Strelok: другие произведения.

Дракон пробудился

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние конкурсы на ПродаМан
Открой свой Выход в нереальность
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Peклaмa
Оценка: 8.25*17  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Вторая часть фанфика "Не буди дракона". Более ста лет прошло со дня основания Новой Валирии, мир Льда и Огня изменился почти до неузнаваемости. Драконы бороздят небеса, магия вновь стала реальной силой, однако и технический прогресс не стоит на месте.

  Глава 1. Диктатор
  
  Сидя на троне из черного камня, я ждал, пока сенаторы, министры и прочие высокопоставленные лица Республики не рассядутся по местам. Большой зал Сената представлял из себя громадный круглый зал, поддерживаемый дюжиной мраморных колонн. По краям шли ряды возвышающихся трибун, где расположились сотни людей. Здесь присутствовали смуглолицые гискарцы, среброволосые валирийцы, чернокожие летнийцы и некоторое количество андалов. Правящий цвет Новой Валирии.
  Мой трон находился выше самой высокой трибуны, своего рода демонстрация того, что никто не может быть выше диктатора. Таким титулом я приказал себя величать после побега с Вестероса.
  Король звучит мелко, император слишком пафосно, а вот диктатор в самый раз. Я на этом не остановился и пошел дальше, нагло содрав многие внешние атрибуты у Древнего Рима. Правда по содержанию моя Республика не особо напоминала земной прототип, здесь было запрещено рабство, отсутствовало сословное деление, по крайней мере формально. Государству предстоит пройти еще немалый путь на пути прогресса.
  Я кивнул стоящей в центре зала Элайне, она подняла руку. Галдеж в зале сразу пошел на убыль. Сенаторы у меня дрессированные, знают, когда нужно заткнуться.
  -Сто девятнадцатое Великое собрание объявляется открытым, -благодаря особой акустике голос моей десницы слышен в каждом уголке Большого зала. -На повестке дня обсуждение ситуации в Гискарской провинции и вопрос уплаты долга Волантиса перед Республикой. Вызывается, Резан мо Ктазган, губернатор Миэрина.
  В центр зала вышел полный гискарец в желтом токаре. Выглядел он слегка взволнованным, не просто так.
  -Итак, губернатор, -обратился я к гискарцу, который уставился в пол и не смел посмотреть на меня. -Дела в вашей провинции последний год обстоят не лучшим образом. Строительство порта до сих пор не завершено, поставки угля срываются, народ жалуется на двукратное повышение налога на землю и таможенных сборов, при этом вы получаете дополнительное финансирование из казны и продолжаете жаловаться на нехватку средств. Непорядок.
  -Государь... -промямлил нерадивый чиновник, но я не дал ему продолжить.
  -Проведенные Тайной канцелярией проверки выявили многочисленные хищения и нецелевые траты казенных средств, масштабы которых просто ужасают. Я не говорю про многочисленные взятки, шантаж, необоснованные аресты лидеров профсоюзов. Хочется в очередной раз спросить, вы совсем там охренели? Думали никто не узнает? Как можно быть такими идиотами? Неужели судьба позапозапрошлого губернатора ничему не научила?
  Тут Резан всхлипнул и упал на колени.
  -Прошу, пощадите...
  -Вы прекрасно знаете, как я отношусь к казнокрадству, да еще в особо крупных размерах.
  На самом деле я не испытывал особой злости, поскольку прекрасно понимаю: сколько голов ни руби, воровать не перестанут. Такова человеческая суть. От больших денег и власти у многих сносит крышу. Впрочем, далеко не все так плохо, расхищениями госсредств в Республике занимаются намного меньше, чем могли бы. Элайна и возглавляемая ею Тайная канцелярия тщательно следят за врагами государства, внешними и внутренними. Из Резана мо Ктазгана я решил сделать очередное напоминание для всех, кто вынашивает мысль нажиться на казенных средствах. Его могли арестовать, судить и казнить еще месяц назад, но я решил слегка повременить.
  -Хотя бы семью.
  -Раньше надо было думать. Встаньте, утрите сопли и выслушайте приговор, -бывший губернатор окончательно расклеился. -Я, Визерис из дома Таргариенов, приговариваю вас и всех причастных к вашим преступлениям членов семьи к смерти. Ваше состояние, собственность будут конфискованы в пользу государства. Имя вашей семьи навеки покроется позором. Десница, приведите приговор в исполнение немедленно.
  Элайна хищно улыбнулась, после чего облик прекрасной дорнийки в длинном красном платье сменился обликом тени-убийцы. Многие сановники вздрогнули, некоторые, наоборот, улыбались в предвкушении зрелища или смерти конкурента. Сенат то еще змеиное логово. Каждый стремится подсидеть ближнего.
  -Прошу...
  Элайна взяла непутевого губернатора за грудки и начала тянуть жизненную силу. Буквально на глазах волосы жертвы покрылись сединой, лицо морщинами, кожа истончалась. Резан стонал, пытался вырываться, пока у него не иссякли силы.
  Закончив с обедом, Элайна отбросила скрюченный похожий на мумию труп в сторону. Подоспевшие вовремя слуги из числа летнийцев живо утащили коррупционера прочь.
  -Хелейна Стокс, -озвучил я имя. С трибуны поднялась светлокожая жительница Вестероса в цветастом одеянии, украшенном перьями. Уехавшие со мной на Летние острова андалы и их потомки не брезговали местной модой. -Подойдите.
  Высокородная леди приблизилась к ведущей к моему трону лестнице.
  -Назначаю вас новым губернатором Миэрина.
  -Меня?.. -она была неслабо удивлена. -Но...
  -Вы лучше всего подходите для этой задачи. Поезжайте в Миэрин, наведите там порядок. У нас очередная война не за горами, нужно быть к ней готовыми.
  -Слушаю и повинуюсь, государь.
  Государь милостив к тем, кто ему верно служит, но безжалостен к предателям. Наказание неотвратимо, не взирая на социальный статус. Неприкасаемых очень мало. Статус полубога в глазах подданных дает возможность карать почти кого угодно, проталкивать почти любые решения. Ключевое тут ''почти''. Даже диктатор вынужден учитывать интересы правящего класса.
  -А теперь обсудим волантийский долг...
  Дискуссии касаемо кредитов, которые Волантис взял у Республики несколько лет назад, затянулись до вечера. Волантийские союзники торговались со мной и республиканским казначейством как на базаре, стремясь выбить новый займ и отстрочить выплаты предыдущих. Можно было бы послать этих самодовольных болванов куда подальше, но они нужны Республике как сдерживающий фактор для Тройственного союза из Мира, Пентоса и Браавоса.
  Первый день великого собрания в общем прошел плодотворно. Казнокрад-взяточник наказан, волантийцам одобрили очередной транш на военные нужды, определены конкретные сроки и проценты по выплатам.
  Впереди меня ждет неделя бесконечных дискуссий, докладов в Сенате. Конечно, можно обойтись без этой говорильни, но в таком случае эффективность государственного управления сильно падает.
  Сенат как таковой не обладал властью, он играл другую функцию - совещательную. Диктатор, то есть я, при необходимости может принимать решения самостоятельно, ни с кем не обсуждая.
  Закончив рабочий день, мы с Элайной сели в экипаж и направились в Белую Цитадель, главную резиденцию диктатора Новой Валирийской Республики.
  Ночные улицы столицы были освещены многочисленными газовыми фонарями и полны людей.
  В Прощальном Плаче жизнь не замирает ни на час. По данным последней переписи население достигает шестисот тысяч человек, немногие города мира могут похвастаться таким количеством жителей.
  Расположившаяся на острове Уалано столица Республики выросла в десять раз за последние сто двадцать лет.
  Цитадель построена на северной окраине Прощального Плача на скалистом берегу моря. Белокаменная твердыня по сути являлась колоссальных размеров крепостью, окруженным двадцатиметровой стеной с десятью башнями-бастионами. В случае штурма врага встретят залпы ружей, пушек трехтысячного гарнизона.
  Сама Цитадель из белого камня заметно возвышается над стенами, это одновременно дворец и форт, способный выдержать долговременную осаду. К мерам безопасности я подхожу максимально ответственно. Помимо многочисленной охраны Цитадель имеет защиту на основе кровной магии. Обычным теням сюда не проникнуть.
  В саду, через который проехал экипаж, в обильном количестве произрастают тысячелетние чардрева, привезенные из Вестероса. Нет, я не поклоняюсь Старым Богам, на меня работают два варга-древовидца. Уж сколько времени и усилий потребовалось на их поиск... Только каждый тысячный вестеросец является оборотнем, из них также лишь один из тысячи способен видеть сквозь зелень. Но оно того стоило. Древовидцы создали мне репутацию всевидящего, всезнающего правителя.
  Оказавшись в Цитадели, мы с Элайной разделились. Она отправилась работать к себе в кабинет с бумагами, я решил поспать.
  Все же быть улучшенной тенью куда выгоднее, чем огненным ходоком. Элайна не нуждается в воде, еде, сне, ее не убить и не ранить обычным оружием. А я по-прежнему смертен и эту проблему за сто двадцать четыре года так не удалось решить. Мне по силам пережить подсыпанный в чай яд, стрелу в сердце, но даже устойчивость огненных ходоков имеет пределы. Отрубание головы или перемалывание в фарш станет фатальным.
  Я боюсь смерти, ибо не знаю, куда попаду после. За сотню с лишним лет успел нажить врагов столько, сколько не нажил ни один лорд, король, император.
  Развалившись в кровати, я засмотрелся на висящую на стене карту Вестероса и Эссоса. Территория Республики занимает немалые территории: Летние острова, острова Василиска, северное побережье Соториоса, вся территория бывшей Гискарской империи, Лхазар, часть кваатийских земель. Государство непрерывно растет, развивается, но и враги не лыком шиты.
  На севере Эссоса у нас с волантийскими союзниками конфликт с Тройственным союзом Мира, Пентоса и Браавоса. На востоке жестокое противостояние с Квартом и стоящей за ними Золотой Империей И-Ти, вот главная заноза в заднице. Итийцы объявили лично мне своего рода джихад, священную войну. Видите ли, я своим вмешательством нарушил гармонию мира, перевернул естественный порядок верх ногами. Итийцы правы.
  Впервые за всю известную историю наступила эра технического прогресса. Прорывы случились за сравнительно короткий промежуток времени во множестве отраслей. Теперь войны ведутся с использованием огнестрельного оружия, моря бороздят пароходы, на суше уже проложены первые железные дороги.
  Мне с Квиберном пришлось потратить немало усилий на создание полноценной системы образования, выращивание нужных кадров.
  Я чуть ли не лично обучал первых студентов Республиканского Университета химии, физике, биологии, астрономии, всему, что утащил из прошлой жизни. Благо есть магические приемы для усиления памяти.
  Сорок с лишним лет я никуда особо не лез, тихо сидел на Летних островах, поднимал науку, промышленность. Затем мир содрогнулся.
  Первое время один только слух о возможном появлении на поле боя мушкетеров Республики при поддержке драконов мог заставить противника в панике бежать. Так Республика завоевала весь залив Работорговцев, переименованный в залив Драконов.
  По мере введения порохового оружия им начали обзаводиться все, кому не лень. Непокоренные Вольные Города, королевства Вестероса, кваатийцы, итийцы. Я и не рассчитывал, что удастся вечно скрывать секрет пороха. Люди не дураки, со временем разобрались, что гремучий порошок можно получить безо всякой магии. Однако Республика не стоит на месте, пока Браавос и прочие клепают примитивные пищали, до наших ружей им еще далеко, мы лет через десять пустим в серию магазинные винтовки, автоматы и пулеметы.
  Зная общие направления прогресса, можно добиться немалого. Мне не нужно подробно на пальцах объяснять своим инженерам как изобретать пулемет, антибиотики, паровой двигатель, они сами справятся путем многочисленных проб и ошибок, главное внятно сформулировать задачу. А уж с финансированием Республика не разочарует. Наука вторая по величине статья расходов государственного бюджета после оборонки.
  Не забываю про магию, изучением которой занимается целый колледж. Но успехи в ней сильно скромнее, чем я изначально надеялся. Стандартный научный подход тут не всегда помогает. Магия не физика с четкими законами, она больше напоминает искусство. Много ли людей способны написать шедевр?
  Я сделал упор на технический прогресс. Конечно, с появлением огнестрельного оружия драконы перестают быть местным аналогом атомной бомбы, но всегда приходится чем-то жертвовать.
  -Государь, -в мою спальню заявился Белый Слизень в темно-зеленом мундире, в нагруднике из валирийской стали. Некогда бывший Безупречный возглавлял мою личную гвардию, Огненный Легион. -Прошу прощения за беспокойство.
  -Что-то срочное? -Белый Слизень был в числе приближенных, в чьей верности никогда не возникало сомнений и кому дозволено входить без предварительного уведомления.
  -Охрана задержала женщину, требовавшую личную аудиенцию.
  -Опять очередной предсказатель? -с легким раздражением спросил я. -Всыпьте ему плетей и набейте клеймо на лбу. Достали уже.
  Со всего известного мира ко мне постоянно прибывают индивиды, желающие послужить Королю-Колдуну, поучиться магии. В основном шарлатаны и фантазеры, возомнившие себя волшебниками, хотя изредка попадаются реальные одаренные. Последние отправляются в Колледж Магии. Я привлекаю на службу государству всех, кто хоть немного смыслит в колдовстве. Разумеется, после кучи проверок. Вражеская агентура не дремлет.
  -Я бы не стал вас беспокоить по такой мелочи, -ответил Белый Слизень. -Задержанная представилась Мелисандрой Асшайской, продемонстрировала умение повелевать огнем и подробно рассказала о том, при каких обстоятельствах мы с ней встретились в первый раз.
  -Ладно, пойдем поглядим, -я встал с кровати и начал одеваться. -Что за Мелисандра такая...
  Задержанную поместили в огражденную защитной магией камеру и приставили охрану из четырех ходоков. Внешне гостья совсем не напоминала красную жрицу, которую я знал. Та была обворожительной красавицей с молочной кожей, а эта низкая, худая, черноволосая, со смуглым невыразительным лицом. Больше смахивает на дотракийку или лхазарянку, одетую в простую домотканую одежку.
  -И так, кто ты такая?
  -Мелисандра Асшайская, жрица Рглора, -уверенно заявила женщина. - Мы были знакомы когда-то.
  -Дурацкая шутка.
  Я специально не говорил никаких деталей, чтобы поверить, кто она есть и что знает.
  -Да, понимаю, -Лжемелисандра покорно склонила голову. -Все выглядит именно так. Я, как и многие другие, погибла там, у Рва Кейлин, когда Великий Иной сразил огненного бога и его союзников.
  -Эту историю знают все от Закатных Королевств до Асшая.
  -Помните, как выявились на драконе и спасли Ширен от смерти на костре, а меня от совершения страшной ошибки? Или как Рглор впервые заговорил словами, когда вы воззвали к нему? Я знаю все, спросите, о чем угодно.
  -Что сказал Рглор, когда я при тебе воззвал к нему?
  -Служи Таргариенам, как служишь мне.
  Не то чтобы я был шокирован, но удивился сильно. Она каким-то образом читает мои мысли или способна видеть прошлое также ясно, как древовидцы. В чудесное воскрешение я не верю совершенно, только боги были способны вернуть душу давно умершего из Пустоты. А боги, как известно, мертвы.
  -А что я говорил насчет своей службы Рглору и него самого? -вопрос был с подвохом, мысленно я представил себя истинным верующим.
  -Вы называли себя наемником, а огненного бога могущественным демоном.
  Значит, мысли она не читает.
  -Допустим, ты та, за кого себя выдаешь. Объясни свое чудесное возвращение.
  Лжемелисандра положила закованные в цепи руки на стол.
  -Проще показать.
  Кожа рук начала изменяться, превращаясь в черно-серую чешую. Ногти удлинились и стали острыми когтями. Глаза женщины приобрели красный оттенок.
  -Демон! -отшатнулся я.
  Мои ходоки сразу направили на тварь дульнозарядные винтовки.
  -Вы правы, ваше величество.
  -Только двинься и тебе конец. Пулю в череп из валирийской стали не переживет ни одна потусторонняя тварь.
  Внешний облик демонессы вернулся к прежнему.
  -Я не соврала насчет того, кем являюсь.
  -Душа Мелисандры принадлежала Рглору, но его не стало и она должна была отправиться в Пустоту.
  -Но я попала в преисподнюю, где переродилась в это.
  -Как тебе удается поддерживать свое пребывание здесь? Даже с учетом проснувшейся магии демонов затягивает обратно в Пекло. Время вашего нахождения в этом измерении сильно ограничено.
  -Черные Врата в Асшае приоткрыты. Обитатели преисподней начали просачиваться в мир людей и дальше будет только хуже. Я пришла предупредить вас... и помочь.
  -Черные Врата? Это случайно не та гигантская арка в Стигае?
  -Она самая, -кивнула демонесса. -Наследие глубоководных. Они использовали врата для исследования Ада.
  -Хм, о чем-то таком мы догадывались.
  -Вы верите мне, мой король?
  -Разумеется, нет. Верь я каждому встречному, давно бы пошел на корм червям. Вдобавок ты еще и демон, за вами вообще нужен глаз да глаз.
  Я вытянул покрытую ритуальными шрамами руку вперед, прошептал нужные слова. Лжемелисандру скрутил приступ адской боли. Заклинание кипячения крови в ослабленном варианте при кратковременном воздействии убивает не сразу. Даже последователи Многоликого бога раскалываются.
  -Прошу... остановитесь... -простонала демонесса, когда колдовское воздействие пропало.
  -Я еще не начинал. Это была, так сказать, демонстрация. Отвечай на вопросы честно и отделаешься простым изгнанием обратно в дыру, откуда ты выползла. Откуда тебе известны подробности моего прошлого?
  -Я уже сказала, что являюсь Мелисандрой.
  -Существует достаточное количество способов заглянуть сквозь время. Какой использовала ты?
  -Собственную память. Почему вы не хотите хотя бы на мгновение поверить в правдивость моих слов?
  -Твоя версия наименее вероятная из всех прочих.
  -Грядет нашествие! -чуть ли не прокричала тварь. -Угроза Великого Иного меркнет на фоне этой! Мир поглотит адово пламя!
  -Говоришь так, будто тебе небезразлична судьба человечества.
  -Пока были живы Высочайшие, в число которых входил Рглор, Земле ничего не угрожало. А затем в преисподней воцарился хаос, демоны начали сражаться за власть. Место трех старых владык занял один новый, очень амбициозный. Он объединил Ад под своим знаменем и пообещал демонам новые жизненные пространства, власть над человечеством.
  -Как зовут этого нового владыку?
  -Тайлан по прозвищу Алый Коготь. Он был никем, но стал всем.
  -Какая тебе выгода предупреждать меня о чем-то? Вдруг тебя подослал этот самый Тайлан с целью втереться в доверие, слить дезинформацию?
  -Моим призванием было стоять на защите мира людей и даже после смерти Рглора я продолжаю выполнять свою миссию. По мере возможностей. Вы, ваше величество, единственный, кому я готова служить. Великий Иной уничтожил Владыку Света, но пал от вашей руки.
  -Строго говоря, Великий Иной пал от дикого огня. Мы подорвали Королевскую Гавань, когда он там объявился.
  -Но план был ваш?
  -Здесь я задаю вопросы.
  Лжемелисандра опустила голову.
  -Как мне вас убедить?
  -Дать действительно ценную информацию, достоверность которой моя разведка подтвердит. И может быть тогда я пересмотрю свое мнение.
  -Спрашивайте, о чем угодно.
  -Когда намечается вторжение?
  Демонесса пожала плечами.
  -Я не присутствовала на военных советах Тайлана и не могу назвать точного дня. В Аду мое место чуть выше мелких исчадий... Нашествие случится в ближайшие месяцы, как только Черные Врата удастся полностью открыть. Пока разрыв между нашими мирами невелик, в месяц на Землю просачиваются несколько десятков подобных мне. Это количество будет постоянно нарастать.
  -Демонам помогает кто-нибудь из людей? -решил я проверить свои опасения. Лжемелисандра сразу закивала:
  -На этой стороне меня встретили итийцы из Ордена Красного Василиска. Они оккупировали руины Стигая, ежедневно гонят туда сотни невольников, чтобы их принести в жертву и расширить проход.
  Демонесса слово в слово подтверждала данные моей разведки. Драконьи всадники вот уже который месяц наблюдают подозрительные шевеления итийцев на руинах проклятого города в сердце Края Теней.
  -Значит, тебя послали сюда с определенной задачей?
  -Я вызвалась пойти в авангарде вторжения, основная задача посланных вроде меня перевертышей навести как можно больше хаоса в Вольных Городах. У вас были уже покушения на влиятельных сановников?
  -Были, -не стал отрицать я. -За часть нападений ответственны демоны. Мы считали, что итийцы просто используют их в качестве наемных убийц.
  -Не совсем так.
  -Какую задачу поставили тебе?
  -Устроить резню среди знати Нового Гиса. Но я не собиралась этого делать и сразу поплыла на корабле сюда, предупредить вас.
  Или она хорошо притворятся, или это действительно Мелисандра. Не могу не отрицать, что определенные сходства с красной жрицей имеются в мимике, манере речи и голосе. Интуиция меня редко подводила.
  -Я, кажется, знаю, как проверить тебя.
  -Чтобы это ни было, я согласна.
  Я приказал гвардейцам немедленно разбудить и привести в богорощу Лоррена, старшего древовидца. Туда же сопроводили под усиленной охранной демонессу.
  -Государь, -чуть поклонился Лоррен. Он был северянином из Вестероса, его с матерью привезли на Летние еще девяносто с лишним лет назад. Хотя Лоррен выглядел едва ли на пятьдесят, все дело в частичной трансформации в ходока. Мать его давно умерла, но он проживет еще лет сто. Огненный дар, частичный и полный, как его называют в народе, получают лишь избранные.
  Древовидец выделялся необычной внешностью - он альбинос, левый глаз у него кроваво-красный, правый янтарного оттенка. -Мне сказали, есть неотложная работа.
  -Да, Лоррен, залезь в голову этому демону, -указал я на пленницу, охраняемую гвардейцами. -Узнай, кто она такая.
  У древовидца расширились глаза.
  -Демону?
  -Да, демону.
  -Я этого раньше никогда не делал, -растерянно проговорил Лоррен. -Чем больше ума, тем труднее проникнуть внутрь.
  -Она не будет сопротивляться, правда?
  -Правда, -подтвердила демонесса.
  -Приступай, -приказал я древовидцу. -Просмотри ее воспоминания, в общих чертах, не надо лезть глубоко.
  Лоррен сел возле чардрева, облокотился на него. Глаза тут же закатились.
  -Проклятье... -скривилась демонесса. -Я чувствую его... Как будто в мозгах жуки ползают.
  -Терпи.
  Пытка продолжалась не меньше получаса. Древовидец старательно копался в разуме, стараясь не свести подопытную с ума. Добрая часть подобных опытов заканчивается тем, что люди откусывают себе языки, выцарапывают глаза, бьются головой о стены и в итоге капитально едут крышей. Но Лоррен умелый чтец, он научился не причинять разумам людей серьезного вреда при вселении.
  Из теней чардрев неожиданно материализовалась Элайна.
  -Вы тут демонов допрашиваете, а меня не позвали.
  -Я решил сам разобраться.
  -И как успехи?
  -Ждем результата. Вон Лоррен как старается.
  Когда древовидец вернулся в реальный мир, то вынес вердикт:
  -До перерождения эта женщина являлась жрицей огненного бога. Все, что она рассказала, чистая правда. В наш мир скоро хлынут орды демонов.
  -Вот тебе, бабушка, и Юрьев день.
  
  Глава 2. Кто виноват и что делать?
  
