Strelok: другие произведения.

Церберовец. Палач.

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
  • Аннотация:
    Что будет,если армейский дед попадет во вселенную mass effect. Завершено.

  Глава 1
  
  Тишь да благодать, до дембеля осталось каких-то полтора месяца. Последние месяцы службы в нашей доблестной Российской армии казались самым настоящим раем, не то, что в начале. Духи выполняют за тебя всю работу, а ты в качестве надзирателя приглядываешь за этими рабами. Благодаря моим методам даже законченные дятлы после нескольких сеансов массажа почек становятся мастерами стирания портянок и уборки территории. Очень не хочу думать, что меня ждет дальше, особых перспектив нет и не было. Девять оконченных классов, один раз даже оставался на второй год, потом ПТУ и армия. Да и то в ПТУ учился еще хуже, чем в школе. Профессия повара меня не устраивает. Не мое это - стоять у плиты. Другой работы в родном Новосибирске в последнее время в связи с очередным кризисом не найти. Может остаться на сверхсрочную? Точно, надо бы узнать про это поподробнее... Напоследок перед ужином схожу-ка в сортир. Уже выйдя на плац, два раза чуть не поскользнулся на только что помытом полу, в третий мне не повезло. Ну, духи, падлы, я из вас отбивную потом сделаю! В затылке от удара почувствовалась сильная боль и темнота...
  - Бл...ь! - это было моим первым словом. Очнулся внезапно, башка трещит, словно выжрал несколько ящиков водки и при этом ни разу не закусил. В глаза бьет яркий белый свет, похоже, я в больнице. Когда нашлись силы встать и оглядеться, в голове возник один большой вопрос: ГДЕ Я? Первая версия отпала сама собой. Точно не в больнице, так как моя тушка неведомым образом очутилась на полу посреди какого-то коридора. Отделка странная - никакой штукатурки или обоев, вместо них все покрыто пластиком. Чуть оглядев окрестности, увидел поодаль не менее странные двери, скорее всего раздвижные, ни ручек, ни петель. Взгляд остановился на рекламном плакате и изображением загримированной под пришельца бабы. Вся кожа синяя, сзади отростки в виде коротких щупалец. Что хотели этим сказать авторы рекламы непонятно, все надписи на китайском или каком-то другом языке. Ну что ж, теперь непоняток возникает еще больше, каким боком я очутился в торговом центре?
  Надо валить отсюда скорее пока охрана не спалила. Так как никого нет, значит, рискну предположить: сейчас ночь. Другого объяснения не нахожу - кто-то из роты решил надо мной таким образом подшутить, перетащил меня сюда. В самоволку из части сбегать ночью не составит труда. Хреново, если не прибуду до утра, стану дезертиром и впаяют срок, пойду на нары лет так на пять. Духи, суки, решили отыграться за те побои, которые я им учинял.
  - Вот бл...во! - ни одна из дверей не хочет открываться. Сколько ни долбил ногами, все бесполезно.
  Неизвестно сколько я сидел около стены, на удивление теплой. Весь мозг работал над тем, как выкручиваться из сложившейся ситуации. Придется включить дурачка и гнать про похищение, другого варианта не вижу. В конце концов, я не заметил, как погрузился в сон.
  Проснулся от того, что услышал речь на совершенно незнакомом языке. Открыл глаза...
  Лучше б не открывал. Видимо, башкой приложился сильнее, чем думал. Двое типов с отвратными зелеными рожами, направив на меня предметы, напоминающие оружие, оживленно беседовали между собой. Выходит, если это не мерещится, меня похитили пришельцы! Только их физиономии, кажется, где-то видел. Вытянутые головы, покрытые костяными пластинами, впалые глаза. Сзади череп зеленых украшает гребень. И, наконец, писк инопланетной моды - комбинезоны с воротником в виде стульчака от унитаза, приплыли. Что дальше? Розовые слоники с лазерными мечами? Попробовал встать, но тут же оба пришельца ткнули мне в лицо своим оружием. Ладно, могу и посидеть, жить то очень хочется. Интересно, что они со мной сделают? Не хотелось бы быть в качестве подопытной зверушки.
  Через сколько-то там времени одна из дверей открылась и в сопровождении еще трех костноголовых охранников вошла инопланетянка с щупальцами, такую же видел на плакате. Ничего так, симпатичная, не считая отростков на голове и фиолетовой кожи. А так сильно похожа на земную женщину. Да что же здесь все таки, творится?! Шоу уродов самое настоящее, думать не хочу, каких инопланетян еще встречу.
  Подойдя ко мне, фиолетовая несколько секунд удивленно разглядывала меня. Сказала несколько фраз, судя по интонации - вопросительных. В руках у фиолетовая держала что-то вроде планшетника, но с прозрачным экраном Неожиданно на её руке появилось оранжевое свечение. Я аж вздрогнул, а охранники снова насторожились. Инопланетянка поводила около меня своей рукой, а затем меня куда-то повели.
  Много же невероятных вещей увидел во время прогулки. Меня водили по многочисленным извилистым коридорам, катали на лифтах, несколько раз просканировали. Мобилу же извлекли при первом обыске. Мимо постоянно ходили разномастные существа, то и дело глазеющие на меня. Были костноголовые ящеры, уродцы с горбом и лягушачьей рожей, бабы с щупальцами, пришельцы с огромными черными зенками, плавающие в воздухе медузы. Не знаешь, что и думать: смеяться или плакать? Лучше всего подойдет вариант с шизофренией, а я на самом деле в смирительной рубашке пускаю слюни под наблюдением бдительных врачей. Но шестое чувство подсказывает, что все это взаправду, и я полностью здоров в психологическом плане.
  Меня посадили в одиночную камеру, где кроме лежанки и толчка ничего не было. Постоянно приходили живодеры с щупальцами и брали у меня кожу, кровь, волосы, слюну и еще много чего. При поддержке охранников засовывали мне в разные части тела длинные иглы. Особо неприятна была процедура с засовыванием иголок в глаза, от боли несколько раз терял сознание. Не знаю, сколько я был без еды, давали только воду, но тело серьезно ослабло, даже ходил с трудом. О каком либо сопротивлении и побеге не шло и речи. Чувствую, что скоро по-настоящему рехнусь - от всех этих анализов хочется биться головой об стены, большая часть мыслей была о еде. Частенько приходили мысли о самоубийстве, но я их отметал в сторону. Во что бы ни стало нужно держаться. Вдобавок ко всему удалось вспомнить, почему рожи инопланетян мне показались знакомыми - нечто похожее я видел в одной компьютерной игре, ''масс эффект'' называлась. Выходит, тут только два варианта - либо меня угораздило каким-то неведомым образом попасть в саму гребанную игру, либо разработчикам не менее неведомым способом удалось увидеть будущее! Если это наше будущее, то знаю я о нем даже больше, чем достаточно. Этого хватает чтобы сказать: дело хуже некуда, что раса разумных космических кораблей в ближайшие годы, а может и месяцы истребит всю высокоразвитую разумную жизнь в галактике. Любое сопротивление Жнецы рано или поздно сломят, если уж протеан сломили, то о нынешней галактике и говорить стыдно. Втолковывать о надвигающейся угрозе бесполезно - пока своими глазами не увидят, не поверят. Никакие доказательства не смогут убедить тупоголовых политиков. Свыкнуться с такими мыслями будет очень и очень непросто, хотя чего я начинаю сочинять бредовые теории? Мне абсолютно ничего неизвестно об окружающем мня мире. Сходство может оказаться случайностью.
  Когда меня водили по коридорам, людей я вообще не видел, да и пришельцы на меня смотрели с нескрываемой тревогой. Не хотелось бы быть единственным человеком в этом космическом заповеднике. В очередной раз в мою камеру вошел охранник с костяной головой, поставил около меня поднос и без лишних слов вышел.
  - Ну, наконец-то! - я начал за обе щеки уплетать инопланетную жратву даже не думая, какие побочные эффекты она может оказать. Серой массой, похожей на пенопласт, с соленым вкусом удалось очень быстро насытиться.
  А жизнь налаживается в лучшую сторону, меня уже начали кормить. Сдается мне, пришельцы абсолютно не имеют отношения к тому, как я здесь очутился. Легко можно было прочитать по их нечеловеческим харям огромное удивление при виде моей персоны.
  Еще через какое-то время ко мне в камеру стал приходить один костноголовый и начал обучать своему языку. На планшетнике возникали картинки, Зарам, так он назвался, медленно, по отдельным звукам, произносил их на своем языке. Мне ничего не оставалось делать как пытаться все запоминать. Для меня является хорошей новостью, что пришельцы проявляют ко мне интерес, а не пустили на опыты. Так много времени пролетело для меня практически незаметно, где-то четыре недели, я слишком втянулся в процесс ознакомления с инопланетным языком, других развлечений не было. Изначально бредовая версия с компьютерной игрой подтвердилась, все в точности, даже самоназвание и внешний вид инопланетян повторяли виденные мною раньше образы. Я немного научился говорить на турианском языке, так как он из имеющихся был самым легким. Естественно, насквозь военизированной расе лишние изыски в общении не очень то и нужны. Первыми вопросами ко мне были, кто я такой и как очутился на Цитадели. Да, забыл упомянуть о своем местонахождении. Невъе... колоссальных размеров космическая станция произвела неизгладимое впечатление. А Земля остается недосягаемой мечтой. Родная планета где-то там, за многие световые годы затеряна на окраине Млечного пути. Неизвестно сколько еще лет пройдет, прежде чем человечество научиться путешествовать через невообразимые космические расстояния. К тому времени меня на этом свете уже не будет...
  О своем путешествии сквозь звезды я ничего не стал врать, все равно мою ложь более превосходящие по развитию существа рано или поздно распознают. О технологическом уровне человечества инопланетяне узнали, исследовав мой сотовый. Лучше бы оставил в тумбочке. Меня еще долго буду допытывать о способе, благодаря которому я очутился здесь. Про местонахождение родной планеты ничего не знал, что и к лучшему. После утверждения, что я не знаю, как перенесся, ко мне стали относиться с еще большим подозрением, усилили охрану.
  Моего знания турианского было пока мало для ведения полноценной беседы, но в одном из услышанных разговоров стало понятно, почему меня до сих пор не сдали ученым на растерзание. Сам совет Цитадели требует выяснить причину моего внезапного появления в одном из жилых секторов. Ничего, у меня на руках еще не один козырь. Я знаю достаточно о Жнецах и Коллекционерах, Цербере, Шепарде с его командой, предательстве Сарена, кварианцах и гетах, и, наконец, самое сладкое - о Горне и Катализаторе. Многие из событий еще не произошли, но всему свое время.
  Что либо узнавать об происходящих в космосе событиях я не рискнул, моя осведомленность может вызвать еще больше вопросов. Пока лучше буду оставаться тупым дикарем, случайно попавшим в пространственную аномалию. Так у меня больше шансов выжить в дальнейшем. Кстати, по началу в СБЦ меня приняли за кварианца без скафандра. Таким образом, мне сначала грозила нешуточная опасность очутиться в тюремном блоке, где содержится весь сброд, ожидающий отправки в тюрьмы или родные миры. Основными криминальными элементами в известной галактике являются батарианцы, кроганы и ворка, также в более мелких количествах встречаются представители остальных рас.
  Сейчас главной моей целью стало выяснить хотя бы примерно, какой сейчас год по земному летоисчислению. Так, подумаем...нашествие Жнецов примерно в 2185 году, какие значимые события произошли до этого? За триста лет до этого с копейками до этого произошло восстание гетов. Теперь осталось заглянуть в исторические сводки и высчитать приблизительное количество лет. Так как меня считают вражеским лазутчиком, то никакой электроники мне не давали, подробных сведений об устройстве мира не рассказывали. Вдруг задумаю диверсию или собираю информацию. Во время занятий с Зарамом, поинтересовался историей кварианцев. Новости плохие, даже очень. До контакта с землянами еще больше сотни лет! Восстание гетов произошло сто семьдесят два стандартных года назад. В любом случае мне не дожить до встречи с родной расой, никогда не побывать на родной планете. Я пал духом окончательно, хлипкая надежда окончательно разрушилась. Её место заняла апатия и пустота. Рано или поздно интерес угаснет и от меня тихо избавятся.
  В один из многих длинных и скучных дней ко мне в сопровождении двух охранников в тяжелой броне вошел турианец в форме офицера СБЦ. Полицаев из турианцев можно отличить по красным треугольными нашивкам в виде символов на груди. Меня отвели на несколько этажей выше. Посреди пустой комнаты стояло кресло наподобие стоматологического.
  - Садись, - коротко бросил офицер. Мне ничего не осталось, как подчиниться, - Теперь с тобой предстоит долгий разговор. Наш язык ты выучил, настало время ответов. Каким образом ты попал сюда и с какой целью?
  - Я Зараму много раз объяснял, что понятия не имею.
  Удар костлявой руки дознавателя пришелся мне как раз в глаз. Не так уж и сильно бьет этот зелененький. Последний наркоман-дезоморфинщик с района по сравнению с турианцем Мухаммед Али. Ну, тварь, если выберусь все тебе попереломаю!
  - Заигрывания закончились! Говори правду, человек! С какой целью тебя послали, где находятся миры твоей расы, расскажи о ваших технологиях!
  - Меня никто не посылал, я случайно перенесся сюда.
  - Вернемся к этому вопросу позже. Расскажи о своей цивилизации, мы знаем, ваш технологический уровень значительно выше. Подсунутый аппарат связи всего лишь уловка, чтобы ввести нас в заблуждение.
  Допрос несколько часов шел в том же русле, турианец задавал мне вопросы, а я говорил о своей невиновности. Избиения были жесткие, но я терпел. Понимаю, что если начну нести пургу про коварную и агрессивную расу, пославшую разведчика, то наслушавшись сказок, пришельцы по их мнению добьются своего и казнят меня. Буду стараться тянуть время, авось, что и выгорит.
  Подобная экзекуция продолжалась раз десять, но пришельцы так ничего и не добились. Нанесенные мне травмы были серьезные: сломано несколько ребер, отсутствует половина зубов, нос, рука, пальцы сломаны, скулы раздроблены, что представляет из себя лицо не хочу и знать. Ненависть к пришельцам только увеличивалась, если их действия в начале можно понять испугом перед новой расой, то последующие события показывают их истинное отношение к менее развитым видам. Высокомерные сволочи. Цербер, если он когда-нибудь возникнет, будет целиком и полностью прав в своем стремлении любыми способами поставить на колени перед человечеством галактику. Только, Цербер в самый решающий момент допустил непростительную ошибку. Призрак слишком опасно сблизился с технологиями Жнецов, а из-за этого все пошло прахом. От размышлений меня отвлекла вошедшая в камеру азари. Одна. Без охранников. Я несколько в порыве ярости кидался на охрану.
  Внезапно тело азари, а затем и меня окутал темно-синий дым. Бл..ь, биотика еще не хватало! Мои попытки двинуться ни к чему не привели. Энергетический кокон не давал двигаться. Вроде в игре подобная чертовщина стазис-полем называлось. Инопланетянка ничего не сказав, прикоснулась руками к моей голове. И тут началось...
  Перед глазами потемнело, затем посыпался какой-то непонятный калейдоскоп из невнятных образов. Конопля своей способностью вызывать галлюцинации по сравнению с этим легкая сигарета. Снова чернота. Прямо передо мной возникает образ азари.
  - Расслабься, чем больше сопротивляешься, тем больше пострадает твой разум.
  - Чего тебе надо?
  - Покажи все свои воспоминания, начиная с самого рождения. Ты проявил необычайную стойкость при допросе и не раскололся. Такое бывало очень редко, у Нарруса после нескольких допросов даже кроганы начинали просить пощады и выдавали нужные сведения. Ты либо очень хорошо подготовленный лазутчик, либо действительно попал к нам случайно. Откройся, если ты действительно жертва обстоятельств, тебе бояться нечего.
  Не такие и крутые телепаты азари, как я думал. Биотик не может залезть мне слишком глубоко в мозги. Что ж, покажу ей свою жизнь, главное воспоминания, связанные с игрой, спрятать подальше.
  - Что нужно делать?
  - Начни думать о начале своей жизни, потом вспоминай все более поздние периоды вплоть до настоящего времени.
  Перед глазами проплывали картины прошлого: первое воспоминание где-то в два или три года, затем детский сад, школа, ПТУ, армия, плен... Очнулся лежащим на полу, в камере уже никого не было. Наверное сейчас решается моя судьба. Через пару суток Зарам огласил приговор:
  - Совет Цитадели получил достаточно доказательств, что ты, Михаил, не являешься врагом. Но дать свободу мы не можем. Отныне, пока не будет установлен контакт с твоей расой, ты будешь помещен в изоляцию на неопределенный срок. Тебе предоставят комфортные условия для проживания и сведут все контакты с расами Цитадели до минимума.
  Честное слово, лучше бы расстреляли! Теперь я до конца жизни буду вынужден провести в одиночестве. Даже если при помощи инопланетной медицины каким-то чудом удастся дожить до войны Первого контакта, к тому времени я буду глубоким стариком, страдающим запущенным маразмом. Новое место моего заключения является по сути золотой клеткой. Тут шикарный вид на саму Цитадель и туманность, в которой она находится. В особо охраняемой квартире, много комнат, выход в аналог местного Интернета, только гораздо больших масштабов, предусмотрены все удобства для комфортного существования. Что же я буду делать весь остаток жизни в заточении?
  
