здесь, а в многострадальном внутреннем дворике. Там где я с огненными заклинаниями переэкспериментировал. Постреляю маленько. Сколько тут патрончиков то? Три десятка. Пожалуй, половиной я пожертвую. Во имя науки так сказать. Подумано - сделано. Я забрал половину патронов и направился в дворик. Как удачно - никого нет. Круг расплавленного песка напоминает о тренировке с Хови. Да уж, отжег он тогда классно. Не такой он и хилячек как прикидывается. Надо держать с ним ухо востро, а то мало ли. Недооценка противника ни к чему хорошему не приводила. Ладно. Начну, пожалуй.
   Для начала я просмотрел сверхзрением все патроны. Вроде одинаковые. Порох сухой. Наверное, тот первый только и был отсыревшим. Так-с. А теперь проверим, что делает заклинание. Окружаю патрон паутиной сигнального заклинания. Теперь я смогу определить, как сработает вражеское плетение. Моя паутинка чувствительна к колебаниям демонической энергии и запечатлеет их. Расколупываю патрон. Чужое плетение никак не реагирует. Поджигаю порох. Он, как и положено, моментально выгорает. Вот это правильный порох. Не то, что из первого патрона. А что, кстати, с заклинанием? Хм, нетути. Сгорело вместе с порохом. Странно. Попробовать с ружьем что ли? Эх, гулять так, гулять. Тем более что испуганный слуга принес рыцарский доспех и кольчугу. У воинов графа кольчуги, поэтому начну с нее. Заряжаю ружье, немного повозившись с механизмом, и стреляю в кольчугу. Грохот выстрела и аккуратная дырочка. И никакого эффекта от заклинания.
   Я взял еще один патрон и снял с него заклинание. Может они как раз от сырости защищают? Тогда что, первый патрон в секунду отсырел? А как тогда этот сработает? Заряжаю, целюсь в доспех и нажимаю спусковой крючок. Ружье издает какое-то странное фырканье. Чего это оно? Переламываю ружье и достаю патрон. От него несет горелым. Странно. Засунув ружье подмышку, я аккуратно разорвал оболочку патрона. На мою ладонь посыпался слегка подкопченный порох. Внимательно рассматриваю его. Порох как порох. Почему тогда ружье не выстрелило? Да и как порох мог закоптиться? Бред какой-то. Или, как писала алгебраичка в школе на мои контрольных - бред сивой кобылы.
  Почему этот клятый порох то горит, то не горит? И при чем здесь неработающее плетение другого демона? Оно что при снятии делает порох невзрывающимся? И как? Стоп. А может наоборот, именно плетение делает порох взрывающимся? И без него он просто горит или тлеет. Интересно.... Может ли такое быть? Вот только как проверить.... Самому приготовить немного пороха и сравнить? Да нет, что это я. А если...
   Беру еще один патрон и снимаю с пороха в нем заклинание. После чего пытаюсь наложить такое же плетение самостоятельно. Но, даже имея перед собой образец, я не смог повторить это плетение. Я имею в виду, сознательно выплетая узор. Зато, пожелав скопировать узор, с легкостью это делаю. Итак, что мы имеем? Невзрывающийся порох и демона, который накладывает на все патроны сверхсложное плетение. Значит он или очень опытен... или наоборот - такой же новичок как я. Вероятнее всего второй вариант. Сомневаюсь, что опытный демон станет заколдовывать порох, зная, что любой другой демон легко снимет это заклинание. А раз так то он может и не подозревать о том, что накладывает эти заклинания. Так же как и то, что я автоматически создал плетение, позволяющее мне видеть. А что? Первая партия пороха не взрывалась. Вот он, делая следующую, и захотел, чтобы порох стал взрывать. Приму, пожалуй, это за рабочую версию.
   Определившись по этому пункту, я занялся дистанционным обезвреживанием патронов. У меня было два варианта - взорвать порох или снять заклинание. Первый уничтожит порох, нанеся врагу ущерб, а вот второй заставит задуматься, как я испортил порох. Ну, начну, пожалуй.
   После получаса экспериментов я понял, что это не так просто. Взорвать порох я мог, но лишь в поле зрения. Создавать же обширное плетение, поджигающее порох на площади (да еще и с большого расстояния), оказалось энергозатратным и долгим делом. Аналогично обстояло дело и с плетением, разрушающим чужие чары. Правда, при разрушении вражеских плетений обнаружился интересный нюанс. Я мог с легкостью поглощать чужую демоническую энергию. Без всяких побочных эффектов. Интересно, а боевые плетения других демонов я могу поглощать так же легко? Если да, то не представляю, как будет выглядеть наша битва. Даже если демоны Мэдрика и не умеют разрушать чужие плетения и поглощать энергию, стоит мне сделать это, и они сразу переймут мою тактику. Надо посмотреть, что пишется по этому поводу в дневнике демона.
   Хм. А вот что мне доложить графу.... С ружейными патронами я ничего сделать не смогу. Да и не навоюет он с ними особо. Другое дело пушки. Они и поопаснее, и пороха им требуется много. Так что он, вероятно, будет в бочонках. Которые и надо уничтожить.
  Сравнение ружей и пушек навело меня на другую мысль. Если я правильно помню, после появления пороха для ружей его использовали мало. В основном он применялся для стрельбы из пушек и приготовлении мин. Вот оно что! Как я мог забыть. Ведь города так и штурмовали - подведя подкоп под стену и взорвав ее. Кроме того, наличие летающей демонессы позволяет провернуть другой трюк. Она вполне может сбросить на замок несколько бомб или мешок гранат. Неприятная перспектива. 'Обрадовать' графа? Или подумать, как еще противник может использовать порох? Гхм. Вроде основные варианты я учел. Ну что ж, пора на доклад к нанимателю. Но сначала надо проверить, насколько эффективна граната. Я осмотрелся и, убедившись, что никого рядом нет, поджег фитиль. А потом аккуратно бросил гранату к метровой стене из бревен. Через несколько секунд жахнуло. Хорошо, что у меня уши не настоящие, а то мог бы и оглохнуть. Зато стеночку разворотило неслабо. И осколки металла из бревен торчат. Неприятная штука.
   Забрав ружье, я отправился к графу. По пути натолкнулся на Лестэра, и захватил его с собой. Кратенько, минут за пятнадцать, я рассказал им с графом о сильных и слабых сторонах пороха, и о том, как его можно применять в бою. На вопросы о принципе действия и составе пороха я отвечать не стал. Заявил, что не знаю. Маг я или ремесленник, какой, в конце то концов?! Граф от полученных сведений заметно помрачнел.
   - Это гораздо хуже того, что я ожидал. Обязательно надо сообщить моим союзникам эту информацию. Лестэр собирайся, отправишься в путь немедленно.
   Шпион быстрым шагом покинул кабинет. А граф смерил меня недружелюбным взглядом.
   - Я хотел дать тебе несколько поручений. Но сначала... - граф сделал паузу и выложил на стол цепочку, которую я подарил служанке. - Что это?
   - Это цепочка. Или нет?
   - Это попытка подкупа! - граф ткнул в мою сторону пальцем. - Я требую, чтобы ты прекратил попытки подкупить моих слуг! Нет, я приказываю!
   - Никого я не пытался подкупить. Просто безделушку презентовал. Что мне к слугам даже и не приближаться?
   - Вот именно!
   - Но у кого я смогу узнать подробности о вашем мире? Вы всегда заняты. Маг тоже пропадает непойми где, - я сделал паузу. - К кому мне еще обратится?
   - Зачем тебе знания о мире? - недоверчиво спросил граф. Похоже, я его не убедил. Вот же параноик средневековый!
   - Затем что незнание очевидных для вас вещей может мне помешать.
   - Это каких еще?
   - В том то и дело что не знаю. Любая частичка знаний о другом мире может оказаться архиважной.
   Граф откинулся в кресле и задумался. Видно было, что его гложут сомнения. Наконец он встрепенулся и сказал:
   - В любом случае слуг оставь в покое. Все равно они преданны мне. А вопросы можешь задавать Танилакаэли. Она же вызывалась присмотреть за тобой. Кстати, а где она?
   - А мне, откуда знать? Это ведь она следит за мной, а не наоборот!
   Граф поиграл желваками, но промолчал. Порывисто встал и взял со стола несколько писем.
   - Вот. Доставишь их в замок барона Альверика. Одно ему, остальные пусть передаст адресатам. - Вилларик помедлил. - И еще... Ты можешь отнести в его замок Лестэра?
   - Нет.
   - Но почему? Ведь ты прилетел на крепостную стену с бароном в руках?
   - Проблема не в грузе. Проблема в том, что я не знаю где его замок.
   Граф передернулся.
   - Демон! Не испытывай мое терпение! Помни о связывающих тебя узах. - Граф смерил меня тяжелым взглядом. Затем продолжил:
   - Как добраться до замка тебе объяснит Лестэр. Надеюсь, назад ты самостоятельно добраться сможешь?
   - Конечно. - Беру у графа конверты и уточняю, - А где мне его искать? Лестэра, то?
   - На крепостной стене. И не задерживайся в пути!
   - Как скажите.
   Выйдя из кабинета, я сразу "просветил" конверты своим супер-взглядом. Что тут граф пишет? Ну-ка, ну-ка... Подкрепление, демон, новое оружие, план... Ничего интересного. Любопытно, эти дворяне воспримут предложение графа всерьез или как? В смысле пришлют ли войска... Вопросец на 3500 голда. Не считая накладных расходов.
   Что-то я задумался... Почти пришел. Ага. Вот и шпион. Одет по-походному, с мешком на плече. Вылитый турист.
   - Ну что? Готовы?
   - Д-да, - немного нервно отвечает тот. Хм. А куда делась маска хладнокровного разведчика? Или дядя высоты боится? Ну да ладно. Надо спешить.
   Выращиваю крылья. Подхожу к Лестэру и замираю в раздумьях. Как его нести? В руках неудобно для него, на спине для меня. Сложный вопрос. Чье неудобство я готов проигнорировать? Правильно. Посему хватаю шпиона и вперед...
   Направление Лестэр указал правильное и уже через полчаса лета мы были возле замка. Сгрузив разведчика в леске, я полетел в замок. Не отягощенный пассажиром, я смог стать невидимым и бесплотным, и в таком виде пробрался в покои барона. Мое появление его явно не обрадовало. А от приказа графа готовиться к битве его чуть не перекосило. Но он, высокомерно задрав подбородок, уверил меня в том, что сдержит слово и выполнит приказ нового сюзерена. Взамен я обрадовал его поручением подготовить самого быстрого коня для человека графа, который подойдет к замку через несколько минут. Осталось только вернуться к шпиону и сообщить, что коня для него уже готовят. Закончив, таким образом, с поручениями я полетел назад.
   В замок я вернулся в хорошем расположении духа. Быстро отчитавшись графу о выполнении миссии, я направился в свои комнаты, планируя продолжить ознакомление с дневником. Но там меня ждал сюрприз.
   - Гад! Мерзкая тварь! - завопил сюрприз и швырнул в меня вазой...
  
  Глава 13.
  
   Я поймал вазу и поставил на комод. После чего скрестил руки на груди и прислонился к стене. Ехидная улыбка сама собой выползла на лицо. Поспешно согнав ее, вежливо уточняю:
   - Я так понимаю, что мерзкими тварями вы, люди, именуете всех демонов. Но почему я, по-твоему, гад?
   - Ты еще имеешь наглость утверждать, что не догадываешься? - взвизгнула девчонка.
   - Не-а, - мило улыбаюсь.
   - Т-ты! - Таника чуть не задохнулась от злости. Хоть бы ее удар не хватил, а то вон как бесится. Поймав себя на такой мысли, я немедленно устыдился - мучаю ребенка, да еще и ехидно скалюсь. Но я же не виноват, что пытаюсь острить! Это у меня привычка такая. Тем более что я демон, мне как бы положено быть язвительным и вредоносным...
   Тем временем Таника перевела дыхание и обвиняюще ткнула в меня пальчиком:
   - Во-первых, ты пытался подкупить служанку, чтобы она шпионила за мной...
   Я оборвал ее обличительную речь громким стоном и схватился за голову. И как только мне в голову пришла "гениальная" идея задружиться со служанкой, подарив ей цепочку! Не иначе мои мозги в тот момент были в отпуске. Кто же знал, что оно так аукнется?!
   - Да вы с твоим отцом меня уже задолбали! Ну почему вы решили, что я хочу подкупить ее ради шпионажа! Надо оно мне, за вами шпионить! Или вас на интригах переклинило? Фамильная черта?
   - Ну не за другими же слугами ей шпионить? - парировала Таника. - И не перебивай меня! Я не закончила! Во-вторых! Зачем ты нажаловался отцу, что я безответственная? И что не слежу за тобой?
   - Ты что шутишь? Я по поручению твоего отца летал! Какой тут присмотр?
   - Да ну? А что же он меня полчаса как девочку отчитывал, что я напросилась тебя контролировать и уже на следующий день забросила эту затею? - перешла графинетта в наступление.
   Нет, ну это нормально? А оно что не это сделала? Я ее с утра не видел. Отчитал ее отец. Драть таких надо. И вообще, почему я терплю эти ее наезды? Согласен, она меня умиляет своей непосредственностью и попытками противостоять "страшному демону", но есть же предел. Или она вообразила, что я демон Зилграммот из книги сказок, а она отважная Форина? До этого я спускал ей хамство с рук, не знаю, правда, почему, но спускал. Хватит! А то действительно на шею сядет. И вообще - я заключил договор с ее отцом, а не с ней. И в договоре указанно что я должен защитить замок, а не нянчить его психованное дитя, страдающее параноей! Не хочет по-хорошему будет по-демонически. Стоило заключать с ней "мирный договор" если она же первая его и нарушает?! Посему...
   - А то ты не девочка! И вообще, кто я, по-твоему? Туповатый демон из книги сказок, которым вертит, как хочет придурочная Форина? Мне это надоело! Я тебе не нянька. Хочешь помочь - помогай, хочешь мешать? Пожалуйста! Вреда ты мне не причинишь. Скорее сама влезешь, куда не надо и покалечишься, если вообще жива останешься. А если я настучу твоему отцу, то ты свои претензии будешь высказывать не мне, а мышам в чулане! Так что закрой рот и не строй из себя невесть что. Понятно?!?
   В ярости хватаю ее за шкирку и, подняв в воздух, встряхиваю. Платье тут же начало потрескивать. Я поспешно слегка подлевитировал Танику в воздухе, уменьшив плетением ее вес. После чего тряхнул еще пару раз и строго посмотрел в ее глаза. Вернее попытался посмотреть - так как она висела в воздухе с плотно зажмуренными глазами и мелко дрожала. А собственно, зачем я ее схватил? И подлевитировал? Можно же было на пол поставить. Что я и поспешил сделать. Таника, оказавшись на полу, не удержалась на ногах и села на пол. После чего она предприняла тактический маневр отступления, заключающийся в отползании к стене и вжимании в нее. При этом глаза она так и не открыла.
   - Таника? - встревожено спросил я. Вся моя злость куда-то испарилась. Не хватало еще дочь нанимателя придушить.
   Та открыла глаза и посмотрела на меня, после чего открыла рот и икнула. Тут я не выдержал и рухнул на пол. Катаясь по полу от смеха, я продолжал представлять себе эту картину. Похоже, у меня началась истерика. Ничем другим объяснить такой приступ смеха не могу. В себя меня привели ощутимые пинки и ругательства. Раскрасневшаяся Таника нависла надо мной как ангел возмездия. Выражение ее лица вызвало у меня еще один приступ смеха. А у нее - пинание меня с удвоенной силой. Перехватив ее ногу при очередном ударе, я повалил ее на пол и тут же помимо пинков получил несколько ударов крепкими хоть и маленькими кулачками. При этом графинетта шипела как разъяренная кошка. Отсмеявшись, я встал и оттолкнул, норовившую вцепится в меня, графинетту к стене. - Шутки кончились, девочка. Посмеялись и хватит. А сейчас слушай меня внимательно.
   - Слушай? Да ты...
   - Молчать, - рявкнул я, сверкнул глазами. После чего подрос до потолка и выдвинул из спины крылья. Таника отпрянула и замолчала.
   - Значит так. У нас два варианта. Или ты ведешь себя как пай-девочка, не провоцируешь меня и не путаешься под ногами... Или я сейчас тащу тебя к отцу, и мы запираем тебя до конца осады. Решай. Мне надоели эти игры. Ну?
   - Я... ты...
   - Никаких "я" и "ты", - отрезал я, - первый вариант или второй.
   Графинетта стояла, прислонившись к стене и, жалобно моргая, смотрела на меня. Не хватало мне еще, чтобы она тут расплакалась! Черт знает что! Дурдом, а не замок. Все. С меня хватит. Вновь схватив пискнувшую девчонку за шкирку, я открыл потайной ход и сунул ее туда.
   - Решишь - прийди и сообщи. А я занят.
   Закрыв потайной ход, возвращаюсь в свои покои и начинаю нервно ходить по ним. Мои скачки настроения начинают внушать опасения. Я то чувствую ярость, то наоборот преисполняюсь благодушия и снисходительно воспринимаю все закидоны Таники. Да и ее поведение... Я с девочками переходного возраста не общался, посему не знаю насколько ее поведение адекватно. То она чуть не плачет, то набрасывается с кулаками.... Нормальны ее заскоки или нет? Фиг его знает. И ведь не проверить! Не отлавливать же по окрестностям девочек нужно возраста с целью изучить их поведение?
   А что до моего поведения... В общем, что-то тут не то. У меня три варианта. Первый - что-то в замке влияет на всех находящихся внутри. Эта версия объясняет не только мою неадекватность, но и странное поведение графа с дочерью. Но тогда и все слуги, и стражники должны подвергаться этому воздействию. А в их поведении я ничего необычного не замечал. Хотя... как раз с ними я почти не общаюсь. Хм... продолжим. Второй вариант - я свихнулся от факта переноса меня в этот мир. Тоже не фонтан. Психи, как правило, не особенно задумываются о собственной адекватности. Хотя я не специалист. Так что вариант вполне вероятный. И, наконец - третья гипотеза. На мое поведение влияет мое теперешнее тело. Иная форма жизни как никак - энергетическая. Или не жизни, а существования. Как же разобраться во всем этом?
   Стоп. А почему я бессмысленно метаюсь? Ведь можно проверить по книге! Вдруг это третий вариант. Тогда мой более опытный соотечественник должен был записать это. Книга не такая уж и толстая.
   Решено, читаю 'Историю Земли'. Где там мой тайник с книгой?
  
   Я решительно подвинул к себе 'Историю'. Уж очень много у меня накопилось вопросов, ответы на которые можно найти только в ней. Итак, приступим. Начинаю листать книгу, проглядывая страницы по диагонали в поисках нужной мне информации. При этом я отметил забавный факт. А именно то, что в книге перестали попадаться пустые страницы. Она была исписана всяким бредом похожим на вычитанное из "О демонах...". А настоящий текст, видимый демонами, был под этой обманкой. Зачем тогда, спрашивается, было оставлять в начале пустые листы? Или я чего-то недопонял? Надо будет на досуге поразмыслить. А пока сосредоточусь на том, что мне интересно. А именно мои психические завихрения, поглощение демонической энергии и невзрывающийся порох.
  
   Ага. Вот что-то про Силу! Еще и заголовок выделен. "Очень важно!"
  
   " Помни сородич! Будучи в бедных Силой мирах (как эта дыра, например), экономь ее. Используй артефакты-накопители. Как их делать и из чего я написал в книге "Демонические артефакты". А теперь я подробно расскажу почему.
   Как я уже писал, Земля переполнена энергией. Наши организмы перестроились для поглощения и удержания колоссальных объемов Силы. Поэтому слабые потоки мы просто не в состоянии уловить. Это как рыболовная сеть. Наша сеть для крупной рыбы, а большинстве других миров встречаются только мальки... Помни об этом сородич! Подпитаться от мировой энергии самому у тебя не получится, только посредством артефактов. На крайний случай подойдут и маги. Подробнее, как я уже писал, об этом в книге "Демонические артефакты". Маги конечно не артефакты, но в качестве источников силы их можно сравнить с артефактами-накопителями.
   Итак. Я писал о слабости потоков. Это наше преимущество и недостаток. Маги в таких мирах сравнительно слабы. Вот только с добычей энергии много хлопот. В мирах с мощными потоками Силы ситуация иная. При определенной тренировке в таких мирах можно подпитываться напрямую. Но и местные маги очень сильны. Они хоть и уступают в магической силе, но ненамного. В таких мирах, как правило, наш вызов запрещен. Это миры центра метрополии и слишком сильна в них память о наших богоподобных предках... "
  
   после этого места скрытый текст исчезал и шел обычный
  
   " Помни, о демон. Ты попадаешь в новый мир с невосполнимым запасом Силы. И пусть ты силен и опытен, надолго тебя не хватит. Но главное другое - потратив слишком много Силы здесь, ты умрешь на Земле. Не более половины трать. Ибо тратишь ты энергию души.. "
  
   и опять скрытый текст
  
   " Это предупреждение истинно. Тень, которая призывается в иной мир - суть отображение твоего духа. Чем сильнее он, тем больше энергии ты можешь забрать у Завесы. Но когда ты возвращаешься, Завеса отбирает Силу. И если ее осталось слишком мало, твой дух ослабляется. Для физического тела это чревато слабостью, болезнью или смертью. Вот чем опасно нехватка Силы. Ее же избыток позволяет ограниченно использовать магию на Земле.
   Свою энергию можно впитывать без ограничения. Даже слабейшее заклинание можно поглотить. Это связано с тем, что, даже будучи отделенной, твоя сила остается частью тебя. Точно так же как и заклинания обычных магов поддерживаются потоками Силы через них. Поглощать можно и заклинания других демонов. Так как сила, которую мы используем здесь, дана нам Завесой. О том, как заблокировать свои чары от поглощения и иссушать враждебных тебе демонов я расскажу в отдельной книге. Помни главное - в бою двух демонов победит более опытный, независимо от количества Силы. При равном опыте и знаниях победит более сильный.
   А сейчас я поведаю об опасностях подстерегающих демона новичка помимо истощения Силы.
   Демоны, впервые попавшие в другой мир, могут быть опьянены своей силой. У предков посещавших иные миры в своих телах это опьянение тоже присутствовало, но в большей степени. Связано это с ослаблением окружающего магического фона. Оно должно вызывать слабость и упадок сил, но из-за того, что призванное тело (или тень) нуждается в меньшем количестве силы и наполнено ею до предела у демона возникает эйфория. При этом на обычных людей он начинает смотреть свысока. Появляется безразличие, либо наоборот преувеличенный интерес к окружающим событиям. Настроение скачет - при этом полная апатия может сменяться вспышками ярости. С уменьшением уровня силы психическое состояние приходит в норму. Но до этого демон является уязвимым из-за своего легкомыслия и чувства ложного превосходства. Необходим тщательный контроль или настройка энергобаланса. Как ее провести я расскажу ниже.
   Второй опасностью я является потеря контроля над своими желаниями. Выражается это в том, что, привыкнув к наложению чар силой мысли, демон может творить их ненамеренно. Последствия могут быть самыми непредсказуемыми. Для предотвращения подобного нужен постоянный контроль своих мыслей.
   Третья опасность. Как ни странно, но это очеловечивание. Какую бы форму не принял демон, он стремится вернуться в свое родное тело и непроизвольно начинает перестраивать свое текущее. Если процесс зайдет очень далеко землянин может потерять способность к перевоплощению, застряв в одном облике. Так же есть опасность, что не обладающий оккультными знаниями демон, воплощенный в человеческое тело, не сможет колдовать. Это психологическое ограничение может быть либо полным, либо частичным. При полном демон отличается от человека только неуязвимостью (за исключением особых заклинаний). При частичном же он может непроизвольно творить чары. Наиболее часто очеловечиванию подвержены люди далекие от магии, либо не верящие в нее.
   Как можно заметить, эти три опасности способны накладываться друг на друга. При этом их воздействие или усиливается или ослабляется. Наилучшим способом избежать их или перебороть является контроль. Для организованного и волевого землянина это не проблема... "
  
   Угу. Понятно. Вот с чего я такой взвинченный. И понятно мое двойственное отношение к Танике. Надо бы полистать книжонку - может быть, еще какую загадку разрешу.
   К моему удивлению, минут через двадцать я натолкнулся на довольно интересный отрывок озаглавленный " Алхимия. Особо важно для практикующих алхимиков". Интересно...
  