  -Какой он, Ад?
  Хоть и с трудом я поверил, что передо мной сидит та самая Мелисандра. Все факты говорили в пользу нее. Однако позволить демонической твари разгуливать по Белой Цитадели я не собирался, еще предстоит определить, как перерождение повлияло на бывшую жрицу Рглора. Единственная уступка - камера попросторнее и отсутствие цепей на руках и ногах.
  -Жуткое и отвратительное место. Андальская религия Семерых наиболее точно отражает его суть.
  -Меня интересуют конкретные детали. Условия окружающей среды, устройство общества демонов, численность населения, армии, на чем построена экономика и так далее. Те твари, что удается призывать слишком тупы, чтобы что-то ценное рассказать, либо наотрез отказываются это делать. Даже пытки слабо помогают. Ты первый ''язык'' с той стороны, сотрудничающий добровольно.
  -''Язык''? -не поняла демонесса.
  -Информатор.
  -Ну... Ад сильно отличается от мира людей. Там нет лесов, морей, лугов, в основном это бесплодные пустоши, по которым бродят обезумевшие демоны и неприкаянные души. Небо вечно затянуто облаками, а воздух ужасно сухой и горячий. И много вулканов. Обычный человек в Аду долго не протянет, но демоны прекрасно себя чувствуют. Общество устроено у них просто - правит сильнейший.
  -Насколько велико население?
  -Больше, чем в Вестеросе и Эссосе вместе взятых. Миллионы и миллионы самых разных тварей от низших исчадий до владык.
  -Если Ад бесплоден, за счет чего демоны выживают?
  -Законы этого мира сильно отличаются от наших. Мы почти не нуждаемся в еде, сне, не можем по-настоящему умереть. Если ты стал демоном, останешься им навечно.
  -То есть как?
  -Повторное перерождение. Некоторые на протяжении десятков и сотен циклов умудряются сохранять свою личность, память, но большая часть постепенно теряет себя или скатывается до уровня безумных животных. Оно неудивительно, такое существование сводит с ума.
  -От чего зависит, будешь ты демоном после смерти или нет?
  Мелисандра пожала плечами.
  -Хотела бы я знать. В Ад попадают истинные праведники и закоренелые грешники, никому, включая владык неизвестно, каким образом осуществляется отбор. Если вообще осуществляется. Высочайшие пали и унесли свои секреты с собой.
  -Этот Ад привязан к одному нашему миру или другим тоже?
  Вопрос изумил демонессу.
  -Каким еще другим мирам?
  -Одни являются копиями нашего с незначительными различиями, другие в корне отличаются. Про множественные реальности что-нибудь слышала?
  -Нет.
  -Ладно. Забудь. Меня больше интересуют возможности старших в иерархии демонов, включая этого Тайлана.
  -Низшие исчадия ни на что не способны, за редкими исключениями. А вот перевертыши, вроде меня, адские рыцари, какодемоны, терзатели имеют врожденные способности, например изрыгать огонь, молнии, и вдобавок обучены использованию магии. Устроить небольшую огненную бурю не проблема.
  -Перевертышей много?
  -Нет, один на несколько тысяч.
  -Каков механизм воспроизводства демонов?
  -Воспрои... чего?
  -Как размножаются?
  Мелисандра пожала плечами.
  -У нас... то есть у них есть матки, которые рожают молодняк. По пять-шесть десятков каждые несколько дней. Детеныш проходит через стадии взросления, в ходе которых тело преобразуется в ту или иную форму. Те, кто в земной жизни был воином или просто любил подраться, становятся адскими рыцарями. Из подлецов, садистов обычно получаются терзатели. Чревоугодники, любители плоти и иных наслаждений превращаются в какодемонов. Те, в ком эти черты не столь выражены, обречены стать серой массой, исчадиями. Впрочем, правила тут настолько запутаны, что вряд ли даже Высочайшие до конца их понимали. Любое мелкое исчадие может вырасти до владыки.
  -А если владыку убьют? Кем он родится заново?
  -Владыку просто так не убить. А если это удастся, он перестанет быть владыкой. Рглор, Черный Козел и Дагон пропали бесследно.
  -Как посоветуешь противостоять демоническим ордам, если они вторгнутся на Землю?
  -Драконы, огненные маги, оружие из валирийской стали. Обычные армии будут сметены в мгновение ока, у вашей, возможно, есть шанс продержаться, -с сомнением произнесла Мелисандра. -Демоны задавят людские армии собственными телами. Просто представьте жаждущую крови миллионную орду, мчащуюся на вас. С низшими исчадиями человек с мечом еще имеет шанс справиться, против адских рыцарей или какодемонов потребуется десяток умелых воинов.
  Слушая Мелисандру, я попутно составлял мысленно план дальнейших действий. Если сведения о миллионных ордах верны, дульнозарядным оружием здесь не обойтись. Ничего, опыт Первой мировой войны придется очень кстати...
  Мелисандра еще долго рассказывала о демонах, о преисподней, каждое ее слово переводила на бумагу сидящая рядом со мной стенографистка с печатной машинкой. Эти сведения лягут на стол военным, которые займутся тщательной проработкой плана предстоящей войны с адскими тварями.
  Закончив допрос, я отложил все менее важные дела, Сенат как-нибудь без меня разберется с вопросами сельского хозяйства и морской торговли, и немедленно вызвал Квиберна. Если Элайна являлась моей правой рукой, бывший мейстер левой. Вот уже сто двадцать четыре года он занимает пост министра науки и промышленности, без этого человека прогресс не достиг бы таких высот. Квиберн настоящий фанатик своего дела, его познания в естественных и магических науках огромны.
  Таким как он власть ради власти не нужна, разве что как средство для достижения определенной цели. Однако я держал Квиберна на коротком поводке. Лучше быть живым параноиком.
  -Ваше величество, -вошел в кабинет министр. Он носил легкий черный дублет, простые льняные штаны и сандалии. Квиберн не приветствовал роскошь, влиятельного человека в нем выдавали янтарные глаза, бледная кожа и молочно-белые волосы до плеч. Со временем внешность огненных ходоков претерпевает изменения - организм перестает вырабатывать цветовой пигмент в достаточном количестве. -Вызывали?
  -Вызывал, Квиберн, -жестом я пригласил его присесть. -У нас возникли проблемы.
  -Какого рода?
  -В ближайшие два-три месяца следует наладить серийный выпуск пулеметов, магазинных винтовок, автоматов и артиллерии нового типа. Это дело первостепенной важности. Делай, что хочешь, но все строевые части должны быть перевооружены в кратчайшие сроки.
  Квиберн на короткий миг завис.
  -Но, ваше величество, вы же говорили, что можно не торопиться с этим и довести вооружение до ума.
  -На нас скоро хлынут миллионные демонические орды. Все планы по постепенному переходу на новые типы вооружения летят к чертям.
  -И как нам это сделать? Нет достаточного количества нужных станков, а если вдруг и появятся, нужно еще переоборудовать производственные линии и обучить рабочих.
  -Ад объявил нам войну, Квиберн. Повторяю, в его распоряжении миллионы демонических тварей. Чтобы их сдержать наших однозарядных пугачей не хватит, требуется скорострельное многозарядное оружие и много, очень много артиллерии и мин. Одних драконов и огненных магов недостаточно.
  -Откуда поступила информация про Ад?
  -От одного из демонов, заявившихся ко мне на порог.
  -Подосланный убийца?
  -Как же... это наша старая знакомая Мелисандра, -Квиберн удивленно поднял седую бровь. -Мы все проверили, сомнений в ее личности не осталось. Информация верна. Итийцы сговорились с демонами.
  В глазах министра вспыхнул алчный огонек.
  -Я бы хотел поговорить с красной женщиной.
  -Как-нибудь потом, Квиберн. Займись более важными делами, на счету каждый час.
  -Как пожелаете, государь.
  -С завтрашнего дня в Республике вводится военное положение. О демонической угрозе никому пока ни слова, лишние волнения в народе ни к чему. Может все обойдется.
  -Я могу идти?
  -Иди. Больше не задерживаю.
  Никогда не любил спешку и мне это вышло боком. Очередная революция в военном деле должна была происходить не сразу, пулеметы, автоматы и прочее нужно довести до ума, теперь придется носиться словно наскипидаренный, работая в авральном режиме.
  В Квиберне сомневаться не стоит. Я поставил перед ним задачу, он даст живительных пенделей подчиненным, те засуетятся и выполнят все в срок.
  На своем пути демонические орды встретят заградительный артогонь, минные поля и лес колючей проволоки. Настоящая Первая мировая война с местной спецификой.
  Вероятно, Республика могла бы уже покорить все Вольные Города, Закатные Королевства. Драконам и огненным ходокам враги мало что способны противопоставить. Но я избрал другую стратегию, только соперничество движет прогресс вперед. Можно сказать, с соперниками Новая Валирия до сегодняшнего дня играла в поддавки.
  Если бы мы завоевали весь известный мир, в долгосрочной перспективе ничего хорошего не получится - застой, разложение и постепенный распад, как-то происходило со Старой Валирией. Перед Роком Первая Республика переживала серьезный внутриполитический и экономический кризис, предел для расширения почти исчерпался. Думаю, ее ждала участь земной Римской империи.
  Старая Валирия подобного не допустит, пока я у власти. Хотя буржуи в лице торговых и промышленных магнатов порой негодуют.
  Видите ли, норму прибыли ограничиваю, запрещаю рабский труд и заставляю соблюдать трудовое законодательство.
  Попытка переворота в Республика уже была, однако Огненный Легион и Тайная канцелярия сыграли на опережение и разобрались с бунтовщиками. Пришлось вырезать под корень значительную часть буржуазии, а их собственность национализировать. Оставшиеся богачи надолго усвоили урок и заткнулись, шестой десяток лет даже пикнуть не смеют.
  Помимо богачей существует другая не то чтобы проблема, скорее повод для волнения. Организация Уравнителей, возникшая на базе рабочих коллективов, профсоюзов и выступающая за полную отмену собственности на средства производства. У них даже собственный Маркс и Ленин в одном лице появился, в своих работах он пишет об обществе равных возможностей, о неизбежной смене социально-экономических формаций и многом другом.
  В Республике зреет революция.
  Отчасти я сам запустил этот процесс, дав людям хорошее образование и позволив рабочему классу организовываться в профсоюзы и качать права, в качестве противовеса наглеющим промышленникам.
  Тысячелетиями этот мир пребывал в застое феодализма, рабовладения, но я нарушил сложившийся порядок и запустил каскад перемен. Если переживем войну с Адом, придется что-то делать с революцией.
  Попытаться задавить? Это глупо. Действие рождает противодействие. Процесс можно лишь замедлить, а не остановить.
  Есть хорошая поговорка: не можешь победить, возглавь. В прошлой жизни я и близко не был сторонником красных идей, но жизнь здесь слегка прочистила мозги. Познакомившись поближе с гискарскими рабовладельцами и вестеросскими феодалами, начинаешь хронически их ненавидеть.
  А ведь мог уподобиться им, начать строить из себя бога, не ставя ни во что обычных людей. Наверное, слишком умный для этого. Глупых, слабовольных и недальновидных власть развращает, рано или поздно поехавший на почве мании величия правитель встретит свой конец. Отец настоящего Визериса тому пример. Или моя дочь Элия, рожденная Элайной в теле Дейнерис.
  Каждый раз больно вспоминать это. Рожденное от союза льда и пламени дитя обладало такой колоссальной силой, какая не снилась ни одному магу. Элия повелевала огнем, льдом и тенями также легко, как собственными руками. Мы с Элайной приложили максимум усилий, чтобы научить дочь контролировать силу и вырастить из нее нормального человека.
  Каждый раз, когда рождается новый Таргариен, судьба подбрасывает монету, и весь мир, затаив дыхание, следит, какой стороной она ляжет. Безумие или гениальность. Элии выпало первое.
  То, что с ее психикой непорядок я заподозрил еще в раннем детстве. Резкие перепады настроения, внезапные вспышки агрессии, порой оборачивавшиеся жертвами среди прислуги, и галлюцинации. К шестнадцати годам Элия стала абсолютно неуправляемой, а ее сила выходила за любые доступные пределы. Из-за ее приступов мне приходилось менять обгоревшую одежду и просить слуг вызволить меня из глыбы магического льда.
  Однажды Элия сбежала из Цитадели и устроила побоище на улицах Прощального Плача, когда ее ненароком спровоцировали полицейские, решившие поинтересоваться разгуливавшей по улице босоногой девчонкой. Она спалила дотла полквартала, убила шестьсот с лишним человек.
  Мы с Элайной приняли трудное решение.
  Я собственноручно обезглавил дочь мечом из валирийской стали...
  Зато сын от ныне покойной Мелиссы, Киван, не проявлял признаков наследственного безумия, он избрал карьеру ученого и сейчас возглавляет в Колледже Магии один из исследовательских отделов. Также у меня есть внуки, внучки, правнуки, правнучки и так далее. Огненный дар получили далеко не все из них, а лишь те, кто полезен государству и лоялен мне.
  В этом плане поблажек даже родственникам не даю. Не хватало междоусобиц.
  Диктатор может быть лишь один, в случае мое преждевременной кончины преемницей становится Элайна. Так хотя бы плоды моих трудов не будут пущены по ветру.
  Иной кандидатуры все равно нет, а отдать Республику прямым наследникам означает заложить бомбу замедленного действия. Кровь Таргариенов слишком попорчена межродственными браками на протяжении двух тысяч лет. Риск получить очередного Безумного Короля просто огромен, Элия тому пример.
  На личности диктатора в Республике слишком многое завязано, хотя я постепенно отхожу от этого. Единоначалие в отдельных ситуациях жизненно необходимо, с другой стороны, когда подчиненные без приказа свыше боятся принимать самостоятельные решение тоже не дело. Для того и создал Сенат, кучу различных министерств и ведомств. Получилось в целом неплохо. Бала на три с половиной.
  Бывшие феодалы, убежавшие со мной на Летние острова, первое время совершенно не понимали смысла проводимых реформ, смотрели на меня как на сумасшедшего. Дать простолюдинам полноценное образование? Еще собак и коней предложи учить. Конституция, равные права и возможности для всех? По крайней мере, на словах. Его величество точно выжил из ума. Никакой наследной передачи власти? Точно идиот.
  Даже Селтигары и Веларионы открыто возмущались тем, что я не дал им жить по-старому.
  Вы становитесь управленцами, промышленниками, но в таком случае обойдетесь без драконов, или полностью отдаете себя военной службе. Никаких промежуточных вариантов. Концентрировать слишком много власти в одних руках опасно.
  Селтигары, лелея вековую мечту стать драконьими владыками, пошли в армию. Веларионы предпочли стать фабрикантами, хотя некоторые их отпрыски отказывались от богатства и записывались в воздушные силы.
  Репутация Короля-Колдуна, Элайна и огненные ходоки за спиной позволили мне совершить необходимые преобразования. Местные негры оказались подходящим материалом, их общество прекрасно воспринимало различные нововведения.
  
  ***
  -Я видела много удивительных вещей. Корабли, самобеглые повозки с огненными сердцами, громовое оружие, молнии, заточенные в медных нитях. Как вам удалось создать все это?
  -Знания другого мира, -прямо ответил я. Это не было какой-то особой тайной, многие из моего окружения знают, остальные довольствуются слухами один краше другого. Я старательно поддерживаю орел таинственности вокруг своей личности. -Откуда я пришел. Он мало отличается от этого.
  -Пришли? -выпучила глаза Мелисандра. -Но вы родились Визерисом из дома Таргариенов.
  -Я умер там. Рглор вытащил мою душу из темноты, поместил в тело Визериса, который должен был бесславно сдохнуть от рук дотракийского кхала. Так что, красная жрица, мы с тобой в чем-то похожи.
  -Я больше не жрица. Мой бог мертв.
  -Так даже лучше. Никто нам больше не указывает как жить и что делать. Я строю собственную цивилизацию с пушками и драконами.
  -Некоторые называют вас богом во плоти. Богом, повергшим Великого Иного и победившим долгую зиму.
  -Строго говоря, мы с Безупречными подорвали Великого Иного диким огнем вместе с Королевской Гаванью. После этого цикл смены сезонов вернулся в норму: три месяца зимы, три весны, три лета и осени. Уверяю тебя, Мелисандра, я никакой не бог, не полубог. Просто накачанный огненной магией человек, коих в Республике тысячи. Все эти байки и слухи нужны для поддержания имиджа.
  -Имиджа?
  -Определенной репутации. Мне ничего не пришлось выдумывать, народ сам дополнил историю новыми деталями.
  -Можно спросить, почему вы не вернулись в Вестерос?
  -Пусть эти сраные лорды и тупоголовые рыцари варятся в собственном соку. Летнийцы мне больше нравятся, -не рассказывать же про тактическое улепетыванье и оставление Вестероса на произвол судьбы. А взрыв Королевской Гавани вместе с Великим Иным - просто попытка нагадить напоследок. Кто ж знал, что это сработает? Так или иначе, оставшаяся вестеросская знать не простила мне бегства. -В Вестеросе пришлось бы долго и упорно ломать феодальный строй, здесь на Летних островах народ намного легче воспринял перемены...
  -Летнийцы - дикари.
  -Ты вообще столицу видела? Каменные мостовые, паромобили, высотные здания, канализация, водопровод, газовое и электрическое освещение.
  -Разве не пришедшие с вами андалы обустроили Прощальный Плач?
  -Все вместе. Мне плевать на цвет кожи и происхождение. В Новой Валирии ни один народ не имеет превосходства над другими.
  -В Старой все было не так.
  -Верно, она имела множество недостатков, но и ее достижения глупо отрицать.
  -Мой король, вы позволите служить вам?
  -Не король, а диктатор Республики. Тот, кто диктует свою волю. И я еще не решил, ты ведь демон, вашей породе нельзя ни на грош верить.
  -Дайте мне шанс доказать.
  Я усмехнулся.
  -Я его уже дал. Разве то, что мы говорим с тобой один на один без охраны ничего не значит?
  - Близится нашествие сил Ада, а я сижу в тюремной камере и ничего не делаю. Это сводит с ума.
  -Как бы ты поступила на моем месте, Мелисандра?
  Она опустила голову.
  -Тоже верно.
  -Я бы не стал тем, кем стал, если б доверял каждому встречному.
  -Все же я могу рассчитывать на освобождение в обозримом будущем?
  -Посмотрим. Ничего не буду обещать.
  -Я поняла, ваше величество.
  -Допустим, мы победим нечисть, загоним обратно в Ад. Что дальше? Как представляешь свою дальнейшую судьбу?
  -Как только связь Ада и Земли будет разорвана, меня затянет обратно. Основную свою миссию, предупредить вас, я выполнила. У человечества есть немного времени на подготовку.
  -Есть способ привязать тебя к магическому источнику здесь и дать возможность находиться в мире людей неограниченно долго. Завтра проведем соответствующий ритуал.
  Мелисандра с надеждой посмотрела на меня.
  -Правда?
  -Ты видела, слышала слишком много. Я в любом случае не могу позволить тебе отправиться в Пекло.
  
  ***
  Над Белой Цитаделью пронеслась здоровенная крылатая тень. Сделав круг, она замедлила скорость и приземлилась на поляне близ богорощи.
  Бирюзовая чешуя, покрытая старыми шрамами, зияющие в перепонках крыльев дыры, обломанные рога на вытянутой голове. Это сорокаметровое чудище носило имя Шарик. Да, у меня плохая фантазия и дурной вкус, называть дракона по-валирийски не стал. Не нравятся мне традиции этих любителей инцеста.
  Шарик один из двух самых старых драконов Новой Валирии, его возраст составляет сто двадцать четыре года, ровно столько времени прошло с моего побега из Вестероса.
  С тех пор количество летающих ящеров выросло до одиннадцати, Шарик и Зеленокрылая дали потомство, а их потомство, в свою очередь, сделало тоже самое.
  Драконы - основа военной мощи Новой Валирии, наряду со стрелковыми дивизиями и флотом броненосных артиллерийских судов.
  -Хороший мальчик, -погладил Шарика по голове, после чего залез с Белым Слизнем и тремя гвардейцами на спину дракона.
  Подчинившись мысленной команде, шарик оторвался от земли.
  Предстоит длинный перелет до Кваркаша, западного форпоста Республики в кваатийских землях. Там я встречусь с четырьмя другими драконьими всадниками из Веларионов и Селтигаров. Эти семьи предпочли уплыть со мной на Летние острова, нежели оставаться в раздираемом междоусобицами Вестеросе.
  Вместе мы совершим налет на Стигай и попытаемся уничтожить Черные Врата. Драконье пламя, дикий огонь плавят даже камень, впрочем, насчет построек глубоководных не уверен, они создавали по-настоящему долговечные вещи.
  Уничтожение врат по словам Мелисандры вряд ли остановит демонов, максимум усложнит задачу и отложит вторжение на более поздний срок. Тайлан Алый Коготь, его слуги способны получить доступ в эту реальность и другими путями. Черные Врата - наименее затратный способ.
  Эх, не отказался бы от пары эскадрилий стратегических бомбардировщиков. Мои инженеры неоднократно пробовали создать самолет с паровым двигателем, правда ничего путного не вышло. Сам мотор достаточно компактный, в отличие от тяжеленного бака для воды с топкой.
  Проект забросили до создания более или менее годных ДВС и реактивных турбин.
  Многие технологические разработки сталкиваются с самыми различными проблемами, на решение которых бывает уходят годы.
  Для тех же ламп накаливания потребовался вольфрам, а его месторождения еще пойди отыщи, наладь добычу, переработку.
  Эра электричества в Республике только-только начинается... До сих пор вспоминаю, как бился башкой о стены, пытаясь выудить из глубин памяти схемы простейшего электродвигателя, аккумулятора, химические формулы.
  Методику магического усиления памяти мои колдуны открыли не сразу.
  Сам потом неоднократно удивлялся, насколько много скрыто в глубинах моего разума.
  Извлеченная информация знания записывалась на бумажный носитель, помещалась в закрытый архив. По мере надобности ее используют специалисты Республиканского Университета. Многие сведения обрывочны, фрагментарны, но, по крайней мере, есть, от чего отталкиваться.
  Одни лишь законы термодинамики, которые я когда-то изучал в школе, дали местной науке огромный толчок вперед.
  Орден мейстеров из Вестероса по-черному завидует коллегам из Новой Валирии...
  До Кваркаша на драконе не долететь за день, это без малого четыре тысячи километров. Мы с гвардейцами ночевали на Наате, острове Бабочек. Формально он входит в состав Республики и пользуется ее защитой, на деле наатийцы живут сами по себе. Освоение острова затруднено из-за мотыльковой лихорадки, переносимой местными насекомыми.
  У пришлых людей нет иммунитета, это только огненным ходокам плевать на все инфекции. К тому же Наат не может дать Республике ничего ценного. Полезных ископаемых мало, их добыча нерентабельна, немногочисленное население живет при родоплеменном строе.
  Западный форпост Новой Валирии виден с расстояния многих километров. Кваркаш являлся крупным портовым городом на берегу Летнего моря, который Республика захватила одиннадцать лет назад после успешно проведенного вторжения в кваатийские земли.
  В доках можно было заметить большое количество транспортных судов и закованных в железо броненосцев. Сюда активно с Летних островов и Гиса перебрасываются войска.
  До получения информации от Мелисандры план предстоящей войны заключался в окончательном покорении кваатийских земель, взятии Кварта, а после мы бы преодолели горы Сухие Кости и вторглись в саму Золотую Империю И-Ти. Как сложатся события теперь, понятия не имею.
  С высоты драконьего полета Кваркаш выглядел довольно богато. Городские дома ярких цветов, от красных до темно-синих, башни очень высоки, на каждой площади фонтаны со статуями грифонов, драконов и мантикор.
  Прекрасно помню день, когда я со своими всадниками заживо сжег двадцатитысячную армию кваатийцев и итийцев у стен Кваркаша.
  После такой демонстрации город предпочел сдаться. Шансов устоять у них все равно не было, драконы и пушки настоящее вундерваффе по местным меркам. Хотя вражеская армия имела на вооружении некоторое количество примитивных пищалей и пятерых всадников на вивернах, которых Элайна под покровом ночи заранее перебила.
  Тут из облаков навстречу Шарику вылетели два более мелких дракона - серебряный Урраксес и черный Мэлерион. Сами всадники отсутствовали, питомцы большую часть времени находятся на вольном выгуле, рассекая небеса. При необходимости у каждого хозяина имеется при себе волшебный рог. Подуй в него, дракон явится на зов. Очень удобная вещь.
  И хотя ящеры прирученные, проблем в содержании доставляют изрядных. В бюджете даже есть соответствующая статья расходов на ликвидацию ущерба со стороны драконов. То пожар где-нибудь устроят, то корову утащат. Дрессируй не дрессируй, звериные инстинкты никуда не денутся. Драконы очень умны, примерно на уровне приматов, но все же остаются животными.
  Шарик совершил посадку на площади перед дворцом городского совета и одновременно штаба Седьмой армии. Когда мы с гвардейцами оказались на земле, я обратился к дракону:
  -Можешь полетать с друзьями.
  Обрадованный Шарик упорхнул в небо, создав чуть не сбивший меня с ног порыв воздуха.
  У парадного входа во дворец дежурили четверо летнийских солдат в форме песочного цвета, вооруженные дульнозарядными винтовками. Экипировка пехотинцев была предельно практичной: чуть мешковатая, чтобы не сковывать движения, не слишком жаркая, с подходящим для пустынной местности цветом и множеством карманов. На голове кепи, на ногах ботинки наподобие берец.
  Размещенные конкретно в Кваркаше дивизии заточены для боев в пустынной местности, помимо них в республиканской армии существуют части морской пехоты, горные стрелки, джунглевые бойцы и многие другие рода войск.
  При моем появлении солдаты вытянулись по струнке, все знают диктатора в лицо. Даром что ли придуманы газеты и фотография?
  Вскоре к нам с Белым Слизнем подбежал летнийский капитан.
  -Ваше величество, какая честь... мы не ждали вас.
  -Маршал Селтигар здесь?
  -Так точно, ваше величество, -бодро отрапортовал офицер. -Проводит совещание в зале для приемов.
  -Удачно я прилетел. Проводи меня к ним.
  Маршал Ардриан Селтигар в компании своих генералов обсуждал вопросы стратегии. На широком столе у них разложены карты и фото, полученные с помощью аэрофотосъемки. Военные были так увлечены, что не сразу обратили на меня внимание.
  -Государь, -первым поклонился Селтигар, облаченный в песочную униформу с маршальскими погонами. За ним подхватил остальной командный состав. -Мы ждали вашего визита не раньше, чем через месяц.
  -Расклады меняются. Можете отравлять в топку все нынешние планы...
  Я не один час рассказывал воякам о грозящем миру вторжении демонов, об открывшихся вратах в Стигае. На вопрос маршала об источнике информации, я сказал лишь два слова:
  -Мелисандра Асшайская.
  Командующий вооруженными силами вздрогнул от упоминания этого имени. В его янтарных глазах зажглись два огня. Ардриан Селтигар в свое время сражался на стороне Станниса Баратеона и знал красную женщину.
  -Не может быть! Она мертва!
  -Она переродилась в демона.
  -Ей нельзя верить, ваше величество! -возразил Селтигар.
  -Информация верна и косвенно подтверждается данными уже нашей разведки.
  -Пусть так. Что прикажете делать с Черными Вратами, ваше величество?
  -Бомбежка с воздуха. Думаю, дикий огонь если не уничтожит портал полностью, то нанесет ему серьезный урон. Надо перекрыть доступ демонам в наш мир.
  -Зачем дикий огонь, когда есть драконье пламя?
  -Я не собираюсь подвергать драконов риску, мы до конца не знаем возможностей демонов. Так что, нагрузим наших питомцев напалмовыми бомбами и проведем бомбардировку с безопасной высоты.
  
  Глава 3. Попытка предотвращения
  
  Край Теней. Самое загадочное место этого мира. Оно одновременно внушает страх и манит к себе. В горах, темных каньонах и ущельях, куда почти никогда не падает солнечный свет, обитает множество реликтов времен Рассветной эпохи. Развалины чернокаменных городов хранят в себе множество сокровищ и могущественных магических артефактов. Посылаемые сюда поисковые и исследовательские команды ежегодно доставляют ценнейшие образцы флоры, фауны, объектов материальной культуры древних рас.
  Никто до меня не пытался организовать полномасштабное изучение Края Теней и других неизведанных уголков этой Земли. Республиканские исследователи успели совершить не одну кругосветку, посетили Ультос и Соториос, остававшиеся долгие тысячелетия белыми пятнами на карте.
  Часть полученных сведений пришлось даже засекретить.
  Республика пока не готова воевать с цивилизациями ящеролюдов-шрайков на Ультосе и остатками расы водяных на Соториосе. О них известно недостаточно много, но ясно, что нелюди обладают куда большими познаниями в магии, чем люди.
  Без ядерной бомбы в кармане я туда не сунусь.
  На данный момент более актуальная проблема - демоны Ада. Я внимательно вглядывался в предрассветное небо в поисках вражеских виверн, адских фурий. По словам Мелисандры демоны располагают своими воздушными силами. По одиночке они не очень опасны, но стая из сотни гадов запинает и дракона.
  Я не считаю и никогда не считал своих врагом идиотами, недооценка - первый шаг к поражению. Они наверняка подстрахуют Стигай от налета.
  Если воздушное прикрытие окажется слишком серьезным, мы повернем обратно.
  Риск того не стоит, а драконы являются стратегически важными единицами, которых я берегу как могу. За сто с лишним лет Республика потеряла лишь двух ящеров и то не на войне. Первому на голову упал тяжеленный чан с расплавленным металлом на сталелитейном заводе, надо же как-то валирйискую сталь производить, второго прикончил Шарик в брачный сезон, дрались за самку.
  Развалины Стигая были видны с огромного расстояния, черные башни возвышались на полкилометра над плато.
  Брошенные города глубоководных остаются мрачным напоминанием о могуществе этой цивилизации. Да, она пала подобно Валирии, но вопреки общепринятому мнению в научных кругах не исчезла окончательно.
  Водяные ушли под воду или переселились на юг Соториоса. Но сейчас речь не про них...
  Я и мои наездники на драконах облетели Стигай по кругу, не приближаясь к проклятому городу слишком близко. Никаких признаков присутствия виверн и летающих демонов не было, зато увидели множество оранжевых огоньков - итийцы жгли костры.
  Поднимаю руку вверх и даю три огненные вспышки. Сигнал остальным всадникам, что можно приступать к заходу на цель. Каждый дракон в задних лапах нес шестьсот килограмм боевой нагрузки - две шарообразные напалмовые бомбы. Одна такая дура способна выжечь территорию площадью с половину футбольного стадиона.
  Когда над черными развалинами появились три дракона, итийцы подняли тревогу, затрубив в рог.
  В небо поднялись десятки крылатых обезьяноподобных тварей, по описанию напоминающих фурий.
  -Черт! -мне оставалось лишь надеяться, что демонье не сможет догнать драконов, иначе нам не поздоровиться.
  Когда в поле зрения показалась гигантская прямоугольная арка, поддерживаемая черными колоннами, я отдал Шарику мысленную команду на сброс.
  Дракон сам знал, в какой момент нужно избавиться от груза. Годы тренировок и боевого опыта научили прицельному бомбометанию.
  Первая бомба разорвалась на земле, затопив зеленым огнем площадь у Черных Врат и поглотив людей, демонов, вторая угодила в верхний свод.
  Вслед за Шариком груз сбросили Урраксес и Мэлирион, результативность у них оказалась чуть хуже. Все же драконы молодые и недостаточно опытные. Впрочем, это не важно, сооружение водяных безжалостно пожирал дикий огонь.
  -Отлично, -бубню себе под нос, глядя на столбы ядовито-зеленого алхимического пламени. Сидящий за мной Белый Слизень начал палить из пистолета-пулемета по настигавшим Шарика фуриям. Один короткая очередь - одна цель. Я лишний раз подстраховался и приказал драконьим наездникам взять к себе на борт по паре стрелков, вооруженных более совершенным огнестрелом.
  Самозарядные карабины, автоматы, пистолеты-пулеметы пока что проходят обкатку в отдельных частях, мы хотим начать крупносерийное производство оружия, лишенного серьезных недостатков.
  Пистолет-пулемет третьей модели, ПП-3, в руках Белого Слизня, внешне сильно напоминал советский ППШ с барабанным магазином, правда надежность не идет ни в какое сравнение. Оружие часто заклинивает, обладает ненадежным ударно-спусковым механизмом, плохой кучностью стрельбы, ресурс исчерпывается после семи-восьми тысяч выстрелов. Что поделать? Качество металла оставляет желать лучшего. Мои познания в этой области были практически нулевыми. Куда ни плюнь везде натыкаешься на подводные камни.
  -Оторвались? -выкрикнул я Белому Слизню, прекратившему стрельбу.
  -Да, они не могут угнаться за драконом.
  Налет прошел удачно и без потерь с нашей стороны. Адские фурии не могли угнаться за драконами.
  Мы с Фаленой и маршалом Селтигаром взяли курс на Кваркаш, попутно совершим разведывательные полеты над И-Ти.
  