  Глава 2
  
  День летел за днем, неделя за неделей, месяц за месяцем, постепенно они превращались в годы. Дабы скоротать время, я постоянно просиживал в Экстранете, пока только турианском разделе. Про Экстранет и здешние информационные технологии стоит сказать отдельно: земной Интернет бледнеет на фоне паутины, охватывающей половину галактики. Несмотря на то, что Экстранет соединяет сети рас Цитадели воедино, он, все таки, разделен на части, принадлежащие отдельным расам. В сетях было очень много различной информации, большая часть из которой просто мусор. Я для себя решил досконально изучить культуры инопланетян, их технологии, языки, обычаи и многое другое. Возможно, со временем мне удастся сбежать из этой космической тюрьмы.
  Легче всего мне дались языки турианцев, батарианцев, кроганов, самым трудным была речь азари. В фене каракатиц присутствует много лишнего, одно слово может означать множество различных вещей, да и мыслят головоногие скорее образами. В общем, удивительно, как я не свихнулся, когда сопоставлял значения турианских слов с азарийскими, копаясь в общем словаре.
  Я серьезно страдал от недостатка общения и это тяжело давило на психику. Бежать на данный момент бессмысленно, даже если каким-то чудом удастся миновать посты охраны, системы наблюдения, то свалить со станции представителю незнакомой расы абсолютно нереально. Нужны документы и регистрация, а меня официально не существует. Охранник, постоянно дежуривший за моей дверью, ни в какую не шел на контакт. Экстранет также не мог выручить меня в этом плане - в терминале моей тюрьмы можно было только просматривать информацию, но выйти с кем то на контакт невозможно. Космические уроды предусмотрели и такой вариант развития событий.
  Через пятнадцать лет своего пребывания на Цитадели я заметил странную особенность своего тела - я совершенно не поменялся!!! Так и остался парнем двадцати одного года. Не знаю в чем причина, но думаю, что дело в моем перемещении сюда. Когда у меня отросли выбитые зубы, я списал это на инопланетные лекарства. Это заблуждение рассеялось, когда пальцы правой руки прищемило дверью и почти полностью отрубило. Самое удивительное, что они за полгода как ни в чем не бывало отросли. Хоть какой-то плюс после перемещения.
  Саларианец, врач, наблюдающий за мной, под кличкой Менгеле, неоднократно мне вкалывал всякую дрянь, просвечивал томографом или как он у них называется? С счастью мою аномальную регенерацию он не обнаружил или просто не воспринял как что-то из ряда вон выходящее.
  Надежда выбраться из заточения когда-нибудь теперь не такая призрачная. Если мой организм замедлил и вовсе прекратил старение, я имею вполне реальные шансы дожить до исторических моментов! Свою радость оставил при себе, пусть пришельцы пока думают, что долгий срок жизни свойственен моей расе. Азари и кроганам с их тысячелетними сроками жизни я без надобности, но саларианцы, продолжительность жизни которых не больше пятидесяти лет непременно могут выпотрошить меня. Эти глазастые, вечно куда-то спешащие потомки ящериц, известны на всю галактику своей манией исследовать все подряд. За время плена я внешне совершенно не изменился, но внутри я повзрослел и больше не являюсь тем пацаном с района. Больше нет желания направо и налево валить инопланетян и будь что будет. Нет, ненависть к ним не исчезла, напротив, стала только сильнее. Но месть нужно осуществлять продуманно, всегда думать о будущем, на всякий случай делать пути отступления. Кое какие планы на будущее имеются - после того, как отгремит Война первого контакта и люди начнут входить в галактическое сообщество... тьфу ты, говорю как либераст, но да ладно, когда меня освободят или я выберусь из плена, то начну искать способ выйти на связь с Цербером. При удачных стечениях обстоятельств, если все выгорит, раскрывать все карты Призраку не стану. Обрисую лишь общие перспективы будущего. Он человек, если судить по игре, умный и дальновидный, только такие люди нужны во главе человеческой расы. Главной проблемой станет убедить Цербер в правдивости моих рассказов. Если выбирать между полным уничтожением со стороны Жнецов и галактическим человеческим рейхом, я непременно выберу второе.
  Впрочем, это все в дальнейшей перспективы, в ближайшее столетие мне предстоит освоить огромные горы информации, содержащиеся в Экстранете, в первую очередь технического характера, языки, астрономию. Затем предстоит сбежать с Цитадели и затеряться среди родной расы, сделать так, чтобы мои следы затерялись. И я мог спокойно вздохнуть. Еще важный вопрос состоит, как поступит Совет: выдаст ли меня Альянсу, скроет или попытается по- тихой убрать? Тут я не могу точно сказать. Не каждый день с неба сваливаются путешественники во времени. Но одно ясно - история теперь повернута на триста шестьдесят градусов. Контакт с человечеством не станет для них сильной неожиданностью, следовательно, как они поведут себя, я не знаю. Будем надеяться, что изменения будут не критические...
  
  ***
  Время текло для меня быстро и даже очень. Но, все таки, тошно осознавать, что мне сидеть в заточении еще около полувека. В данный момент мне около восьмидесяти лет, но внешне ни капли за шесть десятков стандартных лет не изменился. Разумом я себя ощущаю лет на тридцать-тридцать пять, но никак не стариком. Видимо скачок во времени и пространстве помимо изменений в теле еще как-то повлиял на мое восприятие времени. Точно на этот вопрос никто не сможет ответить. Даже тут в продвинутой галактической цивилизации путешествия во времени, телепортация являются фантастикой и не более. Последние пару лет на ''желтых сайтах'' стали все чаще мелькать статьи об истинных причинах исчезновения протеан, которые оставили после себя многочисленные следы по все галактике. Еще через пять лет появилось сообщение, которое действительно меня напугало. Экипаж одного саларианского исследовательского корабля искал протеанские артефакты в системах Терминус, в одном их галактических рукавов. В ходе экспедиции ученые в атмосфере одной из планет видели гигантский корабль, неподходящий ни под какие классификации. Из рассказов можно предположить, что свидетели видели Жнеца. Выходит, до Жатвы осталось не так уж и много, цикл подходит к концу...Пожинатели близко... уже начали вести предварительную разведку.
  К сожалению истории саларианцев не восприняли всерьез, объяснением стали версии об атмосферном мираже или отравлении экипажа, из-за чего им и померещился Жнец. Но я то знал... многие годы ''мониторил'' Экстранет в поисках подобных сведений. О надвигающейся угрозе решались в открытую говорить лишь отдельные ученые, но их осмеивали, подвергали гонениям. Официальная наука говорила, будто протеане своего рода садовники, вырастив разумную жизнь в галактике, они оставляли молодые цивилизации наедине с собой, давая возможность свободно развиваться. А сами ''агрономы'', создав разумные расы, снова сваливали в неведомые дали.
  Чем больше я живу, тем больше понимаю - Цербер абсолютно прав, Жнецов нельзя победить, их можно только контролировать. Только вот подобные поползновения кальмары стараются пресечь к корню, достаточно вспомнить неудачу Цербера и протеанских отступников, о которых рассказывал ВИ на Тессии. Жнецы просто одурманивали верхушку тех, кто нашел реальный шанс на спасение. Наверное, таких героев было бесчисленное количество во всех циклах, и все они канули в небытие. Как знать, может Церберу с помощью моих знаний удастся дать людской расе шанс. Шепарду же удалось выйти на контакт с Катализатором...
  
  ***
  Время почти пришло, война Первого контакта должна произойти в ближайшее время. План побега из правительственного сектора у меня давно готов, правда, бежать пока некуда. Последние сто лет я занимался делом, а не пинал балду: изучал инопланетную технику, языки, культуру, астрономию, почти наизусть знаю планировку Цитадели, могу взламывать простенькие программы без всякого инструментрона, достаточно сенсорного интерфейса. Экстранет может научить многому. Я брал только то, что может пригодиться в будущем.
  К моей большой радости за почти век заточения я так и не состарился. Мое старение полностью прекратилось, а это открывает передо мной возможность при очень большом желании и везении пережить Жатву без всякого анабиоза. Не будем о грустном, еще неизвестно, сколько я проживу. Может завтра придет вооруженная охрана и пристрелит меня или какой-нибудь батарианский упырь взорвет бомбу в Президиуме или на Цитадель свалится астероид. Если я не могу умереть от старости, это не означает, что я абсолютно бессмертен.
  
  В один из обычных дней, каких было куча, настал момент истины. По всем телеканалам передавали о приведении всех турианских и саларианских, войск в полную боевую готовность. Причину пока не сообщили, но просачивалась информация о стягивании нескольких турианских флотов к одному из блокированных ретрансляторов. Люди! Наконец, после века ожидания, мои сородичи заявили о себе. Через пару месяцев конфликт будет улажен, и люди прибудут на Цитадель для установления дипломатических отношений. А мне пора будет сваливать вместе с людьми на Землю или какую-нибудь колонию. Все давно просчитал. На первое время буду захваченным в плен пришельцами членом исследовательского корабля, пропавшего несколько лет назад. Пока мое вранье распознают, я буду уже далеко от Цитадели. Главное, чтобы в легенду поверили на начальном этапе побега. Затем предстоит освоиться в новом обществе в качестве гражданина Альянса и члена Цербера. Решил твердо - вступлю в эту организацию, как только она заявит о себе. До поры до времени буду продвигаться по карьерной лестнице ни чем не выдавая своих знаний о будущем. А когда настанет время великих свершений, сделаю все от меня зависящее.
  
  - Мы только что получили запись трансляции того, что в данный момент происходит у ретранслятора 314. Только взгляните на эти кадры! - в голосе саларианского ведущего слышались нотки испуга. Съемка велась с борта одного из боевых турианских кораблей. Вблизи ретранслятора начинают мелькать голубые вспышки и будто из ниоткуда появляются объекты разных размеров. Господи! Неужели люди могли построить такое?! На фоне узнаваемых крейсеров человеческого Альянса появилась здоровенная громадина раза в два больше самого ретранслятора. Угловатый корпус, множество то ли антенн, то ли орудий, во всем видны ассиметричные формы. Не знаю, даже на что походит этот корабль, я бы сказал, немного смахивает на крейсер Империи из звездных войн, только сильно выступающих надстроек нет. Прибывающий людской флот уже поджидали турианцы. Четыре дредноута и еще три десятка кораблей поменьше: фрегаты, эсминцы, УБП (ударные боевые платформы), насколько я разбираюсь в турианском военном деле. Костноголовые дали множество залпов. В сторону человеческого флота полетели разогнанные до колоссальных скоростей болванки и ракеты. Желтые вспышки говорили о попаданиях и многочисленных потерях со стороны людей. Ответ землян был поистине страшен. Треугольная громадина Альянса одним залпом разнесла на куски два турианских дредноута. Оранжевый луч насквозь прошиб тяжело защищенные корабли самой сильной в военном плане расы. Тут запись прекратили показывать. - Как вы видите, в пространство Цитадели вторглась агрессивная доселе неизвестная раса. Источники в турианском посольстве сообщили, что немного раньше вблизи ретранслятора 314 была уничтожена передовая эскадра этой расы. В данный момент на территории Турианской Иерархии и протектората Вол введено военное положение, объявлена всеобщая мобилизация войск. Все силы будут направлены на ликвидацию нависшей над нами угрозы...
  Вскоре мою тюрьму взяли под особую охрану якобы в целях безопасности. В самой квартире постоянно находился вооруженный турианский солдат. При малейших подозрениях он может спокойно пристрелить меня. Охраннику приказали ни на миг не спускать с меня глаз, даже в туалете я не мог уединиться. Подобное продолжалось несколько недель, паранойя турианцев доходила до полного маразма. Я начал понимать, что история начинает идти по совсем иному варианту, который мне неизвестен. Вместо того, чтобы через шесть недель прекратить конфликт, он только разгорался с новой силой. Несмотря на требования азари и саларианцев прекратить войну, турианцы игнорировали их. После потерь в первых боях, Турианская Иерархия сумела оправиться и подтянуть новые силы. Костноголовые, армия и флот которых, в разы больше человеческих, через ретранслятор 314 вторглись в пространство Альянса. После непродолжительных боев , люди в спешке начали отступать вглубь своих территорий. В военных сводках мелькали сообщения о внезапно появляющемся во время космических сражений сверхдредноуте, который своими вооружениями и огневой мощью наводил ужас на костноголовых.
  В конце концов, через четыре стандартных месяца война начала утихать, Альянс и Иерархия наконец-то поняли всю бессмысленность войны. Переговоры проходили трудно, турианцы хотели оставить своих наблюдателей в пространстве людей, а люди требовали убраться Иерархию, откуда они пришли и снять оккупацию четырех колоний. Общий язык все же был найден. Мое появление уже сильно изменило историю, неизвестно как все пойдет в будущем. По-любому изменения будут со временем все больше. Если в игровой вселенной война Первого контакта шла не больше двух месяцев, воюющие стороны отделались парой тысяч жертв и двумя-тремя десятками уничтоженных кораблей, то тут все намного хуже. Турианцы потеряли кучу своих кораблей от действий сверхдредноута, а в колониях людей жертвы исчислялись сотнями тысяч - результаты орбитальных бомбардировок и наземных боев. Города на Шаньси, если я не путаю названия, были превращены в пепел. Обиды не будут забыты еще долгие годы, что очень и очень плохо. В войне со Жнецами совместные действия и взаимное доверие между расами играют важную роль. Шепарду придется сильно постараться, убеждая костноголовых помочь Земле.
  
  Через пару недель посол Альянса прибыл на Цитадель. В прямом эфире по всем каналам транслировали как корабль людей пристыковался в доке и оттуда в парадном мундире вышел человек в сопровождении вооруженной охраны. Делегацию встречали советники трех главных рас Цитадели. Советники турианцев и саларианцев не были известны мне по игре, а вот советник азари будет занимать свой пост вплоть до войны со Жнецами, если конечно совет не погибнет во время вторжения гетов-еретиков во главе с Властелином.
  Обсуждение наболевших вопросов состоялось за закрытыми дверями, куда журналистов не пускали. На встрече присутствовало все высшее верховное руководство доминирующих цивилизаций. К чему такая честь? Да потому, что на галактической арене появился новый игрок, пока не очень сильный и ослабленный войной, но очень опасный по своей природе. Встреча длилась двое суток с короткими часовыми перерывами. О чем трепались политики станет известно не скоро. Но одно мне ясно - совет Цитадели постарается не допустить укрепления человеческой расы на галактической арене, Альянс будет вынужден пойти на уступки: убавить свой пыл и вести менее активную колонизацию, введутся жесткие ограничения на армию и космический флот, люди до появления Шепарда будут на правах каких-нибудь кварианцев или кроганов. Ничего, придет время и хомо сапиенсы себя покажут!
  Я в свою очередь приступил к финальной стадии подготовки к побегу с этой осточертевшей мне за столетие станции. Все же изменился телом и разумом я намного сильнее, чем думал раньше. Не знаю с чем это связано, со скачком во времени или в вековом заточении, где единственным способом развлечения был компьютер с голографическим экраном. Скорее всего, все вместе повлияло. Физическая форма не изменилась, хотя я зарядкой не занимался и жрал как последний боров. Состояние тела осталось таким же, каким было до момента перенесения. Ни килограмма ни убавилось, не прибавилось. Вот болезни меня частенько доставали, с этим ничего не поделаешь.
  Что касается характера, т моему терпению и спокойствию может позавидовать даже матриарх-азари. Я могу что-либо спланировать и потом медленно осуществлять это на протяжении многих лет. Как, к примеру, пятнадцать лет назад удалось в очередной раз выбраться из своей хаты, пройти несколько тщательно охраняемых секторов и вернуться обратно незамеченным, попутно разжившись турианским оружием в арсенале. Самая рискованная вылазка на моей памяти. Добычей стали штурмовая винтовка и пистолет. Каким образом удалось это провернуть и не спалиться? Это результат моей работы за предшествующие сорок три года. Начинал с малого - из деталей бытовой электроники смастерил, не без помощи Экстранета конечно, полезную штуку, позволяющую открывать электронные замки и отключать всякие датчики с камерами прямо как в шпионских фильмах. Нажал пару кнопок и готово. Супертехнологии, ё мое! Правда целых десять лет ушло у меня на сборку миникомпьютера. Пришельцы уже было заподозрили меня в частой поломке бытовой электроники, но, слава Богу, обошлось.
  Со временем, поняв, что я не спешу сбегать и веду себя спокойно, охрана все больше сбавляла бдительность. Впоследствии сидящий у моей двери охранник стал не более, чем простой формальностью. Этим и удалось воспользоваться. Мимо спящей охраны бегал на волю по ''ночам'', когда рабочая активность на Цитадели стремилась к минимуму. Кстати турианцы, бдящие в ночные смены, тоже хотели спать и в отсутствии начальства частенько дрыхли прямо на посту. Их закостенелые мозги порой выдают чудеса изобретательности: один из охранников, которого я иногда видел во время прогулок, спал прямо стоя. Костноголовый умудрился модифицировать свою броню так, что она могла спиной примагничиваться или приклеиваться к стене.
  Во время своих рейдов я рыскал по Цитадели в поисках всякой всячины, которая может пригодиться в будущем, изучал маршруты патрулирования, успел облазить шахты вентиляции, иными словами к побегу подготовился основательно. На случай непредвиденных обстоятельств продумал десяток запасных вариантов и путей отступления.
  Через пару недель после прибытия посла, прибыл корабль с первой партией людей, которые будут осваиваться в обществе инопланетян. Этими первопроходцами были работники будущего посольства, специалисты по языкам, несколько дипломатов, взвод охраны. Корабль пробудет в доке пару дней, чего мне вполне хватит для осуществления побега. Когда настала ночь, я вытащил из под кровати винтовку и пистолет. Тщательно прятать оружие было без надобности, просто меня никто никогда не обыскивал. Пропажу волыны из арсенала списали на какого-нибудь нерадивого стажера из СБЦ.
  - Ну, ни пуха, ни пера, - пожелал сам себе. Сто двадцать девять лет заточения, а теперь вот мой замысел пришел в финальную стадию реализации. Миновав по обыкновению спящего турианца за стойкой около входа в мою хату, я, стараясь двигаться как можно тише, пробирался по коридорам правительственного сектора. Без особого труда отыскал вентиляцию, ну а дальше главное следить по сторонам за указателями. В Цитадели через вентиляцию можно попасть практически куда угодно, главное знать направление. Впечатлений набрался по самое не хочу. Несколько часов ползал, бегал, ходил раком через темные туннели. Неоднократно сильным потоком воздуха сбивало с ног, чуть не засосало в какую-то трубу, нос ощутил самые разнообразные запахи - от ''чудес'' батарианской кухни до запаха кроганского дерьма, иной природой такую вонь не объяснить. Вскоре вышел в широкий туннель, освещенный тусклым красным светом. Из темноты тут же вылезло нечто паукообразное и поперло на меня. От неожиданности дал несколько крупных очередей. Напрасно испугался. Это всего лишь Хранитель шел по своим делам, жуку не повезло встретиться со мной. Жук теперь представлял из себя нафаршированную отбивную. И ладно, все равно они типа Коллекционеров - некогда модифицированная Жнецами для своих нужд разумная раса.
  Прошло еще несколько часов блуждания, но не бесцельного, я знал свой маршрут с точностью до сотни метров. Если мою пропажу заметили, то на уши подняли всю охрану, а может и нет. Возможно, во избежание раскрытия факта моего существования просто умолчат обо всем. Как я понял, выдавать меня людям совет Цитадели по неизвестной причине отказался. Указатель с номером 3381С дал мне понять, что шахта, ведущая прямиком в доки находиться прямо передо мной.
  Отодвинув панель вентиляции, я увидел широкую площадку, на ней припаркован корабль. Два человека из охраны тихо беседовали друг с другом, не особо смотря по сторонам. Жалко не могу услышать на каком языке, слишком далеко. И как мне с ними говорить? Забавно получается, я в разной степени знаю восемь инопланетных языков, среди них практически свободно владею азарийским. Он по сложности даст китайскому сто очков вперед. А вот с английский вообще не знаю, сотня - другая слов, изученные в школе и компьютерных играх давно выветрились из головы.
  Коммандос, стоящие на страже направили на меня свое оружие. Я поднял руки вверх во избежание неприятных инцидентов. Неизвестно как поведет мое тело, будучи нашпигованным пулями. По броне космопехов видно, что они действительно являются элитой. Надпись N7 не оставляет никаких сомнений. Эти головорезы в одиночку запросто завалят даже крогана.
  - Ай эм призон. Русский. Раша.
  Команду бросить оружие я понял сразу. Один из солдат после связи с командиром по рации, забрал мое оружие и повел в корабль. А ничего так у Альянса посудины, приличные. Внутренний дизайн выполнен в привычном для меня футуристическом стиле. Ничего удивительного. Я бы сказал, даже немного примитивнее, чем у тех же турианцев или азари. Посольский корабль сам по себе небольшого размера. Думаю, вместит от силы человек сто-сто пятьдесят. После короткой прогулки, меня опять поместили в камеру. А так надеялся на нормальную каюту, но ничего, все худшее еще впереди. Сам не заметил, как уснул на жесткой койке.
  
