Strelok: другие произведения.

Лич

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Уровень Шума. Youtube-интервью
Peклaмa
Оценка: 6.37*37  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Российский танкист, участник Третьей мировой войны погиб в одном мире, возродился в другом в виде живого мертвеца. И не видать ему покоя. Действие разворачивается в той же вселенной, что и серия "Цена победы", хотя можно читать как самостоятельное произведение.

  Вступление
  
  Еще недавно здесь царила тишь да благодать, никто в самом страшном сне не мог представить, что война придет снова. Последний раз землю Франции топтали век назад сапоги немецких солдат, на сей раз это была русская армия. Третья мировая близилась к завершению, оборона Североатлантического альянса трещала по швам. Желающих гибнуть за интересы заокеанского кукловода с каждым днем оставалось все меньше и меньше.
  Складывалась парадоксальная ситуация, Запад имел подавляющее военное и экономическое превосходство над Россией, тем не менее, он проигрывал.
  Многие европейские страны не желали становиться разменными монетами в глобальной войне и сдавались почти без боя. Италия, Дания, Бельгия, Австрия, Хорватия. Едва русские войска подходили к их границам, как они в одностороннем порядке объявляли о выходе из альянса, поднимая белый флаг.
  Младший сержант Кирилл Лопатин и его экипаж на своем Т-90 совершили длительный тур по Европе. Их танковая бригада сражалась в Белоруссии, совершила бросок через Литву с целью деблокировать Калининград, вела тяжелейшие бои в Польше, Чехии, громила натовцев в Германии и теперь продвигалась к Парижу, не встречая значительного сопротивления.
  Французы бились без особого энтузиазма, американцы с британцами могли еще пободаться, прикрывая свое отступление.
  Нет, противник отнюдь не был мальчиком для битья, российская армия несла серьезные потери, иногда приходилось и отступать. Бригада, где числился Лопатин, укомплектована примерно на сорок процентов. Больше половины людей и техники выбили в ходе предыдущих боев. Кто-то подорвался на мине, кто-то получил снаряд вражеского ''Леклерка'' или ''Абрамса, а кому-то не повезло попасть под ''дружественный огонь''.
  Младший сержант Лопатин изначально являлся оператором-наводчиком, но уже третью неделю подряд вынужден отдуваться и за командира экипажа. Тот был убит снайпером, когда неудачно вылез из танка отлить в ближайших кустах.
  Говорят, пехтура потом поймала этого стрелка и порезала на лоскуты. В буквальном смысле. Война ожесточила народ с обеих сторон, Кириллу доводилось видеть поистине ужасающие вещи.
  Впрочем, участники конфликта в целом старались не переходить определенных границ. Применение ядерного оружия ограничивалось точечными ударами, никому не хотелось повторять ошибку индусов и пакистанцев.
  -Внимание всем,-раздался из радиостанции голос комбата. -Разворачиваемся в боевые порядки. Манул-8, Манул-11 поддержите пехоту с севера, Манул-2, Манул-5, продвигаетесь с юга. Задача ясна?
  -Так точно, -отозвались экипажи Т-90АМ .
  Шедшие в колонне танки, БМП и БТР сворачивали с дороги и двинули через поля, в обход населенного пункта. На картах он обозначался как Сен-Дизье, ничего примечательного, очередной провинциальный город, коих во Франции сотни. Тем не менее, он стал важным узлом обороны остатков войск НАТО. Ломиться туда напрямую было бы большой ошибкой, противник наверняка озаботился защитой основных путей подхода.
  Танк с позывным ''Манул-5'' направился по южному направлению.
  Лопатин то и дело вращал башней, разглядывая через тепловизионный прицел места потенциальных засад. Зеленку, фермы,
  -Миха, стоп машина! -скомандовал Лопатин. Механик-водитель тут же выполнил приказ, вслед за первым Т-90 остановился второй. С холма открывался хороший обзор, поэтому младший сержант решил не торопиться с наступлением. На улицах города танки становятся легкой добычей.
  -Второй, видишь кого-нибудь?
  -На теплаке никого.
  Лопатин тщательно осматривал через прицел двух-трехэтажную застройку Сен-Дизье, искал вражескую технику, корректировщиков, снайперов, противотанкистов в окнах, на крышах зданий
  Неожиданно раздался грохот, танк Лопатина тряхнуло.
  -Бл...ь сука е..анная! -выругался младший сержант.
  -П...расы ! -добавил мехвод.
  -Миха!?
  -Порядок, нах!
  Лопатин огляделся по сторонам, нигде ничего не горело, не дымило. Боевое отделение и отделение управления танка не пострадали, это хорошо, не зря он обвешан динамической защитой. Станция оптико-электронного подавления давно не работала, повредило осколками месяца два назад.
  -Пятый, ты там жив?
  -Цел и невредим, Второй, давай отыщем этих г..донов с ПТУРом! Миха, отъедь назад метров на тридцать, а то мы тут как на ладони видны.
  Молодые необстрелянные экипажи после такого наверняка запаниковали, но Кирилл прошел с боями через всю Европу. И не в таких передрягах бывали. Противотанковая ракета в лоб, право, сущая мелочь по сравнению с встречным танковым боем.
  Механик-водитель дал задний ход, теперь из-за холма выглядывали только башни танков, позади находились ''Бумеранги'' и БМП-3, ожидавшие безопасного прохода.
  Т-90 с позывным ''Манул-2'' произвел выстрел. Трехэтажное жилое здание в километре сложилось как карточный домик.
  -Готовы!
  -Уверен, Второй?
  -Я видел, как те двое в окне ПТРК наводили! Ну и засадил им фугасом, пока снова не пальнули.
  -Молодец!
  -Всегда, пожалуйста.
  Танкисты еще несколько минут разглядывали через тепловизоры Сен-Дизье в поисках противника. Российским войскам на этом направлении противостояли британские подразделения, джентльмены в отличие от всяких итальянцев и мелкоевропейских лимитрофов дрались неплохо. По крайней мере, не впадали в панику при малейших трудностях, не спешили сдаваться в плен.
  Когда огневая точка была уничтожена, противник зашевелился. Между домами Лопатин засек ползущую бронетехнику, очевидно, британцы решили выдвинуть ее навстречу русской.
  В тепловых засветках младший сержант смутно угадывал ''Челленджеры-2'' и БМП ''Уорриор''.
  -Да сколько же их там!
  В другое время противоборствующие стороны вызвали бы авиацию, но после года тяжелых боев потери стали так ощутимы, что летуны в воздухе появляются редко. Напичканный электроникой штурмовой вертолет или истребитель в производстве куда сложнее фанерных планеров Второй мировой, не говоря о подготовке пилотов. А их убыль просто колоссальная.
  Т-90 дернулся, покачнулся на гусеницах и в километре от того места, где он стоял, обреченный ''Челленджер-2'' принял в нижнюю лобовую деталь бронебойный снаряд. Несколько секунд британский танк стоял обездвиженный, потом резко взорвался, массивная башня с длинным хоботом подскочила на столбе огня и неуклюже плюхнулась рядом.
  -Готов, падла! -не сдержался Лопатин.
  -Это какой по счету? -выкрикнул мехвод.
  -Шестнадцатый!
  -Неплохо!
  Одна из БМП ''Уорриор'' попыталась применить задымление, но не успела - наводчик второго Т-90 поймал ее в прицел вручную, без сопровождения, танковая пушка бухнула, корпус боевой машины пехоты разорвало в клочья.
  -Ха, еще одного завалили!
  На подмогу танкистам по холму начали взбираться БМП-3, расчеты с ПТРК. Британцы тоже клювами не щелкали и выяснили, откуда ведется огонь.
  Обзор заслонили тучи поднятой близкими разрывами снарядов пыли, Лопатин не мог ничего разглядеть.
  -Меняй позицию!
  -Понял!
  Пытавшаяся запустить противотанковую ракету БМП-3 превратилась в груду чадящего металлолома, системы управления огня на британских машинах ничем не уступали российским.
  -Мать их, -пробурчал Лопатин в переговорное устройство. -Я ни хрена ни вижу. Второй, сколько их там еще?
  -Три ''Челленджера'', две бэхи... а не, уже одна.
  -Да где? Не могу разобрать!
  -На два часа, между трехэтажным дом и супермаркетом. Видишь?
  -Погоди... -как бы Лопатин ни вращал башней, обзор лучше не становился. Дым и клубы пыли мешали прицелиться. -Б..я, ничего!
  Тут земля содрогнулась, танк тряхнуло так, что сержант Лопатин ударился головой о металлическую стенку. Вслед за этим последовала еще серия взрывов.
  -Да сколько можно!?
  Лопатин посмотрел через смотровые окошки башни и то, что творилось снаружи, его ужаснуло. Развороченный корпус второго Т-90 горел в одной стороне, башня валялась метрах в десяти, неподалеку покоились разбитые в хлам бронетранспортеры, тела и ошметки тел убитых бойцов. Выжившие пытались оказать первую помощь раненным.
  -Наверное, артой накрыли!
  -Валим отсюда, -приказал Лопатин. -Или нам кирдык.
  -Манул-5, Манул-5, что там стряслось, почему не отвечает Манул-2? -послышался голос комбата.
  -Пятый на связи, докладываю: по нам отработала артиллерия, большие потери, Манул-2 уничтожен, несколько '' коробочек'' сожжено, противник перешел в контратаку. Мы отходим.
  -П...ц, понял тебя. Прикрой отступление.
  -Есть.
  Танк быстро облепила пехота, также погрузили троих или четверых трехсотых, после чего подразделение танковой бригады спешно покинуло поле боя. Британцы преследовать русских не стали, их задачей было лишь задержать наступление. Сен-Дизье взять с ходу не получилось, это не первая неудача на войне.
  Лопатин прекрасно помнил радостные вопли полоумных ура-патриотов, мол, за два месяца дойдем до Ла-Манша, покажем пиндосам и гейропейцам, где раки зимуют. Реальность оказалась намного суровее - почти девятнадцать месяцев жестокой мясорубки. И если в Европе Россия наступала, на востоке была вынуждена обороняться. Американцы с канадцами в начале войны захватили Камчатку, Чукотку, Дальний Восток, если б не подоспевшие на помощь китайцы с северокорейцами, выбить врага оттуда вряд ли удалось и по сей день...
  -Мда, -Кирилл со своим мехводом разглядывал посеченный осколками Т-90. Динамическая защита, приборы наблюдения пришли в негодность, ствол нуждается в замене, из дырявого моторно-трансмиссионного отделения течет масло. -Считай, легко отделались.
  -Я вообще не пойму, как доехали сюда.
  -Повезло.
  -Снова.
  -Не каркай, Миш, спугнешь удачу.
  -В любом случае самостоятельно старичка не починим, придется в тыл везти.
  Ни Кирилл, ни его товарищи не подозревали, что незадолго до этого находящаяся в Бискайском заливе американская АПЛ типа ''Сивулф'' запустила десять крылатых ракет ''Томагавк'', одна из которых направилась к Сен-Дизье.
  В сотне метров над временным лагерем танковой бригады зародилась ярчайшая вспышка. Мощность взрыва равнялась пятидесяти килотоннам в тротиловом эквивалент, что в несколько раз больше бомбы сброшенной на Хиросиму. Американцы, находясь на грани полного разгрома, пошли ва-банк.
  Младший сержант Лопатин едва успел заметить, как все вокруг затопил ослепительный свет. Его тело, тела других людей бесследно испарились, болевые импульсы даже не успели достичь мозга. Самая быстрая и безболезненная смерть из возможных, но на этом существование Кирилла не закончилось.
  
  Глава 1
  
  Он пришел в себя в полной темноте и тишине, не было ни звука. Рефлекторно попытался сделать вдох и ничего не получилось, у него отсутствовали легкие. Накатила паника. Кирилл пытался кричать, биться о невидимую во тьме преграду, пока, наконец, не взял себя в руки и не успокоился. Первоначальный шок уступил место размышлениям.
  ''Я точно мертв... Та вспышка, похоже, была атомным взрывом, меня испарило прежде, чем успел это осознать.''
  На ад это место не очень походило, Кирилл чувствовал, что у него есть тело с головой, рукой, ногами, но чувствовалось оно совершенно по-другому. Будто внутри манекена оказался. Конечности слушались плохо, осязание крайне слабое, во рту вместо слюны царит полная сушь, а на месте глаз два глубоких провала.
  ''Выжить почти в эпицентре атомного, да и любого другого взрыва в принципе невозможно. Но я продолжаю осознавать себя, неужели такое посмертное существование мне уготовано?''
  Кирилл особо не верил в бога, ад, рай, возможно, зря. Или нет?
  Он еще раз поскреб стенки своей темницы, на ощупь они больше всего напоминали камень - твердые и шершавые. Размеры место его заточения имело небольшие, максимум полметра в высоту, два в длину и один в ширину.
  ''Точно, это какой-то гроб или саркофаг! А они имеют крышку. Обычно.''
  Кирилл изо всех сил надавил на потолок темницы, и слегка приподнялся.
  ''Я выберусь, точно выберусь! И пофиг, если стал ходячим мертвяком! Лучше уж так, чем небытие!''
  Желание выбраться придало бывшему танкисту сил, тяжеленая крышка саркофага была приподнята и отодвинута в сторону. Кирилл на ощупь протиснулся через появившийся лаз.
  ''Хорошо, хоть не закопали под землей.''
  Неожиданно непроглядную черноту рассеял огонь, который зажегся без посторонней помощи. Его источниками являлись две массивные круглые жаровни из камня у входа в гробницу.
  Кирилл посмотрел на свои руки и обомлел. Изначальные подозрения подтвердились, он воскрес в виде живого мертвеца. Костлявые конечности, обтянутые высохшими мышцами и тонкой коричневой кожей, вопреки законам биологии, здравого смысла в этом теле присутствовала какая-то абсолютно неестественная жизнь. И сил хватило сдвинуть крышку саркофага, в ней весу центнера три, если не больше.
  ''Мать-перемать, снаряд мне в жопу!''
  Из одежды присутствовала изрядно истлевшая льняная юбка до колен или скорее набедренная повязка. На запястьях надето два золотых браслета с искусной гравировкой, шею украшает нечто наподобие воротника, тоже из золота, инкрустированного рубинами и изумрудами.
  ''Мумия возвращается, млять, серия четвертая. Я попал в дохлого фараона?''
  Закончив с осмотром нового туловища, Лопатин переключился на стены гробницы, может, они дадут больше информации. Гладко отесанный камень украшали цветные рисунки и письмена. Иероглифы, состоящие из кружков, завитушек, знать бы, что они значат... Рисунки были понятнее, нечто среднее между художествами древних египтян и ацтеков. Головы и ноги всех людей, животных, всяких чудищ изображены в профиль. Плечи, наоборот, развернуты прямо.
  На стенах запечатлены люди и ожившие скелеты, сражающиеся с людьми и различными гуманоидами. Одно сражение с синекожими существами с вытянутыми назад черепами, второе с какими-то неандертальцами на верблюдах, на третьем вообще мелкие зеленые гоблины с большими ушами в компании с рогатыми фавнами.
  ''Все веселее и веселее.''
  На одном из барельефов Кирилла обнаружил людей, столпившихся вокруг ступенчатой пирамиды, на которой окруженный желтым ореолом скелетоподобный силуэт с золотыми браслетами, ошейником, нелепой шапкой на голове и скипетром с круглым набалдашником.
  Менее интересные сцены работы в полях, строительства храмов, погребальных обрядов.
  ''Надо выбираться отсюда, вот только как отреагируют люди на появление живой мумии? И вдруг я не на Земле нахожусь? Зажигающегося самостоятельно огня у нас точно нет.''
  Кирилл внимательно изучил жаровни, никаких механизмов, горелок там и близко не было. Пламя поддерживалось даже без участия какого-либо топлива. Мистика, по-другому не сказать.
  Оживший покойник решил действовать, вечно сидеть в этом склепе все равно не получится, надо искать путь наружу.
  Из гробницы вел темный коридор, метров через тридцать начинались два ответвления. Кирилл пошел направо и вскоре уперся в препятствие, к счастью оно оказалось деревянным, а не каменным. У самого пола имелось тонкое широкое отверстие, через которое проникал дневной свет.
  ''Неужели дверь?''
  Младший сержант изо всех сил пнул проклятую деревяшку, с той стороны сразу послышались возбужденные голоса. Он бы тоже испугался шума из склепа, где нет никого кроме мертвецов.
  Наконец, дверь со скрипом отворилась.
  ''Ох ты ёпт.''
  Кирилл ожидал какой угодно реакции, но только не упавшую на колени толпу лысых мужиков в белых и желтых тогах. По обе стороны от выхода стояли двое таких же живых покойников, как и сам Лопатин. Иссохшие мумии в нагрудниках из полосок кожи, набедренных повязках, в каких-то головных уборах, украшенных перьями. Оружием им служили копья с металлическими наконечниками.
  Мертвецы в отличие от живых коллег лишь почтительно склонили головы. Хорошая новость - Кирилла не восприняли как угрозу, ходячие мертвецы тут вполне нормальное явление. Плохая - это вряд ли Земля.
  ''Нет, точно не Земля.''
  В голубом небе красовалась внушительная синевато-фиолетовая луна. Точнее не совсем луна, память подбросила образы газовых гигантов Солнечной системы. У них имеются похожие продольные полосы.
  Лопатин окончательно завис.
  Никогда он всерьез не рассчитывал, что когда-нибудь станет попаданцем на другую планету. В любом случае пути назад нет, там младший сержант погиб из-за вспышки ядерного взрыва. Нужно принять это как данность.
  Многое сделал, многое сделать не успел. Войну почти выиграли, но родители и невеста получат с фронта похоронку со страшным известием. От Кирилла даже пепла не осталось.
  ''И что мне делать? Скажите, кто-нибудь.''
  Единственное, что оживший мертвец чувствовал - опустошенность. Жить в таком качестве и врагу не пожелаешь, с другой стороны мысль о повторной смерти пугает сильнее.
  Кирилл подал упавшим на колени людям сигнал встать. Главное, чтобы его правильно поняли, ибо культурная пропасть между людьми разных миров может быть колоссальная.
  Мертвые стражи что-то рыкнули и народ начать подниматься. Лопатин смог получше разглядеть лица аборигенов: меднокожие, черноволосые со слегка раскосыми глазами, как у южноамериканских индейцев.
  ''Хоть не рептилоиды шестирукие и то хорошо.''
  Память свежеиспеченного покойника теперь работала лучше, чем раньше, он мог вспомнить в мельчайших деталях любой эпизод прошлой жизни, не считая раннего детства, дословно воспроизвести любой прочитанный текст.
  Один из жрецов или как они там называются, осторожно приблизился к Кириллу и произнес какую-то тарабарщину, изобилующую свистящими звуками.
  ''А знания языка не завезли.''
  Обратившийся тоже носил золотой воротник, но поменьше и поскромнее. Он обладал круглым невыразительным лицом, разрисованным синей краской, тонким носом, близко посаженными глазами. Возраст можно было оценить в сорок-пятьдесят лет.
  Главный жрец или вельможа после длинной тирады замолчал, очевидно, ждет ответа от Кирилла. Но что ему сказать? И чем? Легкие и голосовые связки не работают?
  ''А царь-то не настоящий!''
  Нет никаких сомнений, мумия, куда занесло младшего сержанта, принадлежит важной шишке, перед которой не зазорно пасть ниц. На Земле в древности аналогичного почета удостаивались исключительно цари, императоры, великие ханы. И ладно это, как объяснить наличие нежити? Магия, некромантия?
  Стоять столбом тоже не вариант, лучше уж попытаться объясниться, а не получится, можно убежать. Этого аборигены вряд ли ожидают, сразу тащить на костер царственную особу, забывшую как говорить, не станут. Хотя откуда ему знать традиции местных?
  Кирилл положил руку на горло, затем развел руками и помотал головой. Выражение лица главного жреца стало встревоженным, он еще раз произнес что-то, но не так быстро. Танкист снова развел руками.
  Абориген обернулся и рыкнул на подчиненных, те стремглав куда-то помчались.
  Странное поведение ожившего повелителя взволновало слуг, но они не проявили ни малейшей агрессии. Главный жрец жестами попросил следовать за ним, Кирилл послушался, делать все равно нечего. За ними маршировали два неживых копейщика.
  ''Почетный эскорт решили организовать. Что ж, ладно. Терять мне особо нечего.''
  Выход из гробницы вел на площадку, огражденную стенами, оказавшись за ее пределами, Кирилл в очередной раз застыл в изумлении.
  Они находились на вершине исполинской ступенчатой пирамиды, откуда открывался изумительный вид на город внизу. Рядом с ней возвышалась дюжина зиккуратов поменьше, десяток храмов, дворец прямоугольной формы с четырьмя многоэтажными квадратными башнями по периметру.
  Центральную часть города окружали жилые кварталы, застроенные лачугами, где, вероятно, обитали низшие слои общества, дальше, километрах в шести начинались густые зеленые джунгли. В стороне восходящего светила, Кирилл решил считать ее условным востоком, протекала широкая река.
  -Ачтилан. -Указал жрец рукой на город.
  Лопатин кивнул, показав, что царь не до конца потерял адекватность. В глазах разукрашенного аборигена отразилось облегчение.
  Бывший танкист неустанно анализировал имеющуюся информацию, архитектура, изобразительное искусство, название города намекают на явную связь с земной Мезоамерикой. Дома столица империи ацтеков именовалась Теночтитланом, ее разграбили конкистадоры во главе с Эрнаном Кортесом...
  ''К каким милым людям меня занесло.''
  Кирилл кое-что знал про традиции индейцев Нового Света вроде вырезания сердец у живых людей в промышленных масштабах. Как с такими дикарями найти общий язык, не совсем ясно, впрочем, не стоит спешить с выводами. Внешнее сходство может вводить в заблуждение.
  По лестнице с нижнего яруса пирамиды поднималась процессия из бритоголовых жрецов в белом, сопровождавших несколько женщин.
  Трое из них молодые индианки в коротких до колен цветастых платьях с открытыми плечами, но четвертая выделялась сильнее всего.
  Длиннополое черное одеяние с какими-то зелеными узорами-завитушками, не оставлявшее открытой ни одну часть тела, включая голову. Лицо скрывала искусно отлитая золотая маска. Скорее всего, она вроде королевы.
  Местная Гюльчатай подошла к Кириллу, выдала непонятную фразу, после чего взяла его за руки. Из-под рукавов длиннополого одеяния показались мумифицированные конечности, украшенные золотыми перстнями. Эта дама такая же нежить и наверняка не чужая для прежнего владельца тела. Жена, сестра, дочь? Что будет с Кириллом после того, как процедура опознания завершится неудачно?
  Мертвая дама, не дождавшись ответа, стянула маску с лица.
  ''Черт, засуньте меня обратно в саркофаг.''
  Кирилл осознавал, что сам выглядит не лучше, но все же испытал отвращение при виде мертвецкой хари с пустыми глазницами, ввалившимся щеками, оскалом белоснежных зубов. Для местных, похоже, разгуливающие по улицам трупы в порядке вещей. Живые не просто не боятся их, а относятся с ярко выраженным почтением.
  ''Наверное, благодаря таким культурным традициям меня еще не похоронили окончательно.''
  -Кеоцикаль, -произнесла мумия, двигая ртом. -Кеоцикаль.
  Кирилл пожал плечами, помотал головой. Собеседница положила свою руку ему на грудь и повторила:
  -Кеоцикаль, уэй-тлатоани Ацтлан.
  Тлатоани у земных ацтеков называли верховных правителей, Лопатин помнил это из одной прочитанной книги. А Ацтланом мифической прародиной этого мезоамериканского народа. Выходит, его приняли за Кеоцикаля, правителя целого государства.
  Ответить младший сержант не мог, не понимал способа произнесения слов у нежити, поэтому утвердительно кивнул. На лице главного жреца выступила улыбка, он громко заголосил.
  -Теякапан, -представилась носительница золотой маски и показал браслет на левой руке. Кирилл носил такие же.
  До аборигенов уже дошло, что тлатоани после спячки пребывает в неадеквате с отшибленной памятью и они начали вводить его в курс дела. Кирилла отвели в покои, располагавшиеся ярусом ниже, разместили в одной из комнат. На полу постелены циновки, стоит невысокий деревянный столик с какими-то свитками, у стен горят каменные жаровни.
  Вскоре в помещении остались лишь трое - Кирилл, Теякапан и жрец в белом одеянии. Аборигены несколько минут вели оживленную беседу, то и дело, поглядывая на проснувшегося тлатоани.
  -А-а, э-э, -неожиданно младшему сержанту удалось выдавить из себя несколько звуков. Совершенно непонятно, как оно работает при неработающих органах, но работает же... Одна проблема позади, можно налаживать контакт. -В-воот, ж...жопа... Р-раз, два, раз, два... три, четыре, пять, вышел... зайчик п-погулять.
  Кирилл понял принцип голосового общения нежити - просто пытайся говорить, не отвлекаясь на лишние мысли. Горло само рождает звуки. Теякапан и жрец некоторое время наблюдали за упражнениями подопечного, пока он не решил перейти к освоению языка аборигенов. Кирилл просто тыкал пальцем в предмет, на настенный рисунок, изображал какое-то действие, они называли слово. Запоминание в новой нежизни происходило с первой, максимум второй попытки.
  Так мужика в белом звали Чинальпока, мертвячку в золотой маске - Теякапан и она была женой Кеоцикаля. Удалось отчасти разобраться в происходящем, двадцать девять ацтланских лет назад Кеоцикаль решил погрузиться в сон и осуществить некое странствие. Никто не знал, сколько оно продлится, но тлатоани рано или поздно должен был вернуться назад. И вот, они дождались.
  То, что царь ничего не помнил, включая родной язык, ничуть не смутило Чинальпоку с Теякапан, они намеревались помочь Кириллу стать прежним. Ближе к ночи верховный жрец сообщил, что вернется к утру, живым в отличие от немертвых нужно отдыхать. Лопатин остался наедине с ''женой''.
  -Поведай, муж мой, куда завело тебя странствие?
  -Я жил другой жизнью, -Кирилл за неполный день усвоил более тысячи слов. Феноменальный результат по меркам живых людей, имеющегося запаса вполне хватает для общения, тем более язык ацтлани не слишком сложен. В нем нет склонений, падежей, дифтонгов и прочих фонетических чудес. -В другом мире.
  -Значит, твой замысел удался?
  -Повторяю, Теякапан, я не знаю. Я ничего не помню из позапрошлой жизни.
  -Ты - Кеоцикаль, мой муж и царь ацтлани, -уверенно заявила царица. -Никаких сомнений нет.
  -Вы с Чинальпокой в который раз повторяете это. Но не поясняете причину своей уверенности.
  -Тело немертвого всегда сохраняет связь с духом, -пояснила мумия. -Мне неведомы все тонкости, но чужак никак не мог занять место Кеоцикаля.
  -Да, точно, вспоминая язык, я совершенно забыл о колдовстве.
  Совершенно точно, в этом мире существовала магия. Кирилл еще не вполне понял ее возможностей, тем не менее воскрешение мертвецов, самоподдерживающееся пламя обыденная реальность.
  -Что рассказать?
  -Ты умеешь творить заклинания?
  -По сравнению с тобой или жрецами я ничего не стою.
  -И все же, покажи.
  Теякапан взяла в руку свиток, через пару секунд он вспыхнул зеленым пламенем.
  -Мне нравится.
  -Муж мой, ты умеешь гораздо большее. Призывать духов, создавать немертвых, подчинять огонь, воду, воздух, убивать или лечить живых. Ты - величайший из магов.
  -И я ничего из этого не помню.
  Дабы не провоцировать недоверие, Кирилл не стал настойчиво отрицать свою связь с хозяином этого тела. Приближенные решили, что потеря памяти побочный эффект сонного странствия, в которое отправился царь. Хотят считать его Кеоцикалем и ладно. Не придется ничего выдумывать, врать, аборигены сами придумали себе объяснение случившегося.
  -Начнем с простого, -сказала Теякапан. -Возьми свиток, сложи пальцы на правой руке вот так, сосредоточься на том, чего хочешь достичь и произнеси особые слова. Звучат они так: пламя души, взываю к тебе, явись и исполни мою волю.
  Кирилл попытался поджечь папирус, но ничего не вышло.
  -Не так уж просто.
  -Мало у кого получается с первого раза.
  -А ты точно ничего не упускаешь? Может, я должен почувствовать саму магию, как-то ее направить?
  -Самое главное, -Теякапан коснулась пальцем лба Кирилла. -Здесь, твоя воля и ум. Заклинания, жесты лишь опора. Разве в том мире колдуют по-другому?
  -В том мире не колдуют, там людям магию занимает технология.
  -Технология? -повторила Теякапан незнакомое слово. -Что это?
  -Орудия труда, очень сложные. Они позволяют людям говорить на больших расстояниях, летать в небе, двигаться быстрее лошадей, -аборигены имели в своем распоряжении обширный список прирученных животных. -Лечить разные хвори... да много чего. У меня пока мало слов, чтобы описать.
  -И ты знаешь, как сделать такие орудия?
  -Может быть.
  -Кем ты был там, муж мой?
  -Воином.
  -Смерть настигла тебя на войне?
  -Да.
  -Значит, ты добился, чего хотел, получил знания Мира Первого Солнца. Хотя и пришлось за них заплатить памятью о прежней жизни.
  -Зачем мне понадобились знания другого мира?
  -Вернуть нашему народу былое величие. Ацтлани унижены, разобщены и вынуждены платить дань ромейцам.
  -Я ничего не знаю ни о каких ромейцах.
  -Когда-то Ацтлан правил половиной всех известных земель, пока однажды с далекого севера явились ромейцы. Всех, кто отказался принять их веру, платить дань людьми, золотом, урожаем истребляли. Твой предок, царь Кипактли объединил ацтлани, дал бой врагу, но проиграл. Наши боги были сокрушены, города разрушены, люди превращены в рабов. Ачтилан уцелел, не иначе как благодаря чуду. С тех пор мы не живем, мы прозябаем в позоре и нищете.
  -Почему ацтлани проиграли?
  -Армия ромейцев была лучше нашей, они имели лошадей, луки, оружие из железа. И им помогали драконы, -Теякапан указала на настенный рисунок, на нем был запечатлен крылатый ящер. Классический европейский дракон. -Мы не могли победить. Даже с помощью Эекатля и Койольшауки.
  -Кого?
  -Наших богов. Они привели ацтлани из Мира Первого Солнца сюда, в Отрию.
  -Понятно.
  Жена Кеоцикаля склонила голову.
  -Скажи, муж мой. Неужели сон стер всю прошлую жизнь без остатка?
  -Да.
  -Это плохо. Очень плохо. Чинальпока и другие живые, почувствовав малейшую слабость, начнут сеять смуту. Не верь всему, что они говорят.
  -Что насчет тебя?
  -Я твоя верная жена, мой царь. Я была с тобой в жизни, смерти и останусь до конца времен.
  Она положила руки на колени Кирилла. Похоже, не притворяется, в мертвячке по-прежнему сильная эмоциональная привязанность.
  -Расскажи мне об этом мире больше, -чем дальше шла беседа, тем лучше становилось понимание языка ацтлани. Лопатин его не просто учил, а словно вспоминал нечто давно забытое. -Как он устроен, что за драконы такие?
  -Драконы - наш самый заклятый враг. Ромейцы поклоняются им как богам, но они не боги. Всего лишь говорящие животные, одаренные магической силой.
  -И тем не менее, они победили ацтлани, -возразил Кирилл. -Ты упомянула Эекатля и Койольшауки. Они были реальны как мы с тобой?
  -Бог ветра и богиня луны. В последнем сражении великой войны они погибли от клыков и магии драконов. Ты считал, что Эекатль и Койольшауки были не богами, а очень сильными магами. Им, иным старым богам все равно уже никто поклоняется. Ты заставил отказаться от прежних обычаев.
  -Они привели ацтлани сюда из Мира Первого Солнца, да? Как давно?
  -Около пяти сотен лет назад, никто точно не знает. Когда первые ацтлани пришли на Отрию, их больше волновало выживание, а не календарь.
  ''Все сходится. Выходит, они от конкистадоров сюда смылись, не всех ацтеков уничтожила привезенная оспа.''
  -Что вынудило их бежать из Мира Первого Солнца?
  -В легендах говорится о белых бородатых пришельцах из-за моря, о страшной болезни, поразившей людей. Тогда Эекатль с Койольшауки сотворили великие врата, через которые выжившие ацтлани смогли пройти на новую землю.
  -Значит, я действительно жил в мире, -пояснил Кирилл. -Откуда пришли ацтлани.
  -Наш народ там исчез?
  -Насколько знаю, нет. Кроме ромейцев, драконов, ацтлани кто тут еще живет? В гробнице я видел рисунки иных существ.
  -На Побережье и островах Большого моря живут племена синекожих нелюдей аглахов, они умеют дышать под водой, между пальцев растут перепонки. Южнее обитают ванары, полулюди-полуобезьяны. В лесах Ацтлана встречаются звероподобные фавны и их зеленые друзья, гоблины.
  -Удивительно.
  -В Мире Первого Солнца нелюди водятся?
  -Не водятся, -возразил Кирилл. -Я не видел ни одного из них.
  -Думаю, они прячутся. Мы тоже не жалуем нелюдей, лишь иногда делаем исключения. Их мясо подают по праздникам в запеченном виде.
  -Людей вы не поедаете, хоть? -уточнил Кирилл.
  -Ты запретил это делать в самом начале правления. За нарушение полагается смерть, закон неукоснительно соблюдается по сей день
  -Прошлый я был молодцом.
  -Дело не в жалости, нашим некромантам часто не хватает свежей плоти.
  Кирилл не в первый раз замечал, что Теякапан употребляет в своей речи множество заимствованных слов из греческого или латыни. Получается, ромейцы тоже потомки выходцев с Земли, римлян или византийцев, если точнее.
  Информации пока мало, но полученные выводы удивляют.
  -Ацтлан сейчас воюет с ромейцами?
  -Мы платим им дань золотом и урожаем. Вынуждены платить, но все меняется. Говорят, император Флавий III доживает последние годы, после его смерти наследники сцепятся за власть как крокодилы за кусок мяса. Империю ждет внутренний раскол, вот тогда наступит наш черед. Твое странствие было частью одного великого плана, пока ты жил в Мире Первого Солнца, наши некроманты копили силы, создавали армию немертвых.
  -Великий план предусматривал полную потерю памяти?
  Теякапан покачала головой.
  -Ты считал, твой дух достаточно силен, чтобы сохранить себя.
  -Самоуверенность сыграла дурную шутку.
  -В этом был твой главный недостаток, прежний Кеоцикаль редко прислушивался к чужому мнению.
  -Ладно, давай тренировать магию...
  За пару часов упорных тренировок Кирилл сумел овладеть заклинанием призыва огня. Ему удалось заставить лист папируса тлеть зелеными искрами, отчего возникло настоящее ликование. На Земле магия была несбыточной мечтой, на Отрии она неотъемлемая часть жизни.
  Ее способен творить почти любой человек, вопрос лишь в усилиях. Кто-то наделен силой с рождения, а кто-то вынужден использовать костыли в виде создания всяких колдовских тотемов, заключения сделок с духами, использования магических существ.
  Кеоцикаль не имел никакого врожденного дара, однако он превзошел всех природных магов, трансформировавшись в первого истинного лича.
  Здесь они назывались по-другому длинным заковыристым словом, но суть примерно та же. Лич - разумная нежить, обладающая колоссальной магической силой. Надо сказать, с бессмертием у них здесь не очень: окончательно уничтожить высшую нежить можно путем расчленения и последующей кремации останков.
  Вслед за царем личификацию прошла его жена Теякапан, наиболее верные слуги и жрецы, тлакеталь, предводитель войска и три тысячи воинов-ягуаров. Все они превратились в личей, в более слабый их вариант. Простые немертвые не обладают разумом, ими руководят примитивные инстинкты или воля некроманта.
  Царь Кеоцикаль чуть ли не с нуля создал магию смерти и превратил Ацтлан в то, чем он является сейчас. Государством, управляемым неупокоенными мертвецами. Для ромейцев и прочих соседей это выглядит сущей мерзостью, но сделать они ничего не могут. У Ромейской империи хватает других врагов, другие просто слабы для прямого противостояния.
  Последние десятилетия на Отрии установился хрупкий баланс сил, который вот-вот изменится. Кеоцикаль тихо готовился к реваншу, да и другие цари, вожди наверняка не сидят без дела.
  Кириллу только предстояло разобраться во всех хитросплетениях отрийской политики, однако и так понятно, в какую непростую ситуацию он попал. Мало людских противников, кроме них есть разумные нечеловеческие виды. Разумные огнедышащие драконы, какие-то ихтиандры, человекоподобные гоминиды-ванары, фавны, гоблины и черт знает, что еще. По словам Теякапан на Отрии народов существует больше, просто мир не изучен до конца.
  Более или менее ацтлани знакомы с географией Пангеи, так ромейцы называют единственный известный континент. Трудно судить о размерах без нормальной карты.
  Ночь пролетела для Кирилла незаметно, все время было посвящено обучению языку, азам магии, рассказам об окружающем мире. И спать совершенно не хотелось, немертвые не нуждаются в еде, воде, отдыхе, их существование поддерживает сверхъестественная энергия.
  Младший сержант много выяснил для себя, его положение не настолько безнадежное. Нижестоящие личи, зомби беспрекословно подчинятся царю, дело в какой-то магической связи, с живыми людьми сложнее, но при необходимости недовольных легко можно устранить.
  От уз подчинения свободна лишь Теякапан, любимая жена Кеоцикаля, если верить ей самой. Впрочем, Лопатин не считал себя наивным дурачком, наверняка эта неупокоенная женщина попытается манипулировать им. Он в долгу не останется, будет использовать ее, насколько получится.
  Бывший танкист окончательно свыкся с тем, что путь домой заказан. Надо двигаться дальше и искать в новой нежизни положительные моменты.
  ''Ты волшебник, Гарри! Это ведь хорошо.''
  В комнату вошел новый индивид, которого Кирилл еще не видел. Такая же ходячая мумия в набедренной повязке и доспехе. Панцирь из плотно подогнанных друг к другу металлических пластин, наручи из кожи. На поясе закреплен боевой топор с железным лезвием. На прогресс и вооружение местных ацтеков явно кто-то повлиял. Земные мезоамериканские индейцы не знали железа, а тут оно широко используется.
  В носу и ушах гостя красовались медные кольца в качестве украшений.
  -Мой царь! - пал ниц оживший мертвец. -Ты снова с нами!
  -Это Чинальм, -пояснила Теякапан. -Я тебе о нем говорила.
  Кирилл сразу вспомнил упоминание про тлакеталя или верховного военного вождя, третье лицо в государстве. В отсутствие Кеоцикаля он присматривал за Чинальпокой, как бы тот не учудил чего.
  -Поднимись.
  Тлакеталь покорно поднялся на ноги.
  -Повелитель, извини за мою дерзость, -пророкотал лич. -Но жрецы распускают слухи, будто ты не в своем уме, разучился говорить, забыл все, включая собственное имя.
  -Они не врали. Сон плохо повлиял на меня, но благодаря Теякапан я начал вспоминать.
  -Тогда ты помнишь, что оставил мне наказ следить за верховным жрецом и его прихлебателями.
  -Да.
  -Чинальпока скверно проявил себя, не следовало делать его наместником. За двадцать девять лет у нас было три крупных бунта! Тешкуан и Мецтль приходилось утихомиривать силой. Я перебил десять тысяч мужчин, женщин, детей и стариков. Установленные Чинальпокой налоги легли на народ тяжким бременем, он хочет усидеть на двух ветках, угодить ромейцам с выплатой дани и набить собственные закрома. По-хорошему, ему стоило бы вырезать сердце.
  -Что тебя остановило?
  -Он твоя кровь. Я не смею тронуть члена царской семьи без соответствующего разрешения. Мне оставалось подчищать за ним.
  -Да, верно, разберись с Чинальпокой, -посоветовала Теякапан. -Устрой над ним суд, это покажет всем, что царь Кеоацикаль не потерял прежней хватки и развеет слухи. А на место нового верховного жреца назначим более надежного человека, есть у меня один на примете...
  Как понял Кирилл, прежний хозяин тела по каким-то соображениям не хотел превращать Ацтлан в царство мертвых, многие руководящие посты занимали живые люди, члены местной аристократии.
  -Хитришь, Теякапан.
  -Что ты, муж мой, как я могу?
  А совет царской жены показать свою хватку очень верный и Кирилл намерен следовать ему.
  -Не знаю, время покажет.
  -Мой царь, когда ты явишь себя народу?
  -Не знаю, точно не сегодня. Мне нужно еще несколько дней прийти в чувство.
  Тлакеталь кивнул.
  -Больше не смею тебе мешать.
  
  Глава 2
  
  Вокруг Кирилла столпились более двух десятков личей-некромантов. У каждого на шее по золотому воротнику, являющемуся мощным оберегом, магическим аккумулятором и показателем высокого статуса. В остальном немертвые были непритязательны к собственному внешнему виду, не носили ничего кроме набедренных повязок, черных или зеленых плащей. Хотя пара-тройка мертвяков расхаживала в золотых масках или повязках с цветными перьями, точно павлины.
  -Мой царь, -вышел вперед лич с деревянным посохом, украшенным замысловатой резьбой. -Все мы рады твоему возвращению. Ты единственный, кому удалось зайти по дороге смерти так далеко и вернуться назад в мир людей. Мы ничуть не сомневаемся в тебе, но все же... надо соблюсти формальности. Позволь моему посоху коснуться твоей руки, дабы ни у кого не осталось ни малейших сомнений, что сосуд бессмертного Кеоацикаля занял чужой дух.
  ''Хьюстон, у нас проблемы! Рано радовался, готовься ко второй смерти, товарищ младший сержант.''
  Раз уж Кирилла сейчас разоблачат, ничего не поделать, он встретить конец достойно.
  -Действуй, Умулькутли, раз уж таков порядок.
  Первый советник коснулся своей деревяшкой вытянутой ладони Кирилла. По посоху пробежали зеленые искры, которые переметнулись на недавно пробудившегося царя. И тут началось светопредставление. На иссушенной коже Лопатина от головы до пят проступили мерцающие зеленые письмена. Что бы это ни было, личи не бросились в атаку с криком ''бей самозванца''.
  -Убедился?
  Некромант кивнул.
  -Ты тот, кем тебя считают. Владыка бессмертных. Все чары, наложенные на твой дух прежде, никуда не делись. Если б случилось невозможное и сосуд занял чужак, мы бы сразу это поняли.
  Будь у Кирилла работающие легкие, он бы вздохнул с облегчением. Штирлиц находился в шаге от полного провала, однако слова подчиненного лича заставили взглянуть на ситуацию иначе.
  Получается, бывший танкист никакой не попаданец, прежде он действительно был Кеоцикалем, правителем Ацтлана и сильнейшим некромантом Отрии. А перерождение на Земле - очень смелый эксперимент, целью которого являлось получение знаний.
  Что ж, замысел удался, хотя и не обошлось без осложнений. Может атцтланский язык, обычаи и законы Кирилл усваивает со скоростью компьютера, магии придется учиться с нуля. За двое суток дальше разжигания мелких костров уйти не удалось, любой некромант запросто сотрет Лопатина в порошок.
  Жрецы-личи владеют широким перечнем заклинаний, чар, ритуалов и они не сводятся к одной некромантии. Даже простые крестьяне могут знать пару колдовских трюков, впрочем, по-настоящему сильных магов горстка, несколько тысяч на весь известный мир.
  В свое время Кеоцикаля по силе вряд ли мог кто-то превзойти, не считая драконов. Летающие ящерицы отдельная тема, их мощь является одним из столпов, поддерживающих Ромейскую империю.
  -Пострадала лишь моя память, не стану скрывать.
  -Мой царь, Чинальпока сказал, что в первый день ты никого не узнавал, не мог ни слова произнести, -заговорил первый советник. -Это многих озадачило, поползли нехорошие слухи.
  -Скажи, Умулькутли, ваши клятвы верности закреплены магией?
  -Разумеется.
  -И если вы их нарушите...
  -Предатель горько пожалеет. Его плоть сгорит, а дух будет до конца времен биться в агонии.
  -Ладно, -махнул рукой Кирилл. -Значит, с вами можно говорить на чистоту и сказанное здесь не уйдет дальше этой комнаты.
  -Мы двести лет храним твои секреты, повелитель. Еще никто из присутствующих здесь ни разу не проболтался, не переметнулся к врагу.
  -Очень хорошо. Признаюсь, потеря памяти обернулась для меня серьезной проблемой. Вам придется с нуля обучить меня магии.
  Некоторые жрецы переглянулись друг с другом пустыми глазницами. Послышался шепот.
  -Я лично помогу вам вернуть утраченные навыки, -поклонился первый советник. -Думаю, никто лучше не справиться. Но позвольте спросить.
  -Позволяю.
  -Нам не терпится узнать, каков Мир Первого Солнца?
  -Тот мир называется Земля, я много чего там видел, прожил там целую жизнь. Двадцать восемь... почти двадцать девять лет. Прародина очень сильно отличается от Отрии, многие из земных чудес вы просто не сможете понять. В языке ацтлани нет нужных слов. Люди летают в небе на железных драконах, ездят на колесницах с огненным нутром, их города настолько огромны, что народу только в одном из них больше, чем во всем Ацтлане.
  -Мой царь, кем ты был в той жизни?
  -Солдатом. Наездником, если точнее, я управлял повозкой, плевавшейся огнем. Она сделана целиком из железа, ее не сможет пробить ни копье, ни меч, ни стрела. Одним плевком повозка способна уничтожить целый дом или десятки солдат в открытом поле.
  Умулькутли аж раскрыл рот от предвкушения чего-то.
  -С таким оружием мы бы сокрушили ромейцев.
  -Такие повозки ацтлани сделать не смогут при всем желании, -Кирилл опустил жрецов с небес на землю. -Но я знаю рецепт порошка, способного посоперничать с самыми разрушительным заклятьями. Одна искра и все взлетит на воздух.
  -Насколько трудно сделать этот порошок?
  -Сравнительно легко. Этот порошок называется порох.
  -По... рох, -неуверенно повторил первый советник.
  -Основной компонент будет вызревать долгие месяцы, возможно, пару лет. Потом потребуется много времени довести оружие до ума. Земля в развитии ушла на много веков дальше Отрии, по сравнению с ними мы невежественные дикари... как гоблины. Они накопили так много знаний, что один человек не способен удержать их в голове.
  -У тебя был доступ к знаниям, повелитель?
  -Он был у всех. В Мире Первого Солнца знание не являлось привилегией жрецов и магов. Поймите, сам уклад жизни тех людей в корне отличается от нашего, там почти каждый крестьянин умел писать, читать, мог позволить себе услуги лекаря, покупку железной колесницы.
  -Немыслимо...
  -Ты о чем, Умулькутли?
  -Если каждый землепашец будет знать тоже, что и жрец, мы потеряем власть. Как в Мире Первого Солнца управляют людьми?
  -Будь уверен, способы есть. Истина теряется в мешанине лжи и пустой болтовни, земные правители умеют убеждать толпу.
  -Ацтлан должен стать таким же, как страны Мира Первого Солнца, -заявил первый советник. -Или мы будем прозябать в вечном позоре и унижении.
  Кирилл усмехнулся такой решительной наивности аборигена.
  -Для начала откажитесь от рабов, запретите торговлю людьми.
  Повисла гробовая тишина.
  -Мой царь, это будет... слишком, -осторожно возразил Умулькутли. -Никто в здравом уме не пойдет на такое.
  -Зачем они нужны, если есть немертвые?
  -Немертвые хороши на поле боя, в каменоломнях, на стройках, но кто станет держать дома в качестве прислуги, наложницы оживленный магией труп без разума? Кому захочется употреблять в пищу, продавать урожай, собранный ими? К тому же магия смерти плохо влияет на растения, маис дряхлеет, у него портится вкус.
  -Вот видите, мы не готовы к такому резкому скачку. Экономика не даст.
  -Экономика? Никогда не слышал такого слова.
  -Экономика - хозяйственная деятельность общества, а еще наука, описывающая эту деятельность, то есть создание, распределение различных ресурсов. Людей, зерно, металлы. На самом деле определение намного объемнее, но для лучшего понимания я его упростил.
  -Я понял твою мысль, владыка. Даже несмотря на потерю воспоминаний, ты по-прежнему мудр.
  -Избавь меня от лести, Умулькутли, -Кирилл обвел взглядом присутствующих в комнате личей. -И вы все запомните: не знаю как раньше было, теперь я не потерплю от вас никакого подхалимства. Говорите четко и по сути.
  -Мы поняли тебя, владыка.
  -Хорошо, тогда скажи, как, по-твоему, обстоят дела в царстве? Насколько велики урожаи? Спокойно ли на наших границах? Не назревает ли очередной мятеж в Мецтле или Тишкуане?
  -Мой царь... -замялся первый советник. -Как ты знаешь, перед странствием ты сделал своим наместником Чинальпоку. Он не оправдал возложенных на него ожиданий...
  -Я задал вполне конкретный вопрос, Умулькутли, -твердо произнес Кирилл. Он начинал входить во вкус, власть так пьянит, вон как сжался первый советник. Перед тем, как предпринимать какие-то серьезные шаги, новоявленный лич хотел сперва вникнуть в дела царства, ознакомиться с разными точками зрения. Наверное, так и поступают грамотные правители. -И жду конкретного ответа.
  -Дела в стране обстоят хуже, чем когда-либо за последнее столетие. Народ, особенно в Мецтле крайне возмущен установленными Чинальпокой налогами, притом из-за засух урожай в последний год получился плохим. Мы выплатим дань ромейцам, но люди будут голодать. Новый бунт неизбежен. Я обязан сообщить, что наместник очень хорошо наживается на собираемых налогах, почти треть отдаваемого маиса, льна он забирает себе. Южным границам не уделяется должного внимания, участились набеги ванаров, наместник ничего с этим за пять лет так и не сделал. Гоблины и фавны осмелели настолько, что совершают нападения даже на больших дорогах, несколько деревень на севере вырезаны под корень.
  -Мы в жопе?
  -Очень точное сравнение.
  -Да уж, -Кирилл хрустнул иссохшими пальцами. -Кому-то точно придется за это ответить.
  -Прикажете привести Чинальпоку сюда?
  -Успеем. Он никуда не денется. Ответь, Умулькутли, почему никто за двадцать девять лет не сместил верховного жреца с поста наместника Ацтлана?
  -Мы не смели пойти против твоей воли, владыка, -оправдался первый советник. -Вы совершенно ясно сказали, что Чинальпока будет править царством в ваше отсутствие. Я мог бы занять его место лишь в случае смерти наместника от естественных причин. Никто ведь не знал, сколько продлится странствие, десять, двадцать или сто лет.
  -Я одного не пойму. Зачем мне потребовалось делать временным царем неопытного юнца?
  -Как ты однажды выразился, владыка, Ацтлан не должен превратиться в царство трупов, живой лучше понимает живых. Будучи юношей Чинальпока подавал большие надежды, ты считал, что он достаточно умен и проницателен для роли наместника, -объяснил первый советник. -Однако власть его развратила, жадность затмила все имевшиеся достоинства. Чинальпока злоупотреблял своим положением, связанные клятвами, мы ничего не могли сделать. Лишь уменьшить нанесенный ущерб.
  Кирилл услышал достаточно.
  -Ведите его сюда.
  Примерно через полтора часа немертвые воины-ягуры в сопровождении двух личей притащили верховного жреца. Сидевший в позе лотоса на циновке Кирилл обратил внимание на порванную тогу и рассеченную скулу.
  -Он пытался сбежать, вырывался, -отчитались живые мертвецы. -Пришлось усмирять.
  -Хорошо. А ты, мой проворовавшийся друг, присядь. Нам есть, о чем поговорить.
  Чинальпока бросился к Кириллу и начал целовать ноги.
  -Молю, владыка, пощади! -как-то наигранно и неубедительно умолял бывший наместник. -Злые духи смутили мой разум! Я готов искупить вину.
  -Не, -Лопатин брезгливо оттолкнул аборигена от себя. -Не верю.
  -Сделаю что угодно.
  -Тебе доверено было управлять целым царством, двумя миллионами живых людей.
  -Я...
  -Ты бы вызывал у меня меньше презрения, если б не бросился целовать пятки и сразу признал вину.
  Чинальпока сделал виноватое выражение лица, опустил взгляд.
  -Признаю.
  -Что именно?
  -Из-за меня крестьяне скоро начнут голодать, я больше уделял время пирам и плотским утехам, чем государственным делам. Но замечу, претензий к нам стороны ромейцев нет, дань всегда уплачивается вовремя. Лучше уж пусть народ немного недоест, чем сгорит в драконьем пламени.
  -Воровал ты тоже немало.
  -Мы все несовершенны, -философски заметил Чинальпока. -На моем месте никто бы не удержался от возможности слегка поправить свое положение.
  -Слегка? Да ты обдирал крестьян до последнего зерна.
  -Мог бы обдирать больше.
  -Так или иначе, наказания тебе не избежать, -Кирилл посмотрел на личей. -Как бы вы с ним на моем месте поступили?
  -Мы не смеем предположить, владыка. Только ты имеешь право вершить суд над наместником.
  -Вы настолько глупы, что не имеете своего мнения? Мне такие дураки не нужны.
  -Вырезать сердце на алтаре, -выпалил первый лич. -А потом заставить съесть.
  -Снять кожу живьем, -выпалил второй. -И зажарить на вертеле.
  Чинальпока побледнел от ужаса. Гонору сразу поубавилось.
  -Помилуй, владыка, в моих жилах течет твоя кровь и кровь великой Теякапан.
  -Жалкая попытка прикрыться родством, -протянул Кирилл. -Ну ладно, я не жесток, подарю быструю безболезненную смерть.
  -Что!?
  -На рассвете тебе отрубят голову.
  По рукам Чинальпоки пробежали искры, в лицо Кирилла ударил столб ядовито-зеленого пламени. К счастью, царский воротник защитил от вредоносного заклинания, огонь сжег циновки, опалил столик, но не тронул мумифицированную плоть. Бывшего танкиста окружал ореол золотистого сияния.
  Один личей обезвредил Чинальпоку пущенным с пальцев электрическим разрядом. Провинившийся родственник Кеоцикаля без сознания завалился набок.
  ''Сука, сука, сука! Он же мог меня убить!''
  Внешне Кирилл сохранял абсолютное спокойствие, лишь пытался рефлекторно заслониться рукой от потока магии.
  -Уберите это подальше и следите, чтобы не сбежал. Завтра публично казним его.
  -Да, мой царь.
  Общение с Чинальпокой лишний раз подтвердило как можно скорее освоить магию хотя б на среднем уровне. У ацтлани сверхъестественным способностям хоть и не придается первостепенного значения, высокие посты могут занимать совершенно обычные люди, все же они играют немаловажную роль. Одаренные смотрят на неодаренных свысока, первые осваивают магию намного легче.
  Остаток ночи Кирилл посвятил чтению свитков, которые ему притащили слуги из хранилища. Ацтланская письменность далась почти сразу, туземцы последние два столетия больше предпочитали использовать ромейский алфавит, он куда проще и удобнее заковыристых иероглифов. Кириллу не составляло труда разбирать ацтланские слова, написанные латинскими и греческими буквами.
  Отчеты, донесения, переписка с другими наместниками прояснила много белых пятен в знании политической и экономической обстановки внутри страны.
  Ачтилан являлся столицей царства, Тишкуан и Мецтль - зависимые города. Триста с небольшим лет назад городов было пять, но пришедшие с севера ромейцы и драконы сожгли их дотла, лишь столица уцелела. Царь Кипактли капитулировал, когда вражеское войска подошло к Ачтилану. Два города так и не сумели восстановиться, Мецтль с Тишкуаном худо-бедно отстроили заново.
  С тех пор Ацтлан превратился в зависимое государство Ромейской империи, ей платится ежегодная дань маисом, льном, золотом, рабами. И попробуй не платить, прилетят драконы, превратят страну в филиал преисподней.
  Ромейцы могли бы включить царство в свой состав, но им выгоднее иметь буферную зону с племенами южных кочевников. Пусть ацтлани мучаются с отражением постоянных набегов нелюдей, империя остается не при делах и не несет никаких потерь и расходов.
  Ванары та еще головная боль, можно разбить их один раз, но они явятся снова рано или поздно. Истребить их полностью невозможно, племена кочевников чувствуют себя в степях и пустынях как рыба в воде. Почти все посланные на юг карательные армии бесследно сгинули.
  На востоке Ацтлан граничит со страной каких-то дуккарцев, полудикого народа, состоящего из десятков разобщенных племен и поклоняющихся мелким божкам.
  На западе находятся соаху, дикари-каннибалы, и Морейское царство, вот они по местным меркам крайне цивилизованны. Отделившийся полвека назад осколок Ромейской империи в ходе очередной династической разборки, юридически морейцы никуда не уходили, по факту это абсолютно независимое государство. Ромейцы не смеют напасть на морейцев, поскольку у тех тоже есть драконы.
  На Отрии драконы - доминирующий вид, для северных народов они подобны живым богам. Религия драконопоклонников имеет в Ромейской империи статус государственной, прочие культы имеют право на существование в качестве второстепенных.
  Крылатые ящерицы не очень охотно вмешиваются в политику, но если это происходит, тушите свет. Они не знают полумер и если начинают жечь, больно становится всем.
  Кирилл усвоил, эти твари опасны. Магией им очень трудно навредить, убить почти невозможно. Пришедшие на Отрию с ацтеками боги с треском проиграли битву, хотя им удалось сразить одну ящерицу.
  Численность всей драконьей популяции оценивают в сто-двести голов, они живут бесконечно долго по меркам людей, больше тысячи лет, но размножаются редко и с большим трудом. Рождение новой особи выливается в праздник по всей империи...
  Общий уровень развития человеческой цивилизации без учета магии Кирилл оценил бы чем-то средним между поздней античностью и ранним Средневековьем. Процветает рабовладельческий строй, однако у ромейцев вроде имеются зачатки феодализма. Лопатин встречал упоминания про новую моду центральных провинций империи. Ромейские землевладельцы обнаружили, что продуктивность труда условно свободного крестьянина выше, чем у раба. Вот и пошла тенденция ''освобождать'' невольников, делая их просто зависимыми от господина людьми. Последнее время приток рабов уменьшился в разы.
  Ромейцы оказали немалое влияние и на Ацтлан, не только отрицательное, индейцы научились делать железное оружие, продвинулись в области металлургии, военного дела, переняли письменность, узнали про колесо, стекло, бетон, новые магические трюки, начали разводить лошадей.
  Кириллу надо форсировать развитие еще сильнее, ему удалось заинтриговать знать секретом пороха, правда одного этого недостаточно.
  ''Жаль, что я не химик, не инженер. Какого лешего меня потянуло учиться на автомеханика? Здесь машин не появится еще тысячу лет.''
  Кирилл не питал иллюзий насчет прогрессорской деятельности, для развития науки нужен соответствующий уровень общественного развития, для соответствующего уровня общественного развития понадобится качественно иной экономический уклад. Одно вытекает из другого, не получится сразу из рабовладения шагнуть в индустриальную эпоху. Многие изобретения останутся невостребованными очень долго.
  Не стоит забывать о магии, вряд ли люди так легко променяют ее на технику. Местные жрецы крепко держатся за свое эксклюзивное право на знание...
  Неожиданно для себя Кирилл почувствовал неприятное зудящее ощущение в голове, оказывается, нежить тоже способна уставать. В психологическом плане. Умственная работа утомила, требовалось отвлечься. Кирилл вышел из царских покоев и поднялся на вершину пирамиды Кеоцикаля, названной в честь вечно немертвого царя. Это сооружение нужно было для накопления магии.
  Ночное небо на Отрии разительно отличалось от земного, совершенно иные созвездия, сине-фиолетовый газовый гигант, который аборигены называют Отримом и по незнанию считают луной.
  Тем не менее, ацтлани в астрономии разбираются чуть лучше. Они собственным умом дошли до гелиоцентрической системы, небесное светило называют Вторым Солнцем, вокруг вращаются другие небесные тела. Онад, Ори, Отрим, имеющий, в свою очередь, не меньше шести спутников, включая Отрию. Другие луны Отрима невооруженным глазом разглядеть сложно. Сутки на этой планете длятся примерно двадцать один час, число дней в году - четыреста два. Зато год практически равен земному с незначительной погрешностью.
  Кирилл родился меньше, чем через год после погружения Кеоцикаля в сон, плюс-минус два месяца. Дополнительный аргумент в пользу версии с реинкарнацией, выходит, он не совсем чужой на Отрии.
  
  Глава 3
  
  На площади возле пирамиды Кеоцикаля собрались десятки тысяч человек, значительная часть населения столицы. Здесь были не только ацтлани, но и иноземцы, все желали хотя бы краем глаза увидеть бессмертного царя.
  Жрецы подготовили мероприятие заранее, Кириллу осталось лишь ознакомиться со сценарием и выучить написанную речь.
  Вместе с торжественным появлением будет проведена ритуальная казнь низложенного наместника Чинальпоки. Народ только возрадуется и желание бунтовать поубавится.
  На голову Кирилла живые слуги надели нелепую шапку, украшенную яркими перьями, и расшитый черепами зелено-голубой плащ. Такой имел право носить исключительно царь, никто другой. В руках он держал золотой посох с круглым набалдашником, предмет необычайной колдовской мощи.
  -Ты готов, муж мой?
  -Я всегда готов, -Теякапан взяла Кирилла за руку, он невольно поежился. От постоянного присутствия рядом нежити шли мурашки по иссохшей плоти. Хоть он сам лич, легче не становится. -Мне иначе нельзя.
  -С каждым днем я больше узнаю в тебе прежнего Кеоцикаля.
  -Прежним мне уже никогда не быть.
  Они в сопровождении жрецов, стражей, живых слуг направились к уступу пирамиды. Завидев издали плащ царской расцветки, толпа возликовала. Целое поколение успело вырасти за время отсутствия правителя, для кого-то Кеоцикаль успел стать историей.
  -Владыка... пощади, -протянул поставленный на колени Чинальпока со связанным за спиной руками. -Умоляю...
  -Заткнись, падаль, прими хотя бы смерть достойно.
  -Люди Ацтлана, -громогласно зазвучал усиленный магией голос Умулькутли. -Наш царь, бессмертный владыка Кеоцикаль вернулся. Сон длиной в двадцать девять долгих лет окончен. Восславьте его!
  Гул толпы стал еще громче. Около минуты Кирилл ничего не предпринимал, наблюдая за овациями, а затем воздел руки вверх. Шум практически сразу стих. Пафосное представление расписано буквально по минутам, в таких случаях отклонение от регламента недопустимо. Для ацтлани все это имело глубокое мистическое значение, царь Кеоцикаль для них почти такая же божественная фигура, как драконы для ромейцев.
  ''Темнота, глупость, невежество. Сложно будет сделать их по-настоящему цивилизованными.''
  -Мой народ! -голос Кирилла звучал громче, чем из матюгальника. Жрецы научили его многократно усиливать речь с помощью нехитрого заклинания. -Я снова здесь, я вернулся, чтобы править. В последние три десятилетия вам выпало много серьезных испытаний, наместник, которому было поручено вести страну к процветанию, довел ее почти до полного краха. Он непомерно завысил налоги, он отбирал ваш урожай, золото. Но отныне все изменится, вы и ваши дети больше не будете голодать, а наместник Чинальпока сполна заплатит за свою непомерную жадность... Я приговариваю его к смерти.
  Решение царя встретили взрывом радостных воплей. Ацтлан реально находился на грани социального взрыва, требовалось снизить напряжение и найти козла отпущения. Чинальпока лишь первый в списке, Кирилл намеревался отобрать наиболее надежных людей, а ненадежных уничтожить или задвинуть подальше, чтобы те не представляли опасности. Даже с личами нужно соблюдать осторожность, при большом желании они найдут способ обойти клятвы и подставить Кирилла.
  Один из немертвых воинов-ягуаров занес над Чинальпокой макуауитль, он напоминал плоскую дубинку или короткое весло c несколькими рядами маленьких обсидиановых лезвий.
  -Руби.
  Один взмах и голова бывшего наместника слетает с плеч, катится по ступеням пирамиды, оставляя за собой кровавый след. Бьющееся в конвульсиях тело завалилось набок.
  -А я бы вырезала у него сердце, -поделилась своим мнением Теякапан. -Чтоб помучился напоследок.
  -Никто никого не будет мучить без серьезной на то причины. Мы не дикари.
  -При мучениях жертва выделяет больше силы, -заметил первый советник. -Чем дольше длится агония, тем лучше.
  -Я это учту.
  До Кеоцикаля ацтлани приносили кровавые жертвы своим богам, царь-лич изменил традиционные устои и людей, нелюдей стали резать ради того, чтобы живые мертвецы могли преумножить магическую силу. Два последних века молитвы, жертвоприношения адресованы немертвому владыке и его приближенным.
  ''Неплохо мой предшественник устроился.''
  Жрецы-личи рано или поздно намереваются достичь божественности, а это открывает совершенно иные возможности. Старым ацтекским божествам для возвышения понадобились тысячелетия, Кеоцикаль всего за два века достиг немалого. Его можно назвать архиличем, внутри мертвого тела скрыт огромный потенциал, проблема в том, что Кириллу придется его развивать не один год. Долгими, упорными тренировками, зубрежкой ритуалов, заклинаний, местной алхимии. Никакого мгновенного усвоения информации, впрочем, грех жаловаться. Кирилл усвоил ацтланский язык и три заклинания за пять дней, по словам жрецов, скорость обучения будет возрастать. Духу требуется время на привыкание к новому сосуду.
  Разумеется, платой за это стала недоступность плотских удовольствий, ослабление эмоционального фона. Если б Кирилл мог выбрать, то ни за что не согласился бы превратиться в ходячий иссохший труп.
  Он не слышал биения сердца, не мог вздохнуть, во рту ощущение сухости и противный гнилостный привкус. Бессмертие не стоит того, но в то же время даже с таким существованием не хочется прощаться.
  Посмертная участь человеческой души несет в себе мало хорошего, некроманты знали наверняка. Кто-то перерождается в новом качестве, забывая себя прежнего, кто-то не может перейти за грань и становится призраком, а кто-то бесцельно прозябает в мире духов.
  Остается единственный логичный вариант - идти вперед, не оглядываясь, завершить план Кеоцикаля по обретению божественности.
  -Все прошло замечательно, муж мой, -похвалила Кирилла Теякапан. -Толпа в восторге.
  -Я пообещал, что они не будут голодать. Удастся ли хотя бы отчасти выполнить обещание?
  -Ты так беспокоишься о низкородных?
  -Я беспокоюсь, как бы не случилось бунта.
  -Разве в том мире люди не голодают?
  -Намного реже и то, в самых отсталых странах. Технологии позволяют прокормить сотни миллионов едоков.
  По завершении торжественного события Кирилл сразу переключился на дела государства. Он выслушивал доклады высокопоставленных сановников об обстановке в подчиненных городах, на границах царства, экономической обстановке. Казна почти пустая, торговля в упадке, запасы продовольствия подходят к концу, а следующего урожая четыре месяца ждать. Ацтлан в шаге от превращения в настоящее царство трупов. Нежити в принципе плевать, живым людям нет.
  ''Чинальпока, гнида плешивая, тебе действительно следовало сердце вырезать. Каким близоруким идиотом надо быть, чтобы довести государство до такого состояния? Ты сам пилил сук, на котором сидел... Или надеялся убежать с наворованным в Романию? Люди во всех мирах одинаковы.''
  Следуя рекомендациям первого советника, Кирилл приказал открыть царские закрома и выдавать оттуда маис наиболее бедным семьям. В Морейское царство вышлет послов договориться о закупках еды по сниженным ценам. На юг отправится трехтысячное войско для усиления пограничных дозоров и отражения набегов. Расплодившиеся банды диких гоблинов и фавнов в лесах ждут широкомасштабные облавы, пару экземпляров Кирилл попросил доставить в Ачтилан. Жрецам-личам дано распоряжение покарать сообщников Чинальпоки, ответственных за бардак.
  Без Кеоцикаля нежить ничего не могла сделать, связанная узами магической клятвы. Теперь полетят головы нерадивых сановников.
  
  ***
  Личная лаборатория Кеоцикаля располагалась в соседнем помещении рядом с гробницей, никто посторонний без дозволения хозяина не мог туда войти.
  Когда Кирилл коснулся костлявыми пальцами дверей и слега на них надавил, на дереве проступили мерцающие синие узоры и иероглифы. Система безопасности успешно опознала хозяина. Через пару секунд свечение погасло, двери самостоятельно отворились.
  Внутри пустовавшего три десятка лет зала зажглись жаровни, установленные вдоль стен.
  Кирилл с интересом изучал личный уголок себя прежнего. В центре помещения установлен круглый жертвенник из камня, украшенный ацтекскими письменами и рисунками. Недалеко находились полки, стеллажи с папирусными свитками, глиняные горшки с какими-то порошками, высушенными органами, кости, черепа животных, людей, нелюдей, каменные и металлические статуэтки, драгоценные камни, минералы. В одном из деревянных ларцов в углу обнаружился целый набор медных, железных, обсидиановых ножей и кинжалов.
  В самом дальнем углу зала неподвижно застыла толпа из дюжины каменных идолов, статуй и тотемов в человеческий рост. Грубо отесанная жирная баба без лица, мускулистый мужик из белого мрамора, какое-то страшилище с четырьмя руками, звериной пастью... Кеоцикаль притащил сюда все это не для того, чтобы тешить свое чувство прекрасного. Ценные магические реликвии нужны исключительно для практических целей.
  -Хозяин! -от раздавшегося из-за спины радостного вопля Кирилл вздрогнул. -Ты вернулся!
  Непонятно откуда вылез голый человеческий скелет, в его глазницах тускло мерцали два оранжевых огонька.
  -Ты кто?
  -Золин, твой самый преданный слуга? -удивился скелет. -Ох, все ясно, перерождение могло стереть память...
  -Как много тебе известно?
  -Я знаю все, что знал ты. Я помогал проводить опыты, постигать тайны магических искусств.
  -Значит ближайший помощник? -уточнил Кирилл.
  -Ты говорил, что ближе меня и царицы Теякапан у тебя никого нет.
  -Вдруг ты врешь? Ни Теякапан, ни Умулькутли ни разу не упоминали про ближайшего помощника.
  -Разумеется, -кивнул скелет. -Они ничего обо мне не знают.
  -Почему?
  -Я редко выхожу отсюда, поскольку привязан к этому месту. Ты опасался, что мои бренные кости могут попасть к врагам и выдать секреты.
  -Так с ума же сойти можно.
  -Не сойду, последние десятилетия я в основном пребывал в спячке, лишь изредка пробуждался, чтобы следить за сохранностью твоих вещей.
  -О каких секретах ты говорил? Есть что-то такое, о чем мне следует узнать побыстрее?
  Золин указал на постамент с мраморной чашей между стеллажами. Она до краев была заполнена фосфоресцирующей водой.
  -Омут Прорицания. С его помощью ты узнал про Мир Первого Солнца и загорелся желанием оказаться там, получить их знания. Я же помог придумать ритуал для временного отделения духа от сосуда. Это не так просто, нужно столько всего учесть...
  -А Омута Памяти не завалялось?
  -К сожалению, нет.
  -И что, этот Омут позволяет видеть будущее, другие миры?
  -Иногда, -сказал Золин. -Эта мраморная штуковина крайне капризна, ее невозможно заставить нормально работать. Практической пользы мало.
  -Я могу испытать ее?
  -Можешь, хозяин, просто погрузи лицо в воду.
  -Омут безопасен?
  -Абсолютно.
  Кирилл подошел к Омуту, провел пальцами по воде. Возможность хоть краем глаза заглянуть домой так и манила. Он наклонился к мраморной чаше. Некоторое время ничего не происходило, но тут сознание захлестнула череда беспорядочных образов, звуков, запахов. Полная сенсорная перегрузка. Каким-то волевым усилием ему удалось ослабить этот информационный поток и сосредоточиться на отдельных кусках информации.
  -...потери исчисляются десятками миллионов...
  Над Москвой поднимается грязно-серый столб дыма и пыли, множество зданий разрушено, улицы завалены обломками и перевернутыми автомобилями.
  -...против нас применен весь спектр оружия массового уничтожения...
  Солдаты войск РХБЗ проводят дезактивацию техники, побывавшей в зоне радиоактивного заражения.
  -...неожиданно сильный побочный ущерб...
  Загородную местность, кажется, где на Среднем Западе США засыпает слой пепла в несколько метров. Небеса почернели. Попавшие в зону бедствия люди помирают в страшных мучениях, задыхаясь, и никто не приходит на помощь. Ответным ударом был спровоцирован взрыв Йеллоустонской кальдеры.
  -...для ликвидации последствий нет ни сил, ни средств...
  Ряды коек в полевом госпитале. Гниющие заживо жертвы лучевой болезни молят о помощи. Дабы не тратить дефицитные медикаменты безнадежных пациентов усыпляют, а тела хоронят в огромных братских могилах.
  -...ередает штаб гражданской обороны Костромы, у нас просто зашкаливающий радиационный фон. Противник применил нейтронное оружие...
  Японские прибрежные города накрывает тридцатиметровая волна цунами.
  -...''Периметр'' и ''Сетка'' сработали как надо...
  Из разрушенных городов бегут миллионы выживших. Лагеря для беженцев переполнены.
  -...от нашего ядерного потенциала уцелело не более пятнадцати процентов, но я вас заверяю, это вполне хватит для повторной серии ударов при необходимости...
  Колонна русских танков движется по немецкому автобану. Они пытаются пробиться домой.
  -...нас ждут темные века...
  Кирилл, пребывая в состоянии шока, отскочил от Омута.
  -Не может быть!
  Как раз в день его смерти, пятнадцатого октября 2042 года воюющие сверхдержавы обменялись ядерными ударами. Из мешанины образов не совсем понятно, кто выпустил джинна из бутылки, да и не важно это, глобальное уничтожение произошло. Кострому, родной город Кирилла, накрыли нейтронной боеголовкой, не говоря о крупных мегаполисах. Все, кого он знал, наверняка мертвы или получили смертельную дозу радиации. Последним гвоздем в крышку гроба станет вулканическая зима, которая неизбежно затронет всю планету.
  -Хозяин! -подбежал к Кириллу скелет. -Что с тобой?
  -Земля... мир, где я жил последние годы. Там случилась страшная катастрофа.
  Кирилл сел на пол, облокотившись спиной о жертвенный камень. Хотелось просто застрелиться.
  -Золин, -обратился лич к помощнику Кеоацикаля. -С помощью магии можно путешествовать в прошлое?
  -Нет, хозяин, река времени неподвластна никому.
  -Черт.
  -Что?
  -Ничего. Оставь меня.
  В подавленном состоянии Кирилл провел более суток, он практически неподвижно сидел на полу и безучастно смотрел на магическое пламя в жаровнях. Хоть эмоциональный фон у нежити заметно ниже из-за отсутствия гормонального фона, ее нельзя назвать полностью бесчувственной.
  ''В конце концов, смерть - не конец. В природе ничего не исчезает полностью, я это знаю по собственному опыту. Да и человечество на Земле вряд ли вымрет окончательно, мы слишком живучие.''
  Кирилл понял, что надо отвлечься. Он не в силах ничего изменить, никто не в силах.
  -Золин.
  -Да, хозяин!
  -Значит, говоришь, тебе известны все мои секреты?
  -Известны.
  -Помоги вспомнить, особенно атакующие и защитные заклинания.
  Две следующие недели Кирилл почти не покидал лабораторию, оттачивая под чутким руководством ожившего скелета колдовские навыки. Без перерывов на сон, еду. Золин оказался неплохим инструктором, объяснял все четко и понятно. Кирилл на приличном уровне освоил шестнадцать боевых заклинаний и пару защитных. ''Огненная стрела'', ''драконье дыхание'', ''воздушный панцирь'' и ''невидимая рука'' оттачивались до полного автоматизма, пока для их создания не исчезла необходимость в произнесении слов и лишних пассов руками.
  Первое заклинание позволяло метать один или сразу несколько маленьких сгустков зеленой плазмы, второе создавало поток огня, от которого плавились камни, третье окружало мага настоящим энергетическим щитом, способным оградить от физического и большей части магического урона. Особое внимание было уделено последнему, под ''невидимой рукой'' скрывался телекинез, по мнению Кирилла, самая полезная вещь.
  На третий день обучения новоявленный лич играючи жонглировал в воздухе тяжелеными предметами и даже летал сам, но с этим сложно. Изображать Супермена могут очень немногие маги, нужна постоянная концентрация, недюжинная сила и осторожность, не то рискуешь случайно разорвать себя на части или убиться о какое-нибудь препятствие.
  Магия опасна, в ней множество подводных камней. Самоучки с даром в половине случаев не доживают до зрелого возраста, поэтому техника безопасности превыше всего. Даже для архилича.
  Кирилл десятки раз успел подкоптить свою плоть, к счастью, она обладала способностью к регенерации, прям как живая.
  Немертвый, это касается лишь полноценных личей, способен восстановиться даже из порубленных на части останков.
  Попытки снова заглянуть в Омут ни к чему ни привели, магический артефакт отказывался работать, поэтому Кирилл оставил это, не стоит себя мучить.
  На шестнадцатый день учебы произошло неожиданное событие, в двери ритуального зала начали со всей силы долбиться стражники и звать царя. Без веской причины они бы не посмели. На вопрос ''какого хрена?'' мертвецы сообщили о драконе, приземлившемся на пирамиде и требовавшим царской аудиенции.
  ''У нас открылся парк юрского периода? ''
  На лестнице у самого уступа пирамиды Кеоцикаля разместилась без малого тридцатиметровая туша, покрытая рубиновой чешуей. Морда как у тираннозавра, макушку украшают шесть смотрящих назад рогов, вдоль хребта тянутся тонкие заостренные шипы. Дракон имел четыре конечности, передняя пара - мощные перепончатые крылья, задние - мускулистые лапы с цепкими когтями.
  Естественным путем такое появиться не могло. Если дракон способен летать, то явно не с помощью одних лишь крыльев, они просто не способны поднять двадцать или больше тонн живого веса. Земные птерозавры имели тонкие конечности, полые кости, а здесь гора мяса.
  На Кирилла уставились два желтых глаза с вертикальным зрачком. Он испытал полный спектр эмоций от удивления, восхищения до страха. Земные легенды и тут не лгали, драконы реальны.
  -Кеоцикаль, -пробасила ящерица. Ее пасть умело воспроизводила человеческую речь. -Наконец-то ты пробудился.
  -Да.
  -Забирайся.
  -Куда?
  -Мне на шею.
  -Зачем?
  Дракон зарычал, показывая свое недовольство.
  -Я не в настроении шутить.
  -Я тоже, просто не понимаю, -Кирилл понял, что попал в неловкую ситуацию. Дракон по всей видимости лично знал Кеоцикаля, но ни Теякапан, ни другие ни разу об этом не упоминали. -Чего от меня хочешь?
  -Тебе память отшибло, кусок вяленной мертвечины?
  -Что-то вроде того. И попрошу без оскорблений, харя чешуйчатая!
  Дракон прищурил глаза.
  -Действительно меня не узнаешь?
  -Действительно.
  -Uf vag... Забирайся мне на шею, полетим за город, где не так много лишних ушей. Есть разговор.
  -А если я откажусь?
  -Ты упустишь большую выгоду для себя.
  ''Еще на драконе я не летал.''
  Кирилл с помощью левитации оседлал разумного ящера. Можно было б лететь самостоятельно, но в таком случае велик риск утраты контроля. Царь, не сумевший справиться с магией и рухнувший с неба посреди города, станет позорищем.
  Дракон, сделав два взмаха крыльями, поднялся в воздух, как пушинка. И многотонный вес не помеха, похоже, магия и тут помогает обмануть гравитацию.
  -Где мои семнадцать лет?
  Жители Ачтилана с опаской глядели на крылатый силуэт в небе. Индейцы недолюбливают и боятся гигантских ящериц, триста лет назад поставивших царство на грань уничтожения. Хоть с тех пор войны с Ромейской империей не было, их покровители часто напоминают о себе, рассекая голубую высь.
  Вскоре столица исчезла из поля зрения, под крылом дракона простирались зеленые джунгли и извилистая лента реки Чаулок.
  Отлетев от города на десяток километров, ящер начал снижение. Местом посадки был выбран песчаный пляж, на котором грелись крокодилы. Приближение более крупной рептилии заставило их скрыться в воде. Кирилл спрыгнул на землю.
  -Так что с тобой стряслось? -задал вопрос дракон.
  -Я не уверен, что готов обсуждать, -напрямую ответил архилич. -Мне это потом может неслабо аукнуться.
  -Твое тело на двадцать девять лет погрузилось в сон, твой дух отправился странствовать в другой мир, как ты предполагал, прародину всех людей. Я могу сделать вывод, что по какой-то причине произошла потеря памяти. Прежнего Кеоцикаля больше нет.
  -Ты хорошо осведомлен.
  -Разумеется, мы с тобой знакомы не первую сотню лет.
  -Никто из приближенных не упоминал о тебе.
  -Вот и спрашивай с них. У нас с тобой было и, надеюсь, будет взаимовыгодное... сотрудничество.
  -Какого рода?
  -Ты помогаешь мне, я помогаю тебе.
  -Я не знаю твоего имени.
  -Хеонак.
  -С какой целью прилетел?
  -Официально с проверкой, до нас дошли сведения, что Ацтлан пострадал от засух и выплата дани в следующем году может быть под угрозой. Я должен все разузнать, составить общую картину и принять решение о снижении выплат. Если мы будем каждый раз досуха выжимать данников, в конце концов, они поднимут бунт или вымрут.
  -А мне говорили, драконы не слишком лезут в дела людей.
  -Мы вынуждены, как показывает история, стоит оставить вас без присмотра и начинается грызня, распри, беспорядок.
  -Хорошо. А что там с неофициальной частью?
  -Когда-то давно мы заключили тайное соглашение о том, что мы поддержим друг друга в предстоящей большой игре. И она уже начинается, императору Флавию III месяц назад стукнуло сто двенадцать лет, старик совсем плох. Когда он умрет, империя погрузится в пучину междоусобной войны, слишком много проблем назрело за последний век. Мы давно не ведем завоевательных войн, поскольку завоевывать по большему счету нечего, рабов не хватает, чиновничий аппарат поражен коррупцией, казна вечно пустая, в войска стали набирать всякое отребье, достойные люди туда не идут из-за низкого жалования, отвратительного снабжения... Я могу долго рассказывать, суть в том, что Pax Romana заканчивается, его место должен занять кто-то другой. Под кем-то другим я подразумеваю нас с тобой, Кеоцикаль.
  -Идти даже против ослабленной империи - чистое самоубийство.
  -Армия немертвых при желании способна опустошить всю Пангею, но драконы полностью сводят ваше превосходство на нет. Так было до сего дня. Часть моих сторонников готова выступить на стороне Ацтлана, через год их будет еще больше.
  -Драконы пойдут на драконов?
  Хеонак по-человечески кивнул.
  -Димувир и остальные древние ради сохранения сложившегося тысячелетнего порядка пойдут на все, но мы, драконы третьего поколения, хотим перемен, нам надоели эти замшелые, отжившие свое традиции.
  -Про какие перемены ты говоришь?
  -Мы тоже смертны, хоть и живем намного дольше людей. Собираемая от поклонений и жертв сила лишь отдаляет конец. Древние наложили на некромантию в Романии полное табу, они считают, превращение в лича противоестественно и разрушает душу.
  -Полная чушь.
  -Я того же мнения.
  -То есть вы, молодежь драконья, хотите превратиться в личей?
  -Улучшенный их вариант, ты говорил, что работаешь над ритуалом, позволяющим сохранить плоть в частично живом состоянии. Бытие в качестве иссохшей мумии не очень приятно.
  -Можно привыкнуть.
  -Если все получится, мы станет владыками Пангеи, -пафосно произнес Хеонак. -Вслед за Романией будут сокрушены ллурцы и нурийцы.
  -Мир гораздо больше Пангеи. Неужели никто не пробовал исследовать ее?
  -Я облетал ее вдоль и поперек. Далеко на севере простираются бескрайние ледяные пустоши, на юге степи и пустыни. Континент со всех сторон окружен океанами.
  -За которыми есть другие земли.
  -Возможно, но ни одному дракону не под силу пролететь тысячи миль без отдыха. Мы не перелетные птицы.
  -Что насчет человеческих экспедиций?
  -Дальние моря кишат чудовищами: гигантские змеи, рыба нун, титановы кальмары. Острова Большого моря и Западного океана разведаны лишь частично, поэтому у нас есть лишь Пангея.
  -Так каков план? -Кирилл решил вернуться к основной теме. -Напомни.
  -Будь готов действовать. Едва о смерти императора объявят, как претенденты начнут делить власть, некоторые провинции попытаются обрести независимость. Войны внутри империи не избежать. Я позабочусь о том, чтобы она затянулась, и отвлеку древних, мои соратники поддержат мятежников. Ты в это время пройдешься по землям дуккарцев, соаху, саманов, иттилов и прочих дикарей, усилишь свое войско свежим мясом. Когда будешь готов, мы объединим армии и нанесем решающий удар по Никополю.
  -Много драконов готово поддержать мятеж?
  -Треть.
  -Этого мало.
  -Основные противники - девять древних, -пояснил Хеонак. -С их смертью сопротивление ослабнет или вообще прекратится. Гибель богов действует на смертных поклонников угнетающе, мы знаем это из ацтланской истории. Когда Эекатль и Койольшауки пали, твой народ покорился ромейцам. Я даю шанс вернуть вам прежнее могущество.
  ''Кеоцикаль, авантюрист хренов.''
  -Сколько еще проживет ромейский император?
  -Он может отлететь в мир духов завтра, а может через несколько месяцев. Лекари дают не больше двух-трех лет, если сильно повезет. Тело старика изношено, кости хрупки, сердце слабое, никакие эликсиры уже не помогают.
  -Не каждому такой срок отмерен.
  -Его дед Флавий I дожил до ста шестнадцати лет.
  -Живучие у вас императоры.
  -Дело в благословении древних. Императоры считаются божественными избранниками, Димувир делится с ними частью получаемой силы.
  -Звучит складно, много неизвестных моментов прояснил, да только не могу я вот так просто начать тебе доверять.
  -Понимаю. Потеряв память, я бы тоже вел себя предельно осторожно, да только пойми, что без тебя и твоей армии можно не надеяться на успех.
  -Магическая клятва, -предложил Кирилл. -Подтверди правдивость слов и я поверю.
  -Этим не разбрасываются просто так...
  -Ну, так если не врешь, бояться нечего.
  Дракон после краткого раздумья согласился:
  -Будь по-твоему. Я, Хеонак, клянусь, что с момента нашей встречи сегодня говорил одну лишь правду и ничего кроме нее. Да подкрепит магия мои слова! Ut un zavak akur fezam!
  Над головой дракона вспыхнул некий символ, сотканный из пламени. Продержавшись секунд десять, он бесследно рассеялся.
  -Доволен?
  -Да.
  Золин рассказывал Кириллу про магические клятвы, на Отрии они широко распространены, правда на существ без способностей, врожденных или обретенных, не действуют. Для воззвания к магии нужно научиться с ней взаимодействовать. Конечно, имеются исключения, но в целом оно обстоит так.
  -Теперь поведай мне о прародине человеческого рода...
  -Там почти все также, -Кирилл не собирался выкладывать потенциальному противнику важную информацию о Земле. Болтун - находка для шпиона. Война научила бывалого танкиста многому. -Как здесь, только нет никакой магии и нелюдей.
  -Нет магии? -в голосе дракона слышалось немалое удивление. -Но у пришедших оттуда ромейцев были свои чародеи, предков ацтлани вообще привели боги.
  -Чародеи, боги, нелюди в Мире Первого Солнца превратились в сказку.
  -До чего же скучен и однообразен тот мир, наверное.
  -Кому как.
  -И чем ты там занимался?
  -Сражался на одной большой войне.
  -Воин... это может нам пригодиться. Способы ведения войны на Отрии и там сильно различаются?
  -Разве что в битвах не применяется магия.
  -Рим по-прежнему стоит?
  -Как сказать. Сам город да, империя ромеев со столицей в Константинополе окончательно рухнула незадолго до пришествия ацтлани на Отрию. Но римское наследие живо.
  -Ты хорошо знаешь историю, Кеоцикаль. Повезло родиться в знатной семье?
  -Да.
  -Если бы мы могли проложить путь в Мир Первого Солнца, -мечтательно протянул Хеонак. -Люди там быстро склонили б головы перед нашей мощью.
  ''Мечтай, ископаемое. Тебя первая же зенитка в фарш превратит.''
  -Сначала нужно разобраться с врагами здесь.
  -Ты прав, Кеоцикаль. Мир Первого Солнца оставим на более отдаленную перспективу.
  