  ***
  ''Я обращаюсь к тебе, Визерис из дома Таргариенов, иначе известный как Король-Колдун, знай же, что скоро настанет час твоего конца, мои армии пройдутся по твоим землям и предадут каждого мужчину, женщину и ребенка смерти. Твоя Республика будет гореть. Ты уничтожил все, что дорого мне, мое наследие, я уничтожу все, чем дорожишь ты. Но у тебя есть возможность этого избежать. Просто сдайся мне и воинство Ада не ступит в мир людей.''
  Еще раз пробежавшись взглядом по разложенному на столе пергаменту, я обратился к Элайне:
  -Это что?
  -Неужели ты не понял?
  -Похоже на ультиматум. От демонов.
  Кусок пергамента конфисковали у мелкого исчадия, пойманного в столице, пока я летал в Кваркаш и Асшай. По возвращении глава Тайной канцелярии сразу доложила об этом.
  -И что думаешь?
  -Что я думаю? -протянул я. -Если это действительно послание от самого владыки Ада, то все не так страшно.
  -Поясни.
  -Своим ультиматумом он дал нам информации больше, чем могла нарыть вся твоя разведка. Судя по всему, он такой же перерожденный, как Мелисандра, он был феодалом или рабовладельцем, которых мы перебили. Становится ясен основной мотив вторжения - личная месть. Очень хорошо, что мы имеем дело с человеком, пускай и бывшим, значит его действия реально просчитать. А испытываемая им ненависть, злоба может мешать здраво мыслить и повысит вероятность совершения ошибок... Впрочем, само это послание с его стороны уже выглядит полнейшей глупостью. Я б не его месте вообще никак не давал знать о своих истинных намерениях.
  -Довольно исчерпывающий анализ. Но вдруг это письмо - дезинформация?
  -Или просто попытка меня запугать.
  -И как? Удалось?
  -Нет. Мы затолкаем ему в зад бочку дикого огня и подорвем.
  Элайна усмехнулась.
  -Тебе бы только взрывать все.
  -Если что-то или кого-то не удалось взорвать, значит надо больше взрывчатки. Уничтожение Великого Иного меня научило, что кровь пустить можно даже богам. Думаешь, я испугаюсь какого-то второсортного демона?
  -Предлагаю не медлить и нанести первый удар, -сказала Элайна. -Итийцы еще только подтягивают войска к своей западной границе. А у нас в Кваркаше уже стоит стотысячная группировка, этого с лихвой хватит для взятия Кварта и Азабада.
  -Поспешишь - людей насмешишь. К тому же мы не знаем, когда и откуда хлынут демоны. Вдруг пока армия будет наступать на И-Ти адские орды объявятся у нас в тылу. Что тогда?
  -Король Ада желает отомстить тебе лично, верно?
  -Верно.
  -Удар своих армий он направит туда, где находишься ты. Тут его можно переиграть и навязать бой на выгодных нам условиях.
  -Я тебя обожаю, Элайна.
  -Где нам лучше всего встретить врага? -спросила тень.
  -В районе Кварта у побережья, так наземные войска можно поддерживать артогнем броненосцев. И при плохих раскладах эвакуироваться морем.
  -Прекрасно, затянем осаду города, пустим слух по всем каналам о том, что ты лично руководишь войсками, а сами будем ждать появления демонов, -излагала Элайна свои соображения. -Если итийцы попытаются призвать их, не станем мешать. Пусть твари лезут из преисподней в каких угодно количествах. Наша армия будет перемалывать их, пока не сможет перейти в контрнаступление, захватить портал и вторгнуться уже в Ад.
  Я ненадолго призадумался.
  -План рискованный, но меня устраивает.
  Закончив с делами в Цитадели, я взял конный экипаж и отправился с усиленной охраной на оружейный завод Улмо, принадлежащий одному из богатейших фабрикантов. В Республике существуют как государственные, так и частные предприятия, за вторыми нужен глаз да глаз.
  То они пробуют урезать зарплаты работникам, то завышают закупочные цены, то экономят на материалах и в итоге хромает качество товара. Каждый раз даешь клятым капиталистам по башке, каждый раз они берутся за старое. Прибыль превыше всего.
  Часть буржуазии Республики была бы и рада избавиться от меня, да только силенок маловато. Ключевые посты в государстве, вооруженных силах занимают верные только мне огненные ходоки. Они магией привязаны к тем, кто их обратил. Это, конечно не делает их абсолютными рабами, но определенным образом настраивает психику на верность и подчинение. Вероятность мятежа минимальна.
  Единственная, кто может безо всяких проблем оторвать мне голову - Элайна. Ее лояльность обеспечена личной привязанностью. Стоит мне затащить в постель другую женщину и можно сразу прощаться с жизнью. Разъяренную тень очень трудно остановить, за более чем сотню лет существования она многократно усилилась. Сказывается постоянная подпитка магией от драконов, диета из демонов и изредка людей. Элайне теперь и тело живое не нужно, она научилась управлять плотностью собственной эктоплазмы (или из чего там тени состоят). Идеальный шпион и убийца. Рглор, земля ему пухом, подогнал знатный подарок. Ценнее всех драконов вместе взятых.
  -Не отвлекаю? -в карете появился призрак Эйгона Завоевателя. После исхода Железный Трон я забрал с собой, теперь он пылится в подвале Цитадели. Глупо было бы лишаться невидимого, неосязаемого шпиона и толкового советника. Первый король Вестероса охотно помогал мне, занимаясь слежкой по всему Прощальному Плачу. Он был горд, что даже после смерти вносит свой вклад в укрепление Новой Валирии.
  -Нет. Где ты пропадал последнюю неделю?
  -Следил за членами правления Республиканского банка. Элайна попросила.
  -И что удалось накопать?
  -Азаль По помогает Акхану Улмо отмывать деньги, полученные с продажи партии винтовок пиратам с Железных островов. Они так хорошо, как ты говоришь, шифруются, что я далеко не сразу понял суть их разговоров.
  -Очень своевременно, -протянул я. -Как раз еду на завод Улмо с инспекцией.
  Эйгон с мрачной ухмылкой потер призрачные руки.
  -Я, пожалуй, посмотрю на это.
  Завоеватель испытывал извращенное удовольствие наблюдая за тем, как я или Элайна выносим приговоры высокопоставленным казнокрадам, заговорщикам, прочим отбросам.
  Республика - государство с развитой правовой и судебной системой, каждый гражданин имеет право на защиту в суде, одним из основополагающих принципов является презумпция невиновности.
  Правда если дело затрагивает государственные интересы, тут обычные процессуальные нормы отодвигаются в сторону. Диктатор, то есть я, имеет право выносить приговоры, не взирая на имеющиеся улики либо отсутствие таковых. Древовидцы, призрак-шпион и тень работают эффективнее следователей полиции, Тайной канцелярии.
  С одной стороны это выглядит для непосвященных беспределом, с другой помогает быстро и эффективно вырезать гнойники коррупции.
  Пока экипаж ехал по оживленным улицам Прощального Плача, Эйгон подробно рассказывал о результатах расследования, посвящал в детали махинаций банкира и фабриканта.
  Плавно разговор перетек в тему Уравнителей, с каждым месяцем заявляющим о себе все сильнее.
  -Почему ты ничего с ними не делаешь? -не унимался Эйгон. -Ждешь, пока твою голову не попытаются насадить на пику? Уравнители почти открыто призывают к революции.
  -Не сгущай краски, они лишь хотят добиться полной национализации всех средств производства.
  -Их идеи - чистый бред, -возразил Завоеватель. - Кто-то рождается здоровым, кто-то больным, кто-то умным, а кто-то дураком. А они заявляют о равенстве везде и всюду.
  -Вспомни, Эйгон, как ты относился к моим идеям и реформам в первые годы Республики. Называл меня идиотом, слабоумным, сумасшедшим.
  -И что? -насупился призрак. -Все ошибаются.
  -Я же тебе рассказывал про свой мир. Законы исторического развития там и здесь работают одинаково, как показала практика.
  -Кажется, твоя страна после этой... осенней революции.
  -Октябрьской.
  -Короче, после нее она развалилась. Так стоит ли ломать нынешний уклад, если потом он вернется снова?
  -Капитализм в моем мире тоже укоренился не сразу. Феодалы старались всячески давить буржуазные революции, но прогресс не остановить. Это глупо. И опасно... Эх, Эйгон, ты так и не научился смотреть на ситуацию в целом.
  -Я завоевал Семь Королевств и основал династию, правившую ими почти триста лет.
  -Я тоже их успел завоевать.
  -Ты не завоевал Север.
  -Не потому, что не мог, а потому что не было смысла. Его невыгодно оборонять, все равно пришлось бы оставить.
  -С мощью нынешней Республики ты мог бы давно покорить весь Эссос и Вестерос, -причитал дух покойного короля. - Но ты играешь с врагами в поддавки, теперь вот мучайся с итийцами и демонами.
  -Я ж не мог знать, что Ад решит вторгнутся сюда.
  -Древовидцы на что?
  -Они видят лишь вероятное будущее и то очень смутно. Демонов никто из них не разглядел.
  Оружейный завод Улмо являлся предприятием стратегического значения, здесь производилась десятая часть всего огнестрельного оружия. Охрана была и в мирное время серьезная, с введением военного положения в Республике ее усилили военными.
  Миновав КПП, экипаж остановился на площади перед административным зданием. В отличие от двухэтажных производственных цехов с облезлыми потрескавшимися стенами головной офис Улмо отличался идеальной белой отделкой, декоративными колоннами на фасаде и статуями валирийских сфинксов у входа. Сразу становится ясно, куда больше средств вкладывает фабрикант.
  На заводах, принадлежащих государству, такой вычурности нет. Точнее была, пока я не провел масштабную национализацию после последнего путча. Из года в год доля государственного сектора растет, буржуазия утрачивает власть.
  Некоторые богачи отказываются от собственности в пользу государства в обмен на огненный дар и должность чиновника среднего звена. Вечная молодость, абсолютное здоровье, магия стоит того. А кого попало в ходоки я не обращаю, этой чести удостаиваются люди, представляющие для Республики ценность. Толковые ученые, врачи, инженеры, управленцы, военные. Улмо был не из их числа, хотя несколько раз просил сделать его ходоком и в качестве исключения оставить ему собственность. Слишком много хочет. Таких жадных до власти и денег людей еще поискать надо. Впрочем, дни Акхана Улмо сочтены...
  Оружейный барон совершенно не ожидал моего прибытия. Когда я, не постучавшись, зашел в его кабинет, он трахал упершуюся в стол помощницу летнийку. Выражение их негритянских лиц было непередаваемо, следовало захватить с собой фотоаппарат.
  -Ваше величество!? -выдавил из себя Улмо.
  -Вы закончили или мне за дверью подождать?
  Секретарша или кто она там, мигом испарилась, а фабрикант накинул на себя тогу, украшенную зелеными, синими и красными перьями - летнийская традиция.
  -Я... прошу прощения за это.
  В поступке Улмо не было ничего особенного, на островах к сексу и всему с ним связанному относятся иначе, нежели в Вестеросе. Проституция здесь является почетной профессией, сами летнийские боги завещали почитателям перепихиваться при каждом удобном случае.
  Тут даже есть праздник, Три Дня Любви, когда во всех городах и деревнях проводятся карнавалы, ярмарки, маскарады, перерастающие в разнузданные оргии.
  -Значит, вот вы чем занимаетесь в рабочее время. А я думал, когда объявлено военное положение есть более важные дела.
  -Ваше величество, -попытался оправдаться Улмо. -Мы уже начали переоборудование производства под автоматическое оружие. Послезавтра ожидается первая партия новых станков.
  -Хорошо, давайте посмотрим, как идет работа.
  -Разумеется.
  Улмо провел меня в один из цехов, где рабочие в синих спецовках проводили демонтаж старого оборудования. Стоит отдать фабриканту должное, персонал занимался своим делом и не отвлекался на постороннее присутствие в моем лице. Внезапные визиты на производство, в государственные учреждения, армейские части - моя фишка. Так чинуши и прочие не успевает подготовить театр, именуемый показухой, и в итоге недочеты становятся сразу видны. Я не придираюсь к мелочам вроде потрескавшейся штукатурки, обращаю внимание лишь на серьезные изъяны.
  Понятно, что за всем не уследить, но изредка нагнать ужасу стоит.
  Заводом в целом мое величество осталось довольно, чего нельзя сказать о его хозяине.
  На выходе из здания администрации я позвал решившего меня проводить Улмо:
  -Вы едете со мной.
  -С вами, ваше величество? -смутился летниец. -Для чего?
  Гвардейцы из Огненного Легиона обступили Улмо с двух сторон.
  -Вы арестованы. Скоро я вынесу вам приговор.
  -Приговор!? -опешил задержанный. -Какой приговор!? Я ни в чем не виноват!
  Тут подоспела помощница Улмо, которую он сношал у себя на рабочем месте, в сопровождении ходока. Я обратился к ней:
  -Ваш начальник продавал крупные партии оружия пиратам с Железных островов. Это государственная измена, -молодая летнийка побледнела от ужаса. Видимо, подумала, что и ее обвинят. -Сами знаете, что за нее полагается.
  -Что!? -Улмо начал брыкаться и ходоки скрутили ему руки за спиной. -Я ни в чем не виноват! Где доказательства!?
  -Обожаю этот момент, -кровожадно ухмыльнулся призрак Эйгона. -Они прекрасно осознают, что пойманы и бежать некуда, но все равно продолжают строить из себя девственниц.
  -Если бы ты не был невиноватым, -обратился я к преступнику. -То трахал бы и дальше свою помощницу, тебе бы слова лишнего никто не сказал.
  -Меня подставили!
  -Доставьте эту падаль в Цитадель. Потом им займусь, -приказал гвардейцам. Помощница Улмо покорно ожидала своей участи. -Что касается вас... леди Наска, верно?
  -Да, ваше величество. -Эйгон знал ситуацию лучше меня и порекомендовал назначить управляющей помощницу Акхана Улмо.
  -Вы справитесь с должностью директора завода?
  -Я? Справлюсь, ваше величество. Господин Улмо во время своих частых отъездов доверял вести дела мне.
  -Вот и хорошо. Завод скоро будет национализирован, до тех пор вы за главную.
  -А потом?
  -Если хорошо проявите себя, пост ваш.
  
  ***
  В ритуальном зале под Белой Цитаделью монотонно звучали слова на асшайском языке. На полу кровью начертан защитный круг и символы, расставлены свечи. По периметру заняло позиции отделение гвардейцев с автоматами и магазинными витовками.
  Демонолог из Колледжа Магии читал заклинание призыва на протяжении трех с половиной минут, пока не установилось соединение с Адом. Мой нос уловил запах серы, в запертом наглухо помещении подул ветер и пламя свечей заколебалось.
  Над кровавым кругом возникла переливающаяся красными и фиолетовыми оттенками сфера. Оттуда вывалилось жутковатое на вид демоническое создание с землистой шкурой. Ростом оно едва доставало мне до плеча, но в ширину раза в три больше. Пузо у твари огромное, вдобавок пухлые короткие конечности с когтями, пара рудиментарных крыльев за спиной. А уж харя просто мерзкая. Широкая пасть с зобом, круглые горящие глаза, скошенный лоб. От макушки до хвоста торчит грива из жестких колючек, как у дикобраза.
  Какодемон во всей красе. Но не стоит обманываться нелепым видом адской мерзости, она может спокойно отгрызть человеку голову.
  Существо, оказавшись в непривычной обстановке, огляделось по сторонам, издало рык и попыталось прорвать защитный круг. Разумеется, у него ничего не вышло, кровь огненных ходоков - мощнейший магический ингредиент.
  -Добрый вечер, дружок, -обращаюсь к демону. -Умеешь говорить?
  -Зачем меня призвали? -покосился на меня выходец из Ада.
  -Нужно ответить на пару вопросов.
  -Я ничего не скажу!
  -Точно? Ты хорошо подумал?
  -Как только выберусь, то выпотрошу вас всех! -какодемон указал пальцем на меня. -Ты будешь первым!
  -Эх и так всегда. Прострелите ему колени.
  Раздалось два выстрела. Демон с воплем повалился на пол.
  -Пули отлиты из валирийской стали, удовольствие недешевое, но таких как ты бьет наповал... Будешь говорить?
  -Спрашивай.
  -Черные Врата в Краю Теней по-прежнему открыты?
  -Не знаю, я простой демон, владыки не делятся со мной секретами.
  -Пальни ему в брюхо...
  -Нет! Стой! -взвизгнул жирдяй. -Кое-что могу рассказать!
  -Отставить стрельбу в брюхо. Говори.
  -Черные Врата не единственный путь в мир людей, Тайлан и его слуги открыли несколько других дверей.
  -Где они находятся?
  -В долине Потерянных Душ и в Мефоне, -Мелисандра этой информацией не владела, у демонов определенная секретность тоже присутствовала.
  -Я говорю про места на Земле, придурок.
  -Понятия не имею.
  -Состоишь в армии Тайлана Алого Когтя?
  -Все, кто способен сражаться состоят.
  -Какое место в иерархии ты занимаешь?
  -Загонщик для исчадий.
  -Мелкая сошка, значит.
  -Отпусти меня.
  -Когда намечается вторжение?
  -В ночь кровавой луны. Очень скоро.
  У меня прошел холодок по коже. Стоило догадаться. Осталось всего сорок семь дней. Тайлан не случайно выбрал именно этот год и именно это лунное затмение. Оно совпадет с полным парадом планет, случающимся раз в двести шесть лет. Вероятно, данные астрономические события как-то позволят вломиться адским полчищам сюда.
  -Ладно, заканчивайте с ним.
  Гвардейцы нашпиговывали какодемона спецбоеприпасами до тех пор, пока он не перестал подавать признаки жизни. Из ран от пуль поднимался едкий дым с запахом серы, в организмах демонов ее содержится очень много.
  Мы подождали несколько минут, умерщвленная тварь не думала исчезать. Это подтверждало мои опасения: канал сообщения с Адом не перекрыт, раньше призванных на эту Землю демонов быстро затягивало обратно. Большой войны не избежать.
  
  Глава 4. Планирование и подготовка
  
  -Господин Чен, слуги доложили мне одну очень неприятную новость. Черные Врата захлопнулись с вашей стороны. Могу я узнать, в чем причина?
  Глава Ордена Красного Василиска дрожал от ужаса, слыша в медной чаше со свежей кровью этот ледяной потусторонний голос. С каждым разом Пу Чен все больше и больше жалел об идее заключить союз с преисподней. Союз оказался неравным, люди Золотой Империи И-Ти для демонов не более чем разменная монета. Дать заднюю нельзя, маги Ордена в обмен на дополнительную силу продали души Аду. Но стало известно об том спустя некоторое время после заключения сделки.
  Набравшись смелости, Пу Чен утер пот со лба и ответил владыке Тайлану:
  -Драконы Валирии совершили налет на Стигай, огонь оплавил Черные Врата. Нам их не восстановить собственными силами, никто из ныне живущих не умеет работать с черным камнем.
  Воцарилось тревожное молчание. Глава Ордена, по сути, констатировал полный провал плана по слиянию Земли и Ада. Черные Врата должны были расшатать грань между мирами, но проклятый Король-Колдун спутал все карты.
  -Вы уверены, что ничего нельзя сделать? -вместо вспышки ярости Алый Коготь заговорил еще более ледяным тоном.
  -Уверен, владыка. Я лично осмотрел повреждения.
  -Дело осложняется, но незначительно.
  -У вас есть запасной план?
  -Врата, возведенные в Кварте, Азабаде и Ине никуда ведь не делись?
  -Насколько мне известно, нет, владыка. Они возводились в строгой тайне, никто посторонний не узнает о них до назначенного срока. Со стороны наши врата выглядят как части храмов и дворцов.
  -В ночь кровавой луны мои армии явятся на Землю. Как и планировалось. Но для пробуждения врат понадобятся дополнительные усилия с вашей стороны.
  -Какого рода усилия, владыка?
  -По пять тысяч человеческих жертв на каждый портал. Думаю, этого количества хватит для открытия прохода.
  -Я обязательно все организую.
  