  Глава 3
  - И так, кто вы такой, каким образом попали в плен к пришельцам? - начал десантник по-русски. Впрочем, внешностью он больше напоминал какого-то кавказца, видимо в будущем из-за смешения кровей понятие национальность постепенно перестает иметь значение. Среди экипажа почти не было лиц со светлой кожей и волосами, все смуглые, темноволосые, что не китаец, то негр. В какой-то степени становится обидно за родную белую расу. Из всего экипажа посольского корабля только солдат из N7 знал русский язык. У них что, не имеется ВИ переводчиков?
  - Мое имя Петр Иванов, был в команде на исследовательском корабле ''Ишимура'', - другого названия в голову не пришло. - Несколько месяцев назад столкнулись с кораблем чужих. Вся команда кроме меня и нескольких человек погибла. Нас долго держали в плену на этой станции, пытали. Скорее всего, остальные пыток не выдержали. Мне удалось захватить оружие и добраться по вентиляционным шахтам сюда.
  Десантник начал переводить мою короткую историю своему командиру. Мужик похожий на индуса в синем мундире, с цацками на груди, внимательно послушав подчиненного, надолго о чем-то задумался.
  - Пока мы не получим подтверждение вашей истории, вы будете находиться под охраной.
  На большее я и не надеялся. Главной целью было попасть на корабль и улететь подальше с проклятой Цитадели. Естественно, в историю про побег не очень-то и верили, слишком много логических дыр в легенде. Но на фоне недавно отгремевшей войны и этого вранья пока хватит. На вопросы про идентификационный номер корабля, кто командовал, цель миссии, я не ответил. Сослался на частичную потерю памяти якобы из-за того, что турианцы при допросах пленным кололи неизвестные психотропные вещества. Колонию приписки назвал Шаньси, так как там, в результате войны, информация про несуществующий корабль могла пропасть. Таким образом, есть хоть и мизерный, но шанс избежать разоблачения. На фоне тотальной космической войны с её кучей жертв, сотнями уничтоженных и без вести пропавших кораблей, моя выдумка может и сработать. Не буду слишком на это надеяться. При первом же серьезном разговоре я запросто спалюсь. Не смогу казаться обычным гражданином Альянса - абсолютно не знаю реалий нынешнего времени, не умею пользоваться элементарной техникой, с которой и малолетний ребенок разберется, не владею английским языком, хотя последнее списал на потерю памяти. И вообще с точки зрения современных людей буду средневековой деревенщиной. Остается надеяться на мои довольно обширные знания про инопланетян.
  В данный момент посольский корабль возвращался домой на Землю после добросовестно выполненной миссии. Чтобы времени даром не терять, я попытался узнать о последних событиях на Земле. В моей просьбе не отказали.
  Гадство! Какие программисты создавали такие компьютерные системы?!! Да в Линуксе проще разобраться, чем в этом выкидыше информационных технологий. Компьютеры пришельцев ушли в плане удобства и функциональности намного дальше. Людям еще предстоит достичь их уровня. Такого корявого меню я не встречал даже в сетях волусов, этих колобков-жополизов турианских задниц. Ладно, успокоимся, мне просто не привычен интерфейс коммуникаторов двадцать второго века. Вот они последние записи и статьи информационных агентств Альянса Систем. Мда, картина вырисовывается плачевная. Люди фактически проиграли войну с турианцами, хотя официально ничья. Совет Цитадели обязал человечество сократить в несколько раз свою военную мощь, в колониях турианцы разместят своих наблюдателей. Помимо этого Альянс должен пойти еще на множество позорных уступок. Иными словами наша верхушка испугалась злых ящериц и продалась им, боясь за свою шкуру. Тут есть как хорошие, так и плохие стороны - Цербер в этой реальности будет многократно сильнее. Множество людей, потерявшие близких, недовольных продажностью Альянса, просто всей душой ненавидящие инопланетян, сплотятся вокруг трехглавого пса. Сокращение военной мощи является оборотной стороной медали, в войне со Жнецами нужно всячески её усиливать. Да и готовиться нужно уже сейчас. Но нет, из-за тупоголовости политиков и нежелания принять факт надвигающейся Угрозы миллиарды разумных существ погибнут просто так в первые дни войны. А все из-за кучки упертых, эгоистичных ублюдков, стоящих во главе цивилизаций, которые не только у людей, но и у остальных рас. Жалко осознавать свою беспомощность что-либо изменить в данный момент. Если шансы и появятся, то только через три десятилетия. Для галактики будет упущено драгоценное время.
  Стоит спросить, почему я так стремлюсь изменить ход событий, влияющих на будущее всех развитых цивилизаций. Хочу стать героем? Отнюдь, мне это и даром не нужно. Причина иная - просто хочу жить, ведь сколько не прячься, Жнецы рано или поздно тебя достанут даже в самом отдаленном и необитаемом уголке Вселенной. Хотя у меня есть кое-какие мысли на этот счет. Насколько я знаю, планету ягов и ряда других примитивных рас каракатицы не тронут, оставят до следующего цикла. Стоит потом как-нибудь на досуге рассмотреть вариант с бегством в отсталые миры. Логичнее всего будет такой путь, не будем строить иллюзий. А с одиночеством я давно свыкся. Далеко не факт, что мне удастся повлиять на ход событий в нужном направлении и что удастся победить Жнецов. Мое появление уже серьезно изменило историю, переделав войну Первого контакта из локальной стычки в полноценную войну с огромными жертвами. Турианцы, исследовав меня, сочли человечество намного опаснее, чем в игровой реальности, запаниковали, развязали войну. Дальнейшие события даже не возьмусь предполагать. А пока будем думать, как устроиться среди людей.
  Очень много интересного содержалось в памяти КПК, касающегося войны Первого контакта. Там и о космических сражениях, боях за колонии. Наиболее ожесточенные сражения шли за Шаньси или Шанкси, смотря на каком языке произносить. Видеосюжетов было немного, но и их хватало понять весь ужас, пережитый людьми во время бомбардировок со стороны турианского флота. Причина такого варварского поступка так и осталась тайной. Настоящими героями являются солдаты, оборонявшие на протяжении двух с половиной месяцев, отрезанную колонию. Турианский десант тогда надолго увяз в позиционных боях, до самого момента объявления мира. В настоящее время разоренную войной колонию восстанавливают, с Земли оказывают всю возможную помощь пострадавшим. Именно туда мне и дорога, обратного пути нет, при допросе местом своего жительства назвал Шаньси. Информацию о сверхдредноуте или чем-то похожем не нашел, будто его и не было. Уж очень его оружие напоминало лучи Коллекционеров. Может секретный проект? Не важно.
  Посольский корабль через пару дней достигнет станции Арктур, являющийся перевалочным пунктом между Солнечной системой и остальным космосом. Арктур одна из крупнейших искусственно построенных людьми космических станций с населением в тридцать восемь тысяч человек. Там меня и высадят. Что ж, на многомиллиардной Земле все равно нечего делать. Родные давно умерли, а если у меня имеются живые родственники, то они мне будут чужими. Хотелось бы мне знать, как родная сестренка прожила свою жизнь. Я давно отвык от своей прежней жизни, она для меня стала просто красивым воспоминанием. Сто тридцать два года прошло по земному времени с момента моего перемещения во времени. Скачок во времени не такой уж и большой, как думал раньше - всего десять лет. Пропал в 2015. Итого скоро буду праздновать ста шестидесяти пятилетие или ста пятидесяти пятилетие? Стоит ли считать период, проведенный десять лет где-то вне времени? Решу потом. Хорошая и одновременно паршивая вещь очень долгая жизнь. Я никогда не испытаю на себе старости, мне некуда спешить с бесконечной жизнью, всегда все успею. Но и всех кто, возможно, будет мне дорог, переживу, и они постепенно забудутся во тьме веков. О, как загнул, аж на философию потянуло.
  Прибытие заставило меня изрядно поволноваться. Как я устроюсь в этом мире, что меня ждет дальше? Самое плохое, это если о моей аномалии узнают, ведь даже тут в будущем люди далеко не бессмертные. Ну, живут по сто пятьдесят лет, что дальше? Желающих продлить свое существование на неограниченный срок, уверен, найдется предостаточно. Надо думать, как избегать всяких медицинских проверок и осмотров. Более чем уверен, они обязательны для всех.
  Вышел я с корабля через стыковочный шлюз в сопровождении десантника и сопровождающего меня китайца, который должен сдать меня миграционной службе. Размеры Арктура впечатляют, хотя до Цитадели ей далеко. Внутри на каждом квадратном метре попадаются люди, не продохнуть. Сейчас через Арктур проходят кучи людей, по большей части направляющиеся на Землю с пострадавших от войны колоний. Народ охватила истерия по поводу того, что Альянс не в состоянии защитить свои колонии. И безопаснее всего жить на родной планете, где имеются мощные космофлот, планетарная защита, армии. Через иллюминаторы увидел кучи кораблей, летающие вблизи станции. Арктур ежечасно пропускает через себя тысячи людей и сотни тонн различных грузов, отправляющихся к пострадавшим колониям.
  Несмотря на безрадостную атмосферу, я с нескрываемым удовольствием ходил среди сородичей. Оно естественно, попробуйте посидеть взаперти целый век, постоянно наблюдая вместо привычных лиц инопланетные хари. Было много больных на вид людей, раненных, изможденных, обычных гражданских, солдат, все они составляли огромные очереди на контрольно пропускных и регистрационных пунктах. Меня повели не к стойке, а куда то в помещения, куда вход обычным беженцам закрыт. Около двери одна из надписей на русском гласила: ''отдел оформления для особых лиц''. Меня уже поджидали двое в оранжевой форме таможенников.
  Думал, меня опять будут допрашивать, оказалось, ошибся. Миловидная девушка - метиска задавала вопросы о моем происхождении, спрашивала общие данные - имя, фамилия, возраст, место жительства, женат, неженат и так далее. Так как я не мог назвать многих вещей про Шаньси, к примеру, где учился и место работы, то пришлось опять гнать про частичную потерю памяти. Хорошо, что хватило ума во время полета узнать общие сведения о будущем месте жительства. В итоге после недолгой процедуры я стал полноправным гражданином Альянса. Под кожу в правую руку ввели микрочип, содержащий всю информацию обо мне. Вот тут я чуть и не прогорел, про всеобщее чипирование населения я как-то не додумался. Когда по мне прошлись сканером, они ничего не выдал. В срочном порядке пришлось придумывать про облучение моего придуманного экипажа, уничтожающее всю электронику. Вроде пронесло. Назвался своим настоящим именем, не считая отчества, Михаил Аристархович Крюков, двадцати двух лет от роду. Надеюсь, небольшое превращение из Ивана Петрова останется незамеченным. Да и не меня станут искать - на фоне прошедшей войны есть дела и важнее какого-то мутного лингвиста.
  
  С детства мечтал полетать на самолете, и вот, моя мечта сбылась в лучшем виде. Пассажирский космолет, отправляющийся с Арктура на Шаньси должен перевезти пятьсот тридцать три пассажира, включая экипаж. Погрузился в корабль я налегке, кроме выданной мне одежды, ВИ переводчика и переведенных на открытый счет трех сотен кредитов ничего не было. В восстанавливаемой колонии государство обеспечит всем необходимым, даже собственным жильем. Внутри корабля ничего особенного, мало отличается от авиалайнеров двадцатого и двадцать первых веков, не считая голографических телевизоров.
  - Уважаемые пассажиры, просьба всем занять свои места и пристегнуть ремни безопасности. Корабль отправляется на Шаньси. Время полета девять часов, если возникнет плохое самочувствие или нештатные ситуации обращайтесь к членам экипажа.
  Не понимаю, зачем нужны ремни безопасности? От разгерметизации они в любом случае не спасут. Когда космолет до отказа заполнился пассажирами, стыковочный шлюз убрали и мы полетели. Через иллюминатор удалось во всей своей красе узреть станцию Арктур. Рукотворная железяка совсем не похожа на Цитадель, они ближе по облику к МКС. Множество больших и малых блоков, соединенных вместе в открытом космосе, образующих лабиринты ходов. В этом чуде инженерной мысли постоянно проживает тридцать восемь тысяч человек при генерируемой масс-полями гравитации, еще столько же ежедневно проходят транзитом. Возле Арктура как стая мух, туда-сюда, снуют разномастные корабли. Страшно подумать, если станция подвергнется вражескому нападению, я имею ввиду Жнецов, люди в любом случае будут обречены на смерть. От красных лучей кальмаров нет защиты.
  Через несколько минут корабль набрал достаточную скорость, и стала видна только необъятная чернота космоса. От нечего делать разговорился с рядом сидевшей девушкой примерно моего возраста. Заодно решил ознакомиться с менталитетом людей второй половины двадцать второго века. Как я успел, заметить, светлые люди встречаются нечасто, и Екатерина не была исключением. Внешность ничем не выдавала в ней русского происхождения. Её можно было принять за кого угодно - за японку, китаянку, кореянку, но никак не за русскую. Смешение кровей слишком далеко зашло. Возьму себе на заметку, изучить историю своей родины за последние сто лет. Разговор завязался сразу, я все время ненавязчиво о чем-то расспрашивал Екатерину, в свою очередь как можно меньше рассказывая о себе. Моей главной целью было не познакомиться, а больше узнать о реалиях окружающего мира. Узнал немного, но и этого пока хватило. Оказывается, тут в будущем человечество полностью покончило с междоусобными войнами. Вся энергия направлена на освоение космоса. Энтузиазм у людей познавать тайны галактики не угас даже спустя девять лет после обнаружения артефакта протеан и масштабной войны с Иерархией. Какая же наивная девочка, считающая, что все худшее позади, впереди людей ждет только процветание и благоденствие. Тут я не уследил за своим языком и ляпнул про надвигающуюся беду, о которой обитатели галактики, если каким-то чудом победят, будут вспоминать еще не одну тысячу лет. Сто лет одиночества дают о себе знать, хочется нормального человеческого общения. Еще заметка на будущее, научиться держать язык за зубами. Чтобы не показаться сумасшедшим пришлось додумывать историю про плен о том, как я якобы узнал про Угрозу от турианцев. Насчет устройства Альянса вынес - тут нечто вроде коммунизма, нищих нет, никто не голодает, все имеют крышу над головой. Слово бомж нынешним людям явно незнакомо. Ну что ж, мое положение в обществе будет явно лучше ожидаемого. По прилету на Шаньси, мне следует попасть в центр распределения, где, согласно специальности, обеспечат рабочим местом. Сколько я общался с Екатериной, меня поразила её открытость, добродушие, жуткая наивность. Теперь я начинаю понимать, как так с относительной легкостью удалось провернуть аферу, практически ничего не зная и о здешних вещах. Во второй половине двадцать второго века доверие людей между собой на более высоком уровне, нежели в темном и диком прошлом. Правда это не касается инопланетян, при вопросах об отношении к турианцами, девушка высказала о них весьма плохое мнение. Её дружно поддержал народ с соседних рядов, едва услышав вопрос ''не правда ли уроды, эти костноголовые?''. Ксенофобия, развивающаяся после войны, явно пойдет Церберу на пользу, но никак не подходит к войне со Жнецами. Хочешь, не хочешь, а в одиночку против космических головоногих продержаться нереально. Это я знаю на печальном примере с батарианцами. Четырехглазые до нашествия жили в полной изоляции, она и сыграла с ними злую шутку. Ирония заключается в уверенности остальных цивилизация и самих людей, что человечество попало под раздачу первым. Лишь немногим позднее рассеялась эта уверенность.
  Больше всего запомнился проход через масс-ретранслятор. Огромная бандура. Среди двух параллельно скрепленных конструкций вращается синий шар, заключенный в крутящиеся обода. Вот они, звездные врата во всем своем великолепии! Аж дух захватывает. Одно из величайших творений Жнецов. До поры, до времени исправно служит обитателям галактики, считающие масс-ретрансляторы чем-то вроде подарка, в качестве быстрого способа перемещения. Когда приходят истинные хозяева врат, становится слишком поздно. Космолет, сделав облет вокруг, лег на курс, нацеленный на определенную звездную систему. Теперь понятно, зачем нужны ремни безопасности. Двадцать секунд я, вдавленный перегрузками в кресло, чувствовал себя тестом для блинов. Не представляю последствия скачка, если бы перегрузки не гасились полями масс-генераторов. Людей и корабль запросто разорвало бы на атомы.
  Сразу видно - мы в другой части галактики. Вокруг не чернота космоса с еле мигающими звездочками, а какая-то туманность. Красота! Я как маленький ребенок уставился в иллюминатор, глазея на звезды. Не каждому человеку из двадцать первого века удастся осуществить путешествие между звездами, повидать инопланетян, попасть во вселенную игры. А может, есть другие такие же попаданцы? Хорошая мысль, в таком случае я не совсем одинок. Перелет через второй ретранслятор уже не нес столько тревоги и прошел для меня более спокойно. И снова за бортом изменилась панорама космоса. На фоне бесконечного космоса виднеется скопление пыли и газа желтого света.
  