   "...Те из нас кто практикует алхимию, будьте особо бдительны! Не все преобразования веществ в иных мирах подобны земным. Поэтому особо осторожны будьте при осуществлении алхимических преобразований. Как-то для получения красного льва, алкагеста, эликсира жизни и прочих, менее значительных веществ. Отличие земной алхимии в том, что в ней используется магия. Да-да! Та самая магия, которую на Земле практиковать нельзя. Подробно об этом я расскажу в книге "Магия Земли", сейчас же изложу основные принципы. Помимо основного плана бытия на Земле есть так называемые тонкие миры. Один из них - тот, через который мы попадаем в иные миры, тот, где находятся вторичные порталы. Помимо него есть и другие - те, на которые могут влиять люди. А изменяя тонкие миры и на первичный план бытия - непосредственно Землю. В первую очередь это маги и люди обладающих скрытыми способностями. Эти воздействия могут быть как направленными, так и непроизвольными. Именно эти воздействия применяют алхимики. Первичные изменения в алхимические вещества вносит осознанно маг. А со временем эти изменения вносятся за счет сознания людей, верящих в действенность эликсира или вещества. Количество людей, которые должны поверить в него и время, необходимое для возникновения этого эффекта, зависит от нескольких факторов, главный из которых - количество одаренных. Со временем, после того как вещество и его свойства оказываются забытыми, эффект непроизвольного воздействия сходит на нет - именно этим и объясняется периодическое "открытие" одних и тех же эликсиров и веществ, будь то алкагест или более простой эликсир.
   В ином мире одаренный землянин, входящий в состав сообщества людей, поддерживающего такой эффект, сможет непроизвольно воспроизводить его в одиночку - но с ограничениями как у обычного заклинания. Это следует всенепременно учитывать при зачаровывании составов..."
  
   Хм... Несколько запутанно, но, в общем, понятно. Я с трудом удержался от того, чтобы найти в книжечке 'Магия Земли' рецепт таинственного алкагеста и узнать что это. Сейчас есть дела и поважнее.
   Прочитанное вполне объясняет происходящее с порохом. Значит, для того чтобы он взрывался над ним надо колдовать. Вот только непонятно, специально вражеский демон это делает или непроизвольно? И если верен первый вариант, обучил ли он этому магов Мэдрика? Как бы это выяснить... И почему я подробно не расспросил разведчика? Да и вообще, я много где напортачил... И непонятно, по неопытности, от растерянности ли или от опьянения Силой, о котором писал мой старший соотечественник?
   Кстати, это напомнило мне о необходимости контроля. Контроль значит. Ну, попробую. Вроде я здравомыслящий человек, так что должно выйти. Для начала расслаблюсь и избавлюсь от эмоций.... Расслабляюсь, расслабляюсь... Когда я достаточно расслабился и успокоился, то смог приступить к делу. Для начала я тщательно проанализировал свое поведение и обнаружил отличия от моего поведения на Земле. Да уж... Похоже, мне не удалось миновать "опьянения Силой". Надо работать над собой, надо. Теперь прикину, как я должен был поступить и как исправить ситуацию с учетом этого. Но сначала... Сначала попробую провести настройку энергобаланса.
   Указания в книге были довольно таки запутаны. Очевидно, у писавшего не было под рукой демона-новичка для проверки его советов и инструкций. Так что, за неимением такового, инструкции он дал не очень понятные. Однако, попотев, я сумел провести эту самую настройку. Она заключалась в перераспределении Силы в моем "организме". Как я понял, моя "тень", в которой я в данный момент находился, создавалась Завесой, и наполнялась Силой. Хм... не забыть посмотреть, что это за Завеса. Наверное, так автор книги называет перестроенную портальную сеть. Вроде мне уже попадалось это название в дневнике... Надо уточнить. Эээ... Что-то я отвлекся. Ах да, настройка. Так вот она заключалась как бы в расслаивании моего тела и неравномерном распределении энергии по слоям. Внешне это никак не проявлялось, да и особых различий я не заметил. Но, по утверждению землянина, она должна была выровнять энергобаланс и уменьшить его влияние на мои мыслительные способности.
   А теперь надо заняться результатами моих самокопаний. Они заключались в том, что мне надо провести некоторые беседы. С графом, магом и графинеттой. Целью этих бесед было налаживание более ровных и конструктивных отношений. Если с магом и графом я особых проблем не видел (не считая упрямства графа и страха мага перед демонами), то предстоящая беседа с Таникой вызывала опасения. Не знаю даже как мне налаживать отношения после сегодняшней разборки. Думаю, тут пройдут только два варианта - запугать окончательно или игнорировать. Вот только не думаю, что они приведут к положительным результатам. В общем, что-то с этой деффачкой делать надо...
   Но для начала схожу-ка я к графу. Спрятав книгу в тайник... хороший, кстати, тайник - я выдернул из наружной стены камень и проделал в нем отверстие размером с две книги о демонах. Поскольку стена выходила наружу замка, то мои манипуляции по выковыриванию камня для доставания книг и его последующей установки на место никто из замковых обитателей не видел. А магической сигнализации я не заметил. Так что о безопасности книг я не волновался. Эээ... о чем бишь там я? Ах да, мне же к графу идти. Убедившись, что камень надежно стоит на своем месте, выхожу из своих комнат и направляюсь на поиски графа.
   Споймав в коридоре слугу, я потребовал сообщить мне местонахождение графа. Тот, заикаясь, сказал мне, что граф у себя. Замечательно. Я быстро промчался по уже привычному для меня маршруту и вломился в графский кабинет.
   - Граф. Мне надо с вами поговорить.
   - О чем, демон? - раздраженно-брезгливо поинтересовался граф.
   - О том, что происходит. Мне это начинает надоедать! - хм... что-то я повторяюсь... - Так вот, я не могу понять смысла ваших приказов. Вам надо защитить замок от лорда Мэдрика, правильно?
   - Да. - Осторожно кивнул граф.
   - Ну, тогда почему вы не послали меня убить его? Тогда весь этот балаган закончился бы в первый же день! Лорд мертв и вашему замку ничего не грозит. Кстати еще не поздно. Почему бы мне не убить Мэдрика, после чего вы расплачиваетесь со мной и отпускаете?
   - Мои мотивы тебя не касаются, демон. Если я не приказал убить Мэдрика - на то есть важные причины! - на последней фразе Вилли повысил голос и хлопнул ладонью по столу. - Так что молча выполняй приказы и заботься только о боевых действиях! Тебе нечем заняться? Почитай книгу или разберись со своим пленником - он второй день в подземелье сидит без толку.
   Уф. Про пленника то я и забыл. Интересно, как его обезвредили? Он хоть на вопросы отвечать сможет? А впрочем, в этом мире наверняка умеют обращаться с пленниками-магами. Зато я отвлекся. Надо надавить на графа - что это за планы у него заковыристые такие?
   - Э нет! Так не пойдет. Сдается мне ваша светлость, что вы сами не додумались до убийства лорда Мэдрика, а сейчас хотите скрыть свою промашку туманными речами о важных причинах. Имейте смелость признать свою оплошность и исправить ее пока не поздно! Войско Мэдрика на марше - я могу напасть и убить его, решив вашу проблему. Ведь с его смертью вспыхнет борьба за власть среди его соратников.
   - Я не допустил промашку, - процедил граф. - Как я уже сказал, есть причины. Тебе угодно их знать?
   - Ага! Угодно! Не люблю, когда меня используют вслепую - мало того, что меня это бесит, так я еще могу ненароком дров наломать! От незнания, - взбешенный тоном графа я перешел на рычание. Упс... надо сбавить обороты. А то я столько времени потратил на самокопание и приведение себя в эмоциональное равновесие... Не хватало пустить все насмарку. В общем, беру себя в руки.
   - Самое главное - у нас существует Кодекс ведения войн. Он запрещает прибегать к услугам наемных убийц, брать заложников и убивать мирное население. Поэтому я не могу убить лорда тайно - только в бою. А иначе меня объявят вне закона.
   - Пусть так. Я могу напасть на армию на марше. Это будет бой?
   - Думаешь ты сумеешь? Его охраняют как минимум полдесятка магов. Не считая демонессы. А маги гораздо опытнее тех, с которыми ты сталкивался. Кроме того, убийство лорда ничего не решит... Это вопрос политики.
   - Вот с этого момента поподробнее, если можно.
   - Это тебя не должно волновать, так что нельзя, - отрезал граф.
   - Вообще-то, это мне нужно, - с нажимом произнес я. - Граф, не уподобляйтесь вашей дочери, ведите себя разумно.
   - А что с моей дочерью? - встрепенулся Вилларик.
   - То, что она дурью мается. Мало того, что вообразила будто я ее убить хочу, так еще и рассказала мне об этом. Как и о том, что выведет меня на чистую воду... Я тут подумал... может, вы ее к родственникам отправите? Если брать заложников не принято, то там ей будет безопаснее, чем в замке.
   - Нет у меня родственников. Кроме того, ей в замке ничего не грозит. Даже в случае поражения ее не казнят, а выдадут замуж за одного из соратников лорда.
   - Это тоже кодекс предусматривает? - спрашиваю язвительно.
   - Да, кодекс! - граф вскочил. - Я понимаю, что демонам недоступно понятие о чести, но у людей оно есть!
   - Не горячитесь граф. Лучше расскажите про кодекс... Вы говорили про то, что мирным жителям ничего не грозит. А что до солдат?
   - Мирных жителей никто не трогает - ведь они станут подданными победителя. Зачем ему вредить себе же? Это и неписаное, и узаконенное в кодексе правило. Что до солдат... В случае поражения их казнят. Своего рода стимул к верной службе. Иногда победитель ограничивается показательной казнью части из них и принимает от них присягу.
   - Хм... Что-то я не заметил казней в случае с бароном Альвериком.
   - Там был другой случай. Он присягнул мне. Вот если бы он был убит... - протянул граф.
   - Гхм... А как определяется скольких нужно казнить?
   - Это зависит от того, насколько доблестно они сражались.
   - Тогда почему ваши люди не дезертируют, пока есть возможность? Или они настолько уверены, что осады не будет?
   - На солдатах есть мой родовой знак... Его может убрать только хороший маг. А маги такого уровня не связываются с дезертирами. Еще вопросы?
   - Ага, - я кивнул. - Вы собирались рассказать о политической необходимости оставить лорда в живых.
   - Политическая необходимость... - протянул граф. - Ну хорошо, слушай. Если ты помнишь, то сейчас в стране три фракции: лорд Мэдрик, барон Зайрик и граф Крайнерик. Сейчас им важно добиться военного перевеса. Любая задержка им противопоказана. Поэтому со смертью Мэдрика его место займет один из его последователей. Тут нужна гибель их всех. Что до демонов, то их призывал не лорд, а кто-то из магов. Этот маг приказал выполнять все приказы Мэдрика, и после смерти лорда демоны вернутся к магу. Поэтому для нас лучшей тактикой будет затянуть осаду. Если Мэдрик поймет, что ему не взять замок за два-три дня он уведет войско. Ведь за это время остальные претенденты на престол захватят по два-три замка. Вот и весь смысл - надо продержаться эти первые дни.
   - Вроде понятно... - протянул я. - Но что помешает ему захватить замок, после того как я вернусь на Землю?
   - А как он об этом узнает? Тем более что ты собираешься после выполнения задержаться здесь. Откуда им знать, 'отпуск' у тебя или ты выполняешь мое поручение? - парировал Вилли.
   - Будем считать, что вы меня уговорили, - с кислой миной согласился я. - Тогда последний вопрос. На чьей вы стороне?
   - Я? Я поддерживаю барона Зайрика.
   - Патриот значит? А помощь военную он вам оказать не может?
   - Этот вопрос сейчас решается, - мрачно бросил граф.
   - Ясно, тогда я, пожалуй, пойду... Книгу почитаю что ли. А ближе к утру мага навещу.
   Выйдя от графа, я последовал в свои комнаты, напряженно раздумывая над услышанным. Три дня продержатся... и три ночи. Надеюсь, запаса энергии хватит. Но надо попробовать подсчитать. Прикину хоть приблизительно, сколько у меня этой самой Силы и на что ее хватит.
  
  Глава 14.
  
   Итак, передо мной выбор - навестить плененного мага и вызнать о его коллегах и заклинаниях против демонов, или почитать записи демона. Я остановился посреди коридора и, разглядывая тусклый светильник, принялся думать, что предпочтительнее. Ни дневник, ни маг никуда не убегут... хотя насчет мага неуверен. Тогда мага надо допросить раньше. Но! Я сова и привык читать вечером или ночью. А это тело хоть и не нуждается во сне, но привычка есть привычка. Да и с утра пораньше допрашивать лучше - маг будет невыспавшимся и нервным. О! А ведь мне надо будет еще и Хови на допрос взять, для консультативной помощи. Я представил себе побудку престарелого мага с утра пораньше и широко улыбнулся. Решено! Допрос с утра, а книга сейчас. Главное чтобы форс-мажора не приключилось. С одной стороны, я этот самый форс-мажор припугнул, а с другой - фиг поймешь, как она отреагирует... Ладно, буду надеяться на лучшее. И я стремительно зашагал по коридору в свои комнаты.
  
  
   Таника лежала на кровати, скрутившись в клубок, и ревела. Все оказалось не так, как она думала! Ее планы действительно детская блажь, как и сказал демон. И ее попыткам влиять на него самое место в сказках... О дурацкой Форине и не менее дурацком демоне Зиграмоте! Внезапно преисполнившаяся злости девушка соскочила с кровати. Это все виновата книга! Мерзкая лживая книжонка, представляющая демонов чудаковатыми тупицами, которых под силу обвести вокруг пальца любой дуре!
   Вскочив с постели, кипящая от злости Таника принялась рыскать по комнате в поисках книги с целью порвать ее. Но ее поиски не увенчались успехом - похоже, книга была в библиотеке. А жаль - растерзать ее Танике хотелось немилосердно... Лучше бы конечно растерзать демона, но он ясно дал понять, что не намерен шутить... и если все обойдется заточением ее в башню на время осады, она еще легко отделается.
   Таника застонала от унижения. Мерзкая, гнусная тварь! Ршал эрл! Отродье Земли! Все это время он дурачил ее, втихомолку посмеиваясь над ее попытками диктовать ему свою волю. Но теперь ему надоела очередная игрушка и он, приструнив ее, дал понять, что более не потерпит попыток мешать ему.
   Танике нестерпимо захотелось завизжать, и только мысль о стражнике за дверью остановила ее. Вместо этого она схватила вазу и швырнула ее в стену - во все стороны брызнули черепки. Следующим пострадал канделябр и небольшая статуэтка. Правда, канделябру повезло - он всего лишь слегка погнулся... чего нельзя было сказать о статуэтке. Изящная фарфоровая вещица после соприкосновения с полом превратилась в пыль. Ничуть не успокоившаяся Таника поддернула сползшее с плеча платье и окинула комнату ищущим взором в поисках очередной жертвы. Еще и платье порвалось! Вернее, его порвал демон, когда поднимал ее в воздух. Перед глазами девочки промелькнула унизительная сцена - она, дрожащая от страха, висит в воздухе, а демон встряхивает ее и отчитывает. Вновь захотелось завизжать. Как следствие, в следующие десять минут была перебита вся наличествующая посуда, перевернут столик и расколочено большое зеркало... Буфет отделался несколькими вмятинами от многострадального канделябра.
   Выпустив пар, Таника устало осела на пол и оглядела царивший в комнате бардак. Слуги непременно доложат отцу... А уж он не пременет наказать ее. Похоже, идея успокоится за счет утвари, была не лучшей. Надо постараться убрать хоть часть беспорядка. А потом переодеться и подумать над тем, что ей делать дальше. Девушке ужасно не хотелось видеть демона и еще меньше соглашаться на его условия... но, если не согласится, то до конца осады свободы ей не видать. А это недопустимо!
  
  
   Граф Вилларик сидел в кресле, положив подбородок на сложенные руки, и смотрел на огонь в камине. Но он не видел пламени - перед его глазами прокручивался разговор с демоном. Тот был прав - его предложение убить Мэдрика уже не раз приходило графу в голову. Но останавливал его не только Кодекс - ведь все можно было провернуть тайно. Останавливал графа тот простой факт, что Кодекс поддерживался магической клятвой. Любой дворянин либо дворянка по достижению совершеннолетия приносил клятву соблюдать Кодекс - без этого они не могли вступить в права наследования. Возможно, стоило сказать об этом демону. Но с другой стороны, Мэдрик может придумать что-то непредусмотренное Кодексом, но нарушающее его дух. Вот, например, как вызов демона. Граф поморщился - сомнительно, что удастся сохранить призывание в тайне. Придется разбираться со священниками... А значит давать им крупную взятку. Фактически он всего лишь был нанимателем мага-демонолога, поэтому в связи с нечистью его обвинить не смогут - только в найме черного колдуна - а такие вопросы вполне можно замять. Главное сейчас протянуть время - развязка противостояния троих претендентов на престол уже близко. И здесь смерть лорда (на поле боя, естественно) будет ему на руку. Задержка, вызванная его гибелью и выбором его приемника, почти наверняка обезопасит замок. Решено! Завтра же он отдаст демону приказ постараться убить лорда Мэдрика во время боя!
   Ободренный принятым решением, граф подвинул к себе бумаги, которые изучал до прихода демона. В планы придется внести коррективы... и довольно существенные. И в свете свечей граф Вилларик принялся перебирать записи с политическими и военными раскладами. Работы предстояло еще много.
  
  
   Мэтр Ховарниус инспектировал винный погреб графа. Нет, он не был выпивохой, хоть и ценил хорошие вина. Дело было в том, что после вызова демона его не покидало ощущение, что это было величайшей ошибкой в его жизни. Демон вел себя странно - казалось, он не знает элементарных вещей, но в следующий момент он демонстрировал такое, о чем он, Ховарниус, даже не слышал! Да еще его требование оплатить службу деньгами и "выходными"! Даже несмотря на то, что в договоре с ним демону было запрещено во время отдыха покупать или отбирать души людей, маг чувствовал что демон добился того чего хотел. Но это странность меркла по сравнению с другой - демон не хотел убивать людей! Как ни странно, но так и было. Или он берег силы или у него были еще какие-то причины. Мэтр попытался вспомнить ритуал, для которого необходимо было определенное время избегать убийств, но не смог. Эти и еще много других более мелких странностей выводили его из равновесия. И он не нашел другого способа справится с ситуацией нежели посещение винных погребов графа. Бездна с этим демоном! Самое главное выкрутится из этой ситуации, оставшись живым и желательно с деньгами.
   Мэтр, тихо бормоча под нос проклятия, продолжил изучение опутанного паутиной стеллажа. Найдя, наконец, бутылку выдержанного Эсладского, он, довольно крякнув, завозился с тугой пробкой. А ведь все не так уж плохо!
   Отпив божественного напитка, Ховарниус расслабился. Пожалуй, есть в этой работе и приятные стороны. И в его интересах продлить их. А для этого в первую очередь надо остаться в живых. С сожалением посмотрев на бутылку, маг заткнул ее пробкой. Допить он ее всегда успеет - сейчас лучше принять кое-какие меры.
   Маг быстрым шагом направился к лестнице, и побежал вверх по истертым ступеням.
  
  
   Придя в комнату, я первым делом убедился в отсутствии магических сигналок и наблюдателей в потайном ходе. После чего достал из тайника "Историю...". Хм. А ведь с началом осады тайником будет пользоваться не так уж и безопасно - разведчики врага могут заметить, как я прячу и достаю книгу... Я твердо решил при первой же возможности подыскать или сделать тайник поудобнее. Ну а пока займусь чтением...
   Разместившись поудобнее на кровати я принялся листать дневник - листая его раньше я увидел в нескольких местах упоминание о Завесе. Неплохо бы почитать о ней подробней - может, узнаю что-то интересное и полезное о воплощении демонов в других мирах.
  