  Глава 4
  
  Каменная купель в покоях царицы была до краев наполнена человеческой кровью. Теякапан собиралась там искупаться, служанки помогали ей снять украшения и одежду. Иссохшая мумифицированная плоть выглядела крайне отвратительно.
  -Точно кровь, -Кирилл не верил, пока не сунул в жидкость пальцы. -Сколько народу пришлось для этого прирезать?
  -Никто не погиб, -оправдывалась жена Кеоцикаля. -Кровь собирается у рабов и хранится в специальных кувшинах, чтоб не испортилась.
  -Зачем ты меня позвала?
  -Смотри.
  Она вылила в купель какое-то зелье из маленького стеклянного пузырька, затем с головой окунулась в кровь. Все забурлило, запенилось, повалил красный пар. Кирилл никак не мог понять, что не происходит, пока Теякапан не вынырнула обратно.
  -Едрить твою налево в три прогиба!
  Ходячая мумия превратилась в смуглую красавицу лет тридцати, с грудью третьего размера, идеальной фигурой без грамма жира. Длинные черные волосы спадали до плеч. На лице были набиты татуировки в виде каких-то узоров.
  -Я ни слова не поняла, но, кажется, ты удивлен.
  -Ты стала живой?
  Теякапан подошла к Кириллу, взяла его руку, приложила к своей груди. Он уловил еле заметное нечастое сердцебиение и дыхание.
  -Отчасти, это помогает не забывать, кем мы были. Бессмертие вещь хорошая, но со временем начинаешь скучать по самым, казалось бы, незначительным вещам.
  -Почему-то мне кажется, эффект долго не продлится.
  -Ты прав. Времени у нас до рассвета, с восходом солнца тела вернутся в прежнее состояние.
  -Я тоже могу так... ожить?
  Теякапан кокетливо улыбнулась
  -Затем я тебя и позвала. Твой стручок надо расшевелить.
  -Ах, вот оно что, -понятливо кивнул Кирилл. -Один момент.
  Стянув с себя набедренную повязку, золотой воротник и браслеты, Лопатин с разбегу прыгнул плашмя в купель, обдав служанок кровавыми брызгами. По всеe телe возникло приятное тепло, в груди кольнуло, а во рту сухость сменилась привкусом железа. Вынырнув, Кирилл с наслаждением вдохнул полной грудью, прохладный воздух с запахом курящихся благовоний пьянил.
  -Да, сука!
  -Я знала, тебе понравится.
  Кирилл осмотрел свое тело, оно было в куда лучшей форме, чем прежнее. Крепкое, жилистое, без малейшего изъяна, не считая татуировок на груди и руках.
  -Пошли ко мне, -позвала его Теякапан. -Нам есть, чем заняться.
  -Потом, -махнул рукой Кирилл. -Притащите чего-нибудь поесть и попить.
  -Не советую.
  -Почему?
  -Пища не успеет покинуть тело до утра, ее придется вытаскивать самостоятельно, вскрывая живот.
  -Да уж, -разочарованно протянул Кирилл. -О пищеварении как-то не подумал.
  -Если так хочется, можно попить крови, -Теякапан повернулась к одной из служанок. -Принеси владыке полный кувшин.
  -Да, царица.
  Менее чем через минуту девушка вернулась и передала личу глиняный кувшин с узким горлом.
  -Пей, -произнесла Теякапан. -Хуже не будет, кровь придаст дополнительных сил.
  Кирилл сперва сделал маленький глоток, вопреки ожиданиям солоноватая жидкость с привкусом железа не вызывала отвращения. Трехлитровый кувшин был опустошен почти на половину, временно оживший мертвец обнаружил, что чувство жажды и голода отступили.
  -А-а, красота. Только побывав мертвым, начинаешь по-настоящему ценить жизнь.
  -Тебе долго еще ждать, мой царь?
  Голая Теякапан скрылась за занавесками. Кого-то ждала бурная ночь...
  Кирилл не испытывал никаких предубеждений насчет интимной близости с чужой женой. Или все же нет? Наложенные на душу магические чары и клятвы сохранились, никто из жрецов не сомневался, по крайней мере, вслух, о том, что царь не настоящий. В любом случае, Кирилл не Кеоцикаль, он новая личность с другими убеждениями, моральными ценностями и характером. Он прежний с рассказов приближенных был помешанным на власти и силе маньяком, готовым ради достижения своих целей на любое зло, причем маньяком холодным, расчетливым, с комплексом бога.
  Кирилл с Теякапан не спали всю ночь. Уже под утро, накувыркавшись вдоволь, они взяли паузу.
  -Новый Кеоцикаль мне нравится больше прежнего, -сказала царица, лежа на груди Кирилла. -Гораздо больше.
  -Чем же?
  -Ты считал эмоции слабостью и искал способ полностью очистить разум от них. Последние годы мы сильно отдалились друг от друга.
  ''Ну, все понятно. Женщины остаются женщинами в любом мире, как и казнокрады.''
  -Будучи нежитью, неудивительно.
  -Мы не должны забывать, кем были и остаемся.
  -Согласен. Я не намерен навечно оставаться иссохшей мумией, разберусь с магией получше, попробую добиться долговременного эффекта от кровяных ванн.
  Кирилл умолчал, что у Кеоцикаля уже имелись определенные наработки в данном направлении, ему в этом деле помогал Хеонак, делился чешуей, слюной, кровью и клыками. Драконы до последнего атома пропитаны магией, их части не просто ценны, а запредельно ценны. Кровь летучей ящерицы обладает широким спектром сверхъестественных свойств, включая регенерирующую. Золотая жила для алхимика. На Земле фармакологические компании удавались бы за такие лекарства.
  Тот состав в пузырьке, которым Теякапан вылила в ванну - эликсир с примесью драконьей крови.
  Несмотря на магию, в целом с медициной на Отрии плохо. Ацтлани, конечно, знакомы с хирургией, стоматологией, лечебно-профилактическими процедурами, но оно густо приправлено дремучими суевериями и совершенно бесполезными практиками вроде кровопусканий, поедания костного порошка опоссума, втыкания перьев попугая в уши для избавления от головной боли. Значительную часть магических ритуалов, заговоров смело можно выкинуть, так как они не работают. А те, что работают, следует применять осторожно, так заклинание, восстанавливающее поврежденные ткани, лишь усугубит онкологию, слабо помогает при вирусных и бактериальных инфекциях.
  Мир магии оказался не таким сказочным: голод, болезни, низкая продолжительность жизни, исключая горстку избранных, обыденная реальность для основной массы человеческого населения Пангеи. Маги не спешат помогать простолюдинам, каждый из них скорее удавится, чем поделится знаниями с посторонним.
  Кеоцикаль, если судить с токи зрения землянина, тоже не слишком пекся о благе живых подданных, не мрут толпами, плодятся и ладно. Для него и остальной банды личей живые люди не более чем ценный ресурс.
  Кириллу, хочет он того или, придется поступать аналогично. С волками жить, по-волчьи выть. Навязывать гуманизм и пытаться не стоит, не созрела местная цивилизация для таких высоких идей...
  Когда в окна покоев царицы ударили первые лучи утреннего солнца, Кирилл испытал странные, неприятные ощущения. Словно все внутри пришло в движение, начало скукоживаться. Частота сердцебиения снижалась, каждый новый вдох давался труднее предыдущего.
  -Как жаль, все хорошее так быстро заканчивается, -Теякапан стремительно превращалась из знойной красавицы в иссохшую мумию. Глазные яблоки рассосались, кожа и мышцы истончилась, из тела за пару минут неведомо куда испарилась вся жидкость. С Кириллом происходило ровно тоже самое. -Но мне понравилось, это лучшая наша ночь за последние лет девяносто.
  -А я почти забыл, что мы - нежить.
  -Через полгода повторим.
  -Ну почему нужен именно день равноденствия?
  Теякапан развела руками.
  -Законы магии трудно постичь.
  -Должны быть какие-то закономерности, -вслух рассуждал Кирилл. -Я не верю в магию, есть лишь физика.
  -Физика? Очередное словечко с Земли?
  -Наука, изучающая законы окружающего мира. Она позволила достичь очень многого, Отрия к этому и близко не подошла. Там, где вы видите происки злых духов, волю богов, я вижу лишь проявления естественных сил природы как ветер, солнце или дождь.
  -Прежний ты говорил похожие вещи.
  Кирилл поднялся с ложа.
  -Мне пора, дела не ждут.
  Примерно половина времени уходила на изучение магии в личной лаборатории, под чутким руководством Золина лич постигал новые и новые премудрости колдовской науки. Впрочем, наукой ее назвать можно с натяжкой, она ближе к тонкому искусству и без врожденного таланта тут не обойтись. Кирилл им вообще не обладал, это компенсировалось грубой силой, архилич, как ни крути. Виртуозным скрипачом ему не стать, но зарядить скрипкой вражине по черепу много таланта не требуется.
  Даже золотой скипетр Кеоцикаля, который был для него главным сокровищем, в руках Кирилла превратился в малополезную безделушку. Предмет должен усиливать магию владельца, облегчать использование заклинаний, проведение ритуалов, выходило с точностью наоборот.
  Там, где Кеоцикаль остановил бы врагу сердце или развеял в пыль, Кирилл метнет булыжник, обдаст потоком огня.
  -Заставь его встать на ноги, хозяин, -на круглом жертвеннике перед личем и Золином покоилось тело старика, умершего от естественных причин. Вполне подходящий материал для опытов, начинающие некроманты на таких и тренируются. -Это очень просто для мага твоего уровня, низшая нежить не имеет духа, лишь его отпечаток, там нет никакой собственной воли. Ее заменяет воля некроманта.
  -Попробуем, -Кирилл коснулся лба мертвеца. -Живший прежде, вернись и служи моей воле!
  Бездыханное тело вздрогнуло, будто через него пропустили электрический ток, но на этом все закончилось.
  -Хорошо, хозяин, ты близок к успеху. Необходима чуть большая концентрация. Повторим.
  После сорока двух неудачных попыток на сорок третьей Кирилл добился нормального результата. Труп издал протяжный стон, попытался неуклюже подняться, окоченевшие мышцы сильно ограничивали подвижность. На Кирилла и Золина уставились два бельма, не выражавшие никаких эмоций, мыслей. Пустая оболочка без разума.
  Архилич успел изучить теорию: низшая нежить широко распространена в Ацтлане, ее используют в качестве дешевой рабочей силы и пушечного мяса на поле боя. Любой даже самый криворукий некромант способен поднять десятки тварей, были б тела. Чем свежее, тем легче дается реанимация. Зомби сами по себе тупы как пробки, но в умелых руках превращаются в страшное оружие. Они при соблюдении техники безопасности полностью подвластны воле поднявшего их некроманта, в случае его гибели начинают бросаться на все живое в зоне досягаемости, в таком случае можно перехватить управление. Связь чем-то напоминает одностороннюю телепатию, мертвяк улавливает намерения мага и в точности исполняет приказы.
  -Замечательно! -воскликнул Золин. -Еще немного потренироваться и сможешь поднимать их одним взглядом.
  -Сколько занимает обучение у живых?
  -Неодаренные могут пытаться оживить первого покойника годами, у одаренных уходит от нескольких дней до месяца. И им нужно прибегать к различным ухищрениям с вырезанием на коже колдовских знаков, наложением чар подчинения. Истинным личам подобное не нужно, смерть полностью подвластна вам.
  Кирилл перешел к практическим опытам с оживленным трупом: проверял его подвижность, сообразительность, физическую силу и устойчивость. Впечатления смешанные, интеллект зомби почти нулевой, самое большее он способен самостоятельно обходить препятствия, сторожить территорию, для выполнения сложных действий необходим четко сформулированный мысленный приказ.
  Физическая сила чуть выше человеческой, скорость реакции заторможенная, от удара дубиной по башке он не увернется, а вот с подвижностью полный порядок. После поднятия трупное окоченение постепенно проходит и зомби может бегать, прыгать не хуже живого.
  Под конец Кирилл изрубил подопытного железным топором, он не чувствовал никакой боли и продолжал функционировать до тех пор, пока голова не была размолота в фарш.
  Зомби крайне полезная вещь в хозяйстве, помимо них существуют еще наиболее распространенные разновидности нежити - полулич и истинный лич. Первые составляют костяк армии Ацтлана, их называют воинами-ягуарами, куда отбирают лишь самых достойных. Ритуал создания полулича гораздо сложнее и затратнее, но после преображения человек целиком сохраняет личность, душа крепко привязывается к бренным останкам. Нежитью переходной стадии помимо воинов становятся наиболее преданные или ценные слуги истинных личей, магической силы у полуличей нет либо она слабо выражена.
  Наставника и помощника Кирилла, Золина нельзя отнести ни к кому из них. Он не зомби, не лич, а дух из Тени или Изнанки, как называют потустороннюю сферу на Отрии, привязанный к безымянным останкам. Существование здесь Золина вполне удовлетворяет, ведь альтернатива не лучше, мир духов довольно негостеприимное место.
  -На сегодня c уроками по магии закончим. Избавься от останков.
  -Как пожелаешь, хозяин.
  Предстоящий вечер Кирилл принимал просителей, приходивших с просьбами, жалобами со всех уголков страны. Дела государства требовали постоянного внимания. Для немертвых работа с живыми помогала скоротать вечность, занять себя полезным делом и не сойти с ума. Не будет же лич постоянно заниматься магическими изысканиями, нужно периодически переключаться на другие задачи.
  Вести прием во дворце Кирилл отказался, не нравился он ему, народ собирался у подножия пирамиды Кеоцикаля, где c комфортом разместились царь и первый советник с писарями. Стулья, стол, навес.
  На аудиенцию стремились попасть люди разных профессий, социальной принадлежности, Кеоцикаль никому не чинил препятствий, Кирилл решил ничего не менять, главное, чтобы вопрос был важный.
  Разумеется, народ в первую очередь волновал продовольственный вопрос, сколько и кому будет выдано маиса из государственных закромов. Следуя традициям земных политиков, Кирилл кивал, что-то записывал и обещал разобраться.
  А вот у шестнадцатого по счету просителя была не самая обычная проблема. Старый индеец упал на колени и громко запричитал:
  -Бессмертный владыка, молю, обрати свой взор...
  -А ну, прекрати, -бросил Кирилл. -Не трать наше время, встань и четко объясни, с чем пришел.
  Человек в набедренной повязке, с проколотым носом с опаской выпрямился. Вбиваемые в голову традиции дают о себе знать. Никто не может стоять выше царя, Кирилл с самого момента пробуждения здесь игнорировал многие ацтланские устои. Сперва по незнанию, затем специально. Он отменил всякие высокопарные обращения, пышные представления, а за явное подхалимство обещал скидывать виновников с вершины пирамиды. Один из личей, переусердствовавших с лестью, уже успел полетать. Телекинез закинул непонятливого мертвеца на четверть километра.
  -Владыка, мое имя Охтли, я староста деревни, расположенной недалеко от северных водопадов.
  -Ты проделал длинный путь, добился аудиенции, -ответил Кирилл. -Наверняка не просто так
  -Да, владыка, наша деревня третий месяц подряд страдает от нападений. Мы ничего не можем сделать, лишь на тебя уповаем.
  -Кто на вас нападает?
  -Жуткое чудовище. Оно всегда приходит в темное время, каждую пятую или шестую ночь. Обычно оно просто летает над деревней, громко вопит, скребется за стенами хижин, но последний месяц начали пропадать люди. Все, к кому я обращался прежде, отмахивались от меня как от назойливой мошки.
  -Опиши чудовище.
  -Оно похоже на худого человека с крыльями и без головы, зато на плечах есть два больших красных глаза. Они светятся во тьме. Это точно нельзя забыть.
  В памяти всплыли упоминания чего-то подобного на Земле. Встречу с неопознанным существом, прозванным человеком-мотыльком, который тоже имел крылья и два светящихся красных глаза.
  ''Определенно, не простое совпадение. Надо разобраться лично, заодно отработаю магию против реального противника.''
  -Умулькутли.
  -Да, мой царь? -откликнулся первый советник.
  -Ты когда-нибудь слышал о похожих существах?
  Лич помотал головой.
  -Ни разу. Наш мир большой, в нем есть много живности, о которой мы ничего не знаем.
  -Вы пытались убить гада своими силами?
  Деревенский староста скорчил грустную мину.
  -Ему нипочем стрелы, камни и дротики. Один из моих внуков и еще двое юношей погибли, пытаясь поразить это отродье Миктлана. Их сердца просто перестали биться, когда свет из глаз чудовища стал ярче луны.
  -Значит, оно наделено магической силой... Что ж, Охтли, мы решим твою проблему. Переночуешь в моей пирамиде, в комнате для слуг, через день или два отправимся в дорогу
  -О, владыка, ты так великодушен!
  -Иди уже.
  -Мой царь, -тихо заговорил первый советник. -Не проще ли поручить дело кому-то из слуг?
  -Я давно хотел проехаться по своим владениям, осмотреть их, к тому же невиданное раннее чудовище с магической силой может оказаться полезным. Сам подумай, свет, убивающий живых людей... Вдруг он и драконов способен прикончить.
  -Воля твоя, владыка.
  
  ***
  Некоторые жрецы-личи для усиления способностей используют колдовские посохи из золота, кости, дерева или оружие типа мечей, кинжалов, топоров. Кириллу советовали тоже сделать себе концентратор, раз прежний не подходит, но его категорически не устраивал ни один из вариантов. Он поступил иначе - заказал у лучшего кузнеца Ачтилана тяжелый железный лом в полтора метра длиной с наложенными укрепляющими чарами. Дешево и сердито. В самом крайнем случае можно превратить недоброжелателя в сочную отбивную.
  Из Ачтилана к северным водопадам отправилась целая процессия, которую возглавлял Кирилл. Двадцать воинов-ягуаров, жрец-лич с тремя послушниками и двое крестьян, староста деревни Охтли с внуком. А чтобы живые не тормозили мертвых, не нуждающихся в отдыхе, их тащили на носилках воины-ягуары.
  Транспортом царю и жрецам служили зомби-лошади, выглядели неупокоенные животные просто отвратительно. Наполовину сгнившая плоть, облезшая шкура, торчащие кости. Мухи по какой-то причине избегали нежить, однако бактерии делали свое дело. Охтли и его внуку пришлось дышать через тряпки, вонь разлагающегося мяса невыносима.
  Что поделать, живые лошади испытывают паническую боязнь перед немертвыми, а редкие исключения из этого правила ценятся дороже золота.
  Оказавшись за пределами Ачтилана, Кирилл смог заценить глубинку. Вдоль реки Чаулок тянулись оросительные каналы и поля маиса, на которых усердно трудились крестьяне. Им в отличие от нежити нужно заботиться о прокорме себя, своих семей, часть урожая отдают государству в качестве налога. Маис заменяет ацтлани хлеб, это основная культура, выращиваемая в стране, по легенде ее принесли на Отрию из Мира Первого Солнца.
  Местная кукуруза была сильно меньше земной, о селекции аборигены имеют лишь смутное представление.
  ''Мда, тут не на одну сотню лет работы.''
  Само население жило в тростниковых хижинах или лачугах из сырцового кирпича, быт достаточно примитивный, даже железные инструменты не получили широкого распространения. Из животных ацтлани держали лошадей, коз, уток. Самой экзотикой оказались рептилии илькетуки, используемые в качестве тяглового скота.
  Размеры и пропорции как крупного быка, шесть ног с копытами, зелено-коричневая шкура, крокодилий хвост, вытянутая морда с высоким алым гребнем.
  В экосистеме Отрии присутствовали как земные представители флоры, фауны, так и явные инопланетяне. Кирилл не мог припомнить, чтобы на Земле в современную эпоху водились мелкие птерозавры, полуметровые насекомые, сухопутные моллюски, не говоря о многочисленных магических существах.
  Люди не первые чужаки здесь, почти у каждой расы имеются предания о том, как они целенаправленно или нет, осуществили путешествия между мирами.
  Ацтлани привели боги, ромейцы перенеслись случайно на восемьсот лет раньше, еще раньше попали далекие предки мезоамериканских индейцев, ксеносы. Тем не менее, люди на Пангее давно превратились в доминирующий вид, когда-то на месте Ацтлана, Ромейской империи процветала развитая ванарская цивилизация, но человеческие болезни погубили ее...
  К исходу первого дня пути отряд во главе с Кириллом свернул с большой дороги лесную тропу. Деревня Охтли располагалась в глуши, куда путь еще надо отыскать. Заблудиться в ацтланских джунглях проще простого, к счастью среди немертвых присутствовали умелые следопыты.
  С наступлением сумерек в лес окрасился разноцветными огоньками: фосфоресцирующие грибы на стволах деревьев, некоторые растения в подлеске и насекомые. Выглядело завораживающе.
  Кирилл обратил внимание на блуждавшие голубоватые шары размером с футбольный мяч.
  -Что это?
  -Блуждающие огни, самые примитивные духи, -пояснил Тлалок, младший жрец, отправившийся в качестве подстраховки. Кирилл выделил этого лича среди прочих и приблизил к себе, так как он держался особняком, не состоял ни в одной из придворных группировок. -Они появляются там, где граница между Тенью и миром живых истончилась, или воздух пропитан силой. Я бы посоветовал потом прислать кого-нибудь провести ритуал и залатать брешь.
  -Обязательно.
  Немертвые двигались почти без остановок, им не нужен отдых, а Охтли с внуком ели, спали, не слезая с носилок. Они ощущали себя неуютно в окружении тридцати ходячих трупов вместе с конями, хотя им ничего не грозило. Разумная нежить не испытывает никакой ненависти к живым.
  Утром третьего дня отряд достиг места назначения, мелкую деревушку в глубине джунглей. Кирилл насчитал около трех десятков тростниковых хижин. Жители, завидев приближающихся мертвецов, вышли навстречу, а не побежали в ужасе прочь. Личи для них что-то вроде полубожественных существ, поправших саму смерть.
  -Вам оказана великая честь, люди! -объявил Тлалок. -Бессмертный владыка Кеоцикаль лично возглавит охоту на чудовище, принесшее вам столько бед!
  Народ от мала до велика пал ниц, не забывая при этом выкрикивать хвалу ацтланскому царю-личу.
  Немертвые не теряли времени даром, часть осталась охранять деревню, остальные были разделены на отряды и отправились прочесывать лес. Кирилл взял с собой Тлалока и Охтли.
  -Мой царь, -обратился к Кириллу Тлалок. -Я не осмеливался спросить раньше...
  -Короче, -перебил жреца архилич. -В чем суть вопроса?
  -Ты ведь знаешь, с чем мы имеем дело?
  -Скорее догадываюсь, в Мире Первого Солнца были описаны встречи с чем-то похожим. Его прозвали человек-мотылек.
  -Мотылек... -пробубнил под нос Охтли. -Подходящее прозвище.
  -А насколько сильно это чудовище?
  -Не могу знать, истории эти были не очень подробными и вообще мало кем воспринимались всерьез.
  Личи с деревенским старостой вышли к заводи, куда с каменистых скал стекал водопад. Кирилл начал обследовать песчаный берег. Вдруг монстр решил устроить трапезу рядом с источником воды, по словам местных, он позапрошлой ночью снова устроил нападение, к утру не досчитались еще одного человека, причем сам момент исчезновения никто не видел. Сплошная мистика. С самого начала понятно, что человек-мотылек не простое животное, обычное животное не способно убить человека светом из глаз.
  Не найдя никаких улик немертвые вернулись в деревню, стали дожидаться гостя. Кирилл выставил по периметру караульных, разместил трех наблюдателей на деревьях, жителям приказал с наступлением темноты вообще не высовываться, даже по нужде. Архилич с младшим жрецом и послушниками тоже был наготове с оглушающими заклинаниями. Человека-мотылька решили взять живьем, мертвый монстр скорее всего окажется бесполезен.
  Этой ночью он не объявился, вполне ожидаемо, визиты имеют четкую периодичность. Нежити придется провести здесь еще двое или трое суток.
  Следующим днем Кирилл изнывал от скуки, не зная, чем себя занять он занялся тренировками магии: жонглировал в воздухе камнями, играл с огнем. Из языков призванного зеленого пламени получалось формировать миниатюрные фигурки людей, птиц, драконов. Деревенские дети были в восторге, им абсолютно плевать на то, чем являлся Кирилл. Ацтлани относились к мертвым и смерти в целом совершенно иначе, нежели земляне. Это отношение вбивается в голову с раннего детства, для любого индейца возможность присоединиться к немертвым - желанная мечта.
  Один из деревенских пацанов лет пяти оказался настолько любопытным, что без какого-либо стеснения подошел к Кириллу и ткнул пальцем в левую глазницу.
  -А как ты видишь без глазок?
  -Не знаю, -пожал плечами архилич. -Магия.
  Тут с округлившимися глазами подбежала мать, она взяла сына за руки и оттащила от Кирилла.
  -Прости, владыка! Он не ведает, что творит!
  -Детям свойственно проявлять любопытство. Я не наказываю за это.
  Кирилла раздражало раболепие простых людей перед персоной царя-лича, при малейшем поводе падают ниц, начинают о чем-то молить.
  ''Надо будет издать указ, официально отменяющий этот идиотизм. Если уж я прошлый смог заставить их отказаться от поклонения старым богам, внести коррективы в этикет не составит проблем.''
  Деревенские жители произвели не очень приятное впечатление - натуральные индейцы с магическим типом мышления. Если в городах население более или менее образовано, здесь полная тьма. Нормальные люди убрались бы из деревни или попросили помощи сразу, но эти тянули три месяца, надеялись, само все рассосется, добрые духи помогут...
  Мотылек объявился на третьи сутки. Кирилл и Тлалок сидели в хижине, играли в ''камень-ножницы-бумага'', когда снаружи послышалось отчетливое хлопанье крыльев.
  -Вот и гость пожаловал, -архилич хрустнул пальцами. -Всем быть наготове.
  Он поднял с земли свой лом, вышел наружу.
  ''Ух ты мать честная!''
  Над деревней кружило нечто непонятное. Большие крылья размахом в несколько метров, светящиеся, словно красные фары глаза. Кирилл готов был испугаться, но сразу вспомнил, что сам является чудищем не менее жутким.
  -Эй, урод, приземляйся!
  Описав еще один круг, существо пошло на снижение. Оно ловко спланировало на крышу жилья старосты. Раздался пронзительный вопль, переходящий в ультразвук, крылья расправились, придавая чудищу устрашающий вид. Теперь архилич мог детально разглядеть вредителя: худощавое человекоподобное тельце, крупная голова с короткой шей, отчего складывается впечатление, будто глаза находятся на уровне плеч. На подбородке торчал маленький изогнутый клюв.
  Кирилл вытянул руку вперед и попытался телекинезом притянуть существо к себе. Так гораздо легче манипулировать объектами на расстоянии, то ли дело в фокусировке магической энергии, то ли психологическая особенность.
  Темноту рассеяла ослепительная вспышка алого света, мотылек ощутил попытки Кирилла спеленать его и не медлил с ответом.
  -Бей молнией! -крикнул младшему жрецу, Лопатин из-за неопытности еще не мог генерировать заряд малой мощности. А жаренный мотылек никому не нужен.
  С рук Тлалока ударил электрический разряд. Алый свет сразу погас, тварь заверещала на всю округу пуще прежнего. Молния хоть и не оглушила, но заставила испытать боль.
  Кирилл тщетно пытался захватить проклятого мутанта ''невидимой рукой''. Это следовало ожидать, магические и не только создания обладают определенной сопротивляемостью к применению заклинаний. У одних заметная, у других наоборот. Какой же мощью обладает человек-мотылек, раз способен противостоять личам?
  После нескольких секунд дезориентации тварь взмахнула крыльями, пытаясь улететь. Кирилл с ломом наперевес задействовал левитацию, быстро настиг цель и стукнул по голове. Удар тупым предметом показал себя лучше всего. Мотылек с десятиметровой высоты рухнул на землю, посреди деревни. Тут же из хижин выбежали солдаты, они навалились на чудовище.
  -Вяжите его, парни!
  Когда ноги Кирилла коснулись земли, он зажег рядом с собой светлячка, маленький белый шар, дававший света как комнатная лампочка.
  На голове мотылька виднелась обширная окровавленная рана, кожа в том месте лопнула от сильнейшего удара. Тлалок положил руку на грудь крылатого:
  -Сердце не бьется, дыхания нет. Ты убил его, владыка.
  -Точно?
  -Никаких сомнений.
  -Вот же, дерьмо! -вырвалось у Кирилла на великом и могучем. -Мы торчали в этой глуши несколько суток, чтобы уйти ни с чем.
  -Я бы так не сказал, владыка, -возразил Тлалок. -Даже труп может оказаться полезен, возьмем его с собой в Ачтилан, изучим.
  -Да он сгниет, пока тащить будем.
  -Я наложу чары нетления.
  -А подействуют? Ни моя, ни твоя магия не взяла его.
  -Сейчас узнаем.
  
  Глава 5
  
  Труп человека-мотылька с наложенными чарами нетленности Кирилл отправил в Ачтилан, пусть жрецы изучают, а сам направился в другое место. Он запланировал целый тур по окрестным землям.
  Путешественники вышли к Чаулоку, реквизировали в ближайшем населенном пункте лодки и поплыли на запад. Эта река не уступала земной Амазонке или Нилу: протекает через половину континента, имеет множество притоков. По ней можно добраться даже до столицы Ромейской империи далеко на севере, но немертвые выбрали иной пункт назначения.
  Двое суток пути для Кирилла выдались утомительными, в психологическом плане, все что он видел - мутную воду за бортом и густые стены джунглей по берегам. Тренировки ради архилич начал по полной программе развлекаться с магией, никто ведь лишний не увидит. Он метал огненные шары в сторону леса, отчего стволы деревьев взрывались в щепки, глушил ими рыбу, истреблял крокодилов, использовал телекинез для бега по воде и соревновался в скорости с лодками. Сложно сказать, что думали личи и полуличи про развлечения царя, но удалось понять одну важную вещь - его новое-старое тело является настоящей машиной уничтожения.
  Кирилл в одиночку способен истребить небольшую армию, при условии отсутствия магического прикрытия. Серьезные войны на Отрии ведутся несколько иначе, чем на Земле в античности. Наряду с обычными солдатами в бой почти всегда идут магические твари и колдуны, последние прикрывают войска от вражеских заклинаний, попутно атакуя собственными.
  Без магической поддержки армия часто оказывается обречена, все зависит от множества факторов. В местной истории бывали случаи, когда кучка из двух-трех одаренных оборачивала ход сражения вспять, обращая многотысячное воинство в бегство. Известно и обратное, одно непокорное варварское племя на голову разбило целую ромейскую фему, которую поддерживал дракон и лучшие маги империи. Нужно было всего-то изобразить отступление, заманить врага в лес...
  Оборудованную каменную пристань с караулом из воинов-ягуаров Кирилл заметил издалека, человек посторонний никогда бы не догадался, что в глубине ацтланских джунглей можно так охранять. На самом деле прибывающих гостей заметили задолго до прибытия, по берегам реки постоянно сидят наблюдатели, докладывающие начальству о любых движениях. Немертвые обладали магическим аналогом радиосвязи, правда, он не используется массово из-за определенных сложностей в изготовлении.
  Охрана признала Кеоцикаля сразу, воины склонили головы в качестве приветствия. По старым правилам они и прочие немертвые не обязаны падать ниц перед царем.
  Никто не посмел даже спросить, для чего Кирилл явился сюда. От пристани в лес вела дорого, по которой они с Тлалоком проследовали к некрополю. Объект располагался под землей, это целая сеть пещер, приспособленная под хранение трупов. Их свозили сюда со всей страны, но не для похорон. Так как Ацтлан зависим от империи ромейцев, ему нельзя иметь крупную армию, за нарушение запрета драконы превратят царство в пылающий крематорий. Кеоцикаль со жрецами пошел на хитрость, в обстановке строгой секретности он двести лет назад начал масштабные трупозаготовки. В час икс хранящиеся в некрополе мертвецы будут подняты волей жрецов-личей и брошены против ромейцев.
  В теории даже они без прикрытия драконов не смогут сдержать лавину нежити, ацтлани до сегодняшнего дня еще ни разу не вели серьезных войн с применением ходячих трупов. Не считать же ими стычки с ванарами, набеги на соседние варварские земли.
  Пройдясь по Пангее огнем и мечом, принеся в жертвы миллионы, Кеоцикаль намеревался собрать достаточное количество силы для перехода на качественно новый уровень, когда никакие драконы ему не будут помехой. Кирилл с одной стороны решил осуществить задуманное, с другой его мучили сомнения. Полноценное бессмертие, божественная мощь в обмен на океаны пролитой крови. Перспектива стать в один ряд с Гитлером как-то не прельщала, тотальный геноцид был приемлем для Кеоцикаля, но не для Кирилла.
  Вход в некрополь представлял собой двадцатиметровый провал в земле. По краям в скале была выдолблена лестница, уходящая глубоко вниз.
  -Владыка, как я рад видеть тебя снова, -их с Тлалоком поприветствовал другой лич. Кроме набедренной повязки он носил на шее внушительный золотой медальон, украшенный рубинами. -Наша работа здесь ни останавливалась ни на день.
  -Ты Мекатл? -уточнил Кирилл.
  -Да, мой царь, -удивился хранитель некрополя. -Неужели я настолько изменился, что стал неузнаваем?
  -Странствие отняло у меня память, -пояснил архилич. Мекатл был одним из тех, кому можно это рассказать. -Многое позабылось.
  -Я понял тебя, владыка.
  -Покажи и расскажи мне тут все.
  -Как пожелаешь.
  Спустившись под землю, Кирилл, Тлалок и Мекатл оказались в темных туннелях, освещаемых магическим пламенем. Тела усопших покоились в выдолбленных в стенах нишах, все они имели различную степень сохранности. От голых скелетов до умерших словно вчера, некрополь пропитан чарами нетления, процессы разложения замедляются в сотни раз.
  -Как много мертвецов тут собрано? Вы ведете подсчет?
  -Разумеется, -закивал хранитель. -К сегодняшнему дню в некрополе скопилась сто восемьдесят одна тысяча тел. Мы любой момент готовы пробудить их.
  -Много.
  -Пещеры тянутся на многие мили, места хватит и для миллиона усопших.
  -Их свозят со всей страны, верно?
  -Три-четыре раза в месяц приходят барки со специально отобранными телами, мы не помещаем сюда маленьких детей, калек без рук, ног. Для войска поставляется лучший материал.
  Мекатл вывел Кирилла с Тлалоком в хорошо освещенную пещеру с высоким сводом, где работали младшие жрецы-личи с послушниками. На каменных алтарях были разложены свежие трупы, их части, аккуратное разделанные и обработанные бальзамирующими составами.
  Посреди зала возвышалось шести-восьмиметровое нечто, облепленное строительными лесами. Гротескная пародия не человека в сидящей позе. Оно состояло целиком из мертвой плоти, части тел разных людей скрепляли друг с другом, и получался гигантский... Франкенштейн.
  Массивное туловище, толстые четырехпалые руки и ноги, короткая шея. На плоском лице отчетливо выделялись круглые провалы глаз и широкая пасть с набором акульих зубов. Кирилл думал, что больше ничего не ужаснется. Он сильно ошибся.
  -Владыка, -обратился к архиличу Мекатл. -Тебе нравится наша работа?
  Лопатин на короткое время потерял дар речи.
  -Это кого вы тут лепите?
  -Ну... мы их между собой называем слепками. В будущей войне они заменят осадные орудия, станут тяжелой пехотой. Этот почти готов, осталось наложить контролирующие чары.
  -Сколько тварей уже сделано?
  -Шестьдесят восемь, -бодро ответил Мекатл. -Они хранятся в восточных пещерах, ждут своего часа.
  Кирилл подошел к туше поближе, обошел ее по кругу.
  -С ума сойти.
  -Каждый слепок - неповторимый шедевр некромантии, на изготовление одного уходит много месяцев. На каждом этапе нужно много всего учесть: правильно ли обработана, скреплена плоть, распределение массы, подвижность суставов...
  -Неужели они не разваливаются при движении?
  -С первыми слепками так и было, но мы учимся на своих ошибках.
  -Они умнее обычных мертвяков?
  -На целый порядок. Им хватит мозгов, чтобы отличить своих от чужих, использовать оружие, выполнять несложные команды вроде ''стой'', ''сиди'', ''принеси то''.
  Хранитель некрополя долго и увлеченно рассказывал про свои любимые детища, поясняя каждую деталь. Кирилл его не прерывал, любое знание может в будущем принести пользу, особенно способы создания жутких мясных големов.
  -А зачем слепкам способность издавать звуки? -недоумевал Мекатл, когда архилич предложил прикрутить великанам сирену.
  -Мы ведь собираемся сражаться с живыми людьми, так?
  -Так, мой царь.
  -А живые люди имеют свойство бояться, так пусть бояться еще сильнее. К тому же оглушительно завывающие на поле боя големы усложнят ромейцам командование войсками, собьют их с толку.
  -Я не думал о таком, -протянул лич. -Мы попробуем дать нескольким созданиям голос. И что такое ''голем'', владыка?
  -Так в Мире Первого Солнца называются искусственные существа, только по легенде их делали не из плоти, а из глины.
  Экскурсия по некрополю Кирилла впечатлила, личи готовятся к войне всерьез и основательно. Если царь Ацтлана вдруг решит включить заднюю, его не просто не поймут, а кремируют собственные приближенные, не взирая на наложенные клятвы. Немертвые лелеют вековую мечту утопить Ромейскую империю в крови, отступать нельзя. Они не для того копили силы последние двести лет.
  Пробыв на секретном объекте полдня, архилич со свитой поплыл обратно в Ачтилан, по реке можно добраться в столицу напрямую без утомительных переходов по суше.
  Кирилл развлекал себя экспериментами с магией и разговорами с Тлалоком, младший жрец обладал широким кругозором, глубочайшими познаниям во многих областях. Интересный мертвец.
  -Не понятно, зачем прятать иглу в яйцо, яйцо в утку, утку в зайца, зайца в сундук, а сундук под деревом закапывать.
  -Так это сказка.
  -Идея привязать свою жизнь к какому-то предмету мне кажется сущей глупостью. Да и зачем, если мы способны вызвать дух из Тени, поместить его в новый сосуд?
  -А если некому будет возвращать обратно?
  -Тогда да, -признал Тлалок. -Это проблема.
  -Значит, идея не такая глупая?
  -Я скажу вам то же, что скажут другие жрецы. Мы понятия не имеем, как можно поместить собственную душу в эту ''филактерию'', сохранив способность управлять телом.
  -А если часть души?
  -Пытаясь оторвать от своей души кусок, ты, скорее всего, уничтожишь себя, владыка, сойдешь с ума или превратишься в блуждающий огонек без намека на самосознание. Мы и так бессмертны.
  -Наше бессмертие относительно, -возразил Кирилл. -Прилетят драконы, сожгут Ачтилан со всеми жрецами. И как тогда быть?
  -Маловероятно.
  -О, поверь, Тлалок, я навидался в прошлой жизни такого, что не просто маловероятно, а практически невозможно.
  -На создание работающей как у Кощея из сказки филактерии уйдут годы изысканий, куча человеческого материала.
  -Ты и займешься данным вопросом. В исследования нужно погрузиться с головой, а у меня нет времени, царь вынужден думать о политике, подданных.
  Дело было отнюдь не в отсутствии времени, при необходимости Кирилл легко его найдет, а в отсутствии таланта. Процесс создания новых заклинаний, ритуалов не был точной наукой. Для этого нужно обладать сверхъестественным даже по меркам колдунов чутьем на магию, уметь ее осязать самим духом. С ритуалами и алхимией попроще, там хотя бы имеются материальные компоненты, от сочетаний которых зависит эффект.
  Поэтому Кирилл переложил большинство изысканий на плечи жрецов-личей, он сделал основной упор на управленческую деятельность.
  Постоянно возникали вопросы, требовавшие внимания тлатоани. Финансы, сельское хозяйство, обстановка на границах, имущественные споры собственной знати.
  С последними требовалось что-то делать. Аристократия из числа живых людей постоянно раздражала Кирилла своей жадностью, некомпетентностью, недальновидностью. Их интриги, взаимная грызня ослабляли государство. Архилич смотрел на знать как на безмозглых тараканов, он начинал понимать специфическое отношение немертвых к живым. Первые более уравновешены, сосредоточены, способны думать о чем-то кроме сиюминутной выгоды, вторые наоборот вечно куда-то спешат, суетятся.
  Существование в виде нежити определенно меняет психологию, не сказать, что в худшую сторону. Неупокоенные мертвецы просто становятся другими.
  Царю часто приходилось выступать в роли судьи при возникающих между аристократами споров. Одно из таких слушаний запомнилось надолго...
  Двое богатейших землевладельца из Мецтля поссорились из-за ромейской девки. Сын Куолли, жирного увальня с проколотым носом, насильно обесчестил Анастасию, предназначавшуюся в жены Ксикохтенктатлу, еще более жирному скоту. Кирилл испытывал откровенное отвращение к этим зажравшимся рабовладельцам и одновременно сочувствовал стоявшей между ними Анастасии.
  Девушка внешне сильно выделялась среди ацтлани молочно-белой кожей, голубыми глазами, кудрявыми черными локонами до плеч. Чистокровная ромейка.
  ''Ах, какие сиськи, какая жопа. Она само совершенство, хотя ей всего семнадцать.''
  Насколько понял Кирилл, родители решили отдать ее ацтланскому аристократу в знак укрепления торговых отношений. Разумеется, никаких положительных эмоций подданная империи по этому поводу не испытывала.
  Ксикохтенктатл требовал у Куолли за обесчещенную невесту компенсации в размере шести тысяч золотых солидов. Баснословная сумма, на нее можно купить неплохое поместье с землей и рабами. Куолли не хотел ничего платить и заявлял, что Ксикохтенктатл просто пытается стрясти золота с него.
  Кирилл ошарашил обоих землевладельцев, обратившись к девушке:
  -А что ты думаешь по этому поводу, Анастасия?
  ''Заберу-ка я ее себе. Горничная мне не помешает, а уж горничная с такими буферами четвертого размера тем более. Заодно научит ромейскому языку.''
  Побледневшая ромейка стушевалась под пристальным взором архилича, сразу видно, общение с нежитью ей в новинку. Землевладельцы не смели ничего возразить.
  -Ну же, смелее, тебя никто не тронет.
  -Я... -выдавила из себя девушка.
  -Твое положение немногим лучше рабского, хочешь сбежать от всего это подальше, да?
  Ее взгляд сказал больше, чем любые слова.
  -Что ж, -Кирилл постучал костлявыми пальцами по столу. -Ты пригодишься мне при дворе.
  В этом момент что-то громко хрустнуло, Ксикохтенктатл, Куолли с сынулей-насильником повалились на землю. Их головы были повернуты назад на сто восемьдесят градусов. Часть присутствующих громко охнула, они не ожидали такого поворота событий.
  Кириллу потребовалось немало усилий, чтобы продавить защиту магических медальонов. Сразу видно, их делали профессионалы.
  -Эти трое были в числе главных подстрекателей бунта в Мецтле шесть лет назад, -объявил архилич, ему даже не пришлось врать. Знать второго по величине города Ацтлана замешана в мятеже поголовно, хорошая ширма для прикрытия личных мотивов и произвола. Впрочем, рано или поздно Кирилл все равно зачистит вассальные города от живой знати и заменит немертвой. -Не стоит полагать, будто я оставлю без внимания преступления, совершенные в мое отсутствие. На сегодня слушания, окончены. А ты, красавица, идешь со мной.
  
  ***
  Ромейка испытывала откровенный ужас от нахождения рядом с живым мертвецом. Кирилл отвел ее в пирамиду Кеоцикаля, разместил в комнате рядом со своими покоями.
  -Хорошо понимаешь нуатль?
  -Да, -ее взгляд уставился в пол. -Я знаю его с детства, моя няня была из ацтлани.
  -Магией владеешь?
  -Немного.
  -Ты мне пригодишься.
  -Как прикажешь, великий владыка.
  -Я предлагаю тебе участь куда лучшую. Служи мне, не в качестве рабыни. Не скажу, что ты будешь абсолютно свободным человеком, свобода - роскошь для нас, но здесь тебя никто не посмеет тронуть, оскорбить, насильно выдать за нелюбимого человека... Посмотри мне в глаза.
  Переборов себя, девчонка подняла взор.
  -Боишься?
  -Да.
  -А зря. Хорошо проявишь себя, озолочу.
  -Как я могу служить тебе, мой царь?
  -Научишь меня ромейскому языку, для начала.
  К урокам приступили немедленно, Анастасия произносила слова, Кирилл запоминал их и повторял. Ромейский являлся смесью латыни, греческого и местных языков, римлянин или византиец из первого тысячелетия мало что понял бы из речи отрийских имперцев. Архилич не первый день подыскивал себе персонального учителя, еще бы она меньше боялась.
  Находиться наедине с ожившим трупом серьезное испытание для неподготовленной психики. Живой человек на подсознательном уровне испытывает страх перед смертью.
  Занятие было закончено поздно ночью, когда Анастасия начала зевать. Кирилл покинул выделенную ей комнату и сам отправился спать.
  Разумной нежити, как ни странно, тоже изредка требовался отдых, человеческое сознание не приспособлено к непрерывному функционированию, поэтому немертвые раз в два-три месяца погружались в некий аналог оцепенения. И на сутки выпадаешь из реальности, даже иногда видишь сны, а после чувствуешь себя более свежим.
  Архиличу рассказывали, что один смелый экспериментатор в прошлом пытался выяснить, сколько сможет выдержать без отдыха. Он продержался четыре года, пока не тронулся умом.
  Кирилл пробудился через день в районе полудня, в покои сразу вломился Тлалок со списком дел, требовавших личного присутствия царя.
  И первым из них было массовое жертвоприношение, довольно рутинная процедура. Если раньше кровь проливали во славу богов, теперь во славу немертвых владык, по традиции архилич присутствовал во время каждой. Это не просто очередной бессмысленный ритуал, а вполне конкретная подзарядка. Отнятые жизни увеличивали могущество царя и жрецов, уж от этого они никогда не откажутся.
  К счастью, на сей раз в качестве жертв выступали нелюди, в ходе недавних облав по лесам отловлена куча фавнов и гоблинов.
  Облаченный в традиционный зелено-голубой плащ Кирилл наблюдал за тем, как воины-ягуары загоняют по лестнице группы пленников.
  Мелкие, коренастые не выше метра существа с короткими четырехпалыми конечностями наверняка гоблины. Светло-коричневая или темно-зеленая шкура, большие торчащие уши. Приплюснутая голова с зубастой пастью, маленьким носом, красные глаза с вертикальным зрачком и большими надбровными дугами. Внешность слегка кукольная, комичная, но не стоит обманываться, гоблины представляли нешуточную опасность. Взрослый человеческий мужчина без труда одолеет одного, двух-трех зеленокожих, с десятком вряд ли справится. Эти твари предпочитают брать противника числом.
  Так сложилось, что банды гоблинов редко обходятся без пары-тройки фавнов в своем составе. Эти выглядели в противовес зеленой мелочи гротескно и отталкивающе. Какой-то безумный селекционер умудрился вывести гибрид человека и барана: кожа покрыта серым мехом, нижние конечности с копытами, верхние - пятипалые руки. Морды, нос, рот отчасти людские, широко посаженные глаза - бараньи. Головы украшены скрученными рогами, вероятно, ими можно даже бодаться.
  На площади возле пирамиды Кеоцикаля собрались толпы простого народа, находящегося в предвкушении кровавого зрелища. С их точки зрения всегда приятно посмотреть, как на алтаре вырывают сердца у нелюдей, представителей враждебно настроенных племен.
  Вооружившись обсидиановым ножом, первый советник Умулькутли принялся за дело. Он орудовал инструментом с навыком профессионального мясника, рассекал плоть, засовывал под ребра орущих жертв руку и выдирал сердце, которое отправлялось в колодец рядом с алтарем. Пролитая кровь без остатка впитывалась круглым жертвенным камнем.
  Убитых нелюдей сразу же уносили войны-ягуары, заменяя новыми партиями. Процедура отработана на протяжении многих десятилетий до автоматизма, возможные эксцессы с побегами пресекались сразу. Наиболее буйных фавнов, гоблинов обезвреживали шоковым заклятьем.
  Кириллу стало не по себе от резни. Дикость и варварство.
  ''Ну почему я не могу быть бесчувственной нежитью, когда надо?''
  Быстро и безболезненно свернуть шею, проломить череп куда ни шло, но вот это ни в какие ворота не лезет. Крайне мерзкая традиция.
  Окончание ритуала Кирилл встретил с величайшим облегчением и поспешил переключиться на другие менее кровавые дела.
  
  Глава 6
  
  -Ты какого демона так возишься с этой девкой?
  -Какой девкой?
  -С той самой, белокожей ромейской фифой.
  -А, ты про мою новую слугу, -Кирилл откровенно валял дурака перед Теякапан, у которой включилось чувство ревности. -Ну вот захотел и взял. Я ведь ничего тебе не говорю про твою конюшню.
  -Избавься от нее! -потребовала мумия. -Или...
  -Или что? Сама избавишься от нее? Я тебя тогда на сто лет в саркофаге замурую.
  -Прости, муж мой, -дала царица заднюю. -Я вспылила. Ну, зачем тебе это ромейское отребье, шатающееся по покоям?
  -Я не обязан ни перед кем отчитываться, но, если тебе будет спокойнее, трахать ее не собираюсь.
  -Поклянись.
  -Что?
  -Дай магическую клятву.
  -Не дам, не настолько серьезный вопрос, чтобы прибегать к ней.
  -Значит, мы с тобой... -обиженно произнесла Теякапан. -Это не серьезно?
  ''Ты и мертвого достанешь, женщина. Как я в прошлой жизни терпел тебя?''
  -Найди себе, наконец, дело, Теякапан, а то целыми днями сидишь, ничего не делаешь, перемываешь кости со своим придворным табуном всем подряд.
  -Нахал!
  С гордым видом обиженная царица удалилась восвояси. Кирилл хотел облегченно вздохнуть, но тут вспомнил, что легкие не работают.
  ''Так-то лучше. Ближайшую неделю она меня не будет доставать.''
  Не первый раз у архилича возникает желание избавиться от ненаглядной супруги, навязанной обстоятельствами. Нет, не убить, просто отослать куда-нибудь подальше и больше никогда не видеть. Польза от Теякапан, конечно, немалая, но и неудобства доставляет значительные: то отвлекает от дел, начиная трепаться о всякой чепухе, то начинает выяснять отношения на ровном месте.
  Останавливало Кирилла осознание, что резкие перемены чреваты неприятными последствиями. Он уже и так много дров наломал, казнив Чинальпоку, его сообщников, подвинув от кормушки остальную живую аристократию. Слишком вольготно они себя чувствовали последние три десятка лет.
  Кирилл терпел Теякапан из-за ее сети осведомителей, состоявших из различных знатных девушек, женщин, простых служанок, рабов и рабынь. О чем шепчутся при дворе, в городе необходимо знать, а то мало ли.
  Постепенно правитель Ацтлана хотел убрать с ключевых постов нынешних личей, заменив их теми, кому больше доверяет. Тот же Тлалок благодаря своей исполнительности, сговорчивости рано или поздно займет место первого советника.
  С Теякапан сложнее, другую такую же сплетницу во всем Ацтлане не сыскать, вдобавок она испытывает серьезные чувства к Кеоцикалю, которым Кирилл себя не считал.
  Ближе к вечеру архилич на телеге, запряженной мертвой лошадью, в сопровождении нескольких воинов отправился на окраину столицы на испытательный полигон. Хотя полигоном поляну посреди леса можно назвать с огромной натяжкой, Кирилл собирался провести демонстрацию нового оружия.
  На месте уже ждал Тлалок с двумя послушниками и одним подгнившим зомби без руки.
  -Выгружайте.
  Полуличи достали из под тента в телеге двухметровое бревно с просверленной почти на полную длину сердцевиной. На древесине, очищенной от коры, были вырезаны колдовские знаки и слова заклинаний. Также для удобства Кирилл прибил две рукоятки, оружие можно держать как гранатомет.
  -Это оно и есть, мой царь? -с недоумением спросил Тлалок.
  -Ага, -один из немертвых достал из телеги тонкий железный штырь с оперением на конце и затолкал в дуло пушки. Отдаленно снаряд напоминал танковый ОБПС. -Исключительно моя идея.
  -Я так понимаю, оно должно выстрелить этой железкой?
  -В ходе экспериментов, -начал объяснять Кирилл. -Выяснилось, что метание предметов с помощью заклинания ''невидимой руки'' не позволяет разогнать их до нужной скорости. Маг чисто физически не способен придать достаточное ускорение, каким бы могуществом не обладал. И тогда я попытался решить проблему, основываясь на знаниях Земли, впрочем, меньше слов, больше дела...
  Архилич взгромоздил заряженную конструкцию на плечо. Целью был выбран стоявший в двадцати метрах неразумный зомби , вокруг которого мерцал желтовато-янтарный ореол защитного поля. Тлалок наложил самую мощную магическую защиту из арсенала жрецов-личей, в теории она способна даже выдерживать драконье пламя короткое время. Едва Кирилл прошептал слово-ключ, чары активировались, письмена на бревне засияли зеленым и раздался громкий хлопок. Преодолевшая сверхзвуковой барьер болванка быстро достигла мишени. Энергетический барьер лопнул, словно мыльный пузырь, тело зомби разлетелось на мелкие ошметки. Стволы деревьев позади тоже пострадали неслабо, вековые эвкалипты прошило насквозь. Колоссальную отдачу поглотили специальные чары, иначе сам стрелок улетел бы назад.
  Тлалок некоторое время просто молча глядел на последствия применения телекинетического ускорителя.
  -Что скажешь?
  -Оно прошло сквозь высшую защиту и даже ее не заметило...
  -Магией драконов практически невозможно убить, верно? Но никто не говорил про обычные железные ломы, пусть и разогнанные магией.
  -Ты понимаешь, мой царь, какое разрушительное оружие создал? -с восхищением сказал Тлалок. -Ни один маг не устоит, включая тебя!
  -Значит, я не зря соблюдал секретность.
  -Это абсолютно правильно, владыка, -кивнул младший жрец. -Если об этом... метателе узнают враги, никто из нас не сможет чувствовать себя защищенным. Его изготовит любой мало-мальски толковый маг.
  Тлалок взял у Кирилла бревно и внимательно изучил вырезанные письмена.
  -Ты вот сумеешь?
  -Сумею. Как хитро наложены отталкивающие чары.
  -Ничего сложного, -пожал плечами Кирилл. -На Земле существует похожее оружие, там снаряды разгоняли с помощью магнитов и их силы взаимного отталкивания. Я смог применить данный принцип к магии. Удивительно, что до меня никто не додумался до этого.
  -Просто основная часть магов мыслит в совершенно ином русле. Зачем разгонять железки до запредельных скоростей, если можно заклинанием поджарить врага молнией, сжечь, заморозить, задушить, содрать плоть к костей?
  Кирилл обвел взглядом присутствующих.
  -Вы все, никому ни слова об увиденном здесь, даже друг с другом запрещаю обсуждать. Ясно?
  -Да, владыка, -невпопад отозвались немертвые.
  -А лучше возьму с вас клятвы.
  Кинетический ускоритель должен стать основным средством борьбы с драконами, ведь никакой альтернативы пока не имеется. С силой человека-мотылька вышла промашка, жрецы-личи после недели экспериментов заключили, что нуждаются в живом образце. А как и где поймать новых существ непонятно.
  В обстановке строжайшей секретности Кирилл приказал Тлалоку наделать побольше ускорителей и снарядов к ним, если получится, усовершенствовать разработку. Младший жрец - один из двух людей, к кому архилич проявил немного доверия.
  Вторым стал Ксочипеп, командир царской стражи, который был фанатично предан Кеоцикалю и чьи клятвы не оставляли даже малейшей возможности для предательства. Его архилич решил назначить на тлакеталем, предводителем всей армии. Чинальм слишком скользкий тип, за таким нужен глаз да глаз.
  Кирилл считал, что достаточно разобрался в окружающей действительности, пора вести самостоятельную игру. Контроль над армией позволить чувствовать себя более уверенно. Конечно, открытый бунт подчиненной нежити маловероятен из-за принесенных клятв, но саботировать отданные приказы они, прибегнув к хитрости, смогут.
  Золин поведал Кириллу о встроенном в каждого лича и полулича механизм самоуничтожения, на крайний случай. Нужно лишь произнести заклинание вслух, вставить в него нужное имя. За двести лет к этой процедуре Кеоцикаль всего трижды, да так, чтобы никто не узнал.
  Вскоре в Святилище, дворце-храме в самом центре столицы, состоялся царский совет, где шло обсуждение наиболее важных вопросов.
  Жрецы-личи, живые сановники держали отчет перед царем, получали новые распоряжения, кого-то за заслуги награждали, повышали в должности, а кто-то наоборот получал выговор, лишался поста или вовсе жизни.
  Кирилл собственноручно удавил не один десяток нерадивых сборщиков налогов, таможенных надзирателей, чиновников, занимавшихся казной. После Чинальпоки приходится серьезно подчищать в государстве, коррупция при казненном наместнике расцвела в невиданных масштабах, взятки брали и давали открыто, ничего не боясь, хотя в прежние времена Кеоцикаль карал за это не менее безжалостно.
  Ацтлан обладал развитой бюрократической системой с кучей писанных законов, подзаконных актов, переняли это у ромейцев. Кириллу потребовалась не одна неделя на ознакомление с местным крючкотворством и лазеек там хватает. Еще одна галочка в списке необходимых реформ.
  Под конец десятичасовых слушаний архилич озвучил самое главное:
  -Подводя итоги, я хочу объявить о еще одном принятом мной решении. Тлакеталь Чинальм, выйди вперед, -лич послушно переместился к центру тронного зала. -Ты верно служил мне на протяжении двухсот с лишним лет, но пришла пора совершить некоторые перестановки. Место верховного военного вождя займем новый человек. Ксочипеп.
  Из толпы нежити выдвинулся лич в набедренной повязке, в нагруднике из полосок кожи, на поясе висел ромейский гладиус.
  -Готов служить, мой царь.
  Кулаки Чинальма сжались с такой силой, что хруст костей стал слышен по всему помещению. Кому понравится в одночасье лишиться теплого местечка?
  -Владыка, в чем я провинился?
  ''Просто я тебе ни на грош не верю, старая развалина.''
  -К тебе нет никаких претензий, Чинальм, просто не хватает некоторой сменяемости. Государственная власть нуждается в некоторых перестановках, мы должны стряхнуть пыль со своих костей, скоро грядут большие перемены, -часть присутствующих прекрасно поняла, о чем идет речь. -Следует быть к ним готовыми. Ты отправишься на южные границы, проверишь состояние гарнизонов, немного погоняешь ванаров по степям, а то они совсем осмелели последнее время.
  Слова Кирилла слегка успокоили бывшего тлакеталя.
  -Повинуюсь.
  -Ксочипеп, -обратился архилич к командиру своей личной стражи. -Ты готов принять на себя новые обязанности?
  -Да, владыка.
  -Отныне ты командуешь армией Ацтлана, живыми и неживыми воинами. На этом все свободны.
  Живые и немертвые разошлись по домам, Кирилл с Ксочипепом вернулись в пирамиду Кеоцикаля. Их ждал важный разговор.
  -Это неожиданно с твоей стороны, мой царь, -высказался новый тлакеталь. - Почему выбор пал на меня?
  -Считай свое повышение знаком доверия.
  Ксочипеп почтительно поклонился.
  -Постараюсь его оправдать.
  -Хорошо.
  -Позволь кое в чем тебе возразить, владыка.
  -Позволяю.
  -Я не имею практического опыта командования крупными армиями, лишь отрядами численностью в тагму. Чинальм при всех его недостатках больше подходит на роль тлакеталя Ацтлана.
  Кирилл махнул рукой.
  -Ацтлан более трех веков не участвовал в крупных воинах, не считать же ими стычки с ванарами и набеги на земли варваров. Опыт Чинальма не так ценен, как полагаешь. Ты ведь знаком с военной теорией?
  -Разумеется, перечитал всевозможные трактаты не по одному разу.
  -Значит, справишься. А ошибки, поражения в любом случае неизбежны, не ошибается тот, кто ничего не делает.
  -Я запомню ваши слова.
  -Тебе предстоит основательно подчистить ряды нашей армии.
  -Подчистить? -не понял тлакеталь.
  -Командиры младшего звена должны быть лояльны исключительно тебе, возвысь кого-нибудь из стражи, прихлебателей Чинальма раскидай по дальним гарнизонам. И делай это без широкой огласки.
  -Огласка уже пошла, владыка, жрецы недовольны перестановками.
  -Разумеется, они недовольны. Двести лет протирали свои костлявые задницы на одном месте, пусть теперь побегают.
  -Разреши в случае малейшего подозрения на мятеж карать виновников.
  -Разрешаю, если кто-то из немертвых посмеет тайно или явно выступить против, мы уничтожим его вместе со всем родом. И еще кое-что...
  -Да, владыка?
  -Отбери сотню самых надежных воинов из немертвых, необходимо создать команды драконобойцев.
  -Насколько мне известно, против драконов нет эффективного оружия.
  -Я его создал, -похвастался Кирилл. -Оно с легкостью прошивает любую магическую защиту. Грубо говоря, это деревянная труба, метающая с запредельной скоростью железные стрелы. Завтра увидишь собственными глазами.
  -Я понял.
  
  ***
  Кирилл никогда бы не подумал, что в теле неупокоенного мертвеца сможет получить хоть слабое, но физическое удовольствие. Тактильные ощущения притуплены. Топтавшаяся голыми ногами по спине Анастасия исполняла роль массажистки, за прошедшие две недели девушка перестала бояться личей. Или прятала свой страх, отвращение глубоко за маской покорности. Новая служанка Кирилла быстро освоилась при дворе и превратилась из скромной дочки ромейского винодела в нагловатую оторву.
   Покровительство самого царя означает, что ее не смеет тронуть никто, включая Теякапан.
  Архилич не пожалел о решении сделать чужачку придворной. Она обучила ромейскому языку, рассказала про культуру, законы империи, лучше коренного жителя это никто не сделает. И, самое главное, Анастасия не может быть засланным казачком, поскольку не имеет никаких связей в Ацтлане и своим положением обязана исключительно царю. Не станет Кирилла, не станет и ее. Дома ромейке лучше не появляться, поскольку считается опозоренно. Всем плевать, что она жертва насилия. На Отрии царят дикие нравы.
  -Как день прошел? Никто не приставал, не угрожал?
  -Нет, мой царь. В лицо мне не смеют сказать ничего плохого, но за спиной шепчут... всякое.
  -Что, например?
  -Называют меня ромейской шлюхой, выскочкой, ведьмой.
  -Со временем перестанут, не обращай внимания.
  -Да, кстати, я провела... вербовку, -употребила девушка выученное у Кирилла слово. -Одной наложницы Умулькутли, теперь она будет рассказывать все, что увидит, услышит в его доме.
  -У него есть наложницы? Не знал.
  -Первый советник любит смотреть, как они ласкают друг друга.
  -Старый развратник. И как ты ее убедила работать на себя?
  -Застукала в объятьях с рабом царицы Теякапан, -насмешливо произнесла Анастасия. -Они были так увлечены друг другом, что даже меня не сразу заметили.
  -Ты не промах.
  -Стараюсь для тебя, владыка.
  -Кому-то начинает нравиться эта игра?
  Анастасия ответила после короткого раздумья:
  -Я была никем, но теперь мне боятся перейти дорогу.
  -Дам совет, Настя, меньше злоупотребляй появившейся властью. Неизвестно, как оно повернется через год, два, десять. Люди создания обидчивые, нагадят потом так, что сама удивишься... Угрозы иногда следует разбавлять сладкой ванилью.
  -Можно предложить наложнице Умулькутли золото.
  -Шпион в доме первого советника будет крайне полезен, -вслух размышлял Кирилл. -Пожалуй, да, тут следует подогреть сговорчивость чем-то ценным. Возьмешь пару безделушек в сундуке в моих покоях, дашь ей, если расскажет что-нибудь ценное.
  -Хорошо, -спина Кирилла громко хрустнула, когда Анастасия слегка подпрыгнула. -Только как понять, ценные сведения или нет?
  -Мне интересно, что он говорит обо мне, моей политике, как и с кем ведет дела, не замышляет ли мятежа. Все просто.
  Рано или поздно Теякапан станет не нужна и Кирилл от нее избавится. Многие придворные в первое время решили, будто потерявшим память царем можно легко вертеть. Они серьезно ошиблись, одних архилич без зазрения совести убил, вторым повезло отделаться разжалованием.
  Проявляемая жестокость никого не удивляла, здесь это абсолютно нормально. Прежние ацтланские цари после прихода к власти устраивали целые Варфоломеевские ночи. Отец Кеоцикаля после смерти своего отца захватил трон силой, наследник в лице старшего брата был удавлен в постели, а после случилась грандиозная резня, в ходе которой Ачтилан лишился половины аристократии. Их слуг, рабов, случайно подвернувшихся под руку простолюдинов, вообще никто не считал. Хронисты писали, что улицы города окрасились в цвет крови, а небо заполонили стаи птиц-падальщиков.
  Здесь как на войне - убей или будешь убит. Честь, доблесть всего лишь пустые слова, нужно использовать любое преимущество.
  Если Кирилл каким-то чудом победит, то попытается сделать свой новый дом чуть лучше и не допустить ошибок, погубивших земную цивилизацию.
  Хоть на Отрии ядерного оружия нет, на ней есть магия.
  Местная история хранит смутные упоминания о великой войне древних ванаров с другой нечеловеческой расой, предположительно гоблинами, около шести тысяч лет назад. В конечном счете, погибла тьма народу с обеих сторон, города были разрушены, империи обратились в прах. Остатки тех цивилизаций добили пришедшие с Земли люди и занесенные ими болезни.
  Нынче ванары вытеснены в южные степи и пустыни, одичавшие гоблины прячутся по лесам, горам. Закон естественного отбора в действии.
  Люди оказались сплоченнее своих основных конкурентов, на Пангее даже являющиеся заклятыми врагами человеческие племена способны на время объединиться против нелюдей.
  Представить орду гоблинов под управлением одного вождя в принципе невозможно, ванары проявляют больше способностей к кооперации, но и у них сильный лидер хорошо, если раз в столетие появится. Конкуренция за дефицитные ресурсы, врожденная агрессивность мешают объединению.
  