  Шаньси чем-то напоминает Землю - присутствует годная для дыхания атмосфера, имеются леса, моря, правда океаны несколько меньше. Да и с орбиты мир кажется зеленее и более живым родной планеты. На Шаньси имеется два крупных материка, десятки крупных, тысячи мелких островов, разделенных морями. Восемьдесят процентов суши это болота и тропические леса. Планета является центром русской и китайской колонизации, цивилизация располагается в трех крупных городах в тропических широтах: Новый Шанхай, Циолковск, Южный Новгород.
  - Дамы и господа, мы почти прибыли на место назначения. Планета Шаньси находится десяти минутах полета. Через семь минут начнется вход в атмосферу, просьба всем занять свои места и не оставлять не закрепленный багаж.
  Пожалуй, стоит забрать свои слова обратно, больше всего запомнился спуск в атмосферу. Казалось, будто корабль загорелся, и вот-вот все погибнем. От трения об атмосферу, образовалась оранжевого цвета плазма, наводившая на нехорошие мысли. Корабль лишь немного трясло, недаром на нем установлены гасители инерции. Чуть вглядевшись, в плазменные потоки, бушующие за бортом, заметил - они совершенно не касаются корпуса. Его защищает то ли масс-поле, то ли кинетические щиты.
  Слава Богу, спуск прошел успешно. Можно немного расслабиться. Думается, таких полетов в будущем у меня будет очень много.
  - Вход в атмосферу прошел успешно, через две минуты корабль совершит посадку в космопорте Нового Шанхая. Температура за бортом двадцать три градуса, влажность воздуха восемьдесят процентов. При выходе соблюдайте указания персонала, не забывайте свои вещи. В связи с недавними событиями, в колонии пока официально не отменено военное положение, поэтому на всех важных объектах вы встретите вооруженную охрану и армейские посты. Лицам, прибывшим на Шаньси в первый раз, требуется подойти к медицинским работникам и сделать необходимые прививки. Надеемся, что полет прошел для вас комфортно.
  Выйдя на воздух, мне в глаза ударял яркий свет. Легкие впервые за сто тридцать лет вдохнули нормальный воздух, а не ту дрянь с кораблей и космических, многократно прошедшую процесс регенерации. Атмосфера Шаньси явно более насыщена кислородом, нежели Земля. Его переизбыток дает легкое головокружение. Пассажиров разделили на пять групп и повели в аналог автобусов, только летающих. Некоторым прилетевшим не нужно было в центр распределения и те отправились по своим делам.
  На территории космопорта видны следы разрушений. Одна из пристроек зданий терминала лежит в руинах. На земле виднеются воронки от артиллерийских попаданий. Как я успел убедиться, Новый Шанхай до войны населяло сто пятьдесят тысяч жителей, сейчас едва до сорока дотягивает. Много погибло в результате бомбардировок и последующих боев, потом некоторые жители бежали на Землю. Повсюду были видны следы боев. Часть зданий лежит в руинах, на улицах кучи из обломков. Инженерные команды вовсю ведут разбор завалов. В данный момент Новый Шанхай больше напоминает какой-нибудь Сталинград, но ни как не город будущего. Турианских пленных также привлекли к восстановительным работам. С высоты нескольких десятков метров я отлично все разглядел. А мне здесь неизвестно, сколько жить придется.
  
  Глава 4
  
  В центре распределения меня, как знающего турианский язык, отправили пахать на стройки, коих было множество. Предварительно пришлось пройти краткий курс обучения строительному делу. Теперь я стал прорабом в бригаде турианских строителей. Будущее, блин, а в восстановлении инфраструктуры по-прежнему применяется живая сила. Забудьте о роботах и высоких технологиях, которые должны всюду заменять людей, просто железяки, это слишком дорого. Мясо обходится куда дешевле. Прямо как в старом темном прошлом - кирку, лопату в зубы и вперед вкалывать до заката.
  - Работать негры, солнце еще высоко! - крикнул я костноголовым. Для чужих, оказывается, лень такое же привычное качество, как и для нас. В вооруженной охране нет смысла, турианцам все равно кроме джунглей бежать некуда. Приходится постоянно следить за ящерицами, чтобы не сачковали и не нахимичили чего. Порой турианцы напоминают мне гастарбайтеров из одноименной почти забытой программы. Недавно был случай, при строительстве фундамента мешали трубы, обеспечивающие пресной водой десять процентов Шанхая. Бригадир приказал ни в коем случае трогать их, в общем, стройте прямо на них. Уходя на обед, я приказал ни в коем случае не ломать их, а продолжать стройку. Зеленые решили проявить креативность - они не сломали трубы, они аккуратно их распилили плазменным резаком. Потом аккуратно сложили в несколько штабелей. Влетело тогда всей бригаде из-за того, что оставили без питьевой воды десять тысяч человек.
  Моя бригада на сегодняшний день восстанавливает жилое здание, три месяца назад разрушенное попаданием ракеты с деформирующей боеголовкой. Страшное оружие. Кроме воронки в десять метров глубиной и пятьдесят шириной ничего не осталось. До полного завершения строительства еще как до соседней галактики. Успели только отлить фундамент. Еще хорошо, что строительные материалы на порядок совершеннее, используемый нами бетон очень легкий и при полном остывании походит на пластик. Возвращаясь в свой жилой блок вечером, еще остается немного свободного времени для изучения истории последних полутора веков. Пока Новый Шанхай более или менее не восстановят, люди вынуждены жить в отдельных контейнерах. Моим домом стала комната в десять квадратных метров, где имелось все необходимое. Если посмотреть из окна, то можно увидеть целые кварталы, состоящие из подобных моему блоков. Внутри комнатушки имелся голографический компьютер с выходом в местную сеть.
  Удалось выяснить, что я по-прежнему нахожусь в своей родной вселенной, исторические события начала второго десятилетия ХХI века сходятся в мельчайших подробностях. Неожиданной новостью стала разразившаяся как раз через год после моего исчезновения крупная война в Азии и на Ближнем востоке, унесшая жизни около четверти миллиарда человек. Странно, в игре нет ни малейшего упоминания про это.
  Все началось с удара США и Израиля по Ирану, затем маятник войны начал раскачиваться по полной программе. Иран с Сирией и Египтом, естественно, раскатали Израиль в ответ на бомбежки. Под шумок новых территорий решила прихватить Турция, неизвестно зачем полезла в Кувейт и Ирак Саудовская Аравия. Потом полыхнуло в Афганистане, китайцы начали выяснять отношения с янки, индусы с пакистанцами. Гражданские войны прокатились по Средней Азии. Россию конфликт практически миновал, не считая локальных стычек с Японией и возросшей активностью ''духов'' на Кавказе.
  Вплоть до 2148 после войны ничего особо интересного не произошло, человечество тихо начинало загнивать в своей помойке с населением в пятнадцать миллиардов. Россия-матушка медленно задыхалась от наплыва иноземцев разных мастей, в конце концов, русский этнос на данный момент понятие весьма относительное. Огромными темпами во второй трети двадцатого века пошла ассимиляция русской крови китайцами и японцами. Хоть РФ формально и не менялась в границах с девяностых, на деле ко второй половине XXI века осталась лишь треть - к западу от Урала. Придется приучать себя к мысли, что все черномазые и узкоглазые такие же люди как я. Свою откровенную ненависть к чужакам навечно запрячу подальше. Как не убеждаю себя, что я должен быть выше всего этого, не разделять людей по национальностям, не получается. Просто времена изменились, а я, несмотря на возраст, продолжаю мыслить примитивными категориями своей эпохи.
  Во второй половине двадцать первого века люди вроде немного очухались и принялись осваивать Солнечную систему, слетали на Луну, ближайшие планеты. В 2103 первое поселение на Марсе, немного погодя открыли добывающие станции в поясе астероидов, так как полезных ископаемых на Земле не хватало.
  В 2148 началась золотая эра человечества, открыли протеанское хранилище данных. Всего за несколько лет люди шагнули в технологиях на пару столетий вперед, из-за чего в народе поползла нешуточная истерия по поводу заговоров. Родная планета вскоре перестала быть гадюшником, загрязненным промышленным отходами, новые открытия позволили очистить воздух, воду, почву, восстановить биосферу и перейти на более чистые источники энергии. Все произошло за каких-то пять лет! Не менее революционным открытием стало открытие масс-полей, на которых работает львиная доля технических агрегатов. Что касается Цербера, то трехглавый пес уже дал о себе знать. Периодически в сетях проскакивают провокационные сообщения, призывающие человечеству не преклонять голову перед инопланетянами, а бороться за право быть первыми в галактике. В народе Цербер становится все популярнее и популярнее с каждым днем. Через несколько месяцев на Цитадели прокатилась волна убийств и три крупных теракта, устроенных неизвестными, все погибшие и пострадавшие были человеческими, турианскими и саларианскими крупными промышленниками, дипломатами, политиками. Цербер тут же объявили экстремисткой организацией, за любую антиинопланетную пропаганду могли дать нешуточный срок на лет десять.
  Лично я пока не спешил со вступлением в Цербер, пока рано. А жизнь неспешно текла в своем русле, восстановление Шаньси через полгода полностью закончилось. Приток колонистов снова увеличился, люди постепенно забывали об ужасах прошедшей войны. Работу строителя я сменил на работу специалиста по инопланетным языкам. В основном переводил информацию технического характера с языков пришельцев на английский, который вроде на хорошую четверку уже знал. Работа кроме скуки и неплохого дохода ничего не приносила. Да пусть вас Жнецы подерут, надоело все! Надоело просиживать задницу, мне и ста тридцати двух лет на Цитадели хватило. Пришло время осуществлять свой план по изменению истории. Больше мне нечего делать на Шаньси, в новом мире я полностью освоился, скоро пойду в вербовочный пункт и запишусь в войска Альянса Систем.
  Свои по истине наполеоновские амбиции придется поубавить и искать пути вступления в Цербер иным путем. Хорошо с работы не успел уволиться. При анализах крови и тканей выявлено множество нехарактерных для человеческого тела аномалий и мутаций. В биологии я не силен, знаю лишь, что какие-то там органоиды клеток тела стали вырабатывать неизвестное вещество, из-за которого старение организма теперь в принципе невозможно. Помимо остановки старения претерпел сильные изменения метаболизм, количество стволовых клеток, белых кровяных телец зашкаливает. Тело может восстанавливать утраченные органы. В перспективе я могу жить вечно! Спасибо скачку во времени, что так изменил меня. Слава Богу, рогов или чего похуже не отросло. Доктор Квон дал какое-то лекарство, понижающее содержание определенных клеток в крови до нормы на время. Не знаю хорошая или плохая для меня новость, но любые имплантаты будут отторгаться, иммунная система стала сильная и незамедлительно уничтожает инородные бактерии и вирусы.
  Идентификационный чип в руке не хотел откликаться на сканер. Проклятье! Видимо иммунная система каким-то образом сумела уничтожить его, размер то у него микроскопический. Поломку удалось обнаружить только сейчас, поскольку при разных покупках, действиях, требующих идентификацию личности, пользуюсь карманным КПК. Чип нужен лишь для особых случаев: когда ты вступаешь в какую-то особую организацию, данные на нем корректируются или когда человек не может сказать кто такой, а ему требуется медпомощь.
  Короче в армии мне делать нечего, такого мутанта как я там быстро раскусят и упрячут куда следует. Как я познакомился с доктором это отдельная история. В местной сети нашел микробиолога, которому требуется человек для сбора образцов местной фауны и флоры. Шаньси колонизировали всего восемь лет назад, живой мир на планете все еще плохо изучен. Тридатипятилетний кореец писался от радости, узнав о моей аномалии, начал грезить о премии и всеобщей славе. Я ему разрешил меня исследовать с условием, что все останется тайной. Хочется знать о себе побольше. Если кому-то расскажет обо мне, Квона найдут погибшим от несчастного случая. А мне придется снова скрываться.
  
  ***
  - Невероятно, это просто невероятно! Изменения еще больше, чем я думал раньше! Ваше ДНК...ваш возраст...
  - Что с ним ними не так?
  - Вам не двадцать три года, вы старше минимум в семь раз названного возраста! - раскусил сука, не надо было разрешать ему делать глубокий анализ ДНК, впрочем, он бы и так его сделал бы без моего ведома. Рассказывать истинную правду не буду, не поверит. Помню, смотрел фильм, где человек возрастом в несколько тысяч лет рассказывал о себе, стану основываться на той истории.
  - Раскусили вы меня, доктор Квон. Да, мне почти сто шестьдесят семь лет, родился еще в конце двадцатого века, абсолютно хорошо все помню о тех временах.
  - Как вы все это время жили среди нас?
  - Хотите знать? Тогда слушайте, до вас я мало кому рассказывал свою историю. Когда обнаружил, что не старею, и тело совершенно не меняется, это произошло где-то в две тысячи двадцать пятом, решил во избежание лишних вопросов уехать подальше. Возникало множество проблем, когда выглядишь моложе своего возраста. Первое время прокатывала ложь с пластическими операциями, затем пришлось менять личность, прибегнув к подделке документов. Так я перемещался по разным странам, начиная Россией, заканчивая Англией. Нигде не задерживался больше пяти лет, боялся вызвать подозрение. Детей специально не заводил. После войны Первого контакта решил перебраться сюда.
  - Должно быть, за все время угасла тяга в жизни, она превратилась в вынужденное существование.
  - Ни капли, наоборот, чем больше живу, тем больше хочется жить. Да и стариком себя не чувствую. Понимаете, время для меня течет слишком быстро, нежели для вас.
  Дальше Квона потянула на философию, о которой он может говорить часами. Как я понял, кореец не стремится выдать меня официальной науке, в этом случае его открытие все равно заберут дяди сверху. Для Квона теперь стало первостепенной задачей выяснить, как работает мой организм, полностью понять механизмы метаболизма. Ученый сам больше всего хочет прожить подольше, и вот появился редчайший шанс осуществить свою мечту.
  Все равно не буду расслабляться, неизвестно что на уме у безумного доктора, мысли читать пока не научился.
  Помимо изменения организма скачок во времени немного приоткрыл для меня тайны прошлого. После перемещения периодически снились странные реалистичные сны, показывающие эпизоды предыдущих веков. До недавнего времени видения считал бредом моего сознания, пережившего шок в те первые недели, но, читая многочисленную научную и не очень литературу вынес, что все это отголоски прошлых событий, отпечатавшихся в подсознании. Сам пространство способно запоминать все происходящие когда-либо события. Кстати эту гипотезу давно подтвердили саларианцы, исследуя феномен временных миражей, встречающихся как на планетах, так и в глубинах космоса. В космосе хрономиражи появляются намного чаще, особенно в обитаемых звездных системах. С чем это связано никто не знает, удалось только подтвердить существование явления, но никак изучить.
  Видения изредка появлялись на протяжении первых трех лет после перемещения, но я успел увидеть достаточно много - жизнь на Цитадели протеан и нескольких рас, существовавших раннее, их падение в войне со Жнецами. К сожалению, ничего особо полезного увидеть не сумел, только коротенькие отрывки. Нет смысла подробно рассказывать об ошибках наших предшественников, из цикла в цикл косяки одни и те же: появления в тылу обороняющихся пятой колонны из зомбированных Жнецами, неготовность к войне, раздробленность, отсталые технологии...перечислять можно долго. Остается надежда на Цербер, что Призраку или Шепарду хватит сил противостоять промывке мозгов. Интуиция упорно подсказывает, не знаю почему, в реальности дела с Горном и мотивами Жнецов обстоят совершенно иначе, нежели в игре.
  
  ***
  Время шло с быстрой скоростью, до сих пор не привыкну. Вроде проходит неделя, а на деле получается полтора месяца. Не знаю, как объяснить, вроде все движется нормально, а по ощущениям получается намного быстрее. Сам не заметил, как наступил 2170 год. Я время даром не терял, вовсю готовился к пришествию Жнецов. Глубоко в джунглях вместе с Квоном делали многочисленные тайники с едой, необходимыми вещами для выживания в дикой среде, оружием, всего этого в теории должно хватить не на одну сотню лет. Все в лучших традициях выживальщиков. Благодаря высоким технологиям те же консервы могут храниться, не испортившись, две сотни лет. Пересидеть начальный и самый опасный этап вторжения головоногих хватит.
  Базовая военная подготовка у меня и шестидесяти процентов жителей колонии была. Много наделало шумихи в СМИ недавнее нападение батарианского десанта на Мендуар. В связи с частыми нападениями на человеческие миры баторов и прочей швали, Альянс Систем помимо усиления защиты сформировал из местных жителей отряды самообороны. Граждане независимо от пола в возрасте от 15 до 60 лет обязаны каждые полгода посещать военные сборы, проходить переподготовку. Из винтовки и пистолета я стрелять научился нормально - половину мишеней обычно всегда выбиваю. С физической подготовкой не так все гладко: мышечная масса упорно не хочет увеличиваться, даже если и удается накачать лишние полсантиметра мускулов, через пару недель все приходит в исходную форму. Мое состояние словно заморозилось после перемещения во времени, я оставался точно таким же, не меняясь, со времен российской армии.
  С Квоном мы стали хорошими друзьями, но всю правду так он и не узнал - про знание будущих событий из игры ни слова, все приписал к скачку во времени. Также я не проронил ни слова о Шепарде, других персонажах. О самом ''масс эффекте'' из двадцать первого века я не нашел никаких упоминаний, скорее всего всю информацию засекретили, если таковая имелась. Затеряться она ну никак не могла, поэтому склоняюсь к варианту с сокрытием, в таком случае вмешиваться в события вообще не стоит, Альянс сам отлично знает, что нужно делать для победы.
  В плане исследований моего феномена кое-какие успехи имеются. Воспроизвести эффект и заставить клетки живого существа вырабатывать ''эликсир молодости'' не возможно - нужно воспроизвести точно такие же условия, при которых мой организм мутировал. Но выделить из моего организма ''эликсир'' Квон, все-таки, сумел, теперь пожиратель собачьего мяса ежемесячно делает себе инъекции. Из сорока пятилетнего мужика Квон превратился в двадцатилетнего мальчика, что начинает вызывать лишние вопросы у коллег к нам. Технологии омоложения, позволяющие прожить до ста пятидесяти лет, не больше, на Шаньси доступны только богатым людям. Какой-то микробиолог из отдела по исследованию флоры и фауны никак не может себе позволить чудо-терапию. Чувствую, в скором времени нам обоим придется сваливать в Циолковск на другом конце материка.
  