  ***
  Все последующие дни я носился по Республике как ужаленный, раздавая приказы министрам, наместникам, генералам и многим другим. Промышленность переводилась на военные рельсы, из запаса призывались резервисты. К исходу месяца ряды действующих вооруженных сил в миллион человек пополнятся еще двумястами тысячами, процесс мобилизации в Республике отработан основательно.
  Мое государство обладает второй по численности армией в мире, после И-Ти с их двумя миллионами юнитов. Однако Новая Валирия обладает качественным превосходством, лучше организована, вся пехота вооружена огнестрельным оружием.
  Успел я ввести в курс дела союзников из Волантийского Фригольда, являвшегося ближайшим союзником Новой Валирии, если говорить прямо - марионеточным государством. Вся экономика Волантиса находится во власти нововалирийского банка, торговых и промышленных концернов. Мы загнали волантийцев в долговую кабалу и теперь вертим ими как хотим.
  Возглавляемая Элайной разведка рыла землю в поисках порталов в Ад, но поступление свежих данных серьезно запаздывало из-за несовершенных средств передачи. У нас есть воронья и драконья почта, даже телеграф с телефонными линиями на островах начали год назад прокладывать. Радио сделать пока не получается из-за проблем с элементной базой, а как бы оно облегчило жизнь...
  Бедные древовидцы вынуждены сутками напролет с краткими перерывами на сон и еду обыскивать доступные их взору области Эссоса на наличие демонической активности.
  Работали все.
  Гражданскому населению во избежание паники про демонов ничего не сообщали. Официально Республика готовилась лишь к войне с Золотой Империей И-Ти. Народ, накачанный агитацией и пропагандой, воспринимал это событие с воодушевлением, мол, мы покажем узкоглазым, где раки зимуют. Уравнители, наоборот, ворчали, что война выгодна только промышленникам и банкирам, а не простому люду.
  Компетентные органы сразу же намекнули лидерам рабочего движения о необходимости молчать в тряпочку в военное время. Или их отдадут под суд.
  Заводы экстренно переоснащались на производство новых типов вооружения, боеприпасов к ним. Я прекрасно осознаю, что выпущенные за месяц с небольшим автоматы, пулеметы, винтовки, пушки будут каплей в море, всю армию за такой короткий срок перевооружить и переобучить невозможно, но лучше уж так. Часть предприятий завалили заказами на производство колючей проволоки и противопехотных мин, благо с ними нет никаких проблем.
  Следуя предложенному Элайной плану, мы организовали утечку информации, связанной с планом предстоящей военной кампании. Основное направление удара - Кварт, командовать его взятием буду я лично.
  Сработает или нет, неизвестно, слишком много неизвестных факторов. Но если Тайлан решит лично разделаться со мной, мы припасем для него Царь-бомбы - мощнейшее оружие в арсенале Новой Валирии. По сути, термобарический боеприпас на основе модифицированного дикого огня.
  Почему не уничтожили ими Черные Врата? Дело в самой смеси и сроке ее хранения. Драконы просто не смогли бы с ней долететь до Края Теней. После получения состав стабилен всего три-четыре часа, поэтому придется получать его в полевой лаборатории и сразу пускать в дело.
  Царь-бомба в боевых условиях использовалась только дважды - первый раз уничтожили пиратскую крепость на островах Василиска, во второй долбанули по кваатийскому порту перед взятием Кваркаша.
  Я более чем уверен, чудо-оружие уничтожит и архидемона. Дикий огонь является не простым химическим составом, для его создания используется магия.
  Если удастся разобраться с легионами демонов здесь, мы нанесем ответный визит дружбы, сожжем до основания их города, прикончим всех маток. Дабы ни один демон больше не появился на свет.
  Видела б меня мама сейчас... Интересно, что она бы сказала? Похвалила или пришла в ужас? Я последнее время не часто вспоминаю прошлую жизнь, это было так давно. Все, кого я люблю и чем дорожу находится здесь. На родной Земле, наверное, все давно умерли.
  Или нет. Мне неизвестно, как течет время в разных вселенных. Дома могло пройти несколько минут или несколько миллионов лет.
  За шесть дней до лунного затмения мы с Элайной соединились с Седьмой и Девятой армиями, продвигающимися вдоль побережья Летнего моря к Кварту. Официально войну никто не объявлял, в борьбе за выживание такие формальности ни к чему.
  Завтра достигнем Кварта. Флот уже взял город в морскую блокаду, а высаженный в окрестностях десант морской пехоты выставил кордоны на суше. Кваатийцы и итийцы не пытались контратаковать, вместо этого ушли в глухую оборону и стали чего-то ждать. Я догадывался, чего именно.
  Военные колонны и обозы растянулись на десятки километров, без малого сто тысяч солдат участвует в походе. Республика готовилась к этому одиннадцать лет. Копились запасы обмундирования, оружия, создавалась тыловая инфраструктура, велась масштабная разведывательная деятельность вплоть до замеров глубины в бухтах, куда планировалась высадка.
  Больше всего республиканская регулярная армия оснащением и тактикой напоминала земные середины-конца XIV века. Пехота на поле боя выстраивается плотными рядами и выкашивает врага залпами винтовок пушек. Армии Вольных Городов, итийцы с кваатийцами постоянно терпели тяжелейшие поражения от моих войск. Конечно, помимо мушкетеров есть тысячи огненных ходоков, драконы, но это скорее приятное дополнение.
  На сей раз пехоту с дульнозарядными винтовками усилят команды с пулеметами и двадцатимиллиметровыми автопушками и отделения автоматчиков, по одному на батальон, и, в качестве вишенки на торте - дивизион бронетехники. Сумрачный гений моих конструкторов создал опытную партию бронеавтомобилей с паровыми двигателями, которые впервые испытают в условиях реального боя.
  Самобеглыми повозками в Республике давно никого не удивить. Они используются в военной и гражданской сфере.
  При длительном марше в условиях полупустыни найти топливо для паровых машин проблема. Но она решаема, нужно посадить на борт огненного ходока, который будет играть роль топки. Пускать пламя из рук обращенный способен хоть днями напролет, если давать ему небольшие перерывы. Ограниченного запаса маны как такового нет, был бы поблизости дракон да собственных сил хватало.
  Комбинированное использование возможностей магии и технологии дает великие результаты. Каждый раз, пролетая на драконе над марширующими войсками я испытывал гордость за то, что сумел создать.
  Нет, я не мнил себя великим деятелем вроде Цезаря или Наполеона, они взошли на вершину олимпа сами, мне стоит поблагодарить Рглора, магию и знание истории этого мира. На моем месте мог оказаться любой другой землянин с интеллектом чуть выше среднего. Главное, верно разыграть карты.
  Настоящий политический гений добился бы большего.
  Пока армии продвигались к Кварту я на Шарике парил в небесах, высматривая врага на горизонте. Компанию мне составляли майор Воздушных сил Фалена Веларион и маршал Селтигар. И если первая выполняла свои прямые обязанности, то командующий армиями был вынужден часто отвлекаться от основных задач по управлению войсками и работать разведчиком, огневой поддержкой. Тут ничего не поделать, количество драконов ограничено, а наездник может быть лишь один.
  Республика нуждается в более многочисленных ВВС и чтобы в них не только драконы состояли. Но мои хотелки порой расходятся с реальностью. Нормальные самолеты делать на научились, с дирижаблями немного другая проблема - заправлять их водородом опасно (одна искра и взрыв обеспечен), получать гелий в промышленных масштабах не выходит.
  Получается забавная ситуация. В одних областях мы продвинулись необычайно далеко, в других прогресс едва заметен.
  -Ну что, как вам новая техника? -спрашивал я экипаж одного из проходящих испытания броневиков. Внешне они напоминали советские БА-10, и не случайно, конструкторы при проектировании основывались на моих эскизах. Выкрашенные в красный цвет бронеавтомобили ''Дракон'' имели башенку со спаренной двадцатимиллиметровой автоматической пушкой и восьмимиллиметровым пулеметом. Дальность хода составляла триста километров, топливом служил керосин. Настоящий хайтек по меркам этого мира. А ведь не так давно использовали твердое топливо.
  -Ну... э... ваше величество, -замялся командир экипажа, гискарец со званием лейтенанта. Встреча лицом к лицу с диктатором выбила парней из себя. -Хорошо.
  -Можешь более развернуто ответить, лейтенант? Я хочу услышать твое мнение насчет ''Драконов''. Если техника говно, так и скажи.
  -Нет... машина в принципе хорошая, правда малость сырая. Трансмиссия слишком капризная. Мы за эти три дня дважды ее ремонтировали. И это... вентилятор надо дополнительный внутри установить, внутри парилка жуткая.
  По мере приближения к Кварту попадалось все больше покинутых прибрежных деревушек, слухи о приближении кваатийской армии заставляли население бежать в панике. Они даже не успели сжечь посевы, увести весь скот и отравить колодцы. Морская пехота НВР, флот надежно блокировали Кварт и помешали передаче приказов в подчиненные земли.
  Ближе к полудню на горизонте показались внешние стены города из красного песчаника. Гавань была заполнена республиканскими броненосцами и транспортными судами, на суше в полукилометре от стен расположилась морская пехота.
  Со взятием города пока никто не спешил. У республиканских войск есть минимум несколько дней, чтобы обложить Кварт плотным кольцом из траншей, колючей проволоки и минных полей. Когда демоны явятся на Землю, то не смогут вырваться за пределы блокады.
  Я совершил облет над Квартом, пытаясь обнаружить хоть малейший намек на межпространственные врата или место возможного призыва демонов. Ничего кроме готовящихся к обороне кваатийцев.
  -Вот зараза! -с крыши Зала Тысячи Тронов, главного административного здания, взлетели три зеленых крылатых твари с наездниками. Пятнистые виверны. Хоть каждая в три-четыре раза меньше Шарика, эту опасность не стоит недооценивать. Внешне виверну легко принять за дракона, но они имеют одно заметное отличие - заостренную морду, напоминающую клюв.
  Я выпустил из рук в сторону перехватчиков несколько огненных шаров, попасть не попал, зато заставил броситься врассыпную. А сам поспешил вернуться в расположение ставки главнокомандования.
  Разумеется, ее точную дислокацию легко вычислить из-за находящегося рядом дракона, поэтому я сел в стороне и проделал трехкилометровый путь пешком.
  Пустынная еще пару дней назад местность была заполнена людьми. Кто-то ставил палатки, кто-то разгружал боеприпасы, кто-то копал траншеи. В воздухе висели воздушные шары с дозорными и снайперами. Работа кипела.
  Я в сопровождении двух ходоков пробирался сквозь этот громадный военный лагерь, стараясь не привлекать лишнего внимания. Враг не дремлет, наверняка попытаются организовать покушение. Под личиной любого республиканского вояки может скрываться убийца. Безликих, способных менять морды словно маски, и синегубых колдунов из Бессмертных Кварта, мастеров иллюзий, мы так и не сумели перебить до конца. Кто-нибудь из них изредка да попадается контрразведке.
  -Приветствую, -вошел я в палатку маршала Селтигара, который с задумчивым видом вчитывался в свои бумаги.
  -Ваше величество, -кивком поприветствовал командующий Седьмой и Девятой армиями. Согласно правилам при визите самого диктатора полагалось вставать, однако ближайшим соратникам мелкие нарушения положений устава и этикета прощались. Мы знаем друг друга больше сотни лет. -Все идет согласно плану. Строим укрепления, закладываем мины, ведем пристрелку орудий.
  -Это я и так видел. Хочу предупредить, что в Кварте есть минимум трое наездников на вивернах. Дислоцируются на крыше Зала Тысячи Тронов. Будь аккуратнее, если полетишь на разведку.
  -Спасибо за предупреждение.
  -Как там с боевым духом дела обстоят?
  -Бойцам не терпится вступить в бой с порождениями Ада, -в голосе Ардриана Селтигара мелькнули нотки сомнения. -Все рассчитывают на легкую и быструю победу.
  -Но не ты.
  -Я не был бы маршалом, если б недооценивал врага. Надейся на лучшее, готовься к худшему. Так вы, кажется, говорили... Мы знаем недостаточно о военных возможностях демонов, человечество еще никогда не сталкивалось с таким противником. А словам красной женщины я бы доверял в последнюю очередь.
  -Справедливо, но мы точно знаем, что демонам можно пустить кровь, они смертны, пускай и способны к перерождению.
  -Мое чутье мне советует как можно быстрее сравнять с землей Кварт, -высказался маршал. -А не дожидаться появления демонов. И вдруг они объявятся прямо в расположении наших войск? Мы сильно рискуем.
  -Демоны не могут просто так объявится здесь, им нужен своего рода якорь на этой стороне в виде врат типа Черных в Стигае, либо толпа магов-призывателей. Но во втором случае перебросить большие силы проблематично, канал будет слишком узкий, в лучшем случае просочится единичная тварь или небольшая группа. Да и если просто сожжем Кварт до основания это ничего не изменит, демоны попытаются прорваться снова, но в другом месте. Мы разберемся с угрозой здесь и сейчас, нельзя откладывать проблему в долгий ящик, давать противнику приспособиться к условиям игры.
  -На всякий случай я приказал пиромантам быть готовыми к изготовлению Царь-бомбы.
  -Правильно.
  -Знаете, ваше величество, а ведь Республика до сего дня не знала ни одного крупного военного поражения.
  -Так будет и дальше, маршал.
  Вечером я решил впервые за неделю немного расслабиться и отдохнуть. Огненным ходокам тоже нужно иногда отвлекаться от дел. Компанию мне составила Элайна, материализовавшаяся из темноты. Мои руки окутало синее пламя, которое я был готов пустить в ход. В палатку тут же вбежали гвардейцы с ПП-3 наперевес. Пули и клинки из валирийской стали успешно рассеивают обычных теней.
  -Порядок, мальчики. Все свои.
  Бойцы Огненного Легиона вернулись на посты у входа в палатку, я погасил огонь.
  -Где тебя черти носили? -обращаюсь к Элайне на русском языке. Мы с ней общались на нем постоянно. Во-первых, так нас никто не понимает, во-вторых, это помогает не забывать родную речь.
  -В Кварте. Общалась со своими агентами, подслушивала, о чем талдычат Чистокровные и итийцы.
  -О, как.
  Элайна приняла вид обнаженной красотки и улеглась рядом со мной на кровати.
  -Похоже, демоны заглотили наживку. Они объявятся в ночь кровавой луны, для открытия дверей кваатийцы принесут в жертву пять тысяч рабов.
  -Не будем им мешать.
  -Я бы могла навести в городе достаточно шороху. Не все дворцы прикрыты чарами против теней.
  -Перед лунным затмением наведешь. Не хочу, чтобы прибытие демонов сорвалось.
  -Тогда у нас есть время развлечься...
  Интимная близость с тенью очень непростое занятие. Элайна может придать своему призрачному телу плотную форму, от настоящей не отличить, но вот с получением удовольствия от процесса наблюдаются проблемы. Нервные рецепторы тени не пришили. Пришлось долго экспериментировать, в итоге способ нашелся. Рабочий инструмент усиливается одним малопонятным заклинанием магии крови, предназначенным для установления метафизической связи с живым и не очень объектом, и нагревается примерно до температуры плавления свинца.
  Элайна остается в восторге. После очередного секс-марафона чувствую себя выжатым лимоном. Тень невольно вытягивает из меня силы, однако при этом прокачивается моя огненная магия. Тут как аналогия с мышцей, чем больше ее качаешь, тем больше сила, выносливость. Благодаря этой маленькой хитрости я без обычных тренировок (все время отнимают государственные дела) продолжаю оставаться одним из сильнейших огненных ходоков НВР. Меня переплюнут разве что Белый Слизень, Квиберн, Ардриан Селтигар и еще десяток вояк и мастеров-металлургов, работающих с валирийской сталью.
  Эксперименты с усилением эрекции не самые безумные, так мы выяснили, что красное ездит быстрее, реже ломается, если в это верит много людей. Магия.
  -Я тебе давно хотел спросить у тебя, Эл.
  -Да?
  -У тебя никогда не возникало желания открутить мне голову и править Республикой самостоятельно?
  Элайна усмехнулась.
  -Я и так являюсь десницей верховного правителя.
  -Но тебе нравится власть, не отрицай.
  -Иметь власть лучше всего, когда есть, с кем ее разделить. А еще стремление к власти ради власти - удел тупорылых самодуров.
  -Это мои слова.
  -Ты научил меня всему.
  -В случае моей гибели, -заговорил я более серьезно. -Будь готова принять бразды правления.
  -Нет, -возразила Элайна. -Даже не хочу это обсуждать.
  -А придется. Республика не должна остаться без диктатора в самый ответственный момент.
  -Ты не погибнешь.
  -Я не считаю это самой страшной проблемой, страшнее, если все построенное нами будет похерено.
  
  
  Глава 5. Кровавая луна
  
  Ночное небо озарилось вспышками из десятков синих огоньков - сигнал войскам о готовности.
  Я вместе с Фаленой Веларион парил над Квартом и пытался сквозь тьму разглядеть происходящее в городе. Сперва возле Зала Тысячи Тронов зажглись костры, на площадь перед дворцом начали стягиваться внушительные толпы народа.
  Спустя примерно час одна из гигантских анфилад озарилась красным свечением. В самую середину лунного затмения.
  Прибытие демонов состоялось.
  Странно, я не чувствую ничего кроме холодной решимости.
  Из портала тут же хлынул поток потусторонней нечисти, которая, похоже, принялась убивать человеческих союзников и крушить Кварт изнутри. Я мог только посмеяться. Это какими узколобыми надо быть, чтобы довериться демонам?
  В считанные минуты лавина адских тварей растеклась по ближайшим городским районам. Мирным жителям не позавидуешь, их участь - стать обедом для изголодавшихся хищников. Многие демоны испытывают маниакальную страсть к свежему мясу, точнее к содержащейся в нем жизненной силе. Энергетический вампиризм для порождений Ада это допинг и наркотик.
  Я поступил правильно, обложив Кварт по периметру. Надеюсь, наступление врага удастся сдержать.
  Когда затмение кончилось, лунного света стало чуть больше, и я смог разглядеть тучи кружащих над Квартом адских фурий. Нас с Фаленой на драконах они пока не заметили.
  -Пора убираться отсюда, -проворчал себе под нос. Шарик своим магическим чутьем уловил желание всадника и полетел прочь от Кварта. За мной последовала Фалена на Мэлирионе. Столкновение со стаями из десятков, сотен фурий мы с драконами можем не пережить. Разборки с летающими тварями оставим расчетам автопушек.
  В который раз похвалил себя за предусмотрительность, заставив конструкторов создать аналог русской ЗУ-23-2. Они говорили мне, что на данном этапе нет никакого смысла в оружии для стрельбы по воздушным целям, я послал скептиков лесом. Как делал это все последние сто с лишним лет.
  Шарик совершил посадку в шести километрах от первого кольца окружения. Я отправился на КП к маршалу Селтигару, а своему питомцу сформировал приказ патрулировать район и истреблять все вражеские воздушные единицы, посмевшие подлететь близко.
  Командующий армиями, его офицеры устроились на вершине небольшой скалы, откуда прекрасно обозревалась местность. К КП были протянуты десятки телефонных кабелей, так командование будет постоянно в курсе ситуации и успеет отреагировать при изменении обстановки.
  Маршал Селтигар, облокотившись о стенку из мешков с песком, пытался что-то разглядеть через бинокль. Рядом стоял летниец в чине майора и докладывал о происходящем.
  -...сятся выстрелы, предположительно, кваатийцы ведут бой с теми, кого призвали. О прорывах противника за пределы внешней стены пока не докладывали.
  -Демоны устроили резню в городе, -прервал я докладчика. -Портал находится на территории Зала Тысячи Тронов. Именно оттуда они хлынули.
  -Много их? -мрачно спросил Селтигар.
  -Дохрена и больше. Будьте готовы встретить живую лавину.
  -Ваше величество, может уничтожим врата артиллерией? Пока не поздно.
  -Отставить панику.
  -Я не паникую, государь, нам может не хватить огневой мощи.
  -У нас достаточно огневой мощи.
  -Будем надеяться, вы правы.
  
  ***
  Запущенные в воздух осветительные ракеты и колдовские огни рассеяли темноту. На позиции республиканских войск надвигалась плотная масса каких-то совершенно жутких тварей. Разглядеть их детально пока не получалось, но они так или иначе напоминали людей. Одни ростом с ребенка и бегают на четвереньках, вторые рослые трехметровые амбалы с пылающими мечами, булавами, третьи жирные словно свиньи.
  У сержанта Зендала Ло бешено колотилось сердце. Не каждый день доведется повоевать с силами преисподней. Панического страха никто из республиканцев не испытывал, про демонов известно давно, но читать про них в журналах и книгах совершенно не одно и то же, что видеть этих тварей вживую.
  К счастью, Седьмая и Девятая армии подготовились к встрече. Кварт по периметру окружили минными полями, оплели колючей проволокой, нарыли траншей. Вдобавок каждый батальон усилен подразделениями, оснащенными новыми типами оружия.
  Сидя в окопе, сержант Ло сжимал в руках самозарядный карабин Тарака, справа в десятке метров расположился пулеметный расчет, слева заняли позиции стрелки с дульнозарядными ружьями. Зендал и его сослуживцы был в восторге от новых стволов. Раньше опытный солдат мог делать по три-четыре выстрела в минуту, теперь это количество возросло до нескольких сотен, если брать пулеметы. Но Зендалу хватало и своего ''тарака'', пятнадцатиразрядный коробчатый магазин сильно облегчает стрельбу.
  Проделав половину пути от стен города, демоны начали подрываться на противопехотных минах. Поистине адское изобретение. Кому-то из тварей просто отрывало конечности, кого-то превращало в мясные ошметки. В любом случае умирали враги ничуть не хуже людей.
  Однако никто не собирался отступать. Мелкие исчадия, подгоняемые жирными какодемонами, своими телами пытались расчистить путь для более мощных собратьев.
  Когда врага и первую линию разделяли двести метров заговорило республиканское оружие. Прогремели залпы однозарядных ружей, затрещал пулемет, сержант Ло разбавил этот аккомпанемент прицельными выстрелами из ''тарака''.
  Алые очереди трассирующих пуль выкашивали мелких исчадий, не подорвавшихся на минах и не запутавшихся в колючке, пачками.
  Вскоре на позициях нововалирийцев начали беспорядочно разрываться огненные шары. Они по баллистической траектории летели откуда-то из задних вражеских рядов.
  Солдат это ничуть не испугало, огненные ходоки способны проделывать и более впечатляющие фокусы.
  За десять минут бойни на поле боя образовались целые кучи трупов, некоторые демоны впадали в панику и пробовали обратиться в бегство, но были затоптаны собратьями либо убиты погонщиками. Со стороны противника наблюдалось некоторая несогласованность действий, их отряды наступали друг другу на пятки, лишались командиров и впадали в неуправляемое состояние. Видимо, планировали сражение совершенно иначе.
  Попытавшихся налететь с воздуха крылатых тварей отогнали огнем пулеметов и двадцатимиллиметровых автопушек, фурии в отличие от исчадий обладали развитым инстинктом самосохранения. Увидев гибель десятков собратьев, они улетели обратно в Кварт.
  На земле ситуация к исходу первого часа стала складываться иная. Патроны к автоматическому оружию заканчивались, залпов однозарядных ружей не хватало. Демоны начали продавливать оборону.
  Сержант Ло отстреливал исчадий почти в упор. Эти серокожие худосочные уродцы с широкими пастями и маленькими красными глазками с воплями пытались добраться до окопов, да только колючая проволока мешала.
  Неожиданно раздался шелестящий звук. Впереди поднялся фонтан земли вперемешку с ошметками адских отродий, почва задрожала. Зендал и остальные солдаты, вспомнив о правилах поведения при артобстрелах залегли на дно траншей.
  Тяжелые гаубицы били в непосредственной близости от своих, но командование посчитало риск оправданным. Ни при каких условиях нельзя позволить вырваться демонам из кольца окружения.
  
  ***
  За прошедшую ночь многое изменилось. Пустынную равнину у стен Кварта усеивали кратеры и завалы из трупов. Количество истребленных тварей едва ли поддается осмыслению. Более двухсот тысяч по самым приблизительным оценкам.
  Я не представляю, как и куда это хоронить. Под тридцатиградусной жарой дохлые демоны быстро начали разлагаться, стоящие в воздухе запахи неописуемы. Стаи воронья, грифы, мухи охотно взялись за поедания свежей падали, хотя по идее должны брезговать подобным блюдом. Физиология демонов отлична от таковой у условных земных организмов.
  Когда посыпались сообщения о прорыве первой линии, мы пустили в ход батареи ста пятидесятимиллиметровых гаубиц, корабельные орудия и драконов. Это резко повернуло расклад в нашу пользу и обратило демонов в бегство. Остатки вражеских сил закрепились за средней стеной Кварта и пока не предпринимали новых атак. Наверное, думают, как быть дальше.
  -Глянь, оно еще живое, -указала Элайна на здорового трехметрового демона с оторванными ногами, чья грудная клетка поднималась и опускалась.
  Подобную гадость уже видел раньше. На Земле. По ту сторону компьютерного монитора, там, где одна корпорация открыла портал в Ад и безымянный солдат потом истреблял демонов на Марсе. Конкретно данный вид именуется адским рыцарем, что там, что здесь. Совпадение или нет?
  Мощное тело, грудь, бедра, плечи частично покрыто роговым панцирем, верхняя половина морды - гладкая кость, ни глаз, ни ушей.
  -О чем задумался? -спросила меня Элайна.
  -Да так... о странных сходствах. У нас получалось призывать лишь исчадий, изредка какодемонов. Адские рыцари доселе не попадались.
  -Ааа... -послышался крик со стороны солдат, охранявших меня. Один из них с безумным выражением лица схватился за голову и катался по земле. Тело задымилось.
  -Всем отойти!
  Я с гвардейцами и Элайной приблизился к несчастному. Тут с ним начали происходить ужасные метаморфозы. Глаза лопнули, кожа, мышцы, все мягкие ткани на голове отслаивались. Не представляю, какую боль этот человек испытывал.
  Громко хрустнула кость. Оголенный череп попытался отделиться от позвоночника, вместе с тем в глазницах загорелись кроваво-красные огни, зубы преобразились в клыки, из висков проросли два рога.
  Сделав еще рывок, голова отправилась в полет, оставив бьющееся в конвульсиях тело на земле.
  Элайна не дала новорожденному демону сбежать, ее рука преобразилась в черное щупальце и схватила голову за рог. Та в ответ издала пронзительный вопль, попыталась вывернуться.
  Я пребывал в натуральной прострации. Впервые за сто двадцать лет.
  -Что это такое? Мелисандра ни о чем таком не упоминала.
  -Потерянная душа, -растерянно ответил я. -Видимо оно вселяется в людей.
  -Оставить ее для изучения или уничтожить?
  -Уничтожь, успеем еще наловить образцов, наверняка данный случай будет не единичным.
  Элайна выпила мелкого демона без остатка, пока огни в глазницах не погасли, и он не превратился просто в рогатый клыкастый череп. Закончив с осмотром поля боя, я добрался до ближайшего КП.
  -Ситуация осложняется, маршал, -говорю в трубку полевого телефона. -Демо...
  -Знаю, ваше величество! Уже полдюжины случаев за последние полчаса. Похоже, солдаты подцепили какую-то демоническую заразу или проклятье.
  -Думаю, это одержимость. Всех, у кого наблюдаются странные симптомы, помещайте под карантин. И можете сравнять Кварт с землей, только по вратам не бейте.
  -Уже исполняю.
  Следовало скорее выяснить причину происходящего. Не дело это, когда головы людей отделяются от тела и начинают с воплями носиться по воздуху. Я решил заняться всем лично. В сопровождении гвардейцев навестил полевой госпиталь, где под усиленной охраной содержались два десятка бойцов с повышенной температурой, сильными головными болями и, самое главное, от них пахло серой. Там на поле брани, где демоньем провоняло все, этот симптом остался незамеченным. Но военврачи и маги быстро выявили потенциальных зараженных.
  Опросы показали, что большая часть бедолаг не имела прямых контактов с демонами. Просто сидели в окопах, отстреливали противника издалека.
  На моих глазах один из зараженных, бормоча под нос что-то невнятное, вскочил с койки и кинулся на моего гвардейца. Ходоки быстро скрутили жертву демонического влияния.
  Бесноватый вел себя совершенно невменяемо. Рычал, скалился, щелкал зубами. Его глаза налились кровью. Подоспевший военврач вкатил пациенту с помощью стеклянного шприца ударную дозу успокоительного.
  В это же момент колбасить начало еще двоих бойцов, у первого отслаивалось лицо, второй превратился в невменяемого берсерка.
  Выходит, заражение произошло примерно в один и тот же временной промежуток, раз обращение происходит почти одновременно.
  -Седьмое пекло, кончайте их!
  Гвардейцы упокоили жертв демонического влияния точными выстрелами в головы.
  Я решил не терять времени и попробовать спасти еще не обратившихся. Исцеление магией теней никак не помогло, значит это не болезнь. Экзорцизм проявил себя чуть лучше, одержимые при распевании заклинаний для изгнания буйных духов начинали корчиться от боли и блевать какой-то мерзкой черной жижей. Это лишь ускорило печальную развязку.
  Следующая попытка была несколько иной. Очередного пациента вывели на улицу, посадили на землю в центр начерченного защитного круга. Я пропел заклинание для изгнания демонов, у одержимого неожиданно взорвалась голова.
  -Говно... тащите следующего.
  -Можно я попробую? -неожиданно спросила Элайна. В свете последних событий она не отходила от меня ни на шаг, диктатора никто лучше защитить не сумеет.
  -Ты? Чем же?
  -Я способна ощущать запах жизненной силы человека, верно?
  -Верно. Что из этого следует?
  -У одержимых помимо обычного людского присутствует слабый демонический привкус. Только сейчас поняла. Хочу попробовать вытянуть чужеродную энергию, не задевая человека.
  -Действуй.
  К Элайне подвели молодого гискарского паренька, ему не больше девятнадцати, очевидно, призывник. Моя десница приняла форму черного дыма, обхватила голову опешившего от ужаса солдата. Буквально на глазах он постарел лет на десять.
  Элайна вернулась в человеческий облик.
  -Ты будешь жить, парень, -сказала моя десница. -Хотя я ненарочно отпила девять лет жизни. Извини.
  -Спасибо вам.
  -Не за что.
  Гвардейцы увели вылечившегося солдата в палатку госпиталя.
  -Внутри сидел дух, -подвела итог Элайна. -Необычный, от него разило демоном, но такие мне еще ни разу не попадались.
  -Паззл складывается...
  -О чем ты, Визерис?
  -Позже расскажу. Пока рано делать окончательные выводы... Займись лучше одержимыми.
  Элайна взялась спасать солдат, а встретился с генералами и маршалом Селтигаром. Командование армии было не на шутку встревожено вспыхнувшей эпидемией, рядовой состав также испытывал тревогу. И было из-за чего. В любой момент твой товарищ по оружию может превратиться в бесноватого психа либо его череп отделится от туловища, начнет летать и кидаться на окружающих.
  Хотя до паники далеко. Народ в Республике довольно атеистичный, религия у нас не запрещена, но и особо не поощряется. Людям со школьной скамьи прививается рациональное мышление.
  Представляю, что могло случиться, если б вместо образованного контингента в армии служили безграмотные суеверные крестьяне. Солдаты разбежались бы.
  -Итого девятьсот восемьдесят один случай одержимости, -прочитал докладную записку маршал Селтигар -За этот день мы потерял один процент личного состава.
  -Не один, -возразил я. -Значительную часть из одержимых успела спасти Элайна. У жертв есть что-нибудь общее? Нам нужно знать, по какому принципу демонические духи выбирают, в кого вселяться.
  Присутствовавший на совещании один из начальников медицинской службы, гискарец в чине полковника, поспешил ответить:
  -Больше всего жертв и пострадавших со стороны молодых призывников, причем, насколько могу судить, необстрелянных до вчерашней ночи. Одержимых офицеров, старослужащих не наберется больше трех десятков. Я считаю, дело в слабой неокрепшей психике.
  -Звучит логично, -я повернулся к маршалу. -Новых вспышек не отмечено?
  -Нет, ваше величество, основной пик был утром, после обеда он пошел на спад.
  В штабную палатку вломился адъютант Селтигара.
  -Ваше величество... -обратился он ко мне запыхавшимся голосом. -На четвертом участке нам сдался в плен демон... Говорит, что является генералом.
  Селтигар довольно хмыкнул:
  -Раз в плен сдаются целые генералы, значит всыпали мы им отлично. Приставьте к нему два взвода ходоков и допросите.
  -Это еще не все... он назвал свое имя. Станнис Баратеон.
  Мы с маршалом переглянулись.
  -Вот это интересно. Мелисандра, а теперь еще и он.
  -Предлагаю навестить нашего старого знакомого, -сказал я. -Думаю, узнаем много интересного.
  -Все свободны, -обвел взглядом маршал генералов.
  Присутствие Станниса Баратеона на фоне происходящих событий не выглядело чем-то невероятным. На порог Белой Цитадели заявилась Мелисандра, бывший вестеросский феодал и эссоский рабовладелец Тайлан Алый Коготь мечтает открутить мне голову. Интересно, как Станнис поведет себя?
  -Я ведь присягал ему как королю, -протянул Селтигар. -А потом перешел на сторону Джоффри.
  -Боишься посмотреть ему в глаза теперь?
  -Не то, чтобы боюсь... просто не по себе.
  Пленного демона окружали пятнадцать солдат в песочной униформе, бронежилетах с пластинами из валирийской стали, касках из того же металла. У каждого в руках по автомату ПП-3. Это бойцы элитного 301-го батальона, в ходящего в состав Огненного Легиона. Лучшие из лучших.
  Под их охраной находился адский рыцарь, отличавшийся от прочих длинным хвостом и крыльями, точнее крылом. Отродье неслабо посекло осколками, на левом бедре крупнокалиберной пулей выдран целый кусок мяса. Из ран сочилась зеленая кровь.
  Несмотря на это, сидящий на земле демон не думал помирать. Заметив меня с Селтигаром, он оживился.
  -Ардриан Селтигар, неужели это ты? -пробасил демон. Маршал скрестил руки на груди.
  -Ты меня знаешь?
  -Знал. Когда-то. Ты присягал мне на верность как своему королю. И ты предал меня.
  -Значит, все же Станнис.
  Демон уставился на меня.
  -А ты мальчишка Таргариен, похитивший мою дочь.
  -Похитивший? -усмехнулся я. -Да ты хотел ее сжечь на костре. Отец года, бл...ь.
  -Что с ней стало?
  -Она выросла, стала королевой Штормовых земель, вышла за муж, родила детей. Дожила до семидесяти двух лет, если не изменяет память. Баратеоны правят своими землями до сих пор. Разве прибывающие в Ад покойнички не делятся новостями?
  -Большинство из нас не помнят прошлую жизнь. Когда я родился заново, мне потребовались годы, чтобы собрать свой разум обратно воедино. И еще больше, чтобы возвыситься над этими зверями.
  -Знатную мы вам резню учинили, а? -решил я поддеть Баратеона. -Двести тысяч за ночь.
  -Магия дала вам преимущество.
  -Моя армия разбила вас, практически не прибегая к магии.
  -Невозможно. Я видел, как исчадий и даже рыцарей убивает таящаяся в земле смерть, слышал, как она наполняла воздух. Мои раны после всего этого наполнены железом. Как такое объяснить, если не магией?
  -Мда, я был о демонах лучшего мнения. Выходит, вы полезли на противника, о котором толком ничего не знали.
  -Мы знали про драконов, Иных с силой огня, про магическое оружие, исторгающее дым и грохот.
  -Врата в Ад находятся в центре Кварта, так?
  -Так, -кивнул Станнис.
  -Что находится по ту сторону?
  -Мефон, столица Ада.
  -Насколько крупные силы тебе подчинялись?
  -Полнокровный легион. Шестнадцать тысяч исчадий, тысяча какодемонов и терзателей, три тысячи рыцарей. Вы перебили всех.
  -Насколько большие армии готов бросить против Республики Тайлан? -задал я волновавший меня вопрос. Генерал именно та фигура, которая должна владеть стратегически важной информацией.
  -Пятьсот легионов готовятся к отправке сюда, еще триста в резерве. Вашей Республике не устоять, все королевства известного мира не способны собрать армию таких размеров.
  Командование любой другой армии этого мира поседело бы от ужаса, услышав подобные цифры. Я остался как внешне, так и внутреннее совершенно спокоен. Учитывая, с каким соотношением безвозвратных потерь мы разбили демонов сегодня, победа не выглядит невозможной. Двести тысяч дохлых тварей против пяти с половиной тысяч моих солдат, не считая одержимых. Примерно один к сорока. И это в условиях дефицита автоматического оружия и нормальной артиллерии.
  -Ошибаешься, мы тоже способны мобилизовать миллионы, -я специально не называл точных цифр. Не хватало случайно выдать секретные сведения. -Перевес Ада в живой силе не настолько велик, как кажется. Когда ожидать вторую волну?
  -Не знаю, никто не ожидал такого быстрого и позорного разгрома.
  -Есть врата еще где-то помимо Кварта и Стигая?
  -Тайлан упоминал Азабад и Инь... кажется, это где-то в И-Ти. Удар из Кварта должен был стать основным, Алый Коготь приказал любой ценой разыскать Короля-Колдуна и взять живьем.
  -Почему ты так легко выдаешь такие важные сведения?
  -Я ненавижу Тайлана. На тебя, Таргариен, злобы не держу. Хотя бы потому, что ты спас мою дочь и тем самым не дал роду Баратеонов угаснуть.
  -Какие у тебя счеты к Тайлану?
  Демон опустил голову.
  -Я сражался с ним за власть и был побежден. Алый Коготь вместо быстрой казни бросил меня на арену, сражаться на потеху толпе. Но я выжил, новый правитель Ада оценил это и пощадил меня.
  -То есть ты готов помогать Республике?
  -В обмен на то, что мне причитается.
  -И что тебе причитается?
  -Вестерос.
  Мы с Селтигаром усмехнулись.
  -Я не правлю Вестеросом, ни одним из королевств.
  -Мне известно достаточное количество демонов, готовых вонзить Тайлану нож в спину при удобном моменте. Весть о поражении в Кварте быстро разойдется, трон под задницей Алого Когтя пошатнется, демоны осознают вашу силу. А ведь именно ее уважают в Аду.
  -Ты хочешь выступить посредником, организовать заговор? Не похоже на Станниса Баратеона.
  -Существование в Аду меняет всех.
  -Ответь, что помешает мне просто прикончить тебя сейчас и разобраться с твоими дружками, Тайланом собственными силами?
  -Путь наименьшего сопротивления. Договорившись со мной, ты понесешь меньшие потери и заключишь мир с Адом, Таргариен.
  -В твоих словах есть смысл... -я сделал вид, будто обдумываю идею Станниса. На самом деле мне не нужен мир с Адом, мне нужно его полное уничтожение. Таким врагам пощады давать нельзя ни при каких обстоятельствах. Но вариант внести раскол во вражеские ряды, устранить Тайлана, а после Станниса и его дружком выглядит перспективно. В любом случае ничего не теряю. -Но сперва ответь на ряд вопросов...
  