  Глава 7
  
  -Ну и? У кого какие соображения насчет этой зверушки?
  Со своего трона Кирилл с интересом разглядывал скованное кандалами существо, которое привели в Святилище воины-ягуары.
  Ростом более двух метров, худощавого телосложение, но жилистое. Пепельного цвета кожа, покрытая ритуальными шрамами на руках, груди, больше всего выделялась массивная голова с широким лбом как у гидроцефала, откуда торчали четыре коротких рога. Широкая клыкастая пасть от уха до уха производили жутковатое впечатление, два желтых глаза без зрачка были расположены там, где у людей, третий - в центре лба.
  Одеждой существу служило какое-то подобие рваных штанов.
  Без сомнения, пленник является разумным. Ацтланские воины перебили целую банду этих чудищ, повадившихся последний месяц нападать на торговые караваны.
  -Клянусь самим небом, это отродье Миктлана! -выпалил Умулькутли. -Я видел их рисунки в копии древнего манускрипта, принесенного с нашей прародины.
  -Демон?
  -Да, он самый. Подобные твари населяют преисподнюю.
  -Кто-нибудь может с ним поговорить?
  -Отродье совершенно не понимает нашу речь, -развел руками командир ягуаров. -А мы его.
  -Я бы не прочь расспросить, откуда он тут взялся.
  -Через врата, -пояснил первый советник. -Которые привели на Отрию нас, ромейцев, другие людские и нелюдские народы.
  -Ты меня понимаешь? - произнес Кирилл для верности на русском, затем добавил на английском. -Do you speak English?
  Глаза монстра удивленно расширились.
  -Понимать немного... язык русей, -прозвучал хриплый голос. -Будем на нем толмачить?
  -Будем.
  -Ты можешь с ним говорить, владыка!? -воскликнул первый советник. -Невероятно!
  -Могу, Умулькутли, он знает язык страны, где я жил. А теперь попрошу мне не мешать.
  -Да, да, конечно.
  -У тебя есть имя?
  -Сэдзо, -откликнулся пленник. -Сын Горо.
  -Какими судьбами тебя и твоих друзей занесло сюда?
  -Наш ведун... волхв сделать двери в мир людей. Но мы попасть в мир людей, да не тот. Ведун криворукий дурак... он ошибиться.
  -Что заставило вас отправляться на Землю?
  -Говорят, там возвратиться сила... можно снова делать ведовство. В Миктлан жизнь плоха, -вздохнул Сэдзо. -Мало еды, вода, хороший земля, а в мире людей их много. Мой дайме... господарь хотеть завоевать владение на Земле, человеческих рабов, он готовить армия. И не только он, все владыки Ада.
  По мертвой плоти Кирилла пробежал холодок. Мало того, что земная цивилизация сгорела в атомном пламени, ее остатки столкнутся с нашествием адских полчищ.
  ''Хорошие новости когда-нибудь будут?''
  -Знаешь, как создавать врата между мирами?
  -Неа, слишком сложно. Я простой рубака,
  -Получается, ты не разбойник, а состоишь в армии, служишь своему господину?
  -Да.
  -Как самурай?
  -Я не знать такое слово...
  -Не боишься меня?
  -Чего бояться?
  -Я неупокоенный мертвец, -напомнил Кирилл. -Многие люди готовы обмочить штаны, видя перед собой нежить.
  -В Миктлане водятся твари страшнее.
  -Откуда русский язык знаешь?
  -Демоны общаться на много языках, мой клан говорить на языке нихонго... речь ниппон. Во владения Чернобог пользоваться речь русей. Мы жить дольше людей, за века много учиться.
  -Как так получается, что демоны пользуются языками Земли?
  -Есть сказания... те, кого вы звать демоны, быть когда-то людьми. Преисподняя изменила их, сделать сильнее, ловчее, одарить колдовством.
  -Это многое проясняет.
  -Ты отбирать моя жизнь?
  -Скорее всего. Ты разбойничал на моей земле, убивал и грабил людей. Это тяжкое преступление.
  -Я понимать, -склонил голову демон. -И я готов к смерти.
  -Даже ничего не скажешь в собственное оправдание?
  -О́ни никогда не унижаться.
  -О́ни? -переспросил Кирилл. -Так называется твой вид?
  -Скорее... порода. В Миктлан их много. Шедим, джинны, омораки, ракшасы...
  -И все они собрались напасть на Землю?
  -Не все, но многие. Владыки надеяться сокрушить страны людей, за много века они потерять умение ведовства, а мы нет.
  -Есть догадки, почему магия там вернулась?
  -Я не знать.
  ''Определенно, это как-то связано с обменом ядерными ударами.''
  -А про саму Землю что в Миктлане говорят?
  Демон неопределенно пожал плечами.
  -У людей случиться... какой-то большой беда, много мертвых. Их слабость, незнание ведовства - наше преимущество.
  -Ты много знаешь о магии, Сэдзо?
  -Я знать ритуалы укрощение духов, звери, исцелять раненную плоть, делать защитные обереги. Лучше у меня получаться заклинания для битва.
  -А говоришь, простой рубака.
  Кирилл повернулся к первому советнику:
  -Он нам может оказаться полезен.
  -Чем именно?
  -Немного разбирается в магии. Возможно, кое-что из его умений будет полезно для нас.
  -Будь осторожнее, мой царь, отродья Миктлана крайне опасны и способны на любую подлость.
  -Считаешь, я слишком слаб?
  -Что? Ни в коем случае, владыка, просто если тварь сбежит, твоим поданным из числа живых придется несладко. Советую озаботиться охраной демона.
  В тот же день Кирилл, Тлалок, двое младших жрецов, пятьдесят воинов-ягуаров и демон, скованный цепями, отправились в очередное путешествие. Пленник поможет найти место перехода из Ада.
  Во-первых, необходимо выставить караул и пресечь новые попытки вторжения на корню, во-вторых архилич не против узнать секрет создания пространственных врат. Последними, кто обладал этим знанием, были старые ацтекские боги, но они безвозвратно умерли. Даже души не призвать.
  Сэдзо не пытался сбежать и добровольно сотрудничал, отвечая на все поставленные вопросы. Жить-то хочется, тем более путь обратно заказан.
  -Мир людей... Земля и мир теней, -объяснял пришелец. -Иметь связь. Ходить между ними легко, но в другие миры очень сложно.
  -Ты бывал на Земле когда-нибудь?
  -Нет, бывал дед моего отец... в XII век. Мы прекратить туда являться.
  -Из-за ослабшей магии?
  -Нам сложно без сила, мы медленно слабеть, быстрее стареть и умирать... Страшный участь. Тела людей, зверей, деревьев сами вырабатывать силу, внешний источники вам не нужно, а демону без него конец. Из-за это, много кто опускаться до пожирания плоть другого демона, человека, высасывание душа.
  -А ты со своими дружками этим не занимался?
  -В Миктлан давно не появляться люди, а здесь сила много. Почти как дома... Откуда ты знать про Земля, язык русей, Кеоцикаль?
  -Не твое дело.
  Путь до места появления демонов занял пять суток, нежить двигалась без перерывов. Когда демон сильно уставал, его тащили на носилках, а Кирилл в беседах с ним узнавал много нового для себя. Про мир демонов, именуемый в разных культурах по-разному: Ад, Шибальба, Миктлан, Дуат, Нарака, правда, грешников там не мучают. Это такая же планета как Отрия или Земля со своими жителями, предположительно мутировавшими под воздействием магии. И все упоминания порождений преисподней в земных мифах ни что иное как описание контактов с условной инопланетной жизнью.
  Расспросы Сэдзо демонических владык слегка успокоили Кирилла. Не так уж они и могущественны, как могут показаться, тяжелое вооружение наверняка отправит на тот свет даже бога. Они не способны силой мысли обратить в прах целую армию, пролить с неба огненный дождь, такие деяния потребуют колоссальных энергетических затрат.
  ''Ситуация почти та же, что с драконами. Магией их не одолеть, но кинетическое оружие, сверхмощные бомбы могут стать отличным контраргументом.''
  Самое занятное, жители Ада не подозревают, насколько далеко ушел научно-технический прогресс на Земле. Знакомство с автоматическим оружием, артиллерией, танками наверняка станет сюрпризом, у пострадавших от ядерных ударов стран должно хватить сил для борьбы с угрозой.
  Судьба Земли Кирилла теперь волновала не так сильно, как его собственная. Земляне как-нибудь выкрутятся.
  Точка прорыва демонов из Ада находилась глубоко в самых непролазных джунглях. Нога человека здесь ступает крайне редко, зато гоблинов, фавнов, прочей нечисти хватает.
  -Вот здесь мы явились, -указал Сэдзо на толстое дерево, поросшее мхом. -Я это место хорошо запомнить.
  -Точно?
  -У меня нет сомнения... Врата в преисподняя открыться перед это дерево.
  Осмотр места ничего не дал, ни единого намека на наличие портала, каких-либо аномалий, не вписывающихся в окружающий пейзаж. Тлалок, остальные жрецы тоже развели руками, о межмировых вратах им известно не больше, чем Кириллу. А демон не являлся специалистом в данной области.
  Большая часть отряда, отправившаяся в поход, осталась на месте и разбила лагерь. Личи займутся изысканиями, попробуют отыскать хоть какую-то зацепку, солдаты будут охранять их и место перехода на случай нового вторжения.
  А Кирилл с демоном и десятком бойцов побрели обратно.
  Когда до столицы оставался день пути, по тропе навстречу вышла группа живых людей. Все здоровые парни, вооружены железными мечами и топорами. Трое в авангарде носили деревянные шлемы в виде головы орла, украшенной перьями. Выражения лиц крайне встревоженные и сосредоточенные.
  ''Что-то тут не так.''
  Откуда-то справа из зарослей ударила ослепительная синяя вспышка. Трое полуличей превратились в кучи обугленных костей. Живые с криком бросились в атаку.
  -Защищайте царя!
  Воины-ягуары обступили Кирилла и пленного демона полукругом, выставив вперед копья.
  -Вот суки.
  Сконцентрированный железным ломом выброс магии отбросил часть нападающих, чьи обереги оказались недостаточно надежны, назад. Тела людей превратились в изломанные куклы с переломанными костями и разорванными внутренними органами.
  Вновь ударила синяя вспышка, забрав еще двух полуличей. Возмущенный такой наглостью Кирилл послал в сторону бившего из засады мага несколько зеленых шаровых молний. Поочередно раздалась серия взрывов, несколько деревьев оказались повалены.
  -Сзади! -прокричал демон.
  Архилич оглянулся и увидел, как порождение Ада бросилось в сторону, сбив с ног какую-то прозрачную еле различимую фигуру. Оказавшись придавленным демонической тушей, индеец лишился покрова невидимости, рядом лежал выпавший из рук обсидиановый кинжал.
  -Не давай ему подняться! -незачем раньше времени убивать того, кто может вывести на заказчика.
  Кирилл переключился на атаковавших людей, которым особо нечего противопоставить силе архилича. По лесу прокатилась волна зеленого огня, исторгнутая магическим посохом. Это не было похоже на лесной пожар или применение напалма, призванная стихия сжигала плоть в считанные секунды. От людей оставались лишь скелеты, а от деревьев почерневшие головешки. Такой выброс магии требует недюжинных усилий и концентрации.
  На поле боя установилась тишина, не считая потрескивающего огня в некоторых местах.
  -Вроде всех прикончили, -огляделся по сторонам Кирилл. -Вы двое, обыщите округу.
  -Да, владыка.
  Архилич переключился на придавленного демоном парня в стеганном хлопковом доспехе.
  -Можешь встать, Сэдзо.
  Неудавшийся убийца вместе был поднят на высоту полуметра телекинезом. В его глазах читался неподдельный ужас.
  -Кто послал?
  -Жрецы... они приказали убить тебя, владыка! -выдавил из себя воин.
  -Убить вот этим?
  В руки Кирилла с земли перелетел кинжал. Обсидиановое лезвие длиной около тридцати сантиметров, костяная рукоять с вырезанными иероглифами и замысловатыми символами. На оружие наложены чары разрыва души, архилич сразу узнал их. Такая работа под силу далеко не каждому магу, даже не всякий лич справится, а значит круг подозреваемых резко сужается.
  -Они сказали, кинжал способен упокоить кого угодно.
  -В чем заключался ваш план?
  -Основной отряд должен был напасть в лоб, отвлечь тебя и твоих стражей, а я бы в это время подобрался сзади.
  -Кто организовал покушение? Назови имена.
  -Я... я не знаю, приказ передал один из младших жрецов... кажется, его звали Куохтемок.
  -И вы вместо того, чтобы схватить заговорщиков, присоединились к ним. Почему?
  -Они сказали, что ты не Кеоцикаль, а самозванец. Еще пообещали сделать нас бессмертными в награду за твою голову.
  -Много народу вовлечено в заговор?
  -Нет, мы опасались разоблачения и не посвящали в дело, кому не доверяли
  -Все ясно.
  Кирилл вогнал кинжал между ребер, проткнув сердце. Из глаз и рта приговоренного вырвалось красное свечение, после чего тело обмякло.
  Допрашивать рядового исполнителя дальше не имело смысла, а вот названный им жрец познает на себе весь гнев архилича.
  Следующим делом были сняты цепи с демона. Один из стражей протянул ему копье, в нынешней ситуации любая помощь пригодится.
  -Ты мог просто сбежать, а не помогать мне.
  -И что я делать потом? Прятаться в лес, голодать, лишаться ум от одиночество? Путь в Миктлан закрыт, мне жить здесь приходиться. Лучше служить тебе, владыка мертвых.
  -Как заметил этого невидимку?
  -Третий глаз, -указал демон на глаз во лбу. -Он может видеть сокрытое... Следы колдовства, ловушка, духи, твари с маскировка.
  -Что ж раньше не сказал?
  -Ты не спрашивать.
  -Твоя способность весьма полезна.
  -Вы, мертвые, не уметь видеть сокрытое? -удивился Сэдзо.
  -Не умеем, да и живые маги тоже не обладают подобным твоему зрением.
  Затея довериться демону, конечно, так себе, но какой остается выбор? Заговор созрел на самом верху правящего класса, в нем наверняка замешан сам первый советник. Напрямую немертвые навредить архиличу не в состоянии, зато для косвенного вредительства остается широчайший простор. Магическими клятвами невозможно оградиться от угрозы полностью.
  -Значит, поступим так, -объявил Кирилл оставшимся пяти воинам после длительного раздумья. -Вернетесь в столицу, расскажете обо всем Ксочипепу, больше никому. Пусть переводит город на осадное положение, все входы и выходы перекрыть, жрецов, сановников, включая первого советника, их семьи взять под стражу. Воинов из числа живых разоружить. Кто будет противиться - уничтожать на месте, никому никаких объяснений не давать. И найдите проклятого Куохтемока! Я буду следовать за вами.
  -Да, владыка.
  Пятеро немертвых рванули с места со скоростью олимпийских бегунов, в таких делах промедление подобно смерти.
  -Тебя пытаться убить. Заговор? -догадался демон.
  -Он самый.
  -И что мы делать?
  -А чтобы ты сделал?
  -Найти предатели, задушить собственный кишками.
  -Так и сделаем. Пошли.
  Кирилл с демоном неспешно двинул в сторону Ачтилана, но попадут они в город не по оживленным дорогам, а окольными путями через джунгли. Так меньше вероятности быть обнаруженным раньше времени.
  -Почему ты отправить своих воинов вперед?
  -В компании со мной они станут заметными мишенями, а так за обычный патруль примут.
  -Не бояться оставаться один?
  -В Ацтлане нет никого сильнее меня, -в этих словах не было гордыни, простая констатация факта. Кеоцикаля превосходил остальных личей настолько, насколько они простых людей. -В открытом бою я разделаю почти кого угодно.
  -Перед атака в спина ты уязвим, -заметил демон. -Этот кинжал тебя убить полностью?
  -Не знаю, -честно ответил архилич. -Возможно да, возможно нет, в любом случае последствия были б серьезные.
  -В Миктлан такое оружие - табу.
  -Мы не в Миктлане, мы на Отрии. Здесь другие правила.
  -Нам прийтись сражаться с другой немертвые?
  -Нет, открыто они ни за что не выступят против меня, клятвы не позволят. А вот живых, боюсь, придется убивать пачками.
  -Это я уметь.
  -Простолюдинов старайся не задевать.
  К вечеру джунгли закончились, уступив место полям с маисом, хлопком, фруктовым садам и виноградникам. Бредущий лич в компании с демоном ловил на себе удивленные взгляды, крестьяне и рабы не проявили ни единого намека на панику. Немертвые постоянно занимаются своими, непонятными для простого люда делами.
  Очевидцы полагали, что перед ними какой-то знатный жрец, но никак не царь. Царю обычно полагается многочисленная свита и ему полагается поклониться.
  Вскоре показались окраины Ачтилана, застроенные убогими глинобитными и тростниковыми лачугами. Тут в основном ютились сезонные рабочие, занятые в полевых работах, рыбаки, мелкие ремесленники. Кварталы бедноты вплотную примыкали к городской стене высотой в шестнадцать метров, сложенной из массивных каменных блоков.
  У запертых ворот скопилась огромная возмущенная толпа, народ требовал пустить их внутрь, стража из числа немертвых хранила молчание.
  Кирилл, одной рукой держа свой лом-посох, а второй обхватив демона за шею, перелетел через стену.
  -Мой царь, -поклонился командир отряда полуличей. -Тлакеталь приказал согнать всю высшую знать и жрецов в Святилище.
  -Как обстановка в городе?
  -Неспокойная. Многие орлиные воины отказалась подчиниться, мы разоружили их силой. Мятеж подавлен.
  -Еще нет.
  Улицы внутреннего города пустовали, горожане сидели по домам, опасаясь патрулей ягуаров и царской стражи. Восьми тысяч немертвых солдат, расквартированных в Ачтилане, с лихвой хватило, чтобы удержать ситуацию под контролем. Воины-орлы, составляющие живую часть армии, при всем желании не способны сражаться на равных с полуличами.
  На площади, окружавшей Святилище, было выставлено серьезное оцепление. Никого не впускали, не выпускали. К делу даже привлекли расчленителей, гротескных порождений ацтланской некромантии. От одного их вида может стать не по себе. Сгорбленные трехметровые фигуры на тонких, словно ходули ногах с четырьмя-пятью длинными руками. При ближайшем рассмотрении окажется, что эти твари такие же Франкенштейны, слепленные из кусков разных людей. Даже голов три - первая возвышается над горбом, вторая пришита к брюху, третья крепится на спине между лопатками. При желании оно способно сражаться одновременно с несколькими противниками, к счастью или нет, расчленитель не обладает полноценным разумом, ибо существовать в таком качестве сущая пытка.
  Кирилла с демоном воины-ягуары пропустили без возражений, уж они то отлично знают, как выглядит царь.
  -Владыка! - у парадного входа в Святилище архилича ожидал тлакеталь со своими людьми. -Как я рад, что ты невредим!
  -Выяснили, кто стоит во главе мятежа?
  -Твои кровные родственники, мой царь. Младший жрец Куохтемок раскололся сразу и указал на членов царской семьи. Все они помещены под стражу, я не пролил ни капли их крови.
  -Как насчет немертвых?
  -Первый советник и царица заявили, что будут говорить лишь с тобой.
  -Вот и поговорим.
  Проследовав в тронный зал, Кирилл занял свое место. Помимо него присутствовал демон, командующий армией и три десятка воинов-ягуаров. Разбирательство обещает быть долгим и, возможно, сопряженно с определенными эксцессами. Приговоренная к смерти ''родня'' запросто способна выкинуть какие-нибудь фокусы, как Чинальпока.
  Уж после этого мятежа Кирилл не собирался давать пощады никому. В качестве первой подозреваемой была вызвана Теякапан.
  -Муж мой, ты в порядке! -царица пыталась подойти к Кириллу, но стража не подпустила ближе, чем на несколько метров к трону.
  -Скажи, ты причастна к произошедшему?
  -Что!? -воскликнула Теякапан. -Да как ты мог подумать такое! Солдаты вломились в мои покои, без каких-либо объяснений скрутили меня, моих слуг и приволокли в Святилище.
  -Мятеж организовали члены царской династии. Ты тесно общаешься с ними, не говори, будто ничего знала, не подозревала. Даже до меня дошли разговоры, насколько их разозлила казнь Чинальпоки.
  -Я и подумать не могла, что они отважатся на организацию мятежа.
  -Да ну? А кто сначала советовал мне избавиться от наместника? Не ты ли? Хороший способ настроить родственников против меня, если посмотреть.
  -Да я бы никогда...
  -Хватит, -властно произнес Кирилл. -Доказать свою невиновность ты можешь лишь одним путем. Клятва.
  -Будь по-твоему, -кивнула царица. -Я, Теякапан, клянусь, что никогда всерьез не замышляла ничего плохого против моего мужа, царя Кеоцикаля, не устраивала заговоров, мятежей. Ни собственноручно, ни через других людей, нелюдей. Да подкрепит магия мои слова! Ut un zavak akur fezam!
  Над головой жены Кеоцикаля вспыхнул огненный символ. Она говорила правду.
  -Хорошо.
  -Доволен?
  -Можешь идти.
  -Ну уж нет! -царица скрестила руки на груди. -Я хочу присутствовать на суде, это дело касается и меня.
  -На здоровье. Ведите первого советника.
  Теякапан встала по правую сторону трона, рядом с Сэдзо, которого с заметным интересом разглядывала.
  -Когда я видела его в первый раз, он же был закован в цепи. А теперь ему дали оружие?
  -Демон доказал свою полезность, -пояснил Кирилл. -Он заметил невидимого убийцу, пытавшегося подобраться ко мне со спины, остановил его.
  -Но это же отродье Миктлана. Они чудовища.
  -Не чудовищнее нас.
  -У тебя есть имя? -обратилась Теякапан к демону. Тот лишь неразборчиво проворчал на японском.
  -Он не говорит ни на нуатле, ни на ромейском.
  -Как же вы тогда общаетесь?
  -На одном из языков Земли.
  Через пару минут в сопровождении четырех стражей показался Умулькутли. Сэдзо шепнул Кириллу:
  -Кинжал его.
  -С чего ты взял?
  -След магии на кинжал иметь похожий цвет.
  -Похожий цвет с чем?
  -Свет от этот немертвый. Трудно объяснить тот, кто не уметь видеть. Свет каждый живой... или не совсем живой с собственный оттенок. Неповторимый.
  ''Неужели он про ауру говорит? Мать вашу, да этот демон настоящая находка. А тебе, старая куча костей, песец настал.''
  -Я тебя понял, -кивнул Кирилл и переключился на Умулькутли. -А ты, мой дорогой первый советник, что скажешь?
  -Мне нечего сказать, кроме того, что я ни в чем не виновен.
  -Да ну? -архилич показал обсидиановое оружие, способное уничтожить саму душу. -Выглядит знакомо?
  Кажется, Умулькутли слегка вздрогнул.
  -Нет, а должно?
  -Ты сам вынес себе приговор.
  Кинжал сорвался с рук Кирилла и полетел на бешенной скорости к первому советнику.
  -Кинжал мой! -заверещал лич, лезвие зависло в метре от груди. -Прости, что соврал, владыка!
  -Значит, ты решил меня убрать руками живых?
  -Нет, нет, -запричитал обвиняемый. -Все не так. Кинжал мой, признаю, но его украли из моего хранилища где-то месяц назад.
  -Как удобно.
  -Могу поклясться.
  -Вперед.
  Первый советник, точнее бывший первый советник, произнес клятву и тем самым подтвердил свою невиновность. Подсказанная Кириллом формулировка не оставляла простора для маневра, недосказанности, однако Умулькутли выкрутился.
  -Что ж, -подвел архилич итог. -В заговоре ты не участвовал, но изготовленное тобой орудие было украдено и чуть не уничтожило меня. Я не могу оставить такую халатность безнаказанной.
  -Владыка? -забеспокоился первый советник. -Как ты намерен меня наказать?
  -Ты лишаешься титула первого советника и отныне не можешь претендовать на другие высокие посты. Как я могу доверить следить за царством человеку, который не способен уследить даже за собственным имуществом? Причем имущество это не какая-то блестящая безделушка, а чрезвычайно опасное колдовское оружие.
  -Один просчет перечеркивает двести десять лет верной службы? -возразил виновник. -Я был всегда тебе верен, мой царь.
  ''До чего же наглая рожа.''
  -Из-за твоего просчета я мог обратиться в ничто.
  -Кинжал вряд ли убил бы тебя окончательно, владыка. Ты слишком силен.
  -Я все сказал. Прочь отсюда.
  Кириллу даже не пришлось искать повода для отстранения Умулькутли, повод нашелся сам. Минус непутевый заместитель, плюс один враг. Первый советник принадлежит такому сорту людей, которые не прощают и не забывают обид, пускай и прошло десять, двадцать, тридцать лет. Смещение с поста колоссальный удар по самолюбию первого советника, стоит за ним следить внимательнее.
  Следующими на очереди были многочисленные члены царской семьи, много раз правнуки Кеоцикаля и Теякапан. Все они ползали на коленях, лили слезы, умоляли о пощаде и перекладывали ответственность друг на друга. Поистине жалкое зрелище. Никого и пытать всерьез не пришлось, хватило легкого сдавливания горла телекинезом.
  Через пару часов допросов удалось докопаться до главных организаторов мятежа. Двоюродный брат Чинальпоки Ицтли и его младшая сестра Ксоко, Кирилл до этого с ними даже лично не общался. Стоит отрубить голову одному коррупционеру и у него сразу находится куча обиженных родственников.
  -Ты проклятое дохлое отродье, давно переставшее быть человеком! Надеюсь, твоя гнилая душа будет вечность страдать в девяти кругах Миктлана!
  -Все сказала?
  Пятидесятилетняя женщина презрительно плюнула.
  -Ну ладно, -пожал плечами Кирилл и вогнал кинжал в сердце сестры Чинальпоки. Из ее рта и глаз вырвалось кроваво-красное свечение. -Теперь получи свое.
  Стоящий рядом на коленях пятидесятилетний мужчина в зеленом одеянии скрипнул зубами. До него только сейчас дошло, что это конец, пощады ждать не стоит. На мраморном полу образовалась желтая лужа.
  -И тут нагадить умудрился.
  -Уммоляю...
  -Угу.
  Бывший владелец речного торгового флота отправился в небытие вслед за Ксоко. Архилич решил уничтожить ''родню'' ровно тем же, чем они его.
  -Мы закончили? -Теякапан не испытывала восторга от смерти собственных потомков, но и не встала на их защиту.
  -Нет еще, давайте остальных.
  Воины-ягуары загнали в тронный зал толпу женщин и мужчин, пять с лишним десятков членов царской династии, имеющих а Ацтлане немалое влияние. Торговцы, землевладельцы, жрецы, маги, чиновники. Кирилл за прошедшее время отстранил многих из них от кормушки, заменив другими людьми, вот и решили устроить мятеж. Конечно, не все из них виновны, но архилич усвоил местные порядки. Никаких полумер.
  -Муж мой, одумайся...
  -Заразу нужно вырвать с корнем.
  -Ты уничтожишь наш род!
  -Я уничтожу лишь взрослых его представителей.
  С вытянутых рук архилича сорвалась сине-зеленая волна магии, прошедшая через толпу как нож сквозь масло. На ее пути люди валились замертво, не успев ничего почувствовать. В первый Кирилл опробовал на практике заклинание ''гибельной длани''. Оно игнорирует большинство защитных чар, внутренние органы попавшей под воздействие жертвы просто перестают работать. Единственный недостаток - малая дальнобойность. К счастью на нежить ''длань'' не действует, а демон находился на вполне безопасном расстоянии.
  -Что ты наделал? -мертвым голосом произнесла Теякапан.
  -То, что должен был сделать давно, разобраться с этой змеиной ямой.
  -Большинство из них не имело к заговору никакого отношения.
  Кирилл пробежался взглядом по усеянному мертвецами полу, вдруг кто-то умудрился выжить.
  -Мы это уже проходили. Казнишь виновного, за него начнут мстить дети, жены, братья, сестры... И все закрутится по-новому. Я отнюдь не испытываю удовольствия от массовых казней, но иначе в этом диком мире не получается.
  ''Хотя такой ли он дикий? Мы на Земле оказались ничуть не лучше, устроив три мировые войны и в качестве финального аккорда - ядерный армагеддон.''
  -Умом я понимаю, ты прав, но сердцем не могу принять.
  -Я тоже.
  
  Глава 8
  
  Устроенные чистки не могли остаться без последствий, помимо членов царской династии голов убита была не одна сотня аристократов, военных командиров. Управленческий аппарат государства стал испытывать дефицит квалифицированных кадров, из-за чего Кирилл нагрузил дополнительными обязанностями личей. Те оказались куда надежнее живых, мало того что на целые порядки работоспособнее, их за некоторыми исключениями слабо трогала смерть родственников. Казнены? Ну ладно, в следующей жизни наверстают упущенное.
  Основное недовольство заключалось в том, что стало меньше времени на магические изыскания.
  Разжалованного Умулькутли назначили смотрящим за городскими банями и общественными туалетами, жесточайшее унижение для второго человека после царя, но так он не сможет серьезно навредить и одновременно будет находиться под присмотром. Держи друзей близко, врагов еще ближе.
  Несмотря на произошедшее, дела в Ацтлане медленно налаживались. Угроза голода миновала, урожаи обещают быть богатыми, торговля оживает, недаром зачищали леса от расплодившейся нечисти, дороги стали безопасны и в страну вновь потянулись иностранные купцы. Обстановка в Мецтле с Тишкуаном нормализуется, посланные Кириллом немертвые быстро навели порядок в подчиненных городах.
  Непонятно, почему прежний Кеоцикаль с таким предубеждением относился к трупократии. Может немертвые и считают живых суетливыми тараканами, их руководство все же намного эффективнее.
  Обязанность по воспитанию отпрысков царской семьи до трех лет, оставшихся сиротами, Кирилл скинул на Теякапан. Может быть, новое поколение получится более лояльным. Детей достаточно сознательных опоили зельями до полного беспамятства, фактически стерев прежнюю личность, дали новые имена и отправили в Мецтль, где они станут прислугой в домах тамошней знати.
  В истории не должно остаться подробных сведений об устроенной резне, а тех, кто посмеет заикнуться, лишат языков и продадут в рабство.
  -Скажи, Анастасия, с точки зрения простых людей я чудовище? -спросил Кирилл у своей личной слуги во время очередного сеанса массажа.
  -Нет. Тебя боготворят, даже больше, чем прежде.
  -Это почему?
  -Они вкусили жизни при Чинальпоке, при твоем правлении живется гораздо легче. Законы лучше соблюдаются, налоги ниже, на улицах безопаснее... Когда народ начинал голодать ты приказал бесплатно раздавать зерно, прежний наместник никогда бы так не поступил.
  -Ты много знаешь.
  -Я много общаюсь с людьми, -ромейка проявила настоящий талант к работе контрразведчика и таким образом обзавелась кучей стукачей в Ачтилане. Кого-то принудила к сотрудничеству угрозами, шантажом, кого-то купила за деньги, обещание помочь в том или ином деле. Девушку, которая могла привести с собой отряд царской стражи, или достать сундук с золотом приходилось воспринимать всерьез. - Собираю сведения.
  Спасенная фактически от домашнего рабства ромейка теперь работала с завидным энтузиазмом. Ее можно понять. Что в ромейском, что в ацтланском обществе мужчина стоит выше женщины, зачастую воспринимающейся где-то на уровне домашней скотины. А Кирилл отнесся к ней как человеку, дал шанс себя проявить.
  -Давно хотел спросить, как там Умулькутли поживает?
  -Добросовестно исполняет свои обязанности... -Анастасия издала смешок. -Чистит нужники.
  -Наверное, каждый день меня проклинает.
  -Разве на себя и своих стражей, слуг, прозевавших вора. Как мне поведала его наложница, Умулькутли надеется когда-нибудь вновь добиться твоего расположения. Он верен тебе.
  -Это хорошо.
  -Твои сомнения в нем оказались напрасны.
  -Лучше перестраховаться. Ошибки неизбежны, но в наших силах свести их к минимуму.
  -Я запомню твои слова, владыка.
  Постепенно Кирилл укреплял собственную власть, приближая к себе нужных людей и отдаляя потенциально опасных. Сперва командир армии, потом первый советник, после них прошла целая серия перестановок, новых назначений. На девяти из десяти высоких постов находилась нежить, даже орлиными воинами стали командовать полуличи.
  Ацтлан претерпевал масштабные реформы в самых разных направлениях. Законы, налоги, сельское образование, военное дело, промышленность, последнее Кирилла заботило больше всего. Для будущей войны понадобится много хорошего оружия, а у ацтлани с железом дела плохи. Нет, добывать его умеют и в достаточном количестве, а обрабатывать нет. Ромейские мечи, топоры превосходят ацтланские по качеству капитально. Магия это хорошо, однако надеяться лишь на нее чересчур самонадеянно.
  Те же противодраконьи ломы кузнецы делают через задницу, две трети снарядов Кирилл забраковывал.
  Видя такое безобразие с металлургией, он организовал в рамках эксперимента ремесленный цех, какие существовали на Земле в средневековье. Внутри них существовали уставы, регламентирующие качество продукции, рабочее время, размеры мастерских, цены готовой продукции, многое другое. Цех объединял мастеров, набирал и обучал ремеслу подмастерьев. Это первый маленький шажок на длинном пути к промышленной революции. Если идея с цехами выгорит, они со временем перерастут в мануфактуры, оттуда в полноценные заводы.
  Он не идет наперекор истории, максимум, слегка подтолкнет ее развитие. Правда остается неизвестная переменная, именуемая магией. Пойдет ли вперед прогресс из-за ее наличия или заглохнет? Начнется ли на этой почве конфликт между магами и сторонниками технологий или они будут мирно сосуществовать? Ответы на эти вопросы не мог дать никто. Жизнь покажет.
  
  ***
  Когда Кирилл в качестве инспекции посетил казармы воинов-ягуаров, то стал свидетелем занятного зрелища. В окружении толпы немертвых на мечах бились какой-то полулич и демон Ада. Вкладываемой в удары силы они не жалели, лезвия клинков каждый раз высекали искры. На стороне Сэдзо огромная физическая сила, ягуар обладал почти бесконечной выносливостью. Ни один из противников не желал сдаваться, можно вполне решить, что они бьются насмерть.
  Все-таки, мечники с опытом сражений в два-три века страшная сила. У простого человека нет ни малейшего шанса против них, на весь Ацтлан наберется тысяч пятьдесят немертвых воинов. Этого количества достаточно для защиты царства в мирное время, для войны с монстром вроде северного соседа - маловато. По имеющимся сведениям списочная численность войск Ромейской империи составляет больше миллиона солдат, около миллиона двести, не считая вспомогательных сил, ополчения, однако они рассеяны по провинциям. Некроманты соберут свои силы в единый кулак и нанесут удар по самым важным направлениям, серьезным преимуществом является способность восполнять потери на ходу, поднимая новых зомби.
  Сложнее не завоевать новые земли, а удержать. Кирилл не собирался превращать Романию в выжженную пустыню.
  Под конец схватки начавший выдыхаться демон нашел брешь в защите полулича и ткнул его лезвием под ключицу.
  -Ты проиграл, -торжествующе произнес Сэдзо. За прошедшие три недели он научился внятно изъясняться на ацтланском, с памятью проблем нет. -Но ты хорошо драться.
  -Как и ты, демон.
  -Я бы предлагать тебе выпить чего-нибудь, но ты слишком мертв для это.
  Среди полуличей раздались смешки. Тварь Миктлана прижилась при царском дворе и стала проводить значительную часть свободного времени среди воинов-ягуаров. Они учили его своим приемам, он их своим.
  -Развлекаетесь?
  Немертвые, обнаружив присутствие царя, почтительно склонили головы.
  -Проводим тренировочные поединки, -отчитался командир центурии. -Наш гость из Миктлана достойный противник.
  -Я победить четвертый подряд, -похвастался Сэдзо. -И я устать.
  -Тебя кто-нибудь здесь побеждал?
  Демон осмотрелся по сторонам и указал на ягуара в толпе.
  -Он... и эти два. Слишком быстро двигаться.
  -Вам есть куда расти, ягуары, -обратился Кирилл ко всем. -Ромейские солдаты не самые сильные, не стоит забывать про других врагов. Поговаривают, нурийцы далеко на севере поят своих солдат каким-то пойлом, превращающим их в чудовищ с нечеловеческой силой. Возможно, когда-нибудь вам придется сражаться с ними. Не ударьте в грязь лицом.
  -Мы поняли тебя, владыка.
  Кирилл не сидел, сложа руки, и собирал информацию о потенциальных противниках. Так как грядет большой передел мира, участвовать в нем будут не только драконы, ромейцы, ацтлани, далекие северные соседи наверняка решатся отхватить от охваченной смутой империи по кусочку. Держава Кэл Нур и Ллурский деспотат, известно о них не так много, поскольку торговые, дипломатические отношения с югом практически не поддерживаются.
  Населяют их вроде люди, а вроде не совсем. В отдельных источниках упоминается необычайно бледная кожа, худоба, отсутствие бород, отчего женщин трудно отличить от мужчин. От союза между южанином и нурийцем, либо ллурцем дети рождаются крайне редко, да и те нежизнеспособные уроды.
  Вернувшиеся с севера живыми путешественники рассказывают, как население Кэл Нура последние лет двести вырождается в нечто совершенно жуткое. Все якобы из-за непонятной эмульсии, добываемой из земли и используемой нурийскими чародеями в качестве источника магической энергии, компонента для алхимических составов.
  О ллурцах информации чуть больше, поскольку те к чужакам относятся терпимее. Деспотат по описаниям - государство, во главе которого стоят маги, народ, конечно, в мутантов не превращается, но легче от этого им жить не становится. Население разделено на касты, как в Индии. На самом верху стоят одаренные, на дне - обычные. Чем выше предрасположенность к магии, тем выше социальный статус, людей без способностей считают просто быдлом, людей невосприимчивых к колдовству (и такое бывает) вообще определяют в неприкасаемые.
  Ромейская империя в далеком прошлом пыталась завоевать земли, лежащие за Борейскими горами, да только получила по зубам. И драконы не помогли. У северян было, чем ответить. Ллурцы имеют на вооружение целые летающие корабли, а нурийцы способны натравить рой тварей, выпивающих магическую силу.
  У каждой серьезной державы Отрии имеется в руках собственный козырь. Грядущая война по масштабам хоть и уступит Третьей мировой, это не сделает ее менее разрушительной. Кирилл в глубине души совсем не хотел участвовать в кровавом кошмаре еще раз, но получается как в выражении: ''войны никто не хотел, война была неизбежна''.
  Экономика, конфликты интересов диктуют ход исторического развития. Земная Римская империя постепенно развалилась из-за внутренних проблем, частично постарались внешние силы. Отрийский Рим или скорее Византию ждет аналогичная участь, правда в роли главного варвара выступит Кирилл c ордой мертвецов.
  Ломать легче, чем строить. Бывший танкист постоянно думал над тем, как минимизировать последствия катастрофы. Новые темные века не нужны. Возможно, он единственный на планете, кто понимает сущность протекающих здесь процессов. И ничего дельного на ум не приходит кроме варианта сжечь Рим до основания и на его фундаменте отстроить новый. Личи давно мечтают о великом Ацтлане от ''можа до можа''.
  До прихода ромейцев потомки ацтеков контролировали территорию в три раза больше нынешней, варварские племена пресмыкались перед ними.
  Через два дня после посещения казарм ягуаров с Анастасией приключилась неприятность. Кирилл заметил, как она передвигалась, взявшись за правый бок.
  -Тебе плохо?
  -Живот болит... колет, режет.
  -Давно?
  -Второй день.
  -Давай за мной.
  Архилич привел личную служанку в ее довольно скромно обставленные апартаменты. Кровать, ларец с личными вещами, столик со свечой, зеркалом и набором косметики.
  -Снимай платье и ложись.
  -Да, владыка.
  Девушка привыкла беспрекословно выполнять распоряжения Кирилла. Безо всяких пошлых мыслей он пощупал руками ее живот. Он был тверже, чем обычно и каждое касание отзывалось сильной болью.
  -Что ж, поздравляю, похоже, у тебя воспаление аппендикса.
  -Чего? -не поняла служанка.
  -Болезнь кишок.
  Анастасия побледнела сильнее прежнего.
  -Моя бабушка умерла от такой же болезни. Сгорела за три дня. Это не лечится, даже чародеи не могут ничего сделать
  -Есть способ.
  -Какой?
  -Я разрежу тебе живот, удалю больной отросток и зашью.
  -Это точно поможет?
  Кирилл пожал плечами.
  -Не могу дать полной гарантии. Но на Земле эта процедура широко распространена, девяносто девять из ста прооперированных выживают.
  -Я готова.
  -Лежи и не вставай ни в коем случае. Если аппендикс лопнет, то тогда тебе точно не помочь.
  Кирил сбегал в Святилище за Тлалоком, занимавшимся государственными делами в роли первого советника, захватил в своей лаборатории на вершине пирамиды подходящие инструменты. Щипцы, какое-то подобие ножниц из бронзы, скальпель. Риск крайне велик, Кирилл не являлся врачом. Да, он умел оказывать первую помощь, накладывать шины, повязки, но оперировать пациентов не приходилось, лишь пару-тройку раз наблюдать за процессом со стороны. Иногда раненных в бою солдат оперировали в сотне метров от передовой, времени и средств на эвакуацию часто не было.
  Пощупав живот пациентки, Тлалок согласился с диагнозом Кирилла:
  -Действительно, воспаление кишок.
  -Я буду резать, ты прижигать.
  -Понял.
  -Значит, начинаем.
  Кирилл потянулся за скальпелем.
  -Владыка... -заволновалась Анастасия. -Но я не смогут терпеть такую боль.
  -Хорошо зафиксированный больной в обезболивании не нуждается.
  -Что!?
  Тлалок положил костлявую руку на лоб девушки, пальцы на мгновение озарило сиреневое свечение. Глаза пациентки закрылись.
  -Ближайшие сутки она не очнется.
  -На, -Кирилл протянул первому советнику деревянную флягу с кукурузной брагой. Лучшего антисептика все равно не найти. -Промой этим руки.
  -Зачем?
  -Для дезинфекции, дурья башка.
  -А, точно, -ответил Тлалок. -Ты же рассказывал про бактерии, владыка.
  Смочив собственные руки и живот пациентки алкоголем, личи начали операцию. Кирилл разрезал кожу, подкожный жир, мышцы и добрался до кишечника.
  -Хорошо, с диагнозом я не ошибся. Смотри, Тлалок, вот это называется аппендикс, когда он воспаляется, то наполняется гноем, может лопнуть. Из-за этого бактерии из кишок попадают в остальной организм и отравляют его, -аппендикс Анастасии был заметно раздут. -Теперь надо аккуратно попробуем зажать здесь и... аккуратно отрезать. Есть!
  -Все?
  -Прижги культю здесь.
  -Понял.
  Пальцы Тлалока прижгли культю кишки и одновременно скрепили разрез. Воздействие магического огня было точечным, как у лазера, благодаря чему окружающие ткани почти не пострадали. Кирилл еще не умел настолько тонко фокусировать заклинания.
  -Не кровоточит?
  -Вроде нет, -первый советник внимательно осмотрел внутренности. -Чистая работа, мой царь.
  -Можно заживлять.
  Архилич наложил на рану руку, рассеченные ткани начали заживать буквально на глазах. Через пять минут остался неаккуратный розовый рубец, напоминавший о проведенной хирургической операции.
  -Позволь выразить свое восхищение.
  -Чем?
  -Ты действовал почти как бывалый лекарь, немного небрежно, но умело.
  -Брось, я всего лишь старался повторить действия земных врачей. Вот они-то творят чудеса безо всякой магии.
  Следующие сутки возле Анастасии непрерывно находились царские слуги, Кирилл сам заглядывал, мерил пульс, слушал дыхание. Терять, возможно, будущую замену Таякапан не хотелось. Эта девчонка куда более послушна и управляема, знает, чем обязана архиличу. А царица своевольна, своенравна, да и вообще черт знает, какие тараканы у нее в голове. Особенно после уничтожения взрослых членов царской династии.
  Когда больная очнулась, Кирилл сразу навестил ее.
  -Как чувствует себя больная?
  -Лучше, чем было.
  Девушка попыталась встать, архилич помешал этому.
  -Ближайшие два-три дня соблюдаешь постельный режим.
  -Даже в туалет нельзя?
  -Ладно, в туалет можно.
  -Ты спас мне жизнь, повелитель, -с благодарностью произнесла Анастасия. -Никто другой бы не смог... разве что древнейшие из драконов.
  -Я не бросаю тех, кто мне хорошо служит.
  -Меня ждала б смерть, не забери ты меня из грязных лап Ксикохтенктатла.
  
  Глава 9
  
  Прошло почти пять месяцев с момента появления Кирилла на Отрии, но порой казалось, будто миновала целая эпоха. Нынешняя жизнь оказалась насыщеннее прошлой, здесь была магия, драконы, живые мертвецы, нечеловеческие расы, политика, придворные интриги.
  Архилич достаточно быстро усвоил правила игры и включился в нее, как игрок высшей категории. Со стартовыми условиями ему крупно повезло, мог ведь переродиться бесправным рабом. А тут как в сказке: раз и целый царь. Хотя сказка эта отнюдь не добрая, Кирилл вынужден изображаться из себя маньяка, убивая людей штабелями. Нерадивые чиновники, родня прежнего Кеоцикаля, мятежники, просто идиоты. Милосердие - роскошь, которую следует проявлять крайне осторожно, аборигены частенько расценивают это как слабость.
  Порой для придания эффекта приходилось опускаться до полного садизма, сдирая с живых людей кожу, поджаривая их на магическом огне, скармливая мантикорам. Быстрое безболезненное умерщвление, оказывается, у ацтлани тоже считается величайшим актом милосердия. Что взять с отморозков, практикующих некромантию и рабовладение?
  Кирилл с беспокойством следил за приходящими с севера новостями, как идут дела в империи, не умер ли император Флавий III. Старику месяц назад исполнилось сто тринадцать лет.
  В один прекрасный день в небе над Ачтиланом появилась огромная крылатая ящерица. Кирилл узнал Хеонака сразу по рубиновому оттенку чешуи.
  Дракон сделал над столицей круг и, заметив благодаря отличнейшему зрению, архилича приземлился рядом, на площади перед пирамидами.
  -Разрази его гром, -разочарованно протянул Кирилл. -Все испортил, харя рогатая.
  Хеонак объявился в самый неподходящий момент, когда шел городской матч по футболу. Однажды показанная земная игра неожиданно понравилась индейцам, менее чем через пару недель новой забавой было так или иначе увлечено все мужское население столицы от мала до велика.
  Дело дошло до официально организованных соревнований. Живые против живых, мертвые против мертвых, живые против мертвых. Играют из спортивного интереса, ради денег, рабов, иных поставленных на кон ценностей.
  -Тем лучше, -бросила сидевшая рядом Теякапан. -Мне надоело смотреть на это бесцельное пинание мяча.
  -Народ с тобой не согласится.
  -Им лишь забавы подавай.
  -Ладно, я пошел, -Кирилл спустился по ступенькам пирамиды на площадь, к ожидавшему его дракону. -Давно не виделись.
  -Всего-то полтора сезона прошло. Залезай.
  -Ты нам всю игру испоганил.
  -Так это катание шара какая-то игра?
  -Называется ''передай-мяч''.
  -Вы люди постоянно занимаетесь глупостями.
  Хеонак с архиличем отлетел за город, на то же место у Чаулока, где они разговаривали в первый раз. Спрыгнув со спины дракона, Кирилл заговорил:
  -Так с какими вестями прилетел? Император того... преставился?
  -Еще нет, -с некоторым разочарованием ответил ящер. -Он принимает какое-то зелье, привезенное с Адрии, из-за чего стал чувствовать себя лучше.
  -Так это, наверное, отчасти хорошо? Больше времени на подготовку.
  -Я облетал южные провинции по важным делам и решил заглянуть в Ацтлан. Надо испытать тебя.
  -Не понял.
  -Покажи, чему научился за прошедшее время, -приказным тоном изрек Хеонак. -Выплесни всю свою магическую мощь на меня.
  Кирилл проигнорировал высокомерное обращение к своей персоне, хотя желание бросить в ответ крепкое словцо было огромным.
  ''Нет, еще не время ссориться с ними. Позже.''
  -Прям всю?
  -Магией дракону практически невозможно навредить. Я выдержу удар.
  -Уверен?
  Кириллу показалось или в глазах ящерицы мелькнуло сомнение? Тем не менее, Хеонак утвердительно кивнул.
  -Ну, ты сам попросил. Если подпалю крылышки, не серчай.
  Руки архилича окутали ядовито-зеленые языки магического огня. С каждой секундой они становились сильнее, пока сфокусированным потоком не ударили в морду дракона. Вложенная сила способна испарить живую плоть, спалить дерево, оплавить камень. Пятисекундного выброса должно хватить для демонстрации.
  Когда пламя рассеялось, показался Хеонак со слегка подкоптившейся чешуей на голове.
  -По сравнению с прочими фокусниками неплохо, но явно недостаточно для нанесения хотя бы минимального вреда. Я лишь почувствовал слабое тепло. Дракона огнем не проймешь.
  -Попробую ''гибельную длань ''.
  Хеонак после непродолжительного раздумья согласился:
  -Это даже интересно. Бей.
  Через дракона прошла сине-зеленая волна магии, отчего листва на деревьях позади пожелтела или пожухла. Словно сама смерть коснулась их. Хеонак пошатнулся.
  -Как?
  -Уже... -крылатую ящерицу вырвало на песок остатками недавнего обеда. В метре от архилича лежали полупереваренные куски мяса, среди которых узнавалась лошадиная голова и нога с копытом. -Лучше...
  -А говоришь, дракону невозможно навредить магией.
  -Между невозможно и практически невозможно имеется огромная разница. Нам выгодно поддерживать репутацию неуязвимых божественных созданий, однако мы такие же смертные.
  -Когда вы сражались с атцланскими богами, скольких сородичей потеряли? -отважился на опасный вопрос Кирилл. -Что-то мне не верится в официальную версию с единственным погибшим драконом.
  -Ты прав, мы позаботились о сокрытии правды, уничтожив большинство непосредственных свидетелей и участников той битвы, -Хеонак отвел взгляд от архилича. -Эекатль сразил семерых драконов, Койольшауки - пятерых.
  -Неслабо они вас потрепали.
  -Это была величайшая трагедия... считай, мы потеряли десятую часть нашего рода. Ацтланских богов задавили числом, затем разорвали на части и съели.
  -И сколько всего драконов на сегодняшний день в Отрии?
  -Сто два.
  -Получается, вы вымираете?
  -В той битве пали самые молодые, кому было предначертано продолжить род. Димувир недооценил пришлых богов, послал молодежь разобраться с ними, сказал: ''пусть наберутся опыту, утолят жажду крови''. За это я его ненавижу... Нынешними темпами через пять тысяч лет нас не станет. С каждым разом количество драконов, способных продолжить род, уменьшается.
  -И что, проблему никак нельзя решить?
  -Мы - магические существа, это наше благословение и проклятье, -пояснил Хеонак. -За огромную по вашим меркам продолжительность жизни, силу приходится платить трудностями с размножением. Самка может забеременеть самое большее три раза за жизнь, в строго определенном возрасте от двухсот до двухсот шестидесяти лет. Причем нельзя просто так взять и оплодотворить ее, нужно дождаться момента, когда она почувствует, что готова к этому. Если упустить нужный день и час, все потеряно. По себе знаю.
  -В смысле?
  -Я самка, хотя для людей выгоднее представляться самцом.
  -Никогда бы не подумал.
  -Никто из людей, включая высших жрецов и императора, не знает о нашем истинном положении.
  -Все равно не понимаю, драконий род обречен на вымирание, но ты готов устроить братоубийственную войну со своими.
  -Оставшийся молодняк мы будем беречь всеми силами, от гибели старших сородичей вроде меня или Димувира ничего принципиально не поменяется. Мы и так уже неспособны к продолжению рода.
  -Постой, ваш главный тоже самка?
  -Нет, самец. На пятой сотне они тоже становятся бесплодными. Улучшенный ритуал личификации позволит нам стать не иссохшими мумиями, а частично живыми, кровь будет бежать по венам, сердце биться. Но само старение остановится. Это позволит нам выиграть время на поиск решения проблемы с размножением.
  Архилич понятливо кивнул.
  -Теперь понимаю суть твоего плана. Древних такой вариант не устраивает и ты хочешь убрать их из-за разногласий.
  -Они ничего не делают, просто почивают на лаврах, мня себя богами, и надеются, что проблема решится сама собой. Лень, наплевательство, старческое слабоумие... Не дождусь момента, когда вырву им крылья и перегрызу глотки.
  -Может лучше убрать их по-тихому? Подсунуть отравленную еду, например.
  -Нет такого яда, который способен погубить дракона. Самый сильный из известных в худшем случае заставит жидко обделаться.
  -Сбросить каменную плиту на голову, -предложил Кирилл. -И череп всмятку.
  -Не представляю, как можно это провернуть, даже в теории.
  -То есть кроме варианта открыто сразиться ничего не остается?
  -Именно.
  -Будем надеяться, все получится.
  -Я слышал, не так давно тебя пытались убить приближенные, -сменил дракон тему. -А после в столице вспыхнул мятеж.
  -Мелочь, -махнул рукой архилич. -Я разобрался с проблемой.
  -Правда?
  -Казнил каждого взрослого члена царской семьи, кучу их сообщников в придачу. Сейчас мое положение прочнее.
  -Армия готова выступить по сигналу?
  -Обижаешь.
  -Расклады слегка изменились. Провинцию Аспо я отдаю на полный откуп тебе, Кеоцикаль. Если придется перебить там всех и каждого, возражать не стану. Вольные города твердо намерены обрести независимость с началом смуты или поддержать наших противников.
  -Что насчет морейцев?
  -Эти будут придерживаться нейтралитета, думают, война обойдет их стороной.
  -Наивные парни, -возразил архилич. -Когда падет Никополь, мы ударим по ним. Я не могу позволить кому-то угрожать Ацтлану с запада.
  -Решишь напасть на морейцев первым, поддержки драконов не жди.
  -Почему?
  -Мы не станем воевать с сородичами из Морейского царства без веской причины.
  -Дело твое.
  Хеонак смерил архилича подозрительным взглядом.
  -Надеешься справиться своими силами?
  -Будем действовать по ситуации.
  -Тогда получится тупик. Мы не готовы убивать морейских драконов и одновременно не можем позволить случайно убиться тебе.
  -Я же сказал: будем действовать по ситуации. Война еще не началась.
  -Да, самое главное, о чем хотел сообщить, -сказала Хеонак. -Две недели назад мы получили известия с севера. И они тревожат меня. Ллурский деспотат пал, сотни тысяч их беженцев рвутся через Борейские горы в империю.
  -И?
  -Нурийцы разбили самое мощное государство известного мира после Романии. Рано или поздно они решат завоевать юг, а это миллионы новых рабов, богатые города, плодороднейшие земли... Война на севере шла давно, двадцать четыре года и Кэл Нур, к величайшему сожалению, вышел из нее победителем.
  -Мне не нравится обреченность в твоем голосе.
  -Ацтлани наплодили у себя нежити, а нурийцы кое-кого похуже. Про эмульсию, добываемую из земли слышал?
  -Читал про нее, -кивнул Кирилл. -Вязкая жидкая субстанция желтого или янтарного оттенка, в наших краях редкость, одна капля содержит запредельное количество силы. Кое-кто называет эмульсию овеществленной магией.
  -Из-за слишком активного ее использования нурийцы за несколько поколений выродились в то, что и людьми уже назвать нельзя. Они стали сильнее, выносливее и злее.
  -Когда они ударят?
  -Думаю, дождутся смерти императора и ударят. Уж чего, а терпения у нурийцев хватает. Ты, твои жрецы и воины должны быть готовы противостоять равному по мощи врагу. Поход к Никополю лишь начало...
  -Разумно ли устраивать гражданскую войну, ослаблять империю при угрозе с севера? - недоумевал архилич.
  -Мы должны победить раньше, чем нурийцы соберутся с силами и начнут вторжение.
  -Вот как, значит.
  -Пойми, Кеоцикаль, я слишком долго готовился к этому моменту. Нельзя просто так отступиться. Но мы с тобой с самого начала условились общаться на равных, поэтому говорю как есть.
  -Не знаю насчет себя прежнего, -уверенно заявил Кирилл. -Нынешний я не боится трудностей.
  ''Я всегда смогу дать заднюю, смыться на юг в неизведанные земли.''
  -Это мне и хотелось услышать.
  
  ***
  На медицинской кушетке ремнями была крепко зафиксирована молодая женщина. Нижнюю половину лица скрывал пластиковый намордник, на окружающих пациентка смотрела абсолютно дикими глазами, глазами хищника с алой склерой. Складывалось ощущение, что она готова разорвать всех на куски, только ремни удерживали ее.
  Человек в белом халате привел в палату троих высокопоставленных военных. У одного из них на погонах Кирилл различил генеральские звезды. Врач приблизился к пациентке, надел перчатки и аккуратно снял намордник, за которым скрывался рот с клыками. У нормального человека такие точно не растут, связанная женщина шипела, кряхтела и пыталась укусить медика.
  -Вот, полюбуйтесь.
  -Твою мать, -выдал один из офицеров. -Значит вампиры существуют!?
  -Никаких сомнений не остается. Судя по тому, что мы выяснили, -начал врач. -Легенды не врут. Зараженные боятся серебра, солнечного света, чеснок вызывает у них тяжелейшую аллергическую реакцию, также они испытывают непреодолимую тягу к крови, особенно человеческой. Эта жажда затмевает рассудок, в таком состоянии они не контролируют себя, никого не узнают. Как случае с этой несчастной...
  -Они живая?
  -Абсолютно, товарищ генерал. Вампиры это зараженные люди, их организм продолжает функционировать в полной мере. Сердце бьется, кровь течет по венам, легкие вдыхают воздух.
  -Определили возбудитель?
  -Это вирус неизвестного типа, вызывающий серьезные физиологические изменения... Организм перестраивается на гематофагию, обычная еда перестает усваиваться пищеварительной системой.
  -Зараза лечится?
  -Имеющиеся антивирусные препараты способны лишь замедлить прогрессирование болезни. Эффективного лекарства нет. Но есть и хорошая новость: у части укушенных вирус никак не проявился, анализы выявили наличие антител.
  -Что насчет передачи по воздуху?
  -Лишь через кровь или слюну. На открытом воздухе возбудитель живет не больше пятнадцати минут, а при облучении ультрафиолетом погибает мгновенно.
  Генерал протянул врачу позолоченный православный крест размером с ладонь.
  -Приложите к ней это.
  -Вы серьезно, товарищ генерал?
  -Учитывая, какая вокруг творится чертовщина, мы должны испытать все средства. Бойцы докладывали, что религиозная атрибутика, молитвы в некоторых случаях негативно воздействует на... паранормальных существ.
  -Хорошо.
  Стоило мужчине в белом халате приложить крест ко лбу вампирши, та истошно завопила. Бледная кожа задымилась, начала плавиться, обнажив кости черепа. Если бы христианский символ вовремя не убрали, зараженная наверняка погибла.
  -Охренеть! Работает!
  -Вот как после этого не поверить в бога?
  -Невозможно.
  -Практика доказала обратное, товарищ доктор...
  На этом Омут Прорицания прекратил трансляцию с Земли. Кирилл вытащил голову из наполненной водой чаши.
  -Чудные дела творятся.
  -В чем дело хозяин? -услужливо спросил Золин.
  -Сколько я таращилcя в Омут?
  -Три часа... -скелет взглянул на водяные часы на жертвенном камне. -С четвертью.
  -В этот раз все было намного четче и понятнее. Не беспорядочная череда образов, а последовательные отрывки прошлого... или настоящего.
  -Что происходит на Земле?
  -Ад и Израиль.
  Омут показал Кириллу повсеместно восстающих из небытия существ, считавшихся не более чем полузабытым мифом. Мало людям радиационного и химического загрязнения, наступающей вулканической зимы, на их головы свалились демоны, вампиры, иная нечисть. Там, где централизованная власть пала, ситуация катастрофическая, к счастью, такое происходит не везде. В Сибири остатки правительственных сил худо-бедно справляются с кризисом, предприняты меры по восстановлению промышленности, на нечисть ведутся облавы. Но родной город Кирилла, Кострома, превратился в город-призрак, нейтронное оружие сделало его малопригодным для проживания. Те, кто уцелел после ударов, спешно эвакуировались.
  -Все плохо?
  -Шансы есть.
  -Но ты говорил, хозяин, что больше не притронешься к Омуту.
  -Я знаю, что говорил. Тогда мне нужно было отвлечься, сейчас я в норме и просто не могу закрыть глаза на происходящее.
  -Кажется, я понял
  -Что ты понял, Золин?
  -Омут показывает то, что ты больше всего желаешь видеть, хозяин. И у нынешнего тебя каким-то образом получается немного управлять Омутом.
  -Хм, надо показать эту штуку Сэдзо. Вдруг он со своим третьим глазом сможет дать ценный совет.
  -Я бы не стал настолько доверять демону преисподней, -поделился своим мнением Золин. -Он не просто не человек, он - порождение другого мира.
  -Чрезвычайно полезное порождение другого мира. Благодаря ему я лучше начал понимать сущность магии, чувствую, мы стоим на пороге прорыва.
  -Ну, узнали мы про эту... ''ауру'', подумаешь.
  -Без ''подумаешь''. В своих измышлениях отрийские маги считают, будто магия присутствует лишь в определенных источниках. Но в реальности она пронизывает все, в тех или иных количествах, в живых существах ее больше, в неживых объектах гораздо меньше. И нет никакой принципиальной разницы между жизненной силой и силой, используемой в заклинаниях. Энергия одна. Осталось научиться нормально ею управлять.
  -Мы и так хорошо умеем работать с магией.
  -Вы работаете с ней без четкого понимания физической сущности процесса. А оно позволит добиться намного больших результатов. Заклинания, чары, ритуалы по большей части костыли. Вот смотри, когда я только пробудился и начал заново осваивать колдовство, мне требовалось произносить слова, делать жесты, но постепенно надобность в этом отпала. Навык закрепился на уровне рефлексов, притом большинство менее сильных магов вообще не способны отойти от невербальной составляющей. Они твердо убеждены, что все зависит от правильности произнесения слов, жестовой составляющей. Мышление - вот один из главных элементов контроля. Я с телекинезом уже научился вытворять такие вещи, которые никто пока не смог повторить... Зажечь огонь, скрепить обратно разломанный камень, деревяшку. Мне достаточно знать об атомах, молекулах, их движении. Конечно, немалую роль играет сам магический потенциал, но суть тебе должна быть понятна.
  -Понятна, хозяин.
  -Я считаю, в идеале можно достичь такого контроля, что позволит управлять самой реальностью.
  -Для этого опять же потребуется прорва энергии.
  Кирилл бросил взгляд на лежащую на полке орихалковую сферу цвета меди c выгравированными узорами. Эта реликвия называлась Средоточием и нужна была для сбора магической энергии, которую Кеоцикаль намеревался использовать в ритуале по обретению божественности. Кирилл не видел смысла кардинально отклоняться от плана, правда вместо принесения в жертву огромного количества людей Ромейской империи под нож пойдут драконы.
  -Уж энергии скоро будет выше крыши. Магический потенциал как мышца - чем дольше качаешь, тем она сильнее становится. Но существуют определенные границы, почти непреодолимые обычными тренировками, требуется нечто большее. Расширитель границ. Как ритуал трансформации в лича или постоянное поглощение жизненной силы жертв.
  -Выдержит ли твой сосуд и душа превращение в бога? Такого никто не делал раньше.
  -Прежний я писал, что вливать собранную силу надо не сразу, а постепенно. Поэтому ритуал состоит из трех ступеней.
  -Когда начнется поход, ты должен взять меня с собой, хозяин. Я подстрахую в нужный момент.
  -Обязательно возьму.
  
  Глава 10
  
  -Муж мой.
  Теякапан поймала Кирилла на выходе из лаборатории, в ее голосе присутствовало недовольство.
  -Я весь во внимании, жена.
  -С твоим демоном нужно что-то делать, ибо терпеть уже нет никаких сил.
  -В чем дело? -насторожился архилич. - Он кого-то убил, покалечил?
  -Если бы...обрюхатил третью девушку подряд из моих прислужниц.
  -Насильно?
  -Они не смогли устоять перед его обаянием...
  Кирилл невольно издал смешок.
  -Половой террорист.
  -А? -не поняла Теякапан выражения.
  -Какое там обаяние? Его рожа в сто раз страшнее моей.
  -Думаю, он их одурманил колдовством. В здравом уме ни одна нормальна женщина не ляжет с этим отродьем.
  -Вкусы бывают довольно специфичные. Кому-то нравятся мальчики, кому-то домашний скот, а кто-то окажется без ума от демона.
  -Отрежь ему хрен!
  -Значит, твои девчонки действительно забеременели? -в Кирилле проснулся научный интерес. -И ждут детей?
  -Судя по всему, да. Я приказала им избавиться от того, что созревает в их чревах. Страшно представить, какая мерзость родится на свет от такого соития.
  -Нет! -резко возразил архилич. -Беременности не прерывать ни в коем случае.
  -Но...
  -Дети родятся, этой мое прямое распоряжение.
  -О, небо! Зачем они тебе?
  -Чисто исследовательский интерес.
  -Как пожелаешь... -смирилась Теякапан. -Но заниматься выродками будешь ты.
  -Нет, сам их отец. И не переживай, я скажу ему не приставать к твоим слугам.
  Через час Сэдзо явился в пирамиду и предстал перед Кириллом.
  -Скажи-ка, друг мой, ты придворных девок трахал?
  -Ну да, -без какого либо смущения признал демон. -И чего?
  -Они с тобой легли по доброй воле или ты их приворожил?
  Кирилл с Сэдзо уже свободно общались на нуатле.
  -Двоих слегка приворожил, третья сама отдалась.
  -И все они ждут детей от тебя. Царица недовольна.
  Все три глаза демона расширились... и он рухнул на пол. Архилич склонился над горе-ловеласом и попытался привести в чувство.
  -Вот уж никогда бы не поверил, что порождение Ада способно рухнуть в обморок.
  -Я это... для меня эта новость очень неожиданной вышла. И я показал свою слабость, владыка.
  -У всех есть свои слабости.
  -В Миктлане о́ни не могут заводить детей по собственному желанию, за нас решает дайме. Каждый демон ждет очереди, это нужно для улучшения породы и чтобы голода не было. Дома жратвы мало.
  -Вы не так уж отличаетесь от людей.
  -Почему?
  -В природе иметь общее потомство способны лишь особи одного вида или, в крайнем случае, близкородственные виды. Практика подтверждает, демоны действительно происходят от людей.
  -Ты разрешишь оставить хотя бы одного ребенка? -Сэдзо с надеждой посмотрел на Кирилла.
  -Я разрешу оставить всех трех, но с условием.
  Демон почтительно склонил голову.
  -Все, что угодно.
  -К другим женщинам, особенно придворным, не приставать.
  -Клянусь жизнью своих будущих детей.
  Пришелец из Ада заслужил некоторого поощрения. Его третий глаз приносит незаменимую пользу в самых разных делах. От выявления детей с магическим даром до определения лжи в словах людей, поэтому архилич загорелся идеей заполучить еще пару-тройку подобных ''сенсоров''. В экспериментах с магией они незаменимы.
  Сэдзо наглядно это продемонстрировал, помогая Тлалоку в исследованиях по созданию улучшенного варианта бессмертия. Кирилл слишком глубоко в детали не вникал, хватало других дел.
  И вот однажды первый советник с воодушевлением сообщил о существенном прорыве.
  -Значит, ты создал рабочую филактерию, Тлалок?
  -Да.
  -И полугода не прошло. Я не ожидал такого скорого результата.
  -С глазами демона дело движется гораздо быстрее, благодаря его помощи я начал гораздо лучше постигать сущность магии. Мы поняли, как отщипнуть от души небольшую часть и вложить ее в неживой предмет, правда остается пока одна нерешенная проблема.
  -Какая?
  -С нами, немертвыми, такое не провернуть. Привязка получается только с живыми людьми.
  -Никто не говорил, что будет легко, -протянул архилич. -Но ты все равно молодец. И насколько хорошо работает филактерия?
  -Человек становится почти таким же живучим, как лич. Раны заживают в считанные минуты. Даже расчленение не способно убить окончательно, конечно, отрезанная голова не вернется на место сама собой, но если ей немного помочь, приложив к шее, плоть срастется. Филактерия подпитывает тело жизненной силой, когда появляется необходимость.
  -А если от тела ничего не останется?
  -Ну... я еще не проверял. Понимаешь, владыка, процесс создания филактерии пока не отработан до совершенства, он требует значительных усилий, дорогих компонентов. Мне не хотелось бы раньше времени терять первый успешный образец.
  -Много попыток ушло?
  -Девяносто две, сто шесть рабов, пятьдесят осужденных преступников.
  Наука требует жертв, в данном случае буквально. Не замарать руки кровью тут невозможно, но Кирилл практически свыкся с этим. Рабом больше, рабом меньше, для многих из них смерть на алтаре у некроманта гораздо предпочтительнее существования с ошейником.
  -Что подошло в качестве филактерии?
  -Я испробовал множество материалов... дерево, камень, кость, металлы, лучше всего подходит орихалк. Он помимо хранения части души способен вбирать силу из окружающего мира, делая хозяина сильнее со временем, хорошо держит наложенные чары.
  -Хочу взглянуть на подопытного.
  -Как пожелаешь, владыка.
  Лаборатория, предоставленная в пользование Тлалока, располагалась под пирамидой Пернатого Змея, это второе по высоте сооружение после пирамиды Кеоцикаля. До становления немертвого царя там приносились жертвы одному из главных богов старого пантеона. Нынче пирамиды, точнее нижние уровни, превратились в обиталища некромантов, напитанные большим количеством колдовской силы.
  Посторонний удивился бы размерам подземных коммуникаций, помимо канализации тут находились внушительные некрополи и лаборатории некромантов.
  Берлога Тлалока представляла собой настоящий склад мертвечины. В одних помещениях трупы с чарами нетления уложены штабелями, в других толпились оживленные зомби или скелеты, третьи походили на разделочный цех, где неустанно трудились младшие послушники, самое низшее звено некромантской иерархии. Трансформацию в лича или полулича еще надо заслужить, порой кандидаты так никогда этого не добиваются. Отбор очень строгий, мало доказать верность царю и жрецам, надо проявить ум, определенные таланты. Если послушнику везет, его обращают в полулича и дают ранг старшего послушника. Для простолюдинов - небывалый успех. Изредка кто-то пробивается на уровень младшего жреца, как Тлалок, не так давно повышенный до первого советника.
  Подопытный, к которому удалось привязать филактерию, содержался в отдельной камере под охраной двух воинов-ягуаров. Внешне он отличался от ацлани более светлой кожей и широким разрезом глаз. Выбритая голова, набедренная повязка, зачарованный железный ошейник и взгляд забитого животного, типичный раб из Ацтлана.
  Увидев двух личей на пороге, несчастный в ужасе забился в угол.
  -Вот наш бессмертный.
  -Иттил? -уточнил Карилл.
  -Нет, из народа соаху. Они очень похожи.
  -Понимает нуатль?
  -Плохо, да оно и не нужно. С этим рабом не о чем разговаривать, -Тлалок приблизился к варвару. -Встань.
  Тот беспрекословно подчинился, после чего получил от первого советника серию ударов кинжалом в сердце. Смерть наступила мгновенно.
  -Ждем?
  -Через минуту или две он оживет. Просто смотри, владыка.
  Слова Тлалока полностью подтвердились, колотые раны на груди стали стягиваться. Вытекшая наружу кровь стремилась вернуться обратно. Глаза раба открылись и он сделал глубокий вдох.
  -Надо же.
  Несчастный не стал ни кричать, ни умолять. Похоже, смирился с участью подопытного кролика, обреченного постоянно умирать и воскресать.
  -А сейчас покажу, как он оправится от отрубания головы... дай свой меч.
  Воин-ягуар одолжил первому советнику железный клинок. Удар нечеловеческой силы отделил голову от тела с первого раза, на пол из бьющегося в агонии тела брызнула струя артериальной крови.
  Прошло несколько минут, но воскрешения не произошло, пока Тлалок не поднес отрубленную часть к шее. И чудо произошло. Кости, плоть срослись обратно, лужа крови и не думавшая сворачиваться вернулась в родное тело. Вскоре перед Кириллом стоял абсолютно здоровый с виду раб без признаков кошмарной экзекуции.
  -Как видишь, мой царь, я нисколько не преувеличил достигнутых успехов.
  -Где сама филактерия?
  -Дай ее сюда, -она находилась у одного из стражей. Браслет из орихалка с выгравированными ацтланскими письменами. -Вот.
  Кирилл осмотрел безделушку с заключенной частицей человеческой души.
  -Если браслет уничтожить, раб погибнет?
  -С чего бы?
  -Кощей ведь отдал концы.
  -Мы подошли к решению проблемы разными путями. По всей видимости, он вложил в иглу не маленький кусочек души, а почти всю душу, по сути переселив себя в нематериальный предмет. Мне же оказалось проще создать... якорь, подпитывающей жизненной силой и не дающий уйти за грань.
  -Все равно слабо улавливаю разницу.
  -Разделение души с телом обернется неприятными побочными эффектами, вплоть до сумасшествия. И конечно, уничтожение филактерии грозит смертью, а здесь не произойдет ничего фатального кроме потери бессмертия. С другой стороны способ Кощея имеет определенное преимущество - перемещенная из тела душа становится неуязвима для любого магического оружия.
  -Душа от того, что у нее отщепляют кусок, не страдает?
  -Ни в коей мере. Она, как и живая плоть способна восстанавливаться.
  -Осталось научиться делать филактерии для немертвых.
  -Это не нужно, -возразил Тлалок. -Есть более легкий путь.
  -Какой?
  -Эликсир с драконьей кровью. Во время следующего равноденствия искупаем в нем какого-нибудь добровольца и сразу проведем ритуал по созданию филактерии. В теории она сможет поддерживать тело живым бесконечно долго.
  ''Может я и собираюсь достичь божественного могущества, когда уже никакие филактерии не будут нужны, лишняя подстраховка в любом случае не помешает. ''
  -Но эликсир восстанавливает жизнедеятельность не полностью, Тлалок. Ты становишься живым лишь отчасти.
  -Не попробуем, не узнаем.
  Кирилл посмотрел на свою костлявую руку.
  -А я уже привык к такому существованию.
  -Мы все привыкаем, но согласись, владыка, ходить в облике сушеной мумии менее приятно, чем в виде здорового молодца.
  -Соглашусь.
  -На роль добровольца рекомендую себя.
  -Какая вероятность, что задумка удастся?
  -Большая... я на три четверти уверен в успехе.
  ''Нежить хитрожопая.''
  -Посмотрим. Времени до равноденствия хватает, вдруг еще что-нибудь придумаешь.
  -Как тебе будет угодно.
  -Знай же, я доволен тобой. Ты не просто оправдал мои ожидания, ты их превзошел.
  -Рад служить такому мудрому владыке.
  
  ***
  В роскошно обставленной спальне царицы собралось больше десятка человек, мертвых и немертвых. Некоторые из девушек, женщин всхлипывали, лили слезы из-за потери хозяйки. Что ни говори, а Теякапан имела достаточно друзей, преданных сторонников. Костлявая мумия неподвижно замерла на ложе и не подавала никаких признаков активности, в районе солнечного сплетения виднелась колото-резаная рана, нанесенная обсидиановым разрывателем душ.
  -Разойдитесь, народ.
  Кирилл в сопровождении Сэдзо и первого советника приблизился к телу царицы.
  ''Вот теперь мне точно никто мешать не будет.''
  Никто кроме архилича и демона не знал о том, что именно они стояли за окончательной смертью Теякапан. Отношения с женой Кеоцикаля изо дня в день становились хуже, имела место ревность в отношении молодой ромейки. После неудавшейся попытки отравления Анастасии Кирилл понял: пора что-то решать.
  В одну из ночей, когда Теякапан погрузилась в сон, Сэдзо под покровом чар невидимости пробрался в ее покои и нанес единственный удар в грудь. Немертвая едва ли что-то успела осознать. Так или иначе, ее душа разорвана на клочки и в лучшем случае ушла на перерождение.
  Склонившись над останками Теякапан, Кирилл провел по ее лицу рукой. На публике требовалось изобразить хоть немного скорби и озлобленности смертью жены.
  -Я найду того, кто это сделал...
  -Оружие, способное уничтожить душу, в обычной лавке не купишь, -поделился своими соображениями Тлалок. -Тут постарался кто-то очень влиятельный. Возможно, даже не из Ацтлана. До тебя добраться практически невозможно, мой царь, но царица гораздо более легкая цель.
  -Сам разберусь, не лезь сюда.
  -Повинуюсь.
  -Подготовьте тело к погребальной церемонии, -бросил Кирилл слугам Теякапан и вышел прочь из покоев. Сэдзо обратился к архиличу на русском, чтобы никто из потенциальных свидетелей не понял:
  -Я сделать работу хорошо?
  -Ты молодец, Сэдзо. Сработал чисто. Слуги заподозрили неладное только к полудню, когда Теякапан должна была выйти из спячки.
  -Мне не нравиться подлое убиение, -прямо заявил демон. -Воин так не поступать.
  -Просто вспомни, как царица хотела убить твоих детей.
  -Я помнить.
  -Она была помехой и для тебя, и для меня. Надеюсь, тебе не нужно рассказывать о необходимости хранить этот секрет до конца жизни.
  Сэдзо понятливо кивнул.
  -Не нужно. Но можно вопрос?
  -Можно.
  -Если Тлалок или кто-то другой потом обвинить меня?
  -У тебя будет непробиваемое алиби.
  -Алиби? Не знать такое.
  -Я скажу, что ты в ночь убийства находился со мной, помогал с ритуалом. Никто не посмеет открыто подвергать сомнению слово царя.
  -А... -демон хотел сказать что-то еще, но в последний момент передумал.
  -Ну, говори уже.
  -Меня мог видеть один человек... Анастасия.
  -Поговорю с ней.
  Сэдзо удалился в казармы тренироваться с ягуарами, а Кирилл проследовал в свои апартаменты. Письменной работы невпроворот. Там же он застукал Анастасию, вид у девушки был встревоженный.
  -Царица Теякапан окончательно мертва, ведь так?
  -Так.
  -Я...
  -Хочешь сказать что-то важное?
  Она кивнула.
  -Кажется, мне известно, кто убил ее.
  -И кто же?
  -Ночью я видела прозрачный силуэт, пробиравшийся по коридору. Демон из Миктлана использовал маскировочные чары.
  -Откуда уверенность, что это он?
  -Я слышала его голос.
  -Станет ли невидимый убийца выдавать себя звуком?
  -Слова были похожи на какие-то ругательства. Может, он споткнулся...
  -Ладно, не буду тебя мучить. Сэдзо действовал по моему приказу, ничего не бойся.
  Глаза Анастасии расширились.
  -По твоему приказу, владыка?
  -Теякапан превратилась в обузу, постоянно мешалась. Сослать, выгнать ее куда-то нельзя, у меня появился бы очередной заклятый враг, публичная казнь жены негативно повлияет на мою репутацию, поэтому пришлось остановиться на варианте с пробравшимся в покои убийцей, которого никто никогда не найдет. Больше тебе знать ни к чему.
  -Больше и не нужно, владыка. Благодарю, что все объяснил.
  -Этот секрет знают теперь трое, -голос архилича стал звучать угрожающе. -Если проболтаешься, я буду очень зол.
  -Я готова принести магическую клятву.
  -Не возражаю.
  Через два дня в Ачтилане была организована масштабная погребальная церемония, жрецы устроили траурные шествия, на вершинах пирамид зажглись костры в память об ушедшей в вечность царице, не смолкали скорбные пения. Многие люди ходили словно пришибленные, смерть бессмертной сбивала их с толку.
  На останки Теякапан наложили чары нетления, забальзамировали и поместили в позолоченный саркофаг. Последним ее пристанищем стала гробница в пирамиде Кеоцикаля по соседству с гробницей мужа, где он проспал последние тридцать лет.
  Так Кирилл разобрался с еще одной проблемой, хотя на душе остался неприятный осадок. Теякапан он ни капли не любил, но все же определенную симпатию испытывал. Она была искренне предана мужу, к счастью или нет, он тоже ушел в небытие.
  Утрата сети осведомителей царицы сравнительно небольшая цена за обретение самостоятельности, больше ему никто не ставит палки в колеса, не действует на нервы.
  Убрав Теякапан и убедившись в отсутствии волнений в народе, архилич переключился на более важную задачу - подготовку к войне.
  Когда армия мертвецов вторгнется в империю, Ацтлан станет уязвим перед внешними угрозами, особенно перед ванарами. Необходимо обезопасить южное направление.
  Кирилл объявил о намерении устроить масштабный военный поход в пустыни, проредить племена нелюдей, захватить рабов. Жрецы и воины-ягуары встретили новость громким ликованием, наконец-то появилось серьезное дело. Для одних это шанс опробовать свои навыки в реальном бою, для вторых поправить материальные положение, для третьих подняться по карьерной лестнице, для четвертых просто развлечься.
  Мецтль и Тишкуан в тот же день как узнали о кампании, начали готовить войска. Весь Ацтлан активно забурлил.
  