  Серьезных отношений с противоположным полом не заводил специально, ни к чему все это, да и не очень мне нравятся низкорослые азиатки, а женщин с европейской внешностью тут явно маловато. На моем счету пяток мимолетных романов и все. Поэтому в Новом Шанхае меня ничего не держит. На фоне грядущих событий сильно забивать свою голову такой мимолетной вещью как любовь не стоит. Оставим подобные вещи до лучших времен, если таковые наступят.
  
  ***
  2179 год, до нашествия осталось по предварительным прикидкам от четырех до семи лет, смотря как пойдет история. Последние два десятка лет отклонения от нормы самые минимальные, не считая войны Первого контакта. Все известные мне события из игры произошли в реальности. Пассажирский корабль на данный момент держит путь на Омегу, о которой столько слышал, теперь предстоит увидеть её воочию. Омега является самым настоящим рассадником преступности, где мне и предстоит некоторое время перекантоваться. Проводились исследования с целью изучения изменений, происходящих с человеческим организмом при жизни на других планетах, поэтому всех на работе обязали сдать анализ ДНК. Откосить от анализа не удалось, в спешке, пока не получены результаты, я поспешил свалить с Шаньси, даже не предупредив об этом Квона и знакомых. Свою аномалию шансов скрыть абсолютно нет, так как изменения слишком велики. Если дать образец тканей ученому, ни разу не видевшему меня в глаза, то он с абсолютной уверенностью скажет, что я не человек, пусть и очень похож строением. Чтобы заметить отличия от нормальных людей, достаточно глянуть в простой микроскоп.
  В корабле помимо меня имеются представители многих других рас. Достаточно глянуть на рожи некоторых и понять - им место только на нарах. А чего собственно я ожидал? Более или менее законопослушные представители разумных существ добровольно на Омегу не попадают. За последний десяток лет я понял для себя, что турианцы далеко не самые последние сволочи в галактике, зелененьким в этом плане запросто дадут фору баторы, кроганы и яги. Особенно презираю четырехглазых с их работорговлей, достаточно вспомнить как они обращаются с пленными людьми. Да и за что можно любить расу, составляющую половину всей преступности. Во время конфликта с Гегемонией Альянс, уставший от постоянных набегов на свои колонии, озверел и начал стирать с лица галактики всех, кто имеет хоть малейшее отношение к батарианцам, пиратским кланам и организациям. Борьба с пиратством тогда развернулась нешуточная.
  В соседнем ряду от меня сидят двое батарианцев, о чем то беседуют. Периодически поглядывают в мою сторону злым в взглядом, еще бы, люди фактическим лишили этих уродцев с кожей цвета несвежего дерьма многих колоний. Вот они и по сей день дуются на нас. Чуть позади сидит, молчаливо смотря в окно азари. С ними, наверное, у людей отношения лучше всего, по крайней мере, до вооруженных стычек дела никогда не доходили. Стоит сказать, многие люди испытывают к азари симпатию, впрочем, как и они к людям. Не каждый день встретишь расу, имеющую с тобой на первый взгляд много общих черт, хотя это далеко не так. Отличий намного больше, чем кажется, к примеру мужики у азари отсутствуют как класс. Размножаются синенькие партогенезом.
  Кроганы. Да последний чечен или даг с Земли по сравнению с динозаврами просто скромная и покорная овечка. Разозлить крогана некрогану проще простого, хотя и среди них встречаются вменяемые экземпляры. Некоторые расы я еще кроме как по телевидению не видел, так батарианцы с кроганами мне пока в новинку.
  Снова взглянул через иллюминатор, теперь там была не чернота космоса, а сама Омега и астероидный пояс. Где-то совсем недалеко расположен ретранстлятор Омега-4, откуда прибывают Коллекционеры. Интуиция подсказывает, особо мне следует избегать жуков и их агентов. Мда, Омегу можно увидеть за многие сотни километров, такое проглядит разве что слепой. Шуруп космических масштабов. Сама станция построена в астероиде размером в несколько десятков километров, населяет сие чудо протеанской инженерной мысли семь миллионом разумных существ и это только официально. По неофициальным данным - в полтора раза больше. Минимум семь миллионов отбросов со всех уголков галактики, ежедневно убивающих друг друга самыми изощренными и не очень способами. Может показаться, там анархия, но всем заправляет Ария Т'Лоак, королева Омеги. Наш корабль влетел в пояс астероидов. Удивляюсь, как пилотам не удается вмазаться в какой-нибудь летающий булыжник. Теперь весь вид в окне занимала громада космической станции. Невооруженным взглядом видно, что Омега очень старая, её латали не одну сотню раз. Даже сейчас видно, как сварщики в скафандрах заделывают в обшивке дыры. Все. Прилетели. Теперь мне предстоит выживать в действительно жестоком мире, где каждый сам за себя, где преступления вплоть до убийства не редкость, а вполне обыденное явление. Никакой тебе полиции, лишь наемники из частных организаций поддерживают видимость порядка. У меня на трех счетах лежит в общей сложности четыреста тысяч кредитов, откладывал на подобный случай. На первое время хватит на еду и снять жилье, потом найду работу. С моими навыками, думаю, это будет не очень трудно, в крайнем случае, пойду в наемники, чего хочется в последнюю очередь.
  
  Вот он, Верхний Купол Омеги, вместо вонючих трущоб вполне футуристического вида город, никаких бичей и лиц уголовной наружности. Я же не самоубийца соваться на нижние уровни, где за любым углом мне могут загнать перо меж ребер. Имея приличные средства можно позволить себе жить нормально. Такое впечатление, будто я и не на космической станции, а на нормальной планете с голубым небом. Верх Купола представляет из себя огромный экран, транслирующий изображение голубого неба с облаками. На улицах чисто, нигде не валяется мусор, тут в равном количестве можно встретить все известные разумные виды. Даже одного яга видел. ВИ переводчиками тут явно не все пользуются, впрочем, можно и без него обойтись. Звучащие отовсюду говоры турианцев, азари, кроганов, волусов, батарианцев, я отлично понимал.
  В случае нападения гопоты у меня имеется ручная пушка ''Палач'', убойная вещица, на раз-два прошибает кинетические щит. В тире на Шаньси как-то проверяли на прочность щиты и пластину брони N7. Палач показал наилучшие результаты. Хотелось бы винтовку, но под одеждой незаметно носить не получится.
  Я решил снять себе квартиру в одном их жилых комплексов, где есть больше всего людей. Как успел заметить, наш вид появился на космической арене совсем недавно, но уже успел громко заявить о себе. Среди остальных инопланетян мы стремительно занимает одно их лидирующих мест в галактике, если победим Жнецов, гегемония человечества станет неоспоримой. Дальнейших планов выйти на контакт с Цербером у меня нет, да и не знаю чем их заинтересовать, в сказки про будущее мне так просто никто не поверит. Надо доказать свою полезность. Вот только как?
  
  Глава 5
  
  Есть ли жизнь после смерти? Не думаю. Я не видел никаких ангелов, света в конце туннелей и прочего бреда, разум просто погружался в холодную пустоту, где нет абсолютно ничего. Сейчас даже ад кажется лучшей альтернативой вечному забвению. Боль в простреленной груди постепенно уходила, тело уже не чувствуется, видимо слишком много крови потерял. Никакое бессмертие не спасет от шести огнестрельных ранений в грудь. Банда, состоящая из двух батарианцев и трех человек подловила меня в подворотне и потребовала все деньги, что есть. Так как у меня нету интсрументрона, а КПК оставил дома, то ничего не осталось делать, как обороняться. Кажется, одну батарианскую сволочь я все же успел подстрелить, но остальные расстреляли меня. Теперь лежу на земле, истекая кровь и никто мне не поможет. На Омеге медицинская помощь стоит очень дорого, а скорой тут отродясь не бывало. Знаю, что есть служба по уборке трупов и не более.
  Говорят, перед самой смертью проносится вся жизнь - вот с этим не совсем соврали, проносится не вся жизнь, а лишь самые яркие её моменты. Только сейчас понимаю, каким же идиотом я был. Упущено столько времени! Целых двадцать лет просидел на второсортной замшелой колонии, абсолютно не делая никаких попыток изменить историю. Иными словами я превратился в обычного обывателя, которого кроме собственного благополучия ничего не волнует. Комфортная жизнь и полное отсутствие потрясений превращает человека в амебу. Если высшие силы есть, то смерть и забвение будут моим наказанием за бездействие. И погиб я не героической смертью, а в темной подворотне от лап простых грабителей. Не спроста я очутился в будущем, получил долгую жизнь, потом со странной легкостью удалось сбежать с Цитадели легализоваться среди людей. Нужно было не плыть по течению, а стать самим течением. Вскоре сознание полностью окутала темнота, все ощущения: зрение, слух, осязание, обоняние пропали. Нахлынула жуткая паника. Не хочу я умирать, мне еще охота жить! Но изменить что либо, я больше не в силах. Чувствую, как мое сознание вслед за телом умирает, растворяется во мраке, мысли становятся все более медленными...
  
  Невероятно! В первые пару минут не верил собственным ощущениям - я снова в своем теле, полностью здоровый, только в груди чувствуется фантомная боль. Что же на самом деле произошло? Была пустота, а затем, бац, я проснулся в собственной кровати на Шаньси. Сном сильную боль в груди не объяснить, значит, все было взаправду. На загробную жизнь, которой абсолютно точно не существует не похоже, ощущения слишком уж земные. Кто-то дал мне второй шанс или это очередная моя способность - перенос сознания во времени. Что ж, полученную возможность упускать не собираюсь, сегодня же отправлюсь на Омегу, нечего больше просиживать штаны в ожидании Жнецов.
  Календарь на голомониторе показывает сегодня 18 сентября 2168 года, отлично, судьба подарила мне одиннадцать дополнительных лет. Во второй раз нужно распорядиться драгоценным временем с пользой. Как же поступить? Идти в армию далеко не самая лучшая идея, остается только криминальный мир. Что тут такого, все равно по ту сторону ничего нет, следовательно, сколько народу не отправляй на тот свет, конец один и тот же. Праведнику не воздаться на небесах за праведность, а грешнику в аду за грехи. Нет смысла быть законопослушным гражданином и жить согласно всеобщим правилам. Жизнь одна и надо прожить её с пользой, стать её абсолютным хозяином. С этого момента для меня понятия ''добро'' и ''зло'' утрачивают смысл, превращаются в пустой звук.
  Первое, что я сделал - купил билеты на рейс с пересадками до Омеги. Теперь предстоит завалить Квона, чтобы не оставлять свидетельств своей уникальности. Раньше бы я никогда такого бы не сделал, не хватило бы силы воли, но сейчас ситуация изменилась. Корейца просто задушил прямо в своей квартире, сам себе поразился, как так удалось совершить хладнокровное убийство. Пустота сильно поменяла взгляды на жизнь, смерть, весь окружающий мир. Бедняга Квон до конца смотрел на меня не понимающим взглядом, хотел задать вопрос: ''Почему?''. Плевать, хоть раньше я считал ученого своим другом, теперь осознал, что эта косоглазая падаль сдала меня в 2179 Ассоциации. Иначе не объяснить, почему меня сразу же после взятия анализов попросили прийти в медицинский центр на обследование. Тогда пришлось в срочном порядке сваливать на Омегу. Закончив с делами, собрал пожитки и отправился в космопорт. Убитого ''друга'' за двое суток так ни разу и не вспомнил. Все мысли были погружены в обдумывание перспектив на будущее. На Омеге вступлю в какую-нибудь банду, поначалу в качестве мелкой урки будет трудно, но, если моя гипотеза о высших силах верна, мне удастся продвинуться по карьерной лестнице выше. А там уже можно будет искать выход на Цербер, стану информатором или кем-то еще. Если завалят, что ж, буду надеяться на повторный откат в прошлое. В пути особых никаких впечатлений не получил, все видел раньше. Омегу я более или менее знаю, общий расклад дел на сегодняшний день тоже, что дает дополнительные шансы влиться в криминальный мир. Можно будет в своих целях воспользоваться предстоящим разладом в правящих кругах Синих Светил. Насколько я успел узнать, где-то в 2172 Заида Массанни попытается убить Видо Сантьяго и Синие Светила из прочеловеческой организации окончательно превратятся в крупную частную армию наемников. В 2174 году на Омеге начнется настоящая война между Затмением, Кровавой Стаей, Синими Светилами и другими более мелкими организациями за контроль над Омегой. Война будет идти по принципу все против всех, будут заключаться и распадаться союзы, погибнут тысячи разумных существ. А все это результат интриг Арии, в этот момент у неё появятся сильные конкуренты и хитрожопая каракатица решит избавиться от врагов, стравив наемников друг с другом. Тогда многие преступники сумели или сумеют сделать карьеру, что называется вырваться ''из грязи в князи'', шагая по трупам. Достаточно вспомнить Хусейна Махди, этот тип поднялся буквально из дерьма, за короткий срок создал огромную боевую организацию из людей, салариан и азари численностью до семидесяти тысяч рыл. В ''масс эффекте'' никакого упоминания про это не было. Правда, его триумф был недолгим. Впервые за двести лет Арии грозила неиллюзорная возможность лишиться своего трона. В 2176 Махди завалили наемные убийцы Арии, а организация ''Меч аллаха'' быстро развалилась, терзаемая распрями. Махди успел стать для своих чем-то вроде пророка, некоторые, не только люди, но и пришельцы, всерьез на него молились. Мужик обладал сильным даром убеждения, который действовал даже на другие расы. Лишившись кумира, фанатизм быстро угас и ''Меч аллаха'' превратился в рядовую наемную компанию, коих на Омеге сотни.
  Наконец-то, почти прилетели, меня мучает сильное дежа вю. На сей раз моя дорога лежит на нижние кварталы Омеги, где преступники буквально на каждом шагу. Это в Верхнем Куполе бандитов мало, там я до смерти прожил месяц и был ограблен один раз, ставший последним. Стать рядовым бандитом не составит никакого труда - пушечное мясо всегда пользуется большим спросом. По выходу из корабля не было никакого регистрационного пункта и таможни, только вооруженная охрана Затмения дает знать, что здесь имеется какая-никакая охрана. Кстати Затмение контролирует одну пятую часть всей Омеги, по местным меркам более, чем серьезная организация, чтобы с ней считались. По выходу из доков я очутился в трущобах нижних уровней, где обитают в основном мелкие преступники. Первым делом купил себе за полторы тысячи кредитов пистоле-пулемет турианской модели, название можно перевести примерно как ''Громобой-9''. Название оригинальностью не блещет. ''Громобой'' стоит на вооружении турианской полиции. Не лучшее оружие, но у него высокая скорострельность при относительно медленном перегреве. Вот с бронебойностью беда - ПП не сможет пробить с первого раза и слабые кинетические щиты, ну и не надо. Отбиться от уличной швали хватит.
  За десять минут хождения среди трущоб нос перестал ощущать запахи, от такой вони неудивительно. На улицах полнейшая антисанитария, канализация есть не везде, поэтому помои выкидывают и выливают прямо на улицу. Гомон просто адский, звучащие одновременно языки из всех уголков галактики образуют какофонию, в которой трудно что-то различить. Тут присутствуют, наверное, все известные космические расы, даже ханары. Ненависти к ним не испытываю, просто не люблю их за чрезмерную педантичность. Оказывается, природа имеет странное чувство юмора, если наделила медуз разумом. Больше всего опасаюсь встреч с ягами, боже упаси встретиться с восьмиглазым чудищем, сожрет и не подавится. В самом прямом смысле. С ними ведут дела либо кроганы, просто смелые и сумасшедшие. Яги еще не вышли в космос, и летать в их родной мир запрещено постановлением совета Цитадели. Но разве какой-то указ остановит работорговцев, пиратов или бандитов? На первое время сниму дешевую квартиру, надо выспаться. А завтра пойду искать приключения на свою пятую точку.
  Здесь трудно различить когда день, а когда ночь, вместо неба чернота. Находимся, ведь внутри астероида. Снял себе комнату в одной замшелой трехэтажной постройке. Внутри никаких излишеств - койка с аналогом матраса, пара полок для вещей в стене, причудливого вида туалет. Хозяин гостиницы, старый батарианец не очень жалует людей, но зарабатывать нужно, приходится принимать и нас. По соседству со мной живет семейка ворка. Искренне не понимаю, как на восьми квадратных метрах могут жить сразу десяток этих гоблинов. Всю ночь не давали спать визги и хрюканье за стеной, сволочи спариваются. У гоблинов просто отсутствует такое понятие как стыд. Они могут справлять нужду, совокупляться прямо на глазах у остальных. Зверье короче, у них на первом месте инстинкты. Разум, если можно так назвать мелкий комок нейронов в их головах, стоит на втором месте и служит для удовлетворения низменных потребностей. Словарный запас у гоблинов чуть больше, чем у трехлетнего ребенка, общаться с ними нужно соответственно.
  Шесть часов продолжается пытка. Больше не могу это терпеть. Стучу в дверь, за спиной держу новенький ПП, пришло время опробовать оружие в деле. Разговаривать с гоблинами бесполезно, по-хорошему они не понимают. Вскоре из-за двери показалась инопланетная харя. Тварь провизжала на своем языке. Фразу можно понять как ''Отвали человек''. Гоблин не успел ничего понять, как его голова превратилось в месиво из мозгов и костей. Я вломился через дверь, дал длинную очередь в комнату. Визг и хрипы дали знать, что имеются раненные. Зная регенерацию ворка, с ними нужно кончать побыстрее, пока не успели повыпрыгивать в окна и сбегать за собратьями. Подождав пару секунд начал снова стрельбу наугад. Зайдя в комнату, увидел мертвых и раненных гоблинов. Большинство еще живо, если дать время запросто оправятся от ранений, поэтому на контрольные выстрелы в головы не скупился. Все стены оказались заляпаны кровью и кишками. Шум от стрельбы слышен на весь дом, сейчас прибежит хозяин с требованием возместить убытки. Не проблема. Если будет с вышибалами, пару тысяч кредитов придется отдать. В цивилизованном мире за такой поступок меня или казнили или отправили бы на очень долгий срок за решетку, но тут царят дикие нравы. За убийство десятка паразитов я отделаюсь отбитыми почками или штрафом за заляпанные стены и испорченную мебель. Интересно, смогу ли я также в дальнейшем хладнокровно убивать людей, не сделавших мне лично плохого? Ворка по факту зверье и не воспринимаются как разумные существа, а Квон сдал меня, посему заслужил смерть.
  Через пару минут старый батарианец прибежал в сопровождении трех охранников, вооруженных очень старыми батарианскими винтовками ''Ашкар'', видать на нормальное оружие денег не хватает. Их волыны против моего ПП все равно что ''калашников'' против средневекового мушкета. Страха перед бандитами не было совершенно.
  -У тебя серьезные проблемы, человек! Знаешь, во сколько тебе обойдется убийство моих постояльцев?
  - И во сколько же?
  - Гони десять тысяч или мои ребята прикончат тебя на месте. - Совсем охренели баторы. Десять штук! Да это четверть моих накоплений. Сделав вид, будто собираюсь расплатиться, быстро прицелился, одной очередью прошил разом четверых. Узкий коридор не дал пространства для маневра. Все закончилось в считанные секунды, на полу осталось лежать два мертвых и два раненных батарианца. Мне тоже досталось с лихвой - четыре пули живот, одна в плечо. При своевременной помощи не смертельно. На этот раз я полностью готов, по прибытию на Омегу по самые гланды накачался стимуляторами. Анаболики специально разработаны для военных целей, они на пару дней повышают физическую силу, делают нечувствительным к ранениям. Побочным эффектом является увеличение агрессивности. Именно из-за стероидов я повел себя неадекватно, отправив на тот свет полтора десятка инопланетян. Сейчас доберусь до своего рюкзака и вколю дозу панацелина. А кровь так и хлещет, уже начинает темнеть в глазах. Ну, нет! Во второй раз не собираюсь погибать!
  Вколов антисептическое, кровоостанавливающее и заживляющее средство одновременно, прилег на диван. На лежащие трупы по барабану, я же на Омеге. Стрельба и ежедневные убийства здесь в порядке вещей. В жилом комплексе, скорее всего, кроме меня и пары отморозков никого не осталось. Жильцы поспешили свалить подальше от места разборки. В какой-то момент я вспомнил, как читал в Экстранете статью про ворка, что их потроха некоторые фармацевтические корпорации используют в производстве лекарств. Биохимия гоблинов чудесным образом способна меняться под окружающую среду, что при определенных условиях делает их совместимыми с остальными расами. Рискну. Взяв нож и отбросив брезгливость, вскрыл тушку одного из гоблинов. Все туловище нестерпимо болит, но кровь почти не идет. Отвратное занятие, увидь меня посторонние, подумают, что сумасшедший, впрочем, оно, скорее всего так и есть. Не сильно разбираюсь в анатомии этих зверей, но вроде достал печень, такой комок серо-зеленого цвета. Согласно всеобщей галактической энциклопедии, в печени и почках ворка содержится огромное количество В-клеток или согласно человеческой терминологии, стволовых. Я сильно увлекся потрошением ворка, что не заметил, как на третий этаж поднялась симпатичная на вид азари. Видимо куча трупов и потрошащий их мясник сильно шокировал её. Свидетельница потрясенно уставилась на меня, тихо бубня себе какую-то молитву под нос. Не буду ей мешать.
  Жрал мясо сырым, иначе в приготовленном виде его свойства исчезнут. На вкус словно очень тухлое яйцо( и такое когда-то пробовал с пацанами на спор). Не устаю поражаться своему хладнокровию, в прошлой жизни ни за что не смог убить человека, а сейчас спокойно поедаю сырые внутренности пришельца. Того мягкотелого слизняка и рохли больше не будет, он стал хладнокровным маньяком, способным на любое зверство.
  Употребление гоблина в пищу мера вынужденная - без этого мне на вряд-ли удастся выжить. Квалифицированной медпомощи на нижних уровнях не получить, возможности моего организма хоть выше человеческих, но тоже имеют предел. Умереть от потери крови, когда закончится панацилин, ничего не стоит. Хоть раны заживают в два раза быстрее, этого для быстрого выздоровления мало. Дважды чуть не вырвало, желудок всячески стремится избавиться от дряни, которую в него насильно запихали. Еще через пару часов стало заметно легче, раны полностью прекратили кровоточить, появилась корка из запекшейся крови. Самочувствие заметно улучшилось, не смогла этого изменить даже стоящая от трупов жуткая вонь.
  Ходить вроде могу, так что пока отсюда сваливать, пока не нагрянули дружки батарианцев. Напоследок обшмонал трупы, ничего ценного кроме полукилограммового пакета красного песка за пазухой у дохлого хозяина гостиницы не нашел. Наркота лишь подтвердила мои опасения, видимо завалил мелкого барыгу. Четырехглазый помимо гостиницы держал наркопритон, его я обнаружил, обшаривая номера в поисках ценного. Торчки разных рас, включая людей никакие валялись на полу, им все было по фигу.
  Не устаю поражаться пофигизму местных - я устроил самую настоящую бойню, но на шум пока никто не прибежал выяснить подробности происшествия. Теперь буду искать другое место жительства, попытаюсь заработать себе на жизнь. Стоп. Если я завалил барыгу, то по -любому где-то тут должен быть тайник. Как раньше не подумал? Надо на будущее учесть, что не стоит употреблять стимуляторы в дозах, превышающие норму в пять раз. Помимо проблем с логическим мышлением, в груди неприятное ощущение - сердце бешено стучит, будто мотор работает. Нормальный человек давно бы скопытился.
  Найти наркоту не составило труда, на полках в кабинете лежали аккуратно сложенные пакеты с красным песком. Хорошо у меня с собой имеется вторая сумка. Баул я забил наркотой до отказа, но опять допустил оплошность. В нынешнем состоянии груз не утащить. Пришлось довольствоваться малым. Моей добычей стали пять пакетов и неплохой пистолет, взятый с трупа батора.
  Идти по улице, при этом скрывая свое болезненное состояние, очень трудно. Но иначе никак - грабители только и ждут неспособную сопротивляться жертву. На каждом шагу стоят подозрительные лица, пристально вглядывающиеся в толпу. Во второй раз я решил снять комнату в более приличном комплексе, чтобы были более или менее нормальные соседи. Пентхаус, возвышающийся над трущобами Омеги, дал понять, что является особым местом, куда нищебродов не пустят. На входе стоит БТР неизвестной мне марки и десяток охранников Затмения. Их можно узнать по желтой броне. Переведя на счет офицера двести кредитов, меня пропустили. Внутри жилой комплекс ''Иллиум'' выглядит более, чем шикарно. Пятизвездочная гостиница. Когда в очередной раз заплатил пятьсот кредитов, миловидная женщина повела меня в квартиру. Вколов себе панацелина, не раздеваясь, рухнул в постель бревном. Когда выздоровею, меня ждут большие свершения.
  