  Глава 6. Взятие Кварта
  
  Демон Станнис Баратеон вывалил гору ценных сведений на наши головы. Он рассказал об обороне адской столицы, о дислокации, численности гарнизона, набросал примерную карту, поведал о всевозможных магических уловках в арсенале демонических армий. Хоть сейчас бери их тепленькими. Слишком хороший расклад для Республики давал пленный, это и насторожило меня. То ли Тайлан, обосрамшись с первой атакой, сменил стратегию и решил заманить меня в ловушку на собственной территории, то ли изначально так задумывал. Непонятно. Но то, что захваченный генерал является Станнисом, сомнений нет. Селтигар узнал своего бывшего сюзерена по манере речи и поведению.
  Поэтому, выжав из ''языка'' все ценное, мы отдали его на растерзание Элайне. Требовалось выяснить, в чем Станнис соврал, а в чем нет. Моя тень способна развязать язык кому угодно.
  После пары часов медленного вытягивания жизненных сил, демон запел соловьем. Часть сказанного оказалась правдой, насчет личных мотивов генерал слукавил. Он, разумеется, ненавидел Тайлана, в Аду все друг друга ненавидят, но ни о каком восстании речи не шло.
  Когда стало ясно о полном разгроме авангарда, Алый Коготь вынужден был импровизировать. Он знал, кто командует осаждавшей Кварт армией, поэтому послал Баратеона с целью втереться в доверие, слить часть информации и заманить республиканские войска в ловушку. Демоны вывели б большую часть сил из Мефона, дали нам перебросить туда побольше своих солдат, а потом контратаковали бы. Коль не получается бить врага на его территории, попробуй бить на своей. Тайлан, судя по всему, таким маневром хочет обескровить республиканские войска, чтоб наступающим из Азабада и Иня легионам никто не чинил препятствий.
  -Скажи Станнис, зачем хранить верность Тайлану? Я совершенно не понимаю.
  -После своей победы... -задыхаясь, выдавил из себя генерал легиона. -Алый Коготь для упрочнения власти повязал всех генералов, младших владык кровной магией... Мы не можем пойти против короля Ада.
  Обессиленный Станнис распластался на земле, его за горло прочно держала Элайна.
  -Тогда понятно.
  -Алому Когтю помогала женщина-перевертыш в красном одеянии... Догадайся, как ее зовут, Таргариен.
  Я скрипнул зубами. Ну, Мелисандра, сука двуличная. Даже древовидца обдурила. Не знаю, какую игру ты затеяла, но удушу тебя лично.
  Спасибо, дорогой паранойе, заставившей оставить клятого демона под охраной.
  -Мелисандра Асшайская?
  -Она самая. Из Тайлана хотела сделать нового Владыку Света.
  Ничего не понимаю. Сначала помогла королю Ада возвыситься, а потом прибежала ко мне, рассказала о грядущем вторжении, Черных Вратах.
  -И где она сейчас? -посмотрим, что еще известно Баратеону.
  -Незадолго до вторжения пропала. Говорят, сильно разругалась с королем.
  -Мы узнали все, что нужно. Заканчивай с ним.
  Услышав это Баратеон сформировал в руках по оранжевому сгустку плазмы и швырнул в Элайну.
  -Ау! Больно вообще-то.
  Образовавшиеся на призрачной плоти прорехи быстро заросли. Легким тень движением оторвала адскому генералу голову и кинула мне.
  -Повесишь на стену как трофей.
  Я ничего не ответил, задумавшись об Элайне. Каковы же пределы ее возможностей, раз она без труда расправляется с адским владыкой?
  -Вот спасибо, -я повертел демоническую бошку в руках, после хорошенько прожарил синим пламенем. На всякий случай.
  -Каковы наши дальнейшие шаги?
  -Отправимся штурмовать Ад, как и задумывали.
  -Полезем в ловушку?
  -Полезем, Эл. Но подготовленными.
  -Ты меня заинтриговал.
  -Отправляясь на эту операцию, мы прихватили с собой кое-что особое.
  Через двое суток после непрекращающейся артподготовки штурм Кварта начался. С воздуха еще недавно красивый город превратился в развалины, дома и дворцы лежат в руинах, местами бушуют пожары. Сколько кваатийцев осталось в живых после всего этого я не рискну предположить, наверняка немного. Кто не погиб от лап демонов, убит нашей артиллерией.
  Гарпий в небе почти не наблюдалось, поэтому поддержку наступающим штурмовым группам оказывали все три дракона, с нарисованными на крыльях красными звездами. Давняя традиция, я делал это смеху ради, но остальные наездники подхватили и стали использовать в качестве символа на удачу.
  Мы с Ардрианом и Фаленой жгли наиболее крупные скопления тварей и их опорные пункты. Некоторые здания буквально изрыгали из себя потоки плазменных сгустков.
  Но и мои ребята не промах. Особенно 301-й батальон при поддержке бронеавтомобилей, наиболее сложные участки обороны предстояло преодолеть им.
  Вылетевшая на свободную охоту Элайна также уменьшала поголовье демонов в Кварте.
  К вечеру мы заняли внешние районы, а к утру достигли средней стены. Всего город имел три рубежа обороны, два из них мы успешно преодолели. Дело было в отсутствии у врага опыта ведения боевых действий в городских условиях. В большинстве случаев сражения сводились к отстрелу толп набегающих демонов на улицах, поиску и уничтожению засад, прячущихся по различным закоулкам тварей. Самым толковым вражеским командирам хватило ума понять бессмысленность контратак живыми волнами, они изменили тактику: занимали оборонительные позиции в уцелевших зданиях, среди развалин, били по нам плазменными сгустками, метали копья. Потери в таких случаях вырастали на целые порядки.
  Алый Коготь, в свою очередь, не спешил слать серьезные подкрепления через портал. Ибо каждый раз при прохождении сюда нового отряда демонов кто-то из наездников замечал это и зажаривал адских отродий на выходе. Хорошо еще, портал не задели.
  Летающие над головами республиканских солдат драконы неслабо поднимали боевой дух. По идее высшему должностному лицу не следует появляться на передовой, мне это постоянно говорят, но у нас каждый дракон на счету. Если б можно было доверить Шарика кому-то еще, я бы доверил. Белому Слизню, например, однако дракон в лучшем случае позволит командиру гвардии в мое отсутствие погладить себя по голове, почесать пузо железными вилами. О самостоятельном полете речи не идет.
  На закате второго дня над золотыми башнями Зала Тысячи Тронов водрузили черные знамена с красным трехглавым драконом.
  Солдаты 301-го батальона выполнили поставленную задачу. Рейхстаг... тьфу, дворец взят, действующий портал взят под контроль. Из Ада периодически продолжали лезть группы исчадий, возглавляемых адскими рыцарями или какодемонами, но их сразу расстреливали прямой наводкой из пулеметов и двадцатимиллиметровых автопушек на колесном лафете. Солдаты еле успевали оттаскивать воняющие серой трупы демонов, которые потом сжигали ходоки.
  В Кварте оставались разрозненные группы врага. Одни пытались спрятаться от групп зачистки, вторые устраивали засады, третьи осуществляли попытки прорыва к порталам. Поступало множество донесений о различных аномалиях: летающих рогатых черепах, обезумевших гражданских, в некоторых местах наблюдался рост какого-то то ли грибка, то ли еще чего в виде бурой массы плоти. Часть солдат испытывали слуховые и зрительные галлюцинации. Хотя галлюцинации ли?
  Чем ближе к прорехе между измерениями, тем сильнее влияние Ада. Страшно подумать о последствиях полноценного открытия Черных Врат. Половина мира в буквальном смысле превратилась бы в филиал преисподней. Нечто подобное уже случалось тридцать или сорок тысяч лет назад, как результат - возникновение Края Теней в нынешнем виде. Эпицентром катаклизма являлся Стигай, ставший аналогом земной ЧАЭС с зоной отчуждения вокруг. Глубоводные нанесли планете и собственной цивилизации огромный ущерб. Неудачный эксперимент с Адом их ничему на научил, следующей попытка стал призыв стихийной сущности из иной реальности. И опять случился катаклизм, нарушивший естественную цикличность сезонов.
  Похоже, на мою голову свалилась обязанность подчищать за водяными. Почти из каждой паранормальной дряни торчат их плавники. Ад, сами демоны как-то связаны с деятельностью ихтиандров. Вопрос, как? Ответ наверняка знали Высочайшие, которых нынче нет в живых.
  Все, что мне и моим специалистам известно о водяных подчерпнуто из расшифрованных текстов, выбитых на черных обелисках в Стигае, Йиине, анализе мифов, легенд народов Эссоса и Вестероса. С обнаруженными нелюдями на юге Соториоса исследовательские экспедиции близко не контактировали ради собственной безопасности.
  Но вернемся к нашим баранам.
  Штурмовать Ад прямо сейчас будет глупым и опрометчивым решением. Я не хочу отправлять людей на убой. До конца неизвестна степень влияния адских эманаций на физиологию обычных людей, на ходоков. Сколько из них мутируют, сойдут с ума, подхватят какую-нибудь демоническую зразу? Нужны предварительные исследования и сбор данных.
  Защиту портала я доверил 301-му батальону и сводным отрядам из армейских магов. Простым бойцам приказано держаться подальше от Зала Тысячи Тронов.
  Подопытным материалом послужат выжившие жители Кварта. Пары тысяч вполне хватит для выявления закономерностей, сбора статистики. План прост: подводить группы кваатийцев поближе к порталу и смотреть, что будет.
  -Ваше величество, -побеспокоил меня Белый Слизень, когда я читал рапорты в кабинете одного из кваатийских сановников. Помещение располагалось в Зале Тысячи Тронов, из окна открывался прямой вид на прореху между измерениями в виде переливающейся багрово-красной сферы. -Мы привели его.
  -Давайте сюда.
  Ходоки затащили в кабинет итийца в потрепанном зеленом платье, с фингалом под глазом и ссадинами на лице. Молодой, лет тридцати, побрит налысо за исключением длинной косы до плеча. У итийцев она являлась показателем статуса. Чем длиннее, тем выше ранг. Этот народ внешне, культурой очень напоминал земных китайцев древности, но также сильно отличался.
  Ходоки грубо усадили итийца на кресло.
  -И так, достопочтенный господин Мао Се, -заговорил я на ужасном итийском, коверкая произношение. Их язык очень сложен, даже мне с идеальной памятью так и не удалось нормально его выучить - времени не хватает. -Вы не против пообщаться?
  На лице пленника проступил испуг. Кажется, дошло, кто перед ним сидит.
  -Вы диктатор Новой Валирии... -проговорил на общем наречии Мао Се.
  -Как узнал?
  -Видел ваше... э-э фото.
  -Ну, значит представляться не буду. Рассказывай, дорогой друг, как ты дошел до жизни такой? Заключить союз с демонами... -я покачал головой. -Чего вы вообще надеялись достичь?
  -Золотая Империя нуждалась в союзнике.
  -Я так понимаю, демоны, едва ступив в наш мир, устроили резню, не разбирая, где свои, а где чужие?
  Мао Се кивнул.
  -Исчадия начали кидаться на всех, кто оказывался на пути. А погонщики не слишком пытались останавливать диких собратьев... Демоны заверяли, что...
  -Будут паиньками? -усмехнулся я. -Я понимаю, на Кварт тебе в общем-то плевать, но подумай о судьбе Иня и Азабада. Там есть такие же врата.
  -Ради победы приходится приносить жертвы. И-Ти богата, ее народ плодовит. Мы оправимся от потерь.
  -Ты ведь состоишь в Ордене Красного Василиска?
  -Да, я посвященный.
  -Не так часто мне доводится общаться с твоими коллегами. Я до сих пор хочу понять, почему вы и ваш император так меня боитесь? Аж с Адом сговорились. Неужели настолько в пророчество верите?
  -Вам известно его содержание?
  -Конечно. Наступит век огня и крови, трехглавый дракон, на котором восседает сын Льва Ночи, поглотит мир.
  -А дальше?
  -Что дальше?
  -У пророчества есть вторая часть, известная очень немногим.
  Великая империя золота падет, последний Лазурный император, шесть его дочерей и два сына, встретят свой конец в пасти зверя.
  -То есть вся эта возня началась из-за того, что ваш император в приступе маразма решил, будто его сожрет дракон? Да он законченный идиот, -итиец скривился при нелестном отзыве о солнцеликом. В империи верховный правитель без преувеличения считается божественной фигурой. -Мы не кормим драконов человечиной. Хотя бы по той простой причине, чтоб наездник не ассоциировался с едой. И вообще, в пророчестве не сказано, какой именно зверь схарчит императора. Может василиск, виверна, крокодил или скорее всего демон... Вы, недоумки, сами себе конец света устроили.
  Мао Се хотел кинуться на меня, на гвардейцы его удержали.
  -Ты разрушитель!
  -Я разрушитель? Скорее наоборот, спасатель от всякой нечисти типа белых ходоков, вихтов и демонов. Вы позволили Аду прийти на Землю и доставили мне лишней головной боли... И уж теперь, если твоего императора не сожрут на ужин демоны, я позабочусь об исполнении пророчества слово в слово.
  -Твоя мерзкая Республика падет!
  -Допустим. А что потом? Думаешь демоны уберутся обратно в Ад? -член ордена зло таращился на меня, не произнося ни слова. -Вашу мать, вы и вправду имбецилы. Да самая тупая землеройка способна просчитать последствия своих действий лучше вас.
  На самом деле я не считал итийцев такими болванами. Думаю, тут дело в ином. Тайлан вполне мог захомутать людей кровной магией также, как и владык демонов. При таком раскладе хочешь не хочешь, исполнишь даже самоубийственный приказ.
  -Ты ничего не понимаешь.
  -Так помоги понять, Мао.
  -Я верю в мудрость божественного императора. Он не может ошибаться.
  -Началось, блин... -сделал жест ''рука-лицо''. Общаться с фанатиками дело непростое. Они даже очевидные факты игнорируют. -Да ваш император даже магией не владеет.
  Вытягиваю ладонь вперед и зажигаю синий огонек. Такого цвета магического пламени больше ни у кого из ходоков нет. Оно стало таким не сразу, а через пару-тройку лет. Полагаю, причина кроется в некоем остаточном следе силы Короля Ночи.
  -Думаешь, для доказательства божественности обязательно проделывать дешевые фокусы, Таргариен?
  -Хотя бы их для начала.
  Мао Се посмотрел на меня свысока.
  -Тебе никогда не понять глубинных основ высшей власти, не вникнуть в ее духовную, философскую суть. Золотая Империя И-Ти существует почти с самого зарождения мира и просуществует еще столько же, твоей Республике чуть больше ста лет. Что с ней станет, когда диктатор канет в небытие?
  -Да здравствует новый диктатор. Меня всегда забавляло стремление итийцев искать глубинный смысл в каждом чихе, до предела усложнять элементарные вещи.
  -Так устроен мир.
  -Скажи, -решил перейти к более насущным вопросам. -Ты или кто-нибудь из твоих знакомых бывали лично в Аду?
  -Не знаю.
  Один из гвардейцев двинул Мао Се прикладом по лицу.
  -Лучше скажи.
  -Я пыток не боюсь.
  -Вот не надо выделываться. У нас даже адские генералы раскалывались, чего уж говорить о простых людях.
  -Я владею одиннадцатью техниками управления чи, -уверенно заявил член ордена. -Боль мне не страшна.
  Вытягиваю руку вперед и зачитываю про себя заклинание кипячения крови. Мао Се на пару секунд скручивает болевой приступ.
  -Помогает твое управление чи?
  Итиец посмотрел на меня, бросил взгляд на гвардейцев и внезапно начал биться головой о деревянный стол. Разумеется, ходоки не дали пленнику совершить акт суицида.
  -Ты ничего не узнаешь от меня!
  -Из раза в раз одно и то же... Займись им, Белый Слизень, разузнай насчет их связей с Адом. В частности, путешествовал ли кто из Ордена Василиска туда лично. Если да, то наблюдались ли побочные эффекты.
  С пытками выжившего члена Ордена Василиска дело не задалось. Поняв, что самоубиться не получится, он откусил себе язык. Я приказал гвардейцам обрабатывать пациента до тех пор, пока он сам добровольно не запишет показания на бумаге.
  А вскоре явилась Фалена Веларион, которую я послал разведать обстановку на востоке. В свои пятьдесят два года она выглядела двадцатилетней валирийской девушкой, все благодаря огненному дару. Роковая и горячая во всех смыслах дама. Мужчины для нее игрушки.
  Лет десять назад она даже пыталась меня соблазнить, ради ее же безопасности я отказал, да только Элайна каким-то образом все прознала. Они едва Цитадель не разнесли и не спалили. Бабский мордобой, когда одна из противниц является перекачанной магией тенью, а другая ходоком-пиромантом с личным магическим источником в виде дракона, это страшно.
  Я их потом заставил самостоятельно ликвидировать нанесенный ущерб. Они вместе выносили разбитую, сожженную мебель, утварь, закупали и затаскивали новую, белили, красили стены.
  Трудотерапия очень полезна.
  -Ваше величество, я провела разведку.
  -И?
  -Из Азабада на нас движется огромная армия демонов, итийцев и шрайков.
  -Шрайков? -вскочил я с кресла. -Это точно?
  Фалена кивнула.
  -Я пролетела достаточно низко, чтобы разглядеть этих ящериц. И кроме них небеса вместе с вивернами и фуриями рассекают крылатые люди. Мне еле удалось уйти от погони.
  -Значит, нам войну объявили не только Ад с Золотой Империей, -протянул я. -Что ж, окажем им достойный прием. Насколько велика объединенная армия?
  Фалена пожала плечами.
  -Просто колоссальных размеров. Сотни тысяч, если не больше. Такую ораву в пустыне не прокормить.
  -Демоны нуждаются в воде и еде гораздо меньше, -ответил я. -Они ведь составляют основную массу вражеских войск?
  -Процентов семьдесят.
  -Надо бы подсократить число.
  -Будем жечь их на бреющем полете? -уточнила всадница. -Моя любимая часть.
  -Нет, Фалена, применим Царь-бомбы. Огромные скопления живых масс противника самое то. Утром прибыл Барристан Селми, с ним и устроите ночные налеты.
  -Вы не с нами?
  -Шарик уже староват, чтобы таскать серьезные тяжести. А твой Мэлирион и Зеленокрылая в самом расцвете сил. От виверн, фурий и крылатых людей вас прикроет Элайна и автоматчики из 301-го.
  -В таком случае, разрешите начать подготовку к миссии?
  -Разрешаю. Пусть пироманты прогревают котлы.
  
  ***
  -Ты слышишь это?
  -Шепот? Да слышу.
  Мы стояли с Элайной вблизи багровой переливающейся сферой между декоративными колоннами дворца. Ее радиус достигал двенадцати метров. Настоящие врата Ад, чье влияние искажало законы физики и пространства. Имеющаяся аппаратура (в эту военную экспедицию я захватил группы ученых) фиксировала бешенные скачки электромагнитного поля, колебания гравитации.
  -Можешь разобрать их слова?
  Невнятный шепот на границе восприятия, визуальные галлюцинации, воздействовавшие даже на ходоков, мы списывали на инфразвуковые колебания и скачки ЭМИ. Нервная система людей в определенной степени восприимчива к подобным воздействиям. Чувство тревожности страха, головные боли вполне объясняются рациональными причинами. Но часть других аномалий - нет.
  Взятые на пробу образцы прорастающей в зданиях красно-бурой массы показывали совершенно ошеломляющие результаты. То, что мы первоначально приняли за грибок, оказалось конгломератом клеток животного происхождения, напоминающих раковые. Они активно растут, поглощая кислород, воду, питательные вещества из окружающей среды.
  У большинства размещенных недалеко от портала подопытных кваатийцев пока не проявлялось каких-либо серьезных отклонений. Только двух-трех процентов головы начинали летать или они превращались в подобие бешенных зомби.
  Остальной народ лишь испытывал дискомфорт психологического плана: депрессии, тревожность, приступы истерии. Велись речи о гневе богов и конце света. Но мы люди просвещенные, стараемся придерживаться научного подхода. Мы не испытываем суеверного трепета перед параномальными сущностями. Скоро начнем вторжение в Ад.
  Пробы атмосферы у врат выявили повышенную концентрацию серы, углекислого газа, метана и хлороводорода, но ничего чересчур запредельного. Если демоны могут находится в нашей атмосфере, то сможем и мы в их.
  -Нет.
  -Это говорят души мертвых, -голос Элайны звучал встревоженно. -Они потеряны и молят о спасении.
  -Я бы отправился туда сам, милая моя, если б умел включать режим невидимости. Больше разведку поручить некому.
  -Нет, я не отказываюсь, просто все это выглядит подозрительно знакомо...
  -В каком смысле?
  -Голоса Пустоты, где я пребывала после смерти.
  -Хм, вполне может быть. Демоны - бывшие люди, значит для пополнения рядов им надо откуда-то брать пополнение.
  -Я пошла.
  Элайна бесследно рассеялась, войдя в режим невидимости. Визуально ее никак не засечь, единственный выдающий ее признак - понижение температуры воздуха.
  В задачу тени входила первичная рекогносцировка Ада, оценка вражеских сил на той стороне. Демонам, как показывает практика, верить совершенно нельзя.
  Элайна пробыла на той стороне без малого два часа, я уж начал переживать, когда в моем временном офисе заклубилась черная эктоплазма.
  -Ну, как все прошло?
  -С чего начать? -приняла Элайна человеческий облик.
  -Опиши увиденное там.
  -Моря лавы, грешники в котлах и демоны с вилами.
  -Серьезно?
  -Нет, конечно. Типовая архитектура глубоководных, здания из черного камня, как в Йине или Стигае, плюс наложенный поверх нее демонический самострой с костями и черепами, ужасно безвкусный, и эта бурая склизкая дрянь.
  -Тварей много?
  -Ими кишит все. Без пулеметов, кучи патронов туда лучше не соваться.
  -Оборона вблизи портала серьезная?
  -Чисто символическая. Караул в три десятка адских рыцарей. Видимо, Тайлан действительно планирует заманить нас в ловушку.
  -Тебя не заметили?
  -Как тебе сказать...
  -Говори, как есть.
  -Я допросила пару демонов, умевших внятно изъяснятся. Они сказали, что Алый Коготь вчера вывел наиболее боеспособные легионы из Мефона.
  -Хорошо.
  -Помнишь ты говорил о неких странных сходствах? -напрямую спросила Элайна. -Что имел ввиду?
  -Адских рыцарей и потерянные души я видел раньше. В своем мире.
  Элайна с удивлением посмотрела на меня.
  -В твоем же мире нет магии, демонов.
  -Нет, тем не менее я, попав сюда, знал достаточно б этом мире, многих важных событиях, основных действующих лицах.
  -То есть демонов ты видел в сериале?
  -Не совсем. В компьютерной игре. Внешность адских рыцарей и способ появления летающих голов один в один сходятся.
  -И как их там побеждали?
  -В одной из частей был артефакт под названием Душекуб, в другой Горнило и некий воин уничтоженной демонами цивилизации, зовущийся Палачом Рока.
  -Я дам своим людям в разработку эту информацию, пусть покопают, -серьезно заявила Элайна. -Вдруг чего найдем.
  -Если так и будет, я поверю в существование Микки Мауса, Винни Пуха и телепузиков.
  -Телепузики?
  -Лучше тебе не знать.
  К ночи, как и было обговорено, Фалена Веларион и Барристан Селми полетели бомбить наступающие вражеские войска. Элайна взялась их сопровождать.
  Мы с маршалом остались в Кварте на случай, если из портала снова полезут демоны. Без драконов поток тварей не сдержать.
  До конца осознав, с каким противником предстоит иметь дело, я послал весточку Квиберну с указанием срочно доставать из архивов заброшенные проекты по авиации. Теперь уже плевать, что дальность полета, боевая нагрузка буду маленькими, нам сгодятся любые даже самые паршивые самолеты. Одних драконов тут не хватит. Думаю, через пару месяцев Республика получит пару эскадрилий бомбардировщиков, с массовым производством у нас проблем нет.
  Также дан зеленый свет на серийное производство бронеавтомобилей, опытная партия успешно прошла обкатку в боевых условиях. Ко всеобщему удивлению серьезных недостатков, не считая капризной трансмиссии, выявлено не было.
  В войнах такого масштаба победит тот, кто выпустит больше снарядов, винтовок, пулеметов, орудий, машин. Вряд ли итийцы и демоны это до конца осознают.
  Но их главная ошибка в том, что они мыслят категориями феодального сообщества. Враг полагает, будто со смертью верховного правителя они победят. Но в Республике все устроено по-другому, у нас государство это не отдельно взятый человек, а народ и территория, на которой он проживает. В самом начале мне потребовалось много усилий, чтобы вбить это в головы людей вроде Барристана Селми и Ардриана Селтигара, самых непримиримых даже пришлось повесить.
  Погибну я, власть возьмет Элайна. Если каким-то образом достанут и ее, диктатором станет маршал Селтигар, глава Генштаба. И так далее. У каждого начальника имеется свой заместитель.
  Золотая Империя И-ти и Ад совершенно другое дело, там прекрасно работает правило ''вассал моего вассала - не мой вассал''. Уничтожь Тайлана и, вероятно, большинство демонов разбежится, многим из них эта война совершенно не нужна.
  Республиканские войска будут стоять до конца.
  Я уже послал тридцать тысяч солдат и морских пехотинцев занять перевалы на юге Сухих костей, нагорья, отделяющего земли кваатийцев от империи И-Ти. Через пару недель с Летних островов и Гиса прибудут еще подкрепления в сотню тысяч. Нам бы удержать занятые территории.
  В целом война для НВР пока идет успешно. Кварт заняли, господство в Летнем море установили, куда уж деревянным посудинам кваатийцев до республиканских броненосцев на паровой тяге. Острова Большой Морак и Вахар после непродолжительных боев взяты.
  В любом случае для кваатийцев эпоха независимости кончилась.
  