   "... Завеса... Завеса это одно из проявлений портальной сети... вернее того, во что она превратилась под воздействием магов метрополии. Как я уже писал ранее, Завеса присутствует в одном из Тонких планов реальности. Во снах особых землян она проявляется как огненная стена. Именно проходя через нее, землянин попадает в портальную сеть и призывается в иные миры как демон. Завеса является как бы горловиной портала. Сам портал может быть как именным, так и безымянным. В первом случае он ищет определенного землянина уже побывавшего в другом мире и назвавшего там свое имя, во втором случае находит первого попавшегося. Если ты, читающий эту книгу, помнишь, то на Земле время идет в сотню раз медленнее, чем в остальных мирах. Казалось бы, что из-за этого портал будет возникать на считанные минуты, но во снах он присутствует на протяжении длительного времени. Это объясняется тем, что время в тонких планах течет неравномерно и появление в них порталов усиливает эту неравномерность. Сновидения это самый нижний из планов. Обладая особыми способностями и при определенной сноровке можно перемещаться на верхние планы. Именно на этом строится возможность применять на Земле магию.
   По внешнему виду части Завесы ведущей к порталу, можно определить в какой мир он приведет. Изменив зрение можно увидеть в пламени Завесы определенный узор - он зависит от мира, в который ведет портал. К сожалению уже давно не было обьединений магов и книг с этими рисунками с указанием, какому миру какой узор принадлежит нет. Поэтому постарайся запоминать узоры на порталах посещенных тобой миров. Это одно из правил нашего выживания в иных мирах - посещай безопасные миры и остерегайся тех, которые показались тебе опасными. Сам я побывал более чем в дюжине миров и из них предпочитаю четыре наиболее удобных для демона. К сожалению, мне не нужны конкуренты, поэтому эти узоры я здесь рисовать не буду. Так же я не буду писать их названия... тем более что на языках тех миров они звучат по-другому. Это то, что я писал о наделении тени знанием языка..."
  
   Я прервал чтение. А вот это упоминание интересно! Надо бы пролистать книгу и найти об этом. Все-таки интересно, что там с языками. А что до нежелания давать ориентиры... вернее узоры порталов для хороших миров... Настораживает. Думаю что с таким подходом я не найду в книгах моего соотечественника информации о том как бороться с демонами. Хотя он и писал, что опишет способы борьбы с другими демонами, но после такой оговорки я в этом сомневаюсь. А жаль... Ладно, продолжу чтение.
  
   "...Теперь самое главное! Возвращаясь на Землю, постарайся после прохода через Завесу задержаться на верхнем плане, не спускаясь сразу в план сновидений. Там ты сможешь оперировать с энергией оставляя ее избыток или пополняя свой запас буде он уменьшиться. О манипулировании энергией будет написано в книге "Магия Земли".
   Теперь я более подробно напишу о том, как Завеса создает тень и какие у нее возможности.
   Тень это энергетическое образование, слитое воедино с разумом землянина. Благодаря этому мы можем манипулировать этой энергией, создавая заклинания в меру своей фантазии. Естественно при этом надо соблюдать элементарные законы магии. Ну а в остальном, возможности ограничиваются знаниями, навыком реализации заклинаний и естественно количеством энергии. Я уже писал, что это один из важнейших для демона нюансов. Теперь я повторюсь, описывая это более подробно. Количество энергии у всех демонов различается незначительно. Превысить начальное количество можно не более чем в половину. Соответственно потеря половины энергии может привести к серьезным последствиям - Завеса, отбирая энергию, наносит повреждения сущности землянина. Это можно скомпенсировать за счет накопленной в верхних планах Силы. Вот почему так важно при возможности копить ее. Предельное ослабление допускается до трети от изначальной энергии. Это было проверено многочисленными опытами. Только у одного из десяти есть шанс выжить после такого, но и он останется калекой. При истощении до пятой части энергии демон-тень умирает. Как следствие, лишенное разума и сущности тело оставшееся на Земле так и не проснется. Потеря трети Силы проходит для демона без последствий, а половины приводит к длительной болезни.
   Теперь что касается оставшегося на Земле тела. Поскольку вызов происходит преимущественно во сне, то отсутствие сущности человека остается незамеченным - главное не задерживаться в другом мире. Один час на Земле равняется приблизительно четырем дням в иных мирах. Нужно учитывать это. В случае если тело на Земле погибает, на демоне это никак не отражается. Вот только возвращаться ему больше некуда - при пересечении Завесы он тут же развеется и перестанет существовать. Некоторые земляне, не желая возвращаться, находили способ остаться в одном из миров и их тела умирали. Они же продолжали активно существовать. При этом ни один из них не умер естественной смертью - таким образом, неизвестно, сколько может существовать демон. Максимально прожил демон из одного тихого мирка - до встречи с еще одним агрессивным землянином, вызвавшим его на поединок..."
  
   Просмотрев последующие несколько страниц, я не нашел ничего интересного - автор книги писал то же самое но другими словами. Был, правда, интересный кусочек о том, почему я понимаю язык местных жителей. Оказывается, во время призывания из сознания мага берется что-то вроде языковой матрицы, включающей устную и письменную речь. Эта самая матрица накладывается на создаваемую Завесой тень, давая возможность понимать того, кто призывает демона. Полезное свойство... А вот интересно, Хови заметил, что с него сняли эту самую матрицу? Впрочем, неважно.
   Самое главное я уже понял - способов борьбы с демонами в этой книге нет. Возможно, в книге "Магия Земли" есть полезная информация о способностях землян в других мирах. Но сейчас я ее прочитать не успею - уже пора допрашивать пленника-мага. Надо только не забыть взять с собой Хови. Плохо, что я не догадался узнать, где находится пленник и как к нему попасть.
  
   Потратив несколько минут, я нашел стражника и выяснил, что тюрьмой заведует начальник стражи - некий капитан Тарен. У него же и все ключи. Уточнив месторасположение комнат мага, отправил стражника к его начальнику - сообщить, что мы с мэтром Ховарниусом ждем его через десять минут у камеры плененного мага. После чего отправился на поиски Хови. Поплутав по замку в указанном стражником направлении, я закономерно заблудился - пришлось искать слугу и опять уточнять дорогу. В результате я потратил на дорогу не менее десяти минут - поди, капитан уже пошел к камерам. Надо поспешить.
   Я для проформы постучал в дверь и вошел. К моему разочарованию Ховарниус не спал, а читал толстый том. Услышав скрип двери, он сердито вскинулся. А поняв что это я, натуральным образом вскочил на ноги.
   - Ты! Демон! Что тебе нужно в моей комнате?
   - Да так... Хочу допросить вражеского мага. И мне нужна ваша помощь в этом - я ведь в вашей местной магии слабо разбираюсь. - Сообщил я ему, разглядывая помещение. Бедновато... У меня комнаты получше, что не может не радовать.
   - Я занят! - отрезал Хови и попытался сесть за стол.
   - Что значит занят? Граф возложил на нас обязанность по обороне замка, а вы отлыниваете? Мне что, самому его допрашивать? Без ваших знаний я не смогу это эффективно сделать... И вообще, почему я вас уговариваю? У меня приказ графа - разобраться с пленником. Мне для этого нужна ваша помощь. Вопросы?
   - Нет у меня вопросов! - рявкнул маг. - Но я занят. Нельзя подождать?
   - Нельзя. Во-первых, начальник стражи уже ждет нас внизу - у камер. Во-вторых, позже у меня не будет времени - буду проводить разведку и летать по поручениям графа. Думаю дальше можно не продолжать.
   Маг заскрипел зубами, но кивнул:
   - Хорошо, я иду.
  
   Когда мы спустились к камерам, капитана там не оказалось. Маг тут накинулся на меня.
   - Ну и где начальник стражи? Ты говорил, что он здесь!
   - Должен был быть здесь, - пожал я плечами, - может, отошел куда? Или ему надоело ждать, пока я вас уговорю.
   Хови задохнулся от злости, но высказать то, что он обо мне думает не успел - по лестнице с шумом спустился долгожданный начальник стражи. Им оказался молодой, лет тридцати, рыжеволосый крепыш. Он был одет в строгий камзол и легкую кольчугу. На поясе у него болтался меч.
   - Прошу прощения за задержку, - выдохнул он. - Мне надо было получить у графа разрешение на допрос пленника. Следуйте за мной.
   Тарен отпер дверь в темницу, и мы Хови вошли туда за ним. Там было несколько дверей с зарешеченными окошками - не иначе как в камеры - и двое стражников в легких доспехах. До нашего прихода они играли в карты, но, увидев своего начальника, вскочили и вытянулись в струнку.
   - В картишки играем, - процедил начальник стражи.
   Стражники молчали. Одарив их еще одним пламенным взглядом, капитан потребовал:
   - Ключи от второй камеры.
   Один из стражников торопливо достал из-под кирасы связку ключей и протянул начальнику. Тот принялся деловито перебирать ключи в поисках нужного. Найдя его, капитан Тарен подошел к камере. Увидев мой вопросительный взгляд, он, очевидно, неправильно его воспринял. Иначе, зачем оправдываться?
   - Вы не подумайте ничего такого. Система надежна. У стражников только ключи, а сам замок дополнительно запечатан амулетом. Таким образом, стражники охраняют сам ключ и следят все ли в порядке в камерах. Открыть их они не могут. Амулет хранится у меня, но даже с ним мне нужен ключ. Двойная система безопасности, - и капитан довольно улыбнулся.
   - А если в камере сидит маг, как этот, - и ткнул пальцем в дверь камеры. - Что помешает ему снять заклинание? Тогда стражники смогут открыть замок.
   - Пленник не может колдовать, - уже менее уверенно заявил начальник стражи, - кроме того, заклинание сработает только от амулета...
   - Я потом объясню, - перебил нас маг. - А сейчас давайте поторопимся. Ты ведь хотел допросить пленника, а не капитана стражников. Тем более что мне есть чем заняться.
   - Хорошо, - кивнул я.
   Ободренный капитан Тарен закончил отпирать дверь и распахнул ее перед нами с мэтром. Первым я пропустил мага. Вернее он сам пролез, но я не больно то и спешил - мало ли, пусть он проверит что там. А то вдруг пленник сбоку от двери с ночным горшком в руках стоит?
   Но пленник сидел посреди камеры и вставать не собирался - хотя бы из-за того, что был привязан к вмурованному в пол креслу. На нем был странного вида балахон, исчерканный рунами, а на полу вокруг кресла вычерчена сложная пентаграмма... вернее круг с магическими символами и графиками внутри. Похоже именно этот балахон и рисунок на полу не давал ему колдовать. Занятно... А вот как интересно он нужду справляет? Неужели его каждый раз отвязывают? Или он на толчке сидит?
   Хотя все это неважно. Главное его допросить, а мелочи потом Хови расскажет.
   Пленник настороженно нас рассматривал. Вероятно, пытался понять, чего ему ожидать.
   Я решил не затягивать и выступил вперед.
   - У меня есть несколько вопросов.
   - А почему ты решил, что я на них отвечу?
   - Потому что в противном случае я сильно разозлюсь, - сказал я и выдвинул крылья. А потом превратил руку в когтистую лапу и протянул ее к пленнику. - Мы друг друга поняли?
   Маг дернулся и попытался отодвинуться от моей лапы. Естественно, у него ничего не получилось.
   - Какие-то проблемы? - с улыбкой осведомился я.
   - Нет! Я буду говорить! - буквально выкрикнул маг.
   Хм... А не слишком ли он быстро сдался? На вид ему лет двадцать - или начинающий маг или еще ученик. Но все равно, нервы у него должны быть покрепче. Хотя, он мог и замыслить что-то. Надо быть поосторожнее.
   - Нас интересуют три вопроса. Первый - сколько у Мэдрика и его союзников магов, и каков их уровень. Второй - все, что ты знаешь о демонах лорда Мэдрика. И третий вопрос - что ты знаешь о заклинаниях способных причинить вред демонам.
   - По поводу магов... Я точно не знаю - меня нанимал барон Альверик. Но я слышал, что их не меньше дюжины. Но имен их я не знаю.
   Мда... Маг не солгал - его аура не изменилась. Видно было, что он нервничает, но лжи я не уловил.
   - О демонах я ничего сказать не могу. Тоже слухи. - И опять не соврал!
   - А про заклинания опасные для демонов... Я всегда считал, что им можно причинить вред любым боевым заклинанием, - пожал плечами маг.
   Я задумчиво смотрел на него. Ничего не скажешь - "повезло" мне с "языком"...
  
  
   Антон сидел в мастерской. Настроение было самым что ни есть паскудным. Проклятый лорд Мэдрик, проклятые колдуны, притащившие его сюда, и трижды проклятое оружие, которое его заставляют делать! Его уже тошнит от вида пороха! Но приказ есть приказ... Антон вздохнул - пора приниматься за очередную партию...
  
  Глава 15.
  
   - А ты, похоже, туповат, приятель, - обратился я к магу. - Ты, конечно, мне не солгал... Но и пользы от твоих ответов я не вижу. Сейчас я задам эти вопросы в более конкретизированном виде - и ты на них ответишь как можно подробнее... Если конечно ты хочешь быть мне полезным... Итак? Твое решение?
   - Да! - выкрикнул маг. И, нервно сглотнув, добавил, - я постараюсь дать как можно более точные сведения.
   - Точные это неплохо, но мне хватит и твоих предположений... обоснованных предположений. Так что постарайся - нам эта камера еще пригодится. И если ты не оправдаешь моих надежд, то эта камера освободится. Понятно?
   Маг судорожно закивал.
   - Отлично, - резюмировал я. - А теперь поподробнее о магах - сколько, каких и что ты о них знаешь или слышал.
   - Как я уже говорил, - запинаясь, начал пленник, - всего у лорда не менее дюжины магов. При основном войске находятся шестеро. Они мастера-маги. Специализируются на боевой магии. Все они служили долгое время у разных дворян, но Мэдрик перекупил их. Эти шестеро - специалисты по магической поддержке войск - они прикрывают обычных солдат от магии и наносят контрудары. Их имен я не знаю. Слышал только что один из них - мастер Донвераль. Имена остальных приводят в десятках вариантов. Так что более-менее уверенным я могу быть только с Донвералем. Все остальные имена я не запомнил...
   Еще есть два мага, которые присматривают за демонессой. В их обязанности входит следить, как она исполняет приказы лорда и оказывать ей магическую поддержку. Еще два мага занимаются новым оружием. Я сам его не видел, но наслышан о его разрушительной мощи. Барон Альверик перед боем говорил, что это оружие способно повергнуть любой замок. Командир отряда Мэдрика тогда еще добавил, что если барон не добьется успеха, то лорд возьмет замок за один день. Про этих магов ходит много слухов, но они звучат просто нереалистично и противоречиво. Единственное в чем они единодушны - то, что эти маги неопытны, а новое иномирское оружие - это их шанс возвысится и получить некие знания. Их обучал сам демон, открывший Мэдрику секрет этого оружия.
   И два последних мага - специалисты по передаче сообщений. Они обеспечивают быструю передачу приказов лорда Мэдрика его союзникам и вассалам. Как они это делают неизвестно - ведь именно из-за этой секретности лорд и платит им такие деньги. Эти маги хранят свои секреты очень ревностно.
   Маг прервался и вопросительно посмотрел на меня. Я задумчиво кивнул. Такой ответ меня больше устраивал:
   - Замечательно. Я рад, что мы друг друга поняли. А теперь рассказывай про демонов.
   - Хорошо. Но что именно вы уже знаете? Чтобы мне не повторятся...
   - То, что знаю я тебя не должно интересовать. Рассказывай все, - резко обрываю мага. Стоящий возле меня Ховарниус насмешливо фыркнул. Интересно, это он мне или пленнику? Ну, я тебе это хмыканье еще припомню, господин "занятой маг"
   - Демонов два, - начал маг, - демон и демонесса. Демона видели только несколько магов из окружения лорда, а демонесса постоянно находится при лорде. Приказы ей отдает непосредственно он, а значит, вызвавший ее маг приказал демонессе повиноваться только лорду Мэдрику. Кстати, совсем забыл - то, что демона два значит, что есть еще два мага их вызвавших. Про них ничего не известно. Даже слухов не ходило. Так что магов у Мэдрика не двенадцать, а четырнадцать.
   Но продолжу о демонах. Тот, которого никто не видел, снабжает лорда новым оружием. Как я уже говорил, знают где он находится только несколько доверенных людей лорда.
   Что до демонессы, то о ней ходит больше рассказов. Она осуществляет как разведку, так и боевые действия. Мне доподлинно известно, что она умеет летать. Еще она может метать молнии и огонь. То есть, по возможностям она на уровне слабого мага. По крайней мере, если брать в расчет то, что она использовала до сих пор. Ну и то, что она обладает силой сотен магов и способна сжечь целый замок. При этом демонесса использует то, новое, оружие. Еще про нее говорят, будто она летает в каком-то неприличном виде. Тут фантазия рассказчиков не знает границ. Больше ничего определенного сказать не могу.
   - Ну что ж... - улыбаюсь, показывая клыки, и сверкаю алыми огоньками в глазах, - ничего нового ты не сказал.
   Маг побледнел. А я продолжил:
   - Но все сказанное тобой совпадает с тем, что известно нам, а значит, ты не лгал. Осталось самое интересное - магия. А именно те заклинания, которые ты и твои коллеги использовали против меня в бою.
   Маг в замешательстве прикусил губу.
   - Могу напомнить - сначала в меня запустили какой-то сетью, затем вы трое жахнули самонаводящимся шаром и в конце ударили меня чем-то вроде копья.
   Естественно я не стал говорить, что от копья пострадала пустая оболочка - пусть лучше думает, что это я такой неуязвимый. Конечно, шансы сбежать у него призрачные, но лишняя осторожность никому не помешает...
   Пленник собрался с мыслями и начал говорить:
   - Сеть это заклинание "сети Гаарзака". Оно способно сковать и парализовать кого угодно, к тому же от него нужен специальный щит - обычные общезащитные щиты не помогут.
   Самонаводящееся заклинание - "ловушка Серама-Оркалона". Это заклинание предназначенное для убийства именно демонов. Как оно наводится на демона неизвестно. Сам я его не знаю, и только помогал в ритуале старшим коллегам. Вероятно, что и они сами не знали принцип его действия и просто повторяли заученные слова и действия - так как заклинание очень древнее. Я запомнил некоторые составляющие рисунка и часть слов... Но сомневаюсь, что вам будет от этого какой-то толк.
   Последнее же, "копье" как вы его назвали, это таранное заклинание. В нем нет ничего сложного - просто вся свободная Сила захватывается и собравшись в сноп направляется в врага. Оно хаотичное и не очень точное. Нам тогда повезло, что заклинание попало в вас. Используют его крайне редко - уж очень много Силы оно потребляет при сравнительно малом ущербе. От него при определенной ловкости и доли везения можно увернуться. Специальных щитов против него нет... Да вы, как показала практика, в них и не нуждаетесь, - закончил маг и выжидательно уставился на меня.
   Я задумался. Не похоже, чтобы он врал... Возможно, недоговаривал - готов поспорить заклинаний-плетений он знает гораздо больше. Вот только показать мне он их не сможет. Ведь для этого придется освободить его. Мало ли что ему в голову взбредет. А выслушивать длительные объяснения как он строит их плетения и как они действуют мне недосуг. А впрочем, почему я на это заморачиваюсь? У меня ведь свой маг под рукой есть - пусть он и отдувается. Мысленно ухмыляюсь и поворачиваюсь к Хови:
   - Ну что ж мэтр, я узнал главное из того, что мог сообщить наш пленник. Теперь вы уточните у него сплетни про магов - вы ведь принадлежите к этой братии и сможете почерпнуть полезные для себя сведения. Заодно выспросите у коллеги все заклинания, которые он знает. А я пойду, подумаю, как противостоять демонессе... и когда ждать ее в гости.
   - Н-но! - возмущенно воскликнул маг. - У меня своих дел полно!
   - Ваше первоочередное дело - помочь мне в обороне замка. Вот вы и займитесь обороной. А именно, получше узнайте противника - это очень повысит ваши шансы противостоять магам Мэдрика. Да и пара-тройка новых заклинаний на халяву вам не помешают.
   И не слушая дальнейших возражений мага, быстро выхожу из камеры. Проигнорировав ступеньки, лечу вверх над лестницей, по пути размышляя о демонессе. То, что она летает и швыряется молниями, говорит о том, насколько она контролирует свои способности. Значит, она более-менее разобралась, как они действуют... А может, она опытная демонесса и знает такое, что мне и не снилось. Правда с этим не вяжется то, что ее сумели подчинить. Но это могло быть случайностью или даже дезинформацией. Она вполне могла заключить договор и действовать в его рамках.
   В общем, гадать о ее способностях бесполезно - вот встречусь с ней и узнаю, на что она способна. Главное не прозевать ее визит. Хорошо если она прилетит внаглую. Но вряд ли для разведки она будет развлекать стражников на стенах своими полетами. Может она становится невидимой или нет - вот в чем вопрос. Буду исходить из худшего - предположу что может. А значит, нужен способ засечь ее на подлете к замку. Сигнальная сеть, наподобие той что ставил на мою комнату Хови, а я накинул на тайных ход не вариант. Сделать сигнальный купол вокруг замка мне не по силам... вернее по силам, но потрачу я на это чересчур много силы. Хм... надо бы пересчитать сколько у меня ее осталось, а то все никак не соберусь. Пересчитаю и смогу точнее определять, сколько я смогу потратить.
   Займусь-ка я этим подсчетом сейчас, пока не отвлекся. Допустим у меня Силы как у двух сотен магов. Если взять за эталон Хови и моих недавних противников в битве, то это вполне реально. Критичным порогом является половина. Значит, я могу смело потратить... эээ... сотню "магов". А теперь прикину, сколько я потратил с момента моего появления здесь. Поддержка материальной формы, левитация и всяческие визуальные эффекты за эти несколько дней... Ну, скажем два "мага". Мои опыты... ну там вроде не особенно много было. Стоп. А взрыв? Значит тоже не меньше двух "магов". В бою я потратит те же два "мага". И если предположить что осада продлится еще три-четыре дня, это будет еще три "мага". Итого девять. Округлим до десяти. Значит, я могу спокойно использовать треть своего запаса минус эти десять долей. Значит 50-60 магов на все про все. Думаю, бой с несколькими хорошими магами потянет не меньше чем на "пятерку". А бой с другим демоном - не меньше чем на десять "магов". Итого десяток схваток с магами или пять с демоном. Если припрет, можно будет еще магов 30-40 использовать. Должно хватить. Хотя мне больше хотелось бы покинуть этот мир с избытком энергии - проверить, что там мой безымянный наставник писал про магию на Земле. Но это все мечты - вряд ли демоны Мэдрика дадут мне выкачать из них энергию.
   Итак, сигнальная сеть... Если использовать оценку в "магах" то она потянет единиц на десять-двадцать. Многовато. К тому же ее легко будет заметить. А ведь что-то я читал об альтернативных сигнальных заклинаниях еще на Земле... Надо подумать и повспоминать. Внезапно до меня дошло, что я вишу в воздухе посреди коридора в верхнем замке. Эээ... "верхним" я окрестил часть замка в которой проживал граф со семейство - ту где были отделанные деревом стены и гобелены с картинами. Вылететь на улицу, что ли? Проветрюсь, заодно поэкспериментирую с сигналками. Кто знает, вдруг меня в процессе осенит.
   И кстати, о графском семействе. Что-то Таники не слышно. Не перестарался ли я с запугиванием и своим ультиматумом? Нет, ну за что мне это наказание? И почему дочь графа не оказалась тихой, скромной девушкой, ткущей гобелены и носа не высовывающей из своих покоев... Хотя должен отметить, что с Таникой весело... А тем более, сейчас, когда я разобрался в себе. Можно было бы поиграть в игру "достань графинетту". Но увы... Я очень не вовремя вспылил и теперь наша холодная война закончится. Либо ее капитуляцией, либо вмешательством миротворческих сил в лице графа. Тьфу... Что за бред лезет мне в голову? Нет, надо срочно проветриться.
   Вылетаю в окно, просочившись сквозь решетку, и поднимаюсь к вершине замковой стены. Стоявший на стене стражник при моем появлении испугано подпрыгнул и чуть не выронил алебарду. Глядя, как он подхватывает алебарду в воздухе и отступает, насмешливо хмыкаю. Потом заявляю:
   - Если меня будут искать - я разведываю окрестности.
   После чего ныряю со стены и начинаю облетать замок по спирали. А вот теперь можно и подумать. На каком бы расстоянии мне нужны сигналки. Для начала прикину - сколько мне надо времени, чтобы вылететь из замка? А почему не проверить. Разворачиваюсь и подлетаю к замку, считая про себя. Не прекращая считать облетаю замок на максимальной скорости. Хм... сорок три секунды. Округлю до минуты. Теперь осталось выяснить, сколько я пролетаю за минуту. Начав отсчитывать время лечу от замка по прямой...
   Минута! Ага, километра полтора. Ну, может два... многовато. Думаю, демонесса не будет лететь на такой скорости... Тогда остановлюсь на километровом расстоянии. А это значит, что мне надо перекрыть полусферу радиусом в километр. Сеть я точно плести не стану... Какие у меня альтернативы? Я задумчиво разлегся в воздухе. Магические датчики... демонические датчики... О! Именно датчики! А что если создать заклинание, улавливающее магическую или в моем случае демоническую силу на расстоянии? Сила демонессы должна ощущаться также как и моя - если автор "Истории..." не солгал. А в этом вопросе ему лгать было незачем. Осталось придумать плетение и реализовать. В том, что оно может существовать, у меня не было сомнений - ведь наводился на меня как-то шар магов Альверика. Достаточно сильным волевым усилием я создам нужное плетение, но вот Силы на него уйдет больше, чем, если бы я создал плетение осознанно, зная его принцип. Да и действовать оно будет не так эффективно.
   Значит надо понять или придумать принцип обнаружения или поглощения демонической энергии. Да еще и незаметно для самого демона. Иначе моя сигналка только спугнет демонессу. Если она будет в человеческом теле - прекрасно, можно будет обойтись тепловым датчиком. Но ее тело может и не излучать тепло. Мое, во всяком случае, не излучает если я не захочу обратного... Пораженный внезапной догадкой я попытался подпрыгнуть, но в воздухе проделать это оказалось не так уж и легко. А ведь я излучаю Силу! Пусть почти неразличимо, но излучаю! А значит, должна излучать и демонесса. Экранироваться можно, но при этом перемещаться проблематично.
   Значит мне надо плетение, отыскивающее эти мельчайшие частички силы. Я поднапрягшись слепил такое, настроив его на поглощение сверхслабых частиц демонической энергии. Все более крупные плетения им игнорировались. Магическим зрением воспринималось это заклинание как шарик с десятком шевелящихся щупов. Щупы были длинной около десяти метров и мельтешили вокруг шарика с достаточной скоростью, чтобы никто не мог пролететь рядом с шариком, минуя их. Оставив шарик висеть на месте, я отлетел подальше, а потом начал приближаться. Когда я влетел в зону досягаемости щупов, они дрогнули и отлетели от меня. А сам шарик выдал едва различимый сигнал. Ага! Работает! Помучившись с четверть часа, я добился того, что щупы и сам шарик стали невидимыми, а длинна щупов увеличилась до тридцати метров. Сигнал от них я мог ощутить только при помощи другого плетения. Осталось наштамповать таких "датчиков" и окружить ими замок.
   Я быстро создал десяток плетений. Прекрасно - минимум Силы. Думаю, пару сотен таких датчиков потянут на "мага" с небольшим. Вот только развешивать их... Печально вздыхаю и принимаюсь за работу. Создание периметра из датчиков заняло у меня несколько часов и изрядно утомило. И то я не стал делать полусферу, а ограничился выгнутой стеной в пару сотен метров высотой. Не люблю нудную и однообразную работу. Но надо, надо.
   И вот периметр магических датчиков построен. Их может потревожить либо маг, либо демон. И я сразу почувствую, какой датчик сработал. Замечательно. Теперь можно возвращаться в замок и повидать мэтра. Узнаю, что он выудил из пленника и доложусь графу. Ну а дальше по обстоятельствам - или книга, или графское поручение. Это если не приключится форс-мажор.
  