  Глава 11
  
  Чем дальше войска немертвых продвигались на юг, тем бесплоднее становилась земля. Джунгли быстро сменились лесостепью, лесостепь травянистыми равнинами, теперь они постепенно уступали место песчаному морю. Вокруг простирались красно-коричневые барханы, поросшие редкой растительностью, нещадно жарило солнце, а лицо обдувал сухой ветер.
  Такая резкая смена климатических зон нетипична для Земли, но в порядке вещей для Отрии. Кирилл пока не мог найти этому внятного объяснения.
  Нежить находилась в пути почти круглые сутки, редкие остановки делались для того, чтобы проверить состояние боевых колесниц, дать перевести дух немногочисленным живым участникам похода.
  Кирилл, Ксочипеп, Тлалок ехали во главе войска на мертвых лошадях, не отставал и Сэдзо, которого успели обучить азам некромантии. Демон с трудом мог выдерживать темп марша, хотя наловчился спать, не слезая с седла.
  Позади следовали воины-ягуары на мертвых конях, илькетуки, боевых колесницах, за ними пехота, расчленители и беспорядочные толпы зомби, подгоняемые некромантами.
  Все попадавшиеся по пути колодцы по приказу Кирилла загаживали магией, делавшей воду ядовитой для любого человека, животного, нелюдя.
  Архилич назвал это мероприятие ''окончательным решением ванарского вопроса'', не совсем понятно, почему Кеоцикаль раньше не перебил жителей пустыни. Они ведь доставляют столько проблем...
  С первыми ванарами ацтлани столкнулись на восьмой день похода, головной дозор доложил о крупной стоянке нелюдей близ очередного оазиса.
  -Каков план? -обратился Ксочипеп к Кириллу.
  -Окружаем и уничтожаем. Ты заходишь с юга, я с севера. Пощады никому не давать.
  От головной части армии отделилось два отряда по двести всадников и четыреста пеших воинов. Этого более чем хватит для разгрома ванарских кочевников, которые не подозревали о приближающейся угрозе. Они спохватились слишком поздно, когда немертвые находились в двух сотнях метров.
  Оазис представлял собой небольшое озеро с пальмовыми рощами по берегам, среди них отчетливо выделялись красные шатры ванаров. Численность не превышала двух-трех сотен, из них едва ли треть способна сражаться. Но для разминки хватит.
  Кирилл в числе первых ворвался в лагерь нелюдей и тут же в лицо прилетела бледно-голубая шаровая молния. Разумеется, заклинание легко отразила личная защита.
  В ответ Кирилл кинул сгусток зеленого огня, разорвавший местного бедуина на части.
  Воины-ягуары принялись с упоением рубить, колоть и топтать деморализованных нелюдей. Мужчины, женщины, дети, никто не разбирал...
  Кирилл на мгновение заострил взгляд на отважном ванаре, собиравшемся пустить стрелу из лука.
  Человеческого в этой физиономии было мало, какая-то невероятная помесь фэнтезийного орка с обезьяной. Низкий покатый лоб, близко посаженные глаза, маленький нос, уши, большая выпирающая вперед челюсть с торчащими клыками. Медную кожу покрывал жиденький слой черной шерсти. Доспехов увиденные ванары не носили, одеждой им служили плащи, аналоги абы у земных бедуинов.
  Стрела с железным наконечником повисла в метре от Кирилла, перехватить ее ничего не стоило. Реакция нежити лучше человеческой.
  ''Думаешь, мне это способно навредить?''
  Архилич телекинезом развернул стрелу на сто восемьдесят градусов и отправил обратно к лучнику. На песок повалилось тело с пробитой глазницей.
  Через несколько минут крики, хлопки боевых заклинаний, звон мечей стихли. Немертвые прохаживались по разгромленному лагерю, обыскивали шатры и проверяли тела, выживших добивали.
  -Давно мы так не развлекались, -к Кириллу подошел Ксочипеп с окровавленным гладиусом. -Я уже начал забывать вкус битвы.
  -Настоящие битвы впереди.
  -Жду их с нетерпением, мой царь.
  -У нас имеются потери?
  Лич огляделся по сторонам.
  -Вроде нет.
  -Это хорошо. Но меня насторожило, что слишком многие из них использовали магию.
  -Ну, нелюди разделены на десятки разных племен, среди них кто-то больше сведущ в магии, кто-то меньше.
  Самым неприятным в данной ситуации было то, что в Ацтлане сведения о языке, культуре, религии, магии ванаров крайне скудны. Никто не пытался их всерьез изучать, да и сами оркообезьяны не расположены к мирным контактам с людьми. Армия немертвых шла практически вслепую, по пустыням, степям можно блуждать месяцами и так не встретить крупных групп противника, поэтому Кирилл держал курс к Васгару.
  По неподтвержденным данным далеко на юге протекает река, у берегов которой стоит крупный город. Религиозная столица нелюдей вроде земного Рима или Иерусалима и, разумеется, крупный населенный центр. В пустынях и степях непросто прокормить сотни тысяч, если не миллионы, душ, не говоря о скотине, значит должен быть какой-то плодородный регион, способный обеспечить значительные массы нелюдей продовольствием.
  В летописях Ацтлана упоминаются вторжения кочевых орд общей численностью в двести тысяч наездников. Цифра, по мнению Кирилла, серьезно преувеличенная. Но даже в этом случае дело серьезное. Последние годы ванары прощупывали оборону Ацтлана и наверняка почувствовали ее слабость благодаря бездарному правлению Чинальпоки, следовательно, стоит ожидать крупного нашествия. Архилич решил действовать на упреждение, заодно получит энергии для возвышения. Недаром взял с собой Средоточие...
  Нескольким захваченным у оазиса в плен ванарам оставили жизнь, жрецам приказано освоить язык кочевников хотя бы на минимальном уровне, выяснить местоположение Васгара, других городов.
  Отправившись в этот поход, Кирилл совершил по меньшей мере одну серьезную ошибку - не стоило брать боевые колесницы. Они постоянно вязнут и буксуют в песке, с другой стороны на них ехали живые члены экспедиции, не способные бодрствовать круглые сутки.
  По прикидкам архилича армия в сутки покрывала от семидесяти до ста километров.
  На одиннадцатый день путь преградила полноводная река, по ширине не уступающая Чаулоку. По берегам имелось много зелени: пальмовые рощи, заросли тростника. Мирно паслись стада пустынных илькетуки, сайгаков, антилоп... диплодоков. От удивления у Кирилла отвисла челюсть, увидеть ископаемых гигантов с длиннющей шеей он точно не ожидал. Динозавры поедали листья с верхушек деревьев и совершенно не обращали внимания на снующую под ногами живность.
  ''О, сколько нам открытий чудных готовят просвещенья дух... ''
  -Мой царь, -к архиличу подъехал Тлалок на мертвой лошади с жалкими остатками мяса на костях. -Любуешься видами?
  -Да. Чего хотел?
  -Мы на правильном пути. Пленные ванары сказали, что отсюда около четырех-пяти дней до Васгара, нужно двигаться вниз по реке... на северо-восток. Мы преодолеем расстояние за двое суток.
  -Отлично.
  -Это еще не все. Город защищают каменные великаны высотой в восемьдесят шагов. Полагаю, это нечто наподобие наших слепков, то есть големов из плоти. При надвигающейся угрозе верховные маги пробуждают статуи и те начинают топтать и крушить, на кого укажут.
  -Слишком круто для кочевников, не находишь? -засомневался Кирилл.
  -Скорее всего, они используют остатки наследия своей прежней цивилизации. Ванары не всегда были неотесанными варварами.
  -Как бы нам ненароком не надрали зад... Передай драконобойцам, чтобы не щелкали челюстями и были наготове.
  -Уже отдал соответствующие распоряжения.
  -Для ванаров Васгар является своего рода священной столицей, верно?
  -Да, владыка.
  -Что будет, когда остальные племена узнают о ее захвате?
  На лице Тлалока натянулся кровожадный оскал.
  -Нам не придется бегать за ними по пустыням, сами явятся. Твой замысел гениален, мой царь.
  -Да не было замысла, меня только сейчас осенило.
  -Но ты все равно начал действовать в верном направлении.
  Армия немертвых начала продвижение вдоль реки, сметая попавшиеся на пути стоянки, деревни ванаров. Каждый убитый нелюдь пополнял ряды зомби. Ацтлани не просто бездумно ломились вперед, а использовали придуманную Кириллом тактику. В авангарде по обе стороны реки (удалось найти брод) наступали несколько конных и пеших отрядов по две сотни воинов. Выявив впереди поселения нелюдей, они разделялись и нападали с разных сторон, отрезая пути для бегства. В Васгаре раньше времени не должны узнать о приближении мертвецов. Судя по всему, план пока работал. Каждую новую деревню удавалось застать врасплох.
  К полудню четырнадцатого дня похода на горизонте показался священный город Васгар. Он находился на возвышенности и со всех сторон был окружен стенами из песчаника. Снаружи к этим стенам примыкали исполинские статуи ванаров с озлобленными рожами, они вытянулись по стойке "смирно", как оловянные солдатики. Их высота раза в два превышала высоту оборонительных сооружений, Кирилл дал бы метров сорок.
  Еще выше торчали многочисленные башни храмов и дворцов с округлыми бронзовыми куполами. Выглядело, без сомнения, величественно, строили с размахом, не жалея сил и средств, однако даже издали заметна обветшалость. Часть статуй отсутствует, у половины не хватает рук, ног, голов, стены местами обрушены, зияют провалами. Бронзовые купола позеленели, изъедены коррозией.
  -Мы легко возьмем город, -самодовольно заявил Ксочипеп. -Вон та большая брешь, видишь, владыка?
  -Вижу.
  -Сделаем из пары сотен мертвяков насыпь, по ней заберемся на стену. А дальше все предельно просто.
  -Не надо недооценивать врага, тлакеталь. Как знать, какие секреты за пазухой припасены у ванаров?
  Со стороны города донесся протяжный гул. Трубил рог, возвещая о приближении вражеской армии.
  -Нас заметили, -констатировал командующий армией. -Предлагаю не терять времени и атаковать.
  -Подожди, -Кирилл повернулся к Сэдзо, находившемуся рядом. -Что можешь сказать о городе? Там висят какие-нибудь защитные чары?
  -Ворота и стены определенно усилены магией, очень сложной... никогда такой не видел. И эти статуи далеко не простые, от них исходит желтое сияние.
  -Пошлем две тысячи мертвяков к той бреши, сделаем разведку боем. Отдавай приказ.
  Ксочипеп кивнул и поскакал к жрецам-личам, контролировавшим орду из восьмидесяти с лишним тысяч зомби. Дешевое пушечное мясо, которое совершенно не жалко терять в отличие от воинов-ягуаров.
  Неразумная нежить обладает целям рядом преимуществ по сравнению с живыми солдатами: беспрекословно исполняет приказы, не испытывает страха, а значит ее можно слать в самое пекло.
  Вскоре от скопившейся под Васгаром орды отделилась группа из двух тысяч мертвецов и ломанулась к стенам. Не дойдя до них около сотни метров, зомби стали без видимой причины падать на землю. Существовала невидимая граница, пересекать которую нежити нельзя.
  -Блин, ну как так, а!? -возмутился архилич.
  -Они стали обычными трупами, -высказался Сэдзо. -Магия этих стен разрушает магию, заставляющую тела двигаться, исполнять приказы личей.
  -А то я не понял.
  -И что нам теперь делать? -спросил Ксочипеп.
  -На жрецов и ягуаров оно не должно подействовать, -снова заговорил демон. -Ваши оболочки движимы силой вашего духа, а не заклятьями. Связь намного прочнее.
  -Не проверим, не узнаем. Ксочипеп, пусть несколько колесниц проедут вдоль стен.
  -Да, владыка.
  Пока немертвые решали вопрос о проведении атаки, ванары спешно готовились к обороне. На стенах и башнях города появились вооруженные солдаты.
  Стоило колесницам пересечь защитный периметр, запряженные в них мертвые кони обмякли. Наездники полуличи грохнулись на землю, подняв облака пыли.
  -Звездец...
  К счастью предположения демона подтвердились, на воинов-ягуаров магия Васгара не подействовала. Немертвые направились к основному войску на своих двоих.
  -Значит, зомбакам придется остаться здесь, а ягуарам атаковать.
  -Тридцать тысяч воинов хватит с лихвой, -высказался Ксочипеп. -Каждый стоит десятка ванаров.
  В этот момент примыкающие к стенам статуи пришли в движение. Магия вдохнула в камень подобие жизни, как в ходячие трупы. Часть истуканов сразу развалилась на части, попытавшись сделать шаг, сказывалась влияние времени, однако не меньше дюжины остались целыми. На армию немертвых неспешно наступал невиданный раннее противник, наследие былых эпох, когда на Отрии процветали мощные магократические империи, не чета нынешним. Колоссы шагали так, словно в замедленной съемке, и заметно покачивались. Огромную массу никто не отменял.
  -Нужно бить в голову или в центр груди, -даже Сэдзо пребывал в замешательстве от такого зрелища. -Там находятся... центры, нет средоточия их силы.
  -Цельтесь им в голову и грудь, -оглушительно разнесся по округе голос Кирилла, усиленный магией. Команды драконобойцев и так знали, что делать, хотя дополнительная корректировка не помешает. -Снарядов не жалеть.
  Кирилл потянулся за кинетическим ускорителем и мешку с бронебойными оперенными стрелами, которые были закреплены на седле. Глупо было бы оснастить этим вооружением солдат и не вооружиться самому, тем более по разрушительной мощи драконобои не уступают самым сильным заклинаниям.
  -Владыка, как насчет небольшого спора? -спросил Сэдзо.
  -Какого?
  -Ставлю золотой солид, ты не попадешь с первого раза по тому болвану.
  -Ха, давай поспорим, -Кириллу пришлась по нраву затея демона. -Если я за три выстрела уложу истукана, золотой с тебя, если нет, то с меня. Согласен?
  -Идет!
  -Готовь золотой!
  В каменных големов полетели сгустки магического огня, чуть позже раздались хлопки от выстрелов драконобоев. Разогнанные до гиперзвуковых скоростей болванки оказались намного эффективнее раскаленной плазмы. От попадания последних статуи просто разваливались на куски, не нужно было даже выцеливать уязвимые места.
  Первый выстрел Кирилла, кажется, прошел между ног голема, после второго оторвало руку по локоть, а третий сделать не успел. Истукана завалила какая-то другая команда драконобойцев.
  -Черт!
  За спиной рассмеялся Сэдзо.
  -Я стану богаче на один золотой.
  Сумма на самом деле немаленькая по меркам Ацтлана, большинству простолюдинов никогда в жизни не доведется подержать в руках такие деньги.
  -Ничего, не обеднею.
  Ни один из истуканов не смог достигнуть вставшей в километре от Васгара армии. Все шестнадцать статуй обратились грудами известняковых обломков без признаков жизни. Чистой магией их, возможно, пришлось бы разделывать намного дольше, потеряв при этом значительную часть войск. Но грубое физические воздействие оказывается куда эффективнее.
  -Тлалок.
  -Да, мой царь?
  -Бери под командование Вторую фему, подойдешь к городу с севера. Я в авангарде Первой ударю с юга.
  -Мой царь, я считаю, тебе не стоит лезть впереди войск, -прямо высказался первый советник. -Мы справимся собственными силами.
  -Не сомневаюсь, но мне нужно набраться боевого опыта.
  -Ты же достаточно сражался на Земле.
  -Войны там сильно отличаются от войн на Отрии.
  -Я тебя понял, владыка.
  Аккуратные построения нежити выдвинулись вперед, каждое из них состояло из тысячи пеших-воинов ягуаров и именовалось тагмой. Организационная структура ацтланской армии почти полностью копировала ромейскую, а та, в свою очередь, византийскую. Это позволяло сокрушить на поле боя любых варваров.
  Кирилл и Ксочипеп шли к стенам Васгара в первых рядах. Основной мишенью являлись ворота. При появлении немертвых округлая арка в считанные мгновения самостоятельно замуровала себя массивными каменными глыбами. Магия, не иначе. У ацтлани имелось подходящее оружие...
  Драконобойцы дали пять залпов прежде, чем барьер на воротах рухнул.
  В немертвых со стен полетели стрелы, разряды молний, разноцветные сгустки боевых заклятий, которые наталкивались на выставленные жрецами золотистые полусферы защитных экранов.
  Кирилл всем своим мертвым телом ощутил влияние древней магии Васгара. Каждое движение давалось труднее, руки и ноги стали словно ватными, голова налилась чугуном, скорость восприятия окружающей обстановки снизилась на порядки. Не фатально, но доставляет значительные неудобства.
  В пробитом проходе возникли ванары, намеревавшиеся любой ценой не допустить прорыва нежити внутрь. Защитники города отличались от пустынных кочевников лучшим оснащением. Блестящие железные панцири, конусообразные шлемы, круглые щиты, копья и изогнутые сабли. Несмотря на гневные выкрики, рычание, в глазах нелюдей архилич мог различить страх, если не сказать ужас.
  По черепу Кирилла неприятно ударил сброшенный со стены булыжник, его магические щиты пропустили из-за низкой скорости полета.
  -Ай.
  Архилич ударил своим ломом о землю, к ванарским воинам устремились языки зеленого пламени. До целей оставалось всего два метра, но что-то остановило заклинание. Огонь беспомощно рассеялся о невидимую стену.
  -Эх, придется действовать по старинке. В атаку!
  Кирилл, командующий армией Ксочипеп вместе с другими воинами-ягуарами врезались в ванарский строй.
  Удар железного лома смял шлем первого же противника, а череп расплющил в кровавую кашу, ноги выгнулись неестественным образом. Архилич обладал колоссальной физической силой.
  Ответные тычки, рубящие удары сабель в основном не причиняли вреда, мертвая плоть была усилена магией. Однако зачарованное оружие все же наносило слабые повреждения, Кирилл ощущал слабое жжение после пропущенных ударов.
  У ворот Васгара образовалась адская давка из живых и немертвых. Ванары героически пытались сдержать натиск, ацтлани упорно продолжали продавливать оборону. Воины-ягуары без устали рубили, кололи, жгли противника магией, некоторые пали, сраженные ванарскими заклинаниями или порубленные заколдованным оружием.
  Оказавшись за защитной границей, Кирилл применил ''гибельную длань''. Волна магической энергии прошла сквозь строй ванаров и те замертво повалились на землю.
  -Вперед! -пророкотал Кирилл усиленным голосом. -Усильте натиск!
  Воодушевленные выигранной битвой ягуары ворвались в город. Судьба Васгара была предрешена. Центурии разделились, одни стали пробиваться вглубь Васгара, другие принялись зачищать стены.
  -Это непередаваемо! -иссушенная плоть Ксочипепа, доспех, меч были заляпаны кровью и ошметками ванарского мяса. Тлакеталь рубился, не жалея врага и себя самого. -Ради таких моментов стоит жить.
  -Да уж, это не в танке сидеть.
  -Позволь я продолжу, владыка.
  -На здоровье.
  -Шестая центурия, -окрикнул Ксочипеп свой отряд. -За мной!
  Обеспечив прорыв через ворота, Кирилл решил остановиться на этом. Он достаточно проверил возможности противника в бою и собственные силы. Для зачистки хватит тридцати тысяч полуличей.
  Даже будучи в меньшинстве гарнизон Васгара оказывал ожесточенное сопротивление, каждый квартал, дом, многочисленные храмовые сооружения приходилось брать штурмом. Загнанные в угол крысы или в данном случае гоминиды дерутся до конца, терять им нечего.
  Окутывающая город древняя магия многократно ослабляла немертвых, способность некромантов творить заклинания, поэтому основную ставку пришлось делать на грубую физическую силу. Командиры центурий постоянно рапортовали о безвозвратных потерях среди личного состава. Удачно нанесенный удар зачарованным оружием, заклинанием навсегда отправляет полулича в страну вечной охоты. Полноценные личи гораздо устойчивее к ванарским штучками, но и им достается.
  Нелюди пытались продать свои жизни подороже, даже в плен сдавались очень немногие, предпочтя заколоть себя ножом или выпить яду. Страх перед немертвыми был в немалой степени обусловлен какими-то религиозными заморочками.
  К ночи звон мечей и хлопки боевых заклинаний в городе стихли, армия Ацтлана подавила последние очаги сопротивления, одним из которых являлся храм Вечных. Это сооружение располагалось в центре Васгара и отчасти походило на земной Тадж-Махал с его куполами, фасадами. Древние ванары знали толк в архитектуре, не то, что нынешние, не способные даже поддерживать наследие предков в должном состоянии.
  Улицы и площади Васгара были вымощены блоками песчаника, основного строительного материала здесь. Всюду маячили жрецы и воины-ягуары, они занимались сбором тел для последующего воскрешения, выносили материальные ценности. Солдаты искали драгоценности, личей интересовали колдовские безделушки, местные библиотеки.
  -Без этих метателей мы могли и не взять город, мой царь, -делился впечатлениями Ксочипеп по пути к храму Вечных. -Половину армии перетоптали б истуканы, вторая половина окончательно убилась бы при попытке преодолеть стены.
  -Мы выяснили, что наше войско не настолько грозная сила, как считалось раннее, -ответил Кирилл. -У врага обязательно найдутся средства доставить нам проблем.
  -И что нам делать? Если мы чуть не обломали зубы об этих дикарей, боюсь представить, чем может обернуться противостояние с империей, пусть раздробленной и ослабленной.
  -Реальность полна разочарований. Но это не повод опускать руки, следует провести работу над ошибками.
  -Ты как всегда прав, мой царь.
  -Я слушаю твои предложения, как командующего армией.
  -Ну... нам нужно больше полуличей, расчленителей и слепков.
  -Еще.
  -Воинов-ягуаров требуется оснастить хорошими доспехами, плоть и кости немертвого слабо поддаются обычному оружию, но заколдованное легко разит нас. Из-за этого мы безвозвратно потеряли тысячу двести сорок шесть лучших бойцов, вдвое большему числу придется долго оправляться от полученных повреждений.
  -Значит, организуем еще несколько цехов, пригласим больше кузнецов из Романии и Морейского царства.
  -Я бы поскорее занялся внедрением порохового оружия.
  -Я бы тоже, -протянул Кирилл. -Но придется подождать хотя бы год, пока не получим селитру.
  В первые недели после пробуждения царя жрецы-личи занялись сооружениям селитряниц. В столицу со всего царства начали свозить дерьмо, золу, листву, солому, пищевые отбросы, трупы животных. Был даже введен новый налог, крестьян обязали сдавать мочу, которой обильно удобряли селитряные ямы. Она содержит аммоний, способствующий процветанию нитратных бактерий.
  -Хорошо иметь в запасе что-то серьезное, не зависящее от капризов магии.
  Храм Вечных архилича заинтересовал в первую очередь из-за обнаруженного там существа, которое ванары защищали до последнего. Вдобавок стоило осмотреть храмовые библиотеки и хранилища, царь имеет полное право забрать себе самые ценные трофеи.
  Внутри храма находилось множество залов, комнат, хозяйственных помещений, хранилищ. Ванары тут не только молились богам, приносили жертвы, но и жили на постоянной основе, вели магические изыскания, обучали подрастающее поколение. Значительная часть сооружения пребывала в запустении.
  Кирилл с Ксочипепом пришли в центральный зал под большим куполом. У стен по кругу на постаментах неподвижно стояли пять статуй ванарских богов и богинь, так называемых Вечных. Каждая оркообезьяна олицетворяла определенный аспект. Воин с саблей, мудрец с книжным фолиантом, женщина с младенцем, женщина с кинжалом и черепом, закутанная в плащ безликая фигура. Вообще богов должно быть восемь, трое изваяний не выдержали испытания временем, от них остались постаменты, да часть ног.
  Тут и находились воины-ягуары, демон Сэдзо, жрецы, охранявшие необычное существо. Какой-то невероятный гибрид homo sapiens, леопарда и птицы. Верхняя половина туловища с руками и головой человека, человеческой женщины, нижняя - от крупной кошки с длинным хвостом. Кожа твари имела сизый оттенок, местами переходивший в сиреневый. На голове росла пышная шевелюра из фиолетово-синих волос, ближе к шее они становились перьями и тянулись вдоль спины. Размах сложенных крыльев Кирилл оценил бы метра в три, вполне достаточно поднять такую массу.
  На бледном лице обитательницы храма выделялись необычайно выразительные голубые глаза, в них присутствовали настороженность и испуг. Оно без сомнения принадлежало к женскому полу, неплохой бюст, прикрытый повязкой тому доказательство.
  -Интересно, -высказался Кирилл. -Это ее так отчаянно защищали ванары?
  -Да, -ответил демон. Он принимал в штурме храма непосредственное участие, хотя Кирилл запретил ему подвергать себя опасности. -За сфинкса отдали жизни больше сорока ванарских воинов.
  -Сфинкса значит.
  -В Миктлане водятся похожие, только крупнее и окрас другой. Опасные твари. Могут обращать магию против того, кто ее применяет.
  -А загадки загадывают?
  -Некоторые из них любят развлекаться подобным образом с жертвами.
  -Ты меня понимаешь? -обратился архилич к сфинксу на нуатле. -Хотя бы по-ромейски говоришь?
  Существо посмотрело на Кирилла непонимающим взглядом.
  -Да мы пробовали ее разговорить, -произнес Сэдзо. -Без толку.
  -Есть мысли, почему ванары так отчаянно защищали сфинкса?
  -Только догадки.
  -Поделись ими.
  -В сфинксах заключена серьезная магическая сила, ванары использовали эту особь как... как, короче не знаю. Могу лишь сказать, что она тесно связана с храмом и окружающими город защитными чарами. Исходящий от них свет одинаковых оттенков и колдовские символы в ауре отпечатаны похожие.
  ''Возможно, крылатая кошкодевка является хранителем этого храма или целого города. Как Золин в моей лаборатории.''
  -Короче, приведите переводчика.
  Прошло больше часа, пока посыльные не оббегали город и не нашли жреца, овладевшего хотя бы на базовом уровне ванарской речью. Лич-переводчик напоминал цыганку, обвешанную золотом. На пальцах почти нет свободного места от перстней, колец, на руках по десятку браслетов, с шеи свисают многочисленные ожерелья, цепочки, кулоны. Успел награбить у туземцев, немертвым не чужды меркантильные интересы и жадность. Кирилл не стал придираться, в конце концов, верность царю должна быть подкреплена чем-то помимо клятв. Победитель по местным понятиям имеет полное право разграбить побежденных.
  -Мой царь, мне уже рассказали о проблеме.
  -Попробуй пообщаться с этим существом.
  Жрец обратился к сфинксу на ломаном ванарском, та почему-то скривилась, но ответила. Между ними завязался диалог.
  -Ну, что?
  -Она... как бы сказать, держит нас за тупых дикарей, разграбивших город, и крайне нелицеприятными выражениями описала мое владение ванарской речью.
  -Уже что-то. Ты ее хорошо понимаешь?
  -Достаточно хорошо для ведения допроса.
  -Спроси ее имя и какую роль она играла здесь в Васгаре.
  На сей раз разговор длился дольше, сфинкс неоднократно изображал злорадную ухмылку, а в голосе переводчика присутствовало раздражение.
  -Да она издевается надо мной!
  Кирилл несильно стукнул сфинксу по балде железным ломом. Та угрожающе оскалилась и зашипела.
  -Передай, будет продолжать в том же духе, я из нее суп сварю.
  Угроза добавило нечеловеческой твари сговорчивости.
  -Ее имя Гемонамхет, она обитает здесь не меньше ста шестидесяти оборотов, думаю, так здесь года измеряют. Ванары превратили ее в живой преобразователь магии. Город построен на месте силы, которая исходит из земли и питает защитные чары, освещение, водопровод, охладители воздуха, обеспечивает, точнее обеспечивала могущество жрецов Вечных. Но не все так просто. Раньше этот храм мог самостоятельно черпать энергию, но так как здесь все обветшало, а ванары давно утратили нужные знания, теперь не может. Сила земли нуждается в обработке, как железная руда для мечей, поэтому прибегли к помощи сфинкса. Ее ритуалами связали с храмом, тело превратили в проводник магии. Энергия из недр мира входит в Гемонамхет, перерабатывается, затем впитывается храмом Вечных... Вот что я понял из ее объяснений.
  -Она здесь находится по своей воле?
  -Детенышем ее забрали у матери, привезли сюда. Земли, где обитают сфинксы, находятся где-то далеко на востоке, но она там после похищения ни разу не была.
  -Почему бы не сбежать?
  Лич переадресовал вопрос к гибриду.
  -Пока цел храм, свободы не видать.
  -Как много ей известно о ванарской магии, наследии их древней цивилизации?
  -Говорит, знает почти все, что было известно высшим жрецам. Времени было достаточно для ознакомления с библиотекой храма, никто не запрещал читать.
  ''И снова джек-пот!''
  -Спроси, поможет ли она нам, если мы сравняем храм с землей?
  Услышав перевод, Гемонамхет изменилась в лице. С ее губ слетело только одно слово:
  -Amu!
  -Это форма утвердительного ответа, означающего полное согласие.
  
  Глава 12
  
  В Васгаре для жрецов-личей появилось немало работы. Они обыскивали город вдоль и поперек в поисках книг, магических вещей, тайников.
  Кирилл с помощью третьего глаза Сэдзо отсортировывал наиболее ценные объекты материальной культуры, одновременно с этим разучивал новый язык, письменность. Это ключ к наследию древней цивилизации ванаров, частично сохраненному усилиями жрецов Вечных. К сожалению, ни одного из них, даже рядового послушника, подмастерья не удалось взять живьем - убиты в бою либо убились самостоятельно. Остальные нелюди не представляли ценности за редкими исключениям, поэтому пополнили ряды зомби или отправились на жертвенные алтари.
  Ягуары за первые несколько суток уничтожили восемьдесят процентов семидесятитысячного населения Васгара, зато человеческие рабы из числа ацтлани, таковых набралось тысяч семь, ликовали. Мало кто ожидал прихода армии царя Кеоцикаля.
  Немертвые закрепились в городе и стали ждать прихода кочевых племен, пройдут недели и месяцы прежде, чем разгневанные осквернением святыни обезьяны кинутся в бой. Треть армии отправилась на восток сравнять с землей Акатор и Белам, два других ванарских города, не настолько древних.
  Кириллу же коротал время за изучением фолиантов, свитков.
  Достижения ванаров прошлого, если верить литературе, впечатляли: их понимание сущности магии, мироздания выходили далеко за рамки нынешних ученых Отрии. В Старом Васгаре, ванарском государстве, существовавшем около шести тысячелетий назад, телепортация не была чем-то особенным, наиболее сильные маги могли не только мгновенно перемещаться на расстояния в сотни километров, но и путешествовали в другие миры. Кирилл встретил упоминания чудес вроде создания отдельных карманных измерений, заморозки, ускорения хода времени.
  В пользу продвинутости древних ванаров говорил сам оккупированный город с централизованной системой канализации, водопровода, где вода перекачивается с помощью хитрой техномагической машинерии, освещением, питаемым от источника в храме Вечных.
  И, тем не менее, Старый Васгар пал. Виной тому несколько причин: климатические изменения, вызвавшие неурожаи и голод, наступление пустынь, это спровоцировало ванаров вторгнуться на север в гоблинское государство Шаиш, чтобы завоевать новые плодородные земли. Зеленокожие коротышки оказались не лыком шиты и оказали ожесточенное сопротивление. С обеих сторон в ход пошло оружие массового уничтожения, целые армии сгорали в буйстве магических штормов, а города вымирали от насланных проклятий. В конце концов, остались одни выжженные и опустевшие руины, горстки выживших одичали, откатились в развитии назад до уровня варваров, как ванары, или совсем примитивных дикарей в случае с гоблинами.
  Кирилл не понял одного. Почему Старый Васгар с его невероятными достижениями не смог решить продовольственную проблему, не прибегая к войне? Вероятнее всего, авторы хроник о чем-то умолчали, соврали, неудивительно, учитывая, как давно происходили те события.
  Теперь же ванары окончательно утратили ту нить, связывавшую их с прошлым. Захваченные ценности пополнят коллекции повелителей нежити...
  Кирилл не уставал хвалить себя за то, что хватило ума организовать этот поход. Во-первых, он позволит проредить ряды нелюдей и надолго отбить желание устраивать набеги на Ацтлан, во-вторых необходимо провести обкатку армии, нового оружия, получить ценный практический опыт, в-третьих, облегчит обретение божественности.
  Архилич рассчитывал заряжать Средоточие эманациями, выделяющимися в ходе массовых смертей на поле боя, от павших драконов, однако неожиданно открылась другая лазейка. Когда орихалковую сферу поместили в главное святилище храма Вечных, она начала вбирать в себя поступающую энергию, лишая город освещения, водоснабжения. Стоит поблагодарить Тлалока за гениальную идею.
  Еще бы знать точное количество силы, необходимое для возвышения, но измерительной аппаратуры не завезли. Жители Отрии, включая древних ванаров, не изобрели точных методик измерения магии. Не потому что тупые, а потому что сей феномен имеет весьма размытые законы, кучу парадоксов. Иными словами, насилует физику и здравый смысл.
  В отдельных случаях магия ведет себя одним образом, в некоторых совершенно другим. Почему в день солнечного равноденствия ритуалы выдают гораздо лучший КПД? За счет чего работают магические клятвы? Кто контролирует их исполнение? Как, черт возьми, у некоторых колдунов получается изобретать новые заклинания? Кирилл пробовал, ничего не вышло.
  Впрочем, кое-какие правила вывести можно. Магия худо-бедно, по-своему, но подчиняется закону сохранения энергии, массы. Не получится просто так взять и щелчком пальца расколоть гору на части, вызвать ураган, землетрясение. Нужно колоссальное количество сил. Создать физическую материю из ничего в принципе нельзя, лишь преобразовать из одного вида в другой. Также нельзя обратить ход времени вспять, плакали розовые мечты по предотвращению ядерной войны на Земле.
  Кирилл перелопатил горы писанины, выискивая среди океанов ненужного шлака ценную информацию. Но изредка она падала в руки сама в готовом виде: Сэдзо притащил толстый фолиант в кожаном переплете с золотой обложкой
  -Случайно отыскал тайник в одной из комнат, защищенный колдовской печатью, -демон протянул книгу архиличу. -Думаю, оно представляет ценность.
  -Благодарю. А как ты печать взломал?
  -Я ведь учусь у лучших магов Отрии.
  -И то верно.
  Полистав страницы из плотной пожелтевшей бумаги, Кирилл обнаружил там многочисленные рисунки наподобие европейских гравюр, карты, тексты научных заметок. Фолиант представлял собой труд путешественника и исследователя эпохи Старого Васгара по имени Абис Тел-Ва.
  ''Просто невероятно, как книга сохранилась в таком отличном состоянии.''
  -Что там написано?
  Разбирать слоговое письмо ванаров, да еще отличавшиеся друг от друга диалекты, было очень непросто. Тут даже разум архилича порой тупил.
  -Заметки, описания других народов, существ, географии... Мать моя женщина! Он за пределами Пангеи успел побывать!
  Кирилл жадно впился в текст и карты. Помимо этого континента на Отрии имелись еще как минимум два. Заэр и Кималаг, размерами они не уступали Пангее и водилось там всякое. Племена гоблинов, раса существ, похожих на прямоходящую помесь снежного человека с ленивцем, сфинксы, родичи драконов, бескрылые, неспособные говорить и творить магию. Абис Тел-Ва тут же писал, что Отрия лишь для гоблинов родной мир, все остальные разумные виды, включая ванаров, занесло сюда из других вселенных.
  -Ну, я это, пошел? -спросил Сэдзо после нескольких минут ожидания подле Кирилла.
  -Чего? Иди, иди, не держу.
  
  ***
  Белый светящийся шарик на конце магического лома успешно разгонял тьму храмовых подземелий. После спуска Гемонамхет привела Кирилл и демона Ада в круглый зал, посреди которого возвышался здоровенный гранитный саркофаг.
  -Вот, -коротко бросила сфинкс. -Величайшая тайна Васгара.
  -Сэдзо.
  Демон сразу понял, что от него требуется. Просканировать третьим глазом искомый объект, дать экспертное заключение.
  -Свечение слабое, едва заметное, но это определенно божественная аура. Ни у одного демона или смертного нет столько слоев в духовной оболочке.
  -Оно не проснется, учуяв нас?
  -Эта сущность пребывает в глубокой спячке, больше похожей на смерть.
  Кирилл обратился к сфинксу на ванарском:
  -Нельзя было сразу об этом сказать? У нас буквально под ногами лежит полумертвый бог.
  -Имело ли это смысл? -начала рассуждать Гемонамхет. -Я вообще ожидала, что меня убьют и разделают на сырье для алхимических зелий. А вы оказались неплохими ребятами.
  Под храмом был захоронен один из Вечных - бог мудрости и знаний Сохсар. Согласно преданиям в ходе войны с Шаишем его прибили коллективными усилиями гоблинские маги, но сфинкс поведала продолжение истории. Сохсара не убили окончательно. Обессиленный, оказавшийся на грани смерти он явился в Васгар, где наказал своим жрецам ожидать своего пробуждения. Шесть тысячелетий миновало, а воз и ныне там. Что-то у Сохсара не срослось, может быть, раны оказались слишком тяжелыми.
  Кирилл обошел саркофаг по кругу.
  -Ладно, рискнем.
  Гранитная крышка впервые за долгое время оказалась сдвинута. Внутри лежало мумифицированное ванарское тело ростом не меньше четырех метров облаченное в остатки истлевших одеяний. Без доступа кислорода останки великана неплохо сохранились.
  ''Всего лишь сушенная обезьяна. Поправка, сушенная обезьяна-акселерат.''
  -И все? -выдал Сэдзо.
  -А чего ты ожидал увидеть?
  -Чего-то... необычного.
  -Надеюсь, вам, полоумным некромантам хватит ума понять, насколько безумна идея воскресить древнего бога? -в привычно наглой манере сказала Гемонамхет. Пока она приносила некромантам пользу, ее оскорбления, колкости пропускали мимо ушей
  -Я вообще о другом подумал.
  -Не поделишься своими соображениям, о великий владыка?
  -Если прикрутить свою голову на его туловище, обрету ли я божественную мощь, хотя бы ее частицу?
  -Точно нет, -ответил Сэдзо.
  -Исключено, -вторила ему Гемонамхет.
  -Да что вы можете знать?
  -Многое, -с умным видом произнес сфинкс. -Даже малейшая частица божественной плоти несет в себе отпечаток божественного духа, никакому некроманту не хватит сил подавить, подчинить ее. Скорее она подчинит тебя.
  Кирилл пожал плечами.
  -Ну и ладно, пущу его на ингредиенты.
  -Лучше сделать что-то на много раз, -предложил Сэдзо. -Кости бога не валяются на каждом шагу. Из них получаются поистине великие творения. Клинок, способный разить других богов, посох, дающий колоссальный прирост к магическим силам, амулет, защищающий почти от чего угодно.
  -Потом решим. Никому пока не слова о находке.
  В тот же день сфинкс разболтала о полудохлом ванарском боге в подвале остальным некромантам. Возбужденные во всех смыслах личи целыми толпами начали осаждать Кирилла, упрашивая хоть глазком глянуть на находку, отщипнуть хотя бы кусочек кости, выдвигали разные идеи насчет использования останков.
  Возникло непреодолимое желание снова настучать Гемонамхет ломом по башке. Нрав у существа был прескверный: избалованная, хамоватая стерва.
  -Я ведь просил тебя молчать.
  -Это не я проболталась, -нагло продолжала врать нелюдь. -А тот трехглазый.
  -Врешь и не краснеешь, собака.
  -Я сфинкс.
  -Который всем тут действует на нервы.
  -Уж такой у меня характер.
  -Говенный характер, надо заметить. Я ведь могу не освобождать тебя, а оставить помирать здесь от голода и жажды. Мы рано или поздно оставим Васгар. Тебя терпят, потому что ты пока представляешь определенную ценность.
  -Ну и оставляй, -нахохлилась Гемонамхет. -Мне все равно некуда лететь.
  -На востоке в неизведанных землях обитают твои сородичи, насколько известно.
  -Пфф, у меня нет ничего общего с этими недоразвитыми.
  -Почему же?
  -Они говорить то толком не умеют. Я плохо помню период жизни до того, как ванары забрали меня из гнезда, но все же достаточно, чтобы знать: мои сородичи ведут животное существование, бесконечно сражаются за еду, территорию, их словарный запас меньше, чем у трехлетнего человеческого детеныша.
  -То есть ты не знаешь, как поступить со свободой?
  Сфинкс опустила голову.
  -Я боюсь остаться в полном одиночестве. Конечно, здесь я была пленницей, но со мной хорошо обращались: кормили, поили, учили грамоте, магии, позволяли читать книги.
  ''Кажется, я до нее достучался.''
  -Могу предложить пойти ко мне на службу.
  -К тебе? -с удивлением посмотрела она на архилича. -В качестве кого? Домашней зверушки?
  -Нет, воздушного разведчика. Мне их как раз не хватает.
  -Ну... не знаю.
  -Тот, как ты выразилась трехглазый, вообще является демоном из иного мира. И ничего, хорошо устроился.
  -Хорошо, думаю, я согласна. Но с одним условием.
  -Каким?
  -Ежедневное двухразовое питание, я больше всего люблю рыбу, и парочку слуг, которые помогут ухаживать за моим оперением.
  -С кормежкой не обделю, а слуг надо еще заслужить. Когда мы на войне, ты должна четко выполнять приказы, не своевольничать. Сказано молчать, значит молчишь. Поняла?
  Гемонамхет молча кивнула.
  -И запомни: вход стоит один золотой, выход - два.
  -Где бывает по-другому?
  С того памятного разговора самка сфинкса стала вести себя гораздо послушнее. С Кириллом, остальных личей это не касалось.
  Гемонамхет являлась лучшим специалистом по ванарской магии, доставшийся немертвым, ее консультации экономили кучу времени и сил. Кирилл был в целом доволен новым приобретением, в предстоящей войне сфинкс будет незаменим. В дополнение к воздушной разведке сфинкс реально может зарядить в лоб противнику его же собственной магией, как отраженный зеркалом лазерный луч.
  Архилич провел ряд полевых испытаний, к простым заклинаниям вроде ''огненной стрелы'' Гемонамхет неуязвима, но более убойные как ''пламенный вихрь'' способны подпалить крылышки. Против дракона ей не выстоять.
  Насчет полумертвого бога ванаров единого мнения не было. Одни рекомендовали поднять и подчинить его ритуалами кровной магии, вторые хотели использовать останки в качестве сырья для опытов, третьи рекомендовали уничтожить Сохсара из предосторожности. Кирилл больше склонялся к первому варианту, но Сэдзо, не понаслышке знающий, что из себя боги представляют, всячески отговаривал. Даже если удастся подчинить такую могучую силу, она рано или поздно найдет способ выйти из-под контроля. Не поздоровится никому.
  В конечном счете, дружно решили пустить древнего бога на сувениры. Частицы его силы помогут в сражениях с драконами, поэтому ''священные'' мощи получат десятки жрецов-личей.
  Вооружившись пилой для костей Кирилл лично разделывал мумию Сохсара и в порядке не очень мертвой очереди раздавал куски подчиненным. Доверить кому-то другому это дело он не решился, дорвавшийся до божественных останков лич не упустит шанса упереть лишнего.
  Себе предводитель Ацтлана оставил голову, сердце, к удивлению всех подававшее признаки жизни, позвоночник и полутораметровую бедренную кость.
  В тот же день Кирилл провел селекторное совещание с наместниками Ачтилана и вассальных городов, выслушивал отчеты о положении дел дома, отдавал соответствующие распоряжения. Удаленную связь обеспечивали заколдованные черепа, принадлежавшие близнецам. Так абоненты могут говорить хоть на расстоянии в тысячи километров, некротелефон почти не подвержен помехам, искажению сигнала.
  А Ацтлане все было нормально: урожай собирается, кузнечный цех, организованный Кириллом, стабильно выдавал небольшие партии серийного оружия, чиновники на местах продолжают более или менее добросовестно исполнять свои обязанности.
  Кирилл опасался, что с его отъездом может начаться вакханалия. Дикари они такие, едва ослабишь хватку, вцепятся в глотку друг другу. Впрочем, личи держали живых в узде, с возвращением можно не спешить.
  
  ***
  Наблюдая за рассекающим воздух над Васгаром сфинксом, Кирилл призадумался: как вообще могли возникнуть подобные существа? Сомнительно, что в ходе естественной эволюции могло возникнуть создание, сочетающие в себе признаки минимум трех разных биологических видов.
  На Отрии постоянно экспериментируют с магией крови, смешивая различный генетический материал. В девяносто девяти случаях из ста получаются нежизнеспособные уроды либо вообще ничего, изредка удается вывести жизнеспособных химер, еще реже жизнеспособных химер с фертильностью.
  Но никто до сих пор не сумел создать разумное существо. Законы природы сложно обмануть, даже ванары в области генной инженерии ушли не сильно дальше людей.
  Положившие начало расе сфинксов селекционеры были по-своему гениальны. Впрочем, отрийским магам известны случай спонтанных мутаций у живых существ, когда у обычных самки и самца илькетуки рождается плотоядный монстр, слабо похожий на родителей. Подобное бывает и среди людей.
  Магия оказывает непосредственное влияние на мутагенез, как радиация или химические загрязнения. Оттого на Отрии водится всякая паранормальная нечисть, оттого она снова полезла из всех щелей на Земле.
  ''Вот интересно, земные мифологии пестрят драконами, русалками, демонами... сфинксами. Они однозначно были в прошлом. И никаких ископаемых останков не нашли. Как так?''
  На Пангее порой из-под земли достают такое, что диву даешься...
  Громкие возгласы некромантов и воинов-ягуаров вывели Кирилла из состояния задумчивости. Вся толпа наблюдала за футбольным матчем на площади у храма Вечных. Команда Красных Ягуаров вела у Зеленых Ягуаров со счетом два-ноль, болельщики возбужденно подбадривали своих фаворитов. На кону крутятся серьезные деньги, многие мертвецы сделали ставки на победу той или иной стороны.
  Это тупые зомби способны месяцами тупо ничего не делать, полуличи нуждаются в моральной разгрузке. Кирилл не запрещал подданным развлекаться, напротив, сам принимал активное участие.
  И если воины обычно предпочитали футбол, тренировочные поединки, жрецы с послушниками обожали магические дуэли.
  -Отличный гол! -крикнул стоявший рядом Сэдзо. -Красные молодцы, Зеленые слабаки!
  -Чего орешь так?
  -Прости, владыка, не сдержался.
  -Много поставил?
  -Пять золотых. Если Красные Ягуары забьют три гола, а Зеленые ни одного, у меня будет пятнадцать монет.
  -Проиграешь, выручать не буду.
  У выходца из преисподней был серьезный недостаток - любовь к азартным играм. Демон искал любую возможность сделать ставку. Чем бы дитя ни тешилось, лишь бы служило достойно.
  -Я выиграю!
  На последних минутах игры ситуация резко поменялась в пользу Зеленых, они умудрились забить целых три гола, выйдя из матча победителями. После этого воцарился хаос.
  -Обман! -заорал Сэдзо и выскочил из толпы. Он четко осознавал, чем грозят игорные долги. Убить не убьют, все же личный слуга царя, но какое-нибудь мерзопакостное проклятье нашлют. -Зеленые заколдовали мяч!
  -Демон прав! Мяч странно двигался! -поддержал его кто-то.
  -Нет, это вы кривоногие! -огрызнулись Зеленые Ягуары.
  -Научитесь играть!
  -На мяч наложены чары ''невидимой руки''!
  -Вранье!
  -Бей гниляков!
  Среди футболистов завязалась драка, куда в первых рядах нырнул Сэдзо. Бьющие друг другу морды мертвецы для Кирилла были в новинку, представители разных команд колотили соперников с небывалым ожесточением. Звучали матерные крики, хрустели поломанные кости, вывихнутые конечности, треснутые черепа. Немертвые не чувствовали боли, не могли просто так погибнуть, поэтому лупили со всей дури. Отличился Сэдзо, открутивший череп одному из Зеленых Ягуаров и вырвавший руки второму. Потом демон получил удар некромантским посохом по темечку, пара-тройка полноценных личей тоже влезла в драку, и повалился на землю.
  -Прекратить немедленно!!! -пророкотал усиленный магией голос Кирилла.
  Немертвые тут же замерли. На площади повисла тишина.
  -Я крайне недоволен вами, ягуары. В наказание команда Красных будет бессменно стоять в карауле на стенах до тех пор, пока мы не покинем Васгар. Команда Зеленых составит им компанию, но вдобавок за жульничество лишается права брать трофеи в этом походе.
  -Да, владыка... -в унисон откликнулись горе-футболисты.
  Кирилл подошел к нокаутированному демону и ткнул ногой в бок.
  -Эй, подъем, спящая красавица.
  Расшевелить Сэдзо оказалось нелегко, он вскочил на ноги только после слабого электроразряда.
  -Что я пропустил?
  -Ты совсем охерел, образина трехглазая? -выругался на русском архилич. -Еще раз устроишь подобное, я тебе рога все обломаю. Собственноручно. Пойдешь вслед за Умулькутли сортиры драить.
  -Извини, владыка, -виновато произнес Сэдзо. -Этого больше не повторится.
  -Я беспредела не потерплю.
  -Иногда забываюсь.
  -Ничего, ничего, это лечится.
  -Разве?
  ''Хе-хе, ты не служил в нашей славной российской армии, черт поганый.''
  -Труд сделал из обезьяны человека, посмотрим, кого он сделает из демона.
  
  Глава 13
  
  -Работай, работай. Солнце еще высоко! -злорадно бросил Кирилл в сторону демона с киркой, долбившего ров вдоль городской стены в компании с толпой зомби. На случай штурма Васгара стоит подстраховаться.
  -Я усвоил урок, владыка.
  -Когда урок будет усвоен, решу я.
  -Отлично придумано, мой царь, -негромко сказал Тлалок за спиной. -Тупой изматывающий труд эффективнее сотни плетей. Я бы еще сфинкса сюда определил, она слишком много себе позволяет.
  -Опять дерзит?
  -Она пробралась в мою комнату и нагадила в ларец с расходниками для ритуалов.
  Кирилл едва сдержал смех.
  -Зачем ей это делать?
  -Я не так давно попытался опалить ей перья, когда она обозвала меня ''пересохшим хреном столетней выдержки''.
  -Видимо, пустыня плохо действует на всех нас.
  -Умоляю, мой царь, преподай Гемонамхет урок. Она успела достать каждого жреца.
  -Сам преподай.
  -Но как? К слабым заклятьям он неуязвима, сильные ее покалечат или убьют.
  -Отхерачь палкой.
  -Палкой? Признаться, не подумал об этом. Так и сделаю.
  Тем же вечером по коридорам храма Вечных раздавались женские крики вперемешку с ругательствами на ванарском. Обнаглевшая от безнаказанности самка сфинкса получила десяток ушибов, синяков и с тех пор стала вести себя скромнее. Палочное наказание в данном случае прекрасно сработало.
  По мере работы с ванарскими манускриптами, книгами Кирилл начал замечать, что усвоение информации с каждым днем дается все хуже. Верный признак усталости, значит, пора дать разуму отдых. На сорок вторые сутки оккупации Васгара архилич лег вздремнуть...
  Обычно нежить не видит сновидений, но в сей раз было по-другому. Лопатин разгуливал по храму Вечных, находящемуся в куда лучшем состоянии, чем сейчас. Никаких обвалившихся потолков, потрескавшихся стен, стершихся мозаик на полу. Будто совершил экскурс в прошлое.
  ''Какого лешего происходит?''
   Добравшись до главного святилища, Кирилл обнаружил там четырехметрового гиганта. Ванар, облаченный в темно-синий халат с золотой вышивкой.
  -Наконец-то мы можем поговорить нормально, -властно произнес Сохсар. Никем иным он быть не мог. -Достучаться до кого-то из вас крайне сложно.
  -Значит, ты Сохсар? И это не сон?
  -Да и нет.
  Кирилл обошел ванарского бога по кругу. При жизни он выглядел довольно внушительно.
  -Я думал, ты почти мертв и не способен ни на что.
  -Часть моего сознания по-прежнему активна, вознесенный сильно отличается от обычного смертного создания. Нам ли с тобой не знать?
  -Нам?
  -Ты ведь тоже хочешь стать богом, верно? Первые шаги на данном пути уже сделаны. Для человека очень неплохо. Я могу помочь, обучить магии разума, управлению пространством и ходом самого времени.
  -Взамен на возвращение?
  Ванар кивнул.
  -Шесть тысяч больших оборотов мира я пребываю в состоянии между жизнью и смертью, хотелось бы это исправить. Ты и твои некроманты имеете достаточно сил для проведения обряда.
  -Я ведь не настолько наивен, чтобы поверить на слово. Мы разграбили Васгар, перебили его население, включая жрецов, распилили на части тебя. Я был бы очень зол.
  -В моем положении угрозы бессмысленны.
  -Пока ты слаб, да.
  -Не меряй других по себе. Я всегда держу данное слово. Если обещал помочь, значит помогу. Репутация вознесенного обязывает соблюдать условия заключенного соглашения. Ты наверняка нашел много сведений обо мне в библиотеках храма.
  -Допустим, мы вернем тебя, что потом?
  -Мой народ скатился до уровня дикарей, культура в упадке. Я хочу объединить разрозненные племена и основать Новый Васгар. Мир достаточно велик, чтобы хватило места нам обоим.
  -Будем честны, твоя раса не отличается миролюбием.
  -Как и твоя.
  -Справедливо и, тем не менее, я не могу ответить согласием на твое предложение.
  -Не будь дураком! -Сохсар чуть повысил тон. -Ты теряешь единственный реальный шанс стать вознесенным!
  -Сам справлюсь.
  -Та орихалковая сфера в центре святилища... Убьет твое тело и душу при попытке высвободить накопленную энергию.
  -Я знаю, поэтому процесс будет проходить поэтапно.
  -Не важно, на сколько этапов ты его разделишь, человеческая сущность не выдержит такого напора магической энергии. А если и выдержит, то в любом случае необратимо пострадает.
  Кирилл пожал плечами.
  -Ну ладно, обойдусь без божественности. Мои возможности и так велики.
  -Жалкий огонек по сравнению с моими силами в былые эпохи. Подумай еще раз, не отказывайся. Мы станем основателями нового пантеона... поглоти тебя Хаос, я даже готов уступить главенство в нем. Власть сама по себе меня никогда особо не привлекала.
  ''Интуиция сейчас прямо вопит не поддаваться на уловки. Пускай другие дураки заключают сделки с дьяволом.''
  -Пока, шимпанзе.
  Хватило простого желания, чтобы выйти из состояния спячки. Кирилл обратил взор на мумифицированную голову Сохсара, лежащую на столике рядом. Пустые глазницы бога пылали алыми огнями.
  -Я не совершу ошибки, о которой могу горько пожалеть.
  В череп бога вонзилось обсидиановое лезвие разрывателя душ. Комнату на секунду озарила вспышка красного света. Глазницы Сохсара погасли, его сердце, помещенное в небольшой деревянный ларец, превратилось в обыкновенный кусок высохших мышечных тканей.
  ''Какой бесславный конец для столь величественного существа. Но так будет лучше. Бесплатный сыр бывает лишь в мышеловке.''
  Утром Кирилл дал осмотреть останки Сохсара демону, тот с удивлением вертел в руках каждую часть.
  -Теперь бесполезные кости с тонким налетом магии.
  -Сохсар умер окончательно?
  -Нет никаких сомнений.
  -Он связался со мной ночью во сне, -объяснил архилич. -Предложил свои знания в обмен на помощь в воскрешении... он много чего обещал.
  -Ты правильно поступил, мой царь, -предельно серьезно ответил Сэдзо. -Для богов мы пыль под ногами, они могут убеждать в чем угодно, но когда получают желаемое, выбрасывают нас словно надоевшую игрушку. Или раздавят, как червя.
  -Он мог многому нас научить.
  -В лучшем случае Сохсар поработил бы нас, владыка. В этом заключается сама суть божественных существ, они существуют и преумножают силы за счет нас.
  -Хочешь, сказать, становиться одним из них - плохая идея?
  -Я ничего не хочу сказать, владыка, -уклончиво ответил Сэдзо. -Решаешь тут ты.
  О вражеской армии Кирилл узнал за два дня до ее появления близ Васгара, конные дозоры не зря патрулируют пустыню в радиусе ста километров. Немертвые давно уже готовы к встрече с ванарами, ров выкопан, стены укреплены, планы обороны составлены.
  Конечно, личи задумывали просто натравить на кочевников орду зомби в поле, не давая приблизиться к городу, но лишний раз перестраховаться не помешает.
  Через подзорную трубу из бронзы, найденную в храмовых закромах, архилич прекрасно видел ванарские тумены. Тысячи наездников на одногорбых верблюдах, еще больше пеших воинов. Зачарованная оптика давала более чем тридцатикратное увеличение.
  -А они пришли подготовленными, -прокомментировал Кирилл. -Осадные орудия тащат.
  -Какие именно? -спросил Ксочипеп.
  -Тараны, пару-тройку катапульт и много лестниц.
  -Они им не понадобятся.
  -Натравливаем мясо? -уточнил стоявший чуть поодаль Тлалок в компании жрецов-личей.
  -Пусть поближе подойдут.
  Прошло еще минут десять, пока Кирилл не дал отмашку:
  -Можно!
  В этот момент, повинуясь ментальным импульсам некромантов, слегка прикопанные в песках зомби вышли из режима ожидания. Восстание без малого сорока тысяч мертвецов должно стать для ванаров если не полной неожиданностью, то крайне неприятным сюрпризом. Не зря столько копали.
  Ходячие трупы, сумевшие выкарабкаться из-под слоя песка, сбивались в толпы и направлялись к живым. Их примитивные подобия разума следовали только одному приказу: ''убить живых''.
  Враг впал в замешательство из-за надвигавшихся с разных сторон мертвяков, часть кочевников впала в панику, другие сомкнули строй. Сложно сохранить самообладание, когда на тебя прет злобный полутруп с темпераментом в двести Чикатил.
  -Это будет занимательно.
  -Согласен, мой царь, -кивнул тлакеталь. -А можно мне в трубу посмотреть?
  -На, смотри.
  Ксочипеп прислонил смотровой прибор к своей глазнице.
  -Отличная штука, однако... все видно.
  -Что думаешь насчет ванаров?
  -Даже если каким-то чудом справятся с первой волной, у нас еще пятьдесят тысяч трупов и две фемы ягуаров наготове.
  -Против тридцатитысячного вражеского войска.
  -Подозреваю, это их авангард, -произнес тлакеталь. - Они действуют не особо слаженно из-за племенной разобщенности... Ох, ничего себе.
  Со стороны вражеского войска прокатилась широким фронтом сиреневая клубящаяся волна энергии. Попавшие в зону поражения зомби, тысячи две, повалились на песок и больше не поднимались.
  Замелькали вспышки менее мощных заклятий, полетели залпы стрел. Одиночную нежить или небольшие ее группы разносило на части, сжигало до состояния кучки углей, поражало разрядами молний. Арсенал боевой магии что у людей, что у нелюдей не отличается богатым разнообразием, но его эффективность крайне велика против неприкрытых защитными чарами врагов.
  И, тем не менее, это не могло истребить всю орду мертвецов. Стоило им подобраться поближе, завязалась жестокая схватка. Живые против неживых. Наиболее опытные и обученные отряды ванаров прочно держали строй, зомби не смогли с ходу продавить фаланги щитоносцев. Но среди верблюжьей кавалерии воцарился хаос, животные впадали в панику и переставали подчиняться наездникам. В давке погибла не одна тысяч существ.
  Сражение обернулось для ванаров катастрофой, едва успев начаться. Их кавалерия, сумевшая вырваться из окружения и избежать кучи-малы, обратилась в бегство. Пехота последовать их примеру не могла, от неутомимого зомби на своих двоих не убежать.
  -Катафракты, в бой! -громогласно скомандовал архилич. Выстроившаяся за стенами Васгара тяжелая кавалерия на неупокоенных лошадях и илькетуки двинулась вперед.
  Ацтланским воинам потребовалось несколько минут, чтобы покрыть расстояние в два километра, разделявшего их с остатками сил противника. В море зомби по команде личей образовались проходы для кавалерии, она на полной скорости врезалась в ванарские фаланги. Исход боя был предрешен. Мертвые животные, особенно такие как массивные илькетуки, представляют нешуточную опасность для пехоты. Они не испытывают страха, не чувствуют боли, гораздо устойчивее к повреждениям. Иелькетуки под управлением полуличей безжалостно топтали всеми шестью ногами ванарских кочевников. Настоящие танки, которых обычным оружием трудно завалить.
  -Кажется, закончили, -сказал Кирилл, разглядывая через подзорную трубу пустынные барханы, усеянные телами. -И двух часов не прошло.
  -Трусливые обезьяны, -бросил Ксочипеп. -Я ожидал более достойной схватки.
  -Приведите мне пленного, желательно какого-нибудь командира.
  -Слушаюсь.
  Вскоре к ожидавшему на стене архиличу доставили еле стоящего на ногах ванара в потрепанном доспехе, напоминавшем стеганный халат. На щеке имелась глубокая рана, вероятно, задело мечом. Несмотря на травмы, оркообезьяна держалась с гордо поднятой головой, не выказывала страха.
  -Быстро мы вас разбили, а?
  -Богомерзкая нежить, -с презрением бросил ванар. -Вы еще поплатитесь за осквернение священного города.
  -Каким образом?
  -Объединенная армия близко.
  ''Это я и хотел услышать. ''
  -Вы могли бы дождаться их, а не лезть в бой сразу.
  -Наши вожди хотели, чтобы вся слава досталась им.
  -Насколько велики силы племен, выступивших на Васгар? -задал Кирилл наиболее интересующий вопрос.
  -Больше ваших в несколько раз. Из-за осквернения священного города племена забыли о разногласиях, чего не было очень много оборотов. Мы упокоим тебя и твои ходячие трупы, некромант.
  -Решил меня попугать? -усмехнулся архилич. -После того, что произошло?
  -Может мы проиграли, но заодно перебили половину твоей армии.
  -Вы перебили лишь часть тупого мяса, которое должно было ослабить ваши силы. И оно прекрасно справилось с поставленной задачей. Кстати, заметил среди мертвяков своих сородичей?
  Губы ванара сжались, наверное, слова про сородичей сильно задели его. Кирилл плохо распознавал мимику нелюдей.
  -Вечные прольют огонь с небес на ваши головы! Это преступление против самой жизни.
  -Это все, что можешь сказать?
  -Мне с тобой не о чем говорить, смердящая падаль!
  -Посмотри на них, -указал Кирилл на безмолвную толпу зомби за стенами. Значительную их часть составляли бывшие жители Васгара. -Эти ванары теперь служат моей воле.
  -Тварь!
  Гоминид хотел кинуться на архилича, но был быстро скручен воинами-ягуарами.
  -А то, что сюда движется объединенная армия очень хорошо. Мы как раз ждем ее.
  -Зачем вам все это?
  -Ванары достали нас своими набегами, поэтому я изведу твой народ как тараканов. Хотя, возможно, не всех. Малую часть оставлю и посажу в зоопарк... -Кирилл перешел на нуатль. -Я закончил.
  -Что делать с пленным? -уточнил один из полуличей.
  -Не знаю. Отдайте некромантам.
  Геноцид или точнее ксеноцид ванаров не вызывал у бывшего танкиста никакого внутреннего протеста. Нелюдей не зря называют нелюдями, совершать физическое истребление чужеродного вида гораздо проще, чем таких же людей.
  Сражение для армии Ацтлана закончилось безоговорочной победой, нежить перебила в считанные часы до восьмидесяти процентов сил противника, оставшиеся оркообезьяны обратились в бегство. Конечно, полегло тысяч двадцать зомби, но это не проблема - многих из них можно поднять повторно.
  Приходили хорошие новости от войск под командованием Чинальма, отправившиеся на восток вдоль большой реки. Он с ходу захватил и сжег город Белам, второй по численности населения после Васгара. Население не успело даже организовать серьезного отпора, следующим на очереди станет Акатор на юге и десятки более мелких поселений по берегам Амшара.
  Для ванаров наступил локальный конец света. Шутка ли, когда армии нежити опустошительным маршем прокатываются по чьим-то землям?
  Скоро этот регион превратится в настоящую пустошь и южные границы Ацтлана будут в безопасности.
  
  ***
  С момента разгрома ванаров у священного города прошел месяц, а их объединенная армия так и не пожаловала. Рыскающие по пустыне разведчики докладывали лишь о немногочисленных группах кочевников. То ли объединенная армия затерялась в песках, то ли не успела собраться.
  Чинальм докладывал, что по мере продвижения на восток умудрился разгромить армии четырых разных племен численностью от десяти до двадцати тысяч, не говоря о мелких стычках. Каждый раз тактика заваливания мясом оказывалась успешной, воины-ягуары при этом почти не несли потерь. Под командованием бывшего тлакеталя и его подчиненных личей находилась орда зомби, выросшая до ста с лишним тысяч тел. Неудивительно, когда есть возможность восполнять потери за счет павших врагов.
  Ксеноцид приобрел ужасающие для ванаров масштабы. Ацтлани редко брали пленных, не давали пощады детям, женщинам и старикам. А архилич предельно четко сформулировал задачу похода: полное истребление, чтобы со временем нелюди не восстановили свою популяцию.
  Общий враг неплохо сплачивает людей, Кирилл решил использовать данный момент в государственной идеологии и дальше. Сегодня главный враг - ванары, завтра - ромейцы с драконами, послезавтра - бледные люди из-за Борейских гор.
  -Вы чего тут наворотили? -один из залов храма Вечных, куда Кирилл заходил всего пару раз, некроманты приспособили под мастерскую. Кругом аккуратными рядами лежали ванарские трупы, за разделочными столах усердно работали личи. Но основное внимание царя привлекла развалившееся на полу костлявое и очень узкое гуманоидное тело, если оно поднимется, то рост составит метров пять.
  Фактически это был бесполый почти скелет, обтянутый серой пергаментной кожей. Он имел две длинные невероятно худые руки, дотягивающиеся ему почти до колен. Тонких длинных пальцев на кистях всего три и расположены они были почти как у человека. Заканчивались они узкими, острыми на вид, черными когтями. Тонкая шея, которая, казалось, состоит лишь из одних позвонков и жил. Но наибольшее отвращение вызывало туловище, состоящее из переразвитой грудной клетки с выступающими ребрами и фактически отсутствующего живота.
  -Мы совместили некоторые ванарские наработки в области кровной магии и трансмутации живой материи с нашей некромантией, -начал объяснять Тлалок. -И создали новый тип голема, более быстрый, умный и смертоносный. По крайней мере, в теории. Заметил, что на нем нет ни единого шва, владыка?
  -Еще нет головы.
  -Да, как раз о ней... -замялся первый советник. -Мы могли бы слепить ее сами, но хочется создать нечто особенное.
  Кирилл понял, к чему клонил Тлалок. Стоявшие рядом личи прямо замерли в ожидании согласия.
  -Хотите голову Сохсара присобачить?
  -Ее самую. Разумеется, если ты не против. Готов поклясться небом, никто до нас еще не создавал трупобога!
  -Это безопасно?
  -Сущность Сохсара разрушена, однако останки сохранили некоторый ее след и малую толику божественных эманаций. Из этого получится настоящий монстр, такой же трудноубиваемый, как дракон. Потом мы сможем снять слепок его магической оболочки и использовать при создании големов.
  -Ты моего вопроса не понял Тлалок? -с некоторым раздражением произнес Кирилл. -Это безопасно?
  -Мы ведь не лича или полулича создаем. Слепки и зомби не обладают собственной волей.
  -Я не исключаю вариант с неучтенными побочными эффектами. Вдруг ваше творение под влиянием остатков сущности Сохсара осознает себя? -Кирилл перечитал достаточно древних ванарских трактатов о всякой метафизике, свойствах души и знал, о чем говорит. -Не сразу, но со временем.
  -Такое может быть, -согласился один из присутствующих некромантов. -Тех, кого называют богами стоят выше нас настолько, насколько мы стоим выше обычных смертных. Даже капля божественного духа может оформиться в новую сущность.
  -Владыка, кто не рискует, тот не пьет... шампанскхово, -последнее слово первый советник выговорил с трудом. -Ты сам не раз говорил это. Испытания боем показали, что наша армия не настолько хороша, как мы полагали. Кочевникам еще способны противостоять, для ромейцев, нурийцев нужно более серьезное оружие. Если трупобог взбунтуется, мы немедленно избавимся от него. Для подстраховки я наложу чары абсолютного подчинения.
  -Ладно. Будем вам голова Сохсара.
  -Благодарю, мой царь.
  -А как вы сделали туловище без единого шва?
  -Скелет собрали привычным способом с помощью формования кости, а вот мышцы, кожу нарастили при помощи ванарских заклинаний и свежей крови.
  Через полчаса мумифицированный череп Сохсара был доставлен в лабораторию. Первый советник бережно принял его из рук архилича и прислонил к шее искусственно созданного туловища.
  -Начинаем ритуал.
  По команде первого советника жрецы расчертили пол комбинациями колдовских символов, установили в нужных точках зажженные свечи и сами выстроились в круг. Синхронно зазвучал хор голосов, от которых веяло могильным холодом. Для поднятия высокоуровневой нежити требуются усилия сразу нескольких некромантов.
  На протяжении нескольких минут личи распевали заклинание, пока символы на мозаичном полу не замерцали желтым светом.
  -Жертву сюда!
  Полуличи подтащили к голему крепкого ванара со связанными за спиной руками. Нелюдь активно вырывался и изрыгал проклятья в адрес некромантов, впрочем, его дни сочтены.
  Бронзовый кинжал Тлалока перерезал горло жертвы от уха до уха, череп бога обагрила алая кровь. Она словно губкой начала впитываться мумифицированной плотью, тело созданного кадавра и голова крепко срослись. Отверстие от разрывателя душ исчезло. Черты лица Сохсара неожиданно поплыли, челюсть уменьшилась в размерах, прорезался второй ряд клыков во рту. В пустых глазницах возникли два мутных бельма. Зрелище не для слабонервных.
  Едва из жертвенного ванара перестала течь кровь, его отбросили в сторону как отработанный материал. Зато ожил кадавр, насколько это вообще применимо к подобным тварям.
  После пары неуклюжих попыток подняться оно поняло, как держать равновесие на своих двоих. Два глубоко посаженных буркала внимательно изучали окружающую обстановку, жрецов-личей.
  -Это однозначно не очередной ходячий труп, -высказался Кирилл. -Они так себя не ведут.
  Кадавр приблизился к первому советнику, обхватил его ручищей за талию, приподнял и поднес к себе поближе.
  -Он меня изучает, -восхитился Тлалок. -Как ребенок.
  -Дети могут капризничать. Осторожнее с ним.
  -В данный момент ему любопытно.
  -По идее должен был получиться безвольный болванчик, а оно уже проявляет признаки рассудочной деятельности. Здесь нужен демон...
  Прибежавший по первому зову Кирилла Сэдзо остолбенел, увидев пятиметрового гуманоида, которого первый советник начал обучать командам. Кадавр пока слушался того, кто его поднял и привязал к себе. Но как долго это продлится?
  -Что скажешь, Сэдзо?
  -Уничтожь это, владыка, пока не поздно...
  -Ты с чем-то подобным уже сталкивался?
  -Нет.
  -Тогда я не понимаю твоего страха.
  -Тварь всасывает магию отовсюду, как пиявка. С каждым днем ее сила будет расти, пока не сравняется с твоей или даже не станет больше. Не могу сказать точно. Его аура горит также ярко, как у остальных жрецов, видимо, сохранились какие-то остатки божественного начала.
  -В Миктлане точно никто не пытался сделать нежить из уничтоженных богов?
  -Мне неизвестно.
  ''Просто отлично, мы создали тварь, не подпадающую ни под одну классификацию. Ни нежить, не бог, а нечто совершенно новое.''
  -А он быстро учится, -подал голос Тлалок. -Команду ''нельзя'' уже усвоил.
  -Как назовем новый тип существ?
  -В честь меня, пусть будут тлалоками.
  -Хорошо, жнецы самое подходящее название.
  
  Глава 14
  
  Опасения Кирилла насчет выхода жнеца из-под контроля не оправдались. Существо испытывало любопытство ко всему, что его окружало, словно ребенок, не проявляя никакой агрессии. Даже к живым ванарам оно относилось спокойно, низшая нежить так себя не ведет. Интеллектуальные способности жнеца превосходили таковые у животных, но заметно уступали человеческим.
  Эксперимент с дрессировкой продолжился и Кирилл принимал в нем активное участие. Делать все равно нечего, постоянно пялиться в древние свитки и фолианты утомляет разум, а крупных сражений не предвидится. Стало окончательно понятно, что немертвые сработали на опережение, Чинальм со своим походом не дал собрать ванарам силы в один кулак. А поодиночке передавить племенные группы нелюдей не так уж сложно.
  Немертвым теперь оставалось лишь прочесывать пустыню и зачищать остатки кочевников. В Васгаре сидела лишь треть изначального войска ягуаров, десять тысяч полуличей наводит шок и трепет на востоке, десять тысяч на западе, не говоря об ордах зомби.
  После такого оркообезьяны не смогут оправиться сотни или тысячи лет, в любом случае где-то останутся группы выживших.
  -Готов? Три, два один. Старт!
  Телекинетический толчок Кирилла отправил кожаный мяч для футбола в свободный полет. Преодолев около полукилометра, он упал в песок.
  Жнец чуть ли не с реактивной скоростью сиганул с городской стены и рванул за спортивным снарядом. Кто бы мог подумать, что поднятый трупобог будет с ума сходить по игре в мяч? Ему это не вообще не надоедало. Кадавр мог носиться сутки напролет.
  -А ты боялся, Сэдзо. Да у него ума в лучшем случае как у двухлетнего ребенка.
  -Вот уж ребенок... Я спать не могу нормально, зная, что это бродит поблизости.
  -У меня тоже были опасения первое время, но как видишь, эксперимент вполне успешный.
  -Мы еще не испытывали Верзилу в бою, -возразил Сэдзо. -Рано говорить об успешности.
  -Это же не тупой зомбак и вместе с тем не полноценное разумное существо, ему не объяснить про тренировочную схватку. А специально провоцировать не хочется, может обозлиться.
  -Бойца можно выдрессировать даже из пса. Если жнец не может сражаться, он бесполезен.
  Кирилл пожал плечами:
  -Это не собака, а искусственно созданное существо. Инстинкта хищника у Верзилы нет. Да и зачем? Охотиться ему не надо, магической энергии вокруг хоть жопой жуй. Мы сделали ценный вывод: жнецов надо делать тупыми.
  -Верзилу ты уничтожишь, владыка?
  -Не вижу смысла. Мне он не мешает, Тлалок к нему привязался как к ручной обезьянке.
  Демон Миктлана хрипло засмеялся.
  -Большее богохульство трудно вообразить.
  Убедившись в относительной безопасности Верзилы, некроманты получили зеленый свет на создание партии менее интеллектуальных версий жнецов. С помощью кристаллов кварца жрецы снимали с трупобога отпечатки духовной сущности и внедряли их в создаваемых существ.
  Кирилл, Тлалок и остальные плохо понимали механизм работы данного метода, но он позволял избегать долгих муторных ритуалов, кропотливого вырезания слов заклинаний на костях. Ванары использовали запись слепков ауры при создании живых статуй, некроманты приспособили ее под собственные нужды.
  Жаль, что каждый кристалл можно использовать лишь один раз.
  Через неделю по Васгару бегали два десятка жнецов, они получились менее сильными, устойчивыми к повреждениям, умными, зато более покорными. Такую тварь можно спокойно отправлять в атаку, внешняя худоба и хрупкость весьма обманчивы. Жнец с легкостью порвет на части коня, поднимет несколько тонн веса.
  Ванарские библиотеки дали Ацтлану кучу ценных данных, но в то же время ничего сверхпрорывного. Личи проштудировали тысячи трудов в поисках учебников по магии, способной повелевать разумом, временем и пространством. Ничего кроме косвенных упоминаний не встречалось. Эти знания считаются утерянными.
  Зато откопали свитки с описанием эмульсии. Вчитываясь в них, Кирилл все больше осознавал, в какую задницу влипло население Пангеи.
  ''...там, где твердь земная граничит с пламенем глубин, пребывает мерзость немыслимая, эмульсией прозванная. Пусть наставленьем для силы ищущих станет участь еретиков Линара, черпая могущество из субстанции проклятой, исказили они плоть свою и души. Хоть раз эмульсии испивший обречен на вечное проклятье, не будет спасенья ни ему, ни ближним его, всех пожрет скверна, ибо голод ее неутолим. Может спросить аколит юный: ''Откуда голод у жижи подземной?'' Не просто жижа это, а паразит живой, подобен он червям кишечным, но опасней многократно. Одержимых не волнует более ничего распространения заразы окромя. Дарует магию великую эмульсия и магия эта кроет опасность величайшую, ум сильный выдержать ее влияние пагубное способен некоторое время, ум слабый подчиняет сразу. Еще страшнее искаженье плоти, подаренной богами нам, невозможно предугадать уродства вид. У мерзости испившего чернеет кожа, выпадает мех, а разум замутняет пеленой. Способны одержимые потомство оставлять и выродки их уже не могут сотворенными ванарами считаться.
  Дабы не множились эмульсии рабы, боги наши Вечные сожгли дотла Линар град падший. Не повторяйте их ошибок никогда, не зарьтесь на соблазны легкой силы, постигается магия путями учебы усердной...''
  Линар упоминался и в других ванарских трудах, правда, про эмульсию, порожденных ее мутантов ни слова. Судя по всему, поработала цензура.
  Был Старый Васгар, два десятка подчиненных городов, в том числе Линар, решивший однажды отказаться от поклонения Вечным и послать метрополию лесом. Все описывалось как религиозная война против вероотступников. Восстание подавили с огромным трудом, потребовалось мобилизовать каждого третьего взрослого мужчину. Линар умудрялся не только успешно обороняться, но и наступать. Конфликт погасили лишь благодаря прямому вмешательству Вечных.
  Если ситуация семитысячелетней давности повторяется, дела плохи. Нормальных богов сейчас на Отрии днем с огнем не сыщешь, последнего, кто мог достаточно знать про эмульсию, Кирилл прикончил собственной рукой.
  ''Пожалуй, я поспешил.''
  