  Глава 7. Дела внутренние
  
  За время нашего расставания Мелисандра сильно преобразилась, в буквальном смысле. Теперь это была белокожая статная красавица, одетая в дорогие шелка, а не грязная беднота в обносках.
  -Мой король, не ожидала вас так скоро.
  Вслед за мной в комнату вошли пятеро гвардейцев с автоматами и взяли узницу под прицел.
  -Тебе не следовало лгать.
  Демонесса изобразила непонимание, выпучив глаза.
  -О чем вы?
  -О том, как ты помогла Тайлану стать королем Ада. Или, думала, я ничего не узнаю?
  В воздухе повисло напряжение. У ходоков приказ стрелять на поражение при любом подозрительном движении. Мелисандра взяла короткую паузу, понимает, что нужно тщательно подбирать слова.
  -Я могу объяснить.
  -Рискни.
  -Мои намерения всегда были направлены на благо, -пела елейным голоском красная женщина. - Да, я помогла Алому Когтю возвыситься, обучила его премудростям магии крови и теней, выступала советником, но лишь ради мира людей. Порядок в Аду был необходим. С гибелью Высочайших демонов некому стало держать в узде.
  -А теперь у них появился король, который жаждет мести.
  -Вы уничтожили все, чем он дорожил.
  -Тем не менее, ты помогала ему.
  -Моя вина тут безусловно есть, -кивнула Мелисандра. -Я научила Алого Когтя асшайскому языку, основе многих заклятий. Он сумел применить это знание самым неожиданным образом: расшифровать древние скрижали, оставленные в Аду глубоководными. Из них Тайлан подчерпнул знания для создание долговременных врат в мир живых... Я пыталась разубедить вторгаться на Землю, но он не послушал. Тогда пришлось бежать с предупреждением к вам. Без меня Республика не успела бы своевременно отреагировать на угрозу.
  -Ты могла выложить все сразу, как есть. Я бы не стал злиться. Теперь же... -вздохнул я. -Ни о каком доверии речи идти не может.
  -Простите, мой король. Я побоялась того, что вы можете со мной сделать, узнав про помощь королю Ада.
  -Тебе стоит бояться меня сейчас. Я готов простить тех, кто совершил ошибки и открыто признал их, но вранья, попыток уйти от ответственности не прощаю. Станнис под пытками много интересного рассказал про твои адские похождения...
  Мелисандра выпучила глаза.
  -Станнис? Вы... говорили с ним?
  -Говорил.
  -Что с ним стало?
  -Из него сделают чучело и поставят в столичном музее боевой славы. Лучше о себе побеспокойся.
  -Я готова помогать вам. Больше никаких недомолвок, тайн.
  -Поздно. Кто скрывается под личиной Алого Когтя? Назови его настоящее имя, а то я не припомню никаких Тайланов в своем списке.
  -Не могу.
  -Не можешь или не хочешь?
  -Тайлан никогда не говорил о своем прошлом, за исключением того, что был сокрушен вами.
  -Мною много, кто был сокрушен. Зайдем с другой стороны. Опиши характер, личность Алого Когтя.
  -Тайлан очень умен, расчетлив, хитер, никогда не поддается эмоциям. Похоже, его невозможно вывести из себя, но вместе с тем он терпит неудач от слуг. При общении он всегда смотрит на собеседника сверху вниз, одним своим видом излучает властность. Демоны боятся перечить Алому Когтю, ведь тех, кто бросает ему вызов, ждет мучительная смерть. За редкими исключениями. Некоторых врагов, как Станниса, Тайлан пощадил, бросив на бойцовую арену, тот выжил и ему даже позволили стать предводителем целого легиона.
  -Назови имена приближенных адского короля, -проверим, насколько сведения от Станниса сойдутся со сведениями от Мелисандры. -Хотя бы несколько.
  -Урак, Граздан, Дрого, Со Шанг, Рамси...
  -Рамси? -перебил я демонессу. Станнис не упоминал данное имя. -Случайно не Болтон?
  -Скорее всего, жестокость этого выродка известна даже в Аду.
  -Тайлан любит сдирать с врагов кожу?
  -Не лично, этим занимается его верный пес Рамси.
  Русе Болтон более или менее подходит под описание, но есть нюанс. Стал бы отец в посмертном существовании держать под рукой сынка-ублюдка, убившего его, его жену и нерожденного наследника? Вряд ли. Да и с чего шкуродеру питать ко мне ненависть? Я никак не пересекался с Болтонами. Тайланом может быть кто угодно.
  -Кого еще из старых знакомых ты встречала в Аду?
  -Петира Бейлиша... Мизинца, он главный казначей, заведует душами.
  -Вся старая гвардия в сборе. Таргариенов случайно не было?
  -Был один. Мейегор Жестокий, который вместе со Станнисом выступил против Тайлана и которого освежевали, скормили одичавшим исчадиям.
  -Заново он не появлялся?
  -Перерождаясь повторно, захотят ли поверженные Тайланом называть старыми именами?
  -Тоже верно.
  -К тому же с каждым новым перерождением мы теряем остатки прежних себя, если они вообще есть. Не угадать. Отсюда большая часть демонов не отличается от животных.
  -Как долго ты знала Тайлана?
  -Больше века. Осмелюсь спросить, как вы поступите со мной дальше?
  -После победы решу твою участь.
  Ясень пень, поставлю к стенке. Но позже. Не хватало еще, чтобы убитая Мелисандра переродилась в Аду раньше времени. Слишком много ей известно.
  Вообще следует не затягивать с демонами, через пару-тройку лет убитые возродятся, восстановят свое поголовье. Приоритетной целью после Тайлана являются демонические матки, благо их не так много - около сотни на всю преисподнюю.
  Вернулся в столицу я не только для разговоров с Мелисандрой, хватало других важных дел вроде налаживания выпуска новых вооружений, техники. Приведенные министерством промышленности цифры обнадеживали. Количество выпускаемых ежемесячно автоматов скоро достигнет тридцати тысяч, винтовок и самозарядных карабинов - шестидесяти, пулеметов - девяти, автопушек - шестисот, бронеавтомобилей -тридцати двух. Меньше, чем хотелось бы, больше, чем рассчитывал.
  Я организовал встречи с начальниками различных конструкторских бюро, где поставил задачу на создание пригодного для боевого применения бомбардировщика и форсирование разработки бензиновых двигателей. Справятся, господа инженеры и конструкторы - озолочу, представлю к госнаградам, не справятся - пусть ищут другую работу. У нас война на истребление с силами Ада. Промедление смерти подобно.
  Попутно Тайная канцелярия и Эйгон предоставили информацию о четырехкратных завышениях цен на новое оружие и боеприпасы. Часть закупок осуществлялась через каких-то непонятных посредников. Раньше я смотрел на такие вещи сквозь пальцы, но все изменилось. Всех причастных ждет приговор трибунала и наказание в соответствии с законами военного времени. Игры в буржуазный капитализм закончились.
  На чрезвычайной сессии Сената в присутствии кучи журналистов я объявил о переходе к новому экономическому укладу. Во имя блага и всеобщего процветания. Прям Дартом Сидиусом с его галактической империей в этот момент себя ощутил.
  Это все равно рано или поздно произошло бы, война с демонами просто стала удобным моментом. Оставшаяся частная собственность на средства производства упраздняется, олигархия лишается газет, заводов, дворцов и пароходов. Уравнители и их сторонники встретили это заявление громкими овациями и ликованиями, лица богачей, состоящих в Сенате, приобрели хмурый вид.
  Революция свершилась.
  После выступления в Сенате, когда я в сопровождении охраны направлялся к паромобилю, ко мне подошел разодетый в дорогие цветастые одеяния с перьями летниец. Джахар Ксак, крупный магнат, в чьей собственности находится... точнее находился целый торговый флот из пароходов. Вид у не был подавленный.
  -Ваше величество.
  -Господин Ксак, вы что-то хотели? -вежливо интересуюсь у него.
  -Я... насчет вашего выступления.
  -Да?
  -Я и все состоятельные люди в одночасье лишаемся всего, что имеем. Можете сжечь меня прямо здесь на месте, но это самый настоящий произвол со стороны государства. Прошу вас пересмотреть решение.
  Я усмехнулся. Мало кто отваживается в лицо фактически бросить мне вызов.
  -Боитесь, вас с семьей и слугами выкинут на улицу? Напрасно. Вам выплатят компенсации достаточные, чтобы первое время ни в чем не нуждаться, и дадут неплохие должности.
  Ксак сжал кулаки, от накатившей злобы он едва сдерживался.
  -Это не то.
  -Революция свершилась бы в любом случае, -говорю ему в лоб. -Не завтра, так через двадцать или тридцать лет. Но в таком случае пролилось бы много крови, а вы или ваши потомки болтались бы на ближайшем столбе. Я хочу сделать все быстро и чисто, пока нарастающие противоречия между бедными и богатыми не переросли в кровопролитную бойню.
  -Какие противоречия? -возразил Ксак. -Большинство горожан всем довольны. Уровень зарплат, социальные гарантии, это только полоумные Уравнители носятся со своими лозунгами.
  -Вы видимо мало общаетесь с простыми людьми и не знаете об их проблемах. Поэтому Уравнители очень популярны. Не спорю, наши люди живут лучше многих, а когда живешь неплохо, начинаешь смотреть по сторонам и задумываться: почему нельзя жить лучше?
  -Вам не стоило идти на поводу у них.
  -Это такая завуалированная угроза? -прищурился я. -Или вы просто под влиянием эмоций сказали лишнее?
  -Простите, ваше величество, сказал лишнее.
  -Предупреждаю, господин... хотя нет, теперь товарищ Ксак, любые попытки мутить воду в военное время приравниваются к государственной измене. Я понятно выразился?
  -Предельно, государь.
  -Передайте своим друзьям: если вдруг начнутся какие-то диверсии, теракты, покушения на меня или членов правительства, за вами придут. Я в таком случае не стану выяснять, кто виноват, а кто нет.
  Побледневший Ксак молча кивнул, а я сел в машину и отправился домой под усиленной охраной. С этого момента для буржуев диктатор окончательно превращается в смертельного врага, рубикон пройден. Наверняка попытаются устранить. Они бы и переворот не прочь устроить, да вряд ли дело выгорит. Силовые структуры, армию возглавляют преданные лично мне люди, вдобавок верность усилена магией. Я подстраховался заранее, одновременно с моим выступлением начала работать Тайная канцелярия. Гэбэшники под предлогом усиления мер безопасности возьмут неблагонадежные элементы под домашний арест, завтра же в правительстве начнутся кадровые чистки. Места прикормленных сенаторов, чиновников, займут люди из числа Уравнителей. Для этого я и вызвал их лидера к себе на разговор.
  Председатель рабочего движения, войдя ко мне в кабинет, выглядел довольно уверенно. Звали его Уилл Транн, он обладал внешностью метиса - отец из Вестероса, мать летнийка. Смешанные браки в Республике давно стали нормой. В поисках лучшей жизни на Летние острова и Гис едут со всего Вестероса и Эссоса.
  С Транном я доселе лично никогда не встречался, хотя читал досье и издали следил за его деятельностью.
  -Господин Транн, проходите, присаживайтесь. Нам есть, о чем побеседовать.
  -Благодарю, ваше величество.
  Глава Уравнителей абсолютно спокойно, без расшаркиваний, проходит в кабинет и усаживается в кресло перед напротив моего стола. Сразу видно, человек простой
  -Вы довольны?
  -Доволен?.. -на мгновение завис Транн. -Ах, прошу прощения, разумеется. Мы вообще не ожидали подобного шага со стороны власти.
  -Теперь убедились, на чьей я стороне?
  -На стороне большинства, ваше величество. Но, позволю заметить, олигархия просто так не сдастся. Они любыми способами попытаются сохранить сложившийся порядок вещей.
  -Соответствующие меры уже приняты.
  -Надеюсь. Никому не хочется на фоне войны с Адом внутреннего раскола.
  -Как вы думаете, для чего я вас вызвал сюда?
  -Не могу знать, ваше величество.
  -В свете наметившихся преобразований во власти образуется множество вакансий, я предлагаю Уравнителям заполнить их своими людьми. В частности, лично вы можете претендовать на пост председателя сенатского комитета по экономическому развитию.
  Транн удивленно поднял брови.
  -Я?
  -Если, конечно, захотите.
  -Это... очень щедрое предложение.
  -Да или нет? Вы столько раз вещали с трибун о необходимости смены социально-экономической формации, призывали рабочий класс объединяться, бороться за свои права и улучшение качества жизни. Теперь вам дается шанс лично претворить свои идеи в жизнь.
  -Я согласен, -взял себя в руки Транн. -Готов трудиться на благо народа и Республики.
  -Другое дело, -я достал из ящика стола папку бумагами и положил перед собой. -Вот, ознакомьтесь.
  Транн встал с кресла, взял документы, бегло их просмотрел.
  -Список значит...
  -Подберите на эти должности кандидатов из числа своих людей. Я знаю, среди Уравнителей достаточно толковых специалистов.
  -Позвольте, личный вопрос.
  -Попробуйте.
  -Вы спланировали это давно?
  -Неужели не очевидно? Я уничтожил рабство в Гисе, изжил феодализм на Летних островах, начал строить более прогрессивное общество. И этот процесс никогда не останавливался, правда революция должна была случиться несколько позже, когда разрыв между богатыми и бедными станет сильнее. Плод не до конца созрел.
  -Почему вы решили действовать сейчас?
  -Неизвестно, сколько продлится война с Адом и И-Ти. Я рассчитываю уложиться до конца года, однако мы знаем, как это бывает... Республике нужно мобилизоваться так, как никогда раньше. Капиталистический уклад тут сильно мешает. Для крупных дельцов война - излюбленное время для извлечения сверхприбылей. Вон, цены на новые типы оружия и боеприпасов пытались завышать в несколько раз. Куда это годится? Армии нужно больше дешевых пулеметов, автоматов, машин. Четко сказано, что надо стремиться к понижению цен, удешевлению производства, промышленники втихую делают все наоборот.
  -И как вы с ними поступите?
  -Поставлю к стенке каждого, кто причастен к махинациям. Закон военного времени никто не отменял. Еще вопросы?
  -В выступлении в Сенате не было сказано про более мелких частников.
  -Пока национализация коснется наиболее важных отраслей вроде военпрома, судоходства, энергетики, добычи и переработки полезных ископаемых. Лавочники могут спать спокойно, хотя за спекуляции с ценами ответственность ужесточится.
  Беседа с лидером, можно сказать, бывшей оппозиции длилась три часа. Я пощупывал Транна, пытался понять, что он за человек. Досье никогда не даст столько информации, сколько даст личное общение. Главный уравнитель в целом оставил положительное впечатление. Не безумный фанатик-революционер, но человек, вполне искренне верящий в собственные идеи, готовый их реализовывать и нести ответственность.
  В частности, он не боялся прямо высказывать недовольство определенными вещами в государстве вроде отсутствия сменяемости власти. По мнению Транна полубессмертные ходоки не должны веками занимать один и тот же пост.
  Как по мне, если человек отлично делает свое дело, то пусть сидит на своем месте столько, сколько угодно. Пока не надоест или не возникнет серьезной причины для отстранения. Например, Квиберн отлично справляется с ролью министра науки и промышленности, сто двадцать лет прошло, а бывший мейстер по-прежнему носится словно заведенный, поднимает науку, производство и при этом находит время вести личные исследования. Да Винчи, Кулибин и доктор Менгеле в одном лице.
  Или маршал Селтигар, благодаря которому Республика почти не знает серьезных поражений на поле боя.
  Тут помимо минусов есть громадный плюс - ходоки-долгожители накапливают громадный профессиональный и жизненный опыт, становясь глубокими специалистами буквально в десятках областей. Надеюсь, маразм никому из нас не грозит.
  
  ***
  Разобравшись с делами в тылу, я вернулся в Кварт. Война и не думала прекращаться. Прущую с востока орду планомерно перемалывали в предгорьях Сухих Костей, местность играла нам на руку. Враг наступал в невыгодных для себя условиях, вдобавок активно подвергался воздушным налетам и массированным артиллерийским обстрелам. Сбрасываемые с драконом Царь-бомбы уничтожали демонов, их союзников сотнями и тысячами. Не отставала и реактивная артиллерия, которая работала по площадям. Из-за низкой точности применять под Квартом мы ее не рискнули, опасаясь случайно накрыть своих, но в Сухих Костях полное раздолье. Наступающие порядки демонов, итийцев, шрайков буквально смешивали с землей системы залпового огня. Адским тварям в принципе плевать, живой силы у них в переизбытке, тяжелее приходилось имперцам с ящерицами.
  Судя по поступающим донесениям, И-Ти бросили в бой лучшие подразделения своей армии.
  Больше всего удивляло присутствие шрайков, с которыми итийцы воевали тысячелетиями. Разумные ящеры для жителей Золотой Империи были примерно тем же, чем белые ходоки для вестеросцев. И тут две непримиримые стороны объединились...
  -Говоришь на общем?.. Нет? А на итийском... -обращался я к сидящему в клетке пленному рептилоиду. Внешне шрайки очень напоминают гекконов. Ростом в метр шестьдесят. Приплюснутая голова с широкой пастью, большие круглые глаза с вертикальным зрачком, мускулистое поджарое тело с темно-синей чешуей. Верхние четырехпалые конечности мало отличаются от человеческих рук, а ноги пальцеходящие.
  Раньше шрайков за пределами И-Ти считали мифом (ископаемые останки не всех могли убедить), но после организованных Республикой экспедиций появились живые образцы. Мир Льда и Пламени населен не только людьми.
  Хватает иных разумных видов. Многие вымерли, а многие продолжают существование в малоизученных уголках планеты.
  Живущие на востоке Эссоса шрайки по большей части представляют собой племена кочевников наподобие дотракийских. Их сородичи на Ультосе и Соториосе более цивилизованны: живут в городах-государствах, затерянных среди джунглей, умеют возводить монументальные сооружения из камня, обрабатывать металлы, владеют магией.
  Ящер пристально посмотрел на меня и что-то протрещал на своем языке. Шрайки по интеллекту не уступают людям, их даже можно обучить человеческой речи. Привезенные из Серой пустоши экземпляры тому подтверждение, жаль, прожили недолго.
  -Эй, боец, -обратился я к сторожившему клетку солдату. -Много этих сюда привезли?
  -Десятка три, ваше величество.
  -Кто-нибудь из пленных понимает общий или хотя бы итийский?
  -Не могу знать, ваше величество.
  Я бы не прочь узнать, какого черта ящерицы забыли на этой войне. Да и не только они, в союзе с Адом выступили джогос-нхайские кочевники, аэроманты, они же крылатые люди, из Рассветных гор, культисты К'Дата, полоумные некроманты Нефера. Против меня весь восток, оказывается, воюет. Тайлан на жопе ровно не сидел, заключая союзы с людьми и нелюдями Эссоса.
  Удар джогос-нхаев в Лхазаре сумели отразить силами местных гарнизонов, даже подкрепления запрашивать не стали. Судьба истребленных дотракийцев их восточных соседей ничему не научила.
  Но ничего. Время играет на стороне Республики. Когда мы по-настоящему раскочегарим промышленность, проведем полную мобилизацию, враг горько пожалеет, что связался с нами. Никакого бахвальства, просто объективный факт. Тайлан при всем его стратегическом таланте не мог предвидеть появления вещей вроде систем залпового огня, автоматического оружия, бронеавтомобилей.
  До вторжения в Ад, чего ожидает Тайлан, начнется через две недели. Когда навезут больше нового оружия и спецбоеприпасов. Дифосген на демонов действует как дихлофос на моль.
  
  Глава 8. Штурм Ада
  
  -Бойцы! Сегодня мы сделаем то, чего не делал никто из людей. Мы вторгаемся в Ад! -орал я через матюгальник, стоя на броневике. Позади меня переливалась сфера, а передо мной выстроились солдаты. -Врагов в десятки больше, чем нас, они не боятся смерти, они - живые орудия для убийства, они - сама ярость. Будет тяжело, многие не вернутся назад, это неизбежно. Но мы сражаемся за правое дело! Мы должны поглотить Ад или он поглотит Землю или человечество обречено провести оставшуюся вечность в качестве бесправных рабов! Впрочем, не буду вас больше утомлять речами... 301-й выдвижение по команде!
  Я кивнул Элайне, она обратилась клубами черного дыма и первой прошла через портал. Потянулись томительные минуты ожидания. Тень должна расчистить путь для авангарда наших войск.
  Внезапно из врат выбросило оторванную голову адского рыцаря. Условный сигнал получен.
  -Вперед!
  Солдаты Огненного Легиона тройной колонной двинулись через портал, вместе с ними переправлялись броневики, чадя дымом, расчеты с пулеметами и автопушками.
  Мне оставалось сидеть на этой стороне и наблюдать.
  Элайна с маршалом Селтигаром были резко против моего присутствия в Аду, по крайней мере, на первом этапе операции. Оно и правильно. Вспоминаем правила темного властелина. На разборки с врагом лично не ходить, пусть подчиненные воюют. Хотя еще хороший вопрос, кто из нас темный властелин.
  Я про себя рассмеялся. Для многих жителей Эссоса диктатор Новой Валирии натуральный злодей: развязываю войны, захватываю новые земли, порой дело доходит до истребления отдельных народов. Как в случае с дотракийцами. Или квохорцами. Первых мы прищучили из-за постоянных грабительских набегов, вторых покарали за людоедскую религию, в Квохоре основным божеством был Черный Козел.
  Но на фоне короля Ада Король-Колдун, наверное, смотрится более чем прилично. Выжившие после близкого знакомства с демонами кваатийцы и немногочисленные итийцы, не считая совсем уж упоротых фанатиков, теперь как-то и не против присутствия Республики. Мы уже для многих не завоеватели, а спасатели. Фактически так оно и вышло. Итийские и кваатийские колдуны призвали на свою голову демонье, оно принялось крушить все вокруг, убивать всех подряд, Новая Валирия разобралась с проблемой.
  Выжившим оказывается медицинская помощь, организован подвоз воды с продовольствием, продолжаются разборы завалов, поиски выживших. Мы показали кваатийцам свою темную сторону, пришла пора показать светлую, в конце концов, они будущие граждане Республики. Рано или поздно все люди ими станут, потом дойдет очередь до нелюдей.
  Вскоре из портала потянулся обратный людской поток, часть раненных выбиралась из Ада на своих двоих, наиболее тяжелых тащили на носилках. Я подошел к одному из гвардейцев окровавленной рукой.
  -Какова обстановка на той стороне? Сильное сопротивление?
  Сержант вытянулся по струнке, забыв о руке с жуткой рваной раной от укуса.
  -Противник постоянно контратакует, ваше величество.
  -Говори, как есть.
  -Там все кишит тварями, лезут отовсюду. Дохнут пачками, но продолжают лезть. Кажется, им плевать на собственные жизни.
  -Справимся?
  -Куда денемся, ваше величество? Обязательно справимся.
  -Ладно, дуй в медпункт.
  
  ***
  В центре Мефона без перерыва гремела канонада. Подконтрольная республиканским войскам зона постоянно расширялась. Через портал прибывали все новые силы, боеприпасы, орудия.
  Демоны контратаковали, но делали это как-то вяло, словно заманивали людей к себе. Сержанта Ло этот факт слегка тревожил. Впрочем, наверху не дураки сидят и наверняка знают, что делают. Дело простых вояк - выполнить приказ и выжить.
  -Скорее! Чего так долго возитесь, поимей вас дракон!
  -Сейчас!
  Установив короб с двадцатимиллиметровыми снарядами и перезарядив автопушку на колесном лафете, горе-стрелки наконец выдали очередь по напиравшим демонами. Ломившихся напролом через улицу исчадий порвало в клочья, зеленые потроха забрызгали вымощенную маслянистым камнем мостовую. Истошно завопил адский рыцарь, метавший с некоторого расстояния сгустки плазмы и лишившийся руки.
  Стук автопушки звучал как благословение. Мелкокалиберные винтовки и автоматы легко валили исчадий, какодемонов, но с адскими рыцарями возникали проблемы. Костяная броня защищала жизненно важные органы, пуля могла отрекошетить от гладкого безглазого черепа, застрять в выступающей грудной пластине.
  Зендал Ло никогда не подумал бы, что ему придется воевать в настоящем Аду и убивать чертей.
  На самом деле, тут не так уж страшно, думал сержант. Подумаешь сумерки, монументальные чернокаменные постройки как у древних валирийцев или еще более древних глубоководных, заросли бурой плоти, пропахший серой воздух. А демоны... На мушку винтовки попало очередное исчадие, бегущее на четвереньках. Сержант произвел выстрел. Левая половина уродливого лица превратилось в кровавое мессиво. Исчадие беспомощно распласталось на земле.
  Демоны дохнут точно также, как любые другие живые существа. У обитателей Ада есть мозг, сердце, легкие, без которых им придется туго.
  -Вперед, вперед! -скомандовал Зендал своим ребятам, когда контратака противника временно прекратилась. У отделения есть время проверить ближайшие здания, зачистить при необходимости и продвинуться чуть дальше.
  -Ох ты ж уродина какая!
  С крыши полуразрушенного трехэтажного здания на республиканцев таращился очередной демон. Гигантский пятиметровый паук с торсом, головой и руками от человеческой женщины. Множество черных глаз скорее с интересом, чем со злобой изучали гостей с Земли.
  Раздались выстрелы. Часть пуль прошла мимо, часть задела демона, отчего оно пронзительно завопило
  -Надо ее прикончить! -сказал сержант Ло. -Бас, Хо, Аларис со мной. Остальные следите за улицей!
  -Есть, сержант!
  Четверо вооруженных винтовками Тарака солдат вошли в логово гигантской демонической паучихи. Если на улице в плане освещенность было терпимо, внутри чернокаменного здания царила кромешная тьма.
  -Аларис, подсвети.
  Над вытянутой ладонью ходока возник шар яркого оранжевого пламени.
  -Раздери меня Рглор!
  Пол был усеян костями демонов, стены и потолки оплетены паутиной с висящими на них коконами в человеческий рост. Демонесса не брезговала пожиранием собственных собратьев.
  -Может ну ее, пойдем отсюда? -предложил рядовой Бас.
  -Нет, надо закончить начатое.
  Солдаты осторожно обыскали этаж за этажом, комнату за комнатой, пока не обнаружили обиталище твари. Оно зажалось в самом темном углу и, похоже, не собиралось нападать. На плече и на боку виднелись сквозные раны от пуль.
  -Прошу... пощадите... -неестественным голосом протянула демон-паучиха. -Я не хочу снова умирать...
  Что-то в этой мольбе заставило сержанта не нажимать на спусковой крючок. Хотя помимо проснувшейся жалости существовал приказ, согласно которому допускалось взятие в плен демонов, способных полноценно общаться.
  -Надо же, оно говорить умеет.
  -Назови хоть одну причину оставить тебя в живых, -произнес сержант Ло. -Даю десять секунд.
  -Я знаю... подземные катакомбы под городом... Армия Алого Когтя использует их при атаке...
  -Хорошо, ты выиграла для себя лишний день. Пойдешь с нами и не вздумай выкинуть что-нибудь.
  