   Мага я нашел в его комнатке. Мое появление его явно не обрадовало. Поэтому я постарался улыбнуться ему как можно жизнерадостнее и радостно заявил:
   - А вот и я! Узнали что-то интересное?
   - Нет! - отрезал Ховарниус. - Ничего путного пленник о магах Мэдрика не знает.
   - А заклинания? Заклинания из него вы какие-то вызнали?
   - Пару-тройку вызнал. Но они слабые и такому могучему и знающему демону не пригодятся, - с сарказмом заметил Хови.
   - А вот это позвольте мне судить. Что за заклинания?
   Мэтр скрипнул зубами, но все-таки ответил:
   - Сеть Гаарзака, собирательное копье, заморозка Середуса и плащ Орта.
   - Сеть это то заклинание, о котором я спрашивал? То, которым меня хотели спеленать? - уточняю.
   - Да, - устало выдохнул маг, обмякая в кресле. - Послушай демон, займись лучше подготовкой к отражению штурма, вместо того чтобы отвлекать меня.
   - А я чем занимаюсь? Мне, между прочим, это заклинание пригодится. А может и остальные тоже. Что они делают?
   - Собирательное копье - это то заклинание, о котором ты тоже спрашивал. Оно собирает всю свободную Силу от несработавших или разрушенных заклинаний и превращает в поток разрушительной энергии. Заморозка отличается от обычной только тем, что действует не в объеме, а в плоскости - на земле если точнее. Плащ Орта создает вокруг мага туманную дымку, скрывая его действия. Доволен? Все это ты и сам умеешь.
   - Все кроме Сети и дымки. Научите меня им, и я оставлю вас в покое.
   Маг поиграл желваками и откинулся на стуле.
   - Демон, мне начинает казаться, что ты не столько готовишься к защите замка, как отвлекаешь меня.
   - Это у вас параноя. Показывайте по-быстрому заклинания, объясняйте как они действуют и я оставлю вас в покое. И потом, меня несколько часов не было!
   Хови тяжело вздохнул и нехотя принялся за объяснения.
  
   Спустя несколько часов я подошел к графскому кабинету. Время было потрачено не зря. Несмотря на недовольство мага, я не только изучил новые плетения, но и опробовал их. От "плаща Орта" мне особой пользы не было - банальная иллюзия. А вот Сеть оказалась полезнейшим заклинанием. Я опробовал ее на Хови и убедился, что она может парализовать цель как полностью, так и частично. При этом еще и можно было регулировать силу паралича. И самое главное - при снятии заклинания паралич пропадал без следа. Теперь у меня есть заклинание, способное нейтрализовать противника, не убивая его. С толпой фокус не пройдет, но на пару магов я накинуть сеть смогу... Единственное о чем я жалел - то, что не знаю, как это плетение подействует на других демонов. Похоже, что максимум, на что способна эта сеть - замедлить демона. Ведь чтобы избавится от нее достаточно дематериализоваться и восстановить тело в стороне от сети. Правда пройти сквозь сеть даже в нематериальной форме мгновенно не получится. А значит, у меня будет время для повторной атаки. Хм. А если сделать сеть многослойной и самообновляющейся? Если получится, то она сможет нейтрализовать демона или ограничить его возможности... До тех пор пока он не разрушит заклинание. Значит еще и защите надо позаботиться. Надо над этим поломать голову - может что и выйдет.
   Погруженный в эти раздумия сам не замечаю, что уже пришел к графскому кабинету. Дергаю за ручку... Странно - закрыто. Это он чтобы я без спроса не врывался? Смериваю дверь взглядом. Что лучше: открыть замок телекинезом или выбить дверь? Вариант с прохождением сквозь нее не пройдет - рядом стоит стражник и демонстрировать ему свою способность к дематериализации я не собираюсь. Наверное, выбью - демон я или кто? Но, стоило мне примериться к двери, как подал голос стражник:
   - Его сиятельство с дочерью обедают в малом зале.
   Опа. Вот это новость. Уже время обеда! Быстро бежит время. Так не замечу, как и осада начнется. И кстати. Стражник сказал что Вилли с дочерью. Интересно, она ему нажаловалась? Или еще думает. Вопросец. Надо бы мне заглянуть в зал невидимкой и послушать о чем они говорят. А там можно будет и присоединится. Ну и, естественно, действовать по обстоятельствам.
   Где находится зал я помнил, поэтому искать провожатого мне не пришлось. Остановившись в нескольких поворотах от зала, убеждаюсь, что меня никто не видит и дематериализовываюсь. В такой форме пролетаю дальше по коридору и просачиваюсь в зал сквозь дверь.
   В малом обеденном зале кроме графа и Таники никого не было. Девчонка уныло ковырялась в тарелке, а граф доедал крылышко какую-то птицы, бросая на дочь косые взгляды. Закончив, он пристально посмотрел на нее и спросил:
   - Ты ничего не хочешь мне рассказать?
  
  Глава 16.
  
   Граф пристально смотрел на дочь.
   - О чем ты, отец? - очень натурально удивилась девочка.
   - Ну, скажем, о твоей вчерашней истерике. Да-да, мне доложили о том погроме, который ты учинила в комнате. Так что я повторяюсь - ты ничего не хочешь мне рассказать?
   - Нет, - буркнула Таника, утыкаясь взглядом в тарелку.
   - А придется. У меня и так проблем выше крыши, еще и за тебя переживать... Будь у меня уверенность в ком-либо из союзников, я бы немедленно переправил тебя туда...
   - Папа! - возмущенно вскинулась графинетта.
   - ... но это не так, - закончил граф. - Так что я хочу знать, что с тобой происходит и чего мне ждать. Итак? Это осада или демон?
   - Почему ты так решил?
   - Потому что юных смазливых пажей у нас нет... равно как и благородных, доблестных и прекрасных рыцарей. Значит, остается осада, которой ты боишься и демон, которого ты ненавидишь.
   - Это он меня! - Таника подпрыгнула на стуле, чуть не задохнувшись от гнева. - Он надо мной издевается и игнорирует меня! - В завершение этого противоречивого заявления девичий кулачок резко рубанул воздух.
   Вилли насмешливо приподнял бровь:
   - Так издевается или игнорирует? Определись.
   - Игнорирует! А когда я заставляю его обратить на меня внимание, начинает издеваться!
   - Святой человек, - неожиданно вздохнул граф, - вернее демон. Я бы на его месте тебя давно выдрал... Или заколдовал. Ну, скажи на милость, что ты к нему прицепилась? Ну, демон. Ну и что тут такого? День можно им интересоваться, ну два... Но ты до сих пор за ним таскаешься! Тебе что заняться нечем? Или приключений захотелось?
   - Отец! Как ты можешь так говорить! Тем более ты сам мне поручил за ним присматривать.
   - Вообще-то не поручил, а разрешил. В любом случае, что тебя тогда не устраивает? Присматривать хочешь, а находиться с ним рядом - нет... И при этом возмущаешься, что он тебя игнорирует. Может, разберешься, чего ты хочешь? И, кстати, учти... Демон это тебе не игрушка. И хотя он не может причинить тебе вреда, не забывай что он очень опасное существо.
   - Как это не может! - опять подпрыгнула от возмущения графинетта. - Все он может!
   - Не понял, - уставился на нее граф. - Он что, на тебя напал?!?
   - Эээ... нет. Но сказал, что если я буду ему надоедать, то он сделает мне что-то плохое! - заюлила Таника.
   - Он тебя просто пугал, - махнул рукой расслабившийся граф.
   - Хорошо, тогда прикажи ему не пугать меня и извинится! И пусть не прячется от меня. А то я не смогу за ним следить пока он шляется непойми где
   - Твоя затея со слежкой просто глупость. Ну, сама посуди - ночью он допрашивал мага. Тебе естественно присутствовать нельзя было. Потом он летал разведывать окрестности замка. Ты как летаешь? Быстро? Смогла бы ему составить компанию? Ну а потом он засел у мага и тренируется с ним в магии... Боевой магии, позволю себе заметить. Как видишь, твое присутствие было бы не просто нежелательно, а невозможно. Так что выбрасывай демона из головы и займись чем-то другим. И еще одно... "Шляется"? - чуть ли не выплюнул это слово граф, - Что за выражения? Ты графинетта или служанка? Следи за своей речью!
   - Но папа! Ведь демон попробует обмануть нас! И если я не буду за ним следить...
   - Ты что, меня не слушаешь? - Вспылил граф. - Эта твоя идея с присмотром полный бред. Забудь о ней. Конечно, демон попытается нас обмануть - такова их природа. Но мы с мэтром, заключая сделку, все предусмотрели - он не сможет навредить нам!
   Таника с обиженным видом откинулась на стуле. Спинка стула скрипнула. Граф вопросительно поднял брови. Под его строгим взглядом дочь наклонилась к столу и принялась лениво копаться вилкой в тарелке.
  
  
  
   Так, так, так... Похоже, гордость не позволила девочке рассказать, что я ее припугнул. Это хорошо. А то, что граф запретил ей доставать меня еще лучше. Теперь, моей жалобы действительно будет достаточно, чтобы посадить ее под замок.
   А пока можно присоединиться к ним. Обсужу с графом дальнейшие планы, убежусь... тьфу, убедюсь что Таника поняла приказ отца. Поем, в конце концов. Обещал же граф меня кормить - пускай держит слово! Да, пора материализоваться.
   Просачиваюсь в коридор. Как кстати - никого нет. На всякий случай "просвечиваю" взглядом ближайшие комнаты и коридор за поворотом. Чисто, можно безбоязненно воплощаться. На автомате воссоздаю свое тело и распахиваю дверь. Граф с дочерью резко поворачиваются на шум.
   - А-а. Это ты, демон. - С кислой миной произнес граф.
   - Да я. Хотел узнать, есть ли у вас для меня поручения. Если нет, я мог бы продолжить свои приготовления к осаде.
   Граф вздохнул:
   - У меня нет для тебя поручений... пока нет. Возможно, появятся в ближайшее время. Но пока можешь готовиться.
   Я внутренне улыбнулся. Прекрасно. То, что не надо метаться по графским поручениям не может не радовать. Успею еще раз пролистать книгу моего предшественника.
   - В общем, можешь идти в свои покои... Когда ты мне понадобишься, тебя позовут.
   Внезапно в коридоре раздался топот и в дверь влетел запыхавшийся солдат:
   - Ваша милость! Вам срочное послание, - и солдат протянул графу маленький свиток.
   Вилли осторожно развернул его и прочел. После чего побледнел и прочел более внимательно. Закончив, он свернул свиток и обратился к навострившей ушки графинетте:
   - Таника, иди в свою комнату.
   - Но отец!
   - Это приказ. А начнешь капризничать и вести себя как пятилетний ребенок - посажу под замок.
   Таника скорчила недовольную гримасу, но ослушаться отца не посмела. Дождавшись ее ухода граф обратился ко мне:
   - Демон позови сюда Ховарниуса... и побыстрее.
   Я чуть не подавился от возмущения. Ему что, лень стражника послать? Или слугу? Между прочим, он меня нанял как боевого демона, а не посыльного. Всё это я и изложил графу.
   - Новости очень важные, - снизошел Вилли до объяснения.
   - И что? Вы же ими не поделились. Пусть стражник какой-нибудь вашего мага зовет. А зачем не говорит.
   - Я не собираюсь с тобой спорить... а потому иди и выполняй приказ! А мне надо подумать.
   О как! Получается граф меня таким образом выпроваживал. Странные у него методы, однако. Хотя может по местному этикету это является верхом вежливости... Мда. Ну я и загнул. Это же надо было такое выдумать. Нет, определенно граф был крайне невежлив, а значит новости очень серьезные. И, подозреваю, касаются осады. Нетрудно догадаться - сейчас буквально все касается осады.
   Но возмущение возмущением, а звать мага надо. И желательно побыстрее - нечего давать Вилларику время на обдумывание что скрыть от нас, а что нет. Да и узнать что написано в свитке хочется побыстрее - я конечно могу увидеть буквы сквозь бумагу, но читать задом наперед да еще скрученный в трубочку текст... увольте!
  
  
  
   Метеором промчавшись по замку, я вломился в комнату мага. Тот, оторвавшись от книги и увидев кто так бесцеремонно нарушил его уединение (во я накрутил!), покраснел и заорал:
   - Да ты издеваешься! Ты ведь обещал оставить меня в покое! Ты! Ты! - упс, что-то дедулю заклинило. Надеюсь, его удар не хватит. Хотя... ведь я в таком случае вернусь домой. Хм. А ведь такой вариант я не рассматривал. Стоит мэтру Ховарниусу отбросить копыта, и я вернусь домой! Убивать я его, конечно, не собираюсь... но ведь в боевых действиях он участие принимать будет? Граф вроде соглашался со мной, что помощь Хови будет нелишней, но это когда было! Если этот старый пень всерьез испугается за свою шкуру, то может и обмажется. Ситуация, однако. Ну да ладно, поживем - увидим.
   - А вот и нет! - заявляю с довольной улыбкой. - Вас потревожил граф!
   От моего заявления маг сразу заткнулся и начал рассматривать меня с нездоровым интересом. Ну, прямо как прикидывает, куда мне файрболом зафигачить. Это ощущение оказалось настолько явственным, что я поспешил продолжить:
   - Вас, мэтр, к себе срочно требует граф. А я только посыльный. Так что советую поспешить, если не хотите разозлить нанимателя - у него похоже плохие новости. И я уверен, что он с радостью сгонит на вас зло, если вы дадите ему повод.
   - С таким же успехом он может согнать зло на тебе, - огрызнулся Хови, захлопывая книгу.
   - Неа. Я ему нужен. Вы ведь не забыли про грядущую осаду и штурм? Так что ссорится со мной ему не с руки. И, кстати, вы уже минут пять препираетесь - советую поспешить, - и я улыбнулся, оскаливая клыки и посверкивая огоньками в глазах.
   Маг вполголоса обругал меня непонятными ругательствами, но встать из-за стола изволил. Подойдя к двери, он одернул мантию и уставился на меня. Вопросительно поднимаю бровь. Ховарниус дернул щекой и буркнул:
   - Давай, выходи - мне надо закрыть свои покои.
   - На покои эта каморка не тянет, - не удержался я от подковырки, - или для вас это уже роскошь? И кстати, зачем запирать-то? Боитесь, что слуги вас ограбят? Сопрут сапоги или еще что.
   - Нет, - сердито парировал маг, бодро двигаясь по коридору, - я боюсь, что кто-то любопытный полезет в мои книги и амулеты и испортит их... Ну, если не убьется. Хотя одно не исключает другого. Дураков мне, в общем-то, не жалко, но если пострадает мое имущество... - маг закончил свою мини-речь многозначительной паузой и строго посмотрел на меня.
   Ничего не ответив я обогнул мага и быстрым шагом направился к малой трапезной. Маг, торопясь, запер дверь и рынулся за мной. Не желая отставать он наподдал и в результате к графу влетел раскрасневшимся и запыхавшимся. К сожалению, граф не обратил внимания на внешний вид мага - похоже все его внимание всецело было приковано к полученному письму. Нет, ну что он его так неудобно держит! Прочитать получается только пару предложений, и то не полностью. Ну да ладно - все равно сейчас он нам все расскажут.
   Граф оправдывая мои ожидания отложил письмо и повернулся к нам. Но говорить почему-то не спешил. Вместо этого он забарабанил кончиками пальцев по столу. Подождав пару и минут и увидев что граф опять мысленно "уплыл" куда-то, я не выдержал и окликнул его: - Граф! Вы что, заснули? Что там с новостями?
   - Новости плохие... Прямо скажем паршивые. Вчера утром было собрание жрецов Единого и других наиболее популярных богов. С подачи священников они согласились, что демоны есть зло и нечисть и выпустили совместную энциклику (это такой церковный документ от имени самых главных церковных шишек - прим. ГГ). По ней они отлучат от церкви любого сеньора и всех его вассалов и сервов если данный сеньор свяжется с демонами. А точнее если будет поклоняться им, служить или наоборот принимать от них помощь и службу. Вот такие вот дела. Не знаю, как это удалось священникам, но в этом случае их коллеги оказались солидарны. Да еще и несчастный случай три дня назад... Один барон нанял демонолога, но вызов произошел не по правилам и демон вырвался на волю. Разнеся замок, он исчез. К сожалению слуги Единого раздули эту историю и запугали остальных. Так что и у меня и у Мэдрика есть одна неделя, для того чтобы уничтожить "порождения скверны" и покаяться в грехах.
  Я не знаю что предпримет лорд, но для меня ситуация складывается аховая. Я вынужден считаться с мнением жреческой братии, иначе народ взбунтуется. Если отослать тебя на Землю, не факт что тоже сделает со своими демонами Мэдрик. Тем более что на людях мелькает только демонесса. Демон же надежно спрятан, а значит, лорд сможет отвергать его наличие и по-прежнему получать от него демоническое оружие. Но даже без поддержки демонов его армия значительно превосходит мою... И с помощью магов захватит замок в считанные часы.
   - Так что вы предлагаете? Напасть на лорда пока есть время? Или перебить святых отцов? А! Понял! Вы решили отправить меня домой?
   - Демон, не зли меня! - рявкнул граф. - Ситуация непростая. Твое присутствие в замке обеспечивает какой-никакой паритет. Но без тебя замок падет без вариантов. Так что никто тебя не отпустит. Тем более у нас есть неделя. Я уверен что лорд постарается за это время использовать своих демонов по максимуму, а значит... А значит, что наше положение упрочнится.
   Гряф на глазах преисполнился энтузиазма и даже начал радостно потирать руки.
   - Ха! Как я не подумал! Ведь эта энциклика в первую очередь ограничивает лорда во времени. А значит, что он потратит на мой замок еще меньше времени. Думаю один-два дня, и он отступит. Тем более что его противники постараются воспользоваться ситуацией и переманить на свою сторону наиболее набожных союзников Мэдрика. Вот только один момент - твое возвращение в родной мир... Мне придется отослать тебя назад, как только я буду убежден в безопасности замка. Так что наш договор нуждается в пересмотре.
   - Я подумаю о возможной компенсации, - отвечаю уклончиво. Граф тут же перестает улыбаться и задумывается. Наверняка пытается представить, что я могу потребовать. Ну-ну... Пускай помучится. Так ему и надо интригану. А я, пожалуй, ничего и не попрошу... Ну, разве что золотишка. Найму еще несколько книжников - пусть ищут книги о демонах и выкупают. И я в следующий визит, если он будет, смогу узнать о Земле и ее особенностях больше. Кроме того, оставалась книжечка с многообещающим названием "Магия Земли". Как я понял, там описаны методики использования магии на Земле. А это одно из моих несбыточных мечтаний. Так что решено - сразу после осады сваливаю домой. Вот только надо постараться прочесть эту книгу и как можно тщательнее.
   - Ну что ж! - Граф хлопнул ладонями по ручкам кресла. - Если Мэдрик знает об энциклике священников, а он уже наверняка знает, то он поторопится с началом осады. Нам стоит ждать визита демонессы уже завтра. А через день-два подтянутся самые скоростные войска лорда. Твоя, демон, задача противодействовать демонессе и готовиться к прибытию армии. Кстати... Приоритеты немного изменились. Демонесса более не твоя главная цель. Тебе надо убить как можно больше вражеских магов и воинов - тогда после исчезновения демонессы военная мощь Мэдрика значительно ослабнет. то же самое относится и к вам, мэтр. Сосредоточьтесь на том чтобы нанести как можно больший урон живой силе противника. Вопросы есть?
   Вопросов ни у меня, ни у мага не было. В чем мы хором и заверили Вилли.
   - Раз так, то можете идти. Ах да, демон, заглянешь ко мне через часок - у меня будет для тебя небольшое поручение.
  