  ***
  Слова Сохсара о неспособности лича выдержать поток энергии Средоточия заставили бывшего танкиста призадуматься. Кеоцикаль легко мог в чем-то ошибиться или самонадеянно посчитать себя готовым к вознесению.
  В любом случае, требуется сперва опробовать ритуал на ком-то. Кирилл выбрал добровольца из числа сильнейших, но не очень ценных жрецов. Куетлачтли, так звали подопытного, согласился сразу же. Не каждый день можно получить дармовое повышение.
  -Значит, я стану полубогом?
  -Как минимум твое могущество будет равно моему. Точные объемы силы, необходимые для превращения в бога неизвестны. Я волью в тебя примерно треть собранной Средоточием энергии, но есть риск. Подумай еще раз, готов ли ты рисковать собственным существованием? Поток может выжечь душу без остатка.
  Куетлачтли кивнул.
  -Риск присутствует всегда и везде. Я не отступлюсь, мой царь.
  -Готовься к ритуалу, проведем его вечером.
  После восхода солнца некроманты освободили от своего присутствия главное святилище храма Вечных, там остались трое - Кирилл, Куетлачтли и Сэдзо в качестве наблюдателя. Нужно соблюдать чистоту эксперимента, избегая всевозможных помех в виде исходящего от личей излучения. То, что магия - энергетическое поле, не оставалось никаких сомнений.
  Куетлачтли сел в центре круга из выставленных на полу ванарских черепов - своеобразное магическое экранирование.
  Кирилл поднял орихалковую сферу с пола, вслух зачитал длинное заклинание. Выгравированные узоры на поверхности ярко засверкали, архилич ощутил, как сильно начало жечь мертвую плоть, из-за чего выпустил Средоточие из руки. Но реликвия не думала падать вниз, она парила в воздухе без посторонней помощи.
  -Задница Чернобога! -воскликнул демон, закрыв третий глаз. -Оно ярче тысячи солнц!
  Из Средоточия к подопытному личу потянулся сиреневый жгут магической энергии. Пустые глазницы немертвого вспыхнули белым светом, вокруг тела засиял яркий ореол.
  ''Так вот как выглядит аура.''
  Энергетическая оболочка жреца выглядела примерно так, как описывал ее Сэдзо. Нечто наподобие протуберанцев на поверхности солнца, удерживаемых магнитным полем. Слоистая вязь из переплетающихся друг с другом линий, по которым течет жизненная и магическая сила... Впрочем, принципиальной разницы между ними не существует.
  -Как ощущения, Куетлачтли?
  -Внутри словно вспыхнул огонь, сила переполняет меня.
  Яркость белого ореола с каждой секундой нарастала, вскоре на него нельзя было смотреть невооруженным взглядом, но для Кирилла это не помеха. Плотность и насыщенность ауры лича стремительно увеличивалась, вливаемое количество энергии было трудновообразимо по меркам отрийских магов.
  -Что-то не так, -заволновался подопытный. -Больно.
  В его ауре стали происходить негативные изменения, не выдержавшая накачки энергетическая оболочка пошла вразнос. Силовые линии рвались, течение магии нарушилось, и она стала выплескиваться наружу, как из прорвавшего водопровода. Куетлачтли мучительно застонал.
  -Сэдзо, вали отсюда скорее!
  Едва спотыкающийся демон выбежал из зала, Кирилл коснулся Средоточия и вновь произнес заклинание для прерывания потока.
  Все вокруг утонуло в ослепительном белом свете, раздался грохот. Ударная волна подхватила тело архилича и отбросила на много метров назад, затем его завалило грудами обломков. Сознание на некоторое время померкло...
  Придя в себя, Кирилл попробовал подвигаться. Не получилось. Руки, ноги, все тело было придавлено тоннами камня, даже физической силы архилича недостаточно, чтобы их сдвинуть.
  ''Что ж, есть и хорошая новость: я жив, насколько оно возможно в моем состоянии. Плохая: эксперимент провален, шарик знатно долбанул, богом мне не стать.''
  Собравшись с силами, Кирилл устроил мощный телекинетический толчок, подбросив вверх груды известняка. Темнота мгновенно рассеялась. Над обрушившимся куполом уже висело полуденное солнце.
  ''Я провалялся без сознания половину суток. Неслабо.''
  Тут же архилича обступили воины-ягуары и жрецы, участвовавшие в разборе завалов.
  -Мой царь, -с облегчением произнес Тлалок. Он, судя по налипшему слою пыли, наравне с подчиненными участвовал в работах. -Ты заставил нас поволноваться.
  Центральная часть храма оказалась полностью уничтожена, остальные серьезно повреждены. Ни о каком восстановлении не могло идти и речи. Средоточие рвануло не хуже авиационной бомбы.
  -Больше никто не пострадал?
  -Нет. Сэдзо сказал, эксперимент вышел из-под контроля.
  Потрогав золотой воротник на шее, Кирилл обнаружил вместо него бесформенный кусок металла. Зачарованная регалия приняла часть магического выброса на себя. Возможно, именно благодаря ей архилич по-прежнему находится в мире живых, а не отправился в Тень.
  -Тут не поспоришь.
  -Где допущена ошибка?
  Кирилл пожал плечами.
  -Да черт его знает. Сущность Куетлачтли оказалась неспособна выдержать поток энергии Средоточия, я попытался остановить его... Дальше объяснять не надо.
  -Сохсар не соврал, получается.
  -Планы по обретению божественности придется оставить на неопределенный срок. Вы еще не откопали Куетлачтли и сферу? Нужно оценить их состояние.
  -Пока ничего. Работаем так быстро, как можем.
  -А мне нужно проветриться. И помогите кто-нибудь отковырять это дерьмо, кажется, оно вплавилось в плоть.
  Опыт по вливанию энергии стал величайшим провалом. От испытуемого не осталось ничего кроме кучки обугленных костей. Зато Гемонамхет после разрушения храма обрела свободу.
  Стоивший Кеоцикалю огромных финансовых и магических затрат артефакт бесследно испарился. Орихалк на дороге не валяется, этот металл или точнее сплав чрезвычайно сложно получить. Ради одного грамма магу потребуется работать неделями и месяцами, тщательно контролируя ход алхимических преобразований. Алхимия не равна обычной химии, здесь все тесно замешано на заклинаниях, ритуалах, соблюдению, казалось бы, абсурдных условий вроде положения звезд.
  Двадцати лет на создание нового Средоточия у Кирилла нет. Хотя нужно ли оно? Избранный Кеоцикалем способ обретения божественности показал свою ошибочность, ни один лич не выдержит вливание гигаватта энергии. Кирилл на месте Куетлачтли протянул бы на пару минут больше и все. Быстрый путь не самый лучший. Остается идти длинной дорогой - подпитываться через жертвоприношения, она займет многие столетия или дольше. Но Кирилл не уверен, что готов к такому, ему претила перспектива окончательно превратиться в паразита, жирующего за счет чьей-то крови. Воспитание прошлой жизни и остатки человечности по-прежнему давали о себе знать, в реалиях Отрии это слабость, которая может стоить существования. Но Кирилл ничего не мог поделать. Быть прежним Кеоцикалем себя не заставишь...
  После пяти с лишним месяцев нахождения в Васгаре основная часть армии немертвых начала готовиться к возвращению домой. Основные задачи, поставленные перед ней, были выполнены. Ванары сокрушены, солдаты и командиры получили ценный боевой опыт, выявлены ошибки, слабые места в тактике, оснащении. Кирилл оставил в захваченном городе небольшой гарнизон. Жрецы продолжат работу с ванарскими библиотеками, ягуары будут их охранять, совершать вылазки в пустыню и выслеживать недобитых нелюдей.
  В Ацтлан возвращались не всем скопом, а поочередно несколькими группами. Первым делом жрецы-личи угоняли стада зомби и обозы с награбленным добром, вторым эшелоном переправляли освобожденных ванарских невольников.
  Кирилл оставил город в числе последних, нужно было тщательно проконтролировать подчиненных. Над марширующими рядами воинов кружила Гемонамхет, она наслаждалась обретенной свободой, но в то же время не пропадала из виду. Сфинкс, подучив нуатль, пообщалась с Сэдзо и окончательно укрепилась в желании остаться рядом с архиличем.
  -Воистину, владыка! -высокопарно объявил Тлалок, напоследок взглянув на почти скрывшийся за горизонтом Васгар. -Твои деяния останутся в веках. Ты положил конец одной из величайших напастей.
  -Мы поставили на грань исчезновения целый разумный вид.
  -Порой я не понимаю тебя, мой царь. Ты скорбишь по ванарам?
  -Мне не по себе от масштабов истребления, на нелюдей плевать, но устраивать такое в отношении себе подобных недопустимо.
  -Почему? -с удивлением спросил первый советник. -Врага надо уничтожать.
  -Надо уметь остановиться. Мы же не хотим превратить Пангею в царство, населенное одними трупами? Самый быстрый способ - не всегда самый верный.
  -В твоих словах есть смысл.
  -После того, как узришь конец целого мира, начинаешь воспринимать окружающую действительность иначе.
  -Можно говорить откровенно, владыка?
  -Можно.
  -Ты слишком человечный.
  -Знаю, это создало мне кучу проблем.
  -Многие из немертвых не имеют никаких нравственных ориентиров. Если подумать, твоя маленькая слабость может быть иногда полезной.
  -Посмотрим, что будет, когда воспоминания о прежней жизни поблекнут.
  -Не поблекнут, -возразил Тлалок. -Мы помним каждый миг прошлого так отчетливо, будто все происходила вчера.
  -Хорошо бы.
  
  Глава 15
  
  По вымощенной каменными плитами дороге Ачтилана маршировали воины-ягуары, расчленители и жнецы. Во главе процессии находился архилич, весь в золоте, на колеснице с четырьмя зомби-лошадьми. Помимо немертвых двигались повозки с захваченными трофеями, десятки скованных цепями ванаров. В воздухе нарезала круги Гемонамхет. Все это сопровождалось звуком боевых барабанов, горнов и возгласами восхищенной толпы.
  Устроить триумф в стиле римских императоров Кириллу подсказал Тлалок, жители Ацтлана давно не видели ничего подобного. Требовалось устроить грандиозное представление, не только для собственных подданных, но и для иностранных гостей.
  На этом шоу не закончится, впереди три дня гуляний, пиров, где глашатаи расскажут народу про подвиги армии немертвых, ягуары проведут показательные бои с захваченными пленниками.
  Ловя на себе взгляды людей, Кирилл почти физически ощущал их восхищение, обожание и возбуждение. Царь для ацтлани - не просто воплощение бога, а самый настоящий бог, презревший смерть. А то, что похож на сушеную воблу не проблема, судить ведь надо по делам.
  Лично архиличу эти пафосные представления абсолютно ни к чему, особенно в свете назревающих проблем. Ромейская империя, драконы, нурийцы... катись они в пропасть.
  После триумфа Кирилла ждал прием в Святилище, где он выслушивал хвалебные оды в свою честь, смотрел танцы полуголых танцовщиц, вел светские беседы. Последнее утомляло особо сильно, но так надо. Царь - фигура публичная, не все некроманты могут целиком погрузиться в любимое дело.
  Во второй половине ночи живая часть публики разошлась по домам или заснула на месте, упившись до свинского состояния.
  А Кирилл отправился в пирамиду Кеоцикаля, позади него двое воинов-ягуаров тащили за руки и ноги Сэдзо. Выходки демона вышли за рамки всех приличий. После того, как он употребил не меньше пятнадцати литров разнообразного алкоголя, потянуло матерные анекдоты, песни и пляски. Луженная глотка порождения Ада заглушала прочие разговоры, потом начались приставания к танцовщицам, служанкам, женам знатных мужей. Разумеется, кое-кто решил высказать недовольство прямо, Сэдзо без раздумий зарядил аристократу пудовым кулаком в нос. К тому моменту, как ягуары скрутили буйного демона, он успел вылакать еще несколько литров ромейского вина.
  Сейчас виновник дрых без задних ног, ругаться на него в таком состоянии бессмысленно.
  ''Какой наиболее важный урок я сегодня выучил? Этого к алкоголю больше не допускать. Под страхом смерти.''
  На пиру также присутствовала Гемонамхет, в Ацтлане мало кто слышал о сфинксах, не говоря о встречах с ними. Воздушная разведчица охотно общалась с придворными аристократами, находиться в центре внимания ей очень нравилось. К счастью, манеры у крылатого создания находились на должном уровне. Может, когда хочет обойтись без хамства.
  Распечатав двери личной лаборатории, Кирилл встретил на пороге Золина.
  -Хозяин, рад тебя видеть.
  -Как тут дела?
  -Как и всегда. Все вещи в сохранности, посторонние не появлялись. Твой поход завершился успешно?
  Архилич кивнул.
  -О ванарах можно навсегда забыть.
  -Отрадно слышать.
  -Пора посмотреть новости, как там дома, -Омут Прорицания засветился сильнее при приближении Кирилла. -Полгода долгий срок.
  -Прошлое никак не отпускает тебя, хозяин.
  -Что поделать? Может, я даже когда-нибудь смогу попасть туда.
  Голова архилича погрузилась в чашу с фосфоресцирующей водой. Перед взором стали вспыхивать беспорядочные картины прошлого и настоящего...
  Затянутое свинцовыми тучами небо, усыпанная белым снегом земля, какая-то деревушка и церковь, у которой столпилась тьма народу, рядом припаркованы ''Тигры'' и ''Камаз''. Люди кричат, возмущаются тем, как солдаты в черной униформе волокут священника в рясе.
  -Пустите его!
  -Батюшка ни в чем не виноват!
  -Пропадем без отца Михаила! Заест нечисть!
  -Уважаемые граждане, просьба разойтись по домам, -разносится голос солдата через мегафон. -Вы препятствуете работе Надзора!
  -Да срать мы на ваш Надзор хотели!
  -Повторяю, расходитесь по домам, в противном случае...
  Один из наиболее отважных жителей деревни пытается выхватить у солдата оружие. Раздается выстрел и зачинщик с простреленным коленом падает в сугроб, часть людей разбегается, а часть кидается на военных или кем они там являются. По толпе проходит пулеметная очередь, жуткое зрелище. Кишки, кровь, оторванные конечности, стоны и вопли раненных.
  -Да что вы творите!? -кричит священник.
  -Е..ло завали, святоша!
  -Я всего лишь помогал людям отгонять нечисть!
  -Пошел!
  Кадр сменился полутемным подвальным помещением, освещаемым пламенем восковых свечей. В центре находится кушетка с привязанной голой девушкой, подле нее сборище бомжеватого вида людей.
  -Взываем к тебе, великая Мара! -в руках предводителя шабаша был мясницкий нож. -Прими это скромное подношение и одари нас своим благословением. Пусть умрет один, но выживут многие!
  -Умрет один, но выживут многие! -хором повторили сектанты.
  -Только жизнью можно купить жизнь!
  Лидер культа вонзает в грудь жертвы нож, и та сразу перестает трепыхаться. Откуда-то в помещении подул ветер, часть свеч погасла, но раздался потусторонний голос:
  -Я принимаю жертву...
  Теперь Кирилл видел комнату совещаний в каком-то бункере, где собрались крупные военные шишки. Одни генералы, да полковники.
  -... секты множатся как на дрожжах, только за сегодня Надзор накрыл двенадцать различных сборищ. Владивосток, Хабаровск, Петропавловск-Камчатский, Иркутск. И везде одно и то же: кровавые жертвоприношения, всякая паранормальщина, необычайный фанатизм, проявляемый членами культов, причем зачастую во главе стояли отнюдь не люди. Нужны более решительные меры.
  -Это какие, товарищ полковник? Говорите прямо.
  -Полная ликвидация причастных.
  -Не слишком ли?
  -Наши специалисты полагают, что при вербовке используется направленное парапсихическое воздействие, оно превращает людей в запрограммированных роботов, марионеток собственного ''божества''. Это не просто идеологическая обработка, вскрытие показало изменения в лобных долях мозга. Их не спасти, остается только умертвить.
  -Как насчет попов и их паствы? Церковь с одной стороны серьезно помогает нам в борьбе с паранормальными угрозами, с другой ее влияние, авторитет растет день ото дня. Не через год, так через два она сможет вообще претендовать на реальную власть. Я считаю, товарищи офицеры, нельзя допускать этого. Да, среди нас есть, верующие... попробуй не уверовать, когда по улицам шастают вампиры и демоны, но для веры отнюдь необязательно терпеть под боком мракобесов с кадилами. Как показывает практика, экзорцизм вместе с прочим православным оккультизмом успешно работает в руках обычных людей.
  -Я согласен с вами, товарищ генерал. С религией надо завязывать, рано или поздно она станет приносить больше вреда. Лично мне не хочется жить при теократии.
  -Попов в расход?
  -Зачем? Пусть работают дальше, но уже как военспецы и сотрудники госбезопасности, РПЦ как организацию распускаем...
  Картинка меняется. Взору архилича предстала роскошная ванная комната, отделанная мрамором. Наверняка до войны она принадлежала какому-нибудь толстосуму, но теперь в ней расслаблялась странная женщина восточной внешности с белой словно фарфор кожей, китаянка или японка. Черные волосы на голове заплетены в сложную прическу, украшенную вдобавок свежими ромашками, лилиями, розами. Откуда взять цветам в условиях вулканической зимы?
  Неожиданно женщина открыла глаза и огляделась по сторонам.
  -Кто здесь? Я не люблю, когда за мной так нагло подсматривают в моменты уединения.
  Кирилл вытащил голову из Омута.
  -Надо же. Та женщина обнаружила мое присутствие.
  -Значит, это не просто женщина, а кто-то, обладающий незаурядными магическими силами и чрезвычайно тонким чутьем. Они выходят далеко за известные рамки.
  -Попробовать снова?
  -Не советую, хозяин.
  -Была-не была, -Кирилл нырнул лицом в заколдованную чашу. Стоило подумать, как загадочная восточная незнакомка появилась вновь. Омут сложно заставишь показывать то, что хочешь, однако здесь получилось.
  -Снова ты?
  -Привет, -мысленно произнес Кирилл. -Меня слышно?
  -Я ощущаю отголоски твоих намерений, - в изумрудных в глазах женщины вспыхнули огни. Разума Кирилла будто коснулся посторонний, словами не выразить ощущение. -Хочешь говорить? Давай попробуем.
  -Кто ты такая?
  -Кто я? -ведьма рассмеялась. -Аматэрасу Омиками, озаряющая небеса, богиня-солнце. А кто ты?
  По мертвому телу Кирилла пробежали фантомные мурашки. С главным божеством пантеона синто ему еще не доводилось сталкиваться, тут надо соблюдать предельную осторожность.
  -Кеоцикаль, царь Ацтлана. На данный момент нахожусь в другом мире.
  -Человечек, значит, -в телепатическом послании божество присутствовало любопытство. -Из ацтеков?
  -Сейчас мы называем себя ацтлани.
  -Значит, не все из вас вымерли от болезней или стали рабами испанцев.
  -Не все.
  -Ты, должно быть, весьма могущественный волшебник, раз смог заглянуть за грань мира. Я это уважаю.
  -Благодарю.
  -Давно наблюдаешь за Землей? -спросила Аматэрасу.
  -Последние лет сто.
  -Мир людей сильно изменился. Все было совершенно по-другому, когда я была тут последний раз.
  -И где все это время пропадали боги?
  -Кто-то жил среди людей, кто-то спал, предпочел существование в виде духа Изнанки или ушел в мир демонов, а кто-то как я не высовывался из личных владений.
  -Не совсем понимаю, о каких владениях идет речь.
  -Ох, все вам надо разжевывать и объяснять, -вздохнуло божество. -Ну ладно, сегодня я добрая. Наиболее сильные боги способны создать собственную маленькую вселенную, придать ей какую угодно форму. У Зевса был Олимп, у Одина - Асгард, у славянского пантеона - Ирий, мое владение называлось Тамакагахарой или Небесными Полями, однако после того, что учинили люди, метафизическую ось мира основательно так тряхнуло... Божественные царства смело подобно тому, как цунами сметает города. Кто не успел бежать на Землю, погиб.
  -Это многое объясняет.
  -Мне придется начинать все заново, -тоскливо протянула Аматэрасу. -Обзаводиться верующими, заключать новые союзы, завоевывать себе место под солнцем, как бы смешно это ни звучало.
  -Насколько могу судить, ты сейчас находишься не на островах Ниппон.
  -Там нечего делать... слишком мало магической силы и, самое главное, людей. На материковой Азии дела с этим обстоят гораздо лучше.
  -Остатки правительств не смирятся с такими как ты, Аматэрасу.
  -Людям пора вспомнить своих богов. Слишком долго они жили во тьме неверия.
  -Но мы прекрасно знаем, что никаких богов не существует. Это просто человек или иное разумное существо, обретшее колоссальную магическую мощь.
  Аматэрасу недобро прищурилась.
  -Я могла бы разорвать твою душу за такие слова.
  -Что я такого сказал?
  -Ты проявляешь поразительную наглость, хотя должен трепетать передо мной.
  -Не думаю. Просто у кого-то слишком раздутое самомнение, мы вас под шконарь загоним.
  -Да я тебя...
  Кирилл прервал сеанс связи, дабы не случилось чего. Схватить какой-нибудь телепатический удар или проклятье не лучший вариант.
  -Интересно, они все такие мудаки отбитые?
  -Кто они, хозяин? -не терпелось узнать Золину.
  -Имел я честь говорить с одной так называемой богиней, стерва та еще.
  -Ого.
  -Ей не понравилось, видите ли, что я не испытывал трепета перед ее высочеством. Вот уж кому сила по мозгам бьет.
  -Слабый, получив мощь, стремится утвердиться за счет слабого, -высказал неглупую мысль Золин. -Боги видимо не исключение.
  -Больше с ними не связываюсь.
  Остаток ночи и утро архилич провел в тщетных попытках разобраться, что пошло не так в храме Вечных, почему рванула орихалковая сфера. Записи Кеоцикаля ничего не проясняли, Кирилл четко следовал инструкциям. Золин считал, дело в банальном недостатке знаний о свойствах человеческой души. Возможно, тут помогли бы практики индуизма со всякими чакрами, праной, каналами нади, но архилич не мог вытащить из уголков своей памяти ничего кроме поверхностных формулировок. В прошлой жизни просто не интересовался данной темой. А ацтланские некроманты успешно обходились без концепций о тонких духовных телах. Магия, чтоб ее.
  После восьми часов работы, Кирилл вспомнил об одном буйном дебошире...
  -Вставай, принцесса! -развалившегося на циновке демона обдало ледяной водой из деревянной бадьи. -День давно наступил!
  -Ааа, чтоб тебя! -подскочил демон и тут же замер. -Извини, владыка.
  -Протрезвел?
  -Да. Только голова побаливает.
  -Ты, сука паршивая, весь пир испоганил вчера.
  -Вроде славно погуляли, -почесал Сэдзо физиономию. -Было весело.
  -Поглощал алкоголь подобно верблюду, справлял нужду в неположенном месте, приставал к прислуге, танцовщицам, гостям, -начал загибать пальцы Кирилл. -Травил никому не интересные байки, пошлые шуточки, горланил свои дурацкие песни и продемонстрировал абсолютно отсутствие вокальных данных. А под конец чуть не убил влиятельного вельможу, который посмел обругать тебя за то, что лапал его жену. Дебошир, развратник, игроман.
  -Я плохо помню последнюю часть пира.
  -Неудивительно, учитывая объемы поглощенного вина и браги.
  -Готов понести наказание, мой царь, -опустил голову демон, изображая стыд. -Если виноват.
  -Что бы сделал с тобой прежний господин за подобную выходку?
  -Зависело от расположения духа. Мог приказать побить палками, привязать к столбу, сослать на рудники или повесить.
  -Может тебя и следовало бы привязать к столбу или на каменоломни сослать на месяц-другой.
  -Я покорно приму любое наказание.
  -Для начала принесешь извинения всем, кого оскорбил, включая прислугу. Но особое внимание к покалеченному тобой вельможе, ты сломал ему нос и выбил передние зубы. Мне лично пришлось его магией латать, поэтому кроме извинений выплатишь компенсацию в размере трехсот золотых солидов.
  Сэдзо аж раскрыл пасть.
  -У меня столько нет!
  -Заработаешь.
  -Придется годами копить такую сумму, а у меня скоро дети родятся. Их надо кормить! Смилуйся, владыка.
  -Хорошо, смилуюсь. Дам тебе триста солидов из своей казны, долг отработаешь.
  -Ты великодушен.
  -Пойдешь на вторую работу, все равно основную часть дня ни черта не делаешь... Скажем, в конторе Умулькутли. Он как раз жаловался, что ему говночистов для канализации не хватает.
  В глазах демона мелькнула обреченность.
  
  Глава 16
  
  Из трех детей, которых зачал Сэдзо, двое погибли преждевременно. Первый из-за выкидыша, второй плод получился нежизнеспособным с кучей врожденных дефектов, вся надежда на третий.
  Роды начались через двадцать один день после второй неудачи, и уж тут Кирилл решил приложить максимум усилий. С акушерством в Ацтлане и остальной Пангее дела обстоят, мягко говоря, не очень. Треть женщин умирает в ходе родов, младенческая смертность просто зашкаливает, что компенсируется высокой рождаемостью. В среднем по пять детей на семью.
  Девушка, которую обрюхатил Сэдзо, теперь корчилась от боли, пока ее отпрыск пытался вылезти наружу.
  -Кажется, он слишком крупный для прохождения через родовые пути, -заключил Кирилл, вытащив костлявую руку из нутра роженицы. -Будем делать Кесарево сечение. Ты согласен, коллега?
  -Если это единственный шанс спасти ее, то да.
  Личи погрузили девушку в магический сон и приступили к хирургическому вмешательству. Скальпелем орудовал Тлалок как более опытный некромант, через пять минут из живота достали плаценту c ребенком.
  -Хороший экземпляр! Девочка! -после легкого хлопка по заднице младенец закричал. -Килограммов на пять и без отклонений.
  Гибрид имел смешанные признаки от обоих родителей. Светло-серая кожа, два маленьких бугорка в лбу - будущие рога, одна пара больших глаз с желтой склерой и черным зрачком, строение челюсти, рот полностью идентичные человеческим. Куда симпатичнее папаши. Если доживет до зрелого возраста, будет выглядеть как необычная девушка, а не вылезшая из Ада образина.
  Кирилл получил очередное подтверждение общих эволюционных предков у демонов и людей.
  Вернувшийся с очередной смены чистильщик канализации Сэдзо чуть не завалился в обморок от счастья, узнав о появлении на свет здоровой дочери. Реакция демона первоначально ввела Кирилла в тупик, он не попросил увидеть ребенка, а куда-то умчался.
  Через пять минут вернулся в рабочий кабинет Кирилла, вывалил на столик кошель, до верхов заполненный золотыми солидами с отчеканенным драконом.
  -Вот, владыка, возвращаю остаток долга. Здесь двести десять солидов. Я хочу растить ребенка, не имея никаких проблем за спиной.
  -Но как? -удивлению Кирилла не было предела. -За четыре месяца такую сумму не собрать.
  -Ну, я узнал, что жрецы, заведующие селитрянницами неплохо приплачивают за мешки с дерьмом. А в канализации от него не продохнуть.
  -Это ж сколько тебе пришлось бы мешков перетаскать? За один, если правильно помню, платят полмедяшки.
  -Ну, я убедил рабочих из своей бригады вести торговлю через меня.
  ''Хитрожопая сволочь.''
  -Хорошо, ты мне ничего не должен.
  -Позволь мне и дальше заниматься канализацией, владыка.
  -Как ты заговорил, однако. Неужели понравилось дерьмо вычищать?
  -Нет, но порой мы там находим всякие ценные вещи... Да и управляющий Умулькутли готов повысить в должности.
  -Деньги не пахнут, верно?
  -Да.
  -Как скажешь, я не вижу смысла лишать тебя дополнительного заработка.
  -Могу я увидеть Итотию и дочь?
  -Беги.
  Чуть позже Кирилл узнал подробности о похождениях демона от Умулькутли. Этот должник в первую же неделю подмял под себя часть занимающихся чисткой канализации бригад, кого загипнотизировал с помощью третьего глаза, кого подчинил силой. Когда Сэдзо вызвали на ''стрелку'' решить вопрос по-мужски, он принял вызов и привел с собой товарищей - три десятка воинов-ягуаров. Убить никого не убили, но переломанных костей и выбитых зубов хватало. На этом передел бизнеса закончился, Зверя Миктлана, так в народе прозвали Сэдзо, никто не хотел провоцировать лишний раз.
  Чистка канализации на самом деле прибыльный бизнес, отходы и до создания селитряных ям скупали для нужд сельского хозяйства, порой там попадается нечто ценное вроде потерянных украшений, монет. А за живых и мертвых трупоедов некроманты тоже готовы раскошелиться, твари процветают в подземных коммуникациях Ачтилана, пожирая крыс, останки людей, требуху животных.
  Сэдзо развернулся по полной программе и довольно быстро скопил сумму для погашения долга. Кирилл не устраивал над подопечным постоянного надзора, хватало более важных дел.
  Развернутые реформы, особенно касающиеся военного дела, приносили первые результаты. Организованные оружейные цеха, их уже насчитывалось целых три, начали выдавать серийную продукцию приемлемого качества. Армия воинов-ягуаров получала железные нагрудники, шлемы, оружие, причем не абы какое, а произведенное по определенным стандартам.
  Кирилл пошел дальше и организовывал новый вид подразделений - латную пехоту и кавалерию. Преимущество полуличей в том, что они не устают, не страдают от жары, их физическая сила в разы превышает человеческую. Закованный буквально с ног до головы в полный комплект доспехов воин превращается в натуральную машину для убийств. Так его куда сложнее достать зачарованным оружием.
  Правда есть загвоздка - запредельная стоимость доспехов, приходится финансировать все из личной казны. В латники идут лишь самые опытные и проявившие себя бойцы, Кирилл, недолго думая, обозвал их ''рыцарями смерти''.
  С огнестрельным оружием дело обстояло сложнее, селитре придется зреть еще пару лет и это только начало. Потребуется подобрать нормальный состав дымного пороха, наладить производство мушкетных и пушечных стволов, ракет, довести их до ума... А война с ромейцами грянет в самой ближайшей перспективе.
  -Владыка, -однажды обратился к Кириллу Ксочипеп после очередного смотра воинов-ягуаров. -Позволь говорить прямо.
  -Рискни.
  -Тебе надо научиться владеть мечом и копьем.
  -Зачем? У меня есть магия и лом. В крайнем случае, можно голыми руками прибить кого угодно.
  -Так тебя будут больше уважать воины.
  -А меня они разве считают слабаком?
  -Ни в коем случае, владыка... я не так выразился, умение владеть оружием среди ягуаров ценится превыше всего. Так ты станешь гораздо ближе к ним.
  -Давай проведем тренировочный бой, Ксочипеп.
  -Прямо сейчас? -удивился тлакеталь.
  -Прямо сейчас. На копьях.
  Вскоре толпа полуличей выстроилась кругом, в центре которого находились Кирилл с Тлалоком.
  -Магию не используем, мой царь.
  -Хорошо. Начинаем.
  Тлакеталь сделал выпад двухметровым копьем. Архилич благодаря лучшей реакции успел перехватить его левой рукой, потянуть на себя, оставив противника без оружия. Правой запустил другое копье, чуть-чуть придав ускорения телекинезом. Маленький обман никто не заметит.
  Ксочипеп с пробитой новенькой кирасой и грудной клеткой повалился на землю, но тут же поднялся. Нежити такие повреждения нипочем.
  -Беру свои слова назад, мой царь.
  -То-то же.
  Тлакеталь не с первой попытки выдернул копье из себя.
  -Признаться, я рассчитывал на более продолжительную схватку.
  -Ты знаешь, Ксочипеп, я не сторонник показухи и всей этой воинской доблести. Врага надо разить быстро и максимально эффективно, не пренебрегать хитростью, обманными маневрами, если нельзя победить грубой силой. А лучше вообще никогда ими не пренебрегать.
  -Я понимаю, жизнь на Земле приучила тебя мыслить другими категориями.
  -Это просто здравый смысл... и его тут часто не хватает.
  Через полгода после похода против ванаров архилич сформировал первые две центурии рыцарей смерти. Пешую и конную.
  Выстроившись на площади перед пирамидой Кеоцикаля, они сверкали начищенными почти до зеркального блеска доспехами. Комплект состоял из кирасы с четырехсегментной латной юбкой, наплечников, наручей без защиты кистей, поножи на бедрах, голенях и шлем наподобие тех, что были у греческих гоплитов.
  На живого человека такие латы просто не налезут, поскольку рассчитаны на хрупкое телосложение полуличей. Хрупкость эта обманчива, ягуар по выносливости, скорости, силе даст фору любому живому человеку.
  Ацтланские вояки из числа немертвых привыкли считать себя неуязвимыми, доспехи носил в лучшем случае один из четырех, остальные считали, что защита это лишнее и только ограничивает подвижность.
  Бои с ванарами развеяли иллюзию, зачарованное оружие очень эффективно повреждает высушенную плоть, кости, но самое опасное - разрушает духовно-магическую оболочку, на которой все завязано. Такой урон куда труднее поддается ''лечению'', если вообще поддается.
  Наиболее уязвимое место полулича - голова, основное вместилище души. Отрубленную руку или ногу можно прирастить от другого трупа, с черепом, пробитым какой-нибудь колдовской пикой, не прокатит.
  А в ромейской армии зачарованное оружие встречается сплошь и рядом, подразделения ветеранов снабжаются им поголовно за счет государства, остальным достается по остаточному принципу или солдаты приобретают его на собственные средства.
  Для завоевания такого монстра как Ромейская империя некромантам потребуется свести потери среди ягуаров почти к нулю, а так вряд ли получится. Лобовая атака орд зомби захлебнется при наличии серьезных магов или защитных барьеров.
  К счастью, магов высшего порядка в Романии не так уж много, несколько сотен. Против тысяч жрецов-личей. И в отличие от немертвых живые маги, значительная их часть, трусливы, эгоистичны до глубины души и не обладают серьезной сплоченностью.
  Сообщество личей по своей структуре является закрытой для посторонних кастой, члены которой фанатично преданы царю и работают ради общей цели. Ромейские чародеи в основном индивидуалисты, верные лишь себе, хотя в империи существуют их объединения - коллегии.
  Коллегии существуют в каждом крупном городе и формально подчинены столичной, на деле все несколько сложнее. Все они выполняют скорее совещательную роль, самые сильные и влиятельные маги могу смело класть на их решения болт.
  Если коллегия оказывается неспособна поставить на место зарвавшегося колдуна или группу колдунов, в дело вмешиваются драконы. За практикование некромантии, отдельных направлений кровной магии, спиритизма (здесь это куда серьезнее простого общения с духами) на территории империи сразу выносится смертный приговор.
  По сведениям из разных источников в Романии водится от восьми до одиннадцати тысяч зарегистрированных магов. Самоучек, тех, кто владеет парой-тройкой фокусов, какой-то отдельной силой намного больше и они не учитываются.
  Полноценными волшебниками на Отрии считаются индивиды сильным врожденным даром, кто с детства способен зажигать огонь взглядом, поднимать предметы, влиять на разумы людей, животных. За таких учеников среди членов коллегий идет нешуточная борьба.
  К обычным людям маги в Романии относятся как к низшей расе, что в корне глупо и неверно. Ацтлан в этом плане намного прогрессивнее. О чем говорить, если Кеоцикаль, все его предки были абсолютно бесталанными? Но с помощью железной воли, целеустремленности он стал величайшим некромантом известного мира. В управляемой живыми мертвецами стране не делают принципиальной разницы между одаренными и неодаренными. Стать личем или полуличем имеет шанс каждый.
  В этом мире чародей на поле боя выполняет роль тяжелого вооружения, у кого оно лучше, тот вероятнее и станет победителем. Под победителями Кирилл подразумевал немертвых, их серьезным преимуществом является выносливость. Живой маг физически устанет три часа подряд швырять в противника молнии, нервная система не выдержит, лич скорее выкачает из окружающей местности всю магию, чем выдохнется сам.
  Но и тут существует куча ''но'' и ''если''.
  Какова собственная плотность энергетической оболочки, каков внешний фон, использует ли волшебник какой-то усилитель, сторонний источник... Перед сражением стоит заострять внимание на данные детали.
  
  ***
  Отрезав мизинец на левой руке разрывателем душ, Тлалок положил его в ларец из дерева, пропитанного кровью скорбящей вдовы, с вырезанными сигилами на стенках и крышке.
  -Отделяя часть плоти, отделяю часть души. Отделяя часть души, обретаю бессмертие.
  Кирилл с Тлалоком долго тянули с созданием филактерии, поход к Васгару отсрочил эксперимент, но не отменил. Дождавшись очередного равноденствия, личи решили провести ритуал над немертвым. Искупавшийся в крови, разбавленной оживляющим эликсиром, первый советник совсем не походил на безносую мумию в набедренной повязке. Напротив Кирилла стоял жилистый мужчина с широким лицом, карими глазами. Он раз за разом повторял слова заклинания, пока ларец не задрожал, а сигилы не замерцали синими переливами.
  -Готово.
  -Ого, -недоумевал Кирилл. -А как насчет второй части с перемещением куска души в предмет?
  -Каюсь, мой царь, я решил тебе слегка удивить и не говорить о работе над новым вариантом ритуала. Более простым.
  Тлалок открыл крышку и вытащил оттуда дымящийся мизинец, на котором не осталось ни грамма плоти. Если приглядеться, можно заметить слабое тление сверхъестественного характера. Свечение имело голубоватый оттенок.
  -Но ты же вроде уяснил, лучший материал для филактерии - орихалк.
  -Еще лучший - собственная плоть и кость. Ради повышения живучести я готов пожертвовать пальцем... хотя мне пришлось помучиться с созданием ларца. Знаешь ли, владыка, найти скорбящую вдову просто, сложнее определить, кто скорбит из них сильнее.
  -Почему понадобилась именно скорбящая вдова?
  -Все просто и одновременно очень сложно. Сила любви. Благодаря ей души глубоко любящих супругов в определенном смысле становятся единым целым. После смерти одного из них, половина этого целого тоже гибнет. Кровь из сердца вдовы помогла... придать форму и суть филактерии на магическом уровне.
  -Ясно.
  На самом деле Кирилл плохо понял, каким образом оно работает и как Тлалок умудрился прийти к именно такому способу решения проблемы.
  -А теперь, владыка, размажь мою голову об стену. Так чтобы череп всмятку и мозги наружу.
  -Что?
  -Мне не терпится провести проверку.
  -Хм, может сперва попробуем менее экстремальные методы? -засомневался архилич. -Не хочу терять толкового соратника.
  -Всегда можно вселить дух в новый сосуд.
  -А если тебя сожрут, пока будем ритуал проводить?
  Кирилла давно уяснил, что оставшийся без вместилища дух может не дождаться воскрешения. По ту стороны мира живых обитают не только безобидные призраки, но и весьма агрессивные хищники, поедающие более слабых. Обретшие форму кошмары, мысли, идеи, эмоции или озверевшие в силу каких-то обстоятельств души. Загробная плоскость весьма странное место.
  -Филактерия точно удалась. Риск минимален.
  -Если сдохнешь, я тебя верну и убью снова.
  -Идет.
  Тлалок подошел к стене ритуальной комнаты.
  -Сделай это, владыка.
  Архилич положил руку на затылок первого советника и со всей силы впечатал голову в каменную кладку. Черепные кости с противным хрустом раскололись, превратившись в перемешанный с мозгами фарш. Конвульсирующее тело Тлалока осело на пол, но так продолжалось не больше тридцати секунд.
  Словно магнитом куски тканей, густая кровь, размазанная по стене, потянуло обратно. Это напомнило Кириллу самовосстановление жидкого терминатора из одноименного фильма.
  Около минуты потребовалось первому советнику на восстановление прежней формы. Ощупав голову, он улыбнулся:
  -Работает! И боли почти не почувствовал. Твоя очередь, мой царь.
  -Нет. Посмотрим, что будет с рассветом следующего дня.
  -Да я останусь таким же, голову даю на отсечение! -Тлалок рассмеялся из-за собственной шутки.
  -Ловлю на слове.
  -То есть ты хочешь еще полгода ждать?
  Кирилл пожал плечами:
  -Какая разница?
  -Воля твоя, владыка, а мне хочется отодрать шлюху. Семьдесят шесть лет воздержания больший срок.
  -Намек понят. Свободен.
  -До завтра!
  Со скоростью стрелы Тлалок скрылся из виду, даже позабыв взять с собой или запрятать в надежное место отрезанный мизинец. Кирилл взял его с каменного алтаря и повертел в руках.
  -Вот что магия животворящая делает...
  Остаток дня архилич посвятил отдыху, первым делом прогулялся по городскому рынку без стражи. В этом облике царя мало кто мог узнать, поэтому он никак не выделялся из толпы. Приятное чувство свободы.
  Купив целую амфору с вином, Кирилл отправился за город к реке, у которой просидел не один час, попивая алкоголь ромейского изготовления. Потом немного поплавал и чуть не стал закуской для какой-то трехметровой панцирной рыбы. Все закончилось печально. Для обитателя Чаулока. Архилич даже будучи частично живым оставался архиличем, рыбину поразило электрическим разрядом в тысячи вольт.
  Он не первый раз замечал, что в местной фауне местами смутно угадываются доисторические существа Земли.
  В морях водятся твари, очень по описаниям смахивающие на плезиозавров, ихтиозавров, по суше гуляют диплодоки, какие-то родственники трицератопсов, а пару сотен лет назад в джунглях Ацтлана встречались спинозавры, пока их не истребили. Говорят, на западе в землях варваров эти реликты никуда не делись.
  Хотя хватало откровенно инопланетной живности, как илькетуки или дрехута, гигантского сухопутного осьминога, пожирающего все, что прыгает, бегает, летает.
  После этого панцирная рыба из палеозоя почти не удивляет.
  К вечеру Кирилл, слегка захмелев, вернулся в пирамиду.
  ''Чем заняться? Еще целая ночь впереди.''
  Анастасию он обнаружил за рабочим столом своего кабинета, девушка увлеченно разглядывала привезенный из Васгара древний фолиант.
  -Совсем обнаглела, -буркнул Кирилл. -Скоро на трон сядет.
  -Владыка! -резко подскочила секретарша, служанка и шпионка в одном лице. -Только не гневайся.
  -Слишком много чести будет, -архилич уселся в кресле, а ноги забросил на стол. -Разомни-ка мне плечи.
  -Как пожелаешь.
  Анастасия натренированными движениями начала делать массаж, в живом состоянии он ощущается совершенно иначе, нежели в мертвом. Во втором случае имеются лишь слабые отголоски жара, холода, простых прикосновений. Кирилл успел отвыкнуть от этого.
  -Красота и это... отличные у тебя духи.
  -Приятно, что ты заметил, мой царь.
  -Основную часть года у меня нет носа и обоняния как такового.
  -Теперь будет.
  -Не понял. Ты о чем?
  -Первый советник Тлалок кое-что разболтал нескольким шлюхам в борделе, а они передали его слова мне.
  -Вот, сволочь. Я его тоже отправлю говно чистить.
  -Ничего конкретного он не говорил, лишь хвастовство о том, что смог обрести настоящую вечную жизнь. Это ведь связано с вашими опытами и эликсиром на основе драконьей крови?
  -Меньше знаешь - крепче спишь, Настя.
  -Ты можешь сделать моей сон крепче, владыка, -шпионка куснула Кирилла за ухо. -Я давно этого хочу.
  -Неужели нет отвращения перед двухсотлетним живым трупом?
  -Но сейчас ты вполне жив, как и первый советник.
  -Я старше тебя в десять раз.
  -Разве? Кажется, ты говорил, будто прожил в Мире Первого Солнца меньше тридцати лет. Разница между нами не так уж велика.
  -Ладно, кто я такой, чтоб отказываться?
  Раз дама выразила желание быть ближе, Кирилл с энтузиазмом пошел ей навстречу. Их ждала жаркая ночь...
  С рассветом архилич вернулся в прежнюю форму, но к тому моменту он уже покинул собственные покои, где сладко спала шпионка. Попытка охмурения, закончившаяся весьма удачно, была ожидаема. Анастасия как не самый глупый человек, получив положение при дворе и определенную власть, захочет большего. Вакансия царицы пустует.
  Но Кирилл не терял головы, влияние гормонов на сознание кончилось вместе с влиянием оживляющего эликсира. Он подождет еще лет десять, посмотрит, достойна ли Анастасия быть по правую руку от него.
  -Мой царь! Я просчитался! -в кабинет Кирилла буквально вбежал Тлалок. Он не был похож на нормального человека, но в то же время его нельзя было назвать высушенной мумией. Скорее, ближе к жнецу.
  Скелет, обтянутый тонкой белой кожей, под которой проступали кровеносные сосуды. Из глазниц таращились два красных буркала.
  ''Выпускник Освенцима, блин.''
  -Я вижу, Тлалок.
  -Филактерии хватает энергии поддерживать тело частично живым, но моя внешность...
  -Красавец, чего стесняться?
  -Да это полный провал!
  -Зато баб сможешь трахать.
  -Если бы! Ничего не стоит!
  -Сердце то у тебя бьется?
  -Три удара в минуту.
  -Попробуй стимулировать свой орган электричеством.
  Первый советник, недолго думая, дал разряд себе в область паха.
  -Гениально! Беру свои слова назад, это не провал, просто небольшой просчет.
  -А теперь присядь и успокойся
  Первый советник устроился на стуле для гостей.
  -Извини, владыка, эмоции захлестывают. Никогда не думал, что вновь почувствую их в полной мере.
  -Не зря я решил не торопиться.
  -Не зря, -согласился первый советник. -Но мы на шаг приблизились к истинному бессмертию. Отныне можно самостоятельно восстановиться даже из кучки золы, главное, сохранить филактерию в целости.
  В руки Тлалока прилетел его отрезанный мизинец.
  -На.
  -Благодарю, а то забыл вчера в лаборатории.
  -Спрячь куда-нибудь подальше.
  -Обязательно.
  -Как считаешь, если сделать два якоря, это поможет приобрести нормальную внешность? Два потока жизненной силы лучше одного.
  -Отрезать больше необходимого нежелательно, я проверял на рабах.
  -Филактерия вещь хрупкая. Помнишь наши разговоры про крестражи?
  Тлалок кивнул.
  -Помню и сегодня же начну работу над ними, попробую наложить парочку особо мощных чар.
  
  Глава 17
  
  -Бляя... -вырвалось у Кирилла по пути к земле. Его голова, подпрыгивая словно мячик, скатывалась по ступеням пирамиды Пернатого Змея. Вот до чего доводят опыты с нитроглицерином и превышение безопасной температуры.
  ''Захотелось, сука, динамит изобрести. Нужно было лучше химию учить. Химик-теоретик, бл...ь, Менделеев из села Нижние Мудища...''
  Насколько понял архилич, взрывом разнесло всю химическую лабораторию на вершине культового сооружения. Уничтожено ценное оборудование, помогавших в экспериментах личей разнесло на куски. Не помогли даже защитные чары.
  Получив первые порции селитры, Кирилл решил не останавливаться на одном порохе, всегда полезно иметь несколько козырей.
  -Владыка! С вами все в порядке? -первым на место ЧП прибыли воины-ягуары. Командир отряда бережно взял голову царя в руки.
  -Ты что слепой? От меня одна голова осталась. Живо дуйте наверх, надо посмотреть, насколько сильно все повреждено.
  Полуличи быстро преодолели сорокаметровую высоту и оказались на вершине зиккурата. Помещения лаборатории были частично завалены обвалившимся потолком и стенами, на их разбор уйдут дни.
  -Это фиаско, господа.
  На самом деле неудачи случаются, за два года и девять месяцев нахождения на Отрии, Кирилл сделал многое. Особенно в военной сфере, пороховые бомбы уже пошли на вооружение, цеховики мучаются c доработкой мушкетов, ударно-кремневых замков.
  Инцидент с взрывом нитроглицерина не заставит личей прекратить исследования, тем более все остались в более или менее живом состоянии. Бывший танкист абсолютно не боялся рисковать, имея в тайнике крестраж. Голова осталась целой, под завалами откопали часть руки и таз с частью позвоночника. Это более чем достаточно для восстановления, надо лишь добавить чуть-чуть крови. Без нее придется ждать не один день, закон сохранения массы никто не отменял, хотя регенерация возможна и за счет преобразования магической энергии в новую биологическую материю.
  Кирилла более чем устраивало бытие в виде условно живого скелетоподобного дистрофика. Его сердце билось, кровь текла по жилам, дыхание не являлось жизненной необходимостью. Организм существовал по большей части за счет магии, впрочем, от привычных источников энергии тоже не отказывался. Кирилл мог употреблять пищу, растительная почти не усваивалась, зато животная, в частности сырое мясо и кровь, приносили заметное насыщение.
  Тлалок совершил колоссальный прорыв в области некромантии, архилич лишь подсказал идею. Их обоих отныне невозможно уничтожить обычным оружием, пока целы крестражи-филактерии. Первый советник пожертвовал на это мизинец, Кирилл сделал хитрее и поместил кусочек души в отпиленное ребро.
  Свою гарантию бессмертия архилич спрятал в личной лаборатории, присобачив к скелету Золина. Тлалок схоронил крестраж где-то в подземельях Ачтилана.
  Никто кроме царя и первого советника больше не знал, что они стали чуть бессмертнее. Эта тайна останется тайной до конца времен, надеялся Кирилл.
  -Я начинаю понимать смысл фразы ''одна нога здесь, другая там''. -Сэдзо вылил на Кирилла очередной кувшин с кровью. Шея, руки, грудная клетка восстановились, остался тазовый отдел и ноги. Полумертвая плоть жадно впитала алую жидкость, которую личи взымают с подданных в качестве налога.
  -Пошути мне еще тут, козлина рогатая.
  -Да я ничего такого не имел ввиду, владыка.
  Тут же по комнате бегала Аки, годовалая дочь Сэдзо. Он с ней почти не расставался, Кирилл не имел ничего против мелкой полукровки в своих апартаментах. В конце концов, наблюдать за ее развитием очень интересно.
  -Ага, конечно, охотно верю... Раздавай карты, я тебя еще на один золотой сделаю беднее.
  -Может, не надо? -Кирилл тоже умел издеваться над демоном. Выходец из Миктлана обожал азартные игры, не мог перебороть соблазн перед партией карточного дурака на деньги, однако разум архилича легко просчитывал игру. Победить можно было, только если хорошие карты выпадут.
  -Надо, Сэдзо, надо.
  -Ну, раз, ты приказываешь...
  Три партии и поражения демона спустя в покоях объявился Тлалок.
  -Мы закончили работы по разбору завалов.
  -Что там с химиками?
  -Ничего кроме отдельных частей не обнаружено, мертвы с концами. Порой забываю, насколько хрупки полуличи.
  -Значит, проводите ритуал по воскрешению.
  -Стоит ли? -возразил Тлалок. - Они были не настолько ценными слугами.
  -Знаешь, сколько времени я потратил на вдалбливание в их черепные коробки азов химии? Много месяцев, сука! Объяснять все заново новым идиотам я не собираюсь.
  -Воля твоя, владыка, но позволь все же узнать. Почему случился взрыв?
  -Нарушение температурного режима. Мы выдерживали смесь азотной, серной кислот с глицерином и кое-кто наложил слишком слабые охлаждающие чары. А сегодня как назло зверская жара...
  -Виноваты послушники?
  -Нет, мой промах. Я плохой химик.
  -Но благодаря тебе достигнуты серьезные успехи, бомбы с порохом весьма грозное оружие.
  -На Земле была такая шутка: Альфред Нобиль заслуженно считается изобретателем динамита, поскольку предыдущих не удалось опознать.
  Сэдзо громко хохотнул.
  -Счастливчики.
  -Наука это весьма тернистый путь, полный ошибок и неудач, -объяснил Кирилл. -Мне жалко оборудование. Сепараторы, промывные колонны, нитраторы... кучу всего просрали.
  -Главное, ты уцелел, мой царь.
  -Частично.
  -Дело поправимое.
  -Сыграешь с нами?
  -Нет, есть другие дела.
  Неожиданно раздался детский плач. Аки стукнулась лбом о полку со свитками.
  -Добегалась.
  
  ***
  Расставленные по полю зомби подвергались жестокой экзекуции в виде обстрела свинцовыми пулями. Точность была так себе, но все еще впереди. Совершенству нет предела.
  Даже удивительно, как с помощью местных технологий и щепотки магии удалось сделать мушкеты приемлемого качества за неполные три года. Самой сложной частью были ударно-кремневые замки и стволы, которые разрывало после первого, максимум второго выстрела, в итоге Кирилл плюнул и приказал укреплять их чарами.
  Некромантам было необходимо иметь оружие, сравнимое по эффективности с боевой магией, но от магии независящее. На всякий случай.
  Наиболее ловкие полуличи-мушкетеры делали примерно по два-три выстрела в минуту. Процесс перезарядки оружия не назовешь самым простым, он состоит из нескольких этапов.
  Необходимо насыпать на полку затравочную порцию пороха, поставить курок на предохранительный взвод, засыпать основную порцию пороха в ствол, туда опускается пуля вместе с пыжом в виде шерсти или куска ткани.
  Всё это утрамбовывается шомполом. Для повышения скорострельности некоторые умники обходятся без шомпола и пулю досылают в казенную часть ствола ударом приклада по земле.
  В Ацтланской армии сформирован целый батальон или по-местному тагма из четырехсот пятидесяти мушкетеров.
  Их залпы эффективно сносят силовые щиты, больше рассчитанные на противостояние магическим атакам, доспехи и щиты ромейских солдат тоже не станут серьезным препятствием.
  Можно сказать, это начало революции в сфере военного дела.
  -Дай-ка, я пальну.
  Ягуар-мушкетер покорно передал заряженное оружие Кириллу. Прицелившись в голову зомби, архилич произвел выстрел. Образовал обширное облако дыма, сразу не поймешь, попал в цель или нет. И без того точность мушкетов заметно страдала. Дальше ста-ста пятидесяти метров стрелять одиночными бесполезно.
  -Мимо, -прокомментировал выстрел Тлалок. -Впрочем, неудивительно.
  -Это тебе не АК, из которого можно спокойно на милю бить.
  -Автоматы нам бы не помешали.
  -Имеющиеся технологии слишком отсталые, да и нет у меня достаточных знаний для их изготовления. Там требуется металлургия пока недостижимого для нас уровня.
  -Ну, часть проблем мушкетов мы решили с помощью магии.
  -Что уже колоссальное достижение.
  За что Кирилл уважал личей, так это за мышление, почти свободное от религиозных предрассудков, суеверий. И заодно морали. Некроманты не просто не препятствовали техническому прогрессу, они были обеими руками ''за''. Хотя делились знаниями с простыми людьми неохотно, со временем это изменится. Для технически развитой цивилизации нужны грамотные специалисты, способные обслуживать инфраструктуру, сложное оборудование.
  Остается другая проблема - уровень общественно-экономического развития. Из рабовладения с колоссальным влиянием магии в индустриальное общество просто так не шагнуть. Даже учитывая, что доля рабского труда в Ацтлане в целом невелика, просто так это не искоренить. Вслед за одной проблемой всплывет дюжина других, Кирилл пока не имел четкого плана действий в отдаленной перспективе.
  Некромантам выгодны живые рабы хотя бы в качестве дешевого материала для опытов.
  Поэтому архилич сосредоточился на более насущных проблемах, изо дня в день, принимая участие в делах государства. Не забывал следить за ситуацией на Земле, ее можно охарактеризовать как наступление большого пушного зверька.
  Дома наряду с паранормальными тварями и богами лютует вулканическая зима. В умеренных широтах в разгар лета температуры едва превышают нулевую отметку, постоянно выпадает снег, хотя наметились положительные тенденции - атмосфера медленно, но верно очищается от пыли, пепла, количество получаемого поверхностью солнечного света увеличивается. И все равно земная цивилизация никогда не станет прежней. От голода, холода, болезней вымерли миллиарды людей, основная часть государств прекратила существование. Россия, точнее ее восточная часть, худо-бедно держалась, наладив карточную систему распределения, власти пользовались запасами Госрезерва, массово строились теплицы, фабрики по производству синтетической еды.
  Западнее Урала творилось черт знает что. Обширное радиационное загрязнение территорий из-за уничтоженных АЭС, эпидемии, голод, демонические нашествия, кровавый беспредел, чинимый зарождающимися культами и обычными бандитами. Централизованная власть там окончательно пала еще в первые месяцы.
  После случая с Аматэрасу архилич не рисковал подглядывать за серьезными божками и демонами, но он не мог не узнать об их дружной ненависти к религиям авраамического толка. Бог, именуемый Яхве, Аллахом или Элохимом без сомнения существовал и обладал колоссальными силами. Тварям типа Сэдзо на Земле, Миктлане было физически больно даже слышать это имя, прикасаться к предметам его культа.
  Собравшись духом, Кирилл отважился на чрезвычайно опасное мероприятие - поговорить с самим Богом.
  Омут Прорицания странная штука, с ее помощью можно подсмотреть за происходящим на Земле, но не на Отрии. Почему? Ни Кирилл, ни Золин до сих пор не понимали. А как было бы удобно шпионить за врагами, не выходя из дома.
  Архилич научился в ограниченных пределах управлять Омутом или скорее ''убеждать'' показывать желаемое...
  После череды пробежавших перед взором беспорядочных картинок, чаша показала густые зеленые джунгли. Вероятно, южноамериканская сельва, заливаемая тропическим ливнем. Под сенью деревьев стоит неприметная тростниковая хижина с деревянными сваями. На крыльце в шезлонге развалился смуглый поджарый мужчина в пляжных шортах. Худое лицо с ровными чертами, прилизанные черные волосы. Обитатель глуши безучастно таращился куда-то вдаль и попивал немецкое пиво.
  ''Это не может быть он.''
  Мужчина, почувствовал слежку, огляделся по сторонам, издал какую-то непонятную тираду. Вдруг в полуживом мозгу Кирилла словно разорвалась тысяча атомных бомб, он ощутил вторжение чьего-то невероятно мощного сознания. Этот телепат с легкостью подавил попытки сопротивления и начал ковыряться в памяти. Тело архилича сковало чужой волей, он даже оторваться от Омута был не в состоянии. Пару минут спустя, давление заметно ослабло.
  -Так-так, очень интересно, -мысленно произнес чужой голос. -Родился, учился, работал... почти женился, не успел, забрали в армию, убежденный атеист... Ай-яй-яй, как не стыдно? Шучу. Я тоже атеист... Значит, ты искал меня целенаправленно?
  -Иегова?
  -У меня много имен. Иегова - одно из них, я больше предпочитаю зваться Молохом.
  -Охренеть.
  -Ты хотел задать вопросы... Кирилл. Задавай, я отвечу.
  -Вот так просто?
  -Ну да, я же не Аматэрасу, которая ни во что не ставит остальных людей.
  -Ты жил на Земле предыдущие две тысяч лет?
  -Жил и наблюдал за вами... Почему я не предотвратил ядерную войну? Да все просто - прозевал ее начало. Кто ж знал, что президент Палмер окажется настолько отмороженным, чтоб под конец нажать красную кнопку? Я не всесилен, не всевидящ. В любом случае, виновники трагедии, выпустившие ядерного джинна, умирали долго и мучительно, я лично с ними разобрался.
  -Рад слышать. Но почему на Землю вернулась магия?
  -Про лей-линии слышал?.. Конечно, слышал. Две с лишним тысячи лет назад я со своими сподвижниками нарушил их структуру. Магическая энергия, девяносто девять ее процентов, стала уходить в космос, а не циркулировать по Земле. Смерть сотен миллионов человек за несколько суток в 2042 породила энергетическое возмущение, частично вернувшее лей-линии в норму. Вот.
  -И какая была в этом цель?
  -Я хотел стать единственным хозяином на Земле. И я им стал на значительный срок.
  -Но твои силы тоже ослабли бы.
  -Большое число поклонников с лихвой это компенсировало. Сперва мне поклонялись семитские племена, иудеи, затем подключились христиане и мусульмане.
  -А Иисусом был ты или твой сын?
  -Сын, правда, после так называемого вознесения он насовсем отошел от дел. Это было одним срежиссированным шоу, давшим миру новую суперзвезду. Я мог бы и сам, конечно, заново воплотиться, но это сделало б меня слишком уязвимым. Большинство написанного в Библии - ложь, стократно отредактированная, дописанная, переписанная.
  -Я... э-э...
  -Имеющейся у тебя силы и знаний недостаточно, значит. Хочешь овладеть телепортацией? -опередил Молох Кирилла. -Да пожалуйста! Мне не жалко для нормального пацана.
  Сознание утонуло в потоке поступающих данных: формулы заклинаний, ритуалов, рун для создания устойчивых врат, зубодробительные физические и математические уравнения, понимание структуры многомерного пространства, методы расчета координат, необходимые коэффициенты темной энергии и материи. Тут помимо магии имелось огромное количество научных данных. Все это намертво отпечатывалось в памяти, что невозможно будет забыть.
  -Черт.
  -Забористо вышло, правда?
  -А какова плата? Мне с трудом верится в твою бескорыстность.
  Молох махнул рукой.
  -Потом сочтемся. Я помогаю тебе исходя из расчета на отдаленную перспективу, долговременная инвестиция, короче.
  -Я смогу с этим пробить портал на Землю?
  -Не вздумай, -резко перебил бог. -Если в процессе не убьешься, то по твою душу сразу заявятся какие-нибудь божки. Для них новый мир, где нет серьезных конкурентов, лакомая добыча. Занимайся Отрией, Землю оставь мне.
  -Хорошо.
  -И не рискуй понапрасну, подглядывая за богами. Аматэрасу могла с легкостью ментальным ударом оставить тебя слюнявым овощем.
  -Может...
  -Хватит с тебя телепортации. Я не золотая рыбка и не старик Хоттабыч. Если серьезно, игры со временем ничем хорошим не заканчиваются, телепатию сам попробуй освоить, не такая она сложная, богом становиться не обязательно, они слишком зависимы от верующих. В общем, пока. Как понадобишься, я выйду на связь.
  Омут Прорицания раскололся на множество фрагментов, заколдованная вода растеклась по полу.
  -Вот урод! -возмутился Кирилл.
  -Что произошло, хозяин? -спросил стоявший рядом Золин.
  -Этот говнюк уничтожил Омут!
  -Зато ты не пострадал.
  Осмысливая загруженный в голову материал, Кирилл все больше понимал, какой знатный рояль в кустах подогнал ему Молох. Подробнейшую инструкцию на тему ''как управлять пространством'' и пояснения к ней. Отрийские маги убьют только за малую часть подобных сведений. Золин и архилич еще долго обсуждали произошедшее...
  -То есть вселенная не одна?
  -Не одна, Золин. Если сильно упростить, оно больше похоже на пузыри воздуха, рассеянные в бескрайнем океане тьмы, однако между ними можно проложить дорогу или пройти по уже существующим тропам, -объяснял Кирилл духу. - Некоторые миры расположены в пределах одной системы координат, как Земля с Миктланом, путешествовать между ними сравнительно просто, а некоторые в иных вселенных. Как Отрия. Хотя стоп, нет, Миктлан расположен скорее в той части космоса, где земная вселенная соприкасается со своей соседкой. Лучше всего это выразит схема многообразия Калаби-Яу с дополнительной симплетической структурой... Блин, ты же не понял.
  -Да вроде понял, не считая предложение про какое-то там многообразие.
  -Так вот, темная энергия присутствуют везде, во вселенных и за их пределами, с обычной материей взаимодействует очень слабо, поскольку находится в качественно ином физическом состоянии, можно даже сказать, в некоем подпространстве.
  -Очень интересно. Получается, тьма - не просто отсутствие света?
  -Именно. Научившись взаимодействовать с ней, мы научимся мгновенно перемещаться на огромные расстояния.
  -Даже на Отрим?
  -Нет, только в пределах гравитационного поля собственной планеты или на планеты с аналогичной массой, расположенные в ближайших вселенных. Причем не факт, что мир будет пригоден для жизни. Мы можем попасть туда, где будет слишком холодно, слишком жарко, идут дожди из жидкого метала или дуют ветры, способные за секунду снять мясо с костей.
  -Так не бывает.
  -Бывает, а еще бывают вселенные с отличными законами физики. Там вообще время может идти наоборот или его не быть вовсе.
  -Значит, время можно обратить вспять?
  -Не здесь, не в наших условиях, тут понадобится энергия целой вселенной. Подобные величины наши скудные умы даже представить не в состоянии.
  -Давай попробуем портал открыть, хозяин.
  -Не сейчас. Нужно как следует осмыслить полученные знания.
  
  Глава 18
  
  На распахнувшуюся около стены лаборатории черную воронку с переливающимися желтыми краями Кирилл с Золиным смотрели с восхищением. Портал имел четкую круглую форму с радиусом в сто шестьдесят сантиметров, с лихвой хватает для прохождения взрослого человека.
  На противоположном конце помещения находилась другая воронка, принимающий портал. Впрочем, разницы нет, он двухсторонний. Так как Кирилл использовал давно кем-то придуманные и опробованные слова заклинания на неизвестном языке, комбинацию начертания рун, создание врат не представляла существенной проблемы. Главный камень преткновения тут - объемы доступной магии, а уж архилич не испытывал никакого недостатка в ней.
  -Маленький шаг для лича, но огромный - для всех некромантов!
  Кирилл шагнул в пространственный разрыв, на секунду свет полностью исчез, как и исчезла гравитация, и также быстро все вернулось в норму. Он вынырнул на противоположной стороне личной лаборатории.
  -Я тоже хочу!
  Золин с детским восторгом последовал примеру начальства. Когда скелет вынырнул, архилич зачитал вслух заклинание и разрыв захлопнулся.
  -Замечательно, мы получили серьезное преимущество перед противником.
  В руку Кирилла перелетел зачарованный лом. Во второй раз открыть портал оказалось намного проще, даже не нужно разрисовывать стены рунами, зачитывать заклинание Архилич лишь представил всю колдовскую символику в виде образа в собственной голове вместе с местом назначения. У живого мага, даже не у каждого немертвого, так не получится по двум простым причинам: малая плотность духовной оболочки, следовательно, меньшим количеством энергии он способен оперировать и недостаточно ''оперативной памяти'', чтобы ясно целиком представить сложный рунный круг.
  Существовали и более мелкие подводные камни вроде места открытия портала, дальность путешествия, масса перемещаемых объектов... В точках пересечения лей-линий создать разрыв проще всего, наверное, получится и у подмастерья при должном старании. При путешествиях на тысячи километров надо учитывать изгиб земной поверхности, чтобы случайно не оказаться в стратосфере или на дне океана. Последнее актуально, если визуально незнаком с местом назначения, на этот случай Молох подкинул специальные уравнения для расчета комбинации рун и параметров портала...
  Можно было не опасаться, что по душу Кирилла кто-то явится с Земли. Путешествовать из дома куда-то кроме Ада дело невероятной сложности, а вот проложить дорогу с Отрии на Землю для архилича по силам. Дело в плотности темной материи, которая в отличие от темной энергии распределена в физической вселенной неравномерно.
  Находясь под водой, покрытой слоем льда, разбить лед вряд ли получится, а вот находясь на поверхности сделать это куда проще. И Земля тут в роли водолаза.
  Молох проделал невероятную работу, совместив свои магические умения со знанием самых различных областей физики. Он узрел многие грани бытия и поделился этим с Кириллом, не просто так, а с расчётом на будущее. Вот только какова цена?
  ''Мозаика складывается. Из того что мне известно, все языческие боги, демоны, нелюди испытывают лютую ненависть к христианству, иудаизму, исламу. Молох вполне может сыграть роль спасителя человечества от всякой паранормальной напасти, а значит поддержать остатки довоенных правительств, не прогнувшихся под другими божествами. Упрочнив свои позиции на Земле, что он сделает? Правильно, начнет экспансию в другие миры. И тут мне напомнят про необходимость вернуть старый должок...''
  -Хозяин, тебе плохо?
  -Нет, просто задумался... Опробуем альтернативный способ перемещения
  -Это какой?
  -Расщепление или аппорт, так сказать, телепортация для бедных. Менее затратный в плане магии, зато ненадежный, -пояснил Кирилл. -Если обычный портал перемещает объект из одной точки в другую, не нарушая его целостности, при аппорте все иначе. Магия расщепит меня на атомы, через узкий прокол в подпространстве переправит до места назначения, и соберет обратно в прежнем виде. В худшем случае я лишусь ноги, руки, половины тела или просто бесследно исчезну. Не остается ни тела, ни души, но, думаю, с крестражем это не проблема. Итак...
  Стоило сосредоточиться на точке приземления, произнести заклинание, сделать нужные пассы руками, как Кирилл на мгновение ощутил, как его тело буквально распалось на миллиарды осколков, пронеслось через темноту и тут же собралось обратно. Никакой боли, но очень необычно.
  -Восхитительно! -Золин аж подпрыгнул от восторга. Архилич переместился всего на десять метров вперед. -Ой, не совсем...
  Левая рука Кирилла вместе с частью предплечья отсутствовала на месте, срез был идеально ровным. Из рассеченных тканей вяло засочилась вязкая алая кровь.
  -О чем я и говорил.
  -Ты научишь этому умению остальных?
  -Тебя как хранителя крестража обязательно, насчет остальных личей пока не знаю. На что со стороны было похоже расщепление?
  -Тебя всего исказило и затянуло куда-то, а потом вытянуло обратно. Оба раза прозвучал сильный хлопок.
  -Это из-за резко вытесняемого веществом объема.
  Половина оставшегося дня было потрачено на отращивание потерянной конечности и обучение Золина открытию порталов, это у архилича оно практически безупречно получилось с пятого раза, иным индивидам потребуется много практики.
  По возвращении в покои Кирилл встретил ожидавшего его Сэдзо. Демон поперхнулся аж маисом, его морда приобрела испуганное выражение.
  -Владыка...
  -Что?
  -На тебе... на твоей ауре печать. Т-тетраграмматона, -обычно произношение имен Иеговы для демонов отзывалось болью, но Отрии никак не связана с Землей и Миктланом. -Ее ни с чем не спутаешь!
  ''Вот сволочь, еще и заклеймил вдобавок.''
  -Угу.
  -Вчера ее не было.
  -Не обращай внимания.
  -При всем моем почтении к тебе, -протянул Сэдзо. -Не могу.
  -Иеговы здесь нет.
  -Его печать получают лишь те, кого коснулась его сила. Ты призвал иудейского бога сюда?
  Кирилл вздохнул, видимо придется демону объяснить кое-что. В данном случае пускать вопрос на самотек не следует.
  -Нет, но пришлось пообщаться с ним. Он поделился своими знаниями.
  -Ты полный болван, владыка! Извини, за прямоту. За знания придется рано или поздно заплатить, боги никогда ничего не дают просто так.
  -Я даже знаю эту цену. Не такая уж она большая.
  -И чем нужно расплатиться?
  -Тебе и твоей дочери бояться нечего. А эта метка опасна?
  -Оставившее ее божество будет всегда знать твое местонахождение, хоть в другом мире.
  -Сбросить ее никак?
  Демон помотал головой.
  -Если б ее оставил кто-то из демонов или мелких божков, то да. Но Иегова стоит намного выше их. Это клеймо может свести лишь он сам.
  -Три тысячи чертей. Впрочем... я сам виноват, полез, куда не следовало.
  Немного промолчав, Сэдзо протянул лист папируса.
  -Вот, владыка, можешь подписать и заверить царской печатью?
  Кирилл бегло пробежал глазами по тексту. Прошение от воинов 9-й тагмы позволить им официально обзавестись боевым знаменем и именоваться ''Хищниками Миктлана''. Сэдзо постоянно ошивался в расположении этого подразделения.
  -Твоя идея?
  -Моя, - не стал отрицать Сэдзо. -Ягуары давно хотят иметь какие-то яркие отличительные знаки собственных тагм и центурий. Я им подсказал.
  -Что на знамени будет изображено?
  -Мое лицо. Оно достаточно устрашающе.
  -Скромности тебе не занимать. Ладно, пошли кабинет, поставлю печать... Ах да, еще раз назовешь меня болваном, я тебе колени переломаю.
  
  ***
  -Да вашу ж мать... просто слов нет.
  На циновке без сознания лежал Сэдзо, над его окровавленной головой шаманил первый советник. Он один из лучших знатоков целительной магии, к тому же Кирилл не доверил бы лечение крайне ценного демона кому-то другому.
  -Повреждения тканей я устраню, -ответил Тлалок. -Но когда он очнется, очнется ли вообще сказать не могу. Вдобавок последствия...
  -Да знаю я про последствия, -перебил архилич. -Мозг штука тонкая, его повреждения могут аукнуться самым неожиданным образом. Как он вообще умудрился?
  Последний вопрос был обращен к стоявшим поблизости воинам-ягуарам.
  -Ну, Сэдзо решил почесать голову заряженным пистолетом, -виновато ответил командир десятка. -А тот выстрелил.
  -Вот долбоящер миктланский.
  Наивно было полагать, что выпуск огнестрела ограничится одними мушкетами, вояки сразу запросили уменьшенные их версии. Кирилл не стал отказывать в этой просьбе. Пусть зачарованная пуля бьет не так сильно, как драконобой, но гораздо лучше зачарованной стрелы или камня из пращи.
  -Не все так плохо, -заговорил Тлалок. -Кости черепа демона толще человеческих, пуля зашла не под прямым углом и засела неглубоко. Есть шанс, что он полностью восстановится.
  Сэдзо пришел в себя через неделю, которую был окружен круглосуточным уходом со стороны прислуги и собственной жены Итотии. Бывшая рабыня Теякапан и мать полукровки вполне искренне прикипела к демону, что ни говори, а он к своей семье относился крайне ответственно. Едва трехглазый очнулся, как Кирилл спустился к нему.
  -Вот ответь, Сэдзо, как такой дол...б умудрился прожить двести лет?
  -Я нефяйно, -прошепелявил раненный в голову. -Пифтолет был зарявен.
  -То-то и оно. Нечаянно выживший мальчик. А что с речью твоей, шепелявая сатана?
  -Фяфть звуков трудно выговаривать. Язык не флуфается.
  -Афазия у тебя, дружок.
  -Это ферьезно?
  -Боже, Сэдзо возьми, он нам не нужен. Он в лоб контужен. Собой же.
  -Не фмефно.
  -А по-моему очень даже ''фмефно''. Интересно, как бы ты смотрелся в качестве лича?
  Сэдзо аж вздрогнул от такого предложения.
  -Я больфе не буду так.
  -Так, возможно, но не сомневаюсь, рано или поздно выкинешь еще что-нибудь.
  -Ты меня накавеф, владыка?
  -За что? На сей раз никто не пострадал кроме твоей пустой башки.
  Несчастный случай с Сэдзо не в целом помешать положительному настрою Кирилла, он до сих пор ходил окрыленный новыми возможностями. Эксперименты с телепортацией не прекращались ни на день, владение ей выросло если не до профессионального, то до очень высокого уровня. Это стоило трех отрезанных рук, четырех ног, а один раз вообще пополам рассекло. Мгновенное перемещение из точки А в точку Б экономичным методом действительно небезопасны.
  Зато теперь покрыть шестьсот километров с помощью портала для архилича раз плюнуть, максимальная аппорта в три-четыре раза меньше.
  Рост расстояния прямо пропорционален росту количества затрачиваемой энергии.
  Через восемь портальных скачков на четыре сотни километров или тридцать два расщепления даже архилич начинает чувствовать физическую и психическую усталость, чего от других заклятий не бывает.
  Для рядового мага эти игры с пространством труднодостижимы, разве что благодаря использованию посторонних источников магии.
  Вскоре Кирилл принял решение обучить наиболее преданных личей - Тлалока и Ксочипепа, правда лишь портальной магии. Аппорт останется царской фишкой, не считая хранителя крестража Золина.
  -Как!? -удивленно воскликнул первый советник, когда в собственной лаборатории стал свидетелем открытия пространственных разрывов. Кирилл вошел в один, вышел через второй.
  -Удалось расшифровать один ванарский трактат шеститысячелетней давности. Подробное руководство по портальным перемещениям.
  -Это же... это все меняет.
  -Мы сможем перебрасывать целые армии на огромные расстояния, -предвкушающе произнес тлакеталь. -Тотальное превосходство в маневре!
  -Насчет целых армий я бы не торопился, для переброски большого количество солдат понадобится уйма энергии. Даже у меня столько нет, максимум небольшие отряды. Итак, начнем урок...
  Первый советник осилил скачок на двадцать седьмой попытке, командующий армией сделать этого не смог, полуличу не доставало магических сил, чем он был крайне расстроен.
  Когда Тлалок сотворил переход на дальнюю дистанцию, через него прошли все трое немертвых и оказались посреди джунглей. Люди поблизости точно отсутствовали.
  -Ну и где мы? -огляделся по сторонам Кирилл.
  -Я хотел перебросить нас в южную пустыню.
  -Ну, так давай, перебрасывай.
  -Боюсь, не смогу. Впервые за много лет чувствую себя таким уставшим.
  -Как я и ожидал. Чем дальше хочешь отправиться, тем больше нужно энергии.
  -Насколько тебе удается перемещаться, владыка?
  -Восемь скачков по четыреста с небольшим миль за раз.
  -Почему бы сразу не перемеситься на три тысячи?
  -Зачем ходить обычным шагом, когда можно скакать как антилопа?
  -Привычнее, удобнее, -высказался Ксочипеп. -Меньше риска надорваться.
  -Вот видишь, даже тлакеталь, плохо понимающий такие тонкости, догадался.
  -Я готов владыка, -первый советник перехватил покрепче свой посох из бедренной кости Сохсара. Без него открыть портал личу не под силу. -Раз пустыни нам не видать, попробую вернуть нас домой.
  -Лучше не надо, -предупредил Кирилл. -Приземлишь опять где не нужно, а лишние свидетели нам ни к чему.
  -Надо же когда-то учиться. Доверьтесь мне, владыка.
  -Хорошо.
  Стукнув по земле посохом, первый советник вновь создал пространственный разрыв. Воронка распахнулась в воздухе. Сначала туда шагнул Тлалок, после Ксочипеп и Кирилл. Мгновение невесомости и темноты.
  -Сволочь жопорукая!
  Архилич обнаружил себя падающим сквозь облака к земле. Неприятно, но куда лучше, чем оказаться вмурованным в какую-нибудь скалу.
  По мере приближения к поверхности белая хмарь рассеялась, позволив оценить ситуацию.
  ''Три километра, не меньше. О, а вот Ксочипеп. ''
  Сотней или около того метров ниже, беспорядочно дрыгая руками и ногами, падал командующий армией. О прыжках с парашютом и маневрировании в воздухе полулич не имел никакого представления.
  Кирилл настиг его, когда они проделали две трети пути. Примененный телекинез замедлил полет с двухсот километров в час до сорока, а приземление посреди торгового квартала Ачтилана вышло совсем мягким. Горожане с удивлением взирали на свалившихся с неба немертвых господ.
  Тлалока нашли десять минут погодя, он наделал немало переполоху, пробив собой крышу дома одного из купцов.
  К пирамидам Кирилл с Ксочипепом потащили мешок с переломанными и раздробленными костями. За час-другой оклемается. Даже обычный полулич не погибнет от такого падения, не говоря про лича с крестражем.
  -Я ж говорил, учитывай изгиб земной поверхности.
  -Я и учел.
  -Так какого лешего мы оказались на высоте трех миль?
  -Не знаю.
  -Это твой ответ?
  -Не хочу придумывать лишнего.
  