  ***
  Операция под кодовым обозначением ''Пекло'' пока шла успешно, настолько успешно, что это не могло внушать опасений. Мы заняли центральные районы Мефона и пробивались к окраинам. 301-й батальон и остальные, разумеется, несли потери, но они в данный момент безвозвратные не превышали пяти-семи процентов. Республика теряла сотни людей, Ад тысячи демонов. Сказывалась подавляющая огневая мощь. Небольшой отряд с самозарядными карабинами или автоматами мог вести бой с многократно превосходящим его по численности врагом. Пока есть патроны.
  -Это плохая идея, -продолжала настаивать Элайна. -Тебе там нечего делать.
  -Я уже сказал, что хочу собственными глазами заценить Ад.
  Шагаю в портал. Перед глазами вспыхнули багровые искры, во всем теле ощутилось покалывание. И вот я нахожусь в Аду. Воздух пропитан запахами серы, с непривычки можно испытать недомогание.
  Демонические портал с этой стороны был точной копией Черных Врат - прямоугольной аркой с высеченными письменами. Правда материалом послужил обычный известняк. С маслянистым камнем глубоководных никто из ныне живущих, кроме самих глубоководных, работать не умеет.
  Портал расположился посреди внушительных размеров площади, окруженной чернокаменными постройками в три, пять и более этажей с закругленными крышами. Много остроконечных башен и храмов с куполами. Все выглядело древним и обветшавшим, кое-что достроили, залатали видимо сами демоны, добавив ''украшений'' в виде черепов, клыкастых звериных морд, стилизованных костей. Или все же не стилизованных?
  Стены некоторых домов поглощены бурой массой плоти.
  Небо затянуто густыми свинцовыми тучами, ни один луч света не пробьется. Впрочем, вечно царящих тут сумерек нам вполне хватает.
  -Доволен? -спросила Элайна.
  -Маленький шаг человека, огромный - для всего человечества.
  -Чего?
  -Так сказал первый человек, ступивший на Луну в моем мире.
  -Ну, здесь первопроходец я, -с гордостью заявила Элайна. -Значит, в учебниках истории мне отведется еще пара глав.
  В каких-то трех-четырех километрах гремела канонада, отзвуки автоматных и пулеметных очередей, разрывы артиллерийских снарядов. Войска уже успели перебросить и развернуть ствольную артиллерию, минометы. Демонам нельзя давать расслабиться.
  Мы с Элайной прибыли в штаб, где расположился маршал Селтигар с остальными офицерами. Успели откуда-то притащить стол, на котором разложены карты, различные документы.
  Не прекращались телефонные разговоры, связисты уже протянули кабели с Земли в Ад. Шла напряженная работа.
  -Ваше величество! -маршал и генералы, не отвлеченные делами сильно, встали смирно и отдали честь.
  -Вольно, -махнул я рукой. -Маршал, как идут дела?
  -Отбиваем квартал за кварталом. Через сутки город окажется в наших руках.
  -Фалена провела разведку с воздуха? -мы уже успели пропихнуть через портал одного дракона.
  -Так точно, -Селтигар подвинул ко мне несколько фотографий, сделанных с воздуха. -Город располагается на небольшой возвышенности, со всех сторон окружен полями с призрак-травой, хотя на севере приблизительно в двадцати километрах начинаются горы. Мефон удобно оборонять. Когда Тайлан пойдет в контратаку, его армия будет как на ладони.
  -Вы нашли входы в катакомбы? Станнис предупреждал, что их могут использовать для внезапного удара.
  -Уже отправил людей на их разведку и зачистку. Демоны не пройдут.
  -Есть мысли, куда Алый Коготь отвел основную армию?
  -В горы на север. Фалена видела группы демонов, направляющиеся туда.
  Я потер руки.
  -Хорошо, очень хорошо. Есть что еще важное?
  -Я беспокоюсь за сохранность портала. Если он окажется поврежденным или перестанет работать, мы окажемся отрезаны от Земли. Тайлан хочет взять вас живьем, наверняка сюда будет послан диверсионный отряд. Либо он уже дожидается удобного момента. Демоны отдали нам врата неповрежденными.
  -Так усильте меры безопасности.
  -Уже сделано, но нам нужен дополнительный коридор сообщения.
  -Увы, придется обходиться тем, что есть. Ни я, ни специалисты Колледжа Магии не представляем способа создания врат. Это утерянное знание. Если беспокоят туннели под городом, взорвите их чертям. Боитесь перевертышей, так тестируйте каждого подозреваемого, делов то, пусть кровь из пальца или задать пару наводящих вопросов. Мне ли вас учить воевать?
  -Сделаем, ваше величество.
  Селтигар за свою неестественную длинную жизнь стал очень осторожен, не любил авантюр, чутье его редко подводило. Крупные военные победы Республики тому подтверждение. Маршал старался предусмотреть все заранее, иметь более одного варианта действий при каждой военной операции.
  После визита в штаб я направился к лагерю для военнопленных демонов, лично решил посмотреть на тварей, раннее не попадавшихся. Рапорты о пойманных кентавроподобных женщинах-пауках и ходячих скелетах с почти отсутствующим мясом наводили на нехорошие мысли.
  В плен брали лишь тех существ, которые сохраняли разум и вели себе адекватно. Таковых меньшинство, основная масса способна лишь рычать и в лучшем случае повторять отдельные фразы, слова. В Аду дикие демоны контролируются разумными сородичами, сущность механизма даже им самим толком неизвестна, полагаю, связь дракона и наездника работает аналогичным образом. Некое подобие телепатии. С ограничениями. Шарик без слов способен понять, чего от него требуется, найти меня на расстоянии сотен и тысяч километров, я ничем подобным не обладаю. Но наездник в этом тандеме занимает доминирующее положение. Также и у демонов, сила решает далеко не все.
  Лагерь для военнопленных обустроили на территории местного Колизея из черного камня. Трибуны тысяч на сорок зрителей, громадная арена, куда мы согнали сдавшихся демонов. Адские рыцари, какодемоны, исчадия, фурии и многие другие виды. Разумеется, я не стал приближаться к толпе демонов близко, мне хватило бинокля и высокой трибуны.
  -Едрить твою налево... -мой взгляд упал на здорового паука с человеческим торсом. Оно просто развалилось на земле, скрестило человеческие руки на груди и спало, прикрыв восемь своих глаз. Вагари, подсказала мне память название демона.
  Недалеко от нее ошивались закованные в кандалы высоченные дылды под два и более метра. Натуральные человеческие скелеты с редкими клочками плоти на костях. На окружающий мир они смотрели мутными бельмами в глазницах черепов. Выглядело это настолько отталкивающе и неестественно что и мне стало не по себе. Как они умудряются двигаться?
  -Ревенанты, Рглор вас задери. Приплыли.
  -Все плохо? -спросила охранявшая меня Элайна.
  -Моя гипотеза полностью подтверждается.
  -Но как создатели каких-то игрушек сумели отобразить наш Ад?
  -Мы точно знаем о существовании множественных реальностей. И если их число бесконечно или стремится к бесконечности, можно встретить воплощение любой, самой дикой фантазии. Закон вероятностей в действии...
  -Значит, где-то там бегают телепузики?
  -Сплюнь. День встречи с ними станет нашим концом.
  -Это шутка или ты серьезно?
  -Честно, я не знаю. Все это смотрится настолько дико... Хотя тот Ад был куда хуже этого. С ним более высокоразвитые цивилизации справиться не могли, а мы вроде справляемся.
  -Ты не передумал с их полным истреблением?
  -Хочешь позволить демонам существовать дальше?
  Элайна пожала плечами.
  -Многие из них сдались добровольно и выразили желание сражаться на нашей стороне. Глупо это не использовать. Загнанная в угол крыса будет биться до конца. А это лишние потери для армии.
  -Сейчас объясню. Демоны по факту являются наркоманами, для которых наркотик - чужая жизненная сила и души. С такими бесполезно договариваться, ради свежей дозы они пойдут на любое злодеяние, предательство. Я не стану отрицать, возможно среди них есть нормальные личности, но выискивать их среди кучи отребья сама понимаешь... долго и бессмысленно. Так что, зачистим гадюшник полностью, никаких полумер. Меня больше волнует безопасность нашего мира.
  -Значит, этих, -Элайна обвела рукой арену. -После допросов в расход?
  -Нет, в твоих словах все ж есть резон. Окончательной ликвидацией займемся после победы, до тех пор можно даже нанимать демонов на службу. Проводники, разведчики из местных нам не помешают. Но пусть твои ребята действуют осторожно.
  -Разумеется.
  -Думаю, я тут закончил. Проводи меня до портала.
  
  ***
  Пока бушевала война в Аду и на границах с И-Ти, я, развалившись в шезлонге на крыше Зала Тысячи Тронов, попивал пиво и загорал. Неподалеку расположился Шарик, он с аппетитом грыз подгоревшую лошадиную тушу. Лепота.
  Не то чтобы у меня не было никаких дел, просто иногда следует отдыхать. Да, я являюсь огненным ходоком, мой нестареющий организм давно забыл, что такое болезни. По крайней мере физического характера. Тронуться умом от постоянного погружения в государственные дела можно запросто, подобное уже неоднократно случалось.
  Республика без моего руководства пару дней как-нибудь протянет.
  -Ваше величество, -поднялся ко мне Белый Слизень. -Я с докладом.
  -Вести очень срочные?
  -Нет.
  -Будешь пиво? -протягиваю ему не откупоренную бутылку. Лицо бывшего Безупречного приобрело озадаченный вид.
  -Но... нам нельзя.
  -Кто это сказал?
  -Установленные вами правила.
  -Раз я их установил, то могу сделать исключение. Давай, налетай. Это приказ.
  Командир гвардии взял литровую бутылку с темным летнийским пивом, откупорил и осушил почти залпом. Даже тут прослеживается вдолбленная гискарскими работорговцами в незапамятные времена муштра. Безупречный никогда не перестанет быть Безупречным. Их учили пить, есть быстро.
  Некоторые элементы подготовки солдат-евнухов я принял на вооружение, хотя большинство садистских моментов типа кастрации выкинул. Пополнение в Огненный Легион готовится не из рабов (рабство давно упразднено), а из детей, лишившихся родителей, брошенных ими или отобранных у алкоголиков, уголовников, прочего мусора. Легионеров начинают готовить с четырех-шести лет, их основательно учат военному делу, иным дисциплинам вроде языков, медицины. В восемнадцать лет кадеты, признанные годными, проходят обращение в ходоков, не отвечающих требованиям, отправляются в обычные войска. При любом раскладе на выходе мы имеем профессионального вояку высшего класса.
  Тех, кто попал в Огненный Легион, обречен служить в нем до конца жизни. Впрочем, я не изверг, воины-ходоки имеют право жениться, заводить детей, если повезет.
  Долгое время считалось, что обращенный и обычный человек не способны зачать ребенка, но природа как обычно показала нам язык. Примерно в одном случае из двух тысяч удача кому-то улыбается. Отпрыск от союза человека и Иного обладает серьезными магическими способностями, стареет в четыре раза медленнее. Эдакий ходок-полукровка.
  -Как пиво?
  -Вкусно.
  -Так что ты там доложить хотел, Слизень?
  -Маршал Селтигар рапортует об установлении полного контроля над Мефоном, его окрестностями. Разведка в северных горах выявила значительную демоническую активность, вероятно, они готовятся к выступлению в ближайшее время. Также сегодня утром уничтожена диверсионная группа из шести перевертышей в форме 219-й пехотной дивизии, пытавшихся проникнуть на центральную площадь и взорвать портал с помощью итийских пороховых бомб.
  У меня внутри похолодело. Запертые в Аду шестнадцать тысяч человек стали б для Республики тяжелым ударом. Нам бы пришлось срочно пробиваться к Азабаду, где находится другой портал. Мы своих не бросаем.
  -Пронесло. Известны подробности инцидента?
  -Диверсантов раскрыли при проверке на одном из блокпостов. Офицер караула приметил их шевроны сразу, 219-я пехотная дивизия не входит в состав ни Седьмой, ни Девятой армий. Вдобавок перевертыши не смогли правильно отозваться на кодовое слово. На требование сдаться противник попытался напасть на военнослужащих и был уничтожен. В их рюкзаках обнаружили примитивные пороховые бомбы итийского производства.
  -Караул этот надо наградить. Если б не они, операция могла быть сорвана.
  -Будет исполнено.
  -Ладно. Есть что еще важное?
  -В ходе разведки катакомб помимо скрывающихся там демонов обнаружены шесть крупных гнезд с девятнадцатью матками, -Белый Слизень протянул не очень хорошо качества черно-белые фото твари, отдаленно схожей с вагари, однако нижняя паучья часть имела просто гигантские размеры. Раздутый мешок плоти длиной метров в двадцать. -Восемнадцать из них вместе с выводками уничтожены, один экземпляр ваша десница приказала сохранить для изучения.
  -Демоны упорно обороняли гнезда?
  -Да государь, при их штурме мы понесли значительные потери.
  -Конкретнее.
  -Четыреста семьдесят два убитых, шестьсот тридцать раненных.
  -Жаль ребят, -протянул я. -Но мы лишили демонов минимум пятой части репродуктивного потенциала. Не такой уж страшный Ад, верно? Как считаешь?
  -Любого противника можно одолеть, государь. Даже чудовищ вроде Великого Иного.
  -Признаться честно, я тогда не особо рассчитывал завалить его. Так, подкоптить ему бока напоследок.
  -Но вы оказались правы.
  -Нам тупо повезло. Высочайшие ослабили главную ледышку, а мы просто добили.
  -Тайлан им не ровня. Допрошенные демоны говорят, что его сила и близко не сравнится с силами Высочайших.
  -Это да. Дагона, Черного Козла и Рглора тысячелетиями подпитывали жертвоприношениями. Алый Коготь мелкий проказник по сравнению с ними... Еще бы знать, кто он такой.
  -Тайвин Ланнистер? -предположил Слизень. -Под описание, данное Мелисандрой подходит, плюс имя Тайлан наводит на определенные ассоциации.
  -Это было бы слишком очевидно. На его месте я бы всячески шифровался, старался выдать себя за другого. А намек на личность Тайвина Ланнистера хорошо подойдет, чтобы запугать врагов. Рейнов из Кастамере, Тарбеков и Красную свадьбу в Вестеросе до сих пор помнят
  -А если я прав?
  Пожимаю плечами:
  -Предлагаю пари. Выиграешь ты - получишь дракона, у нас в следующем году пополнение ожидается, проиграешь - будешь носить целый год розовый мундир со стразами. Я специально закажу. Согласен?
  Уголки рта Белого Слизня приподнялись. Безупречные иногда умеют улыбаться.
  -Согласен.
  
  Глава 9. Неожиданные открытия
  
  И вот я сошел в Ад во второй раз. Не просто так, а с вполне конкретной целью. Осмотреть Атхат Ур или Ониксовый замок, твердыню Тайлана, которой до этого владел Рглор. Можно было и раньше наведаться, но требовалось полностью разведать и зачистить крепость.
  Мефон вместе с окрестностями под нашим полным контролем. Дикие демоны уничтожены, часть разумных содержится в лагерях военнопленных, подземные катакомбы на ключевых участках взорваны. И все. На неопределенный срок установилось затишье, Тайлан не спешит наступать, видимо, чего-то выжидает.
  Аналогичная ситуация и на границах с И-Ти. Потеряв при наступлении до трехсот тысяч бойцов, враг отступил к Азабаду. Я полагаю, они в тупике, думают, что делать дальше. Захлопнуть ловушку в Аду и взять нас не получилось, значит придется выработать другую стратегию. Ждите дальше ребятки, время играет на Республику. Мы уже успели подтянуть с Летних островов и Гиса свежие силы, наш флот господствует в Нефритовом море, через полтора месяца все будет готово для полномасштабного вторжения на территорию Золотой Империи...
  Твердыня Атхат Ур стояла на окраине Мефона, это была построена целиком из черного маслянистого камня.
  Над шестидесятиметровыми стенами высились башни с куполами, которые громоздились бесчисленными уступами и террасами и явно не были творением рук человеческих. Чудесные, но и грозные бастионы казались далекими черными точками, настолько гигантским выглядело сооружение. Раза в три больше Харренхолла.
  Не так давно тут все кишело демонами, теперь их место заняли люди и ходоки.
  Дабы не привлекать лишнее внимание, я нарядился в полевую форму 301-го батальона и в сопровождении всего двух гвардейцев прошел пешком весь путь от портала до Ониксового замка. На стене над воротами скучающе сидела Элайна. Заметив меня, она, обратившись облаком эктоплазмы, спустилась вниз.
  -Долго же ты.
  -О, извините, солнцеликая госпожа, что пришлось ползти десять километров на своих двоих.
  -Пошли, прогуляемся.
  -Оставайтесь здесь, -приказал я гвардейцам. -Я через пару часов вернусь.
  -Какой ты оптимист, -съязвила Элайна. -Да на осмотр десятой части крепости уйдет не меньше недели.
  -Ладно парни, как вернусь, так вернусь. Можете пока отдохнуть.
  Войдя через главный вход, мы Элайной оказались в кромешной тьме, изредка разбавленной огоньками керосиновых ламп. Маслянистый камень почти не отражал свет. Солдаты здесь меньше, чем группами по трое не ходили.
  -Забавное местечко. Начинаю понимать, почему ты не хотела меня сюда пускать.
  -Здесь заблудиться как нечего делать, держись рядом со мной. За неделю двадцать человек пропали, -сказала Элайна. В моей левой руке зажглось синее пламя, дававшее хоть какой-то шанс не напороться на стену. -Я серьезно. Задумавший местную планировку архитектор, похоже, употреблял наркотические вещества. Почти никакой упорядоченности, без подробного плана сюда вообще нельзя соваться.
  -Что-то я не вижу в твоих руках бумаги с планом.
  -Я успела излазить здесь все вдоль и поперек.
  Моя нога споткнулась обо что-то, валявшееся на полу. Я приблизил руку с зажженным огнем.
  -Славно.
  Это оказался сравнительно свежий труп исчадия с распотрошенным брюхом и обглоданными нижними конечностями.
  -О чем я и говорю. Два дня назад его тут не было. Мы постарались зачистить крепость, но сам понимаешь, кого-то да пропустили.
  -Так, что вы тут такое особенное обнаружили? Ты так и не сказала.
  -Проще показать, чем рассказать. К тому же я не уверена на сто процентов, нужно твое экспертное заключение.
  -Не люблю сюрпризы.
  Внутреннее убранство Атхат Ур имело своеобразный стиль. Развешанные на стенах черепа демонов, украшенные их костями арки входов. Жуть полнейшая. Многие люди сошли бы с ума, оказавшись здесь.
  После длительных прогулок по запутанным коридорам, нескольких спусков по лестницам, Элайна привела меня в скрытый глубоко в недрах Ониксового замка зал, являвшийся неким хранилищем. Помимо нас в нем находилось отделение бойцов 301-го батальона и дюжина гражданских. Они внимательно осматривали каждый артефакт, заносили в списки, фотографировали.
  -Присмотрись внимательнее.
  Мой взгляд бегло прошелся по помещению, по полкам и стеллажам из костей, заполненных книгами, свитками, глиняными табличками, остановился напротив постамента со статуей обнаженной женщины из белого мрамора. Очень похоже на произведение греческой античности.
  -Действительно странно.
  -Эта статуя странная? -с иронией проговорила Элайна. -Да ты сюда глянь.
  На одной из полок покоились вещи, который однозначно не могли принадлежать ни Аду, ни миру Льда и Огня.
  -Е...ть мои панталоны в три прогиба!
  Гироскутер из пластмассы, настольная лампа, статуэтка Будды, электрический чайник, бейсболка с надписью U.S.A, сдувшийся футбольный мяч, баллончик с краской, автомобильный аккумулятор с рулем, фалломитатор с моторчиком и ноутбук.
  -Значит, для тебя оно знакомо выглядит?
  -Еще как!
  -Я еще не все показала, -Элайна махнула рукой. -За мной.
  В соседнем закутке находилось то, при виде чего у меня перехватило дыхание. Целый, мать его, танк! Британский ''Челленджер-2'', если правильно помню. Я вдохнул, выдохнул, затем ударил себя по щеке. Вот так рояль в кустах.
  Возле него покоились пара велосипедов, самокат, голый кузов легкового автомобиля и куча колес от грузовика.
  -Не мерещится?
  -Ничуть, -ответила Элайна. -Есть версии, как оно могло тут оказаться?
  -Спроси у Рглора.
  -Данная машина является танком, правильно? -уточнила Элайна.
  -Угу, -восторженно ответил я, осознавая, какое сокровище попало нам в руки. -Ее технологический уровень лет на девяносто опережает наши достижения... Эта находка многократно окупает экспедицию в Ад!
  Я обошел изделие британского танкостроения по кругу, залез на башню, заглянул внутрь, благо один из люков оказался открытым. Приборные панели (с надписями на английском), дисплеи, проводка и прочие внутренности выглядели нетронутыми. Местами машину слегка подъела коррозия, но учитывая, сколько она простояла здесь, состояние просто замечательное. Подозреваю, для сохранности наложили некие чары. Аналогично с остальными вещами.
  -Даю наивысший приоритет этим находкам, -объявил я. -Приложите максимум усилий для обеспечения их сохранности и транспортировки на Землю.
  -С танком определенно возникнут проблемы, -заметила Элайна. -Вытягивать на поверхность по туннелям придется не одну неделю.
  -Плевать. Изучение данного образца техники продвинет наш уровень развития на целый век вперед!
  Оправившись от потрясения, я начал анализировать полученную информацию. Как артефакты с моей Земли могли оказаться тут? Ответ очевиден. Рглор постарался. Вероятно, фаллоимитатор с бейсболкой стали пробными попытками. А танк уже нет.
  Но если оттуда сюда можно перебрасывать материальные объекты, почему в качестве замены Дейнерис со Сноу не был выбран кто-то более живой? Зачем потребовалось изымать из Пустоты душу подавившегося семечкой покойника и насильно впихивать в мозг Везириса? Чего-то я упускаю.
  Интересно, а танкисты к танку прилагались?
  Повторно осмотрел внутренности ''Челленджера-2'' в поисках улик. Чисто. Ни останков, ни личных вещей не обнаружил.
  Фокус с переброской Дейнерис из параллельной реальности фокус сработал, жаль, что только однажды. Будь я Рглором, на роль замены Азор Ахаю выбрал бы более взрослую драконью королеву. К чему возиться с чужаками с моей Земли?
  Жаль, всей правды теперь не узнать. Рглор унес свои тайны в небытие, хотя... туда ему и дорога. Где гарантия, что при несколько ином раскладе после победы меня не утилизировали бы словно отработанный материал? А так я получил в личное пользование целый мир. Пардон, целых два мира. Надо только их от вредителей очистить.
  Из найденных артефактов ноутбук, бейсболку и статуэтку с Буддой я забрал себе. Последние две вещи для республиканских ученых и инженеров особой ценности не представляют, а компьютер сперва посмотрю сам, при условии, что удастся его оживить. Электроника из-за слишком долгого срока хранения в темных подземельях почти наверняка пришла в негодность. Но чем Рглор не шутит? Мало ли, какие данные на жестком диске содержатся.
  После показа земных артефактов я дал задание солдатам и исследователям обыскать каждый квадратный метр Ониксового замка. Но основной упор сделать на танк, в нем больше всего содержится ценных технологий.
  -У тебя случайно лицевые мышцы не защемило? -спросила Элайна, когда мы двигали в тронный зал твердыни. Я не мог избавиться от идиотской улыбки на собственном лице. Мечты сбываются. XXI век ближе, чем кажется. Пускай дивиденды Республика получит в долгосрочной перспективе, лет через пять-десять, от этого радоваться меньше не перестаешь.
  -Нет.
  -Не пугает осознание того, что ты можешь быть не первым перемещенным сюда землянином?
  -Другие попаданцы вряд ли жили долго и счастливо.
  -Как бы ты с ними поступил при встрече?
  -Пристроил где-нибудь, дабы он или она приносили пользу государству.
  -Не хочешь обратно в свой мир вернуться? -давно Элайна не задавала такого вопроса.
  -Лучше построю его здесь. А если найдем надежный способ перемещения между реальностями, начнем экспансию туда.
  В тронном зале Атхат Ур царило запустение. Ни единой живой души. При моем появлении повешенные на колоннах светильники в виде черепов без макушки зажглись сами собой. В самом дальнем конце возвышался трон, рассчитанный как минимум на великана. Человек обычного роста туда еле способен забраться.
  Над троном висят потрепанные знамена из кожаного полотна - воинский щит с изогнутым алый когтем и стекающей с него каплей крови. Шикарный герб, жаль, никакой новой информации о противнике не дает. Я надеялся, экскурсия даст хоть какие-то зацепки.
  -Король-Колдун.. -прошелестел по залу нечеловеческий голос. -Ты здесь.
  Из темноты нарисовалась высокая худощавая фигура, закутанная в балахон. Лицо или морду скрывала желтая маска. Элайна обратилась черными клубами, а я приготовил к бою свой огонь. Одно обстоятельство помешало нам с десницей атаковать - демон, настроенный враждебно, не стал бы терять момент внезапности, начиная диалог.
  -Назовись у тебя пять секунд.
  -Носящий Желтую Маску. Я был верховным жрецом Дагона.
  Кажется, у меня задергался глаз. Не хватало нам адской нечисти из игр, как нарисовалась нечисть из произведений Лавкрафта. Нет, я знал о подобном раньше. Сами географические названия вроде городов Йина, К'дата, острова Лэнга, раса глубоководных явно намекали, но эта встреча получилась неожиданной.
  -Сними намордник или я тебя поджарю.
  Жрец скинул с головы капюшон, стянул выточенную из кости маску. На вид типичный ремнант, то есть терзатель, как их в Аду называют. Практически голый череп с минимальным количеством мышц, клыкастая челюсть, таращащиеся на меня бельма.
  -Как пожелаешь.
  -Чего надобно?
  -Я могу помочь победить Тайлана.
  -Мы и сами неплохо справляемся.
  -Мне известны тайны Высочайших, я один из последних посвященных.
  -Насколько он силен? -обращаюсь к Элайне.
  -Чуть сильнее Станниса.
  -Моя смерть не принесет вам пользы.
  -Давай посмотрим. Как Рглор перемещал сюда вещи из другой реальности?
  -Есть особое зеркало, позволяющее заглянуть за грань миров.
  -Где оно находится?
  -В этом замке. В защищенном хранилище, которое без меня вы не сможете ни открыть, ни тем более обнаружить.
  -Ты мог бы служить Тайлану, но прибежал ко мне.
  -Тайлан... -с ненавистью протянул демон. -Жалкий выскочка, возомнивший себя королем Ада. Без помощи одной красной ведьмы он никогда не стал бы тем, кем стал. После падения Высочайших здесь воцарился хаос, демоны грызли друг другу глотки за право быть главным. Старые владыки вроде меня пытались навести порядок, но этих животных оказалось слишком много. Большинство перебито низшими, оставшиеся прячутся по углам, боясь высунуть нос... Я презираю Тайлана, но готов преклонить колено перед тобой.
  -С чего бы?
  -Высочайшие пали в битве с Великим Иным, а ты победил. Это многого стоит. Ты, Визерис из дома Таргариенов, станешь владыкой обоих миров.
  -Складно поёшь, да только я не переношу лести.
  -Это не лесть, я просто озвучил очевидные факты.
  -Эх, -даю Элайне условный знак, она подлетает к жрецу и опутывает его призрачными щупальцами. -Тебе не стоило заявляться сюда...
  Допрос затянулся надолго. Демон не желал ничего рассказывать, истошно вопил, пока Элайна медленно вытягивала жизненные силы, но не проронил ни слова. Поистине железная воля.
  Впрочем, на поверку все они оказываются дутыми. Что же это за хтонические стихийные монстры, дохнущие от пары десятков тонн дикого огня? Или приближенный демон Дагона, толком не способный сопротивляться отожравшемуся привидению?
  Под конец он раскололся, успел ответить на часть интересовавших меня вопросов. А потом сдох от истощения.
  Нам удалось многое прояснить, в частности, связь Ада с глубоководными, для чего он вообще нужен и как появился.
  Преисподняя являлась не совсем колонией для ихтиандров, а рукотворным местом для посмертного существования. Они знали, что после смерти попадут в Пустоту и искали способ это исправить. Было найдено измерение, соседствующее со сферой мертвых, худо-бедно его облагородили и установили в нем маяк для привлечения душ. Первыми подопытными стали примитивные люди и великаны. Водяные тестировали на них механизм перерождения. Первые матки, куда вселялись души, были изуродованными магией крови людьми. А затем случилось непредвиденное: цивилизацию ихтиандров накрыло медным тазом. Спасибо Великому Иному, вызвавшему катаклизм апокалиптических масштабов. Проект закончить не успели и Ад достался людям. Один из главных инженеров, то есть архимагов, по имени Дагон остался с горсткой сородичей заперт здесь. После падения их цивилизации мир начали завоевывать люди, их численность росла, как рос наплыв душ в Ад.
  Со временем на арене появились новые игроки - Рглор, Черный Козел, Плачущая Госпожа. Вместе с Дагоном они образовали совет Высочайших, который правил Адом без малого двадцать тысячелетий.
  Грозивший поглотить мир Великий Иной поставил бы Ад на грань медленного вымирания.
  Это место нуждается в притоке новых душ, ведь старые рано или поздно вырываются из циклов адской сансары. Высочайшие не желали терять свою власть, поэтому создали инструменты для воплощения собственной воли в мире живых. Сами они с огромным трудом могли находиться на Земле.
  Желтомасочник не знал всех подробностей, но после пары-тройки неудачных попыток Рглор нашел решение. Очевидно, этим решением стали я и Элайна.
  Лакей Дагона краем отсутствующего уха что-то слышал про ритуал усиления безымянного духа Пустоты.
  -Теперь мы знаем правду, -сказал я, глядя на труп терзателя. -Мне даже полегчало.
  -Больше никто не должен это услышать, -нахмурилась Элайна. -Понял?
  -Ясное дело. А что с тобой не так?
  -Да так... неприятное воспоминание.
  -О чем ты, Эл?
  -Я помню... это было хуже любых кошмаров, -из глаз Элайны потекли красные слезы. -Меня выловили из Пустоты, затем целую вечность резали, жгли, перекраивали. Трудно объяснить.
  Я обнял Элайну.
  -Все давно позади. Мы сами себе хозяева.
  -Извини, что не рассказывала.
  -Не за что извинять. У каждого есть истории, которыми не хочется ни с кем делиться.
  