  
  
   Убедившись, что у меня есть несколько свободных часов, я направился в свои покои. Мне предстояло многое успеть сделать - как-никак последний мирный день. А завтра начнутся боевые действия, и у меня не будет ни минутки свободного времени. Поэтому планы у меня были довольно значительные. Перво-наперво я хотел как можно тщательнее пролистать книгу о демонах. Самое главное из нее я почерпнул, осталось проверить, не упустил ли я каких-нибудь важных деталей. Да и пара вопросов у меня назрела...
   Внезапно мне в голову пришла неожиданная мысль - а ведь демоны Мэдрика уже давно здесь. Да еще и Силу тратят полным ходом... Откуда у них столько энергии? Одно из двух - или их подпитывают Силой маги или они на последнем издыхании. Сколько там я прикидывал у меня Силы? На отражение пяти-шести хороших штурмов? А ведь это безопасное количество. Значит максимум десять-двенадцать штурмов. Осталось узнать у графа в скольких боях побывала демонесса и я примерно буду знать чего от нее ожидать.
   Посему я быстро развернулся и рынулся к графу. Он, все еще задумавшись, сидел за столом. При виде меня он недоуменно нахмурился:
   - Что-то случилось, демон?
   - Просто надо уточнить несколько моментов. Вы знаете точное число боев, в которых участвовала демонесса и насколько масштабными они были?
   Вилли нахмурился:
   - Точно не скажу, - протянул он, - у меня были доклады в кабинете. Я поищу их и отдам, после того как ты выполнишь мои поручения. Я пришлю за тобой слугу через несколько часов, поэтому оставайся в своих покоях и никуда не улетай.... А если все-таки куда-то отлучишься, предупреди стражу у своих дверей.
   - Но у моих дверей нет стражников! - Недоуменно возразил я.
   - Уже есть, - с нажимом произнес, граф выделяя слово 'уже'. - В связи с началом военных действий я увеличил караулы.
   - Понял. Вопросов больше нет.... Пока нет, - не удержался я от шпильки в адрес графа, выделяя слово 'пока'. И желая оставить последнее слово за собой, быстро выскочил из комнаты. Понимаю, что это ребячество, но ничего не могу с собой поделать...
  
  
  
   В своих комнатах я первым делом провел осмотр на предмет выявления следящих заклинаний и подслушивающих индивидуумов. Ни первых, ни вторых в комнатах не было. Убедившись, таким образом, что должные меры предосторожности соблюдены, достаю из тайника книгу. Пора подвести итоги ее чтения. К счастью в конце книги оказалось немало пустых страниц - по настоящему пустых, без всяких хитрых фокусов со скрытым текстом.
   Поэтому беру пишущую палочку (нечто среднее между пером и авторучкой), чернильницу, и приступаю к краткому конспектированию почерпнутых из книги знаний - привычка, сохранившаяся с института. Если я записываю что-то, то лучше запоминаю. Итак, приступим. Пока что в виде позиций.
   Пункт первый. Количество силы, которым я располагаю.
   Сам я его увеличить не могу, но соответствующие артефакты существуют. Это радует, несмотря на то, что я не знаю, что они из себя представляют.
  Ну и естественно, надо следить, чтобы не израсходовать больше половины Силы.
  С этим вроде все ясно.
   Пункт второй. Порталы вызова.
   Тоже ничего сложного - запоминаю узор на портале и узнаю, какому миру он принадлежит. Опасные миры игнорирую, а представляющие интерес посещаю как можно чаще. Знать бы еще побольше этих узоров.... Надо поискать еще книг - не все же демоны такие параноики. Надеюсь, что нет - метод научного тыка для изучения порталов и других миров небезопасен. А еще надеюсь, что смогу запомнить эти самые узоры. Хоть бы они были не чересчур сложными. Хм, а ведь на портале, приведшем меня сюда, я узоров не видел... вроде бы. Но тогда я особо не присматривался. Значит, при возвращении надо постараться если не запомнить узор портала, то хотя бы разглядеть его.
   Пункт третий. Магия на Земле.
   Она как я понимаю есть. Но для этого надо приносить с собой на Землю энергию из других миров. Подробнее в книге 'Магия Земли'. Поэтому этот пункт пропущу.
   Пункт четыре. Демоны.
   А точнее то, что они... или правильнее мы из себя представляем. Слабые и сильные стороны, преимущества и недостатки демонических тел. Сюда относится и нарушения в психике и преимущества, даваемые таким телом. Запутанный вопрос, надо все-таки в нем по возможности разобраться.
   Пункт пять. Разница в течении времени.
   А вот тут не совсем гладко. Соотношение один к ста указанное автором книги кажется мне подозрительным. Предположим, что один год на Земле равен ста здесь.... Для нас это преимущество - можно за ночь пробыть здесь целый месяц. Но с другой стороны, сто лет у нас это десять тысяч здесь. Из записей я понял, что в истории Земли были довольно длительные периоды когда ею правили маги. А точнее путешественники по другим мирам в качестве демонов. И промежутки между ними составляли сотни лет - а значит, в остальных мирах проходили считанные годы. Но тогда получается, что история Земли насчитывает десятки тысяч лет, а история иных миров - сотни тысяч. Довольно пугающие цифры. И несколько невероятные - почему тогда в этих самых мирах нет прогресса? Загадка...
  
  Глава 17.
  
  Время за изучением книги пролетело незаметно, и тихий стук в дверь стал для меня неожиданностью. Я быстро просветил ее, проверяя, кто меня побеспокоил. За дверью беспокойно переминался с ноги на ногу слуга. Он заметно нервничал и в дополнение к своему топтанию еще и заламывал руки.
   - Кто там приперся?! - рявкнул я.
   Услышав мой крик, слуга дернулся, но тут же ответил срывающимся голосом:
   - Уважаемый демон, граф требует вас к себе. Он ведь должен был вас предупредить.
   Хм... Похоже, я увлекся и, зачитавшись, не заметил, как пронеслось время. Проклятие! А ведь только начал разбираться в той галиматье, которую мой "коллега" развез на несколько десятков листов. И почему он не мог написать кратко и по существу! Нет, надо было ему писать многозначительными намеками, по десять размусоливать одно и тоже, а самые главные вещи упоминать вскользь! Садист, одним словом. Но, что-то я отвлекся. Меня ведь граф ждет - вон, слуга не выдержал и опять скребется в дверь. Быстро сунув книгу в тайник, я мельком оглядел окрестности замка - никого. Но это продлится недолго, так что, надо подумать о другом месте для хранения книг.
   - Веди, - сказал я, выйдя в коридор, и милостиво кивнул слуге. Тот, не оценив моей вежливости, почти бегом припустил по коридору. Подавливаю мелькнувшую мысль осадить его. Сейчас мне тоже выгодна спешка - быстрее разберусь с графом, больше времени останется на книгу.
  
  
  
   На этот раз граф ждал меня в своем кабинете.
   - Ты догадываешься, какое поручение я хочу тебе дать? - поинтересовался он.
   - Нет. И даже предполагать не пытаюсь - все равно ведь скажете.
   Вилли передернуло от моих слов. Похоже, он считал мою прямоту грубостью и издевательствами... И был отчасти прав - что мне и поиздеваться нельзя? Тем более над человеком, который меня пленил и заставил себе служить. Ведь хоть и с ограничениями, но я должен ему повиноваться.
   - Как ты понимаешь, энциклика жрецов меняет как мои планы, так и планы моих союзников. В связи с этим тебе надо будет посетить несколько замков и передать несколько писем.
   - Это конечно интересно, но как я найду эти замки? В прошлый раз я уйму времени потратил на ваши полеты. Кроме того, вы не думали, что это известие может быть дезинформацией?
   - Думал, - кивнул граф. - Я не так уж и наивен. Конечно, я предполагаю возможность дезинформации или ошибки. Поэтому тебе надо будет заглянуть еще и в Ролтор...
   - Вы что предлагаете мне наведаться к святым отцам и уточнить у них выпустили ли они энциклику о демонах или это просто слухи?!
   - Не перебивай меня! Конечно же, нет. Ты навестишь моих шпионов... и одного моего старого друга. Если все четверо подтвердят информацию, то значит, энциклика существует. В конвертах, которые ты доставишь союзникам, содержится резервный план действий... И, так уж и быть, доставишь конверт только Альверику и моему товарищу - барону Эммерику. То есть, тебе надо посетить замок моего соседа и город.
   - Спасибо и на этом... Кстати, а когда Альверик планирует привести свои войска на помощь?
   - Во-первых, для тебя он барон Альверик, а во-вторых, его войска останутся у себя в замке. Я и не собирался увеличивать свой гарнизон за их счет.
   - Какую тогда помощь он вам окажет? - непритворно удивился я.
   - А тебе не все равно? - сердито осведомился Вилларик.
   - Нет, не все равно. Я защищаю этот замок и значит, я должен знать о ваших планах на сражение.
   - Ладно-ладно... Барон будет ждать удобного момента для удара по врагу с тыла. - Снизошел до объяснений граф. - Доволен?
   - Не совсем. Еще одно замечание - вы уверены, что демонесса Мэдрика не нанесет вам сегодня визит?
   - Не уверен, - признал граф. - И поэтому тебе надо постараться управиться до темноты - если демонесса и явиться, то только после темноты.
   - Вы бы еще сказали, как мне проникнуть в город средь бела дня, - сварливо пробормотал я.
   - Слушай, демон, - начал заводиться граф. - Хватит уже твоих вопросов! Давай, лети - не маленький, и сам разберешься! - и Вилли указал мне рукой на дверь.
   - Письма, - очень вежливо напоминаю ему.
   Граф рычит и сует мне в руки стопку конвертов.
   - И кому какой, - так же вежливо уточняю у него.
   Вилли внезапно становиться совершенно спокойным. Только его веко начало немного подергиваться. Выудив из ящика стола два бумажных пакета, он быстро распределил по ним письма и подписал пакеты. На одном он вывел "Альверик" а на другом "Эммерик".
   - Так не перепутаешь? - ядовито осведомился он.
   - Нет. Но как мне найти этого Эммерика? - вопросительно смотрю на Вилларика помахав в воздухе конвертом.
   - На конверте адрес, - устало пояснил граф. - А еще в пакете предназначенном барону Эммерику листок с адресами моих осведомителей. Еще что-то?
   - Уже все. Вылетаю.
   Выйдя из кабинета в коридор, я поманил к себе пробегавшего там слугу и, когда он подошел, спросил у него:
   - Где тут ближайшее окно, в которое я могу вылезти?
  
  
  
   С передачей писем барону Альверику я управился быстро. Благо опыт у меня уже был. Привлеча внимание стражи, я потребовал провести меня к барону. Тот видимо предупредил своих людей после моего первого визита и поэтому они без проволочек доставили меня к к нему. Я передал Альверику пакет и поинтересовался в курсе ли он о антидемонической энциклике. Барон был в курсе, а значит, у него тоже были шпионы в городе.
   - А что барон, - не удержался я от вопроса, - вы не боитесь, что лорд Мэдрик захочет поквитаться с вами и нападет на ваш замок?
   - Сомневаюсь. Граф Вилларик политически для Мэдрика более опасен. А я после его смерти, скорее всего вновь стану на сторону лорда. Так что нападать на меня он не станет.
   - Поживем, увидим, - философски заявил я и откланялся.
  
  
  
   Теперь предстояло нанести визит в город. Даже на самой высокой скорости это не менее часа лета. Есть время подумать. Например, о прочитанном за эти два часа. Я искал в книге уточнение двух вопросов - как распознать мир по порталу и как меняется течение времени между мирами. По первому пункту было негусто - похоже, автор книги-дневника (а я все больше склонялся к тому, что это дневник, представляющий собой черновик будущей книги) параноидально боялся раскрыть узоры пусть даже одного из миров. Поэтому оставалось положиться на свою память, наблюдательность и счастливый случай.
   По второму пункту я кое-что все-таки нашел. В тех кусках текста, в которых речь действительно шла об истории Земли, попадались весьма занимательные фрагменты. Так я узнал, что в разное время в моем мире существовали десятки царств и империй управляемые магами. При этом маги правили ими на протяжении сотен лет! Не знаю, на какой срок им хватило запасенной энергии, но сомневаюсь, что они ее добывали менее чем за полсотни-сотню лет. А значит здесь за эти промежутки проходили тысячи и десятки тысяч лет. Жуть берет, когда задумываюсь о таких цифрах. Проверить их можно только одним способом - благополучно вернуться домой и, узнав сколько времени прошло, определить коэффициент искажения времени.
   Всю дорогу до города я прокручивал в уме обрывки сведений, почерпнутые из книги и выводы сделанные из нее. В результате я пришел к выводу, что ничего нового книга мне более не даст и пора приступать к "Магии Земли". Надеюсь, там действительно описывается, как заниматься магией на Земле, а не используемая в каком-то из миров школа стихии.
   Но пора переходить к делу. Задумавшись, я не заметил, как достиг города. В десятке километров впереди появилась его крепостная стена. А я понял, что гордо рассекаю воздух над огородами каких-то крестьян. Счастье еще, что на дворе полдень и все нормальные люди попрятались от яркого летнего солнца по домам. Пора приземляться и думать, как проникнуть в город. Перелетать через стену будет несколько опрометчиво - я не сомневаюсь, что после энциклики стражу на стенах усилили жрецами, а то и магами. Я, конечно, могу дематериализоваться, но вот пакет с письмами не может. Поэтому в город надо проникнуть как все нормальные люди - через ворота.
  
  
   Приметив в какой стороне находиться дорога, снижаюсь и лечу к ней. Благодаря тому, что я летел над самой землей, трава и какие-то злаки скрывали меня от редких путников идущих к городу. В качестве ориентира я выбрал небольшую рощу метрах в ста от обочины.
   Благополучно долетев до точки назначения, оглядываюсь и, убедившись, что меня никто не видит, принимаю вид селянина и присаживаюсь под деревом. До города оставалось километра два-три, и мне надо было решить, в каком виде в него проникнуть. Крестьянин явно не подходящая маскировка - они, как правило, приезжают в город на телегах с добром для продажи... По крайней мере, так говориться в книгах, которые я читал на земле. Да и элементарная логика подсказывает, что это так. Конечно, крестьяне могут просто прийти поглазеть на большой город или там на предмет выпить в таверне и подраться. Но и в таких случаях крестьяне приходят группами - а контролировать несколько оболочек рискованно - стража может заметить их странное поведение и что-то заподозрить.
   Второй вариант - дворянин на коне. Хороший вариант - конь позволит перемещаться быстрее и сэкономит время. Но есть проблема - лошадей я на Земле видел вживую только несколько раз, а здесь мне некогда было их рассматривания. Поэтому, как ведут себя лошади, я не знаю... А уж тем более не потяну бегать на четырех ногах. Значит, такой вариант отпадает. Остается притвориться наемником или простым путешественником. Хотя нет, наемником, наверное, нежелательно - война ведь идет, как-никак. А значит остается простой среднего достатка человек. Сказано сделано - я изменил облик и в виде неприметного, средних лет человека, одетого в недорогую но удобную одежду направился к городу. В общем, я почти в точности "слизал" облик шпиона графа. Как там его... а! Лестэр!
   К городу я добрался минут за десять. Каюсь - жульничал. Пользуясь тем, что на дороге почти никого не было, я периодически ускорялся, одним рывком преодолевая до сотни метров. Ближе к городу я притормозил и пошел обычным шагом - если контролировать, не смотрят ли в мою сторону редкие прохожие или всадники было сравнительно легко, то провести со стражниками на стене я такой фокус провернуть бы не смог. Кстати, о контроле окружающих - доступное в виде демона круговое зрение начинало мне нравиться. Как и даваемые им преимущества. Я имею в виду то, что с помощью намагиченных 'глаз' могу видеть все вокруг. Поначалу непривычно, но потом невероятно удобно. А если учесть, что я могу видеть происходящее вокруг с нескольких точек.... Пожалуй, быть демоном все-таки неплохо. Если бы еще меня вызвали для чего поприятнее - попоклоняться мне или попросить доставить куда-нибудь или что-нибудь...
   Впрочем, я отвлекся. Вот уже и ворота. Пара недружелюбных стражников преградила мне дорогу. К счастью никаких проблем не возникло - похоже, моя маскировка сработала. Несколько вопросов о цели моего визита, пять медяков, переданных стражнику и я в городе. С медяками расстаться было просто - они представляли собой твердую иллюзию наподобие моей оболочки, и им было суждено исчезнуть через четверть часа. Ничего, стражники не обеднеют.
   Оказавшись в городе, вытряхиваю из пакета с письмами замаскированного под котомку листок с адресами и указаниями как их найти. Перво-наперво надо посетить барона Эммерика а уже потом займусь шпионами. Надеюсь, все адресаты окажутся дома. Ведь искать их по всему городу или не дай бог окрестностям можно долго - а мне надо до темноты вернуться в замок.
   Проплутав по улицам и улочкам Ролтора с полчаса, я все-таки нашел дом барона. К счастью тот оказался дома. Письма барон принял молча, никаких вопросов мне не задавал - очевидно, принял меня за простого гонца или шпиона графа. На мой вежливый вопрос об энциклике он ответил утвердительно, но немногословно. Дескать, да, есть такая, но что к чему не объяснил. При этом на меня он смотрел довольно подозрительно. Чтобы не вызывать лишних подозрений я прекратил вопросы и, быстро попрощавшись, удалился. Следующие два часа я потратил на поиск шпионов... А точнее осведомителей. Никакого пароля, кроме имени нанимателя, они не спрашивали. Двое потребовало денег. Я дал - что мне, жалко что-ли? Все равно к вечеру растают. А там пусть претензии графу выставляют. Согласен - мелкая пакость, но граф мог бы и выдать денег на расходы или хотя бы более ясно проинструктировать как мне себя вести с его шпиками. Ах да, существование энциклики они подтвердили. Третий осведомитель денег не просил... Возможно потому, что его не оказалось дома. Искать его я не стал.
   Ну что ж, остался еще один визит и все. А именно визит к книжнику Закелю.
  К счастью его адрес я запомнил, как и то, как найти лавку. Немного поплутав по переулкам, я оказался перед знакомым зданием. Вряд ли он успел найти что-нибудь, но чем черт не шутит?
   Похоже, дела у книжника шли ни шатко не валко. В его лавке не было ни одного покупателя. Что ж, это мне наруку - можно поговорить с глазу на глаз. Хотя с другой стороны внушает сомнения в его компетенции как специалиста. Стоп... ведь книги о Земле и демонах он где-то достал! Значит, в редкостях смыслит, а это для меня самое главное.
   Тут книжник заметил меня. Он молниеносно выскочил из-за конторки и возмущенно зашипел:
   - Что ты тут делаешь! Неужели ты не знаешь о новом законе против демонов?!?
   - Вы о жреческой энциклике, Закель? - спросил я скучающим тоном.
   - Как же! - он нервно оглянулся. - Я о постановлении магистрата. Давайте лучше уйдем из зала.
   - Зала? - я удивленно приподнял бровь.
   - Да! Торгового зала, - тучный торговец метнулся к двери и, вывесив табличку 'Закрыто', запер ее. Любопытно... Что еще за постановление магистрата? Ни один из осведомителей мне ни о чем не говорил.
   Мастер Закель тем временем утащил меня в внутренние помещения лавки.
   - Почему вы вернулись? Я ведь не могу раздобыть книги так быстро! Только переговоры о покупке такого раритета могут занять месяц, а ведь мне еще надо найти книги!
   - А ведь вы говорили, что знаете нужных людей! - перебиваю его. - А впрочем, неважно. Я хотел узнать, нет ли у вас книг по магии или сборников заклинаний.
   - Откуда? - непритворно изумился торговец. - Маги не допустят распространения заклинаний!
   - Но ведь другие запрещенные книги у вас были?
   - Одно дело книги о такое диковинке как демоны, а другое сборники заклинаний и учебники по магии! До недавного времени подобных вам считали сказками и не принимали всерьез! Только после выходки лорда Мэдрика священники и маги забили тревогу!
   - Кстати о священниках... Я в курсе об энциклике, но что за постановление магистрата вы упоминали?
   - Магистрат запретил вызывать демонов в черте города или впускать их внутрь. За этим следят усиленные патрули.
   - Странно, а у ворот я ни магов, ни жрецов не заметил, - протянул я. До меня только сейчас дошло - у ворот действительно были только стражники! И почему это меня не насторожило, хотел бы я знать.
   - Они там есть, но не на виду. Один-два переодеты стражниками, а остальные спрятались в караулке - проверяют входящих и выходящих магическим способом.
   Я мысленно выругался. Монеты! Монеты, которые я дал стражникам и которые потом пропали! Похоже, маги у ворот были не чета Мэдриковским и не признали во мне демона. Но вот исчезновение монет вполне могли заметить. А если так, то меня уже ищут и задерживаться здесь глупо.
   - Ну что ж, Закель. Это очень интересно, но мне пора. Загляну к тебе через несколько лет. Надеюсь, что к тому времени ты меня чем-нибудь порадуешь.
   И не слушая заверений лавочника в том, что он все сделает, я быстро покинул лавку. Сейчас меня не обременял пакет, и я мог дематериализоваться. Что я и проделал, свернув в ближайший переулок. После чего, не задерживаясь, полетел к городской стене.
  