  ***
  ''Какая красота!''-думал Кирилл, с аппетитом поглощая кусок жаренной конины. Полноценная нежить не способна ощущать вкус еды, не говоря о переваривании, но бывший танкист больше года не является мертвым.
  В его организме идут какие-то обменные процессы и при этом их остановка никак не влияет на жизнедеятельность. Что с того, если Кириллу вырвут сердце? Плевать, новое отрастет. Кислород, легкие? И без них можно обойтись. Впрочем, есть и негативная сторона - тошнотворная внешность и импотенция. Глядя в зеркало, Кирилл видел того гибридного монстра из четвертой части фильма ''Чужой''.
  Кроме Тлалока никто из некромантов не знал истинного секрета преображения, крестражи - вещь для избранных. На свой архилич наложил дюжину защитных и укрепляющих чар. Любой посторонний, кто притронется к ребру, превратится в кучку пепла...
  -Мой царь! -вбежал в покои воин царской стражи. -Там драконы прилетели...
  Кусок конины выпал рук Кирилла.
  -Век бы их не видеть.
  На ступенях пирамиды действительно расположились двое драконов с рубиновой чешуей. Они были б неотличимы друг от друга, если б не обломанный рог на голове одного из них.
  -Кеоцикаль, время пришло, -проговорила Хеонак. -Созывай армию.
  -Император умер?
  -В ближайшие дни. Его изнутри сжирает опухоль. Когда я покинул столицу, он пребывал в бреду и не узнавал окружающих. Наследники уже начали точить мечи, большой драки не избежать.
  -Может это... отлетим в более безлюдное место?
  На спине дракона архилич добрался до их старого места на речном пляже. Спрыгнув на землю, Кирилл обратился к Хеонак:
  -Какие у нас расклады?
  -Димувир и древние обязательно поддержат избранного Флавием наследника - старшего внука Валериана, однако его младший брат Лукин и сестра Юлия готовы оспорить право на трон. За каждым стоят влиятельные знатные семьи, готовые пустить оппонентам кровь. Но это не все, в Саварии есть род Аххенов. Их предки не входят так называемую первую тысячу, прибывшую из Старого Мира, формально они не могут претендовать на трон, однако с их могуществом и влиянием... Почему бы не попытаться?
  -Знатное змеиное кубло.
  -Без наших заверений в поддержке они никогда бы не решились выступить открыто, -ответила Хеонак. -Разумеется, империю возглавим мы с тобой, пока они будут рвать друг другу глотки. Разделяй и властвуй.
  -Еще раз спрошу, вы действительно готовы пойти на такие жертвы? -предельно серьезно спросил Кирилл.
  -Старшее поколение своим бездействием и так уничтожит нас. Какая разница, сколько это займет, год или тысячу? Я надеюсь, ты поможешь решить нам проблему с рождаемостью, Кеоцикаль.
  -Угу.
  -Мой план заключается в том, чтобы разделить силы сторонников Димувира. Войска Валериана будут вынуждены сражаться с мятежниками, давить восстания в провинциях, соответственно поддержка драконов понадобится в самых разных местах. Так мы их и перебьем, вылавливая поодиночке или небольшими группами. Каждая противоборствующая сторона считает, будто мы реально поддерживаем именно их, а остальных вводим в заблуждение.
  -Какая мне отведена роль?
  ''Я же хоть завтра могу наплевать на все договоренности и начать вторжение. Но чертовы нурийцы... Без драконов мне с ними, возможно, не совладать.''
  -Пока они увлеченно режут друг друга, завоевать империю. Вторжение Ацтлана - последнее, чего ожидают ромейцы. Наше дело подогреть раздоры, перебить основную часть древних, твое - дойти до Никополя.
  -Все планы имеют свойство идти наперекосяк. Вдруг древние начнут одерживать верх?
  -Нужно сделать так, чтобы не одержали.
  -Вся эта затея сомнительна, учитывая угрозу со стороны нурийцев. Вы ее сильно недооцениваете. Очень сильно.
  -Почему?
  -В Васгаре мы получили в свое распоряжение летописи, так вот семь тысяч лет назад уже случалось нечто подобное. Любители эмульсии поставили старую ванарскую империю на грань уничтожения, победить удалось лишь благодаря коллективному вмешательству Вечных.
  -Мы справимся.
  -Не уверен, -открыто возразил Кирилл. -Ванарские боги были куда могущественнее меня, вас. Ослабленная и разоренная войной империя не выстоит против полчищ нурийских уродов. Еще не поздно все остановить, Хеонак.
  Лидер мятежа некоторое время молчала.
  -Невозможно. Процесс уже запущен, но я приму во внимание твои доводы.
  -Коль так, надо сделать, чтобы вторжение не выглядело вероломным нападением.
  -И как?
  -Назовем это вводом миротворцев по запросу имперской стороны. А военные действия в отношении наследников объяви действиями по наведению законного порядка. Не нашествие, а принуждение к миру.
  Хеонак склонила голову набок.
  -Ты случайно не учился у имперских бюрократов?
  -Нет. И мы же не станем грабить и насиловать крестьян, сжигать без особой надобности города, осквернять святыни. Армия Ацтлана будет вести себя цивилизованно.
  -Сколько понадобится времени, чтобы пройтись по землям варваров и насобирать свежего мяса? -уточнила Хеонак.
  -Нисколько. Мне хватило ванарского похода, в трупах недостатка нет.
  -Тогда подожди месяц-другой прежде, чем перейти границу империи. Мы ведь не хотим, чтобы претенденты на власть забыли о разногласиях и выступили единым фронтом против тебя?
  -Я понял.
  -Мой брат останется с тобой, -указала мордой Хеонак на своего близнеца с обломанным рогом. -Правда он плохо знает нуатль.
  -Не проблема, -перешел Кирилл на ромейский. -Я успел выучить основной язык империи. Твое имя Хеонас, если я не ошибаюсь?
  -Не ошибаешься, владыка мертвых, -пробасил дракон. - Я буду помогать и заодно присматривать за тобой. Чтоб ты не нарушил взятых на себя обязательств, в отличие от сестры я прекрасно вижу подлую суть людей.
  -Как мило.
  -Кеоцикаль, -вмешалась в разговор Хеонак. -Говорят, будто ты успел внедрить в войска новые виды оружия и преобразился сам. Это правда?
  -Кто говорит?
  -Люди.
  ''Спустить бы шкуру с этих ''людей''. Живьем.''
   -Ну да, особого секрета я из этого не делал, -полигоны, где ежедневно стреляют из мушкетов и взрывают пороховые бомбы, трудно скрыть. К тому же слишком много народу посвящено в дело: послушники, цеховики, золотари, слухи неизбежно просочатся. -Кое-какие новинки мы внедрили.
  -Какую магию оно использует?
  -Алхимический порошок, который воспламеняется в замкнутом пространстве и выталкивает кусок металла. Чешую дракона оно не пробивает даже в упор, -тут Кирилл слегка лукавил. Метров с десяти мушкет прошибает драконью шкуру, точнее отвалившуюся после линьки шкуру. -Мы проверяли, но против живых людей, доспехов, магических щитов сгодится.
  -Ты не терял времени даром.
  -Я делал все возможное для усиления ацтланской армии.
  -Нас больше интересует то, что ты перестал быть нежитью в привычном понимании, не так ли?
  ''Ой, головы чьи-то полетят.''
  -Опять люди наговорили?
  -Да.
  -Мы нашли способ сохранить воздействие эликсира на основе вашей крови, но... я не знаю, сработает ли это на самом драконе.
  -Скоро появится возможность узнать. Среди моих сторонников потери неизбежны, вернешь их в качестве личей.
  -Хорошо.
  ''А подконтрольны драколичи будут только мне.''
  -Каково быть одновременно живым и мертвым? У тебя ведь бьется сердце?
  -Бьется, два-три удара в минуту.
  -Нужно пить, есть, спать, справлять нужду?
  -Не обязательно, можно существовать на голой магической энергии, однако это похоже на скудный паек из травы.
  -За счет чего удалось закрепить твое нынешнее состояние?
  ''Хрен я им про филактерии и крестражи расскажу. К счастью мысли тут никто читать не умеет, максимум гипнотизировать.''
  -Мы придумали особый ритуал. Нужно сердце и кровь скорбящей вдовы, луноцвет, толченые зубы мантикоры. Опять же повторю, на драконе может не сработать... даже на людях не всякий раз срабатывает.
  -Мне понятно.
  -Значит, наступать на север мне нужно примерно через два месяца?
  -Да, среди наследников должна завязаться схватка. Маршрут продвижения выбирай сам, главное, дойти до Никополя и взять его. Там мы объявим новым императором уже тебя, а всех несогласных задавим силой.
  -Сказки про миротворцев сработают лишь на первых порах, многие ромейцы не признают какого-то там варвара на троне. Мало его занять, надо получить признание в глазах народа, мы ведь не собираемся править одними мертвецами.
  -Против слова драконов никто не посмеет возразить. Мы ведь боги для них, забыл?
  -А еще в провинциях полно местных культов с мелкими божками.
  -Они не играют решающей роли. В противном случае можно их перебить, я их терпеть не намерен.
  
  Глава 19
  
  Развалившийся на ступенях пирамиды Кеоцикаля дракона громко посапывал, никто не смел приближаться к дрыхнущей ящерице. Пока армия Ацтлана мобилизовывалась, Хеонас гостил в Ачтилане, хотя лучше сказать вел себя как дома: бесцеремонно воровал скот с пастбищ, пугал крестьян, заставлял их чистить свою шкуру и пасть.
  -Э, ваша сиятельная божественность, -Кирилл ткнул ломом в ноздрю Хеонаса. -Ты весь проход перекрыл.
  Глаза дракона размером с футбольный мяч распахнулись.
  -Уже день?
  -Да. Ну ты вчера учинил...
  -Я ничего не учинял.
  -Ты вломился в винную лавку, разгромил половину здания, расковырял погреб и опустошил сорок бочек с элидским светлым, потом шатался по улицам, орал, что-то вроде ''преклоните колени перед моим величием'', пускал во все стороны огонь, устроив несколько пожаров. И час спустя насрал в фонтан на центральной площади, вонища аж здесь чувствуется.
  -Никого же не убил?
  -Вроде нет.
  -Так в чем проблемы?
  -В отсутствии культурного поведения. От моих подданных поступили десятки жалоб. Неужели ты себя так в империи ведешь?
  -Нет, я просто... решил немного расслабиться, впереди нас ждет одна кровь и смерть.
  Дракон поднялся на ноги и начал спуск вниз.
  -Впредь попрошу не вытворять подобного.
  -Ничего не могу обещать.
  -Я не советую ссориться с тем, кто может помочь обрести вам бессмертие и решить проблемы с рождаемостью, -абсолютно спокойно произнес Кирилл. -Это грозит неприятными сложностями в будущем.
  Дракон угрожающе прошипел.
  -Какими например?
  -Я все вплоть до малейших деталей расскажу твоей сестре.
  -Проклятый мертвяк.
  -Значит, договорились?
  -Договорились.
  Оказавшись на Отрии, Кирилл наивно полагал, что местные драконы это мудрые, величественные существа, которые радикально отличаются от людей. Реальность безжалостно растоптала все иллюзии. Крылатым ящерицам не чужда лень, жадность, ненависть и другие качества.
  В конце концов, именно благодаря этому между ними и ромейцами царит понимание. Драконы защищают двуногих от внешних врагов, помогают поддерживать порядок внутри империи, двуногие обеспечивают драконам комфортное существование, тешат их самолюбие.
  Ну а пока над Римом сгущались тучи, Ацтлан заканчивал последние приготовления к войне. Нежить из мест постоянной дислокации выдвигалась в район сосредоточения, долину Маскала, что лежала севернее столицы. Некроманты перегоняли по дорогам многотысячные толпы зомби, разумеется, это не могло остаться незамеченным, поэтому Кирилл заранее приказал закрыть границы, а иностранцев взять под стражу или депортировать
  Против Рима ацтлани бросят шестьдесят тысяч полуличей (за последние три года их ряды заметно пополнились), еще десять останутся дома на всякий случай, сто шестьдесят слепков, триста двадцать жнецов и две тысячи расчленителей. Точное количество рядовых зомби никому неизвестно, их триста с лишним тысяч, считая пригнанных ванаров.
  Громадная армия по местным меркам, но для установления прочного контроля над империей маловато. За закрытыми дверями Кирилл долго спорил с военачальниками и жрецами, в каких направлениях и какими силами наступать.
  -Еще раз повторяю, -продолжал настаивать на своем Ксочипеп. -Савария необходима не меньше, чем центральная провинция. Половину войск надо бросить туда.
  -Нет, -возразил первый советник. -Мы не должны сильно распылять собственные силы, ромейцы сами проделают значительную часть работы за нас. Аххены попытаются уничтожить наследников Флавия, наследники будут грызть друг друга.
  -Савария - самая богатая после Романии, с рук их наместников кормятся почти все расквартированные на западе фемы. Это треть имперской армии...
  -Значительная часть этой трети сидит по ту сторону Внутреннего моря и стережет границу с Кэл Нуром, -перебил Тлалок. -Саварийцы ни за что не выведут оттуда войска даже несмотря на назревающую междоусобицу. Потеря Норика в дальнейшем обернется вторжением с севера.
  -Я склонен согласиться с Тлалоком, -вмешался Кирилл. -Саварийцы могущественны, да, но их силы вынуждены сидеть на Норике и держать Внутренние море под контролем. Мы не станем разделять нашу армию и без веских причин вторгаться на запад.
  -Но... -собирался возразить тлакеталь.
  -Без ''но''. Первый этап - завоевание Полей Аспо и всех находящихся там вольных городов, второй этап - поход на Никополь, третий - принуждение Нарбонии, Ал Могуна и прочих к миру, четвертый - создание оборонительных рубежей в Борейских горах. Если все более или менее пойдет по плану.
  Ксочипеп поднял руку.
  -У меня вопрос.
  -Да?
  -Как мы подчиним Адрию? У островитян мощный флот, а у нас лишь речные посудины.
  -На трофейных кораблях поплывем.
  -А команды где возьем?
  -Ромейцы помогут, одних купим, других запугаем. Золота у нас достаточно, дань же мы платить больше не собираемся...
  
  ***
  -Сомнений не остается, господин префект, мертвые готовятся выступить против нас. Нужно срочно доложить наместнику и готовить город к обороне.
  -Что за вздор ты городишь, Квинт? Ацтлан никогда не посмеет напасть на империю. Ха! Да они платят нам дань!
  -Императору осталось недолго, судя по всему, южане надеются воспользоваться ситуацией и поквитаться за три века унижений. На фоне назревающего конфликта между наследниками Флавия.
  -Драконы сожгут их мерзкое царство дотла.
  -Не уверен. Раз ацтлани настолько осмелели, значит, гнева драконов они не опасаются. Возможно, между ними существуют какие-то договоренности или в тайне придумали новое оружие, способное сразить богов.
  -Богов нельзя убить.
  -Нельзя недооценивать мертвяков, они настоящая темная лошадка. Вы слышали, что они сделали с ванарами? Защищенный древней магией Васгар пал за сутки, за полгода целая раса поставлена на грань полного исчезновения. Это некроманты так решили размяться перед генеральным сражением.
  -Тебе откуда знать, Квинт?
  -Я умею анализировать информацию.
  -Анали... ну и словечки у тебя.
  -Один знакомый торговец, побывавший в Ачтилане, передал мне сведения. Они не являлись секретными, мертвяки открыто хвастались перед живыми своими успехами, даже целый парад устроили по этому поводу.
  -Все равно, нет никаких доказательств, что Ацтлани нападут. Вот когда появятся, тогда и будем думать о подготовке к обороне.
  -Уже будет поздно, господин префект.
  -Мне есть, на что потратить золото помимо укрепления стен и наемников.
  
  ***
  За время подготовки к войне Кирилл отправил в империю десятки разведывательных отрядов, целью которых было выявить оптимальные маршруты продвижения помимо главных дорог, собрать сведения о состоянии укреплений ромейских городов, их гарнизонах, внутренней политической обстановке. Под видом торговцев, бродячих артистов, предсказателей, наемников живые шпионы старались разнюхать каждую, казалось бы, незначительную мелочь, но именно они могут потом серьезно войскам Ацтлана.
  Зачем штурмовать город, если его правители не прочь сдаться без боя? Так удалось выяснить что Сицоль, чье население наполовину состоит из романизированных ацтлани, не просто готов открыть ворота перед завоевателями, но и оказать прямую поддержку, включая военную.
  Кирилл не уставал вдалбливать в головы командиров армии о недопустимости тотального террора в отношении мирного населения. Никаких массовых казней, жертвоприношений без серьезной необходимости. Враг, которому нечего терять, сражается гораздо упорнее.
  Военнопленных будут содержать в концентрационных лагерях, для войны с нурийцами потребуются все силы.
  Сведения о происходящем в столице империи Кирилл получал напрямую от разведчиков, магические черепа идеально заменяли телефон. Ни у кого на Пангее нет ничего подобного. Ацтлан имеет абсолютное превосходство в скорости передачи информации.
  О смерти Флавия III пока никто не объявили, но подозрительные шевеления уже начались. Законный наследник Валериан стягивает лояльные войска в столицу, Лукин успел заранее сбежать, Юлию взяли под стражу. Agentes in rebus, имперская тайная полиция, лютует по полной программе, отлавливая потенциальных шпионов, мятежников. Внук Флавия не лыком шит, но в любом случае война неизбежна, раскол назрел не только среди людей, но и драконов.
  Как это часто бывает, искрой для пожара послужил, казалось бы, незначительный повод. Сторонникам принцессы Юлии не понравилось, что к ней никого не пускают, поэтому на следующий день в Никополе вспыхнули уличные бои. Различные группировки знати с верными войсками, наемными отрядами ожесточенно резали друг друга, попавших под горячую руку горожан, грабили и жгли все подряд.
  Не отставали драконы, молодые ополчились против старших, не меньше трех десятков ящеров сцепились в небе над столицей. Усугябляло ситуацию применение боевой магии, разведчики в последний сеанс связи сообщили, что собираются уходить из города. И больше ни слуху, ни духу. Наверняка погибли.
  Кирилл не слишком переживал насчет драконов, победит банда Хеонак или Димувира не важно, армия Ацтлана вооружена кинетическими ускорителями, что опаснее любых примитивных пушек. Согласных признать главенство архилича ящериц он пощадит, несогласных пустит в расход. Таков запасной план.
  В напряженном ожидании некроманты сидели ровно два обговоренных месяца, пока не поступила команда на выдвижение.
  Второго дня месяца цветения 1482 года от основания Нового Рима армии живых мертвецов переступили южную границу империи. Обратного пути не было.
  Серьезных сил рядом с Ацтланом ромейцы не держали, поэтому немногочисленные гарнизоны фортов, стерегущих основные транспортные пути, на предложение сдаться ответили положительно. Желающих погеройствовать против орд нежити было мало, тем более серьезность требований ацтлани подкреплял рассекавший небо дракон.
  Рим что на Земле, что на Отрии славится своими дорогами, вымощенными камнем и тянущимися через всю империю. Это облегчало наступление. Немертвым не приходилось продираться сквозь непролазные джунгли, они воспользовались хорошо освоенными маршрутами.
  В первых эшелонах идеальным строем маршировали воины-ягуары, иные твари вроде расчленителей, жнецов, големов, во вторых - стада зомби.
  Жители деревень, поместий в ужасе бежали или прятались, едва до них доходили слухи о приближении южан.
  Хеонас со сфинксом неустанно вели воздушную разведку, во вражеском тылу шныряли разведывательно-диверсионные группы ягуаров, которые должны выявлять возможные засады на пути основных сил, нападать на вражеские обозы, брать в плен ''языков'', если таковые появятся.
  Кирилл подошел к мероприятию со всей серьезностью, использовав богатый опыт землян.
  Первой мишенью был избран Лиш, самый южный город империи, расположившийся в трехстах километрах севернее по течению реки Чаулок. Ацтлан тесно с ним торговал.
  По данным разведки город не может похвастать ни серьезными укреплениями, ни крупным гарнизоном, ни наличием мощных магов и магической защиты. Четыре тысячи солдат и две тысячи городской стражи - все, чем располагает пятидесятитысячный Лиш.
  Провинция Аспо не знала серьезных войн по меньшей мере триста лет, Морейское царство на западе формально тоже часть империи, Ацтлан не смел атаковать из-за наличия драконов, а племена варваров на западе не представляют угрозы, даже набеги редкость.
  Вольные города недаром зовутся вольными, Рим наделил их значительной автономией. Власть императора здесь не так сильна, как раньше - сказывается общий упадок и экономический кризис. Денег на строительство дорог, акведуков, содержание гарнизонов не хватает, процветает коррупция. Местные префекты заботятся лишь о собственных карманах, однако империя не спешит оставлять Поля Аспо. Эти земли чрезвычайно плодородны, растущей здесь пшеницей и маисом кормят половину населения Рима. Простиравшийся вокруг ландшафт представлял из себя луга и прерии, значитальная их часть была засеяна сельскохозяйственными культурами или приспособена под пастбища для коз, овец, лошадей, илькетуки.
  Другие захватчики все сожгли бы или разграбили, но нежить не нуждалась в продовольственных запасах. Она могла идти и не отвлекаться на пустяки.
  Расстояние от долины Маскала до Лиша мертвецы покрыли за пять дней.
  Город стоял на берегу Чаулока, имел крупный речной порт, а с юга, востока и севера его окружали десятиметровые стены с угловыми башнями, выступавшими за стены достаточно далеко, чтобы обеспечить продольный обстрел вдоль обеих стен. Что ни говори, ромейцы умеют строить фортификационные сооружения.
  Над городом поднимались столбы черного дыма - Хеонас успел пожечь плавсредства в гавани, чтобы никто не мог сбежать по воде.
  Немертвые окружили город с трех сторон и встали лагерем. Кирилл же с Тлалоком на дохлых конях в сопровождении отряда царской стражи и дракона приблизились к главным воротам.
  Со стен на парламентеров с ужасом смотрели защитики города, кому-то не терпелось дать залп из луков.
  -Эй, служивые, позовите префекта, -прокричал Кирилл усиленным магией голосом. -Нужно обговорить условия сдачи!
  -Префект сбежал! -ответил сверху мужик в ламеллярном доспехе с металлическими пластинами, без шлема
  -Тогда кто за него?
  -Турмарх Далмаций Аврелиан. Это я.
  -Спускайся сюда, тебе нечего бояться.
  -Подтверждаю, -заговорил Хеонас. -Тебе не причинят вреда турмарх.
  -Хорошо.
  Пару минут спустя ворота приоткрылись и показался командир гарнизона, взявший на себя командование. На вид лет сорок, вполне европейские черты лица, смугловатая кожа, черные волосы - наверняка метис, как и большинство ромейцев. Белокожие голубоглазые блондины тут встречаются редко.
  На поясе у турмарха висел стандартный шестидесятисантиметровый гладиус, в любом случае не поможет против немертвого.
  -Итак... -протянул Аврелиан. -Живые мертвецы решили напасть на нас и им помогает один из драконов. Я совершенно не понимаю, что происходит.
  -Ацтлани призваны для наведения порядка в империи, -сказал Кирилл. -Может вы слышали о событиях в столице? Наследники не поделили власть, боги-драконы сцепились друг с другом.
  -Слышали.
  -Мы продвигаемся на север к столице, Лиш не является нашей целью, просто откройте ворота, сложите оружие и никто не пострадает.
  -Допустим, что потом?
  -Вы и ваши люди присягнете новому императору, -добавил дракон.- Императору Кеоцикалю.
  -Чего!? -опешил вояка.
  -Что слышал, -Кирилл почесал свой лысый череп. -Драконы хотят посадить на трон меня. Заметь, это не моя прихоть, а желание богов. Так или иначе, Лиш падет в считанные часы, у вас мало людей.
  Далмаций кивнул.
  -Перевес не на нашей стороне.
  -Я оставлю в городе небольшой гарнизон и отправлюсь дальше. А турмарх Далмаций Аврелиан сможет даже занять пост префекта.
  -Звучит неплохо.
  -Мои условия приемлемы?
  -Более чем.
  Лиш был взят без единого выстрела или взмаха меча, городская власть незадолго до появления ацтлани свалила в закат, оставив граждан на произвол судьбы. Только командиру гарнизона хватило смелости не дрогнуть, он и его подчиненные готовились продать свои жизни подороже, однако этого не потребовалось.
  Присутствие дракона помогло прийти к мирному решению вопроса. В смутное время и безвластие примкнуть к сильному игроку, пусть он не совсем живой, будет не лишним.
  Кирилл в тот же день выступил к жителям Лиша с обращением, заверив, что их жизням ничего не угрожает, никого не станут насильно обращать в зомби, торговля с Ацтланом продолжится, пошлины и налоги снизятся, коррупция сведется к минимуму. Для демонстрации намерений воины-ягуары снесли голову десятку проворовавшихся сановников, на которых указал турмарх.
  Часть Лишской коллегии магов изъявила желание приобщиться к сообществу некромантов, правильно, достичь более или менее нормального бессмертия удалось только жрецам-личам. Кирилл не стал отмахиваться от потенциальных союзников и пообещал принять их, если хорошо послужат. Маги в Ромейской империи такая особая разновидность тараканов, способных пролезть куда угодно, разнюхать что угодно. У них есть связи и влияние на все сословия, от нобилитета до жречества и плебеев.
  Нужно ведь не просто завоевать Рим, нужно удержать его. Действовать одной силой - тупиковый путь.
  
  Глава 20
  
  -Исходя из того, что нам известно, наиболее крепким орешком является Элида. Туда мы и бросим основные силы. Тлалок.
  -Да, владыка.
  -Возьмешь двадцать тысяч ягуаров, сто тысяч мяса и отправишься брать Утар с Сардикой.
  -Слушаюсь.
  -Чинальм. Получишь под свое командование десять тысяч ягуаров и сто пятьдесят тысяч мяса, на тебе Сицоль.
  -Будет исполнено.
  -Нас нас с Ксочипепом и Хеонасом Элида.
  -Жители Элиды без боя не сдадутся, -заметил дракон, чья голова торчала в окне здания городского форума. -Даже подобраться к городу наступающей армии будет нелегко. Слышали про кристальные башни?
  -Разумеется, -кивнул Кирилл -Говорят, они могут извергать лучи света, сжигающие дерево и плавящие металл.
  -Все так, -подтвердил брат Хеонака. -Элидская коллегия магов лет пятьдесят назад представила наместнику провинции свой проект, он одобрил и выделил средства на строительствою. Я считаю, они способны сразить даже дракона.
  -С башнями мы разберемся.
  -Как?
  -Зашлем лазутчиков.
  -Лазутчики облажаются, Кеоцикаль. Целей слишком много, двадцать малых башен и Солнечный Шпиль на Авентийском холме. Они охраняются не хуже императорской казны. Если каким-то чудом удастся перебраться через стены, нужно еще незаметно подобраться к башням, гарантированно разрушить их.
  Кирилл пока не хотел раскрывать имеющиеся на руках козыри с телепортацией. Чем позже посторонние узнают о ней, тем лучше.
  -Это вполне нам по силам, Хеонас. Будь спокоен.
  -Кроме внешних оборонительных рубежей имеется внушительный гарнизон прекрасно обученных солдат, четыре турмы, чуть меньше городской стражи и ополчение, которое готово собраться в любой момент. Не списывай со счетов Элидскую коллегию, ее возглавляет могущественный маг и подчиненные ему под стать. Бездарей, бездельников там нет. Бой не обещает быть легким.
  -Я не рассчитываю на легкий бой. По мере продвижения на север сопротивление неизбежно возрастет, но нам ли бояться потерь?
  Немертвые не задержались в Лише надолго, через два дня армия разделилась на три части и отправилась дальше. Высокий темп наступления лучше не сбавлять, чтобы вести о приближении ацтлани не успели далеко разлететься.
  Кирилл с авангардом из ягуаров покрывал в сутки около ста пятидесяти километров благодаря отличным дорогам, о привалах не шло даже речи. Живые участники похода были вынуждены есть, спать, справлять нужду на ходу. Кто-то ехал в повозках, а кто-то как Сэдзо в паланкине, полуличам несложно тащить демона на себе.
  Севернее Лиша джунгли окончательно уступили место зеленым лугам и прериям, довольно часто попадались мелкие деревни земледельцев и скотоводов, поместья богатых ромейцев. Немертвые никого без необходимости не трогали, что вызывало у местных разрыв шаблона. Приученные с детства к страшилкам про злых некромантов, вырезающих сердца на алтарях, сильно удивлялись, когда ходячие трупы лишь мимоходом объявляли о новом императоре Рима.
  Важной точкой маршрута являлся Сцинтийский мост через Чаулок севернее Лиша, через него шло подавляющее большинство наземных караванов из империи в Ацтлан и наоборот. Переправа оказалась разрушена отступающими ромейцами.
  -Да уж, -выдал Кирилл, увидев лишь торчащие из воды опоры арочного моста. Маги не пожалели сил на то чтобы cнести сооружение. -Я так надеялся успеть.
  -До ближайшего брода сто двадцать миль, -рядом на мертвом коне восседал Ксочипеп в блестящем железном панцире, гоплитском шлеме. -Дополнительные сутки пути. Что прикажешь, владыка?
  -Что прикажу? Мы перейдем реку здесь.
  -По дну что ли?
  -Просто смотри.
  Кирилл спрыгнул с мертвого коня, спустился по склону на берег полноводной реки.
  Кончик зачарованного лома опустился в воду. Архилич пробормотал вслух заклинание, после чего водяная гладь стала покрываться ледяной коркой метр за метром. Сначала тонкой, но с каждой секундой ее толщина увеличивалась. На участке в пару квадратных километров Чаулок промерз на метр-два вглубь, магический лед тает медленнее обычного, переправа должна выдержать прохождение немертвой армии.
  -Вот это да! -воскликнул Ксочипеп. -Я думал, такое никому не под силу.
  -Я тоже не был до конца уверен в успехе. Но да ладно, лед тает, а армию нужно еще переправить на ту сторону.
  -Верно, -Ксочипеп обернулся в сторону ожидавшего войска. -Вперед! На ту сторону!
  
  ***
  Широкую травянистую равнину полосовали ослепительные желтые лучи, срывавшиеся со стен Элиды. Попавшие непосредственно в зону поражения зомби буквально испарялись, кому повезло чуть больше вспыхивали словно спички. Низшая нежить очень уязвима к огню.
  Атака на город захлебнулась, из пяти тысяч мертвяков до слепой зоны под стенами добралось от силы сотни три.
  -Да, занятно. Кому-то хватило ума изобрести магический лазер. -Кирилл опустил подзорную трубу и передал Тлалоку. С травнистых холмов южнее Элиды открывался отличный обзор и заодно они служили укрытием для армии. Немертвые стояли всего в двух километрах от провинциальной столицы, но наступать на нее, пока не нейтрализована оборонительная система - самоубийство.
  Она состояла из двадцати тридцатиметровых квадратных башен, чередующихся с обычными, по периметру города и одного стометрового пика в центральном районе, простреливавшего все прилегающие окрестности. На вершинах древних сооружений блестели желтые ромбовидные кристаллы с идеальными гранями, одна такая драгоценность размером с барана. От бьющих оттуда лучей почти нет спасения, разве что прятаться за складками местности.
  Большая часть стен была не ванарской постройки, а ромейской. Элида стояла на руинах более древнего города. Кладку легко отличить по цвету и форме камня. Ванары строили укрепления из массивных базальтовых блоков, ромейцы использовали коричневые кирпичи.
  -Как ты предлагаешь пробить их оборону? -поинтересовался Хеонас. -К городу не подобраться.
  ''Телепортация или драконобои? Ни то, ни другое пока не хочется палить перед драконом.''
  -Взорвем башни.
  -К ним не подобраться. Да и ромейцы наверняка навесили защитных чар.
  -Сиди тут и смотри. Все вопросы потом.
  Архилич спустился с наблюдательного пункта на хомле к обозу, который охраняли Хищники Миктлана в компании с Сэдзо. Телеги были нагружены невзрачными на вид бочонками и амфорами, внутри находился черный порох.
  -Фыдфигаемфя, фладыка? -шепелявому демону не терпелось пролить ромейскую кровь.
  -Пока нет, -Кирилл оглядел ближайшую повозку. -Выгружайте бочки, устанавливайте фитили и ставьте туда. Мне нужно не меньше пятидесяти штук.
  Воины-ягуары в считанные минуты выполнили приказ царя, вскоре на земле стояли готовые к применению пороховые бомбы. Хеонас с интересом наблюдал за возней немертвых, потом придется все ему подробно объяснять. Рано или поздно сведения о телепортации просочились бы, несмотря ни на какие попытки утаить их.
  Кирилл не зря разглядывал Элиду через подзорную трубу, запоминал расположение башен, оценивал расстояние. Это необходимо для точной заброски взрывоопасных гостинцев.
  Перед архиличем распахнулась черная воронка портала диаметром около метра, после он магией поджег фитили на двух бочонках и отправил по нужному адресу.
  -Первый пошел...
  Тридцать секунд спустя донеслось эхо взрыва.
  -Есть! -крикнул Тлалок, не покидавший наблюдательного пункта. -Кристалл разнесло на мелкие осколки.
  Убедившись в успехе мероприятия, архилич начал как конвейер отправлять бомбы. Ромейцы не приняли никаких контрмер, поскольку понятия не имели о телепортации. Взрывающиеся бочки разносили на части магические кристаллы и убивали магов-наводчиков, не всегда успешно. Трижды Кирилл промахивался и предпринимал повторые попытки, хотя порох не бесконечен. В поход забрали чуть ли не треть запасов заветного порошка, объемы производство еще предстоить нарастить.
  Солнечный Шпиль, внешне напоминающий нечто среднее между маяком и башней Саурона, архилич решил оставить напоследок. Ему хотелось посмотреть на результаты работы лично.
  Через портал ушло сразу десять тридцатитилитровых бочек. Когда Кирил забросил последнюю, то совершил гигантский прыжок, придав себе ускорения телекинезом, и приземлился на холме рядом с Тлалоком.
  Вершину Солнечного Шпиля сотрясла серия взрывов, их силы не хватило, чтобы разрушить каменную кладку, ромейцы строили на совесть, однако излучающему кристаллу пришел бесповоротный конец.
  Над Элидой на мгновение вспыхнуло второе солнце и тут же погласло.
  -Атакуем? -уточнил Тлалок.
  -Начинай штурм, тлакеталь.
  Командующий армией взял меч и поднял над головой.
  -Пора взять этот город! В атаку!
  Находившиеся на стенах защитники Элиды могли с ужасом наблюдать, как со стороны южных холмов стала приближаться армия неупокоенных трупов. В первых рядах шли двадцать големов, игравших роль таранов и осадных башен, за ними наступали зомби, отряды мушкетеров, рыцарей смерти при поддержке личей.
  Вы не думайте, ромейцы,
  Что народ у нас скупой.
  Дадим яму вам поглубже
  И земли курган большой.
  Над полем боя зазвучал хор из задорных голосов, транслировавшихся големами. Некроманты успешно подхватили идею архилича насчет психологической войны. Записанные на ромейском частушки должны если не напугать противника, то хотя бы ввести в замешательство, смутить.
  Над Элидою несется
  Хохот гомерический.
  Один размер у мужиков
  И тот гекзаметрический.
  В наступавшую нежить полетели стрелы, плазменные сгутски, разряды молний. Ромейцы собирались драться до конца, даже присланных с предложением о капитуляции гонцов не стали слушать, за что горько поплатятся. Под раздачу неизбежно попадет мирное население. Зомби, голем, жнец, расчленитель не способен в силу тупости отличить солдата от безоружного горожанина, ребенка, старика.
  Был ромеец, парень бравый.
  Знал копье, мечи и лук.
  А теперь стоит костлявый,
  Оживленный полутруп.
  К наблюдавшим за штурмом Тлалоку и Кириллу подполз Хеонас.
  -Мне нужны ответы.
  -Как мне удалось взорвать башни и лишить Элиду нормальной защиты меньше, чем за полчаса?
  -Именно.
  -В Васгаре мы много чего интересного нашли, в частности древние манускрипты с новыми для нас заклинаниями, -озвучил архилич давно придуманную легенду. -Мгновенное перемещение на большие расстояния было одним из них.
  -Ты не счел нужным рассказать раньше?
  Кирилл пожал плечами.
  -Наверное, следовало.
  -Хеонак слишком доверяет тебе, Кеоцикаль. Но я вижу: ты слишком многое скрываешь.
  -Могу научить тебя телепортации. Хочешь?
  -Потом. Сейчас надо выиграть битву.
  -Так помоги, дыхни огнем пару разу.
  -Вы сами справитесь, -ответил дракон. -Без кристалльных башен Элида легкая добыча. А мне отведена роль наблюдателя.
  -Еще дракон, называется.
  Над штурмующей город нежитью то и дело вспыхивали купола защитных барьеров, когда в них врезались вражеские заклятья, стрелы, копья. Разумеется, подобные чары висели далеко не над каждым отрядом, солдатом, а лишь над воинами-ягуарами и големами. Рядовые зомби дохли пачками, ловя зачарованные стрелы в голову, туловище, сгорали дотла, взрывались на ошметки от боевых заклятий. Под стенами Элиды развернулся кромешный ад.
  Нежить в долгу не оставалась, по ромейцам били из мушкетов, драконобоев, магией. Если магию личей еще можно было отразить, против железных ломов спасения не существовало.
  Коль вы битву проиграете,
  Тут никто не виноват.
  Трупу новому ромейскому
  Некромант всегда наш рад.
  Повинуясь приказам некромантов, часть големов начала хватать снующих под ногами зомби и забрасывать на стену, словно катапульты. Забросить неупокоенный труп на четырнадцатиметровую стену тварям проще простого. Трое из двадцати големов нацелились на ворота Элиды, прикрытые синеватым мерцающим барьером. После двух залпов из кинетических метателей, защита лопнула как мыльный пузырь. Ходячие тараны начали долбиться о деревянные створки, тоже зачарованные. На головы големов сыпались камни, стрелы, заклятия, но те не обращали внимания. Сшитые из кусков разных людей гротескные уроды не способны ощутить боль...
  -Фладыка, можно мне прифоединитьфя к битфе? -подошел к Кириллу Сэдзо. -Я пропуфкаю фамое фефелье!
  -Плохая идея. Ты скорее всего поляжешь там.
  -Ну, фмилуйфя. Я не буду рифкофать, обефяю.
  -Хорошо, после того, как прорвут внешнюю оборону, можешь со своим отрядом выступать.
  -Фпафибо.
  Радостный Сэдзо умотал к ягуарам точить мечи.
  -Что такого ценного в этом отродье? -поинтересовался Хеонас.
  -Он видит то, чего больше никто не видит. Саму магию.
  -Занятно.
  Наконец, ворота Элиды пали под ударами массивных кулаков, но тут случилось неожиданное. Из прохода ударила багрово-красная волна магической энергии, рассеявшая защитные чары и содравшая плоть с костей големов. Шедевры некромантии обратились в бесполезные скелеты, не повезло и прочей оказавшейся в зоне поражения нежити. Зомби и два-три десятка рыцарей смерти в одночасье прекратили свое существование.
  Навстречу штурмующим вышла одинокая человеческая фигура.
  -Какого?... -выдавил из себя Кирилл.
  -Думаю, глава Элидской коллегии магов решил собственной персоной переломить ход битвы, -пояснил дракон. -Вряд ли кто-то еще из них способен на колдовство столь могущественное.
  В правой руке колдуна появилось что-то вроде плети, сотканной из зеленого огня. Один взмах и попытавшиеся его атаковать полуличи в тяжелых латах оказались разрублены пополам, их плоть вспыхнула и заискрилась подобно бенгальским огням. Для нежити это окончательная смерть.
  -Парней надо спасать. Теперь поможешь, Хеонас?
  -Не думаю.
  -Херозавр долбанный, -пробубнил Кирилл на русском. -Я тебе это запомню.
  Придется разбираться самостоятельно. Преодолев с помощью портала около тысячи девятисот метров, архилич оказался лицом к лицу с противником. Мужчина европейской внешности, неопределенного возраста. Ему можно дать как сорок лет, так и шестьдесят. Шатен, голубоглазый, с аккуратной ухоженной бородой, никаких особых примет. Облачен в ламеллярный доспех, без шлема, на шее болтался украшенный рубинами медальон. Если б не пылающая плеть в руке, его почти не отличить от обычного ромейского солдата. Маги здесь не носят нелепые колпаки и мантии, они не спасут в бою от шальной стрелы.
  После секундного промедления как ромеец замахивается плетью, пылающий зеленый хлыст обрушивается на Кирилла и рассеивается. Вместе с личной защитой.
  Архилич телекинезом надавил на мага, раздавить человеческий череп несложно, но тот оказался крепким засранцем.
  Амулет на шее ярко засветился голубым, вскоре это свечение окутало все тело главы коллегии.
  -Я ожидал от тебя большего! -сказал маг, пытаясь сдержать громадное давление. Может телекинезом его не убить, однако и двинуться с места, сотворить новое заклятье он не в состоянии.
  Кириллу хватило времени, чтобы подойти к ромейцу поближе и дать как следует ломом в грудь. Серебрянный медальон деформировался, на землю посыпались рубины, а голубое свечение погасло.
  Скривившийся от боли маг пал к ногам архилича.
  -Fuck...
  Уже собиравшийся разможжить вражеский череп Кирилл замер.
  -Что ты сказал?
  -Какая разница? Заканчивай уже...
  -Do you speak English?
  -Говорю, -не менее удивленно прошептал маг. -Это мой родной язык. Откуда ты его знаешь?
  ''Держите меня семеро! Еще один попаданец! Сколько же нас тут?''
  -Видимо оттуда же. С Земли.
  -Какая страна? -спросил псевдоромеец.
  -Россия. А у тебя?
  -Соединенные Штаты Америки.
  Увидев, что противник повержен, воины-ягуары издали победный клич и ринулись через ворота. Вместе с ними побежали зомби, расчленители и жнецы, направляемые личами. Элиде оставалось недолго.
  -Американец.
  -Останови это... -попаданец умоляюще посмотрел на архилича. -Прошу.
  -Не могу, -Кирилл взял на руки покалеченного землянина, который испытывал явные проблемы с дыханием - сломана грудина и ребра. -Но тебя мы подлатаем.
  Архилич не забывал о предосторожности. Пусть побежденный маг и был землянином, неизвестно, какие в голове тараканы. К шатру с размещенным землянином была приставлена охрана из двух жрецов и десятка мушкетеров, при попытке побега приказано стрелять на поражение.
  Пока армия немертвых брала Элиду, очищая от ромейских войск квартал за кварталом, Кирилл занимался лечением американца. За полчаса от травм не осталось ни намека, повезло, что ребра были сломаны без смещения, иначе пришлось бы оперировать. А в таком случае выживаемость не гарантирована.
  -Теперь можем поговорить на чистоту, -обратился архилич на английском к раздетому до пояса попаданцу. -Начнем с имени.
  -Здесь меня зовут Квинт, Квинтус, дома я был Квинланом О'Брайеном.
  -Давно здесь?
  -А ты?
  -Я здесь задаю вопросы, -оборвал Кирилл. -Лучше отвечай.
  -В таком случае это допрос, а не разговор, -Квинт пощупал свою грудь с оставшейся гематомой. -Мне все же хотелось бы найти с тобой общий язык.
  -То, что мы уроженцы одного мира не делает нас друзьями.
  -Коммунистическая пропаганда знато промывает мозги. Для вас мы злые империалисты, если правильно помню?
  ''Он тут явно дольше меня.''
  -Советский Союз распался полвека назад.
  Маг удивленно поднял брови.
  -Надо же.
  -Каким образом ты переместился на Отрию?
  -Через дыру в пространстве и времени.
  -С Земли очень сложно попасть куда-то кроме мира демонов.
  -Мне это известно.
  -Откуда?
  -Я работал на правительство США, наша группа специализировалась на изучении всего... странного и необычного. Монстры, гости из иных миров, сверхъестественные феномены.
  -То есть магом ты был еще на Земле?
  -Нет, имел кое-какие знания, позволившие стать мне магом здесь и подняться по карьерной лестнице. Это был долгий, трудный путь... Как видишь, я отчасти удовлетворил твое любопытство, окажи ответную услугу.
  -Ладно.
  -Как тебя зовут то? Кем ты был?
  -Звать Кириллом, был сначала автомехаником, затем танкистом.
  -И стал повелителем мертвых с колоссальной магической силой?
  -Строго говоря, я и есть он. Мне пришлось пройти через реинкарнацию, прожить на Земле целую жизнь, пускай она была довольно короткой.
  -Ты погиб на войне?
  -В точку.
  -С кем вы воевали? -гражданину уже несуществующих США не терпелось узнать последние новости из дома.
  -Россия, Китай сцепились с США и блоком НАТО.
  Губы мага сжались в тонкую линию.
  -Боже.
  -Тот еще сукин сын.
  -Какова была ситуация на момент твоей гибели?
  -Тотальное ядерное уничтожение. Города сгорели в огне, миллиарды погибших, цивилизация в прежнем виде прекратила существование.
  Собеседник схватился за голову.
  -Как... как они это допустили?
  -Америка почти проиграла войну, ваш президент и его администрация решили уйти, громко хлопнув на прощание дверью. Их бы ждал новый Нюрнбергский трибунал, а так весь мир в радиактивный пепел, они отсидятся в бункерах и начнут строить США заново. По крайней мере, мне так кажется.
  -Выходит возвращаться некуда?
  -Ты хотел вернуться, Квинлан?
  -Не прозябать же остаток дней в этой отсталой дыре.
  -По сравнению с происходящим на Земле эта отсталая дыра поистине райское местечко.
  Американец начал ходить туда-сюда. Кирилл на месте мага, наверное, тоже испытал бы серьезное психологическое потрясение, к счастью личи подвержены этому гораздо меньше.
  -Должен же кто-то уцелеть.
  -Разумеется, уцелели. Часть государств даже умудрилась выкарабкаться, но большинство распались. Да, кстати, на Землю после войны вернулась магия, боги и прочая сверхъестественная дрянь, ее стало не меньше, чем здесь.
  -Не может быть...
  -Может.
  -Твоя история не сходится. Если ты погиб на войне, то откуда можешь быть в курсе последующих событий?
  -У меня был способ наблюдать за Землей.
  -Какой?
  -Не все сразу, товарищ американец.
  -Останови свои войска, -резко сменил тему Квинлан. -Не уничтожай Элиду. По-человечески прошу.
  Кирилл помотал головой.
  -У вас был шанс избежать этого и вы его упустили. Моих гонцов никто не стал слушать.
  -Наместник провинции слишком боится нежити и готов стоять до конца.
  -Его проблемы.
  -Ты намерен дойти до Никополя?
  -Я намерен дойти до Борейских гор, это хороший оборонительный рубеж от нурийцев.
  -Причем тут они?
  -Угрозу с их стороны сильно недооценивают, в прошлом ванарские боги едва с ней совладали, сегодня на Отрии нормальных богов нет. Не считать же ими говорящих ящериц-переростков? Скоро нурийцы ударят по Риму, а разобравшись с ним, придут в Ацтлан.
  Снаружи донесся пронзительный вопль, слегка напоминавший гудок паровоза. Кирилл с Квинтом вышли наружу, к ним несся дракон, не обращавший внимания на попадавшую под лапы нежить.
  -Она мертва! -прокричал на ромейском Хеонас. -Мертва!
  -Кто мертва? -Кирилл встал на пути ящера.
  -Хеонак!
  -С чего бы?
  -Я почувствовал это.
  ''Какая досада.''
  -Даже если так, мы вернем ее. Перед тобой лучший некромант Пангеи.
  -Все пропало! -стенал дракон. -Хеонак была нашим лидером! Восстанию конец.
  -Неужели ты думаешь, что я бы сунулся сюда без запасного варианта?
  
  Глава 21
  
  На смерть родных драконы реагировали также, как и люди, испытывая весь спектр эмоций от гнева до печали, горечи. Отличны внешне, но чересчур похожи в душе. После кратковременного буйства Хеонас притих, улегся на земле, свернувшись клубком.
  -Успокоился?
  -Чего тебе надо, Кеоцикаль? -голос дракона теперь звучал совершенно по-другому. Не было в нем той грозной уверенности, металлической нотки.
  -Чтобы ты прекратил горевать и помог исправить ситуацию.
  -Как ее можно исправить?
  -Я же говорил насчет запасного варианта. У нас есть оружие, способное сразить драконов.
  -Эта твоя телепортация или пороховые бомбы с мушкетами?
  -Ни то, ни другое. Ускоритель, выплевывающий железные дротики с колоссальной скоростью. Их кинетическая энергия такова, что ни один магический барьер, зачарованный металл не способен защитить.
  -Димувиру и древним почти невозможно навредить магией.
  -Ключевое слово ''магией'', но тут магия как бы не при делах. Основную работу делает обычный кусок металла.
  -Откуда уверенность, что сработает?
  -Мы испытывали оружие в боях с ванарами.
  -Не припомню, чтобы на их стороне сражались драконы.
  -Драконы нет, а гигантские каменные истуканы да. И мы разнесли их на части еще до того, как они успели передавить половину войска.
  -Допустим, оно сработает. Что дальше?
  -Дальше ты полетишь на север, проведешь разведку, соберешь сторонников Хеонак, убедишь сражаться на моей стороне. Я не отказываюсь от обещания помочь драконам в решении проблемы с рождаемостью.
  -Да мне оторвут крылья, если по пути попадется кто-нибудь из старших.
  -Не оторвут. С тобой полетят стрелки с метателями, прикроют, если понадобится.
  -Ко мне прислушаются немногие. Десяток сородичей в лучшем случае.
  -Десяток лучше одного, собери драконов, сколько сможешь. Выясни местонахождения останков сестры.
  -Дожились... -пробормотал Хеонас, поднимаясь с земли. -Выполняю приказы нежити.
  -Можешь не выполнять, лети куда угодно, погибни в безуспешных попытках отомстить или спрячься где-нибудь в глуши до конца времен. Думаю, мне по силам осуществить свои планы без посторонней помощи.
  Дракон прорычал.
  -Не забывайся, с кем говоришь.
  -Ты согласен дальше со мной сотрудничать, Хеонас?
  -Будто у меня есть выбор.
  -Хорошо, детали обговорим чуть позже. Мне надо закончить со взятием города.
  Пока архилич занимался с главой коллегии магов и убеждал дракона, битва ни на секунду не прекращалась. Мертвецы не без потерь сумели прорваться через внешний оборонительный рубеж, остатки ромейских сил отошли со стен вглубь городских кварталов, в которых успели возвести серьезные баррикады.
  Проходя в компании телохранителей и Квинтуса через захваченные улицы Элиды, Кирилл заострил внимание на архитектуру, планировку. Что здесь, что в Лише она в целом одинаковая, градостроительство было стандартизировано.
  Риомейские города имели правильную геометрическую, прямоугольную или квадратную, форму плана. Основные улицы, имеющие значительно большую ширину, нежели остальные, делят город на четыре части, строго выдерживается прямоугольная сетка кварталов, в центре города находится площадь - форум, он занимает либо геометрический центр города, либо он в зависимости от местных условий сдвинут несколько в сторону.
  Бедные кварталы изобилуют тесно примыкающими друг к другу многоэтажными инсулами с маленькими окошками. Богатые застроены домусами - особняками, где проживали в основном знатные семейства.
  Это были прямоугольные сооружения, которые тянулись вдоль двора, а на улицу выходили глухими торцевыми стенами, над стенами виднелись крыши из красных черепиц.
  Облик города портили бушующие пожары, мертвые тела на улицах. Издали доносились залпы мушкетов, взрывы пороховых бомб.
  Навстречу Кириллу и его сопровождающим воины-ягуары со жнецом куда-то вели разоруженных ромейских вояк. Суд по однотипной ламеллярной броне с металлическими пластинами - регулярная армия, она сражалась достойно.
  -Как вы с ними поступите? -осторожно поинтересовался Квинт. Кирилл держал его подле себя по той простой причине, что опасался побега. Остальные личи, полуличи могут не справиться с американцем.
  -Поместим в лагерь для военнопленных.
  Слова лидера ацтлани подействовали на мага успокаивающе.
  -Все же, я думал, мы продержимся дольше одного дня.
  -А я не исключал вариант с многомесячной осадой, если б на кристальные башни не нашлось управы, мы бы попытались уморить вас голодом. Сколько выдержит стотысячный город без подвоза продовольствия?
  -Пару месяцев. Но ты гораздо раньше сумел вывести из строя нашу оборону, мастерский ход.
  -Просто реализовал свое преимущество.
  -Башни были взорваны пороховыми бомбами?
  -Ага.
  -Сколько ушло времени на внедрение огнестрельного оружия?
  -Три года.
  Квинт хмыкнул.
  -У меня не получилось бы.
  -Почему?
  -Сам подумай, как поступят волшебники с изобретателем оружия, которое уравняет с ними простых смертных. Меня бы живьем закопали.
  -Сколько тебе лет? -задал Кирилл один из наиболее волновавших вопросов.
  -Я родился в 1921 году, в Кливленде, штат Огайо.
  -Это получается... сто двадцать четыре года. Неплохо сохранился. В чем твой секрет? Эликсир из драконьей крови?
  -Ребис.
  -Чего?
  -Философский камень.
  -А, ясно.
  -Он не настолько хорош, как говорится в легендах. С каждым годом нужно больше и больше эссенции, а без нее мне крышка. Стоит пропустить прием и... природа обязательно возьмет свое.
  -Ну, мне это точно не грозит.
  -Ты ведь не совсем нежить?
  -На данный вопрос ответа не будет.
  Вскоре Кирилл с Квинтом приблизились к месту сражения.
  Войско мертвых пыталось прорваться через перегородившую центральную улицу баррикаду из камней, мебели, бочек и прочего подручного материала, на нее активно лезли зомби, но скутаты, ромейская тяжелая пехота, и ополченцы раз за разом отбивали атаки. Зачарованное оружие разило нежить с потрясающей эффективностью, достаточно единственного удачного тычка в грудь для упокоения ходячего трупа.
  У баррикады скопились кучи тел, не только зомби, но и полуличей, использовавших первых в качестве не очень живого щита.
  Архилич поднял к небу железный лом, с которого вылетел ярчайший сноп зеленых искр. Он был достаточно крупным, чтобы его заметили во всей Элиде.
  Подчиненные прекрасно поняли сигнал, воины-ягуары прекратили натиск, обстрел из луков и пращей, жрецы-личи отвели зомби на пару десятков метров от баррикад. Вскоре нежить приостановилась на каждом участке.
  Воцарилась относительная тишина.
  Кирилл на пару с американцем подошли к баррикадам, из-за которых выглядывали озадаченные лица живых.
  -Я царь ацтлани, Кеоцикаль, и я желаю говорить с наместником Ветранионом Кассием.
  Через минуту или около того на укреплении в полный рост встал скутат в ламеллярном панцире, коническом шлеме с красным плюмажем и того же цвета плаще.
  -Я отправил посыльного передать предложение, -достаточно уважительно сказал ромеец. -Однако вряд ли наместник станет общаться с тобой, владыка немертвых. У нас приказ держаться до конца.
  -Ты же понимаешь, что вам не победить? Элида почти наша.
  -Прекрасно понимаю, -кивнул вражеский командир. -Но я, мы все принесли священную клятву перед ликами девяти драконов служить империи.
  -Погибнув здесь, вы не послужите империи, друнгарий, -начал Квинт. -В данном случае наиболее умным шагом будет сдаться.
  -Не могу отдать такой приказ, господин Квинт.
  -Проклятье! -вспылил американец. -Я сам поговорю с этим недоумком Кассием. Позволишь, Кирилл?
  Архилич некоторое время раздумывал.
  -Принесли клятву, что не сбежишь.
  Пленный попаданец вздохнул.
  -Может, обойдемся без нее?
  -Не обойдемся. На моем месте ты бы наверняка также подстраховался.
   -Я, Квинт, клянусь не сбегать от владыки мертвых Кеоцикаля и честно попытаться убедить наместника капитулировать. Да подкрепит магия мои слова! Ut un zavak akur fezam!
  Над головой мага вспыхнул огненный символ, как подтверждение произнесенных слов. Нарушившего обещание ждет мучительная смерть от пожирающего изнутри магического пламени.
  -Удачи.
  -Она мне не помешает, -Квинт начал взбираться по куче полуразложившихся тел зомби на баррикаду. -Ветранион упертый тип, который боится и ненавидит нежить.
  -Если не вернешься до полудня, я возобновлю наступление.
  -Постараюсь управиться раньше.
  Для ромейцев данная передышка получилась неожиданной, они сразу начали перегруппировку, тащили раненных в тыл, наспех возводили новые укрепления, обновляли защитные чары.
  Когда архилич слевитировал на баррикаду, ромейцы ринулись врассыпную, выставив вперед щиты и копья.
  -Знаете парни, что будет, если не удастся договориться с наместником о капитуляции? -противник ответил мрачным молчанием. -Вы погибнете, причем бесславно. Я применю заклинание ''гибельной длани'', для незнающих поясняю: волна магии убьет каждого живого в округе, у вас остановятся сердца. Защититься от этого необычайно сложно, требуется быть мощным магом, как глава Элидской коллегии, иметь при себе хороший оберег либо быть слабовосприимчивым к колдовству, но таких тут вряд ли наберется много.
  -А если мы сложим оружие? -не выдержал один из римлян, за что встретил осуждающие взгляды товарищей.
  -Все желающие смогут продолжить службу дальше, присягнув мне, на более выгодных условиях. В отличие от римского государства, в моем царстве жалование никогда не задерживают. Для немертвых золото не играет такой большой роли, как для живых.
  Послышался звук звякнувшего железа.
  -В пекло! Я не хочу подыхать.
  Вслед за первым смельчаком, или трусом, это как посмотреть, оружие на землю начали бросать остальные ромейцы. Друнгарий заорал во весь голос:
  -Вы что творите, скоты!? Это дезертирство, предательство Рима!
  -Рим сам предал нас, не выплачивая положенное в срок и не присылая подмогу, -бросил один из солдат командиру в лицо. -Я умываю руки.
  Примерно половина ромейцев побросали копья, щиты и мечи к баррикаде. На лице архилича выступил торжествующий оскал, он знал, на что можно надавить. Клятвы и величие Рима - это, конечно, хорошо, но ими сыт не будешь. Экономические проблемы вынуждают государство экономить на довольствии регулярной армии.
  Вскоре примеру товарищей последовала остальная половина подразделения, видя это, друнгарий неожиданно бросился с зачарованным гладиусом на архилича.
  -Зря ты так.
  Невидимая хватка приподняла ромейца над землей, сковала по рукам и ногам.
  -Тварь... -прошипел офицер.
  -А ты покойник.
  Ноги с омерзительным хрустом переломились в области колен, отчего ромеец истошно заорал. За нижними конечностями пришла очередь рук. Пальцы, кисти, локти, плечи... Кирилл методично дробил каждую крупную кость, владение телекинезом он успел отточить до небывалых высот.
  Когда нижняя часть тела повернулась на триста шестьдесят градусов, друнгарий отключился от болевого шока.
  Под конец представления Кирилл оторвал ромейцу голову, вырвав ее с частью шейных позвонков. Наблюдавшие за процессом солдаты отреагировали по-разному: кто-то побледнел от ужаса, кого-то стошнило, а некоторые упали в обморок.
  Архилич не испытывал ни малейшего удовольствия, совершая подобные изуверства, однако элемент устрашения ничуть не менее важен, чем умасливание. Старый как мир метод кнута и пряника.
  -Видите, к чему приводит глупость и несговорчивость?
  
  ***
  -Довольно, Квинт!
  -Но господин...
  -Никакой сдачи врагу. Если нам предначертано умереть, мы умрем, как и полагается, несломленными, с оружием в руках, именами Девяти на устах. Будущие поколения будут слагать легенды о сегодняшнем дне.
  -Хорошо, вы готовы пожертвовать собой, но пощадите мирных жителей города. Женщин, детей, стариков.
  -Каждый сознательный гражданин империи обязан стоять на смерть.
  -В сложившейся ситуации большинство с вами не согласится, особенно когда на стороне немертвых один из драконов.
  -И среди них нашлась парочка предателей. К сожалению.
  -Я так не думаю. В небе над столицей в битве схлестнулись сразу десятки наших покровителей. Конфликт куда более глубокий, чем вы полагаете.
  -За нас отомстят.
  -Никто за нас не отомстит. Мертвые победили в том самый миг, когда дракон пошел против дракона.
  -Не хочу больше слышать этого, а ты можешь катиться в пекло со своим царем-личем. Вашей колдовской братии неведомо понятие чести.
  -Мне ему так и передать?
  -Вон отсюда!
  
  ***
  Пока Квинт пытался вразумить наместника, ополченцы и солдаты в массовом порядке сдавались. Нежить устанавливала контроль в одном районе за другим, пока не остался лишь клочок территории в центре Элиды. Главная площадь, храм Девяти и здание форума.
  Американец вернулся незадолго до истечения срока ультиматума, Кирилл находился неподалеку от места их расставания.
  -Наместник отказался? -сразу спросил архилич.
  -Фанатик, готовый забрать в могилу всех остальных. Я честно пытался его уговорить.
  -Верю.
  -Кассий закрепился со своими людьми в здании форума, они будут держать оборону до последнего.
  -Их проблемы. Девяносто процентов Элиды уже под нашим контролем.
  Квинт скрестил руки на груди.
  -И мое посредничество не понадобилось.
  -Мне же следовало проверить, сдержишь ли ты данное слово.
  -Куда я денусь? Новому Риму, каким он являлся последние полторы тысяч лет, приходит конец. Ты со своей толпой мертвяков только забиваешь последние гвозди в крышку гроба.
  -Ты согласен работать на меня?
  -Предпочел бы работать с тобой, -последние слова маг выделил интонацией. -Но, думаю, со временем мы начнем друг другу доверять. Я не упущу шанса оставить свой след в истории этого мира.
  Земляне пожали друг другу руки.
  -Учти, предательства я не прощаю.
  -А ошибок?
  -Зависит от обстоятельств.
  За финальным боем Кирилл хотел понаблюдать или даже поучаствовать лично. В идеале он бы попросил Хеонаса сжечь храм с форумом в качестве символа крушения прежнего порядка, но дракон в связи с гибелью сестры находился не в лучшем расположении духа. Придется обойтись своими силами.
  Граждане Элиды со смешанными чувствами смотрели на воинов-ягуаров, марширующих по мощенным камнем улицам. Со страхом, отвращением и надеждой. Несмотря на устрашающий вид, нежить не предпринимала агрессии в отношении мирного населения. Это ведь будущие подданные архилича.
  Форум представлял собой почти полную копию античного храма - белокаменное прямоугольное в плане сооружение, обрамлённое со всех сторон колоннадой. Стоявший рядом храм Девяти отличался от него крыше внушительной башней с позолоченным куполом и витражными окнами, где изображены драконы.
  Воина наместника Кассия и нежить, окружившая их, вели вялую перестрелку. Ромейцы выпускали стрелы, редкие заклятья, атакующие - пули из мушкетов. От внешних магических воздействий храм с форумом были защищены серьезными чарами, рассеивать их сложно, муторно, проще взять объекты обычным штурмом.
  Тут же присутствовал Сэдзо с Хищниками Миктлана, демон, спрятавшись за перевернутой телегой, возился с перезарядкой мушкета.
  -Фладыка!
  -Смотрю, в первых рядах воюешь.
  -Да.
  -Тебе сказано, не рисковать
  -Я и не рифкую.
  Утрамбовав пулю и пыж шомполом, демон вскинул оружие, прицелился. Раздавшийся выстрел оставил после себя тучу сизого дыма. Квинт впал в ступор при виде Сэдзо с мушкетом.
  -Это демон о́ни?
  -Да.
  -Ни разу не слышал, чтобы они тут водились, -высказался американец. -Хотя Пангея большая...
  -Оставайся тут, -приказал Кирилл новому соратнику, а затем его голос прогремел на всю округу. -Ацтлани, боевое построение!
  После неоднократных учений, муштры каждый немертвый воин на уровне рефлексов понимал, что от него требуется, знал свое место в строю. Рыцари смерти и мушкетеры скучковались в четыре плотные группы по двадцать бойцов, над которыми повисли желтые мерцающие полусферы. Один из отрядов возглавил лично Кирилл.
  -За мной!
  Архилич в полный рост зашагал по площади к зданию форума, за ним закованные в латы рыцари смерти. От падавших стрел по магическому щиту кругами расходились волны, как от брошенных в воду камней. Обычные просто отскакивали, зачарованные порождали фиолетовые сполохи. К несчастью для ромейцев, это не могло нанести нежити серьезного урона.
  Приблизившись к главному входу в форум, Кирилл попытался вынести двери телекинетическим толчком, но в ответ на дереве проступили колдовские сигилы.
  -Хорошее зачарование. Надо было пальнуть из драконобоя.
  -Сбегать, передать ваш приказ? -осведомился командир отряда.
  -Не, не надо. И так справимся.
  На двери обрушились удары зачарованного лома, физическая сила архилича такова, что на втором десятке ударов зачарованная древесина стала поддаваться. Щепки летели во все стороны, Кирилл почувствовал себя настоящим дровосеком.
  -Семьдесят два, семьдесят три, семьдесят четыре...
  Наконец удалось расковырять нормального размера проход, однако имелось следующая преграда - завал из всякого хлама. Так ромейцы дополнительно укрепили вход.
  Баррикаду архилич раскидал телекинезом.
  -Они прорвались!
  -Получай!
  В боку ощутилось слабое покалывание, какой-то отчаянный ромеец бросился на повелителя нежити с копьем. Наконечнику не повезло застрять между ребрами, противнику было не суждено вытащить оружие и нанести повторный удар.
  Железный шлем за секунду смялся вместе с черепом, на пол брызнула кровь вперемешку с частицами мозга. Воткнутое в бочину копье было отброшено в сторону.
  Вслед за архиличем в здание форума хлынули рыцари смерти. И снова завязалась схватка не на жизнь, а на смерть. Ромейские скутаты не дрогнули, они понимали, что обречены, бежать некуда. Осталось продать свои жизни подороже.
  Внутри форума находилась круглая аудитория с трибунами, в мирное время здесь проводились заседания, судебные слушания, сейчас проливалась кровь. Ягуары с азартом рубили ромейцев на части, сказывается превосходство в физической силе. Скутат, конечно, может отразить пару-тройку ударов щитом, а заодно получит перелом или вывих конечности.
  Пропущенные выпады зачарованного оружия в большинстве случаев оказались безвредными, латы рыцарей смерти надежно спасли мумифицированную плоть. Но не всегда.
  Один из скутатов рубанул спатой с раскаленным добела лезвием, располовинив немертвого вместе с доспехами от плеча до таза. Поверженный рыцарь сразу перестал подавать признаки нежизни.
  Секунд через десять скутат снес голову второму полуличу, Кирилл обратил внимание на скорость с которой двигался ромеец. Обычные люди так не умеют, мышцы не выдержат.
  За вторым пал третий и четвертый ацтлани.
  ''Вот гаденыш, он мне так тут всех положит.''
  Кирилл совершил прыжок через половину зала и приземлился прямо на пути человека-скорохода. Попытка расплющить шлем вместе с головой обернулась неудачей, над воином вспыхнул желтый ореол - верный признак колдовской защиты.
  ''Да что за защита у него, раз даже я не могу ее взять? У Квинта она была слабее.''
  Ромеец не растерялся, обнаружив царя-лича перед собой. Он молниеносно преодолел остававшиеся между ними метры, железный лом встретил град обрушившихся ударов.
  Кирилл еле-еле успевал блокировать их, мастерство скутата в ближнем бою было неоспоримо, архилич выруливал исключительно за счет реакции и колоссальной выносливости.
  ''Да какое шило тебе в задницу запихали?''
  Попытавшись контратаковать, архилич допустил фатальную ошибку, недооценил резвость врага. Ромеец увернулся от тычка ломом в лицо и совершил выпад спатой. Ощущение проходящего через череп и мозг раскаленного лезвия не из приятных. После кратковременной вспышки боли, все померкло.
  
  Глава 22
  
  Обнаружить себя похороненным под массой мертвых тел было весьма неожиданно. Выбравшись наружу, Кирилл осмотрел себя.
  ''Это чертовски странно.''
  Похоже, он очнулся в другом теле, теле недавно умершего ромейского воина. Не узнать ламеллярный панцирь, дополненный птеригами, просто невозможно. Плоть имела почти нормальный вид, не считая бледности и начавшегося трупного окоченения.
  В груди неприятно кольнуло.
  ''Какого?.. ''
  Это ожило сердце, начавшее выдывать слабый едва заметный пульс с частотой три удара в минуту.
  Ощупывание головы показало наличие серьезного повреждения в районе левого виска, проломлен череп, хотя никакой боли не было.
  ''Получается, та сволочь меня убила. Тогда вот вопрос: почему я очнулся в чужом туловище? Мы же проверяли, при уничтожении оно способно со временем восстановиться даже из мельчайшей частицы.''
  Судя по уже знакомой застройке, возвышающемся Солнечному Шпилю, Кирилл по-прежнему в Элиде.
  -Ого, смотри, мертвяк ожил!
  Возле кучи трупов объявились двое ягуаров, тащивших какую-то изуродованную женщину без ноги.
  -Да не, скорее раненный. Эй, ты, скажи что-нибудь.
  -Я Кеоцикаль, ваш царь.
  -Хорошая шутка, ромеец.
  Дабы проверить магию и развеять сомнения, Кирилл заставил ягуаров парить в воздухе.
  -Меня прикончили, но я снова здесь.
  Полуличи переглянулись.
  -Это действительно ты, владыка?
  -Да, просто сменил сосуд. Отведите меня к тлакеталю, он должен быть где-то в районе центральной площади.
  -Слушаемся.
  Пока Кирилл добирался до центра города, с ним начали происходить метаморфозы. Проломленный череп зарос, волосы на голове посыпались клочками, кожа приобретала белый оттенок, истончалась, под ней проступали вены и капиллярная сетка.
  Компания из Ксочипепа, Квинта, Сэдзо и дюжины жрецов-личей облюбовала себе место в здании форума, где Кирилл встретил свой конец. О случившемся сражении теперь напоминали лишь следы крови на полу, трибунах, ацтлани успели провести уборку. Посреди аудитории была кровью начертана гексаграмма, внутри которой распласталось знакомое костлявое тело с фарфоровой кожей. Личи неустанно распевали заклинания по призыву духа Кеоцикаля.
  -Э, народ, можете прекращать, -окликнул Кирилл жрецов. -Я вернулся.
  Сцена немного молчания.
  -Он дейфтфительно фладыка Кеофикаль, -подтвердил Сэдзо. -Узнаю ауру.
  -Мы так рады! -воскликнул Ксочипеп. -Никак не получалось призвать дух. Уже начали думать, будто ты погиб окончательно,
  -Я переселился в новый сосуд.
  Командующий армией передал Кириллу спату, длинный обоюдоострый меч, им человек-скороход проткнул череп.
  -Драконий клинок.
  -Ничего себе, -архиличу доводилось слышать про драконьи клинки, куда вложены частицы сил крылатых ящериц. Такое оружие существует в нескольких десятках экземплярах, владеют им члены императорской семьи либо особо отличившиеся граждане. -Мне крупно повезло.
  -Сэдзо сказал, что клинок начисто разорвал связь духа с телом.
  -Теперь ситуация проясняется, я не мог возродиться в своем сосуде, поэтому нашел себе другой. Из числа ближайших трупов.
  -Владыка, -подал голос Квинт, присутствовавший здесь на правах наблюдателя. -Ты пал от руки самого наместника Ветраниона Кассия.
  -Что с ним стало?
  -Он положил шестнадцать рыцарей смерти прежде, чем его смогли сразить, -скрипнул зубами тлакеталь. - Скорость движений, реакция превосходила таковую у немертвых. Драконий клинок придал наместнику огромных сил.
  -А теперь придаст их мне.
  -Для этого нужно получить благословение дракона, иначе клинок просто обычная железка.
  -У нас есть как минимум один ручной дракон. Скоро появятся еще.
  Кирилл повертел меч в руках. Внешне она слабо отличалась от обычного оружия, но, если приглядеться... Обоюдоострое лезвие идеального гладкое, ни одного скола, металл блестит так, что его можно использовать в качестве зеркала. Рукоять выполнена из чьей-то кости с инкрустированными топазами, они являются дополнительными магическими батарейками.
  -Что делать с твоим прежним сосудом, мой царь? -уточнил один из жрецов.
  Перед Кириллом распахнулась воронка портала, секунду погодя она поглотила прежнее тело. Не должно оставаться ничего, что можно потенциально использовать против архилича. Через эти останки кто-нибудь когда-нибудь наверняка попытался бы вычислить местонахождение крестража. Существуют специальные ритуалы для поиска людей, достаточно иметь в распоряжении частицу искомого объекта, волос, кровь или личную вещь в крайнем случае.
  -Порядок.
  Дальше всех ждала скучная рутина. Подсчет потерь, добытых трофеев, бюрократия, новые назначения.
  Хеонас с командой драконобойцев и жрецом отправился на север собирать остатки сил мятежных драконов, разведать общую обстановку. Пока не будет ясен расклад сил, наступать дальше рискованно, тем более хватает дел в самой Элиде.
  Кирилл избрал своим временным пристанищем роскошный домус, принадлежавший покойному наместнику. Тут был свой сад, атриум с купелью в двадцать квадратных метров, минихрам со статуями девяти древних драконов. Жилище даже не успели разграбить, ацтлани взяли город всего за двое суток, а с мародерами разговор был короткий. Кого-то в качестве назидания распяли, другие пополнили ряды пушечного мяса в армии некромантов.
  -Звал? -в комнату, приспособленную под кабинет, вошел Квинлан. Так как сражений пока не предвиделось, доспехи он сменил на короткую зеленую тунику с золотой вышивкой.
  -Звал. Присаживайся.
  Маг вольготно развалился в кресле напротив. Кирилл поставил на стол две амфоры с вином и два золотых кубка.
  -Извини, не пью.
  -Почему?
  -Я и алкоголь вещи несовместимые.
  Архилич налил красного напитка до краев и протянул сосуд попаданцу, не взирая на возражения.
  -Сегодня разрешаю.
  Дабы выудить из земляка больше, требовалось развязать ему язык. Старая как мир уловка.
  -Только немного.
  -Ага... -Кирилл поднял кубок. -Ну, за встречу.
  Сделав глоток, Квинлан спросил:
  -Ты тоже способен пить?
  -Пить - да, опьянеть - нет.
  -Знаешь, в отличие от твоих жрецов, мне удалось сделать кое-какие выводы. После смерти дух живого или не очень существа обычно затягивает в Тень, но с тобой этого не произошло. Ты видимо сумел создать для себя некую... зацепку, не дающую духу перейти на ту сторону.
  -Верно, но больше пока не скажу.
  -Понимаю, у каждого есть свои секреты. У магов тем более.
  -Квинт, ты упоминал, что до перемещения сюда изучал всякую сверхъестественную чертовщину.
  -Изучал, -кивнул маг. -Правительство США в августе 1947 основало особую сверхсекретную группу, куда входили высокопоставленные чиновники, военные и ученые. Она получила кодовое обозначение ''Маджестик-12''...
  -Не может быть!
  -Ты что-то знаешь об этом?
  -Вроде были обнародованы какие-то документы, где рассказывалось об этом ''Маджестике'', НЛО и пришельцах. Их подлинность была под большим вопросом... Так значит, серые человечки-телепаты и тарелки реальны?
  -Реальнее некуда.
  -И ты их видел собственными глазами?
  -Только мертвых.
  -Зачем и откуда они прилетают на Землю?
  -Их внеземное происхождение было целенаправленной дезинформацией, инцидент в Розуэлле наделал много шуму. Официально было заявлено о крушении метеозонда, неофициально проталкивались версии об инопланетянах и многие люди, включая непосредственных очевидцев, поверили... Не пугать же народные массы нацистами, построившими базу подо льдами Антарктиды и обладающими целым арсеналом техномагического оружия. Незадолго до окончания войны Третий Рейх эвакуировал туда тысячи человек вместе со всеми паранормальными разработками, так называемые ''летающие тарелки'' лишь малая их часть.
  -А серые человечки?
  -Гомункулусы. Искусственные люди. Слышал о таких?
  -Слышал.
  -Нацисты, судя по всему, хотели вывести суперсолдат, но получились дистрофичные уродцы с непропорционально большими головами. Впрочем, перегрузки эти существа выдерживают намного лучше людей, вот их посадили пилотировать НЛО. Антарктическая база нацистов нуждается в ресурсах, ''лунатики'' их добывают. Тарелку не засечь ни радаром, ни невооруженным взглядом, а скорость у нее запредельная... Вот они и понемногу воруют людей, необходимые материалы, оборудование по всей планете.
  -Неужели никто не пытался надавать им по рукам?
  -Почему не пытался? Пытались, целое соединение флота отправляли с целью найти и уничтожить базу. В общем наши военные капитально обделались от возможностей недобитых нацистов, демонстрации лучевого и психотронного оружия хватило, чтобы развернуть корабли и убраться домой. Тем не менее, охоту за тарелками не прекращали ни на день. Это была задача номер один, мы хотели понять принципы работы антигравитационных двигателей, маскировочной системы, лучевого оружия.
  -Думаю, никто так ничего и не понял, -протянул Кирилл. - Упомянутых тобой технологий даже в XXI веке не появилось.
  -Потому что понимание принципов их работы лежит не совсем в научной плоскости.
  -Интересная у тебя работа была, Квинлан.
  -Черт бы ее побрал, -американец осушил залпом третий по счету кубок. -Надо было идти служить в морскую пехоту, а не в ВВС.
  -Пилот?
  -В войну летал на B-29, потом получил повышение, переехал на штабную должность, заниматься вопросами испытаний новых моделей летательных аппаратов. Там то меня завербовали охотиться за ''лунатиками'', однако только ими дело не ограничивалось. Мы разыскивали ведьм, экстрасенсов, проверяли сообщения о появлениях неопознанных существ, аномальных явлениях. Представь себе, майор Военно-воздушных сил США, ветеран войны, имеющий несколько боевых наград, лазает по болотам Флориды с несколькими похожими неудачниками в поисках человека-ящера.
  -Не могли кого-то другого послать?
  -Деятельность организации проходила под грифом ''совершенно секретно'', руководство не хотело чересчур раздувать штат. Во-первых, чем больше людей, тем выше вероятность утечек, во-вторых, бюджет не резиновый. В Конгрессе какой-нибудь дотошный бюрократ обязательно заметил бы утекающие непонятно куда средства. Лишнее внимание ни к чему.
  -Занятно у вас получалось, одна рука не знает, чем занимается другая.
  -Общественность нас бы не поняла, могла начаться тотальная паника, переходящая в хаос и крушение существовавших общественных институтов, устоев. С такими вещами шутки плохи. Может поиски фей на Аляске и вампиров в Мексике выглядят со стороны забавно, но столкнешься с ними в реальности... Будет не так забавно.
  -Почему мы не находили никаких ископаемых останков на Земле, если там обитает столько паранормальной дряни?
  -Тут хитрая штука получается. Магические существа сильно зависят от магии, без нее они не могут существовать, организмы быстро деградируют. В условиях слабого излучения даже останки быстро распадаются, поэтому с доказательствами было туго.
  -А как и в каком году тебя занесло на Отрию?
  Американец вздохнул, глотнул вина, приготовившись продолжить рассказ.
  -1954 год, на авиабазу ''Неллис'', где базировалось наше подразделение, приперли каменную глыбу. Уж не знаю, где ее откопали, объект называли ''путевым камнем атлантов'', по неподтвержденной версии он должен был открывать разрывы в пространстве. Руководство поставило задачу заставить проклятую штуковину работать. Чего мы только не перепробовали: шаманские пляски с бубном, сатанинские жертвоприношения, буддистские мантры. В итоге сработали зороастрийские гимны в комбинации гекатомбой, открылась черная воронка, меня в нее засосало и перебросило сюда.
  -Ты хотя бы не умер, как я.
  -Поверь, смерть лучше прозябания в рабстве. Стоило выйти к людям, как меня сразу схватили, избили и продали на серебряные рудники. Никто особо не разбирался, кто такой, откуда... Я провел полгода в ужасающих условиях, на грани голодной смерти, пока случился бунт. Еще год мы шатались по лесам, разбойничали, ничего другого беглым рабам не оставалось. Ради обретения магической силы, без этого тут никак, я совершал ужасные вещи: убивал людей, магических созданий. В примитивных земных культурах существует поверье, что сила поверженного врага перейдет к тебе, если выпить его крови, съесть сердце или печень. Доля истины тут имеется.
  -Ты занимался каннибализмом?
  -Что? Нет, до такого я не опускался, но внутренние органы на импровизированном алтаре вырезал. У меня получилось напитать кинжал жизненной энергией жертв и превратить в атам, фетиш для аккумуляции магии. Тем, кто не обладает врожденным даром, приходится пользоваться вспомогательными приспособлениями.
  -Получается, без своих бирюлек ты не умеешь пулять огнем и двигать предметы взглядом?
  -К сожалению. Мой медальон ты уничтожил во время нашей схватки.
  -Сделаешь новый.
  -На создание чего-то, обладающего сравнимой силой уйдут десятилетия.
  -Я могу решить все твои проблемы. И с магией, и бессмертием.
  -Взамен на?
  -Клятвы верности.
  -Позволь взять несколько дней на размышление.
  -Тебя никто не торопит, -пожал плечами Кирилл. -Служба мне - дело исключительно добровольное.
  -Не хочу лишний раз говорить про это, но мне осталось недолго. Лет десять-двенадцать при наилучших раскладах, действие ребиса с каждым приемом ослабевает. Эссенция отодвигает старость, но полностью отсрочить ее нельзя.
  -Могу дать восстанавливающего эликсира из драконьей крови.
  Квинлан махнул рукой.
  -Не поможет. Истинный философский камень, дарующий вечную молодость, удалось сделать лишь Николасу Фламмелю, у всех прочих, включая меня, получался низкосортный суррогат.
  -Фламмель дожил до середины XX века?
  -Мы так считали. Предположительно он жил в Западной Европе, на территории Франции или в соседних государствах.
  -Если принесешь клятвы верности, я покажу тебе способ стать бессмертным, не становясь нежитью. В его эффективности ты смог убедиться самостоятельно.
  -Уже интереснее.
  Тут в комнату ввалилось шатающееся двухметровое тело с тремя глазами.
  -Ффладыка... -пролепетал Сэдзо.
  -Замечательно. Опять нажрался.
  -Я-я... э-э...
  -Животное ты. Вот кто.
  -Там... эта... фот гофно, забыл.
  -Что-то срочное?
  -Неа.
  -Проспись.
  -Т-да... -кивнуло порождение Ада и зашагало прочь. -Тофно. Фпать.
  Американец с недоумением наблюдал за сценой.
  -Зачем держать при себе такую опасную тварь?
  -Он полезен. Видит магию, ауры живых существ, если дело серьезное, вполне ответственный демон. Сэдзо такой же пришелец, как мы с тобой, Квинт.
  -Ясно. Я давно хотел узнать о том, что творилось дома во время моего отсутствия. В подробностях. Расскажешь?
  -Расскажу. Спешить некуда.
  Кирилл поведал про Холодную войну, ее итоги, развал СССР, конфликтах и достижениях следующих пятидесяти лет. Американец изредка задавал уточняющие вопросы, но в основном слушал, сохраняя каменное невозмутимое выражение лица. По нему нельзя было сказать, что старик чувствует.
  Этот человек в любом случае будет полезен, надо как-то расположить его к себе. Что может лучше объединять общей цели. Кирилл решил рискнуть...
  -А знаешь, кто обучил меня телепортации?
  -Даже не могу предположить.
  -Иегова, он же Яхве или Аллах.
  Маг усмехнулся.
  -Шутишь?
  -Я вполне серьезен, мне довелось с ним немного пообщаться.
  -Хм, пусть так... но к чему ты рассказываешь это мне?
  -Насколько я понял, он решил выйти из тени, зачистить мир от языческих божков и править Землей единолично. Моя задача заключается в открытии прохода с Отрии туда, в нужный момент.
  -Для чего?
  -Обеспечения колониальной экспансии, полагаю. Установить прочный канал сообщения с Земли нельзя из-за некоторых физических особенностей, а отсюда можно. Наша цивилизация рано или поздно выкарабкается и ей понадобятся новые источники ресурсов, жизненное пространство.
  Квинт нахмурился.
  -Отрийцев в таком случае ждет участь американских индейцев. Местная цивилизация мало что способна противопоставить нашей.
  -Хуже, чем есть точно не будет, напротив, может аборигены даже начнут приобщаться к земным достижениям.
  -Те из них, кто переживет эпидемии, -мрачно заметил Квинт. -Оспа, тиф, чума. Здесь эти болезни неизвестны.
  -Зато известно кое-что пострашнее: драконья лихорадка, падучка, красный лишай. Продолжать?
  -Не стоит.
  -При соблюдении карантинных мер ничего страшного не случится, я об этом позабочусь.
  -Ты?
  -Ну, ты же против, значит, мне придется работать самому.
  -Никто не отказывается, просто обозначаю потенциальные риски. Все же я не настолько ненавижу аборигенов, чтобы желать им поголовного истребления... Несмотря на дикие нравы, они такие же люди, прямые потомки землян.
  -За это надо выпить.
  Кирилл поднял очередной кубок с вином.
  -Мне, кажется, достаточно, -заупрямился Квинт. -Не пойму, как еще не отключился.
  -Обычному человеку хватило бы и половины выпитого тобой.
  -Философский камень сделал мой организм чуть устойчивее.
  -Сколько сможешь протянуть без своего лекарства?
  -Не больше года. Я уже говорил, природа возьмет свое.
  -У тебя тут есть жена, дети?
  -Есть внуки и правнуки. Дети, жена умерли десятилетия назад, -с сожалением ответил американец. -Ребис действует лишь на того, кто его синтезировал. Такая магическая заморочка.
  -Твоя родня здесь в Элиде?
  -Живут или жили в столице. Я с ними не очень близок.
  -Почему?
  -Считают меня жадным говнюком, не желающим делиться секретом вечной жизни.
  -Мог бы научить их готовить эссенцию самостоятельно.
  -Эти изнеженные лентяи не хотят вникать в тонкости алхимии, подавай им все готовое. Поэтому на Отрии так мало хороших магов.
  -Хорошего много не бывает.
  