  Глава 10. Битва за Мефон
  
  Я с интересом разглядывал сидящую передо мной молодую девушку лет двадцати. Растрепанные бело-серебристые волосы до плеч, фиалковые глаза, милое личико, до боли знакомое. Перевертыш, представившийся Дейнерис, мать ее, Таргариен. Белому Слизню демонесса рассказала то, что могла знать лишь сестра подлинного Визериса. Иначе командир гвардии даже не побеспокоил меня насчет очередного демона, выловленного в катакомбах. Судя по всему, эта Дейнерис, убитая Сынами Гарпии, а не призванная Нейрисом Паргаларом в ходе неудачного ритуала.
  -Так ты скажешь что-нибудь или нет? -нарушила молчание адская тварь.
  -Например?
  -Что рад видеть родную сестру, для начала.
  -Ты можешь принять облик любого человека.
  -Откуда я могу в точности воссоздать внешность той, кто погибла больше сотни лет назад, да еще знать мельчайшие подробности жизни? Помнишь, как ты меня отправил работать на кухни за сожжение Мирри Маз Дуур? Или как я учила тебя высокому валирийскому после того, как тебе отшибло память?
  -Прекрасно помню.
  -Ты тоже сильно изменился, -констатировала Дейнерис. -Как тебе удалось прожить больше века и не постареть?
  -Я зашел далеко на пути познания магии.
  Зажигаю в руке синий огонек.
  -Впечатляет. Говорят, ты одолел Великого Иного, чего не смогли сделать Высочайшие во главе с Рглором.
  -Просто повезло.
  -Я знаю, прошло много времени... очень много, -с надеждой произнесла демонесса. -Но надеюсь, мы сможем снова стать семьей.
  Думаю, можно теперь ей всю правду рассказать. К чему притворяться?
  -Не можем. Ты не моя семья и никогда ею не являлась. Помнишь тот припадок, после которого знакомый тебе Визерис исчез? Так вот, он действительно исчез. Куда - не знаю. В этой голове Рглор поселил меня, чужака из мира более далекого, чем любой Ад. Да, я принял имя Визериса Таргариена, но изначально им никогда не являлся. Смирись.
  Дейнерис опустила голову, не проронив ни слова.
  -Я смутно о чем-то таком догадывалась. И я не испытываю ненависти к тебе.
  -Нет?
  -Последние два года моей земной жизни были лучшими. Ты хорошо относился ко мне, в отличие от того Визериса.
  -Каково твое положение в адской иерархии?
  -Среди демонов я была никем.
  -Перевертышей сложно назвать никем. Такие как ты редко встречаются, поэтому ценятся среди владык.
  -Я предпочитала жить свободно, насколько это возможно в Аду, -гордо заявила Дейнерис. -Но потом ни с того ни с сего явился ты со своей армией.
  -Тайлан сам напал, мы контратаковали.
  -И что думаешь делать дальше? Орды Ада неисчислимы.
  -Так уж неисчислимы? По нашим прикидкам миллионов сто. В три раза больше населения Вестероса и вдвое Республики.
  -У Тайлана сотни легионов, только в одном состоят двадцать тысяч демонов. Я, конечно, мало соображаю в военном деле, но ни одно королевство мира людей не способно выставить армию сопоставимых размеров.
  -Не важно. Мы полагаемся на качественное превосходство. Республиканская армия успешно воюет с Адом при соотношении потерь один к сорока.
  Дейнерис кровожадно усмехнулась.
  -Тогда не завидую Алому Когтю.
  -Скажи, какую конкретно пользу можешь принести ты?
  Черты лица демонессы поплыли и через пару секунд напротив меня сидел двойник.
  -Такую. Вряд ли у тебя есть шпионы, способные прикинуться почти кем угодно.
  -Я взял за привычку не доверять демонам. Думаешь, ты первая такая объявилась? -тут до меня дошло, в чем прокололся этот демон. -Кстати, что там насчет кхала Дрого? Насколько знаю, он является одним из генералов Тайлана. Ты любила табунщика. Неужели не попыталась воссоединиться с ним?
  Дейнерис скорчила печальную мину.
  -Король Ада подчинил мое солнце и звезды магией крови. Он много с кем проделал подобное. Дрого попытался меня убить в тот единственный раз, когда удалось подобраться к нему.
  Я закатил глаза.
  -Как вы мне все надоели со своими ламповыми историями... Увести ее, посадите в камеру, приставьте двойную охрану. Нет, лучше тройную. Позже разберусь с ней.
  Гвардейцы увели демонессу из кабинета, оставив меня наедине с собственными мыслями. Чего это адским тварям спокойно не сидится? Целыми табунами выстраиваются, хотят в полицаи записаться.
  -Может ее лучше ликвидировать? -предложил оставшийся в кабинете Белый Слизень.
  -Помаринуем так. Прикинь, убьем, она переродится заново, и озлобленная пойдет на поклон к Тайлану. Сперва надо добиться окончательной победы над Адом.
  
  ***
  С каждым днем пребывания в Аду мы узнавали о нем все больше и больше. Попавшие сюда республиканские ученые захлебывались от восторга, они наперебой убеждали меня дать именно их исследованию основной приоритет. Приходилось напоминать господам яйцеголовым, что эта экспедиция в первую очередь военная.
  Тем не менее, научные специалисты поведали много чего интересного. Так Ад не являлся планетой земного типа, строго говоря, это даже не планета, а скорее крупный планетоид. Но местная гравитация, атмосфера, уровень радиоактивного излучения вполне соответствуют земным параметрам.
  Самое интересное я решил проверить лично.
  -Ого! -вырвалось у меня, когда в глаза ударил яркий свет бинарных звезд. Белого карлика и голубого гиганта.
  За плотным слоем облаков, окутывающим этот мир, скрывается изумительная по своей красоте картина.
  Синее переходящее в черноту небо. Странно. Взять хотя бы ближайшие звезды. Жизнь белых карликов исчисляется миллиардами лет, жизнь голубых гигантов - миллионами. Как вообще могла сформироваться эта пара? Сдается мне, законы тут отличаются от привычных.
  Глубоководные знали про Ад куда больше, узнаем и мы. Как только будут расшифрованы скрижали, найденные в глубинах Ониксового замка.
  Тайлан вообще не осознавал, на каких сокровищах сидел. Найденные артефакты займут республиканских ученых работой на десятки лет вперед.
  Вернувшись в Мефон после развлекательного полета, я переключился на более насущные дела.
  Тайлан готовил полномасштабное наступление на Мефон, на нас хлынет орда в три или более миллиона демонов. Ближайшие горы буквально кишат ими. Король Ада решил идти в лобовую атаку, когда попытки уничтожения портала в Мефоне провалились.
  На самом деле мы в патовой ситуации. Ад с союзниками из Эссоса не может одолеть Республику, Республика может одолеть их, но сил на окончательную зачистку и оккупацию всех территорий не хватит.
  Пусть мы мобилизуем пять миллионов бойцов, по расчетам это предельная численность армии, которую НВР способна содержать, нужно еще оборонять метрополию от возможных вторжений водяных из Соториоса, следить за западным границами в Эссосе, Тройственный союз не дремлет.
  Придется чем-то пренебречь.
  Война определенно затянется на годы, впрочем, государство выстоит. Я не зря отошел от капиталистического уклада и перевел экономику на военные рельсы. Пропаганда окрестила этот конфликт Третьей войной за рассвет.
  На пятьдесят второй день после начала операции ''Пекло'' затишье окончилось, громадные массы демонов из северных гор двинулись к Мефону. Разведка докладывала, что Тайлан бросил на нас треть всех легионов первой линии. Без малого три миллиона разномастных демонов.
  Республика тоже без дела не сидела, адскую столицу теперь окружали минные поля, колючая проволока, сотни километров траншей.
  Сорок две тысячи человек против миллионов отродий. Враг превышает нас числом в семьдесят раз, но мы имеем козырь в рукаве - боевые отравляющие вещества. Хлор с дифосгеном должны изрядно проредить ряды противника, своих солдат НВР оснастила примитивными противогазами, демоны о подобных устройствах понятия не имеют.
  Исчадия, основная ударная сила Ада, от боевой химии мрут не хуже людей, какодемоны, терзатели, адские рыцари заметно поустойчивее, хотя смертность тоже приличная.
  Мы тестировали эффективность химоружия на содержащихся в лагерях демонах, раньше просто не располагали достаточным количеством подопытных. Закон о гуманном отношении с военнопленными работает лишь в отношении людей.
  Эффективность воздействия БОВ на неподготовленного противника весьма высока. Причём психологический эффект превышает боевой.
  Для распыления отравы мы используем специальные газометы, метающие баллоны на дистанцию до двух километров, и артиллерийские снаряды.
  Сидящей в окопах пехоте придется трудно, если ветер понесет всю дрянь в их сторону. Но по-другому никак. Нормальных аэромантов среди республиканских магов нет, наша стихия - огонь.
  К тому же технический прогресс стремительно уменьшает роль магии на поле боя. Огненные фокусы даже для солдат моей гвардии являются второстепенным оружием, винтовка бьет дальше и точнее. С другой стороны, при наличии ходоков, отпадает необходимость оснащать пехоту ранцевыми огнеметами. Иному не нужна дозаправка топливной смесью.
  Постарались приписать к каждому взводу по огневику, пусть отрабатывают свое бессмертие.
  Мы вместе с Элайной и остальным высшим командованием решили следить за полем боя с башни Ониксового замка, откуда было видно все на километры вокруг. Равнины, поросшие сине-зеленой призрак травой.
  Вдалеке на севере присутствовало движение. Мы прекрасно понимали, что это. Лавина демонов. По ним уже начала бить размещенная в городе артиллерия, чей огонь корректировали засевшие на других башнях твердыни наводчики.
  -Думаю, мне стоит быть там, -недовольно произнесла Элайна. -А не здесь.
  -Твое присутствие на передовой ничего не решит.
  -Я могла б заняться ликвидацией вражеских командиров. Сам знаешь, без них легион превращается в неуправляемую толпу.
  -В данный момент интуиция говорит не отпускать тебя на охоту.
  -Демоны ничего не могут мне толком сделать.
  -Станнис все же смог тебя немного поцарапать.
  -Мелочи.
  -Нет, не мелочи. Тайлан подстраховался от атак теней.
  -От атак обычных теней. А я необычная.
  -Самоуверенность может свести тебя в могилу, Элайна.
  -Ладно, ладно, раз ты сказал, значит я будут здесь охранять твою диктаторскую шкуру.
  -Мы все же первые лица Республики. Пусть голова выполняет свою работу, а руки свою.
  С ревом уходили в небо реактивные снаряды систем залпового огня, оставляя десятки дымных шлейфов. Точность ''Градов''(именно так и называются наши РСЗО) никакая, зато по площадям работает шикарно.
  Посреди наступающей массы демонов ежесекундно что-то взрывалось, эти кретины даже не додумались немного рассредоточиться. Не войдя в прямое соприкосновение, противник успеет потерять несколько тысяч собственных солдат. Хотя на что еще им рассчитывать? Демоны в лучшем случае вооружены дубинами, мечами, копьями, часть способна плеваться плазмой и изрыгать огонь. Вблизи они страшный противник, но на дистанции...
  Вторгнись Ад в феодальный Вестерос, события пошли бы по совершенно иному пути. Разобщенные Закатные Королевства не способны оказать демонам достойного отпора. Военное дело андалов с момента моего бегства не слишком изменилось, разве что лучников постепенно вытесняют фузилёры и добавилась осадная артиллерия. Вестеросские лорды едва поспевают за прогрессом, внедрению новинок мешает твердолобость помешанных на рыцарской чести дураков. Видите ли, пороховые пищали, пушки это не по понятиям, оружие трусов и слабаков. Однако прогресс не остановить. Тех, кто не принимает его, обречен отправиться на свалку истории. Республика уже опережает в технологическом развитии остальные государства минимум на триста-четыреста лет.
  Неожиданно на горизонте вспыхнула ярко-зеленая вспышка, через секунд двадцать пять до Мефона дошла ослабевшая ударная волна.
  -Славно.
  Царь-бомба по мощности сравнима с американской MOAB. Наиболее разрушительное оружие в арсенале Республике, и оно не заставило демонов отступить. Страх перед погонщиками был сильнее страха перед неведомой силой людей. Более того, смерть для некоторых сохранивших остатки разума исчадий является скорее избавлением. Рано или поздно душа освободится из адского колеса перерождений.
  Наши драконы не поливали противника огнем на бреющем полете, велик риск нарваться на стаю фурий или быть подбитым магическим копьем. Да-да, демоны при определенной меткости способны поразить дракона аки белые ходоки, несколько попыток уже замечено.
  -Ваше величество, -обратился ко мне маршал Селтигар, не выпуская из рук телефонную трубку. -У нас непредвиденная ситуация на юго-западном направлении.
  Я обратил свой взор в указанную сторону.
  -Ну ни хрена себе непредвиденная ситуация!
  Там в непосредственной близости от республиканских войск откуда-то нарисовалась громадная масса демонов. Пару минут назад их там не было. Первая линия обороны, насколько можно судить, была в паре мест прорвана, вторая еле держалась.
  Тайлан, хитрый гад. Устроил отвлекающий маневр на одном направлении и нанес основной удар с другого.
  -С передовой докладывают, что узнали о присутствии врага лишь в тот момент, когда он начал преодолевать минные поля, -доложил маршал. -Первая линия прорвана на четырех участках.
  -Применили иллюзию, -сделал я вывод. -Вот мы их и не засекли. А я считал, применить трюк с маскировкой в таких масштабах невозможно.
  За час ситуация резко осложнилась. Пока мы успешно травили демонов химией и отбивали их атаки на северном направлении, на юго-западе образовалась серьезная брешь в обороне. Враг умудрился проврать третью с четвертой линией и достичь окраин Мефона.
  В этот момент с неба пролился огонь. Фалена Веларион и Барристан Селми получили разрешение работать с низких высот.
  Информация из донесений свидетельствовала, что на острие атаки идет подразделение каких-то чересчур крутых демонов. Их не берут пули, огненная магия, драконье пламя. Лишь тяжелое вооружение и то с переменным успехом.
  Мелисандра вскользь упоминала про Когтей, элитные войска Тайлана. Может, это они? Я решил не медлить и пустить в ход самый сильный козырь:
  -Элайна, разберись с ними.
  Тень кивнула, обратилась черным облаком и упорхнула с командного пункта.
  
  ***
  -На, мразь! Получай!
  Сержант Ло наносил удары до тех пор, пока красноглазое исчадие не прекратило брыкаться. Примкнутый к винтовке штык окрасился в зеленый цвет демонической крови.
  -Отступаем! Все назад! -кричал кто-то из солдат. 9-я рота в спешке отходила с передовых позиций. Демоны, не считаясь с потерями умудрились проломить на нескольких участках все четыре линии обороны.
  Отделение сержанта Зендала Ло капитан поставил в арьергарде, прикрывать отступающих. Новым рубежом обороны станут кварталы Мефона, превращенные в один большой укрепрайон. Баррикады, колючая проволока, огневые точки. Республиканцы успели подготовиться
  Солдаты, положив дюжину преследовавших исчадий, встретили еще толпу демонов. Они были явно не простым пушечным мясом. Адские рыцари в латах из красноватого металла, напоминавших вестеросские. Они шли четким строем, первый ряд держал круглые щиты, прикрывавшие торс и голову, из задних летели шары огненно-рыжей плазмы. Точность у последних была невелика, но и это заставляло республиканских солдат лишний раз не высовываться из укрытий.
  -Непробиваемые гады, -выругался Зендал, меняя израсходованный магазин с патронами на новый. Восьмимиллиметровые просто не пробивали металлические доспехи демонов, а останавливающее воздействие гасил костяной панцирь под ними. -Мать вашу!
  Внезапно с крыш домов в гущу демонического построения приземлилось нечто вроде сгустка угольно-черного дыма с щупальцами. Темная Леди, дошло через пару секунд до Зендала, иначе известная как Элайна Таргариен. Весть о присутствии на передовой десницы диктатора многократно повышала боевой дух.
  Элитные адские рыцари мгновенно забыли о пехотинцах и переключились на новую угрозу. Тень-убийца с ужасающей быстротой расправлялась с демонами, одна секунда - один мертвый враг. Призрачные щупальца отрывали головы, вскрывали доспехи словно консервные банки, срезали конечности. Демоны швыряли в Темную Леди плазмой, пробовали рубануть мечами, но ей это не причиняло существенного вреда. Прорехи в черном ''дыму'' сразу зарастали.
  Вслед за уничтоженным отрядом нарисовался следующий. Адские рыцари остановились и расступились, освобождая путь своему сородичу без доспехов. Этот демон выделялся разрисованными синими полосами грудью и плечами, левая лапа крепко сжимала меч наподобие дотракийских аракхов. Его лезвие словно раскалено докрасна.
  Темная Леди бросилась вперед. Адский громила без доспехов производит быстрый рассекающий удар и облако черного дыма бесследно рассеивается.
  Зендал Ло и остальные республиканцы не могли поверить своим глазам, считавшаяся неуязвимой Элайна Таргариен пала от рук твари из преисподней. Победитель поднял аракх над головой и взревел.
  -Отходим! -прокричал сержант, понимая, что ничего больше сделать нельзя.
  Пробежав метров двести через запутанные улочки Мефона, солдаты Новой Валирии услышали шелестящий звук. Земля задрожала от множественных разрывов. Артиллерия все же соизволила накрыть прорвавшихся демонов, а Зендал Ло облегченно вздохнул. Задержись они там на минуту дольше и поминай, как звали...
  
  ***
  -...введенный в бой дивизион бронетехники и 86-я пехотная дивизия сумели остановить противника на юго-западном направлении. Угроза захвата или уничтожения портала ликвидирована, -продолжал докладывать маршал Селтигар. -В городе остались немногочисленные отряды демонов, но они больше не проблема.
  -Не проблема говорите. А сколько людей попали под огонь нашей же артиллерии?
  -Немного, ваше величество. Все взводы успели вовремя отойти, -в очередной раз зазвонил телефон. Маршал Селтигар поднял трубку. -Слушаю... да... Что!? Еще раз повтори!.. Это точно!?.. От кого поступила информация?.. Значит приведи этого сержанта в штаб и пусть он лично все подтвердит.
  Лицо Ардриана Селтигара побледнело.
  -Что стряслось?
  -Мой король, -по старой привычке произнес командующий войсками. -Элайна... кажется ее убили.
  -Не может быть, -новость звучала настолько дико, что я отказался поверить. Элайне невозможно навредить обычным оружием, а магическое в лучшем случае причиняет ей боль. -Должно быть, какая-то ошибка.
  -Надеюсь. Скоро приведут непосредственного свидетеля.
  Через три часа, за которые Элайна так и не объявилась, бойцы 301-го привели незнакомого мне летнийца лет двадцати, пехотного сержанта. Увидев меня, боец вытянулся по струнке.
  -Кто такой?
  -Сержант Зендал Ло, 52-я пехотная дивизия, 3-й батальон, 9-я рота.
  -Рассказывай, что видел. Все от и до.
  -Когда демоны прорвали оборону, мы прикрывали отступление роты, -начал сержант. -Ввязались в бой с крутыми тварями в доспехах, которые не брали пули. В какой-то момент нам на помощь подоспела Темная Л... простите, десница Элайна Таргариен, она перебила отряд из пятнадцати или двадцати латников, но затем столкнулась с их командиром. Он не носил доспехов, грудь, плечи разрисованы синими полосами и вооружен чем-то типа аракха дотракийского. С лезвием будто только из кузницы.
  -Дрого... -сжал я кулаки.
  -Демон рубанул раз, и она рассеялась... -Зендал Ло старался не смотреть мне в глаза. -Словно дым от костра.
  -И что дальше?
  -Мы отступили. Через минуту-полторы тот район сравняла с землей артиллерия.
  У меня внутри все сжалось. Не так я все представлял. Безвременная кончина из-за покушения, несчастного случая грозила больше мне, чем Элайна.
  Тяжелая потеря, но не безвозвратная. Я не собираюсь лить слезы, скорбеть, уходя в запой.
  Нет. Закончу войну и вытащу Элайну из Пустоты. Некромантия, призывание теней, Старые Боги, Ад - детали одной головоломки, которую я обязательно решу. Душу нельзя уничтожить, по крайней мере, ни людям, ни демонам с водяными способ неизвестен. Это очень тонкая, плохо поддающаяся изучению субстанция...
  В общем, отставить пораженческие настроения! Мы на войне!
  -Свободен.
  Боец немедленно удалился.
  -Получается, она действительно мертва? -шепотом спросил Селтигар.
  -То, что мертво умереть не может, -ответил я девизом фанатиков Утонувшего Бога с Железных Островов. -Ее развоплотили и отправили в Пустоту.
  -Вы можете вернуть Элайну обратно, ваше величество?
  -В теории. Для этого потребуются специалисты Колледжа Магии. Сам я подобное вряд ли проверну в полевых условиях.
  -Пекло! -выругался Селтигар. -Я думал, она последняя, за кого стоит беспокоиться.
  -Я тоже так думал.
  -Боевой дух заметно снизится, едва весть о смерти Темной Леди разойдется.
  -Она не умерла, а временно отправилась в Пустоту.
  -Я настоятельно рекомендую вам, государь, перебраться в Кварт. Уж диктатора потерять в такой момент Республике точно нельзя.
  -Нет. Я хочу видеть конец Ада собственными глазами, к тому же знания водяных, содержащиеся здесь, могут помочь в возвращении Элайны.
  -Ваше величество, потеря Элайны лишила вас возможности трезво рассуждать, -возразил Селтигар. -Я это сейчас хорошо вижу.
  -Я сказал останусь, значит, останусь.
  -Белый Слизень, сопроводи государя в Кварт. -обратился маршал к командиру Огненного Легиона. - Пусть он немного придет в себя.
  -Ваше величество... -Слизень и четверо гвардейцев окружили меня. -Маршал абсолютно прав. Вам безопаснее на той стороне.
  -Дожились, уже за меня решают, где мне надо находиться.
  Я не стал возмущаться самодеятельностью маршала и командира гвардии. Они действуют из лучших побуждений. К тому же до неоднократно доводилось, что если адекватность диктатора в силу каких-либо причин находится под вопросом, они должны принять меры.
  Утрата Короля-Колдуна стала бы для Республики серьезным ударом. Конечно, государство не развалится, не скатится в гражданскую войну, мы миновали этап, когда все завязано на одной конкретной личности, но будет неприятно.
  Несмотря на провозглашенный путь науки, просвещения и свободы от суеверных предрассудков, граждане продолжают считают меня чем-то вроде мессии. Для них Король-Колдун и Республика неотделимы друг от друга, целые поколения сменились за время моего правления. Кого-то другого во главе государства народ даже не представляет.
  
  
Оценка: 8.25*17  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com A.Delacruz "Real-Rpg. Ледяной Форпост"(Боевое фэнтези) E.The "Странная находка"(Киберпанк) Н.Александр "Контакт"(Научная фантастика) К.Демина "Одинокий некромант желает познакомиться"(Любовное фэнтези) М.Чёрная "Невеста со скальпелем"(Любовное фэнтези) М.Зайцева "Трое"(Постапокалипсис) М.Устинова "Их пленница"(Любовное фэнтези) Д.Соул "Не все леди хотят замуж. Игра Шарлотты"(Любовное фэнтези) В.Старский ""Темный Мир" Трансформация 2"(Боевая фантастика) А.Емельянов "Последняя петля 4"(ЛитРПГ)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"