  
  
   Из города я выбрался без проблем - просочился сквозь стену и все дела. Отлетев в нематериальной форме подальше, я принял материальное обличие и прибавил хода. Похоже, что мне удастся вернуться в замок до темноты. Вот только что делать потом.... До этого я старался не думать о сражении с другим демоном и целым отрядом магов. И это не считая пушек. Но вот момент истины настал. Уже завтра, а может даже и сегодня мне предстоит сразиться с врагом более сильным, нежели отряд барона Альверика. Мда... Незавидная перспектива. Надеюсь, что мне удастся уладить дело с демонессой Мэдрика без боя. Ведь она слабее меня и преимущество на моей стороне. Конечно, дело затрудняет то, что она под полным контролем лорда, но из любой ситуации есть выход - я не сомневаюсь, что если мы договоримся решить дело миром, то сможем что-нибудь придумать.
  
  
  
   Ну вот, я вернулся в замок. Надо доложиться графу и готовиться к стычке с демонессой. Надеюсь только что ни граф, ни мэтр Ховарниус не преподнесут мне никаких сюрпризов. В виде новых поручений. И еще я надеюсь, что юная графинетта не будет путаться под ногами. Она уже почти сутки ничего не отчебучивала и это настораживает. В общем, весело.
   Напугав очередного стражника своим приземлением и эффектным убиранием крыльев, я направился к Вилли. Спойманый в коридоре слуга проблеял, что граф у себя в кабинете. К счастью за время проведенное в замке я научился худо-бедно в нем ориентироваться и смог найти кабинет самостоятельно. Бесцеремонно отпихнув от двери стражника, пинком открываю ее и вхожу. Услышав грохот граф поднял голову и нахмурился.
   - Что это значит?
   - Это значит что ваше поручение выполнено. И в свою очередь мне интересно, что случилось у вас? Почему меня трижды пытались задержать стражники в замке, а малый у двери вообще не хотел меня пускать? - должен сказать, что ничуть не преувеличил. Меня действительно останавливали стражники. Забавно, прекрасно зная, кто я и ужасно труся, они все равно предлагали мне подождать, пока обо мне не доложат графу. В первый раз мне это показалось смешным, но вот в следующие два не очень.
   - Я объявил осадное положение - все стражники должны быть начеку, караулы увеличены, а челяди запрещено ходить по замку, - пояснил Вилларик.
   - Не понял при чем тут я, - недоуменно пожав плечами, присаживаюсь на стул и смотрю на графа. - Или меня уже записали в челядь?
   Граф махнул рукой:
   - Не обращай внимания, я просто забыл о тебе вот стражники и хотели узнать у меня, что с тобой делать... Постой! А что ты с ними сделал?!
   - Да ничего, в общем, - пожимаю плечами, - первого просто усыпил, а двоим следующим слегка врезал. Ничего страшного - думаю, они уже оклемались. Кстати, а вы о маге не забыли?
   Граф нахмурил лоб, а затем буркнул:
   - Бездна! Забыл. Сейчас же отдам распоряжения насчет вас.
   - И не забудьте приказать им выполнять мои распоряжения.
   - А это еще зачем? - граф мгновенно преисполнился подозрительности.
   - Если не ошибаюсь, то задача по обороне замка возложена на меня. А значит, мне и осуществлять командование. Или вы хотите, чтобы воины сперва докладывали вам, вы сообщали мне, а потом дублировали воинам мои приказы? Сомневаюсь, что мы много так навоюем.
   Граф нервно забарабанил пальцами по столу. Похоже, он пребывал в сомнении.
   - Граф, я не прошу передать мне всю власть. Только то, что касается боевых действий. Если мне понадобиться очистить часть замковой стены чтобы отворить заклинание или отразить вражеское мне некогда будет просить вас о таком приказе. Мы ведь уже обсуждали это! Без свободы действий моя эффективность в бою упадет. Кроме того, так мне будет легче сохранить жизни ваших людей.
   - Хорошо, ты меня убедил. Я отдам соответствующие распоряжения.
   - Вот и славно, - сказал я, вставая и собравшись уходить. - Тогда, если что, я буду у себя.
  
  
  
   Вернувшись в свои комнаты, первым делом проверяю сигнальную сеть. Она прилежно зафиксировала мой отлет и прибытие. Ну что ж, надеюсь, демонессу сеть засечет так же исправно. А пока можно почитать - успокою нервы, да и время убью. Почти минуту я колебался, не зная, что мне выбрать - одну из библиотечных книг или 'Магию Земли'. Жажда знаний победила и я, достав книгу из тайника, погрузился в чтение:
  
  
   '... На Земле нет магии.... Эту печальную истину знают все ее обитатели. Но лишь избранные знают, что это не так. Правильнее сказать - на Земле чересчур много магии. Но это препятствие преодолимо, хотя знает об этом еще меньшее число землян...'
  
  Глава 18.
  
  'Для того чтобы лучше понять изложенные в этой книге познания, я отвлекусь на небольшой экскурс в историю:
   В древние времена Земля была обычным миром. Несмотря на свое ведущее положение в Лиге миров, она не выделялась ничем необычным. Но амбиции земных магов и их великое могущество сыграло с ними дурную шутку. Они уверились в собственной избранности и начали войну. Мир за миром захватывали армии их боевых магов. И с каждым новым завоеванием их мощь росла. И неудивительно - ведь захватив очередной мир, земляне первым делом перенаправляли его магические потоки через специальные порталы на Землю. Прежде чем остальные члены Лиги смогли объединиться и дать землянам отпор, те смогли захватить несколько десятков планет.
   С вступлением в войну Лиги ситуация изменилась. Магов Земли теснили уступающие в могуществе, но значительно превосходящие числом боевые маги ведущих миров. Освободители, как они себя называли, переняли методы борьбы землян. Ими была создана еще одна сеть порталов, перенаправляющая Силу из тыловых миров ближе к линии фронта. Даже невероятное могущество землян не могло устоять перед объединенными мирами. И после череды кровопролитных битв, потеряв пять миров, и превратив в пустыни еще два, наши предки капитулировали...
   Но, при этом они оговорили ряд условий. В частности, они сохраняли за собой несколько миров. Освободители с радостью пошли на такую сделку, ведь земляне сопротивлялись более яростно, чем ожидали бойцы Лиги. Несколько миров не стоили новых потерь. Так закончилась первая земная война...
   Спустя некоторое время земляне повторили попытку. И новая война вспыхнула между Землей и Лигой. Ее итог оказался непредсказуемым - перенасыщенная Силой планета изменилась, превратившись в чистую энергию. Маги Лиги, ожидавшие что Земля погибнет, были поражены этим изменением и его последствиями. Земля затянула на себя огромное количество магических потоков из других миров. Как следствие магия на многих планетах ослабла. Как и ее носители.
   На самой Земле ситуация сказалась более кардинально - земляне превратились в сверхъестественных существ состоящих из энергии. Они стали чистой магией и за пределами Земли были равными богам. В родном же мире они не могли всей своей магической мощью сдвинуть и пылинку. Сеть порталов связывавших Землю с другими мирами сохранилась - и это стало причиной владычества землян.
   Попадая в другие миры, земляне были там практически всесильны. Опьяненные своей мощью они развлекались там, пока их Сила не начинала иссякать. Обычно на это уходило несколько дней - в зависимости от того, с какой интенсивностью они колдовали. После чего земляне возвращались на Землю восстановить силы.
   Неизвестно точно, сколько продолжалось властвование наших предков. Но ему пришел конец - маги Лиги после долгой подготовки нанесли одновременные удары и уничтожили все порталы ведущие на Землю. Оставшиеся в иных мирах земляне или погибли от недостатка магии или, создав индивидуальные порталы, вернулись на Землю. Вернулись, чтобы присоединится к остальным землянам, чей дом стал для них тюрьмой. Веками пытались наши предки обойти законы природы и вернуть себе способность колдовать. Но у них ничего не получилось.
   Так было до тех пор, пока маги Лиги не решили использовать землян в качестве "демонов" призывая в иные миры их тени, обладающие весьма ограниченными возможностями. Используя остатки портальной сети, они создали Барьер - магическую конструкцию способную выдергивать сознание землянина и, поместив в искусственную оболочку, отправлять в другой мир. В этом то и скрывалась лазейка. Некоторые "демоны" могли самостоятельно перемещать свое сознание к Барьеру, который частично находился в ином плане бытия. И там, вне мощнейших магических потоков Земли они могли творить заклинания. Об этом я и поведу речь далее...'
  
  
  
   Хм... повторение старой истории. Ничего нового. Посмотрим, что будет дальше.
  
  
  
   '... В Верхнем мире земляне-демоны обнаружили как отсутствие магического поля Земли, так и некое количество магических нитей. Очень быстро они выяснили, что эти нити они приносят с собой из путешествий в иные миры. Более того, в Верхнем мире не было вообще никаких магических потоков, а значит, эти чужеродные нити были единственным способом творить заклинания.
   Те из землян кого призывали наиболее часто, опытным путем нашли способ приносить из иных миров значительное количество магической силы. И создав в Верхнем мире запасы энергии, они начали экспериментировать. Целью этих экспериментов было определить возможности, которые давало наличие Силы в тонком мире.
   Как оказалось в Верхнем мире вполне возможно создавать заклинания, влияющие на земное тело заклинателя или на сам мир. Но существовало ограничение. Лучше всего срабатывали чары, накладываемые на самого человека. А вот внешние заклинания наподобие огненного шара были на порядок сложнее в исполнении и требовали огромного количества энергии. И неудивительно - ведь созданный шар должен был преодолевать магическую инерцию мира. А вот сложнейшее заклинание древности, замедляющее старение, можно было создать довольно просто, всего лишь преобразовав и вплетя в составляющие тело землянина волокна Силы каркас заклинания.
   Здесь я немного отвлекусь и поясню используемые нами термины. Тела землян после преображения стали созданиями чистой силы. Но они отличались от окружающего мира тем, что были созданы из своего рода канатов. Вместо волокон в них были нити магии. И уже из этих "канатов" и состояли тела людей. Во избежание путаницы их начали называть канатами или волокнами - потому что только человеческие тела имели такую структуру. Тела животных были скорее клубками нитей, а предметы - каркасами или сетями из магических нитей разной толщины и насыщенности Силой. И именно с волокнистой структурой человеческих тел лучше всего взаимодействуют плетения созданные в тонком мире (или Верхнем мире).
   Далее. Нити магии - по сути, они действительно являются уплотнениями магического поля нитевидной формы. Внешние заклинания - те, которые направляются магов куда-то еще - на другого человека или на предмет. Внутренние заклинания - налагаемые непосредственно на колдующего. Магическая инерция - это свойство Силы большой концентрации гасить все более слабые или равные по силе проявления магии. Каркас заклинания - его основа, основные плетения.
   Еще одно изменение произошло в самой системе магии. Теперь для создания заклинаний надо было непосредственно оперировать с нитями Силы, буквально сплетая заклинание. То есть не произносить заклинания, а создавать их. Почти так же, как и пребывая демоном в иных мирах. Разве что нити для заклинаний надо было брать извне, а не из собственного тела.
  
   Открытие доступа к магии вдохновило многих землян, и они рьяно кинулись изучать новую магию. Но, тут они столкнулись с рядом проблем. Во-первых, для использования этой магии нужно было уметь попадать в тонкий мир. Во-вторых, требовалось добыть в иных мирах Силу для заклинаний. В-третьих, научится составлять новые заклинания - ведь все старые перестали работать. Вернее земляне не знали, как их правильно воплотить в плетениях. И самое главное - творить заклинания можно было только в Верхнем мире и заранее.
   Таким образом, определившись методом проб и ошибок с заклинаниями, избранные-демоны попытались восстановить на Земле магократию. Они объединились в орден и начали когда тайно, а когда и явно захватывать власть. Долгая жизнь и нечеловеческие способности (сверхсила, способность залечивать раны, скорость передвижения, возможность ограниченно влиять на других людей) стали для этого отличным подспорьем. К тому же им помогал опыт, полученный в иных мирах. Постепенно они стали королями, императорами и жрецами. Но, полученного им было мало. Доступ в другие миры был их целью. Но не жалкими слугами-демонами, а в истинном обличии.
   Теперь проблемой землян-магов стала ограниченность внешних заклинаний. А порталы относились именно к таким, являясь кроме этого магией высшего порядка. Даже объединив силы нескольких сотен магов, наши предки не смогли создать портал. Ведь их ограничивало то, что каждый трудился над частью заклинания отдельно - перемещать и находить друг друга в тонком мире маги так и не научились. После первых неудач было принято решение изучить проблему теоретически. Всестороннее изучение и ряд опытов привели к определенным выводам. Главным было то, что из тонкого мира портал на поверхности Земли не открыть. В самом же тонком мире присутствовал лишь разум землянина. Да и порталы там были невозможны из-за природы тонкого мира.
   Значит, нужен был способ вернуть людям способность творить заклинания на самой Земле. А для этого надо было преодолеть магическую инерцию. После долгих изысканий, споров и опытов наши предки сошлись на мнении, что есть лишь два способа сделать это. Первый заключался в понижении магического поля Земли. Таким образом, землянин, оказавшись в таком месте, мог использовать свою Силу как более мощную, чем окружающая. Второй способ был прямо противоположным - он заключался в повышения уровня Силы на отдельно взятом участке. Маг оказавшийся на этом участке начинал активно впитывать Силу и потом, вернувшись в среду с "нормальным" содержанием магии, мог колдовать, как и в первом случае.
  Оба способа базировались на искривлении потоков магии и отличались применением. Первый позволял магу колдовать в месте искривления, второй - вне его. Но и у того и у другого способа были недостатки - и переизбыток Силы и ее потеря одинаково негативно влияли на мага. Впрочем, кратковременное и сравнительно незначительное изменение плотности магических потоков непоправимого вреда магам нанести не могло.
   Вооружившись этой теорией, наши предки попытались воплотить ее в жизнь. Решено было сделать это при помощи разнообразных сооружений и зданий. Естественно, для расчета движения потоков, их непосредственного обнаружения и собственно для перенаправления потоков использовались плетения тонкого мира.
   Я могу назвать наиболее близкие к успеху проекты. В частности круги должным образом обработанных и установленных гигантских камней неплохо концентрировали Силу, особенно в определенные дни или ночи. Выходя из круга, маги на несколько часов были способны на маленькие чудеса. Вторым из успешных проектов были пирамиды в одной из стран Юга. Они очень надежно отсекали потоки, создавая внутри пирамид разрежение магического поля. Таким образом, находясь внутри, маги могли творить заклинания. Как побочный эффект вокруг пирамид магический фон был повышен. Немного усовершенствовав покрытие пирамид, ее создатели создали специальные концентраторы. Поверх концентраторов и покрытия были построены специальные террасы, находясь на которых маг мог зарядиться силой свыше ее обычной концентрации. Таким образом, пирамиды давали двойной эффект - усиливали и ослабляли магическое поле одновременно. Правители-маги этой страны скоро получили огромное могущество. Они возомнили себя богами и заставили народ поклоняться им. Но после известных всем нам событий пирамиды были приведены в негодность, а все маги преданы смерти.
   Таковы были попытки вернуть магию на поверхность планеты. Но были и другие экспериментаторы - те, кто обратили свои взоры и помыслы к небу. Они задались целью попасть в межмировое пространство, считая, что там магический фон гораздо слабее. Было множество попыток покинуть поверхность мира. Часть окончилась трагически, часть - просто неудачами. Но было и несколько удачных попыток. Построив специальные механизмы, движущиеся за счет науки и магии, отдельные маги смогли проникнуть в межмировое пространство. Вернулись не все, но результат оказался не тем которого все ожидали - вне поверхности планеты магический фон был так же велик.
   На некоторое время неудачи сломили дух магов - они перестали искать власти над миром и пытаться вновь отворить порталы. Владеющие волшебством объединились в маленькие засекреченные ордена и стали просто жить. Естественно они вовсю использовали магию для повышения своего благосостояния, но по возможности делали это скрытно. Спустя время об их существовании забыли. Жители Земли вернулись к обычной жизни. А маги продолжили свое тайное существование. Периоды отсутствия вызовов во внешние миры приводили к вымиранию избранников, но каждый раз наступал период, когда обитателям внешних миров требовались услуги землян-демонов. Знания передавались от поколения к поколению, но преемники магов редко владели магической силой. Поэтому некоторые маги решили оставлять для них памятки в иных мирах. Эта книга - одна из таких.
   На этом я прекращу экскурс в историю и займусь непосредственно обучением. Я расскажу, как приносить в тонкий мир Силу и как запасать ее там. Поведаю о том, как попасть в этот мир и как сплетать свои заклинания, о том, как прятать свои способности от неодаренных и о том какими заклинаниями ты можешь овладеть. С возвращением на Землю твоя жизнь измениться. Ты получишь возможности, о которых раньше мог только мечтать... Но помни! Став на путь мага, ты подвергаешь свою жизнь риску: как в иных мирах, где будешь добывать себе Силу, так и на Земле где тебя могут раскрыть властьимущие и заставить служить себе. Тщательно взвесь все и тогда решай - готов ли ты вернуть на Землю частичку магии в своем лице..."
  
  
   Н-да. Неслабый пролог. Особенно последний абзац. Готов ли я изменить свою жизнь? Раньше я бы не колебался ни минуты - ведь магия была тем, о чем я мечтал, читаю фэнтази. Но... Да, есть и "но". Побывав в шкуре демона, я понял, что от магии также много проблем. Да что там, из одной из них мне еще предстоит выкарабкаться - и хорошо, если мне это удастся. Я поежился... Есть о чем поразмыслить. Рискнуть и прочесть то, что написано на остальных страница и изменить этим свою жизнь или выбросить книгу и вернувшись на Землю забыть обо всем как о страшном сне... Готов ли я рискнуть ради своей мечты, узнав ее настоящее лицо?
   Но подумать я не успел - противный полувизг-полузвон ворвался в мое сознание. Блин! Это же сигнал от моего купола - какой-то демон прошел сквозь него. Вернее какая-то, если я правильно понимаю ситуацию. Закрываю глаза и сосредотачиваюсь на сигнальном куполе. Ага. Сигнал пришел с северо-востока. Теперь, когда я знаю где мой будущий противник, можно и познакомиться... Вот только куда деть книгу? Я чертыхнулся и сунул томик в комод, наложив на предмет меблировки несколько мощных запирающих плетений. Думаю, сойдет. Хови понадобиться не менее часа, чтобы снять их - а кроме него магов в замке нет. Последнюю мысль я додумывал, уже вылетая в окно.
   Ориентировка в пространстве заняла пару секунд, после чего я на всех парах рванул к точке прорыва. А вот и она. Вот только нет нарушителя... или нарушительницы. А в следующее мгновение я увидел ее. Ведь никем иным изящная тень, оторвавшаяся от земли метрах в двухстах от меня и принявшаяся облетать замок по дуге быть не могла...
   Ну что ж, вот он, момент истины. Пора познакомится с потенциальным противником поближе. И я рванул наперерез демонессе. Подлетев поближе, я смог рассмотреть ее поближе. Мда... Понятно, почему шпионы сочли ее одежду неприличной. Костюмчик моей противницы представлял собой помесь гидрокостюма и трико. Те кто смотрел Людей Ха меня поймут - ведь костюм был довольно точной копией костюмов этих самых людей. А точнее одной - Шторм, если не ошибаюсь. Видно у девушки фантазии ни на что большее не хватило, а может фанатеет от фильма. Не знаю, но похоже, что она считает себя супергероиней - костюм, полеты... Костюм, кстати, более тонкий, чем у Шторм, а значит и облегает лучше. Засмотревшись на фигуру демонессы, и размышляя, насколько она ее подправила, я пропустил момент, когда она меня заметила. А проявилось это в том, что она резко изменила направление полета, попытавшись увеличить расстояние между нами и подняться выше. Я приветственно махнул ей рукой, а в следующую секунду уклонялся от пущенной ею молнии.
   Следующие несколько минут мы метались по небу неподалеку от замка. Она атаковала меня молниями, а я уворачивался. Благодаря магическому зрению я засекал момент отрыва молний от ее рук и видел примерное направление их полета. А благодаря ускорившемуся восприятию и реакции довольно успешно их избегал. В процессе я думал, как мне противодействовать ее атакам. Раз она изображает супергеройшу почему бы мне не подыграть ей? Увернувшись от очередной молнии, я поспешно создал прозрачный полусферический щит. Он состоял из нескольких маскирующих и поглощающих слоев. Активировав щит на половину мощности, я прикрылся им от очередной молнии, одновременно отделяясь от оболочки. Молния ударила в щит - во все стороны брызнули иллюзорные искры, щит поглотил большую часть заряда, а изрядно ослабленная молния ударила в мою оболочку. Никакого значительного эффекта она не произвела - только немного обуглила верхний слой. Поспешно вернувшись в нее, увеличиваю мощность щита. Следующую минуту я висел на месте, а мой щит поглощал все молнии, сопровождая это красивыми спецэффектами. Иллюзию искр, кстати, я добавил не просто так - с ними создавалось впечатление, что молнии не поглощаются, а отражаются. Если моя противница настолько неопытна в магии, как я надеюсь, она купиться на это. А, судя по тому, что она продолжает тупо бомбардировать мой щит молниями, эта девушка такой же демон-новичок, как и я. Вот только о магии пусть даже и из фэнтази книг я знаю побольше. В пользу этого свидетельствует то, что она, похоже, так и не поняла, что ее молнии поглощаются, а не отражаются. Да и атакует однообразно, никакой фантазии!
   Тут до меня дошло, что моя противница прекратила атаковать меня. Хм, неужели она готова к диалогу? Щазз! Похоже, она обдумывала, как пробить мой щит. Иначе чем обьяснить летящий в меня комок огня? Я опять покинул оболочку, усилив щит. Как оказалось, это было лишней предосторожностью - пламя расплылось по щиту и быстро погасло, отдав ему всю энергию. Я облегченно вздохнул. А в следующий момент в меня полетел целый столб огня. Быстро растекшись по щиту, пламя перетекло через его края и полетело в меня. Пришлось срочно выдергивать мою оболочку оттуда превращая щит в отражающий. Пламя разлетелось по сторонам, скрыв меня от противницы. А недурно! Не ожидал такого после десятиминутного тупого пуляния молниями. Или она таким образом усыпляла мое внимание? Надо быть осторожнее. Под прикрытием пламени все еще извергаемым демонессой, я перешел в атаку, метнув в нее несколько дюжин мельчайших файерболов. На подлете к ней каждый шарик превратился в натуральный фейерверк. Деморализованная и дезориентированная демонесса, ослепленная вспышками и оглушенная грохотом, вертелась на месте, пытаясь отразить огненные шарики каким-то защитным пологом, одновременно пуская во все стороны целые гроздья миниатюрных молний.
   Воспользовавшись этим, я подлетел к ней ближе. У меня возник план, как прекратить этот бой. В результате моего маневра, когда фейерверк прекратился, я был всего метрах в двадцати от нее. Увидев меня так близко, демонесса без промедления ударила молнией. Разряд ударил мою оболочку в грудь, пробив в ней неслабую обожженную дыру. После чего оболочка шмякнулась на землю, не подавая признаков жизни. Демонесса замерла. Очевидно, она колебалась, подлететь ли поближе и проверить что со мной или отступить. Любопытство победило - она медленно начала приближаться ко мне. Выждав когда демонесса зависла метрах в десяти надо мной, я начал действовать. Плетения заклинаний взметнулись вверх и, обхватив ее, с силой дернули вниз. Не ожидавшая такого, девушка не успела увеличить подъемную силу и с воплем устремилась к земле. У самой поверхности она сумела преодолеть мое заклинание и зависла в воздухе. В следующую секунду она начала подниматься, но улететь ей я не дал. Вскочив, я схватил демонессу за ногу. Взвизгнув от неожиданности, она попыталась пнуть меня свободной ногой. Это было ошибкой - я перехватил и вторую ногу и сильно дернул, приложив ее о землю. Тут же сработало мое второе заклинание - из земли вырвались железные цепи и связали мою противницу. Молнии, которые она начала панически испускать через заземленные цепи стекали в землю.
   - Поговорим? - поинтересовался я, подходя к пленнице.
  