  Глава 6
  
  Выздоровление шло довольно быстро, за неделю раны достаточно затянулись, чтобы я мог без проблем передвигаться. Из пентахауса пока ни ногой, однозначно убийцу того наркоторговца ищут его покровители, друзья, подельники либо кто-то еще. Так что, пару деньков еще придется побездельничать, благо средства позволяют. Потом пойду барыжить наркотой, заодно подыскивать клиентов и связи. Когда товар закончится, нагряну снова в трущобы в гости к мертвому хозяину гостиницы. Половину хранящейся у него дури я перепрятал из шкафа в подвал дома, куда, судя по состоянию коммуникаций, очень давно не заходили.
  Пара дней прошли незаметно, настал мой первый рабочий день в качестве мелкого наркоторговца. В трущобах Омеги не составит найти наркоманов и прочий сброд, мечтающий получить новые ощущения. Как бы не заблудиться в этом гадюшнике, а то указателей почти нет, ориентиры приходится выбирать самостоятельно. Кварталы на нижних уровнях жутко запутанные, совершенно никакой схемы. Об архитектуре здесь видимо никогда не слышали, если посмотреть издалека, то трущобы больше напоминают нагромождения всякого металлолома, в котором обитает куча жителей. Удивляюсь количеству людей на улице, вроде вышли в космос совсем недавно, а уже по численности на Омеге сравнялись с остальными. Стариков среди людей и пришельцев нет, большинство умирает молодыми от рук алчных сородичей или других рас. Много раз на пути попадались дети, выпрашивая у прохожих деньги и еду, подозреваю, что среди детворы есть немало щипачей. Малышня почти не страдает ксенофобией по отношению к другим видам, поэтому отпрыски разных рас лучше уживаются друг с другом, чем взрослые. Те же батарианские дети вместе играют с людьми. Ничего, через пару тройку лет вчерашний друг воткнет тебе нож в спину из-за сущей мелочи. Такова здесь жизнь. Все друг друга постоянно предают, убивают, обворовывают.
  Оказывается, торговать наркотой несколько легче, чем думал раньше. Подходишь к любому зачуханному на вид батору, азари, саларианцу или человеку, и предлагаешь ''эликсир для расширения сознания''. Особый подход к клиентам искать не нужно, это они должны искать подход к продавцу. Законченные торчки, коих в подворотнях насчитано, готовы на все, лишь бы получить дозу. В процессе торговли я экспериментировал с ценой, все завышая и завышая её за один грамм ''песка'', правда, особо не наглел. Средняя стоимость грамма наркоты от двадцати пяти до пятидесяти пяти кредитов, смотря на степень чистоты. Чтобы наркоши ничего не выкинули, постоянно держал ПП направленным на клиентов, так что со стороны ничего не видно. В купленной мною куртке есть большие карманы, оружие спокойно влезает. Тонкости бизнеса мне еще предстоит познать, многого я не знаю. Открытым остается вопрос с конкуренцией, ведь рано или поздно смотрящие района заметят мою самодеятельность. Омега давно поделена между бандитскими группировками, наемниками, работорговцами и прочей швалью. За торговлю на чужой территории могут жестоко наказать: батарианские пытки особенно мучительны. Я очень сильно рискую, действуя не зная будущих последствий.
  
  Так прошло две недели, торговля вполне успешно развивается. Уже появилось много постоянных клиентов, так как цена за красный песок у меня самая низкая во всем пятом секторе шестого уровня - фиксированная стоимость составляет пятнадцать кредитов за грамм. За все время меня особо никто и не побеспокоил, пара мелких бандитов так и остались лежать в канаве с простреленными головами. Оказалось, что при бойне в гостинице, я умудрился завалить местного барона по имени Ахил Саррах, контролирующего половину наркотрафика в секторе, вторая половина принадлежит куче мелких барыг. Картель со смертью старого батарианца развалился и теперь сектором вот как две недели никто не управляет. Ну, это пока. Мстить за старого пердуна никто не собирается - родственников у него нет, кажется, последняя пара сыновей не так давно погибла в какой-то перестрелке. Влиятельным друзьям и сообщникам на него глубоко было плевать.
  Еще через неделю у меня начал заканчиваться товар, я решил пойти за новой партией. Предварительно провел разведку. Ничего опасного, здание бывшей гостиницы облюбовали бичи разных мастей, в одиночку прогнать не получится. Старое владение Сарраха, уже разграбленное, больше никому не принадлежит. Пришла пора крепко обосноваться, нанять команду, наладить каналы поставки ''песка'', надоело быть одиночкой. Стартовый капитал в пятьдесят тысяч у меня имеется. К себе на работу буду брать людей, на крайняк сойдут азари с саларианцами. Нанять в бригаду персонал не составило труда, пришлось пару раз сходить в жилые кварталы людей. У молодых, особенно в этой среде, наблюдается сильная тяга выбиться в люди, стать авторитетом, инстинкт самосохранения практически атрофирован. Девяносто шесть процентов населения Омеги живет в ужасающей нищете, за любую возможность заработать готовы порвать глотку. Как бы случайно я подошел к двум парням, которым на вид не больше восемнадцати, обычная гопота, какой и я был в свое время. Эти производят впечатление полных имбецилов. Поинтересовался, не нужна ли работа.
  В конце дня за небольшую плату в пару сотен кредитов очистить одно строение от батарианцев, ворка и десятка саларианцев согласилось десять человек, две азари, семеро имели при себе огнестрельное оружие. В назначенный час мои наемники, состоящие из мелких отбросов общества, ворвались в трехэтажную хибару, принялись избивать находившихся там бродяг. Прогремело несколько выстрелов, не получилось без крови обойтись. Несколько минут были слышны крики, из гостиницы один за другим выходили или выбегали разномастные оборванцы. Теперь у меня есть своя собственность. Обещанную плату, согласно обещаниям получили все. Разошлись по своим делам далеко не все - две азари и один паренек-индус спросили нет ли еще для них работы. По их виду все понятно, денег едва хватает на еду, не то, что на нормальную одежду. Вот и первые подчиненные у меня появились. Я уже мысленно в предвкушении открывшихся возможностей потирал рук. Жизнь в трущобах очень жестока, честно зарабатывать на хлеб на Омеге сложно, если вообще возможно. Разумные существа, находящиеся на дне социальной лестницы, изо дня в день пытаются выжить в этом аду. Еще вчерашний наркобарон, контролирующий целый сектор может отправиться в могилу от рук какого-то человека, практически ничего не имеющего за спиной. И так везде, не знаешь, какой твоя жизнь будет завтра. Эти отбросы увидели во мне серьезную персону, а значит шанс пробиться на верх.
  Индуса с непроизносимым именем я отправил сторожить вход, дав ему пистолет, еще изъятый у охранника Сарраха. Парня решил для простоты звать Махар, да и он не против. Я сам решил осмотреть очищенное от бичей здание, везде стоит жуткая вонь, все давно разграблено, в комнатах остались лежать немногочисленные пожитки сваливших недавно люмпенов. Работы предстоит много.
  К счастью красный песок, запрятанный в подвале между труб никто так и не нашел. По приблизительным подсчетам общая стоимость ''песка'' составляет полмиллиона кредитов, что на первое время больше, чем достаточно. Азари Алии и Дарсу отправил навести порядок на первых этажах. Велик риск, что новые работники в один момент могут меня кинуть, гарантий совершенно никаких. Махар по сути еще шпана, у которой ветер в голове, непредсказуемый. С азари несколько труднее, по ним с первого раза трудно понять, что они из себя представляют. Во время заточения на Цитадели я немного изучил материал по психологии синеньких, думаю со временем сумею найти к ним подход.
  Из ''Иллиума'' я забрал все свои вещи, включая остаток ''песка''. За три с половиной недели мой бюджет уменьшился на три тысячи кредитов, по местным меркам это довольно дорого, хоть я снял и не самую дорогую квартиру. Дальше планирую переложить обязанность торговать ''песком'' на своих новых подручных, не плохая мысль сделать барыгами беспризорников и просто детей из бедных семей. Платить им не надо, только кормить. Сам же буду заниматься поиском каналов поставки, надежных связей, убирать потенциальных противников и конкурентов. Сейчас у меня идет полоса везения, которая одномоментно может смениться очередной гибелью. Если я продолжу в том же духе, то стану помехой для многих влиятельных лиц, нужно действовать более обдуманно, тщательнее просчитывать ходы.
  Замысел с привлечением к торговле детей имел успех. Оборванцы младших и средних возрастов всех рас за еду согласились торговать ''песком''. Убеждал отнюдь не лаской, а путем побоев и избиений. Махар просто приводил в домой детей и подростков, а уже ими занимался я. Голодовка, постоянные издевательства, угрозы просто ломали волю и те готовы на все, лишь бы все прекратилось. Некоторые особо упертые индивиды не желали сдаваться на протяжении нескольких недель сидения в темном холодном подвале. На Земле меня бы за такое давно бы расстреляли, но Омега не родной мир. Остатки совести говорят, что я поступаю плохо, на это, казалось бы давно забытое чувство, я старался не обращать внимание. Мои действия оправданы, во имя великой цели не страшно замарать руки в крови. Обязанности между подручными я четко разделил: Алия контролирует торговлю и самих оборванцев, Дарсу с Махаром выполняют различную работу: охраняют дом, выполняют мои поручения, играют роль вышибал, кстати, это им довольно неплохо удается.
  С мелким бандитами с окрестностей я договорился - они не трогают нас, мы не трогаем их. Территория поделена, конфликты не выгодны ни кому.
  Поиск поставщика ''песка'' немного затянулся, крупные дяди с такой мелочью как я даже говорить не стали, зато дилеры средней руки с радостью согласились вести дела со мной. Правда, с выручки я должен отдавать им шестьдесят процентов. Ничего, повысим цены, и все будет как надо. Постепенно бизнес стабилизировался, немного пошел в рост. Я никуда не торопился, времени до Жнецов хоть отбавляй. Появились кое-какие связи, количество членов бригады с трех увеличилось до шестидесяти, это если вместе с детьми. Взрослых членов было девятнадцать - пять азари, четырнадцать людей, остальных пришельцев не принимал, поскольку испытываю черную ненависть к некоторым инопланетянам, особенно к батарианцам и кроганам. Терпимо отношусь к азари и кварианцам, наверное, из-за похожести на людей и уживчивый характер. Живя среди них, понял: далеко не все пришельцы подлые сволочи, некоторые, к примеру, Дарсу и Махар будут верны мне до последнего, я ведь их с самого дна достал. Азари и индус постоянно заглядывают мне в рот, готовы выполнить любой приказ. Остальные члены банды не так лояльны и честны, в трудную минуту положиться нельзя. Но пока дела идут нормально, можно не очень беспокоиться - мой дом надежно охраняется десятью вооруженными не самым плохим оружием людьми, я имею в собственности бывшую гостиницу и являюсь ''крышей'' для двух десятков мелких продавцов из квартала. За относительно небольшую плату мои ребята обеспечивают защиту предпринимателям, никакого шантажа по отношению к торговцам я не предпринимал. Сами попросились.
  Естественно, я не забывал расширяться. Окончательно встав на ноги, начал подминать под себя сначала свой квартал, потом соседние. Неоднократно прибегал к помощи наемников из Затмения, за большую плату их штурмовики нещадно уничтожали моих оппонентов, других более мелких бандитов и наркоторговцев. Ко второй половине 2170 года я, по сути стал полноценным хозяином пятого и половины четвертого секторов. Никакая скотина не могла вести дела без моего ведома, будь то работорговец, барыга, сутенёр или кто-то другой. За моим плечом стояла крыша из Затмения и мощная опора из всяких наемных головорезов. Объяснить свой успех я не могу, может, за свою долгую жизнь я научился на подсознательном уровне учувствовать как и что нужно делать, избегать опасностей. Неоднократно на меня совершались покушения, около трех десятков. Я испытал на себе действие кроганских ядов, снайперские пули, взрывы фугасов, подстроенные аварии, все таки, удалось остаться в живых. Еще до конца не зажили рубцы от полученных ожогов во время взрыва аэромобиля, пальцы на левой руке отсутствуют, только -только начали прорастать. Подельники не устают удивляться моей живучести.
  Сейчас сижу в своих апартаментах в той самой гостинице, в которой начал свое дело и читаю новостные сводки. В Скиллианском пределе как и ожидал, начинается конфликт между Альянсом и Гегемонией, который вскоре перерастет в крупную войну за колонии. Баторы в очередной раз с треском проиграют, окончательно станут изгоями в Цитадели. Так и надо батарианам, давно пока прекратить нападения на наши колонии.
  - Шеф, к тебе, это...посетитель, - вломился без приглашения Остин, работающий личным охранником. У нигритоса много мышц, но природа его обделила интеллектом. Я специально такого взял к себе в услужение, чтобы не задавал лишних вопросов.
  - Кто?
  - Человек. Говорит из одной серьезной организации по важному делу.
  - Пусть входит.
  В комнату вошел молодой человек неприглядной одежде, на вид его можно принять за простого обывателя, но это не так. Походка, осанка, взгляд, как он смотрит по сторонам, выдают в нем военного, имеющего первоклассную армейскую подготовку.
  - Добрый вечер, господин Крюков, у меня к вам есть предложение. Разговор не для посторонних ушей.
  - Остин, выйди.
  - Ну, так вот, - проводил мой посетитель взглядом охранника, - позвольте представиться, меня зовут Дэвид Герман, я представляю организацию Цербер.
  У меня все внутри сжалось. Уж в кои то веки Церберу от меня что-то потребовалось, интересно будет послушать этого оперативника.
  - Продолжайте.
  - Изучая вашу биографию мы пришли к выводу, что вы, скорее всего, пойдете с нам на сотрудничество. - Еще бы, своей нетерпимостью к другим расам я успел прослыть на всю Омегу. Именно при моем непосредственном участии из четвертого и пятого секторов сбежали все пришельцы кроме людей и азари, есть небольшая кварианская община. Это и стало причиной многочисленных покушений. На мою территорию в последний промежуток времени наблюдается мощный приток людей. Многие партнеры отвернулись от меня из-за презрения к ''человеческому фашисту''. Не смертельно, мое влияние не сильно пострадало.
  - Давайте ближе к сути.
  - Наша организация хочет прочно обосноваться на Омеге, лучшего места, кроме как ваша маленькая империя просто не найти. С вашего разрешения, Михаил, мы планируем разместить в пятом секторе крупные ячейки. Взамен мы предоставим вашей небольшой армии лучшие образцы экипировки и вооружения, новые связи и знакомства, к тому же у вас появится влиятельный союзник. Что скажете?
  - Мне это интересно. Хотелось бы узнать детали.
  Дальше церберовец объяснял перспективы нашего возможного сотрудничества, что я получу взамен, если буду помогать трехглавому псу на Омеге, обеспечивая существование у себя под боком целой ячейки. Герман часто намекал, что наши цели и взгляды на мир схожи, люди должны главенствовать в галактике и не преклоняться перед пришельцами. Свое согласие я был готов дать сразу, но прежде, чем дать зеленый свет сначала набил цену повыше. Напоследок мы обговорили детали, как церберовцы будут обустраиваться.
  - Благодарю вас, господин Крюков, мы в вас не ошиблись, - пожали друг другу руки. Не пришлось мне искать выход на Цербер, он сам нашел меня. Что будет дальше, покажет время.
  