  ***
  Через месяц после захвата Элиды армия немертвых закончила с последним вольным городом на юге империи, можно было с уверенностью говорить об установлении надежного контроля над провинцией Аспо.
  Кирилл держал связь с Чинальмом и Тлалоком, возглавлявшими две другие армии, через заколдованные черепа в режиме реального времени. Это позволяло оперативно принимать решения, координировать свои действия.
  Город Сицоль также как Лиш сдался без боя, Утар с Сардикой пришлось брать штурмом, в ходе которого погибло значительное количество мирного населения. Но в целом первый этап завоевания завершен успешно.
  Территория ацтланского государства увеличилась сразу в пять раз, при этом какого-то организованного противодействия со стороны империи не намечалось.
  Наследники Флавия слишком увлеченно грызутся за трон, Романия превратилась в поле боя между римлянами. Драконы после резни в столице всячески устранились от происходящих событий, Димувир и его изрядно уменьшившееся число сторонников зализывали раны, мятежники забились по углам.
  Хеонас теперь вынужден мотаться по империи, выискивать сородичей и убеждать их присоединиться к некромантам. Ничего другого все равно не остается, Димувир предательства не прощает.
  По непроверенным сведениям, из девяти древних драконов осталось только четверо и те сильно покалечены.
  Савария на западе ведет себя подозрительно тихо, ее правители сохраняли таинственное молчание, ни заявлений о поддержке кого-либо из наследников, ни слова о нейтралитете.
  Кирилл использовал передышку с максимальной пользой для себя, укрепляя власть Ацтлана на покоренных территориях и восполняя потери. При штурмах городов безвозвратно погибло пять тысяч полуличей, от шедших на острие атак рыцарей смерти осталась едва ли половина. Маги, зачарованное оружие дают о себе знать.
  Немертвые объявили набор добровольцев из римского населения, к удивлению, желающих стать полуличами нашлось много. Старики, инвалиды, тяжелобольные, отслужившие свое ветераны, те, кому нечего терять. А к закату жизни превращение в иссхошую мумию не кажется такой уж большой ценой за относительное бессмертие.
  Вскоре в Элиде, Лише и Сицоле закипела работа по созданию новых полуличей. Некроманты трудились круглыми сутками с поступающим потоком новобранцев, из них в дальнейшем будут сформированы отдельные подразделения.
  Взамен семьи смельчаков, если таковые имеются, станут получать солидное денежное довольствие в течение следующих сорока лет.
  Кирилл недооценил аборигенов, им многого не нужно, поэтому предлагаемые условия выглядят просто идеальной возможностью подняться самому и обеспечить родных.
  Роптание по поводу наступления конца света поубавились, люди лично смогли убедиться, что нежить не устраивает массовых побоищ, не обращает всех подряд в себе подобных.
  Каждый день архилич с Квинтом проводил много часов в форуме Элиды, решая вопросы политического характера. Кадры решают все, с этим Кирилл был абсолютно согласен. Можно назначить управлять ромейскими городами жрецов-личей, но тогда дело может обернутсья серьезными проблемами, из-за банального непонимания местного менталитета, порядков.
  В конце концов, нет смысла рушить просуществовавшую почти полтора тысячелетия административно-экономическую систему Нового Рима, пусть она в данный момент пребывает в кризисе.
  Проще заменить сломавшиеся шестеренки и провести модернизацию. Следуя рекомендациям Квинта, архилич отчасти сохранил прежний состав городского совета, добавив туда своих личей. Немертвые станут отличной гарантией покорности ромейцев, ведь когда над тобой стоит такой надзиратель, желания мутить воду сильно поубавится.
  Взять бы с новых подданных магические клятвы, да только на немагов их действие не распространяется. Именно по этой причине многие властьимущие не спешат овладевать колдовским искусством, либо делают это в строжайшей тайне.
  Мало кому захочется стать абсолютным заложником данных обещаний, нарушишь их - сгоришь синим или каким-нибудь другим пламенем, умрешь от остановки сердца, а душа не найдет покоя.
  Выгоднее иметь ручного мага, верного лишь тебе.
  Квинт как глава Элидской коллегии давал нерушимую клятву верности империи, император и божественным драконам, в данном контексте нет никаких нарушений. Новым императором объявлен Кеоцикаль, на его стороне минимум один дракон, да и империю они не собираются уничтожать.
  Защита Рима от внутренних врагов святое дело.
  Кирилл даже выяснил, что контролирует исполнение клятв. Не какая-то пресловутая ''воля магии'', а собственный разум, подсознание, для ромейских магов это не было какой-то тайной.
  Однажды после очередного заседания городского совета Квинт подошел к Кириллу и произнес:
  -Я подумал над твоим предложением.
  -И?
  -Согласен. С твоей стороны - секрет крестража, с моей - гарантия личной преданности.
  -Долго думал.
  -Требовалось все тщательно взвесить, обдумать, решить, стоишь ли ты вообще, чтобы тебе служить. Я не привык подчиняться юнцам.
  Кирилл слегка удивился словам американца.
  -Юнцам?
  -Достаточно было наблюдать за твоим поведением, действиями. Ты деятельный... человек, пытаешься успеть везде, вникнуть в каждый вопрос, такая внутренняя энергия чаще свойственна молодым. Старые личи напротив, неторопливы в своих поступках, размышлениях. Куда торопиться? У них вечность впереди, а ты носишься словно заведенный. К тому же кое-кто проболтался о потере памяти после пробуждения.
  -Ну ладно, ты меня раскусил.
  -Тебе лет двадцать с небольшим?
  -Вообще если брать срок, проведенный здесь, чуть за тридцать. Позапрошлую жизнь не помню и не желаю помнить.
  -Благодарю за честность.
  -Ты не передумал?
  -Нет.
  -Можем провести ритуал хоть сегодня, -предложил Кирилл. -Надо только сгонять в Ачтилан, взять одну вещицу.
  -Давай завтра вечером.
  -Не вопрос.
  -Ах да, кто у нас такой болтливый насчет моей амнезии?
  -Мекатл, жрец, отвечающий за големов. Он рассказал мне кое-что за небольшой подарок в виде яда саварийских арахноподов, очень редкая субстанция.
  -Я ему эту субстанцию в глотку залью, а потом отправлю говно чистить.
  
  Глава 23
  
  На поле под стенами Элиды расположилась дюжина драконов, включая Хеонаса. Рубиново-красные, зеленые, сапфировые, черные, они имели чешую самых разных оттенков. Самый крупный ящер антрацитового цвета на треть превосходил брата покойной Хеонак, самый мелкий уступал размерами вдвое.
  -Двенадцать, -с долей разочарования ответил Кирилл. -Это все, кого ты сумел привести?
  -Поблагодари хотя бы за них, Кеоцикаль. Остальные погибли либо зарылись в такие глубокие норы, что их уже не найти.
  -И они готовы прислушаться к моим советам? -по факту архилич станет у них главным, но, чтобы не бить по драконьему самолюбию, следует выбирать более мягкие формулировки.
  -Да.
  -Что конкретно ты можешь нам предложить? -повернулся к архиличу большой антрацитовый дракон. Он носил Ундолим и являлся гигантом среди своего вида. -Владыка мертвых.
  -Хеонас вам ничего не объяснил?
  -Я немного о другом. О дальнейшей стратегии.
  -Покорить империю, уничтожить древних, принудить остальных ваших сородичей к миру. Дать бой нурийцам.
  -Сторонников Димувира больше чем нас раза в два или три. Многие погибли, сбежали после битвы в Никополе, но многие остались.
  -От вас не потребуется ломиться в бой впереди всех, -начал Кирилл. -С вашими враждебно настроенными сородичами способны разобраться мои стрелки с кинетическими ускорителями.
  -Да, -подал голос Хеонас. -Это оружие действительно так смертоносно. Когда по пути на север меня перехватил Хестум, летевшие на моей спине ацтлани сразили его, просто проделав сквозную дыру в боку. Снаряд миновал возведенную защиту из магии словно камень воду.
  -Оно сработает против древних? -Ундолим вопросительно посмотрел на архилича.
  -Без сомнений, хотя может понадобиться больше одного выстрела.
  -В чем секрет?
  -Секрета нет, -ответил Кирилл. -Ваша магия хорошо защищает против магии, против обычного оружия она не так эффективна.
  -Разве снаряд не заколдован?
  -Это простая болванка из стали.
  -Не может быть!
  -Может.
  Нынешние кинетические ускорители совсем не те, которые были раньше.
  Кириллу пришлось немало поработать головой над их усовершенствованием, в частности с проблемой колоссальной отдачи. В первое время наложенные чары перенаправляли лишнюю энергию через тело лича в землю, но это сомнительное удовольствие. Страдают кости, страдает плоть.
  Чуть позже один из жрецов додумался сбрасывать энергию отдачи в Тень, вселяя в оружие примитивного духа для постоянной связи с той стороной.
  Современные драконобои бьют точнее, сильнее, им требуется меньше времени на накопление магической энергии между выстрелами.
  -Тогда чего мы медлим? Надо наступать на Никополь!
  -Медлить мы не будем, ровно, как и спешить, -Кирилл оглядел драконов, внимавших каждому его слову. -Всему свой черед. Пусть Валериан с Лукином убивают друг друга, пусть ударят саварийцы, а потом в дело вступим мы, добьем оставшихся... И мне нужно знать расположение останков павших драконов.
  -Нет! -прокричал сапфировый дракон. -Не бывать этому! Некроманты не осквернят тела наших мертвых!
  -Остынь, сестра, -заговорил Ундолим. -Это единственный шанс хоть как-то уравнять силы.
  -Я подниму ваших собратьев не просто безмозглыми марионетками, а полноценными личами.
  ''Которые будут подконтрольны только мне.''
  -У тебя есть наше согласие.
  -Кто среди вас отныне главный? Хеонас?
  -Слишком мелковат, -язвительно сказал Ундолим. -Голосом драконов буду я, хотя бы до тех пор, пока не вернется Хеонак.
  -Известно местонахождение ее останков?
  -На дне Панойского озера.
  -Далеко отсюда?
  -Две тысячи миль на север. Примерно. Там развернулась одна из первых битв между нами и древними, там мы потерпели поражение.
  Кирилл покачал головой, прикидывая как можно поднять двадцатиметровую тушу на поверхность и переправить в Элиду.
  -Озеро глубокое?
  -Пятьдесят человеческих локтей.
  -Вылетай туда сегодня же или отправь кого-то вместо себя. Буду ждать тебя там.
  Черный дракон недовольно прошипел.
  -С ума сошел?
  -Я подниму Хеонак на поверхность, переправлю ее тело сюда.
  -Как?
  -Хеонас ничего не рассказал?
  -О чем?
  -Вот о чем, -на глазах драконов архилич совершил портальное перемещение на сорок метров. -Телепортация. Она позволяет перемещаться на огромные расстояния, загвоздка лишь в затратах магии. Даже мне не протащить через врата целого дракона.
  -И что потребуется?
  -Кто-то должен поделиться силой.
  -Хороший план, -чисто по-человечески кивнул Ундолим после краткого обдумывания. -Мне нравится. Так и поступим. Тадувир!
  -Приказывай, -откликнулся зеленый дракон. -Ради Хеонак я готов выполнить любое поручение.
  -Так как Панойское озеро находится в глубине вражеской территории, следует соблюдать осторожность, не попадаться на глаза людям и подпевалам древних. Ты лучше всех умеешь скрывать себя из виду, тебе и лететь. Сделаем все тихо.
  -Понял. За два дня доберусь.
  Несколько следующих часов архилич изучал имевшиеся в Элиде карты империи, расспрашивал знающих людей о географических особенностях тех мест. Хотелось бы не затягивать с поисками нужного озера.
  Получив нужную информацию и рассчитав прыжок, Кирилл шагнул из особняка Кассия в пространственный разрыв.
  Вынырнув в реальное пространство в четвертый раз подряд на высоте двух километров, архилич огляделся. Вокруг простирались зеленые просторы Романии с ее холмами, густой сетью мелких речушек и болот. Центральная провинция империи являлось наиболее заселенной областью известного мира, ведь именно где-то здесь около тысячи пятисот лет назад объявилась кучка восточных римлян, впоследствии покорившая все окрестные племена и заложившая основы пангейской цивилизации.
  Конечно, люди вида homo sapiens обитали на Отрии задолго до римлян, но лишь в качестве диких или полудиких племен. Про бледных людей трудно судить, о них не очень много известно.
  Панойское озеро Кирилл узнал сразу по характерной форме береговой линии и промахнулся он не сильно, всего на каких-то восемь-десять километров.
  Дальнейший путь он проделал, левитируя.
  Тут неизбежно присутствовали люди, обычное предпочитающие селиться рядом с крупными водоемами. Архилич насчитал две деревни и один небольшой городок по разным сторонам, разумеется, контактировать с ромейцами в планы не входило.
  Он нырнул в воду на полной скорости, солдатиком. Лучше заняться поисками Хеонак сразу, не тратя время, местонахождение ее останков известно лишь приблизительно, а площадь озера равняется паре сотен квадратных километров.
  ''Архилич, некромант и водолаз. Кем мне еще предстоит заделаться?''
  Худощавое тело Кирилла быстро шло ко дну благодаря железному лому в руке привязанным к лодыжкам гирям. Видимость все ухудшалась, мутная вода плохо пропускала солнечный свет, давление на грудь усилилось.
  '' Как хорошо, что мне необязательно дышать. Черт, да тут темень, как в жопе у негра.''
  Наконец, ноги коснулись илистого дна. Загоревшийся на конце магического лома белый огонек слегка рассеял сумерки, попутно распугав местных рыб. Поиски обещают быть долгими...
  ''На пыльных тропинках далеких планет, останутся наши следы... ''
  Медленно шагая по дну из-за сопротивления среды и нарезая круги в поисках драконьей туши, Кирилл мысленно напевал песни. Следовало немного отвлечься, нахождение на тридцатиметровой глубине заставляло ощущать себя неуютно. Еще неуютнее, чем первые пару лет в виде полноценной нежити, а не как сейчас.
  ''Какого!?...''
  Архилич запаниковал, когда со спины к нему что-то подплыло, схватило за плечи и вцепилось в шею. Завязалась схватка. Кирилл оказался банально сильнее, он быстро вывернулся и столкнулся лицом к лицу с хищником.
  ''Ну и урод, мля! Ихтиандр херов! Твоя мама переспала с окунем?
  Это был отвратного вида гуманоид с зеленовато-коричневой кожей, перепончатым руками. На архилича пялились два выпученных рыбьих глаза без век, а пасть зубами-иглами то и дело открывалась-закрывалась. Тварь пыталась втянуть в себя воду, да вот незадача - Кирилл плотно сжал усеянную сочными красными жабрами шею.
  ''Не на того нарвался, малек.''
  Пропорции тела существа, форма головы подозрительно напоминала человеческие, данные ошибки природы зовутся топляками и считаются воскресшими мертвецами, кого поглотила водная стихия. Нет, конечно, и последние изредка встречаются, но не в данном случае.
  Более просвещенные маги знали правду - дело в спонтанных мутациях среди людей, живущих на чересчур насыщенных колдовской энергией территориях. В один прекрасный день женщина может родить мерзкий гибрид человека и рыбы, активируются древние гены, доставшиеся от далеких водных предков.
  Топляки на людей редко нападают, разве что в голодные годы и в период размножения, караулят молодых девушек, Кирилла, вероятно, принял за нарушителя своих территориальных владений.
  Шея мутанта хрустнула, под водой звук был слышен особо отчетливо. Больше оно никому не навредит, а архилич может продолжить заниматься важным делом.
  
  ***
  С Тадувиром Кирилл встретился в условленном месте, на заболоченном участке озера, кишащим топляками, где рыбаки опасаются появляться лишний раз.
  По большей части разложившаяся, изъеденная рыбами и прочей фауной туша Хеонак с проглядывающим скелетом валялась рядом. Архилич целый день просидел рядом, отгоняя птиц, водных крыс, водоплавающих ящериц.
  -Ты нашел ее.
  -Нашел, -кивнул архилич. -Целые сутки по дну бродил, потом еще ночь пытался вытянуть наружу. Нелегкое занятие, скажу тебе.
  -Главное, успех достигнут.
  -Ну, в самом деле, не твоему же божественному сиятельству делать всю грязную работу.
  -У меня лапки.
  -Чего-чего?
  -Мои анатомические особенности не предполагают водный образ жизни. Я не умею плавать.
  -Осталось переправить Хеонак в Элиду. Делись магией.
  -Дай передохнуть, я устал после перелета.
  -Какие вы все нежные.
  Кирилл уселся на череп покойной предводительницы мятежа.
  -Поджарить бы тебя за дерзость...
  -Времена меняются, -завуалированно возразил Кирилл. -Кто не может приспособиться, обречен. Порой живые существа ради для сохранения вида отказываются от одних качеств в пользу других. От собственной доминирующей роли, например.
  -Как ты намерен решить нашу проблему с рождаемостью?
  -Определенные соображения имеются.
  Квинт вплотную ознакомил архилича со своими изысканиями, лабораторией, в частности, с проектом по созданию гомункулусов. Американец последние годы надеялся вырастить новое молодое тело, куда бы переместил собственный разум, к сожалению, до успехов еще далеко. В процессе формирования эмбрионов неизбежно проявляются физиологические дефекты: отсутствие органов или лишние их комплекты, неправильное расположение, различные уродства. И в чем корень проблемы Квинт не знал, стоить исправить одну ошибку, сразу появляются две другие.
  Относительно здоровая жизнеспособная особь удалась лишь однажды, да и та больше напоминает Квазимодо с горбом, деформированным черепом, третьей рукой, торчащей из бока, и одним зрячим глазом. Уродца Квинт оставил, во-первых, он выполняет несложную работу на хозяйстве, во-вторых, эксперимент продолжается, необходимо собрать информацию о жизненном цикле гомункулусов.
  Если с помощью алхимии и кровной магии можно вырастить человека в пробирке, почему нельзя дракона?
  -Не поделишься?
  -Искусственно создать эмбрион, затем подсадить в драконью самку.
  -Магия не способна создать жизнь с нуля.
  -С нуля нет, из донорского материала - вполне. Сперва, я думал, мне придется начинать дело с нуля, оказалось, глава Элидской коллегии магов промышляет подобным. Он ценный слуга.
  -Мы это учтем.
  -Но быстрых результатов не обещаю, могут уйти годы и десятилетия экспериментов.
  У Тадувира отдыха занял три с лишним часа, в течение которых архилич изнывал от безделья. Сидеть по пояс в болоте, рядом с полуразложившейся тушей то еще ''удовольствие''.
  -Можно начинать.
  -Наконец-то!
  Зеленый дракон поднял голову, его глаза засияли белыми огнями. К Кириллу потянулись искрящиеся потоки чистой магии, в его груди словно заработал термоядерный реактор. Пульс резко подскочил со стабильных трех ударов в минуту до ста двадцати. Процедура по вливанию энергии один в один напоминала неудачный эксперимент в Васгаре по обретению божественности, правда в отличие от Средоточия дракон умел дозировать магию. Бояться нечего.
  Кирилл вытянул лом перед собой. Над болотом распахнулась черная воронка диаметром в восемь метров. Гнилая туша Хеонак приподнялась в воздух и начала медленно погружаться во тьму подпространства. В обычном состоянии архилич смог бы осуществить подобную переброску только с помощью пары-тройки помощников.
  -Теперь ты, Тадувир!
  Дракон посмотрел на портал.
  -Ни за что!
  -Ссыкло.
  Упрашивать помощника дважды архилич не собирался, тем более вечно портал открытым не будет. В последний момент Кирилл успел запрыгнуть в пространственный разрыв. На той стороне под стенами Элиды его ждало четыре дракона, вокруг которых суетились десятки людей. Одни готовили на костре конину, вторые чистили крылатым ящерицам чешую, третьи играли на флейтах, арфах и что-то напевали.
  Ундолим нехотя поднялся на ноги и приблизился к трупу предводительницы мятежа.
  -Хеонак...
  -Ее успели хорошенько обглодать.
  -Это не помешает поднять ее в качестве лича?
  Кирилл ответил не сразу, раздумывая над словами:
  - Процесс создания разумной нежити отточен лишь на людях, нельзя наверняка сказать, что получится при попытке возвращения Хеонак. Вы - магические существа, могут возникнуть непредвиденные сложности. К тому же личи и полуличи создаются из живых существ, в крайнем случае, недавно умерших, пока дух не потерял связь с этим миром.
  -А если потерял?
  -Хуже потеря самой души. Вдруг ее пожрали падальщики Тени или она ушла на перерождение.
  Драконы при своем могуществе никогда не лезли в Тень и имели крайне поверхностное представление о происходящем там. Но хотя бы не сильно врали пастве насчет посмертного существования. Учение драконьего культа немного походило на буддизм с его кармой, реинкарнациями. Делай добрые дела - в следующей жизни станешь нобилем. Грешники обречены на участь плебеев, а самые отличившиеся превратятся в животных.
  Поэтому богатство здесь не считается пороком, а признаком заслуг прошлой жизни, благоволения судьбы и божественных драконов. И негоже поднимать руку на хороших людей. Удобная религия.
  -Драконий дух силен, -возразил Ундолим. -Некоторые наши предки дают о себе знать через века после смерти.
  -Каким образом?
  -Приходят во снах, реже наяву. Они предупреждают нас о будущих несчастьях, дают советы, наставления.
  -Полагаться на слова призраков не стоит. -заметил Кирилл. -Они даже не всегда осознают себя после смерти, многие сходят с ума или распадаются безо всяких потусторонних хищников.
  -Я знаю, иначе Димувир не подвел бы наш род на грань вымирания.
  -Мы займемся Хеонак завтра.
  -Почему не сегодня?
  -Надо посовещаться жрецами, решить, как лучше провести обряд. Мы ведь не хотим ошибиться?
  -Помощь с нашей стороны требуется?
  -Нет. Драконы плохо разбираются в некромантии.
  
  ***
  Жрецы-личи испытали восторг от самой возможности поучаствовать в воскрешении дракона. Среди них развернулись бурные дискуссии, как лучше проводить обряд, что надо делать, а что нет.
  Пытались внести свою лепту и ромейские маги, успевшие принести архиличу клятвы верности. Оказалось, многие из них на должном уровне разбираются в некромантии, практиковали в строжайшей тайне. В Новом Риме искусство поднятия мертвых запрещено под страхом смертной казни, ацтланское завоевание открыло для таких подпольщиков новые горизонты.
  Жрецы-личи хоть и косо, с некоторым пренебрежением, смотрели на ромейцев, но конфликтов не провоцировали, понимая необходимость расширять собственные ряды.
  Самых радикально настроенных некромантов Кирилл давно отстранил от принятия решений, сместил с важных постов. Они готовы были превратить Пангею в царство мертвых, существовала даже своеобразная секта, считавшая, что для полного постижения смерти надо уничтожить жизнь в привычном виде. Главного идеолога архилич в качестве ''награды'' назначил завхозом в царском дворце Ачтилана.
  -Да говорю вам, надо использовать большую печать Уицилопочтли, а не малую! Иначе мы ничего не добьемся.
  -В твоей пустой черепушке не осталось мозгов, Атлитлеп? Большая печать концентрирует слишком много магии в себе, а учитывая, что даже мертвый дракон сохраняет в себе кучу силы, случится цепная реакция. Выброс, который испарит нас и все на тысячу шагов вокруг, идиот!
  -Сам идиот!
  -Что, больше нечего возразить, неуч?
  -Фыброфа не флуфитфя! -вставил свое слово Сэдзо. -Атлитлеп праф.
  -Забыли спросить отродье Миктлана. Что оно вообще тут забыло?
  -А ну, тихо, -замечание архилича сразу заткнуло разгоряченных спором жрецов. -Сэдзо, твое слово.
  -Палитра магии, конфентрируемой в больфой пефяти Уифилопофтли фофмефтима с магией драконоф. Ффетофая гармония.
  -Цветовая гармония?
  -Ага, -кивнул демон, довольный оказываемым ему вниманием. -Белый ф бело-финим ффетлым фофетаетфя. Эффект долфен пофти тофно фыдернуть дуфу Хеонак ф той фтороны и фернуть ф тело.
  Архилич, морально уставший от устроенного магами балагана, стукнул ломом по мраморному полу форума. Слишком сильно, поскольку осталась крупная выбоина.
  -На том и решено. Используем большую печать Уицилопочтли, ее магия вместе с остаточной магией мертвой туши позволит нам все провернуть. Если нет, что ж... нашей вины тут не будет.
  -Мой царь, -возразил жрец, чье имя архилич не знал. -Как можно полагаться на слова демона, да еще в таком важном деле?
  -Ты сомневаешься в его верности?
  -Нет, в знаниях.
  -Он достаточно хорошо подкован в области некромантии. Звания старшего послушника как минимум достоин. Если что, демон старше большинства присутствующих здесь минимум на несколько десятилетий. Еще возражения?
  Возражений не последовало. Этой же ночью жрецы-личи приступили к подготовке: обработке туши алхимическими составами, вырезанию на костях, плоти слов заклинаний.
  Синеватый свет Отрима хорошо разгонял тьму, не нужно было прибегать к помощи факелов, ламп. Вдобавок ясная ночь хорошо подходит для проведения магических обрядов, в эту пору действие связанных со смертью, кровью сил ощутимо усиливается. Даже самая бездарная пародия на мага сможет поднять зомби или навести какое-нибудь убийственное проклятье.
  Вокруг сгнившей туши Хеонак личи выжгли узор из замысловатых завитушек, щедро удобрили их кровью будущих жертв их числа рабов, приговоренных к смерти преступников.
  В нужных точках большой печати Уицилопочтли разложили ритуальные черепа с тускло мерцающими зелеными глазницами. Дюжина любопытных драконов расположилась по кругу, все они надеялись на возвращение предводительницы. Так уж получается, что несогласные с древними драконы готовы объединиться только вокруг ее личности...
  Кирилл не был уверен в успехе мероприятия, слишком много неизвестных факторов.
  -Тащите жертвы! -громко приказал Кирилл, когда личи выстроились по кругу.
  К каждому из них воины-ягуары подтащили по связанному человеку, некоторые из них давно смирились с уготованной участью, а некоторые молили о пощаде или пытались вырваться.
  Архилич драконьим клинком, благословленным Ундолимом, полоснул раба по горлу. Послышались хрипы. Стоило алой крови окропить землю, как печать озарилась ядовито-зеленым свечением.
  Жрецы в унисон начали бормотать слова заклинания, их дело призвать дух Хеонак, который Кирилл поместит в прежнее тело.
  Вскоре пространство над землей прорезала трещина, такого же цвета, как ритуальная печать. Из ''подаренных'' Молохом сведений было известно, что так выглядит ведущий в мир духов разрыв. Собственно, отдельным миром Тень назвать нельзя, она - неотъемлемая часть реальной вселенной, неким информационным слоем. Ноосферой.
  Попавшие туда физические объекты выталкивает обратно, впрочем, как и духов из мира живых.
  Молох обоснованно считал, что информационная оболочка Земли является громадной вычислительной сетью, способной обрабатывать и хранить информацию. В ходе эволюции биосферы она сама развивается, вершиной этого может стать обретение сознания. Мифы о Гее, матери-земле, имеют долю истины...
  Из разрыва в Изнанке к трупу Хеонак потянулась струйка сизого ''дыма''. Кирилл вытянул драконий клинок, мысленно прочитал заклинание для обуздания бесплотных сущностей.
  -Займи этот сосуд! Я приказываю!
  -Приказываешь? -прошелестел чей-то насмешливый голос. -Мне никто не смеет приказывать.
  ''Ой, кажется, где-то напортачили.''
  Архилич слишком поздно осознал ошибку, клубящаяся эктоплазма впиталась в полуистлевшую драконью плоть. В пустых глазницах загорелись зеленые огоньки, тело Хеонак попробовало подняться, неуклюже оперевшись на передние конечности.
  -Проклятье! -выругалась новоявленная нежить, оглядевшись по сторонам.
  -Хеонак? -спросил Ундолим.
  -Я Горх.
  -О, все ясно, -протянул Кирилл. -Мы не того духа призвали. Где Хеонак?
  -Сожрана.
  -Что!? -в пастях Хеонаса и Ундолима заиграл огонь. -Да мы тебя по ветру пеплом пустим!
  -Попробуйте!
  К драколичу устремились четыре потока разноцветного пламени. Синий, два красных, фиолетовый. Издав пронзительный визг, драколич испустил дух. Разрыв в пространстве захлопнулся.
  Перед Кириллом лежали догорающие останки Хеонак, в воздухе пахло паленым мясом и разочарованием.
  -Столько сил потратили, -разочарованно пробурчал Кирилл. -И ради чего?
  Наблюдавший за происходящим Квинт приблизился к костру.
  -Мы убедились, что ритуал работает.
  -Этот чертов Горох не соврал насчет Хеонак.
  -Откуда такая уверенность?
  -Если пожиратель Изнанки впитает суть жертвы, то сможет услышать призыв, адресованный ей.
  -Вдруг он просто оказался в нужном месте, в нужный момент?
  -Исключено. В обрядах такого уровня вероятность появления посторонних духов мы стараемся исключить.
  -Ты никчемный некромант! -бросил Хеонас архиличу.
  -Я не могу нести ответственность за пожирателей душ из Тени.
  -К Кеоцикалю претензий нет, -вмешался Ундолим. -Он заранее предупреждал насчет рисков.
  -Надеюсь, окончательная смерть лидера не заставит вас прекратить борьбу? -архилич потушил объятую огнем тушу, накрыв замораживающим заклятьем. Потом можно поднять в качестве дракона-зомби.
  -Мы пойдем до конца. С Хеонак или без нее.
  
  Глава 24
  
  -На. Дарю.
  -Что это?
  -А на что похоже?
  Квинлан посмотрел на бедренную кость Сохсара, преподнесенную в качестве подарка.
  -На кость. Очень большую. Это бедро, его хозяин обладал значительным ростом. Вдвое выше меня. Не человек, кто-то очень похожий. Прямоходящий примат? На ум приходит только гигантский ванар.
  -Хорошие аналитические способности, Квинт.
  -Стало быть, бедро не простое?
  -Частица Вечного, ванарского бога мудрости и знаний Сохсара. Вылепи из нее посох, жезл или распили на медальоны. Как будет удобнее.
  Американец выпучил глаза и жадно вцепился в кость.
  -Откуда?
  -Нашли его гробницу в Васгаре. Он был не слишком мертвым, пришлось умертвить окончательно.
  -Ты сражался с ним?
  -Нет. Вогнал зачарованный кинжал в череп. Но даже так останки представляют особую ценность.
  -Ты мне даришь эту вещь насовсем? -не верил Квинт собственному счастью. Получил бессмертие с крестражем, а теперь еще и колоссальную силу. Правда, отрезанный мизинец ноги Кирилл припрятал у себя, на крайний случай.
  -Разве на ромейском слово ''дарю'' означает ''одолжу''?
  -Не знаю, как отблагодарить.
  -Оправдай мое доверие. Большего не прошу.
  Маг молча кивнул, что выглядело куда убедительнее громких заверений в вечной преданности.
  Следующие двое суток коллегу-землянина не было видно, он заперся в подвале своего особняка и ни с кем не желал общаться. Изготовление новых магических атрибутов требует полной самоотдачи.
  На публике Квинт появился с новым посохом, на вершине которого крепился внушительный кристалл хрусталя и невзрачным медальоном в виде костяной пластинки.
  -Теперь надо бы испытать мое богатство в деле.
  -Магическая дуэль? -предложил Кирилл.
  -Магическая дуэль, -согласился американец. -Как раз подойдет.
  Поединок было решено в саду на заднем дворе особняка Кассия, подальше от посторонних глаз. Кирилл для чистоты эксперимента сразится без усилителей, исключительно за счет личной силы.
  -Бьем насмерть.
  -Ты серьезно, Квинт?
  Тот пожал плечами:
  -Мы оба почти бессмертные. Чего бояться?
  -Я два раза помирал и это паршиво.
  -В тот раз ты меня разделал, как маленького ребенка. Хочу посмотреть, как будет в этот.
  -Не соглашусь насчет ребенка. Твоя плеть лишила меня личной защиты после первого же удара, после второго я бы превратился в кучку пепла.
  -Сказать, чего стоило усилить себя перед тем боем? Я накачался эликсирами, всосал море энергии от гекатомбы. Организм работал на пределе возможностей, я укоротил себе жизнь на несколько лет и не помер от разрыва сердца лишь чудом.
  -А какой-то Кассий без намека на способности умудрился сделать то, чего ты не смог.
  Квинт усмехнулся.
  -С божественной реликвией любой станет полубогом. Недаром драконьих клинков всего тридцать восемь, такие вещи в массовое производство не пустишь.
  -Ладно, начинаем. Долбани каким-нибудь сильным заклятьем.
  С конца костяного посоха ударил электрический разряд мощностью в десятки тысяч вольт. Вокруг Кирилла вспыхнул желтый ореол, посыпались искры. В ушных отверстиях, сами уши отвалились, зазвенело.
  -Ну как?
  -Мощно, -архилич пошатнулся. -Как будто рядом граната разорвалась.
  -Но твой щит выдержал.
  -Еле-еле.
  -Я бил не в полную силу. Твоя очередь.
  -Держись, Квинт. Я тебя попытаюсь расплющить в жидкую кашу.
  На американца со всех сторон начал давить телекинетический пресс. Как и в прошлый раз его сковало по рукам и ногам. Сияние голубой ауры говорило о том, что два полюса магической силы пытаются надавить друг на друга. Квинт скривился от испытываемого напряжения, из носа побежала струйка крови, капилляры в глазах полопались.
  Кирилл давил с максимально возможными усилиями, но американец держался. Противостояние длилось четыре минуты, пока ноги соперника не подкосились. Квинт повалился на клумбу с лилиями и астрами.
  -Да уж.
  Архилич подошел к магу, похлопал по щеке и заметил отсутствие признаков жизни. Пульса в районе сонной артерии не прощупывался.
  ''Перенапрягся, бедняга.''
  Вскоре смерть отступила, сердце начало биться вновь, Квинт распахнул глаза и жадно вздохнул.
  -Fuck, кажется, отключился.
  -Не просто отключился, помер.
  -Да? Странно. Я даже не понял.
  -Так часто бывает, свет выключили... и ничего.
  -Как долго?
  -Минуты три. С каждым разом возвращение будет происходить быстрее.
  -Почему мне не запомнился момент между моментом смерти и возвращением?
  -Потому что кровообращение прекратилось, мозг лишился доступа кислорода. Хотя некоторые в состоянии клинической смерти видят свет в конце туннеля, себя со стороны и что-то подобное. Всего лишь галлюцинации, у летчиков при сильных перегрузках тоже бывает.
  -А когда Кассий убил тебя, что-нибудь запомнил?
  -Нет. Абсолютно ничего.
  -Почему?
  -Душа штука сложная. Даже после смерти она не сразу может осознать себя, полагаю, фантому требуется время на адаптацию к новым условиям существования. Я ничего не понял ни в первый, ни во второй раз из-за слишком короткого промежутка между воскрешениями.
  -Все же, я достаточно долго выдержал твое давление.
  -Это да, у меня тупо не хватило сил проломить защиту.
  -Телекинез твое любимое, Кирилл?
  -Сразу после телепортации.
  -Я предпочитаю более быстрые способы уничтожения противника. Вроде огненной плети и электроразряда.
  -От них противник при определенной удаче может увернуться, спрятаться за укрытием, а телекинез если не расплющит сразу, то не даст двигаться и заставит все усилия направить на защиту. Жаль, с обладателями драконьих клинков такое не работает.
  -Не могу не заметить, что твое владение ''невидимой рукой'' выходит за рамки возможного. Разжигать ей огонь и латать раны не способен никто.
  -Тут немалую роль играет мышление. Например, ромейские колдуны, да и ацтланские, чего греха таить, на полном серьезе делят магию на отдельные элементы, придают им определенный характер и чуть ли не собственную волю. Огонь, воздух, эфир, кровь... Бред собачий. Сила едина, мой юный падаван.
  -Кто?
  -Это из фильма одного. Там действие разворачивается в космосе, есть целая галактика, населенная кучей рас, космические корабли, межзвездные войны, вишенкой на торте являются джедаи и ситхи, сектанты, владеющие местной магией и придерживающиеся на нее двух разных точек зрения. Первые полагаются на контроль над чувствами, отрешаются от мирских удовольствий, вторые наоборот, давят педаль в пол, грабят, насилуют, убивают, с головой окунаясь в эмоции. Власть ради власти, абсолютная свобода и так далее. На этом противостоянии завязан основной сюжет.
  -Вот бы посмотреть... -Квинт на мгновение замолчал. -Как же давно я ходил в кино последний раз.
  -Сходишь еще.
  -Мне бы твой оптимизм.
  Поводов для оптимизма последние пару недель было действительно мало, надвигающаяся с севера угроза становилась все отчетливее. В Борейских горах и во Внутреннем море резко активизировались нурийцы, десятки, если не сотни тысяч беженцев тому подтверждение. Бледные люди в ужасе бегут как можно дальше на юг, их не останавливает то, что Рим охвачен гражданской войной.
  Один из крупных караванов добрался даже до провинции Аспо и остановился у стен Элиды. Кирилл не упустил шанса лично увидеть иной человеческий или околочеловеческий вид.
  Среди установленных в чистом поле палаток и шатров суетилось множество северян, на любой вкус. Женщины, дети, старики, мужчины.
  Выходцы из нынче оккупированного Ллура называют себя налар, что примерно тождественно понятию ''люди''. Правда, за людей их можно принять с натяжкой, дело во внешности. Необычайно худощавые лица с резко выступающими скулами, острые подбородки, тонкие носы, желтые или янтарные глаза, уши прижаты к голове. Все налар до последнего среброволосые, бород нет, отличить мужчин от женщин сложно, особенно если у последних отсутствует выделяющаяся грудь. По сравнению с обычными людьми бледные какие-то тщедушные и в среднем на полголовы ниже.
  И живут максимум лет пятьдесят. Стало быть, налар - другой вид людей как неандертальцы, хотя с теми кроманьонцы успешно скрещивались, а с этими нет. Северяне с южанами до недавних пор слабо контактировали, война слюбителям эмульсии кардинально поменяла ситуацию.
  -Ты, -обратился Кирилл к одному из своих стражей. -Найди среди бледнолицых такого, кто хоть немного владеет ромейской речью.
  -Слушаюсь.
  Приказ царя полуличи выполнили в кратчайший сроки, вскоре перед Кириллом стоял щуплый ллурец с волосами до плеч. Из одежды на нем была кожаная безрукавка и хорошо скроенные льняные штаны. По римским стандартам - варварский прикид.
  Чужестранец испытывал неприкрытый ужас перед нежитью.
  -Понимаешь по-ромейски?
  -В достаточной... мере, -с заметным акцентом выговорил налар. -Г-господин.
  -С нежитью не доводилось прежде сталкиваться?
  -Нет.
  -Тебе не причинят вреда. Я хочу знать о нурийцах, много ли их, как они сражаются, какой магией владеют.
  -Мне известно не очень много. Я всего лишь караванщик, не воин, не чародей.
  -Не важно. С тобой кто-нибудь еще есть?
  -Двое сыновей.
  -Бери их с собой. Вас хорошо накормят, искупают, а ты мне поведаешь свою историю.
  -Как пожелаете, господин, -покорно склонил голову ллурец. -Я отвечу на ваши вопросы.
  Караванщик Хапт оказался разговорчивым малым, особенно после поданной к столу жареной утки. В Ллуре представители низших каст имели право употреблять мясо исключительно по праздникам, с продовольствием на севере из-за климата дела издревле не очень, поэтому приготовленная птица была роскошным подарком.
  Налар бежали, не оглядываясь, по одной простой причине - ничего другого не оставалось. Нурийцы захватили все земли от холодных северных пустошей до Борейских гор и на этом не остановятся.
  Война началась давно, целых двести лет назад. Сначала пали независимые города-государства, северные племена, затем пришла очередь Ллурского деспотата. Слишком поздно они осознали угрозу, которую представляет Кэл Нур.
  Ллурцы вынуждены были отражать постоянные атаки западных соседей, теряя все больше земель. С каждым разом мощь противника росла, появлялись более сильные твари, выведенные нурийцами.
  Участь покоренного населения незавидна - принять эмульсию, трансформироваться в уродов, либо отправиться на жертвенный алтарь, стать обедом для чудовищ. Нурийцы не брезгуют каннибализмом.
  По словам Хапта, они - чистейшие воплощения зла, перешагнувшие моральный горизонт.
  Но Кирилл уяснил иное. Жестокость любителей эмульсии объясняется влиянием паразита, а паразит стремится питаться и размножаться. В этом его природа. Война с Кэл Нуром будет идти на уничтожение, мирное урегулирование невозможно в принципе. С бешенными животными не договариваются, их усыпляют.
  Ллурский караванщик сталкивался с нурийцами лицом к лицу, потерял жену и еле унес ноги с сыновьями на руках.
  От нормальных налар мутировавшие отличаются черным цветом кожи, глаз, отсутствием волосяного покрова. У многих есть физические уродства: дополнительные глаза, лишние конечности, органы, непредусмотренные в изначальной комплектации. И, конечно же, повышенная физическая сила, агрессивность, повышенный болевой порог.
  ''Ну, чисто мордорские орки.''
  К сожалению, эти не были тупой полудикой ордой. Нурийская армия прекрасно организована и располагает запредельным числом высококлассных магов. Эмульсия придает им сил. Лучшие ллурские воины терпели поражение от мутантов, даже летающие корабли не смогли переломить ход сражений в пользу деспотата.
  Как покажет себя войско нежити, невозможно спрогнозировать. На стотысячные толпы зомби враг выставит сравнимые по количеству толпы фанатиков.
  У нурийцев вокруг эмульсии строится целый религиозный культ. По слухам, они поклоняются некоему Энре, Великому Вестнику Преображения, на ступень ниже находятся семь так называемых пророков Преображения, отвечающих за весь беспредел.
  В походах нурийскую армию в большинстве случаев сопровождают Истовые Ревнители, крестьянское ополчение, которых пророки благословили на ''великую миссию''. Во имя веры культисты низшего звена вынуждены кормиться, вооружаться, чем придется.
  Так нурийцы избавляются от излишков населения, собственного и покоренного. В условиях постоянного дефицита продовольствия среди Ревнителей практикуется каннибализм, едят как своих, так и чужих.
  -И куда вы двинете дальше? -спросил Кирилл у разговорчивого караванщика. Тот опустил взгляд.
  -Не знаю, нам нигде не рады. То, что мы добрались сюда, не иначе как заступничество самой Аму.
  Кирилл постучал костлявыми пальцами по столу. Ллурцы обладают обширными познаниями в магии, наверняка среди беженцев окажутся солдаты и командиры с опытом сражений с эмульсионными чудищами. Такие кадры Ацтлану не помешают.
  -Много ваших еще пройдет через эти земли?
  -Очень много. Бегут многие тысячи.
  -Сколько налар конкретно в вашей группе?
  -Сотен пять-шесть.
  -Для первой группы поселенцев достаточно. Я могу предложить место, где вы можете начать все заново.
  -Господин... -подскочил Хапт. -Мы будем до конца времен благодарны!
  -Есть город, именуемый Васгаром, две тысячи миль южнее.
  -В землях ванаров?
  -Бывших землях ванаров, -поправил Кирилл. -Не так давно мы основательно прошлись по ним огнем и мечом. Вырезали каждую чертову обезьяну, до которой добрались, если выжившие и есть, их число невелико. Южные пустыни целиком наши, мои воины могут сопроводить вас до Васгара. Город построен возле реки, вдоль берегов лежит плодородная земля, удобряемая илом после ежегодных разливов. Голодать вы точно не будете, а защиту обеспечат мои войска.
  -Я обязательно передам твои слова аннуму.
  -Кому?
  -Налар более высокого... положения. Нобиль, по-вашему.
  
  ***
  От многочисленного потока просителей у Кирилла, метафорически выражаясь, кипел мозг. Одни жаловались на слишком высокие налоги, хотя их и так понизили вдвое, вторых не устраивало чрезвычайное положение, третьих рынок рабов, который архилич даже не планировал открывать.
  В центр круглой аудитории вышла женщина в короткой тоге до колен. Возраст до тридцати, стандартная европейская внешность, брюнетка с заплетенными в хвост волосами. На шее висит золотой медальон, на руке такого же цвета браслет. Она не из бедняков, это точно.
  -Добиться аудиенции было нелегко.
  -С чем пожаловала?
  -Мое имя Виктория и я пришла помочь тебе, владыка немертвых.
  -Помочь мне? Интересно, чем?
  -Своей силой, советом.
  -Магичка что ли?
  Женщина прищурила глаза.
  -Не стоит меня сравнивать с этими плебеями.
  -Ну да, все люди как люди, а ты богиня.
  -Она самая.
  -Разумеется. Покажи что-нибудь божественное, богиня.
  Вокруг незнакомки вспыхнуло янтарное свечение, одежда внезапно преобразовалась в доспех и шлем из бронзы, напоминающие гоплитские. В руках материализовался короткий меч.
  Кирилл схватился за драконий клинок в ножнах, царская стража направила на ''богиню'' мушкеты. От зачарованной пули мало не покажется.
  -Теперь веришь?
  -Я тоже могу устроить подобное представление.
  -Сражаться не с тобой пришла я, -одаренная опустила оружие. -Но с нашим общим врагом.
  -Кем же?
  -Пошесть, культ Преображения, подчинивший себе уже треть Пангеи. Надежды на драконов и римских императоров нет, а в одиночку мне не справиться.
  Кирилл пару секунд хлопал глазами.
  -Значит, ты богиня по имени Виктория?
  Существо кивнуло.
  -Полубогиня, если точнее. В Старом Мире у эллинов я была известна как Ника, у ромейцев Виктория. Та, кто дарует победу на поле битвы.
  -Мда, дела.
  -Ты удивлен, понимаю.
  -Нужно убедиться. Кто-нибудь, позовите демона!
  -Я быстро, владыка.
  Один присутствовавших в аудитории жрецов исчез в черном круге портала. Пришла очередь Виктории удивляться.
  -Даже я так не умею.
  -Но из Старого Мира ты как-то сюда попала.
  -Случайно вместе с первой тысячей восточных римлян.
  -Вот так вот случайно? -со скепсисом спросил архилич. -Не верю. Эекатль и Койольшауки привели народ ацтлани на Отрию целенаправленно, спасаясь чужеземных захватчиков. И вообще перемещения между мирами дело крайне сложное. Лучше не лги.
  Кирилл надавил телекинезом на самозваную полубогиню. Та скривилась и, будучи не в состоянии выдержать натиск, упала на колени. Драконий клинок усилил магию минимум вдвое, с ним архилича еще труднее одолеть
  -Я не лгу.
  Обычный маг давно выдохся, но эта женщина продолжала держаться. Ее сила сравнима с силой Квинта, вооруженного посохом из Сохсара.
  -Допустим, -невидимый пресс ослаб. -Сколько еще гуляет по Отрии существ вроде тебя?
  -Предостаточно.
  -Нет, неправильно сформулировал вопрос. Сколько богов, полубогов из Старого Мира еще тут есть?
  -Только я.
  -Магическую клятву вперед.
  -Не наглей, мертвец! Я старше тебя раз в двадцать.
  -И что дальше?
  -Прояви хоть немного уважения!
  -Уважение надо заслужить. Неужели ты считаешь, что заявления о божественном происхождении и пара магических трюков убедит меня?
  -Ты убедился в моем могуществе.
  -А вдруг тебя нурийцы или драконы подослали? Клятву вперед.
  Внезапно раскрылся портал, откуда кубарем выкатилось туловище Сэдзо, за ним прошел жрец.
  -Вот демон, владыка.
  Телекинезом Кирилл поставил трехглазого на ноги, но тот едва мог сохранить вертикальное положение.
  -Э, фладыка. Фрофное дело?
  -Ты пьян?
  -Футь-футь.
  -Вот как. Ничего, закончу дела и займусь твоим лечением. Посмотри на ту женщину.
  Демон перевел взгляд на Викторию.
  -Яйца Аматэрасу! -кажется, Сэдзо мгновенно протрезвел. И дефект речи пропал. -Настоящий полубог! Откуда она тут?
  -Точно полубог?
  -Я однажды видел отпрыска Вия! Их ни с кем не спутать.
  -Свободен.
  Демон поплелся на выход, а Кирилл переключил внимание на Викторию.
  -Значит та самая Виктория... Победа. Приношу извинения за столь нетеплый прием.
  -Извинения принимаются, Кеоцикаль. В нынешних обстоятельствах твое недоверие обосновано. У древних драконов и культа Преображения много могущественных слуг.
  -От магической клятвы я не откажусь.
  -Что ж. Согласна. Я, Виктория, дочь богини Стикс и смертного Келопа, клянусь, что сказала правду о своем происхождении, причине появления здесь. Да подкрепит магия мои слова! Ut un zavak akur fezam!
  Вспыхнувший символ над головой подтвердил правдивость слов гостьи.
  -Ну и какие будут предложения?
  -Игра на опережение. Разгромить или подчинить армии наследников римского трона, выйти к границам Борейских гор, дать бой Пошести.
  -Пошесть? Новое прозвище нурийцев?
  -Бледные люди называют их так, суть отражает точно. Кэл Нур хуже любой чумы, поветрия, он поглотит все, до чего дотянется.
  -Тебе много известно о нашем общем враге?
  -Я сто шесть лет сражалась на стороне Ллурского деспотата. Знаю нурийцев вдоль и поперек.
  -Вот с этого надо было начинать! -чуть повысил голос Кирилл. -Избежали бы недопонимания.
  -Культ Преображения страшный противник, даже для Ацтлана.
  -Чем именно?
  -Магией, боевыми бестиями, численностью и организованностью войск. А уж если в сражение вступает сам Энра Великий Вестник Преображения, исход предрешен.
  -Энра это бог? Какова его природа?
  Виктория покачала головой.
  -Не бог, даже не человек. Но его мощь, возможно, превосходит таковую у десятка драконов.
  -На что он похож?
  -На очень уродливую гигантскую жабу, по крайне мере общими пропорциями и манерой передвигаться. И оно разумно.
  ''Хм, интересно, это чудище переживет сосредоточенные залпы десятка драконобоев? Или отправку в темное измерение.''
  -Надо же...
  -Последнем крупном сражении у отрога Шилонен тварь смогла сжечь целый флот воздушных кораблей, брошенных против нее. Боевые заклятья, что малые, что созданные групповыми усилиями, не причиняли никакого вреда.
  -У меня найдется, чем ответить.
  -Я искренне на это надеюсь, Кеоцикаль.
  -Ты обращалась к Девяти насчет нурийской угрозы?
  -Они отмахнулись от меня, как от назойливой мухи, мол, как нурийцы нападут, так и будем что-то решать, а сейчас полно проблем с мятежными сородичами, претендентами на трон и нежитью. Древние совершенно растеряли былую хватку, потому империя и трещит по швам.
  -Причины куда глубже на самом деле. Коррупция, разложение государственного аппарата, огромная пропасть в богатстве между плебеями и нобилями, стремление провинций к независимости... Рим Старого Мира закончил примерно похожим образом.
  -Восточный Рим пал? -искренне удивилась полубогиня. -Когда?
  -1453 год от рождества Христова.
  -Тьфу, не произноси это имя.
  -Предки ацтлани тоже сбежали от христиан.
  -Я слышала.
  -Короче, можешь чувствовать себя в Элиде как дома, я выделю тебе слуг и место для размещения.
  -Мне много не нужно.
  
  Глава 25
  
  -Алкоголизм до добра не доводит, Сэдзо.
  -Да я немножко, у меня благодаря этому даже речь восстановилась.
  -Так дальше продолжаться не может. Будем кодироваться!
  Демон насторожился, услышав незнакомое слово. Он сообразилл, что после следует нечто крайне неприятное для него.
  -Может, не надо? Я исправлюсь, честно.
  -Пчелы против меда, ага.
  -Владыка...
  -Ты последний месяц не просыхаешь. Хоть у демонов печень и крепче, чем у людей, даже у нее должен быть предел.
  -Ни один демон еще не умирал от бухла.
  -Потому что в Миктлане оно на вес золота, ты сам рассказывал.
  -Когда?
  -Четыреста шестьдесят два дня назад, где-то за два часа до полудня. У меня хорошая память.
  -Я смиренно прошу шанса искупить вину.
  -Ты его получишь. После принесения магической клятвы.
  Выражение морды-лица Сэдзо было непередаваемо. Абсолютная безысходность и отчаяние, еще бы, учитывая, что лишают одной из основных радостей жизни.
  -В чем она заключаться должна? -подавленно спросил демон.
  -Ты никогда не примешь внутрь алкоголя, ни самостоятельно, ни с помощью кого-то, ни через нос, рот или клизму. Не надейся найти лазейку, я придумал максимально жесткие формулировки.
  Когда клятва была засвидетельствована, Сэдзо стал сам на себя не похож.
  -Это жестоко, владыка.
  -Синька в твоем положении до добра не доведет. Выболтаешь какую-нибудь важную информацию, подерешься с кем не надо... зашибешь жену и ребенка в пьяном угаре. Он них подумай.
  -Каждый день думаю.
  -Слишком много посторонних мыслей тоже не есть хорошо. Мы это исправим.
  -Как?
  На следующий день перед зданием форума началось представление. Сэдзо под присмотром двух других проштрафившихся на излишнем мародерстве личей маршировал по площади. С огромным бревном в руках, изображающим мушкет, и надетой на манер рюкзака бочкой с вином. Раз в несколько минут демон выкрикивал: ''Торжественно клянусь моему царю больше никогда не напиваться до свинского состояния!''
  Шутовской почетный караул длился с утра до ночи, затем повторялся каждый день. Воины-ягуары смотрели на товарища с сочувствием, простые люди со смехом.
  Но приказ царя есть приказ царя. Демону после многих часов шагистики едва хватало сил вернуться в особняк бывшего наместника, поесть и завалиться спать.
  -Я бы избавился от него, -поделился Квинт с Кириллом, когда они выходили из форума после очередного заседания. -Слишком ненадежное существо.
  -Он, конечно, дурень, но свой дурень.
  -И надолго хватит ему наказания?
  -Пожизненно. Я лишил его возможности пьянствовать, нарушит - будет месяц корчиться в агонии.
  -Жестоко.
  -По-хорошему не доходит. О, вспомнил! -хлопнул себя по лбу Кирилл. -Я ведь забыл тебе забыл сказать, что несколько дней назад в Элиду прибыл один крайне интересный гость, точнее гостья.
  -Кто она?
  -Целая полубогиня. Виктория.
  -Точно? -Квинт слегка насторожился. -Это может быть обман.
  -Клятва и взгляд Сэдзо не могут соврать одновременно.
  -Викторию давно считали пропавшей, больше столетия. И тут она заявляется к тебе...
  -Дело в нурийцах. Общий враг объединяет.
  На следующий день полубожество в боевом облачении выступило перед собравшимися на форуме личами, ромейскими магами и сановниками. Заседание проходило за закрытыми дверями. Через окошко над трибунами протиснулась голова Ундолима, принявшего командование мятежными драконами на себя.
  -В Новом Риме меня знают, как Викторию, дочь Стикс, богиню победы, о которой молятся наши воины. Последние сто лет ходили слухи, будто я убита или изгнана. Заверяю, это все ложь, еще тогда доходившие слухи заставили меня пересечь Борейские горы и отправиться далеко на север. Увиденное там не могло не внушать страх. Бледные люди вели изнурительную войну с собратьями из державы Кэл Нур и постепенно сдавали позиции под их натиском. Тут не было бы ничего ужасного, если бы нурийцы подобно ромейцам приносили покоренным народам мир, законность, цивилизацию и процветание... Нет, участь побежденных хуже смерти. Тех, кого не убили, не принесли в жертву, заставляют пить эмульсию, смешанную с кровью измененных, под ее воздействием живые существа меняются, внутри и снаружи. Они становятся зависимы от проклятой жижи, более агрессивны. Самые дикие домыслы о нурийцах вряд ли могут переплюнуть реальность.
  -Они действительно практикуют каннибализм? -задал вопрос один из ромейских магов.
  -Да. Нурийцы, их ручные бестии испытывают постоянное чувство голода, поэтому поглощают все, до чего дотянутся. Даже раненных или больных братьев по оружию... Я неоднократно наблюдала, как эти выродки живьем поедали пленных ллурцев. Тем не менее, с дисциплиной дела у противника в полном порядке, на поле брани он действует также слаженно, как ромейские подразделения.
  -Расскажи об Истовых Ревнителях, -произнес Кирилл. -Без излишних прикрас.
  -Крестьянское ополчение из фанатиков и просто тех, кого насильно согнали с земли, не оставив иного выбора. Пророки Преображения благословили Ревнителей кормиться, снабжать себя самостоятельно. Можете представить, насколько сильна их злоба, каннибализм особо цветет именно в этой среде. Нет оснований считать, что с обычными людьми Пошесть поступит милосерднее. Истовые Ревнители расчищают путь для регулярных частей, буквально закидывая противника массой из тысяч тел. Опоенные эмульсией уроды почти не чувствуют боли, не испытывают болевой шок и будут сражаться до тех пор, пока бьется сердце. Одними Ревнителями движет религиозный фанатизм, вторыми голод, третьими желание положить конец такому существованию.
  -Но разве голодная армия способна хорошо сражаться?
  -Перед Ревнителями не ставится цели хорошо сражаться, они нужны, чтобы снизить потери среди нурийских солдат, и заодно избавиться от лишних ртов. Земли на севере не слишком плодородные, а избыток народа появляется постоянно. И не стоит забывать, что эмульсия прибавляет измененным сил и выносливости.
  -Когда стоит ожидать вторжения на юг? -озвучил Квинт вопрос, который интересовал большинство присутствующих. -Недели, месяцы?
  Виктория развела руками:
  -В любом момент. Наши земли для них - величайшее сокровище. Только противодействие Ллурского деспотата мешало Пошести вторгнуться на юг, теперь последнее препятствие исчезло. Димувир к моим предостережениям оказался глух, наследник Валериан занят войной с Лукином, Аххены, вероятно, находятся в сговоре Кэл Нуром.
  По трибунам пробежался ропот. Возможность предательства тех, кто на протяжении четырех веков правил целой провинцией и не давал повода усомниться в собственной верности, внушала тревогу.
  -Доказательства имеются? - спросил недовольный городской советник в длинной тоге. -Обвинения людей вроде Аххенов должны быть обоснованы.
  -Прямых доказательств нет, -не стала вилять богиня. -Но косвенных полно.
  Кирилл мысленно усмехнулся манере общения местных людей с богами. Если драконы внушали трепет, перед младшими членами ромейского пантеона так не пресмыкались. Обличенные властными полномочиями нобили вообще смотрели на отдельных божков сверху вниз.
  В Ромейской религии драконы являются самыми главными сущностями, на вполне легальной основе там присутствуют десятки более мелких, в качестве вассалов. Гении мест, какие-нибудь древние духи-предки или полубоги как Виктория. И они могли принимать реальное участие в политической жизни.
  -Например?
  -Последние лет десять необычайно расцвела торговля между Саварией и Кэл Нуром, пограничные стычки на полуострове Норик прекратились, пираты во Внутреннем море и на Гильшанских островах притихли. Саварийцы в три раза сократили гарнизоны на северной границе, по самой провинции как у себя дома расхаживают проповедники культа Преображения. Ничего не настораживает? Перед прибытием сюда я побывала в Саварии, лично убедилась.
  Ромейцы и ацтлани вновь зашептались. Кирилл стукнул посохом по полу.
  -Тишина! Продолжай, Виктория. Чем так опасен культ Преображения?
  -Нурийцы верят, будто эмульсия это дар, помогающий достичь совершенства плоти и духа, а впоследствии вознестись на более высокий уровень бытия. Центральной фигурой их веры является Великий Вестник Преображения, Энра, существо запредельной мощи. Не человек, не ванар, не гоблин или аглах. Нечто доселе невиданное, оно направляет нурийцев на новые завоевания и внушает нужные стремления.
  -Каким образом внушает?
  -Магией. Рядовые нурийцы легко могут съесть раненного собрата, но пойти против пророков и Энры почти не способны. Случаи дезертирства из их армии, Истовых Ревнителей, единичны, такую преданность обычными средствами не заполучить. Эмульсия превращает налар в инструменты воли Энры.
  -Благодарю, Виктория. Весьма содержательный рассказ.
  Полубогиня присела на трибуну, слово взял Кирилл:
  -Теперь вы понимаете, с чем предстоит столкнуться, господа ромейцы? Не верите мне, поверьте своей богине, сражавшейся с врагом последнее столетие. Если Девять и наследники Флавия не способны оказать отпор Пошести, это сделаем мы, немертвые.
  
  ***
  -Владыка! Прости мою наглость, но чем ты думал, когда выдавал секрет крестража чужаку!?
  -Для тебя он, возможно, чужак, для меня не совсем. Квинт - землянин.
  У прибывшего в Элиду Тлалока отвисла челюсть.
  -Неужели?
  -Сам удивился, схлестнувшись с ним в бою. Разумеется, я не доверяю ему также как тебе или Ксочипепу с Сэдзо, но все же без помощи такого человека не обойтись. Его гомункулусы позволят избавить драконов от проблем с рождаемостью.
  Первый советник недовольно скрестил руки.
  -И какой пост будет занимать этот Квинтус?
  -Не волнуйся, Тлалок, выше тебя ему не подняться.
  -Где его крестраж?
  -Спрятал в надежном месте, вдобавок вплел туда чары духовного разложения. Одно мое слово и от Квинта останется даже не душа, а тень души.
  -Ромейским магам неведома преданность, они по-настоящему верны только себе.
  -Я заметил, -ответил Кирилл, почесав драконьим клинком костлявую спину. --Как же легко они переметнулись со службы Риму к нам. Кто предал однажды, предаст во второй раз.
  -Жрец-личи предпочтут смерть позору.
  -По крайне мере, большинство из вас. Но пойми, наша империя расширяется, надо пополнять свои ряды кем-то из местных. Со временем отсеем нормальных людей от мусора.
  -Ты мудр, владыка.
  -Я не мудр, просто стараюсь думать на перспективу. И Квинт не ромеец, а американец.
  -Ты ведь воевал с ними на Земле!
  -Воевал. И? Это не значит, что надо переносить вражду уже несуществующих государств сюда.
  -Он может думать иначе.
  -Вряд ли, -отмахнулся Кирилл. -Квинт слишком умен для такого. Он прежде всего ищет выгоду... и признание для себя, а выгоднее на данный момент быть с нами.
  -А когда это изменится?
  -Тогда и будем решать.
  Не везде на оккупированных территориях дела шли хорошо. Жрецы-личи успели наломать дров с публичными казнями и жертвоприношениями, отчего в городе Сардика вспыхнула партизанская война. Свободные граждане и рабы нападали на ацтланских солдат, убивали коллаборационистов, выражаясь земными понятиями, подбивали на восстание остальных. Даже одного жреца умудрились упокоить: подловили в подворотне, с помощью зачарованного оружия порубили на части вместе с охраной и сожгли. Без поддержки мага дело явно не обошлось.
  Первому советнику ничего не оставалось, как раскрутить маховик репрессий на максимум. Облавы, пытки, допросы, казни. Это не могло просто прекратиться.
  Тогда Кирилл принял не совсем обычное решение - вывести основную часть ацтланского контингента за пределы города, заменив их ромейскими центуриями и одним драконом. Может, такие меры немного успокоят граждан Сардики...
  Лучше всего ситуация была в Сицоле. До ромейского завоевания город входил в состав Ацтлана, потом империя аннексировала эти земли, но народ не забывал своих корней. Романизировать ацтлани полностью не удалось, приход армии немертвых был воспринят как освобождение от трехвекового ига.
  Наступать дальше на север Кирилл пока не спешил. Можно сказать, ждал у моря погоды. Вторжение в Романию нежити воюющие друг с другом наследники императора могут посчитать более актуальной угрозой и забыть, хотя бы временно, собственные разногласия.
  Официально следующим властителем империи должен стать Валериан, однако Лукин оспорил его право на трон. За пятьдесят три года жизни наследник из династии Клавдиев не смог обзавестись наследниками, а бесплодные мужчины здесь фактически приравнены к кастрированным евнухам. В свою очередь у сорокалетнего Лукина имеется четверо детей и двое внуков, то есть продолжение династии обеспечено.
  Проблема в том, что последнее слово всегда за Димувиром. Именно древний дракон утверждает императора, законы наследования имеют второстепенное значение. Верховное божество ромейского пантеона, вероятно, впало в маразм, утратило связь с реальностью. Он стар даже по меркам драконов, без малого тысяча восемьсот лет и держится исключительно за счет молитв верующих.
  Остальные древние немногим лучше. Старики с закостенелыми мозгами, не желающие ничего менять. Восстание Хеонак вполне объяснимо, она видела приближающийся конец драконьего рода и готова была любыми путями предотвратить это.
  Кирилл честно собирался помочь крылатым ящерицам решить демографический вопрос, они ему пригодятся в ближайшей или отдаленной перспективе. Хотя бы в качестве магических батареек. Но не люди будут служить им, а они людям.
  Также с остальными разумными видами.
  В Империи Человека обязательно найдется место и для них.
  
  Глава 26
  
  Последнее, чего ожидал Кирилл, это появления посла из державы Кэл Нур. Едва доложили о прибытии нурийцев, он сразу бросил остальные дела и приказал готовиться к приему.
  В зал форума Элиды зашли трое людей. Или скорее существ. Посол и двое воинов, тащившие массивный деревянный ларец. На налар совершенно не похожи. Рослые, не меньше метра девяносто, крепкие. Темно-серая ближе к черной кожа, такого же цвета глаза без видимого зрачка и склеры, отсутствие волосяного покрова, ушей. Слегка выдающиеся вперед челюсти с тонкими губами и кривыми клыками.
  ''Орки, етить вашу бабушку. Баклажановые орки. ''
  Воины носили кожаные штаны, дубленые жилеты с хитиновыми нагрудниками в форме щита и шлемами из аналогичного материала.
  На поясе у каждого закреплено по изогнутой сабле наподобие ятаганов.
  Посол вырядился иначе. Кожаные мокасины, длиннополое одеяние до щиколоток из синей ткани, с широкими рукавами, на голове шапка с нелепой прямоугольной конструкцией, украшенная драгоценными камнями.
  -Великий владыка Ацтлана, -произнес посол на хорошем ромейском и поклонился. -Рад приветствовать тебя. Я Бенумен, посол державы Кэл Нур, прибывший сюда по велению третьего пророка Преображения Кенталаса.
  -Эти натуральные красавчики по сравнению с их основной массой, -шепнула стоявшая рядом Виктория. -Уродов в составе иностранной делегации не пошлют... Видно, употребляют эмульсию высшего качества.
  -И тебя приветствую, посол, -кивнул Кирилл. -Какими ветрами занесло сюда выходцев из столь далеких земель?
  Посол повернулся к своим стражам, бросил короткую фразу, после чего те вынесли ларец вперед и открыли крышку. Внутри находились слитки металла цвета меди. У архилича, Квинта и Тлалока отвисли челюсти от такого богатства.
  -Что мне в Миктлан провалиться! -едва сохраняя самообладание произнес Тлалок. -Откуда столько?
  На лице посла натянулась улыбка, больше похожая на звериный оскал.
  -Этой наш безвозмездный дар, целый талант чистейшего орихалка. Не могли же мы прийти с пустыми руками.
  -Мы прекрасно знаем, что подобные дары не приносят просто так, -Кирилл попытался придать своему голосу максимально безразличный тон. -Вы что-то хотите получить взамен.
  -Мудрейшие пророки Преображения предлагают союз бессмертным владыкам Атцлана. Мы станем править севером, вы - югом.
  -При главенстве Кэл Нура?
  -Как равные союзники.
  -Звучит занятно. Но не разъясните пару моментов?
  -Что угодно.
  -До нас доходят разные слухи про Кэл Нур, в том числе самые дикие. О том, как вы спаиваете собственное население и население покоренных земель эмульсией. О каннибализме, жертвоприношениях настолько жестоких, что даже нам, немертвым не по себе. А уж про Истовых Ревнителей и вспоминать не хочется... Захотите ли вы иметь такого союзника?
  Бенумен нахмурился, насколько можно судить по его мимике. Кирилл задал действительно неудобные вопросы.
  -Все... гораздо сложнее.
  -Еще бы. Я и не жду простых объяснений.
  -Жестокость в наших рядах - следствие перенаселения, нехватки еды и плодородных земель. Приходится избавляться от слабых, заботиться о благе большинства, иначе вымрут все. Истовые Ревнители один из путей решения проблемы, становясь ими, простолюдины хотя бы умирают не напрасно: в бою или отдавая собственную плоть более сильным братьям и сестрам.
  ''О, как завернул. Не мы такие, жизнь такая.''
  -Как насчет вашей веры? Мы ее тоже должны принять?
  -Желательно.
  -А если нет?
  Посол развел руками.
  -Я не берусь предсказать, как точно отреагируют пророки, но они будут весьма расстроены. Союз выгоден обеим нашим сторонам.
  -Ясно. В чем конкретно заключается предложение Кэл Нура?
  -Раздел Рима, полное истребление драконов. Нам достается Савария, все северные провинции, Адрия, Верхняя Романия, за вами - Поля Аспо, Нижняя Романия, Морейское царство, остальной юг.
  -Допустим, на раздел мы согласимся, но на истребления драконов я пойти не могу.
  -Если они будут подчиняться тебе, Кеоцикаль, пускай.
  -Твой дар принимается, посол, ответ дам в течение ближайших дней. А пока наслаждайся гостеприимством.
  -Благодарю за аудиенцию.
  Вскоре между Тлалоком, Ксочипепом, Квинтом и Кириллом развернулись ожесточенные дискуссии. Как быть дальше? Если принять предложение Кэл Нура, конфликт с ним будет отсрочен на годы, десятилетия, в таком случае Ацтлан потеряет поддержку драконов. Они не простят передачу половины империи в лапы врага, да и обрекать миллионы человек на участь хуже смерти очень не хочется.
  Отказ от союза означает автоматическое объявление войны противнику, располагающему колоссальными ресурсами.
  Нурийцы темпами продвижения напоминают монголов, покорившими в свое время большую часть Евразии. Правда Золотая Орда со смертью великих ханов распадалась или скатывалась в междоусобицы, Энра с прихлебателями живут и здравствуют последние лет двести.
  Устранение всех высших иерархов, может, и разрушит Кэл Нур, но это несбыточная мечта. Пророки Преображения редко собираются в одном месте надолго. Виктория безуспешно пыталась добраться до некоторых из них, охраняют ''святейших'' по высшему разряду. Еле ноги унесла.
  Через три дня посол державы Кэл Нур снова предстал перед архиличем.
  -Вот наш ответ, многоуважаемый посол: Ацтлан не желает воевать с Кэл Нуром, но и заключить союз в силу множества причин не получится. Любое вторжение на территорию Ромейской империи будет расценено как объявление войны нам.
  -Вот как, значит... -было невооруженным глазом видно, что посол не в восторге от решения Кирилла. -Позиция немертвых ясна.
  -И насчет вашей беды с нехваткой еды.
  -Да?
  -Мы можем по сниженным ценам поставлять вам зерно.
  -Я передам твои слова пророкам. Изволь откланяться.
  Кирилл почувствовал, что точка невозврата пройдена. От войны с культом Преображения не уклониться, через какое-то время ответ дойдет до пророков и тогда начнется основной акт пьесы...
  Днем позже состоялся разговор с Ундолимом, узнавшим о встрече через свои каналы. Черный дракон был раздражен:
  -Поглоти тебя пекло, Кеоцикаль! Ты не счел нужным сообщить мне о северянах?
  -Нет.
  -Он предлагал заключить союз на условиях раздела империи между Ацтланом и Кэл Нуром, истребления драконов.
  Ундолим щелкнул зубами.
  -Подлые твари.
  -Разумеется, я ответил отказом.
  -Почему?
  -Первый момент. Этот союз был бы не вечным. Пускай пройдет десять, сто лет, потом нурийцам потребуются новые земли, новые рабы. И к тому моменту их держава станет намного мощнее, чем сейчас. Второй момент. Мне категорически не хочется скармливать миллионы людей этим любителям эмульсии. Может я злодей, убийца, чудовище, но с определенными стандартами.
  -Ого, оказывается, у великого Кеоцикаля имеется совесть.
  -Тут есть и рациональная сторона. Каждый обращенный в их веру человек -это плюс один боец в нурийской армии. Сколько в общем проживает народу в Верхней Романии, Саварии, Нарбонии, Ал Могуне, Адрии?
  -Миллионов двадцать два... двадцать три, -протянул Ундолим. -Последняя перипись проводилась четыре десятка лет назад.
  -Допустим, половину нурийцы перебьют, останется половина, из них каждого десятого поставят в строй. Что получим? Миллион рыл. А знаешь, сколько Ацтлан может выставить вместе с зомби?
  -Полмиллиона.
  -Где-то так.
  -Нурийцам нужно есть, пить спать, а нежити нет. К тому же вы способны восполнять потери за счет врага.
  -Ты чем слушал, когда Виктория лекции читала об армии культа? Трупы мутантов не поддаются воскрешению. То ли какая-то наложенная защита, то ли влияние эмульсии. Без досконального изучения не разберешь.
  -У нас хватает захоронений обычных людей. В условиях тотальной войны мы даже закроем глаза на их осквернение.
  Кирилл покачал головой.
  -Боюсь, ты до сих пор не до конца осознаешь степень угрозы, Ундолим. Во времена ванаров любителей эмульсии удалось победить с огромным трудом, с помощью целого пантеона Вечных. А мы сильно уступаем им в могуществе.
  ''Наверное, зря Сохсара прибил. Он бы хоть советом помог.''
  -Хочешь сказать, мы обязательно проиграем?
  -Я хочу сказать, что не гарантирую нашей победы и надо выкручиваться.
  -Как?
  -Атомная бомба не помешает.
  -Это какая-то разновидность пороховой?
  -Можно и так сказать. Одна способна целый город уничтожить... -тут Кирилла осенила мысль. -Придумал!
  ''Да, сделаем термоядерную бомбу или даже несколько. Нурийцы ''случайно'' подкинули нам кучу подходящего материала. Все равно он на что-то иное не годен из-за наложенных проклятий.''
  -Твой тон звучит обнадеживающе.
  -Нужны предварительные испытания.
  