  Глава 19.
  
   Вскочив, я схватил демонессу за ногу. Взвизгнув от неожиданности, она попыталась пнуть меня свободной ногой. Это было ошибкой - я перехватил вторую ногу и, сильно дернув, приложил ее спиной оземь. Тут же сработало мое второе заклинание - из земли вырвались железные цепи и связали мою противницу. Молнии, испускаемые ею, бессильно стекали в землю по заземленным цепям.
   - Поговорим? - интересуюсь, подходя к пленнице.
   В ответ моя противница завопила нечто нечленораздельное и разразилась еще одним снопом молний. Наколдованные цепи исправно поглотили их. Ну да, стал бы я зря загонять в землю невосполнимый энергоресурс? Щаззз! Я лучше эту энергию впитаю через свои плетения. Ведь цепи были именно плетениями - а точнее овеществленным заклинанием, наподобие моей оболочки. А поскольку молнии демонессы с настоящими имели мало общего и представляли собой почти чистую демоническую энергию, перехватить их не составляло труда.
   Вполне возможно, что я верну эту Силу мой пленнице. Если результаты беседы меня удовлетворят. Думаю, она оценит такой жест. Но сейчас главное правильно повести беседу. Надеюсь, что мне удастся удачно сымпровизировать.
   Упс. Я зря упустил девушку из виду. Поняв, что ее молнии не работают, она применила другое оружие - а именно попыталась меня сжечь. Цепи-плетения по большей части поглотили пламя, но все же часть его долетела до меня. Хорошо, что оболочка из негорючего материала (я еще после неудачного эксперимента с отражением огненного мегашара Ховарниуса внес в нее нужные изменения, ну, заодно, и устойчивость к другим агрессивным веществам и средам добавил), но все же приятного мало. А до девушки видимо дошло, что цепи влияют на ее магию, и она попыталась от них избавиться. Вот только способ выбрала странноватый - вместо того чтобы порвать их, как сделал бы я, она попыталась расплавить их или пережечь, буквально вспыхнув магическим пламенем. Нужно было немедленно принимать меры, но вот какие? Цепи не поддаются магии, пока поглощают ее. И если они и дальше будут это делать, она может понять принцип их действия. А это будет для меня не очень удачно - терять довольно весомый козырь мне не хотелось. Значит надо погасить пламя... Стоило мне подумать о пожаротушении, как меня осенило - огнетушитель!
   Быстро создав нужное плетение, я напитал его силой и воплотил. Зрительно это выглядело, как будто я достал из-за спины огнетушитель. И применил его, залив пеной свою пленницу. От неожиданности или все же пена подействовала, но девушка перестала испускать пламя и замолчала. Причина молчания тут ще прояснилась.
   - Гад! Тьфу... Млин... Бэээ... Что за мерзость... Эта ***** пена мне в рот попала! - возмущенно возопила жертва моего пожаротушения.
   - И что? Велика важность. Как будто это имеет значение. Пена как пена, есть ее никто тебя не заставляет, выплюнь и все. Ты еще скажи, что могла задохнуться.
   - Что?!? Еще как могла! И..и и !!! - от возмущения демонесса потеряла дар речи и только яростно сверкала глазами сквозь толстый слой пены.
   Пожалуй, с пеной я перестарался - вон какой толстый слой. Но, поскольку пена материализована мной, убрать ее плевое дело. Картинно провожу рукой, одновременно вытягивая Силу из плетений пены. Пена тут же растворяется в воздухе.
   - Ты как это сделал? Тьфу... А? - вопросительно уставилась на меня моя пленница.
   - Магия, - состроив постное выражение лица, таинственным голосом ответил я. Потом, не сдержавшись, улыбнулся и продолжил:
   - Так что, ты готова к диалогу или тебя опять остудить? - Демонстративно встряхиваю огнетушитель.
   - Не надо, - быстро сказала демонесса.
   - Хорошо. Предлагаю следующее - я убираю цепи, и мы спокойно обсуждаем сложившуюся ситуацию. Идет?
   - Ага. - Кивнула моя пленница.
   - Уверена? Попытаешься опять атаковать меня молниями или огнем - одними цепями не ограничусь.
   - Да поняла я, поняла! Убирай уже свои цепи и объясняй, что тебе от меня надо.
   Странная девушка... Вот только что орала и швырялась молниями, как вдруг преисполнилась спокойствия и готова к диалогу. Одно из двух - или готовит пакость или у нее невероятно устойчивая психика. Или это огнетушитель так подействовал. Хм. А ведь она не проявляет никаких демонических качеств - просто оперирует грубой энергией в виде молний и огня, а в остальном точь в точь как обычный человек. Ну и полеты, естественно. Может это случай очеловечивания? Как описано в книге? Тогда понятно, почему она плевалась пеной, вместо того чтобы просто отключить вкусовые рецепторы, да и на психику такое состояние может влиять.
   Но одно понятно совершенно точно - она новичок, как и я. Вот только у меня положение более выгодное. Мало того, что я превосхожу ее по запасам Силы, так еще и знаний о возможностях ее применения у меня больше. Хотя... Кто ее знает, вдруг она притворяется? Надо на всякий случай внимательно следить за тем, что я буду говорить.
   А сейчас пора убрать цепи и все-таки поговорить с ней. Картинно взмахиваю руками, бормочу какую-то абракадабру, и цепи втягиваются в землю. Демонесса медленно садится и начинает демонстративно отряхиваться. Хм... а костюмчик то у нее пострадал. А вот моя одежда самовосстанавливается.
   - Ну? - первой нарушила паузу моя противница.
   - Так вот. Я в некотором роде защищаю этот замок. И по имеющимся у его владельца сведениям ты одна из тех, кто хочет оный замок захватить.
   - А кто ты вообще?
   - Я? Землянин, естественно. А ты что видела аборигенов, владеющих магией на таком же уровне?
   - Землянин? Ты так это говоришь... Ты что знаешь, как мы сюда попали? - требовательно спросила девушка.
   Ого! Деятельная особа, однако. Удовлетворю-ка я, пожалуй, ее любопытство.
   - Знаю. Я тут произвел кое-какие исследования. Мы с тобой демоны. И нас сюда притащили с Земли. Вернее не нас, а наши сознания. Видишь ли, здесь считают всех нас демонами. А все наши способности проявляются только в других мирах. У тебя есть противоречащая этому информация?
   Девушка задумчиво наклонила голову на бок и принялась теребить прядь волос.
   - В общем, все то же. Я только не знала, что мы здесь находимся не телесно.
   - То есть, ты действительно так выглядишь?
   - Ну да, а ты что, нет? - недоуменно нахмурилась девушка.
   Хм... похоже, мои "демонические" атрибуты опять куда-то затерялись. Непорядок. Сосредотачиваюсь и начинаю меняться. Газа вспыхивают огнем, отрастают клыки и рожки. Немного колеблюсь, но все-таки создаю крылья. Открыв глаза, улыбаюсь демонессе и демонстративно помахиваю крыльями.
   Девушка отреагировала излишне бурно - подпрыгнув на месте, она шустро отползла на несколько метров и спросила дрожащим голосом:
   - Ты это чего? В смысле как...?
   - А ты что, так не можешь? - спросил я с коронным приподниманием брови.
   - В смысле? Разве это не твоя уникальная способность?
   - Да нет. По идее так все земляне могут. Хотя тут еще зависит от того, как тебя призывали. Если воплотили в определенный облик и связали в нем, то превращаться сложнее. Ладно, об этом в другой раз. А сейчас признавайся, что тебе понадобилось в этом замке?
   - Нууу... - протянула девушка.
   - Не нукай. И вообще, зовут то тебя как?
   - Натали. А про замок сам знаешь - на разведку я летела, - обиженно отвернулась демонесса и надулась.
   - Ты права. Знаю. Собираетесь захватить этот замок, как и предыдущие. Не выйдет - он под моей защитой. Кстати, а ты Натали или все-таки Наташа?
   - Натали, - твердо заявила девушка. - А рога настоящие или все-таки иллюзия?
   - Потрогай, - предложил я, пряча улыбку. Угу. Натали... Как же. Что Наташа верю - однозначно из России или ближнего зарубежья - постсоветских республик тобиш. А вот на Натали она ни капельки не похожа.
   Наташа действительно потрогала мои рога. Хорошо хоть к крыльям не полезла - они большие, ощупывать и рассматривать можно долго, а мне некогда показ демонических мод устраивать.
   - Так что, собираетесь нападать? Зря. Ты поистратилась изрядно, тебе больше колдовать нельзя. Ну, а без твоей помощи Мэдрик замок с наскока не возьмет.
   - Посмотрим, - фыркнула девушка. - И на тебя найдется управа - магов у лорда хватает. Зря ты все-таки поддерживаешь мятежников.
   Мятежников?! Я не выдержал и расхохотался. Нет, ну надо же!
   - Ты чего ржешь? - подозрительно осведомилась Наташа.
   - А того, Наташа. Ведь именно твой лорд и есть мятежник. Захотел передел земель устроить - в свою пользу. Так что это ты поддерживаешь мятежника. Кроме того, не ты его поддерживаешь, А он тебя использует. Ведь не сказал тебе лорд всей правды? Не сказал. Он ведь даже не предупредил, что нам, демонам, нельзя тратить больше половины запаса энергии. Хотя я его понимаю - ты связана и должна выполнять все его приказы. Вот он и использует тебя для разового так сказать похода. Ведь общественность в лице жрецов не потерпит открытого использования демонов аристократией. Уже оглашен указ, предписывающий всем аристократам избавиться демонов в недельный срок. Вот на такой срок тебя и хватит, если будешь так тратиться. А как только кончится у тебя магическая энергия - ты умрешь. И что характерно, не только здесь, но и на Земле.
   - Ты врешь, - прошипела девушка, сжав кулаки и подавшись вперед. На мгновенье она мне напомнила Танику. Но только на мгновенье.
   - Не веришь? Понимаю. Не очень приятно узнавать такие вещи. Но учти - я сказал тебе правду и я не хочу твоей смерти. Думаешь, я лгу? Проверь. Попробуй не подчиниться лорду Мэдрику, твоему временному хозяину и увидишь, что будет. А если сможешь незаметно проникнуть в его шатер или где он там живет - определенно найдешь книги о демонах. Ну, или в вещах магов.
   - А и проверю! Все равно лорд меня уважает и считает союзницей! Так что этот замок он тоже захватит! А тебя я лично молнией поджарю, и фокусы с цепями не помогут. - С этими словами Наташа вспорхнула в воздух и стрелой унеслась прочь от замка. Мда... Немного не такого конца беседы я ожидал... надо было все-таки помягче. А, ладно, главное она усомнилась в своем положении. Так, глядишь, и на свою сторону перетяну... По возможности. А сейчас мне надо вернуть в замок. О! Сработала моя сигнализация, а значит, девушка-демонесса в трико действительно улетела. Теперь и мне пора...
   Летя к замку, я напряженно пытался решить, что мне делать после отчета графу? Читать книгу или обдумать кое-какие идеи, пришедшие мне в голову в процессе разговора? И у того и у другого варианта были как преимущества, так и недостатки...
  
  
  
   Долетев до замка, я не стал спешить внутрь, а сел на землю за рвом, прислонившись к стене замка. Стена была холодной и твердой, а камни, из которой она сложена выщербленными и угловатыми. Но комфорт был последним, что меня сейчас занимало. К тому же, о чем это я? Ведь моя оболочка может не ощущать ни боли, ни холода. Зато тут спокойно и можно подумать. Ни нервные графья не зовут отчитываться, ни неуравновешенные графинетты не трутся возле меня, пытаясь сделать мне какую-нить пакость... Даже раздражающих меня своими попытками быть незаметными слуги в потрепанных ливреях не спешили пробегать мимо меня - наверное, их ров отпугивает. Водичка то в нем холодная, а трава скользкая - я сам чуть в воду не загремел когда садился - спасло меня от непреднамеренного купания только то, что я успел закогтиться за землю. Да и упади я в воду, ничего бы это не изменило - там бы мне думалось не хуже. Я невольно начал сравнивать ощущения. Сейчас я любуюсь звездами и чувствую легкий летний ветерок на лице, а в воде я бы висел в толще полупрозрачной темной воды в окружении водорослей и рыбешек... если они тут водятся. Мда. Отвлекся я. А ведь о стольком надо подумать.
   Срываю травинку и, прикусив ее, прикрываю глаза. Ну-с, соберемся с мыслями. Моя "беседа", если так можно сказать, с демонессой подбросила мне немало информации для размышления. Во-первых, зависимость от количества энергии. Истории неизвестных авторов книг в этом вопросе сходились. Или это у одного и того же демона так поменялся стиль написания? А ладно, неважно это. Главное другое - а что если девица права и никакое магическое истощение с последующим смертельным исходом мне не грозит? Вот только как это проверить? Компетентного демонолога под рукой нет. Хотя... Все-таки информация из книг о Земле в целом логична и объясняет все со мной происходящее. В отличии от бреда, изложенного в талмуде "О демонах, злокозненных". Потому применю бритву Окамма. А вернее, предположу что информация, которой я владею, верна. Тогда закономерен вывод, что девицу-киноманку обманывают. Вопрос только зачем? Ведь она призвана по правилам и должна выполнять все приказы. Почему же ей вешают лапшу на уши? Хм. А вот если бы я попал в такую же ситуацию? Хотя о чем это я - ведь моя ситуация лишь немногом лучше. Но! Зная о своей подчиненной роли, я могу пытаться обойти приказы через лазейки в формулировках. А значит, демон сотрудничающий по своей воле предпочтительнее порабощенного.
   Отсюда у нас два варианта. Первый - я все-таки неправ и Натали, убедившись, что я пытался ее обмануть, воюет на стороне графа. Второй - прав я. Тогда она поймет, что ее обманули и использовали. Как она тогда поступит? Я бы попытался отомстить. Она мне показалась девушкой решительной, да и несколько удачных штурмов кое-что да значат. Если даже она не станет моим союзником, то уж графской соратницей быть перестанет. А значит одной заботой меньше. Или даже двумя, если она контактирует со вторым демоном и сможет передать ему свои сомнения. Надеюсь так оно и будет. Лишь бы у нее хватило духа и наглости обыскать вещи лорда Мэдрика. Ну, или на крайний случай попробует не подчиниться его прямому приказу. Для меня, конечно же, второй вариант предпочтительнее. Итак, с этим вроде все ясно...
   Что там у меня дальше? Во-вторых? Или это уже будет, в-третьих? Неважно. Пускай будет следующим. Граф. А точнее мой доклад ему. Ну, тут проблем не возникнет. Скажу ему правду - что демонесса слабее, но есть шанс переманить ее на свою сторону. Думаю, он будет счастлив. По крайней мере, с воздуха замку опасность грозить не будет.
   А вот опасность с земли существенная. Армия, маги и пушки. Армия опасна обитателям замка. Из-за ее многочисленности они могут штурмовать замок с нескольких сторон и проникнуть в него. А значит надо придумать какой-то способ удержать их подальше от стен. Попытаю Хови, может, еще в книге о земной магии чего найду. Времени, жалко, мало. Ну да ничего. Штурмовать замок будут вначале магией и пушками - вот о них и надо думать в первую очередь. Пушки для меня не проблема. Я могу превратить порох в вяло тлеющую смесь угля и селитры, сняв с него плетения другого демона. А могу и взорвать. Первое незаметнее, но может навести магов противника на размышления. Вдруг начнут порох изучать и поймут в чем его секрет? Сейчас порох один демон делает, а потом любой маг сможет. Я, конечно, задерживаться здесь не собираюсь, но мало ли что... Лучше уж подстраховаться. Остается вариант подрыва пороха. Помимо уничтожения пушек я еще и неслабый попутный ущерб могу причинить. Так что о пушках можно не беспокоиться. В отличии от магов.
   Маги... Их будет не менее десятка. И, как я понимаю, не чета Хови. А ведь он нехилый шарик намагичил пару дней назад - парой таких можно и ворота вынести. Хотя как раз от таких шариков они заколдованы. Но ведь не одними огненными шарами богаты маги противника. Бой с бароном Альвериком тому подтверждение. Так что, основная проблема с магами. Естественно нападать сразу будут не все. Но все равно - именно они наиболее опасны. Как для замка, так и для меня. Поэтому надо придумать, какими плетениями можно нейтрализовать или уничтожить опытных и неслабых волшебников. И как раз в этом направлении у меня возникли идеи. До этого я создавал плетения-чары, ориентируясь на познания, почерпнутые из фэнтази. Но ведь есть еще фильмы! Демонесса Наташа скопировала Шторм из Людей Ха, и весьма неплохо. Почему бы не подумать и мне о заимствованиях из кино? Одна "Маска" с Джимом Кэрри чего стоит! А ведь я и веду себя немного, похоже - паясничаю, отпускаю тупые шуточки, проявляю сверхспособности... В общем, веду себя как Маска, а точнее, так как мне хочется. По крайней мере, в данный момент. Разве что не достаю из карманов молотки - только огнетушители. А что? Хорошая идея! Шокировать и удивить противника значит получить весомое преимущество. Осталось припомнить какие из трюков Маски я могу успешно реализовать и применить. Ну и повспоминать в каких еще фильмах или сериалах мне встречались персонажи с полезными сверхспособностями.
   Ладно. Посидели, и хватит - пора к графу на доклад. Нашу с демонессой схватку наверняка видели часовые. И наверняка доложили графу. Так что, он, поди, сидит и нервничает. Надо бы успокоить - а то он и так вечно взвинченный.
   Свечой взмыв в воздух, опускаюсь по крутой дуге во двор замка. Там кучкуются несколько стражников. При виде меня они рефлекторно направляют в мою сторону копья. Милая встреча.
   - Народ, вы чего? Это же я, Алекс - ваш демон-союзник.
   - К-к-конеч-но... Пр-р-роходите. - Заикаясь, выдал самый смелый и вояки расступились. Мысленно пожимаю плечами и быстрым шагом вхожу в замок. Ну-с, где тут графский кабинет? Если не ошибаюсь, мне налево... И как на зло, ни одного слуги! Я сердито хлопнул крыльями... Ну, насколько позволила ширина коридора. Постойте-ка. Крылья! Так вот почему меня так испугались графские вояки - я забыл убрать крылья и светящиеся глаза. Клыки не в счет - их, когда я молчу, почти и не видно то. Уберу-ка я эти демонические атрибуты - незачем народ пугать.
  
  
  
   Граф сидел у себя, как всегда зарывшись в бумаги. Мне вот интересно, что он там собирается найти? Неужели в канцелярских недрах скрыт секрет победы над войсками Мэдрика? Или граф просто отвлекается от неприятных раздумий, изучая хозяйственные документы? Даже возникло желание заглянуть в них и проверить. Но лучше не терять времени зря. Быстро отчитался, быстро ушел - вот моя цель на данный момент.
   - Итак? - лаконично поинтересовался Вилли.
   - Я перехватил демонессу при попытке разведать окрестности замка. И вступил с ней в схватку.
   - Значит, я могу надеяться, что она уничтожена? - с надеждой вопросил граф.
   - Щас! В смысле, неужели вы думали, что уничтожить демона так просто? Как оказалось, я сильнее демонессы, так что ей пришлось со мной побеседовать, после того как я преподал ей маленький урок.
   - Что значит, побеседовать? - в гневе возопил граф. - Ты должен был убить ее!
   - Во-первых, это не так просто. А во-вторых, мне удалось убедить ее отказаться от штурма замка.
   - И ты ей поверил? - скептически осведомился граф. - А может, ты догадался взять с нее магическую клятву?
   - Она полностью подчинена Мэдриковуму магу - не забыли? Сомневаюсь, что она дала бы клятву. Но! Как оказалось, лорд убедил ее сотрудничать с ним добровольно. При этом он обманул ее. Я рассказал демонессе правду и предложил выбор - или я убиваю ее при штурме замка, или она саботирует приказы Мэдрика и избегает участия в штурме. Естественно она выбрала второй вариант.
   - Сомнительно, - заявил граф, беря со стола серебряный кубок и начиная вертеть его в руках. - Наверняка она обманула тебя.
   - Меня не так-то просто обмануть. А если она все же попытается - я с легкостью разделаюсь с ней. Сейчас главная опасность - вражеские маги. Что там Ховарниус? Подготовил что-нибудь?
   - Готовит. Он нашел какие-то подходящее заклинания в своих книгах и сейчас готовиться. Просил ему не мешать. Так что, до утра ты свободен. Если конечно уверен, что демонесса не вернется.
   - Уверен. Спокойной ночи, граф.
   - Какой ночи? - недоумевающе нахмурился Вилларик.
   - Спокойной. Так принято говорить у нас, демонов.
   - Иди уже. Мне есть чем заняться помимо постижения тонкостей демонического этикета.
   - Демонского, - поправил я его и выскользнул за дверь. Стоило мне закрыть ее, как с той стороны раздался глухой стук, а затем металлический лязг. Занятно, что бы это могло быть? Не бросил же граф в меня своим кубком, в самом деле? Нееет.
  