  ***
  - Вперед, задайте им жару, парни! - с этими словами из трех БТРов на площадь третьего сектора вылез двадцать один боец. Лучшие, кого я лично отобрал для штурма, у половины имеется армейская подготовка. Солдаты, облаченные в броню Затмения, начали врываться в пентхаус, принадлежащий клану Саавух, оказывается, это клан работорговцев возглавляют дальние родственники Сарраха, о которых я до недавнего времени ничего не знал. От одного перебежчика я узнал, что именно эти баторы организовали на меня треть всех покушений. Так и не могут забыть гибель своего... да хрен знает, кем они ему приходятся. Чего мне стоило только договориться с остальными группировками об уничтожении клана Саавух.
  Если бы не отсутствие пальцев на руке, сам пошел бы во главе штурма. Приходится сидеть в БТРе и наблюдать за всем через камеры, установленные в броне бойцов. Первый и второй этажи преодолели без проблем, с огневой поддержкой летуна и БТРов сопротивление батарианцев преодолевали в два счета. Твари успели подготовиться к обороне, понастроили из подручного хлама баррикад, наставили автоматических турелей, растяжек. Мои бойцы, пробиваясь наверх, расстреливали всех подряд, так как я дал приказ по возможности взять в живых только главу клана, остальные мне без надобности. На шестом этаже возникли проблемы, встречен серьезный отпор. На пути моих бойцов попались пятеро батарианцев в тяжелой штурмовой броне. С четырехглазыми расправились, но и свои потеряли одного убитым и двоих тяжело раненными. Баторы несколько раз шмальнули из гранатомета, и это в замкнутом помещении.
  Наконец, избитого батарианского работорговца выволокли на улицы прямо ко мне. Один глаз отсутствует, на теле кровоподтеки. Он пока пытался свалить, даже не успел одеться. Из-за этой сволочи несколько недель пролежал в больнице, пока мне наращивали новую кожу и обгоревшее мясо. Я ехидно улыбнулся:
  - Ну, голубок, легкой смертью ты не отделаешься!
  Будущую жертву запихали в БТР и повезли на один из моих складов с оружием. В дороге придумаю, как буду убивать уродца.
  
  Глава 7
  
  Как же визжал этот батор, когда я его резал на куски на своем складе. Сначала лазерным резаком отхватил пальцы, за ними по частям отделял руки и ноги. Выжигая глаза, оставил один, чтобы работорговец видел все, что с ним делаю. Четырехглазая мразь понимала: живым от меня ему не уйти, вот и просил о быстрой смерти. Стоит отдать ему должное, ни разу не просил пощадить и оставить в живых.
  - Давай заканчивай! Освободи меня от этой бренной истерзанной плоти. Я скорее хочу воссоединиться со своими предками. - В глубине я понимаю, пытать таких батарианцев, происходящих из касты О'кра бесполезно. Эта каста занимает одну из высоких ступеней в батарианской иерархии, является духовенством в Гегемонии. Религиозный фанатизм вбивают им с самых ранних лет. Разумнее было бы просто пристрелить гада, но злость и желание отомстить берут свое.
  - Хочу тебя расстроить, но по ту сторону абсолютно ничего нет. Только бесконечный мрак. Уж, поверь, я много раз был при смерти и знаю, о чем говорю. То, что тебе говорили духовные наставники про рай, или как там он у вас называется, полный бред, детские сказки, вымысел.
  - Это тебя ждет вечная тьма, человек, а я по праву займу свое место среди духов предков!
  Дальнейшая беседа является бесперспективной. Но я придумал месть получше убийства, оставлю жизнь четырехглазому, но сделаю его пленником собственного тела. Анатомию сволочей я предварительно изучил. Согласно медицинскому справочнику, сзади на шее находится крупный нервный узел. Повредив нерв, батарианец не умрет, а навечно утратит способность двигаться, слышать, видеть, причем будет оставаться в сознании. Самый настоящий ад - остаться на несколько десятилетий пленником собственного тела без возможности что-либо изменить. Поддерживать жизнь в искалеченном теле будет система искусственного жизнеобеспечения, я специально буду оплачивать уход за бывшим врагом. Худшей пытки я придумать не смог.
  Так, берем нож, делаем надрез на шее, главное не зацепить артерии и спинной мозг. Вуаля, безногий, безрукий, парализованный полуовощ готов. Дальше уродом займутся мои ребята.
  Закончив с очередным врагом и одним из самых влиятельных врагов, пора узнать, как идут дела с Цербером, а то давно ими не интересовался. По горло было других дел. Знаю, развили бурную деятельность в пятом секторе, чего то мутят с каналами поставки оружия.
  Я вышел со склада, принадлежащего моим подопечным-кварианцам, решил пешком прогуляться по трущобам в сопровождении двух охранников, предварительно дал указания на счет батарианца. Оба солдата служили в войсках Альянса, обоих уволили со службы за чрезмерную жестокость и преступления в отношении инопланетян. Бывшие военные в отчаянии пошли искать счастье на Омеге, в цивилизованном мире им делать особо нечего. За последние два с половиной года перестановка сил на шестом уровне ( на самом деле их три, просто уровни с коммуникациями между Верхним Куполом и двумя крупными полостями в астероиде ниже тоже считаются) Омеги произошла серьезная
  Пятый сектор заметно преобразился - больше не увидеть здесь кроганов и ворка, в основном люди и азари, изредка среди толпы попадаются батарианцы и салариане. Количество торчков заметно увеличилось, ничего не поделаешь, издержки бизнеса. Наркоманы сидят почти в каждой подворотне. Противно осознавать, что среди жертв красного песка встречаются и сородичи, впрочем, у них имеются свои мозги и они должны знать о губительном воздействии на организм. Попробовав один, в лучшем случае два раза, ты уже не сможешь остановиться. Один раз я случайно нюхнул собственного товара, ощущения были не из приятных. Измененный организм немного по- другому реагирует на вещество - вместо кайфа, хорошего настроения и положительных ''сновидений'', меня двое суток мучили кошмарные галлюцинации, которые трудно описать обычными словами. Подельники были вынуждены запереть меня в подвале, пока я не прекратил бесноваться. Последующую ломку с огромным трудом удалось перебороть. Подобная пытка оставила у кучу жутких впечатлений, образы тех монстров мучают во сне по- прежнему.
  Численность моей банды...нет уже полноценного наркокартеля составляет что-то около семисот официальных членов, не считая еще пары тысяч мелких сошек. Боевое крыло насчитывает целый батальон боеспособных людей и азари с бронетехникой, треть из них отнюдь не бандиты, а бывшие военные и наемники. В любом случае вломить по самые помидоры врагу хватит. Остальные игроки Омеги спят и видят, как бы меня убрать с поля, за два года с арены сошли пять крупных преступных организаций: батарианский наркокартель Саррах и работорговцы Саавух, саларианские торговцы оружием, две человеческие наемные компании ''Валхалла'' и ''Кровь Кали''. Кстати создатели 'масс эффекта'' явно переборщили с количеством персонажей-американцев, в космос летают не только янки, но множество людей остальных национальностей. Чаще всего мне встречались выходцы из Китая и Индии, американцев было совсем не так много. Что бы там не говорилось о благополучии человеческой цивилизации, на деле не все так радужно. Не даром люди идут в колонисты, стремясь к лучшей жизни. На Земле в некоторых частях света люди по- прежнему обитают в нищете, хоть ситуация с начала ХХI века заметно изменилась к лучшему. Взять туже Индию с двумя миллиардами жителей, Махар про свою родину много рассказал, его страна испытывает перенаселение, вода и пища выдается строго по карточкам, рабочих мест и жилья не хватает. Индусы стремятся покинуть родину, ища пристанище в более благополучных местах таких как Россия, Китай, Европа и, наконец, космические колонии.
  Даже идя по собственной территории нельзя быть уверенным в полной безопасности, грабители бывают везде и им безразлично кого грабить, но с охраной опасность минимальна. Вопреки обещаниям Цербер разместил на моей земле помимо законспирированной ячейки и своих головорезов, четыре десятка голов. Церберорвцы уже наладили поставки оружия и экипировки как для себя, так и для моих банд. Подозреваю, при отказе сотрудничать с Цербером меня просто бы убрали и уже искали более сговорчивого лидера. Ничего, через несколько лет новоиспеченные союзнички смогут мне серьезно помочь с Синими Светилами и Махди, убрать Видо Сантьяго и постараться не допустить гибели лидера ''Меча аллаха''. Сильные и надежные друзья в будущем будут просто необходимы, если хотим выжить.
  Помимо наркобизнеса, недавно я занялся торговлей оружием, что приносит более высокий доход. Мог стать работорговцем, но это мне противнее всего, ненавижу батарианцев и все с ними связанное. В Гегемонии из-за особенностей менталитета четырехглазых фактически царят средневековые нравы вкупе с высокими технологиями, тому является подтверждением процветающая работорговля, верховный правитель практически является богом, как в свое время у японцев император, в обществе царит жесткая кастовая иерархия. Мракобесие иными словами. Сообщники меня упрекали, мол, лицемер я законченный - сам презрительно отношусь к рабству, но сам же держу детей-невольников, заставляя их торговать ''песком''. К сведению, стоит сказать, что карапузы не такие уж и рабы. Мои подчиненные подбирают оборванцев с улиц, кормят, одевают, дают жилье в обмен на работу. Если работает хорошо, приносит хороший доход, то дите иногда ждет бонус - может выбрать работать дальше с последующим повышением по ''службе'' или уйти на все четыре стороны.
  -Дядя, а, дядя, дай пару кредитов.
  - Отвали, пацан! - рыкнул мой охранник. Прозвучавший через динамик шлема бас звучал более чем устрашающе. В трущобах много детей, особенно беспризорникв у которых родители погибли. Часто непутевые семейства, не только люди, везут на Омегу своих детей, где часто и погибают. Здесь выживает сильнейший.
  
  ***
  Ария Т'Лоак сидела на балконе ''Загробной жизни'' и задумчиво смотрела на танцующую внизу толпу. Вот уже почти два столетия Королева Пиратов является полноправной хозяйкой Омеги, ни кто ей безнаказанно не смеет перечить. В противном случае нарушителя ждет смерть. Давно у старой азари, по меркам короткоживущих рас, не было конкурента, теперь он в ближайшем будущем может появиться. На шестом уровне два с половиной года назад появился странный человек по имени Михаил Крюков. Заявил он о себе громко, в одиночку убив главу влиятельного наркокартеля, после чего тот быстро развалился. Крюков прибрал к рукам собственность Сарраха и начал быстрое восхождение по криминальной лестнице, собрал небольшую банду из человека и пары азари, начал торговлю красным песком, насильно привлекал для этого детей. Арии внушает сильные опасения сверхъестественная живучесть Крюкова, выжившего после тридцати покушений. Чего только не делали ''доброжелатели'': травили специально заказанным кроганским ядом, стреляли из снайперской винтовки в голову, подстроили несколько аварий. Крюков уже получил в криминальных кругах прозвище Железный Мясник, за живучесть и то, как расправляется со своими врагами. Некоторых он просто расстреливает, других зверски пытает, любимой пыткой Мясника является заживо расчленять. Чего только стоит последняя расправа с главой работорговцев Саавухом, истерзанный батарианец до конца дней вынужден лежать подключенный к аппаратам искусственной жизнедеятельности.
  Арии что-то подсказывает, будто Железный Мясник кто-то намного больший, нежели простой человек, иначе не объяснить, как Крюкову удается предугадывать некоторые шаги своих врагов и зачастую оправляться без серьезной медицинской помощи от смертельных травм. Вспомнить то ранение в голову, осведомители сообщили, что у Мясника после выстрела череп превратился в кровавую жижу, но человек умудрился оправиться. Через несколько месяцев от ранения не осталось и следа. Особо настораживают переговоры банды Крюкова с Цербером и крупными поставщиками оружия, в том числе и официальными корпорациями. Если все так пойдет и дальше, то Железного Мясника придется устранить как досадную помеху. Уж у Арии с её связями и возможностями это получится лучше, чем у киллеров, нанятых мелкими работорговцами.
  
  ***
  Как же хорошо иметь в союзниках Цербер, это доступ к самым последним оружейным разработкам, связям, каналам поставки информации, оружия, наркотиков, нужных людей. Я же в свою очередь помогаю Церберу с его делами на Омеге. Но это было не главное, через Цербер удалось купить одного археолога, работающего аж на Марсе. В случае обнаружения на красной планете чего либо, похожего на чертежи мощного оружия, он должен их отдать за пару миллионов Церберу. Долго же мне пришлось убеждать Цербер посодействовать мне в сомнительных на их взгляд поисках. Пришлось немало средств вложить на покупку протеанского навигационного маяка и последующего внедрения в него координат на Марсе. Афера удалась, и церберовцы занялись поиском Горна. Если все выгорит и создатели игры ничего не накосячили, антижнец будет готов еще до прибытия кальмаров. Фора во времени в таком случае будет в целое десятилетие. Во вселенной игры эти чертежи обнаружили аккурат перед самым вторжением или они просто долго валялись на Марсе без дела. Помимо Горна я начал работать еще по трем важным направлениям: сбор информации о Коллекционерах, поиск азари по имени Моринт, известной еще с игры и попытки стать биотиком. Если по Коллекционерам и Моринт пока никаких зацепок, то с биотическим способностями наблюдается определенный прогресс. Вкалывая себе в лошадиных дозах физраствор с примесью элемента зеро, поначалу чувствовал себя паршиво. Работающий в бригаде врач крутил пальцем у виска, ожидая появления в организме обширных раковых опухолей. Вопреки медицинскому прогнозу через несколько месяцев во мне проснулась биотика. Однако радость была недолгой - контролировать способности без имплантатов человеку очень тяжело, да и сдвинуть что либо тяжелее кружки не получается. Кроме слабого телекинеза ни каких других способностей не наблюдается. Обидно, я так мечтал об умении ставить биотические барьеры, создавать черные дыры, кидаться взрывающимися сгустками энергии. Никакого оружия не пригодилось бы. Эх, не стать мне укротителем темной энергии, любые импланты тело отторгает. Пришлось оставить опыты над собой, все равно они не окупают себя, столько кредитов выкинул на ветер на покупку чистого элемента зеро только для того, чтобы стать жалким недобиотиком.
  Не буду пускать сопли. Без Цербера мне мало что удастся изменить при нынешнем раскладе дел, я пока, по сути еще никто. В пределах Омеги у меня почти нет влияния, как к примеру у Арии. Хотелось бы скинуть каракатицу с её трона. Только что мне это даст кроме морального удовлетворения? Еще больше врагов, всякие заговоры, интриги, перестану спокойно спать, трясясь за свои богатства. В конце концов, больше десятка лет просидеть не получиться. За окном вдруг прозвучало несколько выстрелов, видать, бандиты в очередной раз выясняют отношения. Даже не буду обращать внимания, мои ребята сами со всем справятся. Только отвернулся от окна, как в области спины почувствовался укол, в следующую секунду я, корчась в судорогах, упал на пол. Дальше темнота.
  