  ***
  -Немыслимое расточительство драгоценного материала! -причитал Тлалок. -Так нельзя!
  -Бесполезные кирпичи, -отмахнулся Кирилл. -Мы им хотя бы какое-то применение найдем.
  -Это слитки орихалка!
  -Проклятые слитки орихалка.
  -Заклинание раскрытия ничего не показало.
  -Нурийцы знали, что мы обязательно проверим их дары. Проклятье хорошо спрятано. Только магический глаз Сэдзо способен его распознать
  -У демона пуля в башке и разжижение мозгов от выпивки.
  -Он бросил пить, -архилич повернулся к стоявшему поблизости Сэдзо. -Правда?
  -Да, мой царь, -печально вздохнул бывший алкоголик. -Ничего кроме воды и травяного чая.
  -Почему не слышу бодрости в голосе? В здоровом теле - здоровый дух.
  -Без выпивки жизнь тусклая и унылая.
  -А, ясно, еще не свыкся.
  В небе мелькнула черная тень с огромными крыльями. На поляну, где собрались немертвые, приземлился Ундолим.
  -Звали?
  -Да, звали. Помнишь, я говорил про сверхмощную бомбу?
  -Помню.
  Кирилл указал на открытый ларец с орихалковыми слитками.
  -Ну вот.
  -Это орихалк?
  -Который мы используем в качестве взрывчатки.
  -Не слишком расточительно?
  -Это дар нурийцев, которым они хотели купить союз. Загвоздка в том, что он проклят.
  -Просто так поглазеть ты бы меня вряд ли позвал, -заключил дракон. -Значит чего-то нужно.
  Ахилич взял в руки один из слитков с вырезанными на поверхности глифами.
  -Надо напитать эту штуку энергией до отказа и бомба готова.
  -Всего-то?
  -Поможешь?
  -Прямо сейчас?
  -Если не трудно.
  Глаза дракона засверкали, от него в сторону слитка протянулись сиреневые языки чистой магии. Зарядка шла на протяжении часа, пока Ундолим банально не выдохся.
  -Все, больше не могу. Устал.
  Кусок орихалка на ощупь был теплый, Кирилл слабо представлял емкость подобного аккумулятора, но энергии успели закачать достаточно. Должно рвануть не слабее Средоточия в храме Вечных, поскольку сейчас цепная реакция будет спровоцирована специально.
  -Отдыхай, -Кирилл с орихалковым кирпичом бодро зашагал по травянистой равнине. -Скоро увидишь представление.
  Отойдя метров на пятьсот от стен Элиды, архилич произнес слово-ключ. Глифы на слитке ярко засияли, он начал резко нагреваться. До взрыва оставались считанные секунды, Кирилл успел прыгнуть в портал.
  -Четыре... три... два... один... Э-э, ноль. Почему ничего не происходит?
  -Может, ты где-то ошибся? -предположил Тлалок.
  -Где я мог ошибиться? Когда я бросил слиток, он начал сиять и...
  На равнине словно вспыхнула миниатюрная атомная бомба, зрители увидели расширяющийся шар белого огня, затем последовала ударная волна. Кирилла, остальных личей, Сэдзо сшибло с ног ударной волной.
  ''Охренеть, жахнуло не слабее пятитысячной ФАБ.''
  Перепуганные жители Элиды могли наблюдать поднявшееся в небо грибовидное облако.
  -Да тебе руки надо вырвать, Кеоцикаль! -пророкотал голос пришедшего в себя Ундолима. -Я оглох!
  -Совсем? -прокричал архилич.
  -Я не понимаю, что ты там пытаешься сказать.
  -Мне понравилось, -поделился впечатлениям Тлалок. -Разрушительная сила не уступает тому, что случилось в Васгаре.
  -Этот взрыв магической природы, следовательно, обладая достаточно серьезной защитой, его можно пережить. Я ведь тогда уцелел. Или просто повезло, что ударной волной отнесло в сторону.
  Позже всех на ноги поднялся Сэдзо.
  -Почему в ушах звенит?
  -Это пройдет, -сказал ему Кирилл. -Воздействие ударной волны. У меня такое часто бывало.
  -Чего? -порождение Ада также лишилось слуха на неопределенный срок.
  -Иди, отдыхай!
  -Кому в морду дать?
  -Никому. Эй, -позвал архилич одного из младших жрецов. -Отведи его в мою резиденцию, подлатай, дай что-нибудь от головной боли.
  -Как пожелаешь, владыка.
  Испытание орихалковой бомбы завершилось более чем удачно. Одного такого ''кирпича'' хватит для уничтожения нескольких сотен солдат, наступающих плотным строем. А если взорвать сразу весь ларец со слитками, получится маленькая Хиросима.
  Квинт идею Кирилла оценил по достоинству, прочие маги, жрецы крутили пальцем у виска. Только полоумному архиличу могло прийти в голову использовать ценнейший металл в качестве взрывчатки.
  Для уничтожения Великого Вестника Преображения сгодятся любые средства. Если его не получится покрошить в мелкий фарш из кинетических ускорителей, можно попробовать испарить орихалковой бомбой. В крайнем случае архилич забросит тварь в подпространство, откуда та никогда не выберется.
  Планом Г, на совсем уж безвыходную ситуацию, является создание микроскопической черной дыры. Подброшенных Молохом знаний теоретически хватит для ее создания. Стоит допустить хоть малейшую ошибку, сингулярность не захлопнется, а спустится к ядру планеты и начнет безжалостно пожирать всю физическую материю вокруг себя. Кирилл не уверен, что вообще рискнет это сделать.
  Магия в умелых руках становится грозным оружием, Молох со своей силой и знаниями вообще мог управлять реальностью в локальных масштабах. Скрутить пространство в бантик? Не вопрос. Замедлить ход времени? Легче легкого. Превратить тыкву в карету? Достаточно пожелать.
  Как он с такими возможностями не остановил ядерную войну, непонятно.
  Кириллу до Молоха расти и расти. Сейчас его потенциал на уровне плюс-минус полубог, хотя полубоги разные бывают.
  Одного архилич размажет тонким слоем щелчком пальца, над вторым придется попотеть, с третьим будет биться на равных, от четвертого драпать, сверкая пятками. Факторов, определяющих победу, бесчисленное множество. И магическая мощь тут не всегда решает.
  Кирилл запросто канет в небытие, если какой-нибудь уличный бродяга неожиданно ткнет разрывателем душ под ребро. Тут не компьютерная игра с уровнями прокачки.
  
  ***
  -...наш мир поглотит тьма, если ты не выступишь на север сейчас, Кеоцикаль! - причитала сгорбленная старуха, одетая в лохмотья, не менее древние, чем она сама. Ее левый глаз был поражен катарактой, правый тоже находился не в лучшем состоянии. -Каждый день промедления приближает конец.
  ''Интересно, а если ей очки подогнать, она перестанет стукаться лбом о косяки?'' -размышлял Кирилл, отстранено слушая словесный поток престарелой провидицы. Он согласился ее принять, ибо она и ее последователи достали личей просьбами устроить аудиенцию.
  -Ты мне пытаешься указывать, что делать?
  -Я вижу будущее, владыка мертвых.
  Как и жрецы-личи, Кирилл с крайним скептицизмом относился к оракулам, провидцам, гадателям и прочим шарлатанам. Некоторые из них действительно способны заглянуть вперед, но это ничего по большему счету не дает. Будущее является набором триллионов вероятностей, меняющихся с каждым принятым решением. Ничего не предопределено, если не считать отдельных случаев с самосбывающимися пророчествами. Угадать, что будет через месяц, год все равно, что ткнуть пальцем в небо. Процент успешных предсказаний не превышает статистической погрешности.
  -Меня не впечатляют слова про надвигающуюся тьму. Напоминает сюжет какой-нибудь дрянной пьесы.
  -К моим словам прислуживался даже наместник! -взорвалась старуха.
  -И где он теперь?
  -Ты не желаешь слушать! Мои предсказания почти всегда сбываются.
  -Почти не считается. Я тоже могу наговорить кучу чепухи, что-то из нее обязательно сбудется... Мир накроет тьма. Как прикажешь это понимать? Она каждые сутки его накрывает.
  -Это связано с северянами. Их души поработило зло.
  -Зло? О, как.
  -В видениях я узрела бездонную пасть, пожирающую всех, кто в нее попадает. Люди, гоблины, драконы. Никому не спастись!
  -Да-да, кажется, не так давно на роль главного зла пророчили нас, немертвых, мол, все поглотим, уничтожим, создадим царство, населенное одними трупами. И что?
  -Это пророчество касалось ванаров, а не людей.
  -Удобная отговорка.
  -Грядущее предстает в виде неясных образов, которые нужно правильно трактовать.
  -Нажрутся грибов, а потом видения им являются. Наркоманы херовы, - Кирилл махнул рукой. -Выведите бабку за порог. И если она или кто-то из ее друзей посмеют еще раз ломиться ко мне, всыпьте плетей, закуйте в колодки на неделю.
  -Ты еще пожалеешь о своем невежестве, Кеоцикаль, -выкрикнула старуха, когда двое полуличей небрежно потащили ее на выход из дома. - Помяни мое слово!
  -Постойте.
  Воины-ягуары замерли на месте. Кирилл поднялся из-за стола, взял драконий клинок и приблизился к назойливой старухе. Та мысленно прощалась с жизнью. Кончик лезвия коснулся носа провидицы, короткое заклинание, и он стал резко увеличиваться в размерах.
  -Что ты сделал со мной!?
  Подвергшаяся магическому воздействию часть тела выросла на двадцать сантиметров. Теперь это было похоже на вытянутый орлиный клюв. Кирилл отвесил слабый щелбан.
  -Знатный шнобель, а? Сможешь теперь ощупывать дорогу впереди себя.
  Полуличи, больше не в силах сдерживаться, в голос загоготали.
  -Верни обратно!
  -Это будет тебе уроком, бабуля, меньше пи..ди и не лезь к другим со своими нравоучениями.
  ''И почему я раньше не тренировал полиморфизм? Классная штука ведь. ''
  
  Глава 27
  
  По мере налаживания административной системы на оккупированных землях, Кирилл неоднократно сталкивался с некомпетентными чиновниками, халатностью, коррупцией и откровенной глупостью. За это следовала незамедлительная кара. Казней было сравнительно немного, взыскания иного рода накладывались по нескольку в день.
  Архилич, чего таить, испытывал садистское удовольствие, заколдовывая очередного сановника, не сумевшего нормально отчитаться за выделенные средства из казны. Дебет с кредитом не сходились. Скрупулёзный взгляд архилича быстро находит несоответствие цифр в бухгалтерии. Вроде воровством не пахнет, сумма не слишком большая, но и недостаточно маленькая для того, чтобы закрыть на это глаза.
  Последний представитель элидского казначейства ушел от Кирилла в виде сисястой блондинки с надутыми губами. Биологически он остался мужчиной, оборотное заклинание внесло только внешние коррективы.
  Каждый раз архилич проявлял фантазию, кому-то ставил рога, кому-то уши размером с лопух или клоунский нос, кто-то отделывался зеленым или фиолетовым цветом кожи. Неплохая тренировка для полиморфизма, о котором вычитал в ванарских трактатах.
  Нужно обладать необычайной памятью, воображением, знанием анатомии, чтобы четко представить конечный результат и заодно не убить себя или жертву.
  Кирилл пока освоил манипуляции лишь в ограниченной степени, до трансформации принцесс в лягушек и наоборот еще очень далеко. Нежить, даже переходной формы, изменить собственный физический облик не в состоянии.
  Тем не менее, полиморфизм пригодится для улучшения живых солдат. Пусть нурийцы балуются эмульсией, личи нашли другой способ работы с плотью.
  Все направления магии тесно переплетаются друг с другом. Полиморфизм с кровной магией, кровная магия с зачарованием предметов, созданием оберегов, зачарование с боевым чародейством. Нельзя отделить одно от другого, как и стать хорошим специалистом в каждой области. Мало тренировок, нужно обладать врожденной склонностью к той или иной дисциплине. Профессиональный огневик, телекинетик может быть почти не способен к спиритуализму.
  Кириллу хорошо давались огненные заклинания, телекинез, телепортация, зато некромант, зачарователь из него посредственный. Да, он смог сколотить драконобой, однако у жрецов они получаются заметно качественнее.
  -Ложись, говорю!
  -Может не надо?
  Сэдзо никак не хотел занимать горизонтальное положение на круглом жертвенном алтаре, привезенном аж из Ацтлана.
  -Опять накосячил, вот и изволь ответить, будешь моей подопытной свинкой.
  -Я ни капли вина не пил. Но ты ничего не говорил про грибы!
  -Своих мозгов нет? Даже умственно отсталый понял бы, чем чревато употребление галлюциногенных грибов
  -Я же чуть-чуть, за компанию. Даже толком не плющило.
  -Ты бегал по улице голым, орал насчет того, что тебя кто-то преследует.
  -Никто же не пострадал.
  -Нечего позорить меня и своих боевых товарищей.
  -Больше не буду.
  -Слышали это не раз.
  Телекинезом Кирилл уложил адское отродье на алтарь, а после коснулся драконьим клинком его солнечного сплетения. После мысленно прочитанного заклинания демон скривился:
  -Больно!
  -Терпи. Ничего с тобой не случится, точнее, случится, но убить не должно.
  Послышался хруст костей, кожа на боку чуть ниже левой подмышки вздулась. Опухоль росла со скоростью несколько сантиметров в минуту, архилич с восторгом юного натуралиста наблюдал за экспериментом, попутно следя за состоянием подопытного. Демон стонал и безустанно матерился на смеси японского, ацтланского и русского языков.
  Новообразование было не просто какой-то опухолью, а полноценной новой конечностью.
  -Вот гадство, у меня третья рука выросла! -глаза Сэдзо округлились, когда он пошевелил неожиданным приобретением.
  Кирилл заглянул под правую подмышку демона и почесал подбородок.
  -Странно, где четвертая?
  -Что!?
  -Хватит ныть, болван.
  -Зачем это все, владыка?
  -Окей, думаю хотя бы объяснения, ты заслуживаешь. Эмульсионные мутанты по непроверенной информации невосприимчивы к некромантии, то есть их трупы нельзя поставить к нам на службу, а восполнять потери как-то надо.
  Сэдзо по-прежнему ничего не понимал.
  -И причем тут моя третья рука?
  -Мы будем улучшать живых людей. Полимфорфизм - ключ к этому. Представь себе солдата с прочным панцирем вместо кожи, зрением орла, реакцией и силой полулича. К несчастью, до массового применения данной процедуры еще далеко, нужно учиться, учиться и еще раз учиться. А времени в обрез.
  -То есть ромейцы, которых ты награждал рогами и титьками... были не просто жертвами наказания?
  -Соображаешь, когда хочешь.
  Сэдзо поднялся с алтаря, повертел новой конечностью.
  -Можно ее убрать?
  -Уверен?
  -Она только мешается.
  Архилич пожал плечами:
  -Ладно, подними свои родные культяпки вверх, а то мешаются.
  Ничего не подозревающий демон выполнил приказ и через мгновение драконий клинок отсек третью руку. Вой поднялся на весь дом. Кирилл телекинезом уложил подопытного на алтарь, остановил кровь и начал заживлять рану. От болевого шока Сэдзо потерял сознание.
  Сделано это было не из садистских стремлений, Кирилл опасался, что такое надругательство над живыми клетками приведет к онкологическому заболеванию. В ванарских трактатах писали про развитие рака и преждевременное старение у тех, кто часто злоупотребляет полиморфией. Безопаснее отсечь часть с клетками, подвергшимися аномально быстрому делению, злокачественные опухоли на Отрии лечат плохо.
  Впрочем, Кирилл добился определенного успеха. Вырастить функциональную часть тела многого стоит, теперь ее надо вскрыть и посмотреть, насколько устройство мышц, сухожилий, кровеносных сосудов отличается от нормальных... Заодно наказал Сэдзо.
  
  ***
  -Мой царь, -низко поклонился Умулькутли, оказавшись на пороге временной резиденции архилича. -Ты хотел меня видеть?
  -Проходи. -Кирилл с бывшим первым советником проследовали в атриум домуса. -Как считаешь, почему тебя выдернули аж из Ачтилана?
  -Не могу знать. Явно просто поболтать.
  -Верно. Понравилось быть начальником туалетов и бань?
  -Не скажу, что понравилось, но работа тоже немаловажная.
  -Считай, ты прощен, -при этих словах Умулькутли оживился. -Хочешь получить более высокое назначение?
  -Разумеется.
  -У меня недостаток в толковых помощниках. Больше ждать нельзя, через две недели начнем наступление на север, нужен тот, кто присмотрит за Ацтланом и провинцией Аспо в мое отсутствие. Из всех кандидатур остаешься только ты.
  -Я польщен оказанным доверием, владыка.
  -Ты не в обиде за былое?
  -За что? Вина лежит целиком на мне, я недостаточно позаботился о защите личного хранилища. Украденный разрыватель душ мог стоить тебе существования.
  -После завоевания всей империи я сделаю тебя постоянным наместником Аспо или даже целой Романии. Устроит?
  -Более чем.
  -А пока введем тебя в курс дела...
  Кирилл долго рассказывал Умулькутли про местную бюрократию, состояние дел, кто за что отвечает, что нужно сделать в будущем. Новый наместник с энтузиазмом впитывал новую информацию, затем они плавно перешли к обучению телепортации. Такого могучего лича грех оставить на обочине. Он смог сотворить первый портал всего лишь с девятой попытки, а радости были полные штаны.
  Неожиданно комплювий, проем в крыше атриума, накрыла чья-то тень. Кирилл узнал зеленую харю Тадувира.
  -Срочная весть!
  -Слушаю.
  -Я провел разведку, долетел аж до Внутреннего моря. Нурийцы безо всяких проблем переправляют свои войска в Саварию, на сотнях кораблей.
  -Вторжение? -сердце Кирилла заколотилось чуть сильнее. Этот момент наступил, пожалуй, раньше, чем ожидалось.
  -Судя по всему, саварийцы в сговоре с Кэл Нуром. Никаких боев они друг с другом не устраивали. Их объединенные армии движутся на восток, в сторону Верхней Романии.
  -Во, дела.
  -Что будем делать?
  -Скажи Ундолиму, пусть летит к форуму, мы соберемся там и все решим.
  -Понял.
  Менее чем через час на экстренное совещание собралось несколько десятков личей, полуличей, ромейских магов и командиров, присягнувших новой власти. Из широкого окошка над трибуной торчала рогатая башка Ундолима. В качестве независимого консультанта присутствовала полубогиня Виктория.
  ''Пестрая компания собралась.''
  Кирилл встал с кресла и обвел взглядом присутствующих.
  -Буду говорит кратко и по делу. Разведка донесла, что нурийцы пересекли Внутреннее море и высаживаются в Саварии, по приглашении самих саварийцев, я, полагаю. Их объединенные силы уже выступили на Романию. Это война, мы не можем остаться в стороне, поскольку потом враг ударит по нам.
  -Когда выступаем? -спросил Ксочипеп.
  -Не через две недели, как планировали. Даю два дня на подготовку. Необходимо перехватить нурийскую армию и сбросить в море.
  -Тогда они нанесут удар с Борейских гор, -озвучил очевидный факт Ундолим. -Разгром в Саварии их только разозлит.
  -Будьте готовы к тому, что это продлится годы, десятилетия, -предельно серьезно сказал архилич. -Ллур сражался с Пошестью почти два века и проиграл. Мы должны учесть их ошибки, на кону само наше существование.
  -Нам нужно больше пороха, мушкетов и драконобоев... ой, -осекся Тлалок, словив злобный взгляд черного дракона. -То есть кинетических метателей. Войска недостаточно насыщены новым оружием.
  -Умулькутли займется расширением военного производства и тылами.
  Тлалок удивленно спросил:
  -Он снова первый советник?
  -Тлакочкалкатль, начальник тыла и по совместительству верховный наместник Аспо, Ацтлана и Васгара в мое отсутствие. Лучше Умулькутли с этой работой не справится никто.
  -Ясно, -успокоился первый советник. -Вопросов нет.
  -Сколько ты планируешь выделить сил для похода в Саварию, владыка? -поинтересовался командующий армией Ксочипеп. -Нужно оставить приличное число воинов здесь, дабы укротить возможные бунты.
  -Девять десятых имеющихся сил, за порядком пусть следят драконы.
  -Ни за что! -резко возразил Ундолим. -Мы должны сражаться!
  -Поляжешь сам и положишь своих сородичей. Оно нам надо? Стая нурийских кликунов быстро выпьет ваши магические силы и обглодает тела до костей.
  -Эти твари специально выведены в качестве оружия против драконов, -вмешалась Виктория. -Помнишь Вторую северную войну, Ундолим?
  -Помню, -протянул дракон. -Я там сражался.
  -Значит не надо говорить, чем закончилась попытка Рима завоевать Кэл Нур.
  -А чем она закончилась? -уточнил Кирилл. -То есть я знаю, империя проиграла, но детальных описаний тех лет не нашел.
  -И неудивительно, -ответила богиня победы. -Увековечивать такой позор никто не захотел. Когда в 971 году мы начали вторжение на север и осадили одну из нурийских крепостей, те выпустили стаю кликунов, пожравшую двух молодых драконов.
  -И все?
  -И все. Нурийцы контратаковали, армия Рима оказалась без поддержки и вынуждена была отступить. Димувир не желал новых смертей среди драконов. На этом война закончилась, с Кэл Нуром подписали соглашение о границах, которое соблюдалось до настоящей поры.
  -Значит решено, -подытожил архилич. -Драконы следят за порядком в Аспо, хотя кто-нибудь из вас может выступить в качестве воздушного разведчика. Сфинкс на дальние расстояния не может летать.
  -Я, Тадувир и Кэомат отправимся с вами.
  -Ты начальник драконьей братии, тебе виднее.
  За следующие два дня нежить закончила подготовку к выступлению на север. Некроманты подняли новых зомби, закончили создание новых расчленителей, жнецов, подлатали мясных големов, воинство полуличей дооснастили зачарованной броней, оружием, драконобоями, мушкетами и пороховыми бомбами.
  В назначенный час орда двинула на северо-запад, почти триста тысяч нежити, большую часть которой составляли зомби. Ацтланская армия не делала привалов, маршировали круглые сутки напролет, римские дороги серьезно облегчали путь.
  На четвертые сутки ацтлани пересекли границу Полей Аспо и Саварии, от небольших застав, где были расквартированы гарнизоны, в основном остались лишь выжженные развалины. Драконы на сей раз не сдерживались, раз саварийцы предали империю и сговорились с Кэл Нуром, значит, не заслуживают пощады.
  Зеленые прерии Аспо уступали место холмам и долинам, поросшим чахлыми лесами. Даже зелень имела какой-то не такой оттенок, отдававший серостью.
  Эта область называлась Курганами, местная Долина Царей, где варвары издревле хоронили своих племенных вождей, отличившихся в битвах воинов. Почти на каждом шагу можно обнаружить человеческие захоронения, руины и развалины, относящиеся к эпохе Старого Васгара и Шаиша. Задолго до прихода людей Курганы являлись сердцем гоблинского государства, но после войны с ванарами эта земля опустела. Мало кто селится тут, последствия применения магического ОМП аукаются до сих пор. Вести сельское хозяйство на территории Курганов бессмысленно, почва непригодна для большинства растений, а те, что умудряются прорасти, в лучшем случае несъедобны.
  Многие авантюристы рыскают здесь в поисках наживы: древние захоронения таят в себе много сокровищ, реликвий, основная проблема заключается в охранных чарах, проклятьях и местных чудищах. Преодолеть их без квалифицированного мага редко удается, поэтому девять из десяти ''археологов'' бесславно погибают.
  На шестые сутки похода воздушная разведка обнаружила крупные силы ромейских войск, закрепившихся на Курганах. Пятьдесят тысяч, не меньше. Они заняли господствующие высоты и спешно возводили новые фортификационные сооружения, восстанавливали старые, копали рвы, усеивали местность магическими ловушками. Сидя в обороне, они имеют неплохие шансы сдержать наступление немертвых.
  Кирилл с трудом устоял перед искушением натравить на противника драконов, нурийцы могли снабдить саварийских римлян кликунами. Лучше безвозвратно потерять сто тысяч зомби при штурме, чем одну крылатую ящерицу.
  Утром седьмого дня нежить подошла к ромейским позициям на расстояние прямой видимости. Через подзорную трубу архилич разглядел тянущуюся через холмы земляную насыпь с глубоким рвом, вбитыми деревянными кольями. Давно заброшенный лимес снова стал востребован.
  Имперцы заранее предугадали маршрут немертвых, это было несложно. Южнее местность непроходима из-за болот, севернее вместо дорог сплошные направления, густые чащи. Обходить противника с флангов получится дороже.
  -Что скажешь, Сэдзо?
  Демон принял переданную Кириллом подзорную трубу и осмотрел ромейские позиции.
  -Защитных чар и ловушек больше, чем в Васгаре. Аж в глазах рябит.
  -Укажи место, где их меньше всего.
  -Там, -махнул демон рукой на участок в низине между холмами. На одном из них возвышалась обветшалая сторожевая башня в три этажа. -Свечение чуть тусклее.
  -Значит, будем штурмовать тот участок, а не распылять силы по фронту. Понял, Ксочипеп?
  -Да, владыка.
  -Почему бы не попытаться сначала развеять ромейскую магию? -уточнил Тлалок. -Нам это должно быть по силам. Особенно с драконами.
  -Проще пустить толпу мяса и разминировать все сразу.
  -Проще, не значит лучше.
  -Делай, как говорю.
  -Понял.
  -О, смотрите, -воскликнул Сэдзо. -Всадник какой-то. Неужели переговорщика решили прислать?
  Со стороны ромейских укреплений к замершей орде мертвецов скакал на белом коне. На шлеме смельчака красовался зеленый плюмаж.
  -Эй, мертвяки! -голос римлянина, усиленный магией, звучал на всю округу. -Кто из вас лучший воин? Здесь есть такие? Давайте сразимся один на один!
  -Ну что, устроим небольшое представление? -спросил тлакеталь. -Или проигнорируем?
  -А, давай, -не удержался архилич. -Пошли кого-нибудь с драконобоем.
  -С огромной радостью, -Ксочипеп повернулся к отряду ягуаров позади. -Ты, который с метателем, выйди, пальни разок по этому недогладиатору.
  Полулич с деревянной базукой гордо зашагал к противнику. Тот спешился, обнажил свою спату.
  -Ты собрался одолеть меня бревном? -демонстративно расхохотался ромеец. Воин-ягуар подошел к противнику метров на десять, вскинул оружие, прицелился. Там, где только что стоял живой человек, образовалось кровавое облако. Фрагменты доспехов, мяса, костей разлетелись по сторонам, секундой позже донесся характерный хлопок от преодолевшего звуковой барьер снаряда. Конь ромейца в ужасе ускакал.
  -Вот что значит прийти на перестрелку с ножиком, -сказал архилич. Нежить и демон поддержали его дружными смешками. -Все, шутки в сторону. Пора воевать!
  Следуя своей стандартной тактике, мертвецы первым делом бросили в атаку дешевый расходный материал. Несколько тысяч зомби сплошной массой побежали на ромейцев, для них это сущий кошмар. Защитники Элиды после капитуляции открыто признавались, что от лицезрения агрессивных ходячих трупов кровь стынет в жилах, накатывает паника. Некоторых оно если не сводит с ума, то наносит психическую травму. Кириллу были не понаслышке известны признаки посттравматического стрессового расстройства...
  Стоило зомби приблизиться к насыпи на два-три десятка метров, как начала твориться всякая чертовщина. Из земли били столбы пламени, синие и зеленые вспышки, вихри. Нежить сгорала дотла за считанные секунды, ее разрывало на части магическими возмущениями или она просто падала на землю без видимых причин. Благодаря этому личи выявили наличие сразу трех линий колдовской защиты. Первая линия это чары, рассеивающие магический заряд внутри зомби, вторая - огненные ловушки, третья, самая серьезная - аномалии, что-то вроде телекинетических вихрей.
  Вдобавок ромейцы били из луков, применяли боевые заклинания.
  -Продолжаем давить.
  Мертвецы гибли десятками каждую секунду и это их не останавливало. Воля жрецов-личей заставляла покорно идти в пекло. Колдовские чары не продержатся вечно, рано или поздно вложенный в них энергетический заряд иссякнет.
  -Я ж говорил, владыка, -восседавший на мертвой лошади Тлалок подъехал к архиличу. -Надо было попытаться развеять магию ромейцев.
  На исходе шестой минуты ловушки уже работали менее активно, зомби понемногу стали просачиваться сквозь защитные барьеры, дальше их ждал земляной ров и утыканная деревянными кольями насыпь с засевшими там ромейцами.
  Противник успел понять, что ацтлани задумали и подтягивал к точке прорыва резервы, снимал часть подразделений с других участков.
  Даже если зомби полностью истощат магическую защиту, ромейцы еще долго смогут удерживать оборону.
  -Квинт, Виктория, -позвал архилич союзников, находившихся в запряженной колеснице. -Проверим, насколько вы хороши в бою против превосходящих вражеских сил.
  -Мы? -удивился Квинт, облаченный в ламеллярную броню.
  -План такой. Я, ты и Виктория выскочим из портала в тылу саварийцев, наведем шороху. А Тлалок организует прорыв силами бестий и тяжелой пехоты. Все ясно?
  -Да, мой царь, -кивнул первый советник. -Готов исполнять.
  -И скажи драконобойцам снести ту башню на холме. Она мне не нравится.
  Оба землянина, Квинта и Викторию можно смело таковыми называть, слезли с колесницы и приблизились к Кириллу во всеоружии.
  -Начинаем? -американец сжимал в руках посох из кости Сохсара. Полубогиня вытащила из ножен волшебный гладиус.
  -От винта!
  Архилич первым нырнул в черноту пространственного разрыва.
  Для саварийских римлян выскочившая посреди их строя нежить стала полной неожиданностью. Портал разрезал на части нескольких человек, которым не повезло оказаться в зоне открытия.
  -Проклятье!
  -Энра всемогущий!
  Вслед за Кириллом вынырнули Квинт с Викторией. Они оказались окружены отборными скутатами.
  Архилич стукнул ломом по земле, во все стороны разошлась сине-зеленая волна магии. Часть людей попадала замертво, не успев ничего почувствовать. Оставшиеся умудрились пережить ''гибельную длань'', то ли обереги качественные оказались, то ли восприимчивость к колдовству низкая.
  Короткое замешательство у ромейцев прошло и выжившие с воплями и матом бросаются на диверсантов. Виктория в привычной для себя манере принялась рубить мечом, Квинт окружил себя кругом ядовито-зеленого огня, чтобы к нему не могли близко подобраться, Кирилл успел сжечь пламенем и расплющить телекинезом восемь-девять скутатов, прежде чем его проткнули сразу тремя копьями и повалили на землю. Волшебный лом куда-то улетел вместе с отрубленной по локоть рукой.
  ''Вообразил себя попаданцем-супергероем. Вот и расплата. Толпа мосек и слона загрызет.''
  -Получай, тварь!
  -Сдохни!
  -По башке бейте, по башке!
  Плоть архилича беспощадно рубили, кололи, дробили. Она хоть и крепче обычной, но далеко не неуязвима, особенно для зачарованных копий и мечей. В такой ситуации даже прибегнуть к аппорту не получилось, никак не сконцентрироваться.
  Кирилл в полной мере ощутил, как превращается в перемолотый фарш из мяса и костей. Когда череп Кирилла раздробило ударом топора, больше похожего на секиру, сознание временно отключилось.
  
  Глава 28
  
  Архилич пришел в себя среди кучи тел. Опять. Вперемешку покоились трупы павших ромейских пехотинцев, различных зомби из числа людей и ванаров, даже рыцари смерти и жнецы попадались. Битва здесь шла серьезная
  -Фу-х, -облегченно выдохнул Кирилл, оглядев себя. Фарфорового цвета кожа и выпирающие кости стали привычны. -Хотя бы к телу заново привыкать не придется.
  Благодаря силе крестража размолотые в труху плоть и кости сумели восстановиться, вернуть себе прежнюю форму. Хотя не совсем понятно, сколько Кирилл провалялся без сознания.
  Вокруг полнейший бардак. Пропитанная кровью землю, груды тел, дымящиеся остатки римского лагеря. От древней сторожевой башни на холме осталась груда развалин, значит, Тлалок выполнил приказ.
  После недолгих поисков архилич отыскал волшебный лом. Это было несложно, хозяин способен уловить на расстоянии положение своего концентратора.
  Кирилл некоторое время бродил по полю боя, пока не натолкнулся на отряд рыцарей смерти, усиленный жнецом.
  -Мой царь, мы тебя искали, -доложил командир десятка. -Первый советник Тлалок находится неподалеку.
  -Битву выиграли?
  -Ромейцы бежали. Основные наши силы преследуют их.
  Временный лагерь ацтланской армии находился в паре километров от места сражения. Немертвые ровными рядами установили палатки, где живые участники похода могли отдохнуть, подкрепиться горячим обедом, подлечиться. Даже выгребные ямы успели выкопать. Все по канонам, введенным ромейцами.
  Тлалок, Квинт и Виктория находились внутри одной из палаток, с интересом изучали разложенное на деревянном столе человеческое тело со вскрытой брюшной полостью и грудной клеткой. Извлеченные внутренние органы были помещены в бутыли со спиртом.
  -Много я пропустил?
  Тлалок вытащил окровавленные руки из потрохов.
  -Ягуары второй день подряд не могли найти тебя.
  -Неудивительно, я был размолот в мясную кашу.
  -Подразделение, с которыми мы столкнулись, было не просто ауксилией, -ответила Виктория. -А элитным отрядом саварийских скутатов. Лучшие из лучших, их подготовка и снаряжение ненамного уступают императорским преторианцам. Квинту дважды пробили череп зачарованным копьем, проткнули брюхо и поджарили магическим пламенем, я едва утащила его.
  -Логично. Наиболее слабый участок обороны усилили самыми боеспособными частями.
  -Это была подготовленная ловушка, -сказал Тлалок. -Ромейцы не планировали разгромить нас, просто потрепать и отойти назад. Они добились, чего хотели.
  -Каковы потери?
  -Тридцать -сорок тысяч мяса, две тысячи триста двадцать шесть ягуаров, сорок жнецов, сто девяносто два расчленителя, три голема. Враг потерял раза в три меньше нашего. Твоя вылазка с Квинтом и Викторией обеспечила сравнительно быстрый прорыв оборонительной линии.
  -И все равно мы скорее проиграли, чем победили.
  -Ксочипеп рано или поздно нагонит отступающих и добьет, ромейцы не могут находиться круглые сутки в пути.
  -Если не подготовили еще сюрпризов.
  -Скоро узнаем. Но я хотел бы поделиться с тобой еще кое-чем важным, владыка.
  -Чем? -спросил архилич.
  -Посмотри на его плоть, на органы в стеклянных сосудах, - предложил первый советник. -Внимательно.
  Даже не являясь патологоанатомом, архилич сразу обратил внимание на странные желтоватые узелки, пронизывающие ткани брюшины. Выглядело это неестественно. А заспиртованные печень и легкое вообще были поражены кучей мелких новообразований в виде пузырьков и мешочков.
  -Значительное число инородных включений в тканях, -высказался Кирилл. -Паразитная инвазия?
  -Она самая, владыка. Присутствует почти в каждом вскрытом трупе, у кого-то больше, у кого-то меньше. Саварийцы находятся на начальной стадии превращения в эмульсионных выродков.
  Кирилл сжал кулаки.
  -На основе чего ты сделал такое заключение?
  -Среди ромейцев присутствовали нурийские маги, мне попало в руки несколько тел. Все намного хуже, чем кажется.
  -Получается, саварийцы спаивают собственных солдат эмульсией?
  -Да, а рядовой состав ничего не знает об этом. Мы допросили пленных. Думаю, жижу тайно добавляют в еду, воду.
  -Нурийцы начали вторжение давно, -заговорила Виктория. -Но Димувир с древними просто сидели и ничего не делали. Пусть у них хвосты отсохнут, созерцатели долбанные!
  -Из-за мутации саварйиские солдаты стали сильнее, выносливее и менее восприимчивы к ряду магических воздействий, включая некромантию, -Тлалок положил ладонь на лоб мертвеца. - Что и требовалось доказать, этот тоже не оживает.
  -Ну дела.
  -В Саварии придется истребить все население, дабы зараза не расползлась дальше, -озвучил свое мнение Квинт. -Иного выхода не вижу.
  -Зачем? Заболевшие вроде не могут заражать здоровых, для этого надо специально принять порцию добытой жижи.
  -Не совсем так, -начала объяснять Кириллу полубогиня. -Нурийские жрецы посредством особого обряда могут заставить сочиться свои тела концентрированной эмульсией. Она сходна с первичной формой, хотя менее заразна. Вариант с поголовным истреблением проклятых не лишен смысла. Смерть для них будет избавлением, ибо если не они, то их дети или внуки родятся чудовищами, в которых не будет ничего человеческого.
  -Вы предлагаете целую провинцию пустить под нож, -покачал головой Кирилл. -Совсем спятили?
  -Но ванаров вы перебили, не поморщившись, -слегка удивился Квинт. -Быстро и эффективно.
  -Ванары это ванары. С людьми я поступать так буду, а кто нарушит запрет, того собственными руками удавлю. Тлалок.
  -Да?
  -Можно придумать какой-нибудь быстрый и дешевый способ для выявления зараженных?
  -Теоретически да, практически надо лучше изучить эмульсию и ее жертв, тогда будет результат.
  -Займись этим. Квинт, поможешь ему.
  -Разумеется.
  -А мне надо поесть. Воскрешение пробуждает аппетит.
  Преследование вражеской армии оказалось не такой уж простой задачей. На пути нежити попадались заранее ловушки и целые поля с аномалиями. Разминировать каждое с помощью зомби дело затратное, поэтому приходилось искать обходные пути, просачиваться сквозь узкие тропы, теряя драгоценное время. Драконы, занятые разведкой, не всегда могли прийти на помощь.
  Кирилл лицезрел гектары земли, усеянные телекинетическими вихрями, огненными или электрическими минами магического характера. Пару раз почва уходила из-под ног, затягивая немертвых с головой. Саварийцы с нурийскими помощниками дали фантазии разгуляться по полной программе.
  С Сэдзо было бы легче находить безопасные маршруты, но он помогает Ксочипепу, ушедшему с авангардными силами на сотню километров вперед.
  К архиличу и остальным жрецам, наконец, пришло понимание, что значит воевать с равным противником. Ромейцы прекрасно осознавали бессмысленность встречного боя с нежитью. Не чувствующие боли, усталости зомби, полуличи просто сомнут их, даже при более или менее равном соотношении сил. А вот изматывающая оборона совершенно иное дело. Характер рельефа, местности играет в пользу ромейцев.
  Потери ацтланской армии росли в геометрической прогрессии, в основном зомби, однако в сложившихся обстоятельствах они трудно возобновляемый ресурс. Кирилл не мог повернуть назад, слишком многое на кону.
  Даже спустя четверо суток Ксочипеп не смог настигнуть основные силы противника, тот драпал с феноменальной скоростью, практически без отдыха. Сказывается накачка эмульсией.
  Вскоре и без того не лучшее настроение омрачила весть о гибели дракона Кэомата, который слишком приблизился к ромейцам, а те выпустили стаю кликунов...
  Достигнув нужного места с войском, архилич застал обглоданный до костей скелет крылатой рептилии. Солдаты Ксочипепа быстро нашли останки, взяли под охрану и остались дожидаться царя.
  -Какие прожорливые эти кликуны, -Кирилл провел рукой по черепу Кэомата без намека на чешую, мышцы, сухожилия. Будто отполированная добела слоновая кость. -Не хотел бы я с ними столкнуться.
  -Они жрут магию и все, что ей насыщено, -сказала Виктория. -Магический источник для них как свет для мотыльков.
  -Почему кости оставили?
  -Наверное, не успели сожрать. Срок жизни тварей с момента пробуждения исчисляется минутами, в лучшем случае, десятками минут.
  -Вот и новый претендент на роль драколича. Душа Кэомата должна быть в сохранности, с момента смерти прошло не слишком много времени.
  -Ундолиму это не понравится.
  -Разумеется, но против он не будет. Потери надо восполнять.
  За три часа жрецы-личи подготовились к обряду. Выжгли на земле малую печать Уицилопочтли, расставили магические черепа, вырезали на костях слова заклинаний. Так как времени мало, Кирилл приказал ограничиться только самым необходимым, укрепить скелет и напитать его дополнительной силой можно потом.
  Обряд проходил по тому же сценарию, что и в случае с Хеонак. В самый ответственный момент распахнулся разрыв в ноосферу, оттуда к скелету Кэомата потянулась струя эктоплазмы.
  -Займи этот сосуд! Я приказываю!
  Сизый ''дым'' начал медленно впитываться в кости. Вырезанные на них символы, глазницы черепа вспыхнули зеленым светом, после разрыв в Изнанку самостоятельно закрылся. Мир живых и мир духов сами собой стараются избегать соприкосновения.
  -Получилось? -поинтересовался Квинт, помогавший в проведении ритуала.
  -Откуда я знаю? Сейчас посмотрим.
  Пару минут спустя скелет вопреки здравому смыслу самостоятельно начал двигаться. Кэомат попытался приподняться, опиравшись на поломанные остатки крыльев. Пасть раскрылась, он видимо хотел что-то сказать или сделать вдох, разумеется, ничего не вышло.
  -Ты Кэомат? -обратился Кирилл к драколичу. -Кивни, если он.
  Воскрешенное существо утвердительно кивнуло.
  -Попробуй что-нибудь сказать, мы наложили чары голоса на твои кости. Это достаточно просто, мысли сами обратятся в звук, стоит захотеть.
  Дракон несколько минут щелкал пастью, пока не достиг первых успехов.
  -А-а-а... э-э, К-к...цикаль... -в этом кряхтении архилич различил свое официальное имя. Для себя и доверенных соратников он оставался Кириллом. -...о... сд...лал!? Я... у-умер?
  -Ты был мертв, мы тебя вернули, сделали первым драконом-личем. Уж извини, что в таком виде. Кликуны обглодали твое тело до костей.
  -Н-не... хочу...
  -Не паникуй, Кэомат, мы потом нарастим мясо на костях, если захочешь. Просто время дорого, нам надо двигаться на северо-запад, громить Пошесть. Помнишь?
  -П-поо... мню.
  -Могу я рассчитывать на твою помощь? -Кирилл на самом деле наложил магический поводок на драколича, но тому это знать пока необязательно. Продуктивность работы на совесть куда выше, чем из-под палки. -Первый немертвый дракон.
  -Х... хорошо.
  Кэомат оглядел остатки своих крыльев с обломанными пальцами, на которых раньше крепились перепонки.
  -Летать тебе пока не суждено. Увы. Придется топать по земле, как мы.
  -Дерьмо! Ненавижу нурийцев и треклятых кликунов, -прорвалось у взбешенного драколич. -Я буду медленно зажаривать их до хрустящей корочки!
  -Попробуй дыхнуть огнем.
  Из пасти вырвался поток ярко-зеленого огня. Наглядное подтверждение того, что драконье пламя это завязано на магии, а не биохимических процессах.
  -Я им всем покажу!
  -Есть еще порох в пороховницах. От тебя будет толк. Как в целом ощущения?
  -Все так непривычно... Хочу вздохнуть, но не получается, у меня не бьется сердце, а движения скованные.
  -Привыкнешь. Скованность исчезнет.
  -Как скоро?
  -У меня несколько месяцев ушло на адаптацию.
  -Но сейчас ты не совсем ходячий труп, верно?
  -Мы с Тлалоком являемся нежитью переходной ступени.
  -Сделайте и меня таким!
  -Это долго, сложно, требует редких ингредиентов, -врал архилич. - И вообще нет гарантии, что ритуал сработает на драконе.
  -Превращение в лича ведь сработало.
  -Позже, когда закончим с Саварией. Договорились?
  -Поклянись.
  -Не буду, -пошел Кирилл в отказ. -Ты и твои собратья не в том положении, чтобы требовать такого. Я помогаю вам лишь по доброте душевной. Или считаешь, Ацтлан не обойдется без драконов?
  -Ты и доброта? Не смеши.
  -Почему я не могу быть добрым в отношении своих верных слуг?
  
  ***
  -Кто родится от союза полубога с обычным человеком? -пока Кирилл во главе армии следовал через Курганы, было достаточно времени для посторонних разговоров. Виктория охотно отвечала на глупые вопросы.
  -Обычный человек с даром к магии либо без него.
  -А если два полубога заделают ребенка?
  -Получится просто сильный маг. Наследование дара в той же мере, что у родителей, ничем не гарантируется. Тут на все воля судьбы.
  -Скорее воля генетики.
  -Чего? -нахмурилось божество, ехавшее на колеснице с мертвыми конями. -Ненавижу эти ваши с Квинтом непонятные словечки. Он вчера пытался мне про какой-то электромагнетизм рассказать... Я и половины не поняла. Наш старый мир сильно изменился за полтора тысячелетия.
  -Магия, боги, суеверия ушли, местами по крайней мере, на их место пришла наука.
  -Не хотела бы я жить в мире, где нет ничего кроме людей, их бездушных железок.
  -Тебе бы понравилось.
  -Старый Мир в последние мои годы пребывания там и так сильно обеднел. Магия угасала, боги лишались сил, волшебные существа погибали, погружались в спячку или уходили в мир теней, кто имел такую возможность.
  -Туда им и дорога. В гробу я видел этих волшебных существ, если они утаскивают скот, подстерегают путников на дороге с целью испить крови, мешают судоходству, торговле, ведению сельского хозяйства.
  -Мужчины... -проворчала Виктория. -Вы неспособны по-настоящему оценить красоту природы.
  -Красота природы сводится к борьбе за выживание, где все стремятся друг друга сожрать или трахнуть. Легко рассуждать о красоте, будучи полубогиней. А поживи годик-другой в шкуре простой крестьянки. Как ты заговоришь, если твоих купающихся в реке детей утащит топляк, отправившийся на охоту муж станет закуской для ламии? -существо возрастом в несколько тысяч лет не нашло подходящих слов для ответа. -Молчишь? Ну и ладно.
  -Квинт сказал, на Земле года три назад вернулась магия и боги.
  -Укоротить бы ему язык.
  Виктория подозрительно много времени стала проводить времени с американцем. То мило воркуют словно голубки, то куда-то пропадают из виду, после чего постная рожа Квинт становится чуть счастливее.
  -Чего скрывать то? Мы дети одного мира, у нас общие цели.
  Кирилл взглянул в карие глаза полубогини. Они словно гипнотизировали, манили своим очарованием. Не может же эта красавица нагло врать... Или может? Архилич помотал головой, избавившись от наваждения.
  -Ох..ела, паскуда!? Я тебе за такие фокусы свой лом в жопу через пасть протолкну!
  Виктория примирительно подняла руки.
  -Извини, больше не буду.
  -Сука и Квинта околдовала, значит!
  Ехавшие следом на мертвых лошадях жрецы-личи приготовились применить боевые заклинания. На кончиках их пальцев, посохов заиграли разноцветные огоньки, искры.
  -Нет! Он сам на меня запал.
  -Тридцать секунд, чтобы дать убедительное объяснение своим гипнотическим манипуляциям, подкрепить его клятвой, иначе ты окончательно перейдешь в статус врага. Время пошло.
  -Я... -замялось божество. -Не собиралась тебя подчинять, просто хотела... вызвать чуть больше симпатии. Да подкрепит магия мои слова! Ut un zavak akur fezam!
  Над головой Виктории вспыхнул огненный символ.
  -Неубедительно.
  ''Один глазик выколю, другой останется, чтоб знало говно кому кланяться. ''
  Кирилл телекинезом подтянул божество к себе, ее шею обхватили тонкие костлявые пальцы.
  -Прошу...
  -Нет, я не убью тебя, -в свободной руке архилича появился разрыватель душ. -Только преподам урок.
  Виктория неистово закричала, когда кинжал вонзился в ее левый глаз. Хлынула алая кровь. Полубогиня была отброшена на землю.
  -Сволочь!
  -Новый глаз отрастет нескоро, если вообще отрастет.
  -Уничтожу! -прошипела Виктория, схватившись за окровавленный глаз.
  -Осторожнее со словами, могу ведь обидеться.
  -Ты ослепил меня! Тварь!
  -Головой надо было думать, прежде чем применять свои трюки. Нечего теперь жаловаться.
  Тут на шум прибежал Квинт. Он спал в повозке, плетущейся где-то позади.
  -Что тут происходит? Вот черт! -американец склонился над полубогиней. -Кто тебя так?
  Виктория указала на Кирилла.
  -Он.
  -Зачем? -скрипнул зубами землянин.
  -Хотела мне мозги промыть своим гипнозом, за что получила, -пояснил архилич. -Пытаешься с ними по-человечески обращаться, а они тебе дерьмо подкладывают в самый неожиданный момент.
  -Это правда? -вопрос был обращен к божеству.
  -Да как ты... да, я попыталась применить очарование.
  -На меня ты также влияла?
  -Да я никогда бы! -воскликнула Виктория. -Наша симпатия имеет естественную природу.
  -Уведи ее с глаз моих, -велел Кирилл. -И проведи разъяснительную беседу.
  
  ***
  -О чем ты думала, применяя гипноз в отношении Кир... Кеоцикаля?
  -Хотела вызвать симпатию к себе. Слабое внушение на него не действует, а сильное он почувствовал.
  -За тысячелетия жизни мозгов у тебя видимо не прибавилось.
  -Не смей говорить со мной в подобном тоне!
  -А то что? Свернешь мне шею? Вперед. Или я должен упасть перед тобой на колени и трепетать? Олимпийская дура.
  -Я лишилась глаза!
  -Скажи спасибо, что не жизни.
  -Так ты на его стороне?
  -Скажем так, я бы наказал за попытку залезть мне в голову гораздо суровее. По местным меркам Кеоцикаль - гуманист, что многими придурками воспринимается как слабость.
  -Я ему этого не прощу.
  -Учти, если выступишь против него, поддержки от меня не жди. Сейчас есть более важные проблемы. Кеоцикаль со своими жрецами единственные, кто способен хоть как-то их решить
  -Оставь меня.
  -Оставлю. И только не вздумай выкинуть глупости.
  -Не выкину.
  
  Глава 29
  
  -Это точно? Ты ничего не путаешь?
  -За кого ты меня принимаешь, Кеоцикаль? - недовольным тоном произнес Ундолим. -Мои сведения точны.
  Кирилл переключил взгляд на Гемонамхет, помогавшей вести разведку.
  -Все так, как он говорит.
  -Ничего не понимаю, -помотал головой архилич, склонившись над картой Саварии. -Действия противника выглядят странно. Во встречном бою на открытой местности им не победить, тем не менее, они вывели войска за стены и выстраиваются в боевые порядки.
  -Мы что-то упускаем, -высказался Ксочипеп. -Ромейцы уверены в победе, вероятно, у них наготове какая-то уловка.
  -Какая? Вот бы знать.
  -Нурийские маги, -поделился Квинт. -Они уже показали, на что способны. Саварийцы без помощи драконов никогда не сумели бы засеять такие обширные площади ловушками. Надорвутся.
  -Чувствую, нас в очередной раз переигрывают, -Кирилл сжал кулаки. -Мы и так лишились пятой части войск, пока продирались через Курганы.
  В паре метров от собравшихся на совет личей и прочих созданий распахнулся портал. Оттуда вышел Тлалок.
  -Над Августой творится что-то странное.
  -Сейчас посмотрим. -Кирилл, используя левитацию, устремился в небо. С высоты открывался достаточной хороший обзор. Августа, один из крупнейших городов Саварии. Сто с лишним тысяч населения, собственная коллегия магов, укрепления из зубчатых стен и рва по периметру, выступающие вперед башни с установленными скорпионами. Город находится на пересечении торговых путей, что позволило нажить немало богатств. Говорят, в Августе почти нет нищих и бродяг.
  Войска саварийских римлян выстроились на равнине широким фронтом, изготовившись к наступлению. Конница, тяжелая и легкая пехота, пикинеры, лучники, стаи боевых бестий.
  Позади над городом клубились темные тучи, озарявшиеся синими вспышками сверхъестественной природы. Это были не молнии. Интуиция буквально кричала, что готовится нечто скверное.
  ''Неужели готовят заклинание массового поражения?''
  Войска немертвых внизу молча стояли в ожидании приказа. Наступать или наоборот, временно отойти?
  Спустившись на землю, Кирилл отдал команду:
  -Квинт, Тлалок, Димувир, попытайтесь накрыть защитным барьером основные наши силы.
  -От чего?
  -Понятия не имею. Кажется, скоро по нам серьезно прилетит. Ксочипеп, пока не атаковать, удерживать позиции. Всем все ясно?
  -Да, владыка, -хором ответили первый советник с командующим армией.
  -Мы займемся барьером, -кивнул Квинт. -Дай несколько минут.
  -А я с Викторией проникну в город, попытаюсь отыскать и уничтожить источник магических возмущений. За дело!
  К Кириллу приблизилась полубогиня во всеоружии, ее левая глазница была перевязан куском ткани. Нанесенное повреждение вряд ли когда-нибудь удастся полностью залечить. Разрыватель душ уничтожает или тяжело калечит саму тонкую оболочку живого существу. Виктория никогда не простит архиличу выколотого глаза, однако к нурийцев она ненавидит сильнее.
  -Открывай свой портал.
  В левой руке Кирилл держал волшебный лом, в правой драконий клинок, сочетание этих вещей дает синергетический эффект. Совокупная магическая мощь увеличивается раза в четыре.
  Когда распахнулся разрыв, полубогиня и следом архилич скрылись в черноте подпространства.
  Защитники Августы, находившиеся на крыше одной из башен, впали в замешательство из-за внезапного появления жуткой скелетоподобной твари и одноглазой женщины с мечом.
  -Какого!?
  От Кирилла во все стороны разошлась волна магии. Четверо из одиннадцати солдат упали замертво, ''гибельная длань'' опять подействовала не на всех.
  -Да что с вами не так?
  Вокруг архилича вспыхнул золотистый ореол, отклонивший две выпущенные из луков стрел.
  Черепа оставшихся людей поочередно хрустнули. Грубое воздействие телекинезом оказывается куда действеннее мудреных и энергетически затратных заклинаний. Находившейся рядом Виктории даже ничего не пришлось делать, боевая магия не ее специализация.
  Она предпочтет месить врагов врукопашную, нежели бросаться огненными шарами, молниями. Паранормальные способности богов, полубогов сильно разнятся. Некоторые могут быть мастерами почти во всех направлениях магии, тысячелетние сроки жизни тому способствуют, а вторые абсолютно бесталанны в телепортации, телепатии или чём-то еще. Немалое влияние оказывает аспект божества. Виктория, имеющая отношение к войне, прекрасный воин, но отвратительный целитель или некромант.
  Кирилл оглядел городские кварталы в поисках источника возмущений и очень скоро обнаружил их. Особо плотно и низко облака клубились над городским амфитеатром, где обычно проводят спортивные состязания, театральные постановки, гладиаторское бои. Оттуда же по сторонам расходились волны голубого и синего сияния.
  Творящаяся магия по масштабу превосходит все, с чем Кириллу доводилось сталкиваться раньше.
  -Дальше придется на своих двоих.
  -Почему? -недоумевала Виктория.
  -Телепортацию опасно применять в местах сильных магических возмущений. Могут возникнуть помехи, и поминай, как звали... Забирайся на меня. Полетим.
  -Еще чего, -возмутилась полубогиня. -Сама справлюсь!
  -Так мы потеряем время. -Одноглазая разбежалась, оттолкнулась ногой от зубца башни и совершила затяжной прыжок на добрые пятьдесят метров. От ее приземления разлетелась черепица на крыше двухэтажной инсулы. -Дура набитая.
  Пока Кирилл парил над кварталами Августы, Виктория скакала по крышам, словно заправский сайгак. Ее способностей к телекинезу хватало лишь на небольшое ускорение.
  Улицы Августы выглядели вымершими, горожане с наступлением нежити бежали прочь либо прятались по подвалам. Окна многих зданий были наглухо заколочены либо вовсе замурованы кирпичом. Надеются переждать бурю, ничего не выйдет. Личи проверят каждого на заражение эмульсией, здоровых оставят в живых, больных умертвят. Трудное решение, но необходимое.
  -Что они тут устроили?
  Приземлившись на одну из верхних трибун, Кирилл стал свидетелем происходящего на арене амфитеатра. Члены культа Преображения выстроились в три круга, каждый находился внутри другого, и громко распевали гимны на языке налар. Архилич успел выучить диалект Ллура, нурйискую речь понимал плохо из-за существенных различий, тем не менее, общий смысл уловил.
  Культисты взывали к Великому Вестнику, дабы тот пролил свой гнев на врагов Преображения.
  В центре внутреннего круга лежал каменный круг, усеянный письменами. От него к небу уходил лазурный луч магической энергии, который врезался в облака и рассеивался, порождая сияние, заметное издалека.
  -Дела наши скверные, -рядом с архиличем появилась полубогиня. -Ритуал высвободит вихрь магии, который пройдется по твоей армии. Осталось недолго.
  -Так перебьем их.
  -Опоздали. Они почти закончили заклятье, нужно уничтожать не тех, кто напитывает его магией, а тех, кто направляет вихрь.
  -Дерьмо! -выругался Кирилл. -Ты могла сказать раньше?
  -Я знала не больше твоего, пока не очутилась тут.
  -В любом случае, надо хотя бы этих прибить. Ты со мной?
  Полубогиня вытащила меч из ножен.
  -За дело.
  Архилич спланировал ближе к центру арены, что стало неожиданность для занятых проведением обряда культистов. Во все стороны разошлись языки зеленого пламени. Бьющий в небо поток магической энергии иссяк. Одновременно десятки культистов превратились в горящие факелы, они вопили от боли, катались по земле, беспорядочно бегали, сталкиваясь друг с другом.
  ''Получите и распишитесь.''
  Каменный алтарь архилич расколол на части ударом лома.
  Не попавшие в зону поражения культисты решили удрать, но были встречены озлобленной полубогиней. Виктория орудовала клинком с такой скоростью и ловкостью, что едва можно уследить. Фанатики Преображения из числа людей лишались рук, ног, голов. Божественный клинок не щадил никого, все попытки сопротивления оказывались бесполезными.
  Несколько отчаянных магов решили атаковать Кирилла, его личная защита приняла на себя несколько шаровых молний и рой магических ос, сгоревших при контакте с золотистой аурой.
  -Что-то слабовато.
  Архилич прибег к аппорту, в горячке боя Виктория вряд ли заметит, и материализовался за спиной одного из римлян в синей тоге и колдовским посохом. Драконий клинок удивительно легко рассеял личную защиту мага, отделил голову от шеи, оставив прижженный срез.
  Второго противника Кирилл огрел ломом по черепу с закономерным результатом. Третий, молодой маг, успел создать ослепительную алую вспышку, заставившую архилича ощутить жжение во всем теле.
  ''Не сработает. Я не совсем нежить.''
  Телекинетический импульс отбросил смельчака назад метров на десять. Видимо благодаря мощным оберегам тот остался относительно невредимым.
  -Это ничего не изменит, -выдавил из себя маг, попытавшись подняться на ноги. -Исход битвы уже предрешен.
  -Ой, да сдохни уже.
  Лезвие драконьего клинка проткнуло сердце культиста. Серьезных чародеев проще прикончить в ближнем бою, чем швырять заклинаниями, не гарантирующими уничтожение с первой попытки.
  А растрачивать закрепленные на поясе однозарядные пистолеты и драконобой за спиной пока жалко. Архилич вооружился на вылазку по полной программе. И оказалось, не зря...
  В спину ударил мощнейший электрический разряд, личная защита полностью слетела.
  -Ах ты, сука!
  На Кирилла бесстрашно перли нурийские уроды. Какая-то тошнотворная горбатая погань трех метров ростом и двадцать солдат.
  Чернокожий великан напоминал человека лишь отдаленно, все его тело было изуродовано и деформировано из-за мутаций. Левая рука, держащая костяной посох, короче правой с длиннющими пальцами. Из спины торчит уродливый горб. Половина широко оскалившейся хари скрыта опухолью, поглотившей лоб, один глаз и правую щеку.
  Сопровождавшие выродка солдаты выглядели совершенно чуждо в своей зеленовато-серой хитиновой броне, не оставляющей открытым ни одного участка тела. Это делало их похожими на гуманоидных насекомых. Пластины доспехов идеально подогнаны, не сковывают движений и сидят, словно родной панцирь.
  За узкими прорезями в шлемах скрывались угольно-черные глаза, полные ненависти и жажды крови.
  Архилич выпустил из рук лом с клинком, оставив висеть оружие в воздухе, и потянулся за драконобоем. Прицеливание, произнесение слова-ключа отняло не больше четырех секунд. Громкий хлопок, верхняя часть туловища мутанта разлетается кровавыми ошметками. Смерть была мгновенной.
  Нурийцы застыли на месте, смерть собственного колдуна слегка остудила их пыл.
  Тут на помощь подоспела Виктория. Зазвенела сталь, посыпались искры. Один за другим эмульсионные мутанты падали на арену амфитеатра и больше не поднимались. Враг достойно встретил смерть, никто не дрогнул. Стоит отдать должное. В конце концов, осталась только полубогиня, заляпанная с головы до ног кровью, кишками, в окружении расчлененных трупов.
  -Эти неплохие рубаки, -выдохнула Виктория. -Даже немного вспотела.
  Вдали раздались раскаты грома, земля под ногами задрожала. Сумерки рассеяла зловещая вспышка на юге. Там две армии должны сойтись в битве.
  Кирилл резко рванул ввысь с полубогиней на горбу.
  -Надо возвращаться назад. Залазь на меня! Некогда пререкаться!
  Когда оба лазутчика поднялись на достаточную высоту и покинули границы Августы, их глазам предстало зрелище апокалиптических масштабов.
  Потоки незнакомой магии спускались с облаков и сплетались над частью орды немертвых. Синие волны, пронизанные болезненно-лиловыми прожилками, клубились, катились вперёд, сотнями, если не тысячами губя оживших мертвецов. В ответ взвилась зеленоватая завесь защитных чар, жрецы-личи и драконы пытались спасти хотя бы костяк армии/
  Кирилл не видел деталей, но у попавшей в зону поражения нежити плавилась плоть, кости рассыпались в труху. Зомби гибли быстрее, расчленители, големы, полуличи и личи выдерживали чуть дольше. Но конец был один.
  В это самое время ромейские и некоторое количество нурийских войск начали действовать. Конница решила атаковать по флангам, построившаяся клиньями пехота наступала по центру.
  ''Это катастрофа, бл...ь!''
  Чары жрецов-личей и драконов с трудом отражали волны нурийской магии, которые вели себя подобно морским приливам. С каждым разом они подтачивали защитные барьеры, зеленая завеса становилась более жиденькой.
  -Надо найти того, кто направляет высвободившуюся силу против нас! -прокричал Кирилл. -Магические зрение пришлось бы очень кстати.
  -Ничем не могу помочь!
  -Полубогиня еще, блин, называется. Нам же так всю армию уничтожат. Что делать будем?
  -Ты же командуешь здесь, ты и думай.
  -От дельных советов я никогда не отказывался!
  -Вон, -указала полубогиня на фаланги пехоты, находившихся во второй линии. Те воины были поголовно облачены в уже знакомую хитиновую броню. -Нурийцы, не меньше двух меросов. Направляющий заклинание маг может быть там.
  ''Какой же я идиот! Следовало захватить пару орихалковых слитков, но нет, пожалел. Скупой платит дважды... ''
  -Уверена?
  -Я ни в чем не уверена, но нурийские маги предпочитают не выделяться из общей массы.
  -Эх, похоже, опять придется сдохнуть.
  -На этот раз действуем спина к спине. Ты бей магией, я поработаю мечом, постараюсь не подпускать их слишком близко.
  -Принято. Держись крепче, -архилич с максимальным ускорением полетел в толпу нурийских воинов. Одна надежда на то, что удастся прибить или хотя бы отвлечь злополучного мага. -За родину! Ура!
  Метров за десять до поверхности Виктория спрыгнула со спины Кирилла.
  Первого нурийского воина архилич убил или серьезно покалечил, просто свалившись тому на голову. Еще пятерых или шестерых поджарил цепной молнией. Враги слегка отпрянули назад, и сразу перешли в контрнаступление, стараясь навалиться на архилича толпой. По прошлому разу понятно, что эта тактика вполне может быть эффективной.
  -Все убью, один останусь, падлы!
   С верхнего конца волшебного лома сорвалась волна зеленого огня, поглотившая тридцать-сорок нурийцев. Северяне завопили от боли, начали кататься по земле, их плоть зажаривалась внутри хитиновых доспехов. Вонь горелого мяса эмульсионных мутантов отдавала какой-то неестественной химической примесью. Как будто подпалили резиновые покрышки.
  Позади Кирилла звенели мечи, Виктория отражала натиск врага и не давала подобраться чересчур близко. Ее реакция и скорость позволяли одновременно вести бой с тремя-четырьмя воинами.
  Архилич повторно применил локальный огненный шторм, окатив им приближающихся копейщиков.
  -Да ну, чтоб вас!
  Два раза подряд одна и та же уловка не сработала, вокруг нурийских солдат сияли изумрудные ореолы, надежно оградившие от магического пламени. Кирилл выдал телекинетический импульс, но тот лишь заставил противников пошатнуться.
  К копейщикам вскоре присоединились не до конца прожаренные мечники, словно у них проснулось второе дыхание. Воины в хитиновых доспехах поднимали выпавшее оружие, вставали на ноги и шли в атаку.
  ''Это не враги, а бешеные черти. Неудивительно, что Кэл Нур умудрился завоевать весь север и вот-вот завоюет юг.''
  Архилич решил испробовать другое заклинание. В строй нурийских копейщиков зарядил мощнейшим зарядом электричества. Нескольких воинов в эпицентре испепелило до состояния угольков, кто находился подальше, попадали без сознания. Эмульсионная магия наглядно продемонстрировала свой потенциал.
  По-хорошему молния не должна была оставить от отряда копейщиков и мокрого места.
  ''Как с ними воевать, если ни драконы, ни архилич с полубогами не способны кардинально повлиять на обстановку?''
  На создание новых заклинаний у Кирилла больше не осталось времени, выжившие нурийцы подобрались вплотную и вынудили отбиваться в рукопашную.
  Архилич крайне неумело орудовал ломом и драконьим клинком, однако физическая сила и реакция с лихвой компенсировали сей недостаток. Нурийцев не останавливал тот факт, что каждые несколько секунд погибал их боец. Магическая спата перерубала пополам вражеские сабли.
  -Ах ты, сволочь!
  Отбиваясь одновременно от кучи противников, Кирилл пропустил удар. Пылающий наконечник нурйиского копья вонзился в грудь и застрял между ребер. Так как он был зачарован, то причинил необычайную жгучую боль. Окончательно впавший в ярость архилич обломал копье и заставил взорваться голову отчаянного нурийца, большое количество вложенной магии проломило наложенную кем-то защиту.
  -Они слишком сильны! -прокричала Виктория. -Надо уходить!
  Телекинетическая волна заставила противников отшатнуться и выиграла спасительные мгновения. Коснувшись Виктории, Кирилл прибег к аппорту. Они появились в двух километрах южнее, зависли в воздухе над расположением армии нежити.
  Виктория выглядела не лучшим образом: бронзовые доспехи заляпаны кровью, ошметками чужой плоти, усеяны вмятинами, дырками от пропущенных ударов.
  -Теперь ты понял, каково сражаться с ними?
  -Они срать хотели на половину моих заклинаний.
  -Посмотри на небо.
  Магия, уничтожавшая нежить в промышленных масштабах, прекратила буйствовать. Синие вспышки исчезли, темные тучи рассеивались, тем не менее, ацтланская армия понесла сокрушительные потери. Намного больше половины личного состава. И битва еще не кончилась.
  -Хотя бы тут мы преуспели.
  Саварйиские римляне и нурийцы наступали на поредевшие ряды нежити.
  Выстроившиеся клиньями хилиархии из скутатов встретили неожиданную для себя неприятность. Залпы мушкетов и драконобоев.
  Если доспехи, щиты, магические барьеры имели некоторый шанс задержать пулю, от оперенных железных ломов в спасения не было.
  Снаряды кинетических ускорителей образовывали в рядах римлян целые просеки, кровавые ошметки разлетались на десятки метров.
  Именно из-за наличия драконобоев Кирилл не стал пока производить пушки, уступающие первым во всем. В скорости перезарядки, дальности стрельбы, наносимом уроне, транспортабельности, простоте обслуживания.
  С флангов на армию нежити набросилась римская конница и нурйиские скальные наездники на кхорлах, причудливых паукообразных тварях. Шесть метров в длину, мощная головогрудь, почти не выделяющееся брюшко, серо-зеленые хитиновые панцири, маленькое, шесть паучьих лап. Клиновидная голова с четырьмя круглыми желтыми глазами и рот с острыми жвалами. Именно из панцирей кхорлов нурийцы делают доспехи, предметы быта и многое другое.
  Пущенные против вражеской конницы остатки зомби были просто ею растоптаны или сожжены магией. Кхорлы не испытывали ни малейшего страха перед нежитью, а лошадей ромейцы видимо опоили до состояния берсеркеров.
  К счастью с воинами-ягуарами разделаться было куда труднее. Не без потерь прорвавшись через толпы мяса, противник лоб в лоб столкнулась с уже немертвой кавалерией.
  Когда обе стороны, совершенно наплевав на предосторожности, прут вперед как танки, получается страшное побоище.
  А уж если к делу подключаются големы со жнецами...
  Ужасы войны на Земле меркнут перед происходящим здесь. Живые и мертвые с ожесточением рвали друг друга на части. Големы безжалостно топтали коней, кхорлов вместе с всадниками. Жнецы заправски орудовали двухметровыми палицами, любой попавший под него противник и превращается в кашу.
  Добавляли хаоса вспышки заклятий, поражавшие и своих, и чужих.
  Не менее жестокие схватки кипели в центре, скутаты с нурийскими союзниками, несмотря на потери, пытались проломить строй ягуаров на отдельных направлениях, чтобы затем полностью рассечь, окружить. Получилась полная мясорубка. Воины рубили мечами, топорами, кололи копьями.
  Так как с обеих сторон присутствовало значительное число магов, их деятельность в основном сводилась к поддержанию защитных барьеров и отражению вражеских заклинаний.
  -Кажется, мы побеждаем, -поделилась Виктория своим мнением. -Силы саварийцев быстро тают. Они последние резервы бросили в центр, но так и не сумели его продавить.
  -Ты видела, сколько их пехоты полегло, пока они сумели сблизиться?
  -Пороховое оружие и драконобои - отличная вещь, признаю. Без них твою армию бы разбили.
  -Ага.
  На исходе пятого часа сражения ромейцы понесли слишком большие потери, были измотаны до предела. Враг начал организованно отходить в Августу, видимо надеялись отсидеться за стенами. Но даже так отступающие оставляли убитыми сотни солдат.
  Равнина около города была устлана ковром тел людей, животных, магических бестий. Апокалиптическое зрелище. Об этой битве будут вспоминать годами в независимости от того, кто в итоге выйдет победителем.
  Немертвые ни на секунду не сбавляли натиска.
  Штурм Августы затрудняло наличие заполненного водой рва. Жрецы-личи пробовали подобраться к нему и заморозить, да только римляне все предусмотрели. Воду превратили в крайне опасную алхимическую субстанцию, мало того, что она не поддается колдовским манипуляциям, так еще разъедает до костей плоть немертвых.
  Архилич прибег к хитрости и помощи Ундолима. Силы дракона хватило на создание достаточно большого и долговременного портала для переброски штурмового отряда.
  Римляне никак не ожидали появления у восточных ворот двухсот рыцарей смерти и десятка жнецов. Последовала чудовищная бойня. Нежить вырезала скутатов, ауксилариев на стенах, в ближайших башнях, в конце концов врата были захвачены, мост опущен.
  Однако хлынувшие на территорию города немертвые оказались на открытых площадях, превратившихся в огневые мешки, которые поливали стрелами нурийцы и саварийцы, укрывшись за баррикадами на боковых улицах, перекрёстках и переулках. В обороне Августы участвовали не только взрослые, но и каждый гражданин от мала до велика.
  Стратегия врага и тут показала себя убийственно эффективной. Последующие контратаки оказались такими успешными, что удалось даже четыре раза отбрасывать немертвых. За целый день ни один из отрядов не достиг внутреннего кольца стен, не говоря о главной цитадели.
  Целые кварталы пылали, огонь тянулся к ночному небу, подсвечивая вздувшееся брюхо густой тучи дыма. На наиболее сложных участках обороны работал драколич, буквально превращая отдельные районы в оплавленные руины.
  Враг игнорировал призывы сдаться, для них помереть во славу Энры как для исламского шахида отправиться к гуриям.
  Кирилл не мог не заметить, что вместо знамени с орлом саварийцы зачастую использовали черное полотнище с желтым кругом и расходящимися от него волнистыми лучами - символ Преображения.
  Чужеземный культ крепко пустил корни на римской земле. Вот до чего доводит чрезмерная религиозная терпимость, нурийский культ агрессивностью очень напоминает радикальный ислам. Набрав достаточно сторонников и влияния на новых территориях, он начал теснить прочих ''неверных''. Преображение, чтобы о нем ни говорили, крайне привлекательно для беднейших слоев населения. Если драконий культ открыто провозглашает неравенство, каждый должен смириться со своим положением и не роптать, за терпение воздастся в следующей жизни, любители эмульсии проповедуют, что перед Энрой все равны, богатство не имеет никакого значения, важно лишь совершенство духа и тела. А путь к этому лежит через соблюдение добродетелей, чистые помыслы, крепкий ум, здоровую плоть и, самое главное, потребление эмульсии. По воле Великого Вестника достойные становятся сильнее, умнее, быстрее, недостойные обречены влачить жалкое существование в виде обезображенных уродов.
  Но, как часто бывает, неплохая в теории идея на практике может породить нечто совершенно гадкое.
  Христиане, которым Иисус наказал любить ближнего, творить добро, устраивали крестовые походы, жгли на кострах ведьм и еретиков, из ислама вышли орды джихадистов различных мастей.
  Религию, паразитирующую на невежестве, очень удобно использовать как оправдание для грабежа и убийства.
  Нурийцы под предлогом несения заблудшим южанам света истины хотят захватить плодородные земли. Причина этой войны до банальности проста...
  Из допросов пленных жрецы-личи узнали, что объединенными саварийско-нурийскими силами руководил целый пророк Преображения Кенталас. Именно его стратегический гений ослабил и едва окончательно не разбил армию Ацтлана, подвела недостаточная осведомленность о возможностях огнестрельного и кинетического оружия.
  В данный момент Кенталас с остатками своих войск прятался в главной цитадели Августы. Возможно, наличие такого заложника заставит остальных пророков пойти на переговоры.
  
  ***
  Цитадель Августы представляла собой прямоугольный форт с четырьмя внушительными угловыми башнями, каждая усеяна узкими бойницами. Возраст сооружения составляет более шестисот лет, его возвели ромейские войска в эпоху завоеваний, когда империя только подчинила земли Саварии, а набеги варваров были обыденным явлением. Со временем туземцев романизировали, вокруг военного форпоста, охранявшего торговые пути, вырос густонаселенный город. И теперь он находился в руках нежити.
  -Последний раз предлагаю вам сдаться! -пророкотал голос архилича, обращенный к защитникам Августы. -Так вы сохраните свои жизни, иначе мы всех до последнего вырежем.
  -Катись в пекло!
  -Отсоси!
  Между зубцами на стене показалось несколько голых задниц. Ответ саварийских римлян предельно ясен. Капитуляции не будет.
  -Что ж, -пожал плечами Кирилл. -Я попытался. Расчистите проход.
  Выстроившиеся в шеренгу драконобойцы вскинули метатели, прицелились и дали синхронный залп. Пульсирующий защитный барьер, полыхнув искрами, исчез, а зачарованную древесину ворот разнесло в мелкие щепки.
  -Кэомат, вперед! Хищники Миктлана, держитесь за ним!
  Штурмовая группа в составе драколича и воинов-ягуаров в железной броне, с мушкетами, направилась к форту. Остальные их прикрывали, ведя огонь по стенам. Культистам не давали высунуться летящие заклятья и свинцовые пули, точность, конечно, оставляла желать лучшего, но ее с лихвой компенсировала плотность обстрела.
  С трудом протиснувшись через проход, драколич утопил внутренний двор цитадели в колдовском пламени. В следующие секунды оно вырвалось из башенных бойниц. Драконий огонь отнюдь не прост, по воле Кэомата он способен менять направление, проникать сквозь мелкие щели и гнаться за жертвами. Создавалось впечатление, будто стихия обзавелась сознанием.
  Бой длился не больше половины часа, под самый конец на территории цитадели что-то серьезно грохнуло.
  -Позволь представить, владыка, -к ногам Кирилла Сэдзо с парой полуличей бросили эмульсионного мутанта в обгоревших остатках одежды. -Собственной персоной, третий пророк Преображения Кенталас.
  Кенталас до неузнаваемости обезображенным гуманоидом с эбеновой кожей, покрытой опухолями и нарывами с оранжевой головкой.
  Спина искривлена, в дополнение к двум относительно нормальным рукам с когтистыми пальцами из живота торчит не до конца сформированная третья. На плече среди мясистых новообразований угадывается уродливое лицо с глазами и ртом, словно от сиамского близнеца.
  Основная харя еще хуже. Без носа, на лбу, скулах присутствовало без малого одиннадцать больших и малых глаз. Плоть на щеках давно частично сгнила, обнажив ряд заострённых зубов.
  Кенталас тяжело дышал, сказывалось магическое истощение и ожоги.
  ''Сколько же в этой твари магии, раз она пережила столкновение с целым драколичем?''
  -Он самый?
  Мутант сплюнул на землю кровью и поднял взгляд на архилича.
  -Я считал тебя более благоразумным, владыка Кеоцикаль, -прохрипел нуриец на ромейском. -В ответ на щедрый дар, предложение о союзе ты пришел с войной. Умный правитель так не поступает.
  -По крайней мере, у Кэл Нура станет на одного пророка меньше.
  Кенталас издал смешок.
  -Энра возвысит нового. В общем-то, я выполнил поставленную задачу. От твоей армии осталось сколько... треть, четверть от изначального числа? При этом сам Кэл Нур избежал серьезных потерь.
  -Ты станешь ценным заложником.
  -Не стану.
  Мутант вцепился зубами в свою левую руку, раскусил нарывы с оранжевой дрянью и произнес непонятные слова на нурийском языке. Изуродованная плоть начала стремительно дымиться плавиться: глаза вытекли, мясо слазило с костей. От пророка остался голый скелет и лужа янтарной жидкости.
  -Курва!
  
Оценка: 6.37*37  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com С.Панченко "Ветер. За горизонт"(Постапокалипсис) Э.Холгер "Избранница владыки Тьмы"(Любовное фэнтези) Л.Хабарова "Юнит"(Научная фантастика) В.Свободина "Эра андроидов"(Научная фантастика) В.Бец "Забирая жизни"(Постапокалипсис) Т.Мух "Падальщик 2. Сотрясая Основы"(Боевая фантастика) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) Т.Ильясов "Знамение. Вертиго"(Постапокалипсис) М.Боталова "Императорская академия 2. Путь хаоса"(Любовное фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Колечко для наследницы", Т.Пикулина, С.Пикулина "Семь миров.Импульс", С.Лысак "Наследник Барбароссы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"