  
  
   У себя в комнатах я первым делом проверил, надежно ли заперты двери, а потом удостоверился что книга по прежнему заперта в комоде. Все было в порядке. А раз так, то надо решать что делать - вспоминать супергероев из кино или читать книгу? Мои размышления буквально через полминуты прервал третий вариант. Громко сопя и шаркая ногами (по крайней мере, для моего улучшенного слуха), вариант двигался к моей двери по тайному ходу. Таника. Кто бы сомневался. Я поражен, что она только сейчас явилась. Неужели я так ее напугал? Возможно, возможно... Хотя меня больше интересует цель ее визита. Подойдя к стене, снимаю блокировку с механизма и распахиваю дверь тайного хода. Шаги затихают, а сопение усиливается. Спустя несколько секунд шаги возобновляются - вот только теперь они медленнее. Но как бы медленно не шла графинетта, она все же оказалась передо мной.
   В одной руке она сжимала большую книгу, а вторую прятала за спиной. Глаза Таники были направлены в пол. Собравшись с духом, девочка подняла их на меня и заявила:
   - Я пришла мириться, - после чего облила меня какой-то вонючей, липкой жидкостью, кружку с которой держала за спиной.
  
  Глава 20.
  
   Но как бы медленно не шла графинетта, она все же оказалась передо мной.
   В одной руке она сжимала большую книгу, а вторую прятала за спиной. Глаза Таники были направлены в пол. Собравшись с духом, девочка подняла их на меня и заявила:
   - Я пришла мириться. - И плеснула на меня какой-то вонючей липкой жидкостью, кружку с которой держала за спиной.
   Что б ее! Это уже переходит всякие границы. Ну, я ей... Охваченный внезапным гневом, пытаюсь схватить гадкую девчонку, но в следующее мгновенье чувствую как что-то отбрасывает меня к стене. Такое впечатление, будто меня пнули ногой в солнечное сплетение. Нехило так пнули - можно даже сказать, будто лошадь лягнула. Плюс к этому меня охватила дикая слабость, и я едва удержался на ногах. Секундочку! Но ведь моя оболочка не может ощущать боли. А значит меня атакуют магически! Но кто? И почему этот кто-то не спешит закрепить успех? Или... Может та субстанция, которой меня облила графинетта быть ядовитой? Или более того - она была неким зельем? Стоп. Что-то меня занесло. Надо успокоиться и подумать.
   Я сделал несколько глубоких вдохов и постарался привести мысли в порядок. Очевидно это помогло, так как я начал мыслить более связно. И первым же делом я понял - сама идея обдумывания, что со мной была бредовой. Нужно было защищаться, а не думать. Но почему тогда неизвестный враг не стал развивать эффект? И чем, все-таки меня долбануло? А впрочем, зачем строить предположения, если можно посмотреть? Я ведь с легкостью могу осмотреть свое демоническое тело! Надо только сосредоточиться и... Упс! Вот так сюрприз - в моем теле обнаружилась тонкая и продолжающая утончаться и исчезать золотая нить. Очень знакомая нить. Именно такая, но потолще, проявлялась в момент заключения договора. А значит, я чуть не нарушил договор. Неужели я так разозлился, что всерьез был готов прибить эту малявку? Да нет, я конечно разозлился, но не настолько же! Хотя, если заклинание договора считывает только мои мгновенные реакции и намерения, то оно могло и сработать. Уверен, что если бы не оно, то я ограничился бы тем, что слегка припугнул ее. Или отшлепал. В любом случае немедленно убивать я ее не стал бы, как бы мне этого не восхотелось. А вот интересно, порка в воспитательных целях подпадает под понятие "причинение прямого вреда"? Похоже, что да. Но все-таки неприятный сюрприз, и болезненный. Надо лучше себя контролировать, а то мало ли что.... Хотел бы я знать, на меня валерианка подействует? Если она конечно в этом мире есть.
   Ну, с атакой и моей расшатанной нервной системой все ясно. Теперь надо срочно успокоить юную графинетту. А то она, похоже, изрядно струхнула. Да и не мудрено - не каждый день, поди, на нее бросаются озверевшие демоны. К счастью она не убежала. В момент, когда я нее бросился (вернее попытался броситься) она судорожно вжалась в стену, но сейчас отлипла от нее и с опасливым любопытством смотрела на меня. Надо полагать, с перекошенным и побледневшим лицом, да еще и удерживаясь с трудом за стеночку, я представлял презабавнейшее зрелище.
   - Не бойся, Таника - я тебя не трону. Ты ведь помнишь что я не могу причинить тебе вреда? Как ты видела, сработало заклинание договора и не дало мне даже подойти к тебе.
   - Ага. Как же. - С опаской ответила девушка, отходя от стены в которую она вжималась, но прикрываясь от меня книгой. - Вчера никакое заклинание не мешало тебе схватить меня и трясти в воздухе.
   - Вчера я не собирался причинять тебе вред - просто привлечь твое внимание и может слегка припугнуть. В смысле, дать понять серьезность намерений.
   - Ничего себе серьезность намерений! Ты мне платье порвал! Погоди-ка... А что ты сейчас хотел сделать? - с опаской осведомилась графинетта, делая шажок назад.
   - Отшлепать тебя. Или искупать во рву. Точно не знаю. А теперь, раз с этим выяснили, не соизволишь ли ты объяснить свой поступок?
   - А что не так?
   - Не так? Эта мерзкая субстанция не так! - возмущенно выпал я указывая пальцем себе на грудь. Кстати, а почему я до сих пор от нее не избавился? Дематериализовываться при Танике конечно нельзя, но ведь это не единственный способ почистить костюм, не так ли? Провожу рукой перед грудью, и все посторонние вещества на ней отделяются и повисают в воздухе. И простой ведь фокус - на секунду придал своей одежде нулевое трение и подхватил жидкость телекинезом. Кстати, а ведь интересная идея! Я не об очистке одежды, а о нулевом трении. Если сделать всю поверхность моей оболочки такой (кроме подошв, конечно же) любые предметы будут просто соскальзывать вдоль меня, не причиняя вреда. Хоть мне и не может повредить разрушение оболочки, но в целом состоянии она удобнее. Да и психологический эффект хороший будет - враги окончательно убедятся что мне нельзя причинить вред оружием. А еще с нулевым трением можно провернуть пару шуток над моими нанимателями - Вили и Хови. Ну, и одной служанке с длинным языком пару падений на пятую точку устроить.
   Между тем, увидев мои манипуляции, Таника не сдержала удивленного восклицания:
   - Как ты это сделал?!
   - Магией. Простейший фокус.
   - Ну сейчас простейший! Вон, мэтр Ховарниус вчера себе на мантию бокал вина опрокинул, и не отчистил как ты, так и ходит с пятном, - с запалом возразила девочка. Фух, похоже, она отошла от испуга. А то я боялся, как бы с ней истерики не приключилось. А раз так, то можно выяснить, что означала ее выходка.
   - Так что это за дрянь? - спросил я, отправляя попахивающий шарик жидкости в глубину потайного хода.
   - А что не так? Сок не достаточно прокисший? Или нужны именно ягоды болотника? - зачастила девочка.
   - Погоди, не тараторь. Ты вообще о чем?
   - Как о чем? О ваших обычаях! Я вычитала в книге, как вы оказываете уважение друг другу, и решила поступить так же. Думала это поможет в заключении перемирия.
   - Ну-ка, дай сюда! Ты где это вычитала?
   Дождавшись, когда Таника найдет в книге нужное место, я выхватил у нее этот талмуд. Ну, и что здесь пишут про "наши обычаи"? Ага, вот оно:
   "... В знак уважения и почтения земляне сбрызгивают собеседника перебродившим соком ягод болотника. Ни один уважающий себя демон не пойдет на переговоры или в гости к соседу без фляги с заветной субстанцией. Ягоды болотника используются..."
   Что за бред? И эта малолетняя дурочка в такое поверила? А впрочем, почему бы ей и не поверить - ведь сам же попросил изучить книгу в поисках важных сведений. Вот она и изучила. Получается что я и виноват. Сам себя перехитрил. Хотел отделаться от обузы на время и в результате получил кружку прокисшего киселя в лицо.... Нехорошо вышло. Я имею в виду по отношению к Танике. Она старалась, добывала эту... субстанцию, как указано в книге, выплескивала на меня. А я? Напугал ее и чуть не придушил. Хотя, думаю, я не покривил душой, говоря ей о рве и шансы ее оказаться в нем, не вмешайся заклинание, были весьма высоки. Неловко как получилось! Она ведь мириться шла, а я все испортил. Попробовать, что ли, исправить ситуацию?
   - Ладно. Твои старания я оценил. Вот только одна деталь, - я демонстративно потряс книгой в воздухе, - Все, что в этой книге написано о традициях и обычаях демонов полная чушь. Можешь забыть и сосредоточиться на способностях демонов и о том, что пишут об их присутствии в этом мире. Да и то с оговорками, а еще лучше, сразу спрашивай меня, чтобы не было таких недоразумений. Потому как у нас выплескивание в лица, да и на одежду тоже, жидкостей растительного или животного происхождения является смертельным оскорблением.
   - А-а-а. - Протянула графинетта неопределенно и покосилась на книгу, которую я ей вручил. Потом на ее личике забрезжало понимание и она возмущенно уставилась на меня. От ее испуга и растерянности не осталось и следа.
   - А раньше сказать не мог? - взвизгнула она и закашлялась. После чего продолжила нормальным голосом. - Я как дура сижу и читаю эту толстенную книжищу, а оказывается тут две трети текста нафиг не нужно! Ты это специально сделал, да?
   Ну вот, все по новой. Опять я во всем виноват. А ведь мириться приходила. И что у нее так настроение скачет? Хуже меня, чесслово!
   - Успокойся Таника. Я, конечно, заметил, что в книге есть расхождения с реальным положением вещей, но не думал что их так много. Да и занят я тогда был. Как и сейчас, кстати. У меня важный бой на носу - мне готовиться надо, - непрозрачно намекнул я.
   - Ты что, меня выгоняешь?!?
   - Нет, намекаю, чтобы ты переходила к делу. Ведь зачем-то ты приходила?
   - Я приходила мириться - собиралась сказать, что не буду тебе мешать защищать замок, и даже буду помогать. Но после этого! - и графинетта выразительно потрясла книгой. Вернее поболтала в воздухе - книга то не маленькая, а силенок у девочки значительно меньше чем у меня.
   - А я то тут при чем? - взвыл ваш покорный слуга. - Это твой папаша со своим магов мне приказали книгу добыть. С них и спрашивай. Хотя погоди... Там в книге что-то полезное по части магии и демонических способностей есть?
   - В смысле? - округлила глаза Таника. - Тебе-то зачем? Ты ведь демон и все о своих способностях знаешь.
   - Знать и уметь разные вещи, - начал выкручиваться я. - Некоторые способности можно применять по-разному в различных ситуациях. Кроме того, о многих способностях я и не задумываюсь - вот ты часто вспоминаешь, что тебе надо дышать?
   Похоже, мой монолог возымел действие - Таника задумалась. Опасный момент - не дай бог она догадается, что я неопытный демон, который мало что умеет. Только бы она поверила. И оставила меня в покое. И почему граф ее родственникам не сплавил? Неужели нет настолько доверенных людей и безопасного убежища?
  
  
  
  
  
   Антон сидел в мастерской и изучал два мешочка с порохом. На первый взгляд их содержимое было идентичным. А, учитывая то, что готовилось оно по одному рецепту, и из одинакового сырья оно и должно было быть идентичным. Должно было, но не было. Когда в начале его "работы" на лорда Мэдрика он заметил это, то был всего лишь немного удивлен. Он решил, что местные что-то напутали. Но потом не раз Антон убеждался - что-то с порохом не чисто. Если он самолично изготавливал его или контролировал весь процесс, то порох взрывался, как ему и положено. Стоило оставить алхимиков без присмотра, порох получался неудачным - горел, разбрасывая искры, а о вспышке и речи не шло. Из такого пороха только дешевые фейерверки делать. Но как бы то ни было, Антон не стал доискиваться до причин этой загадки - и для этого у него были весомые основания. После всех бесед с лордом он четко уяснил одно - пока он делает для Мэдрика оружие иного мира, он ему нужен. А стоит нужде в его услугах пропасть его пустят в расход. Поэтому он постарался создать у лорда впечатление, что секрет производства пороха существует. После нескольких попыток выведать его лорд решил, что проще заставить демона делать порох в надежде, что его алхимики разгадают загадку, чем пытаться выведать секрет.
   Вспомнив последнюю попытку выведать несуществующий секрет, Антон поежился. Проклятый колдун, выдернувший его сюда, имел над ним какую-то власть и мог скрутить его внутренности в узел одним движением пальца. Но к счастью, под принуждением он работал очень плохо - пропадала вся инициативность и творческий подход. А лорду нужно было оружие. У парня сложилось определенное впечатление о лорде. А именно - что тот не остановиться ни перед чем, чтобы завоевать всех соседей. И давать ему в руки опасное оружие Антон не хотел. Отчасти из опасения стать ненужным, а отчасти из-за того, что представлял, как лорд использует его. Мэдрик не станет запугивать врагов новым оружием, нет, он их уничтожит. Поэтому Антон и пытался минимализировать вероятные последствия "изобретая", по возможности, оружие с недостатками. Так, например, ружья обошлись лорду на вес золота. Да и делали их не менее месяца. Хотя, даже с такими примитивными однозарядками, солдаты лорда были опасны. К счастью, снайперов среди них не было, да и скорострельность ружей оставляла желать лучшего. Если сравнивать с арбалетами, то ружья были лучше лишь за счет большей убойной силы и дальности стрельбы. Так что когда первоначальная эйфория лорда схлынула, у него был довольно неприятный разговор с "демоном". В итоге пришлось делать чертежи пушек и объяснять принцип их действия. После испытаний первой пушки лорд был готов убить Антона уже за то, что тот начал не с них, а с ружей. Но, к счастью, все обошлось. Правда, по поводу конструкции пушек землянину пришлось выдержать целую битву. Лорд хотел получить увеличенные аналоги ружей или даже револьверов. Но потом скрепя сердце согласился, что большая мощность не позволит делать заряжающиеся с казенной части пушки. Да и не знал Антон конструкции затворов таких пушек. Вот с ружьями он дело имел - поэтому и смог так быстро сделать чертежи, по которым неизвестные мастера изготовили лорду ружья.
  
   Но сейчас мысли Антона были заняты другим. Он решил, что достаточно задержался у лорда. К тому же ему буквально на днях намекали, что хорошо бы рассказать о более могущественном оружии. После ограниченно полезных ружей, револьверов и гранат, пушки оказались весьма эффективными. И даже долгая перезарядка не уменьшала их полезности. Они позволяли за несколько залпов превратить ворота любого замка в кучу мусора. И от них не спасала магическая защита. Магия... Вот в чем было дело. В этом мире были маги. И его первоначально тоже считали таковым. Даже более - его назвали демоном. Но потом, после многочисленных проверок, маги лорда подтвердили - землянин не может применять магию. Но граф не очень расстроился - новое оружие его тоже устраивало. А легенд о демонических войнах и их оружии было предостаточно. Вот и пришлось ему изобретать порох и ружья. И тут выяснилась любопытная деталь - ни одна из известных магических защит не защищала от летящей пули, а тем более от ядра пушки. А значит, огнестрельное оружие позволяло легко убивать магов. А это, в свою очередь, означало, что враг быстро оставался без магической поддержки и маги Мэдрика могли делать противником все, что им заблагорассудиться. То, чего боялся Антон, случилось - у лорда появилось огромное преимущество. Баланс сил в этом мире вот-вот пошатнется. А значит, рано или поздно Мэдрик решит, что не нуждается в услугах плененного демона-землянина. И пока только секрет пороха останавливает лорда от его ликвидации.
   Вчера произошло знаменательное событие - куда-то уехал маг, охранявший пленника. Оставалась еще стража, но за исключением десятка внутренней стражи остальные не знали, что делают в небольшом замке, превращенном в алхимическую лабораторию. А значит, их можно будет напугать грохотом выстрелов и особой опасности они не представляют. Алхимики, участвующие в производстве пороха и патронов, помешать побегу не могли, так как магией не владели, а огнестрельного оружия в глаза не видели. А это, в свою очередь значит, что надо бежать. К побегу, Антон готовился уже несколько недель. В укромном месте были припрятаны несколько пороховых зарядов. А точнее, была заминирована стена в одной из башен. Кроме того, у него был ключ от хранилища, в котором были заперты образцы огнестрельного оружия и патроны. Хотя по инструкции это строго воспрещалось, он смог пронести туда несколько пачек патронов. Гранаты и так хранились там же. Ну а самое главное - он сумел выкрасть оттуда один из револьверов. И хотя эта конструкция была на редкость корявой, стреляла она сносно.
   Медлить больше нельзя - когда еще представиться такая возможность? Если и бежать то только сейчас. Но Антон медлил. Вновь и вновь он прокручивал в голове произошедшее с ним. И мысли постоянно возвращались к злополучному пороху. Почему же он взрывается только у него? Почему местные алхимики терпят неудачу за неудачей с его воссозданием? А что он вообще знает о порохе? Изобрели китайцы, использовали для фейерверков. Ну а потом порох попал в Европу, и там придумали пушки. Или его изобрели в Европе параллельно?
  
  
  
   ...Откуда было неверящему в магию землянину знать о том, что само его присутствие было недостающим компонентом? Что на Земле порох изначально был просто порошком для фейерверков, и только европейский маг-алхимик, применяя магию, изменил его свойства. Долго внедрялась в сознание людей мысль, что серое вещество, получаемое всего лишь из трех простых компонентов, обладает такой мощью. Десятилетиями менялся тонкий мир под воздействие ментального поля совокупности человеческих сознаний, прежде чем законы химии изменились, и любой смертный смог бы создать порох, взрывающийся без магической обработки. Обычно медленный процесс изменения магических законов мира в этом случае проходил лавинообразно, захватывая одного избранного за другим. То был период Сопряжения, когда маги Земли вновь смогли ступить на почву иных миров. Пусть только в своих тенях, но и этого было достаточно, чтобы воскресить магическое искусство Земли...
  
  
  
   Антон резко встал. Думай не думай, побег сам собой не совершиться. "Замок в глуши, охрана не знает на что способно новое оружие, а мага держащего его на поводке нет в замке. Вероятность совершить удачный побег почти стопроцентная", - уговаривал он себя. Ему нужно только выполнить все, что он запланировал. Правда потом нужно найти противников лорда и передать им образцы оружия вместе с формулой пороха. И тогда лорд потеряет преимущество. Взамен знаний он попросит вернуть его домой. Ну, а если это невозможно, то круглая сумма в золоте его тоже устроит. С теми знаниями, которыми обладал землянин устроиться в этом мире можно весьма неплохо. Главное не связываться с оружием. А найти врагов Мэдрика.... Что ж, вряд ли это будет сложной задачей - идет война и любой землепашец подскажет ему, с кем воюет лорд. За свою безопасность Антон не переживал - с парой револьверов и винтовкой он сможет перебить целую шайку. Если конечно те не разбегутся после первого же выстрела. Самое сложное это побег.
   Достав из тайника револьвер, Антон подошел к двери и выдохнул. Сейчас ему надо сосредоточиться. За дверью один охранник, еще двое охраняют лабораторию, в которой находиться оружие. Если действовать быстро, он успеет пробиться к северной башне до того, как поднятая по тревоге внутренняя стража схватит его - благо лаборатория в двух десятках метров от его комнаты. Ну а в башне его ждет заминированная стена - взорвать ее, и дорога к свободе открыта. Ну, пора!
  
  
  
   Наташа тигрицей металась по своей палатке. И откуда только взялся этот наглый тип! Девушка остановилась и, поморщившись, потерла спину. Крепко он ее приложил. И способностей у него больше чем у нее. Да уж, он вполне мог позволить себе свой снисходительный тон. Но главный вопрос не в этом. Стоит ли верить незнакомцу назвавшемуся землянином? Если он прав... Наташа поежилась. Если он прав, то у нее огромные неприятности. Можно сказать, невероятно огромные. Но это если он не соврал. А вот как это проверить непонятно. Не устраивать же и в самом деле обыск в шатре лорда или его магов!
   Девушка села на кровать и принялась задумчиво грызть ноготь. Надо быть честной с собой - она боится узнать правду.
  
  
Оценка: 5.37*76  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  С.Суббота "Я - Стрела. Академия Стражей" (Любовное фэнтези) | | С.Суббота, "Василиса Прекрасная" (Современный любовный роман) | | У.Соболева "1000 не одна боль" (Современный любовный роман) | | М.Старр, "Сто оттенков босса" (Современный любовный роман) | | Л.Манило "Назад дороги нет" (Романтическая проза) | | В.Елисеева "Черная кошка для генерала. Книга вторая." (Любовное фэнтези) | | М.Кистяева "Аукцион Судьбы. Вторая книга" (Романтическая проза) | | В.Свободина "Наследница проклятого мира" (Попаданцы в другие миры) | | П.Белова "Лишняя невеста" (Попаданцы в другие миры) | | А.Ариаль "Сиделка для вампира" (Любовное фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
П.Керлис "Антилия.Охота за неприятностями" С.Лыжина "Время дракона" А.Вильгоцкий "Пастырь мертвецов" И.Шевченко "Демоны ее прошлого" Н.Капитонов "Шлак"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"