  ***
  История снова повторяется по кругу, во второй раз я очутился в заточении только не на Цитадели, а в намного более паршивом месте под названием Чистилище. Все по вине проклятой Арии Т'Лоак, каракатица узрела во мне подрастающего врага и решила убрать из игры. Я так упорно карабкался по криминальной лестнице, безжалостно убивал людей и пришельцев, сгубил сотни виновных и невиновных душ ради большой цели. Труды оказались напрасны. Не знаю, почему меня не убили, наверное, оставили на потом. Интересно знать, как там без моего руководства будет выживать картель. Еще интереснее, кто займет трон - у Дарсу, с которой у меня не раз были близкие отношения, просто не хватит организаторских способностей и знаний, хотя азари они далеко не глупая, из людей всего два вероятных кандидата: Эдуард Майер, моя правая рука и Георгий Луценко, а может, Цербер поставит своего человека. Хоть бы ребята не передрались между собой. Я далеко и не смогу их разнять.
  Заточение с одиночеством вещи более, чем привычные, они были моими спутниками на протяжении большей части жизни. Но тут, в металлической коробке отсутствуют развлечения. Нет окон, только тусклое освещение на потолке, койка без матраца, прикрепленный к стене столик. Их охраны никто к заключенным не заходит, даже еду подают через маленькое окошко в двери. По ночам невозможно спать из-за работающей вентиляции. Выбраться отсюда невозможно - куча охраны, изолированные друг от друга отсеки, да и вообще мы находимся на космической станции, охраняемой Синими Светилами. Начальником является надзиратель Курил, кажется, этот типок попадался в игре, пока не завалил Шепард с компанией. Они надеются свести меня с ума одиночеством, не знают о предыдущих приключениях. Выдержу. Чуть больше десяти лет не такой уж и большой срок. Большую часть времени я тренировался с биотикой, оказывается, зря сокрушался по поводу слабых способностей. При желании даже мою силу можно превратить в опасное оружие. Упражняясь с кусочками пластиковой тарелки, я научился из разгонять до бешенных скоростей, человека без брони осколок однозначно поранит. Бригадный Айболит бы заценил, в моем случае большая часть нулевого элемента выходила из организма после инъекций, но процентов пятнадцать надолго осела в теле. Образованные в клетках структуры из элемента зеро теперь служат проводниками и усилителями эффекта массы.
  
  В первое время был страх перед возможными средствами видеонаблюдения, через которые за заключенными наблюдают день и ночь. Камер не оказалось. Обшарил каждый миллиметр металлических стен темницы.
  Не знаю, сколько времени прошло с момента заключения, я сбился со счету на двухсот двадцатом дне. Ориентировался исключительно по собственным ощущениям. День казни так и не наступил, забыла обо мне Ария. Ничего, рано или поздно, все равно выберусь отсюда. Кто-нибудь точно разрушит космическую тюрьму. В попытках скоротать время занимался всякой ерундой, зачастую очень неприличной, контролировать жалкую пародию на способности с горем пополам, но научился.
  
  В один прекрасный день или ночь дверь моей камеры открылась, на пороге стоят два охранника Синих Светил.
  - Давай поднимайся, пойдешь с нами!
  - А чего стряслось?
  Ответом был удар под дых, ничего такого, получал и посильнее. Достаточно вспомнить аварию аэромобиля, когда у меня сгорело девяносто три процента кожи, обуглились мышцы. Подельники вытащили меня из обломков и отвезли в больницу Верхнего Купола, выложив сумму с пятью нулями. За полтора месяца кожа полностью восстановилась, не в последнюю очередь благодаря лекарям.
  Мы долго петляли по коридорам Чистилища, никого кроме вооруженного персонала Синих Светил тут не было. За стеклянной переборкой показались ряды холодильников, где в анабиозе содержатся особо опасные заключенные. Странно, что меня туда не поместили. Не знаю почему, но меня нервировали взгляды охранников Синих Светил, эти голубые светящиеся линзы в шлемах просто выводят из себя. Так и хочется вцепится голыми руками в шею и... приплыли, без сомнений заработал психическое расстройство. На досуге поработаю с собой.
  - Принимай мясо, Сэм! - у входа в зал ожидания стоял темноволосый худой мужик в броне Светил, без шлема. Что-то щелкал по коммуникатору.
  - Таак, - провел он коммуникатором около моей руки, где был надет идентификационный браслет. - Заключенный номер 4688, статус особо опасен, настоящее имя Михаил Крюков по прозвищу Железный Мясник. Был одним из крупнейших торговцев наркотиками и оружием. Неоднократно заподозрен с близкими связями с Цербером. Все верно. Поздравляю, мистер Крюков, вас выкупила Ария Т'Лоак, видимо у неё появилось время лично разобраться с вами.
  Внутри у меня все кипит от злости, этому надзирателю с дурацкой улыбкой надо бы свернуть шею. Дальше меня повели к стыковочному шлюзу, где меня ждали двое - Дарсу и незнакомый человек в серой броне наемника.
  - Принимайте мясо! И осторожнее. За ним нужен глаз да глаз.
  - Без тебя знаем.
  Ай да молодца! Удалось обвести вокруг пальца Арию и охрану Чистилища. Не терпится задать вопросы что да как, изменения за последний год или годы. Уже в корабле я полез с расспросами к Дарсу. Азари, ставшая мне довольно близким существом, чем-то вроде любимой кошки, была рада видеть мою небритую, заросшую рожу. Оказывается, сейчас на дворе декабрь 2175 года, я провел в Чистилище целых пять лет! Что радует, так это то, что в моей сильно расширившейся организации, теперь больше напоминающей среднюю корпорацию, власть после крупной драки, вопреки ожиданиям сумела взять Дарсу. Серьезно повезло, что именно эта неравнодушная ко мне азари стала преемницей, а не кто-то другой. Остальные же соратники с легкостью кинули бы своего босса. Деньги у бандитов всегда на первом месте, нежели друзья. Выкупить меня удалось только благодаря Церберу, его агенты в стане Т'Лоак подделали разрешение. Приятно осознавать, что Цербер меня не бросил в беде, а то пришлось бы ждать прихода Шепарда.
  Ошеломила новость о просьбе встречи на Земле ни от кого там, а от самого Призрака. Земле. Вот этого я точно не ожидал. Интерес ко мне резко повысился после обнаружения на Марсе сверхсекретной находки. А все началось с рисунка гигантского 'чупа-чупса'', который я воспроизвел по памяти и вбил в память протеанского навигационного маяка. Цербер понял, что маяк липа, но липа оказалась чистейшей правдой.
  
  После прилета на Омегу, я не узнал своего детища, наркокартель Дарсу переименовала в Закат, штаб-квартира расположилась в одном из небоскребов шестого уровня. Теперь шестой уровень пополам принадлежит Затмению и Закату, остальных конкурентов либо выперли, либо обязали платить дань. Из окна открывается шикарный вид на Омегу - попирающие потолок уровня небоскребы, в самом низу трущобы с отбросами. Тут пришла и Дарсу, как бы это сказать, не совсем одетая. Ну дальше все понеслось само собой. Почему вступаю в близкие отношения с инопланетянкой? Хоть ненавижу пришельцев, но для каждого правила существует исключение. Блин, чего я ищу оправдания? Главное, перед кем, перед богом? Я сам себе хозяин и бог, делаю что нравиться, сплю с кем хочу, убиваю когда надо и не надо. Все. Точка
  
  ***
  Земля, как же долго я не видел родной мир. Когда голубая планета показалась на экране, нахлынула бешенная ностальгия по прошлому, чего раннее не замечалось. Даже на глазу выступила слеза, словно я сентиментальная баба. В этот раз своего разоблачения можно не бояться, с возможностями Цербера документы подделать труда не составит.
  Корабль совершил посадку в Риме, потом следовало лететь частным рейсом в Глазго, Англию.
  Солнце непривычно ударило в глаза, от радости готов отплясывать дагестанскую лизгинку, которую в свое время эти обезьяны заставляли делать молодых духов. Да и воздух нормальный, не та тропическая духота Шаньси с вонью Омеги. Температура плюс шестнадцать, влажность воздуха всего сорок пять процентов, блаженство.
  К сожалению Рим меня не особо впечатлил, похожий футуристический пейзаж раннее видел в Вехнем Куполе Омеги, только тут небо настоящее. Все равно чертовский приятно. Из старых построек оставлены только памятники исторической архитектуры, такие как Колизей, старые католические соборы. Правда в церквях нынче народу почти нет, с инопланетянами вера исключительность и богоизбранность человечества мигом исчезла. Страшно осознавать, спришествием Жнецов вся идиллия мгновенно исчезнет, некогда счастливые и довольные жизнью люди превратятся в кибернетических чудовищ или будут искать укрытия от своих недавних сородичей. Человечество превратится в жертву, остатки выживших безнадежно будут сражаться со Жнецами за опустошенный мир. Даже если мне или Шепарду удастся победить головоногих, человечеств никогда не станет прежним.
  
  Глазго. Город как город, от Рима никаких отличий, только народу живет поменьше и все. Встреча, которая должна сильно повлиять на мою судьбу, состоится с минуту на минуту в офисе компании, занимающейся торговлей и добычей нулевого элемента, а по факту являющейся собственностью Цербера. За закрытыми дверями меня ждет Призрак, разговор с глазу на глаз предстоит долгий. Некоторые из своих секретов в любом случае предстоит раскрыть, иначе мне будет в последствии плохо. За столом, в кабинете, какие были у депутатов в двадцать первом веке сидел человек лет сорока на вид. Лицо точно такое же, как и в игре, только глаза не светятся. Мужик смотрится солидно - дорогой прикид, золотые часы, на его фоне я смотрюсь бомжом, хотя и напялил на себя одежду, предназначенную для деловых встреч или чего-то подобного. Видно, этот человек является любителем старины. От него за километр несет уверенностью и солидностью.
  - Добрый день, Михаил, - подошел и пожал руку Призрак. - Приятно познакомиться с вами в живую. Думаю, нам предстоит очень долгий разговор.
  - Чем я вас так заинтересовал, раз мне оказана такая честь? - Олигарх слегка усмехнулся и достал из ящика стола сигару.
  - Думаю, вы знаете, и хватит притворяться. Вы намного умнее и старше, чем кажетесь. Мои люди основательно изучили вас, вашу биографию, поведение, физиологию. Но так и не удалось выяснить, кто вы на самом деле. Мы даже знаем о вашем заключении на Цитадели длиной более века. А чего стоит знание о местонахождении и внешнем виде чертежа сверхмощного оружия, обнаруженного на Марсе. Так кто же вы на самом деле, мистер Крюков? Пришло время ответить хотя бы на часть вопросов.
  - Так и быть, отвечу. Для начала скажу, что являюсь самым, что ни на есть человеком, пусть и с немного измененной физиологией.
  - А как вы попали на Цитадель, ведь в то время человечество дальше Луны никуда не летало?
  - Может, звучит безумно, но я склоняюсь к версии к высшим силам, кто-то, стоящий по развитию несоизмеримо выше нас очень заинтересован в нашем выживании на фоне грядущего апокалипсиса. Может, я являюсь кем-то вроде мессии типа Джона Шепарда. - Призрак посмотрел на меня как на безумца, но ничего на этот не проронил ни слова.
  - Вы много знаете о будущем. Откуда?
  - Когда совершал временной прыжок с Земли на Цитадель, видел образы прошлого, настоящего и грядущего. Вселенная сама запечатлела в моем мозгу картины событий. Вас должен волновать не я, а те, кто истребил протеан пятьдесят тысяч лет назад. Позже их назовут Жнецами.
  - Жнецы?
  - Раса разумных космических кораблей, истребляющая раз пятьдесят тысяч лет все развитые цивилизации в галактике. По прошествии срока все происходит по- новой. Они, якобы, поддерживают баланс в галактике или галактиках, не давая разумным существам уничтожить себя. Иным словами удерживают нас от технологической сингулярности. А то оружие, которое нашли на Марсе должно победить этих Жнецов. Вы, Призрак, сыграете в войне с космическими головоногими одну из главных ролей. Могу подробно рассказать о вашей судьбе.
  - Хотелось бы услышать.
  - Вы слишком сблизились с технологиями Жнецов, и они поработили ваш разум, сделали марионеткой. В конце концов, вас застрелил Шепард на Цитадели. Если Цербер посодействует мне, то все удастся изменить в лучшую сторону для человечества. Большего и не надо.
  - Безусловно. Цербер продолжит сотрудничество с Закатом, но для этого нам придется перейти на совсем иную ступень отношений. Вы будете делиться все важной информацией лично со мной. Прямо говоря, Закат должен стать вассалом Цербера, но при этом будет обладать полной самостоятельностью, в том числе может свободно вести свои дела.
  - Я подумаю об этом.
  Разговор, по сути зашел в тупик. Я не хотел быть подчиненным Призрака, а Призрак пытался выдавить из меня как можно больше информации о будущем. Через два часа наша встреча была завершена, но она далеко не последняя. Удалось лишь договориться о совместной охоте за Коллекционерами, ведь они по сути одни являются выходом на самих Жнецом. У меня смешанное чувство, с одной стороны увидел Призрака, того, о ком ходят легенды, но с другой стороны будущее сотрудничество с Цербером под вопросом. Они слишком хотят сделать из меня марионетку. Призрак добивается своего любыми способами.
  
  Глава 8
  
  В первый раз я сознательно иду на очень серьезный риск навеки кануть в небытие, если все удастся, в наших руках окажется целый корабль Коллекционеров! Операция спланирована очень тщательно, но шансы на успех чрезвычайно малы. Мы не знаем всех возможностей Коллекционеров. Тем не менее, я поддался на уговоры Цербера. Вот теперь выступаю в качестве пленника с редкой генетической мутацией, которого должны продать насекомым на опыты. Таких как я, здесь, в ангаре собралось два десятка, представители различных рас с необычными особенностями организма. Тут тебе и трое братьев-близнецов кроганов, хотя у них из-за генофага больше одного ребенка не появляется. Несколько азари, саларианцев, трое людей, все должны пойти на опыты к Коллекционерам. Охраняют невольников мои ребята, прикинувшиеся обычными работорговцами, в обмен на живых существ насекомые дают образцы своих технологий. Тот, кому посчастливится совершить сделку с Коллекционерами сможет навсегда забыть о работе и остаток дней жить ни в чем себе не отказывая. Их технологии стоят бешеных денег, корпорации готовы на все, лишь бы заполучить образец.
  Так как я являюсь мутантом, то честь быть главным саботажником выпала именно мне. Хотя какой там саботажник, просто проглотил радиомаяк, а по нему уже готовый флот должен отследить, где в астероидном поясе спрятался главный коллекторский корабль. Вот тогда ударим всеми имеющимися силами. У Цербера в распоряжении семь невесть откуда взявшихся крейсеров не самой новой постройки, раннее принадлежавших Альянсу, плюс три десятка кораблей поменьше от Затмения и двенадцать от Меча аллаха. Кстати убийство Хусейна Махди удалось предотвратить, покушение церберовские оперативники задавили на корню. Араб стал отличным союзником и торговым партнером, правда, на Цербер отказался работать. Перед нами стоит множество проблем видимых и невидимых, чувствую, далеко не все вернутся из этого рейда. Все, что знаю о кораблях Коллекционеров, уже рассказал, главное, нейтрализовать лучевые пушки и двигатели корабля-астероида. Потом абордажным командам придется в открытом бою схлестнуться с жуками. Самую опасную часть работы поручили делать дронам, для нейтрализации роя из миллионов здоровенных мух внутри корабля взорвем несколько ядерных боезарядов мощностью в пять килотонн. Какой ущерб понесет корабль-астероид не ясно, будем надеяться, его прочность выше, чем кажется.
  Момент истины настал. Не волноваться. Все получится. За прозрачной пленкой энергетического щита показался коллекционерский челнок, сразу видно, его изготовители сильно отличаются от нас. Длинная сигара бесшумно села на площадку. Немного погодя из люка на боку вылезло нечто вроде трапа, по нему спустилось пятеро жуков. У четверых с оружием вполне гуманоидное строение тела, не считая уродливой головы с четырьмя желтыми фасеточными буркалами. Еще один, по-видимому, является командиром, со своими насекомыми лапками больше смахивает на таракана. А ведь они когда-то были протеанами. Даже страшно представить, что таким же бездушными уродами станут люди, если проиграют войну. Главный Коллекционер начал обходить пленников, ощупывая их своими клешнями. Никаких приборов не заметил, жук, наверное, сам является живым сканером ДНК. Дошла моя очередь. Своей лапой оно залезло мне прямо в рот и несколько минут не вынимало, никому, даже заклятым врагам не желаю пробовать на вкус Коллекционера. Такой гадости во всей галактике не сыскать, этот вкус описать то трудно, некая смесь из фекалий ворка, гнилой мертвечины, блевотины и кроганского алкоголя. В конце концов, меня стошнило. Осмотрев всех, жук подал голос:
  - Вот эти трое не нужны. Остальных забираем.
  Его речь больше походила на звук компьютерного синтезатора голоса без должной настройки. Двум саларианцам и одному человеку очень повезло, раз их оставили. Судьба быть переработанными в биомассу больше не грозит.
  Через минуту два трутня из челнока вынесли какой-то круглый ящик. Плата за собранный материал для опытов.
  - Там образцы наших технологий. Для вас они представляют большую ценность.
  Мда, немногословными оказались жуки, знают свое дело, в процессе работы ничего лишнего. Трутни начали загонять семнадцать пленников в свой корабль. Сразу видно, жуки в своем кораблестроении широко используют как технику так и органику. Внутри жуткая духота и влажность, стены, покрытые чем-то по консистенции вроде меда тускло отдают желтым светом, впрочем, нам скоро будет все равно. Коллекционеры заставили лезть в какие-то саркофаги. Массивная крышка закрылась, тут же пропали все звуки, через толстое стекло саркофага видно рожу стоящего Коллекционера. Интересно, о чем он думает, до конца ли Жнецы поработили протеан или в наших предшественниках еще осталась капля разума? Маловероятно, их слишком сильно изменили, от прежних протеан осталось лишь едва узнаваемое ДНК.
  По небольшому толчку я ощутил, как мы взлетели. Вся надежда теперь на собранное воинство. По внутреннему времени прошло около часа, как челнок очень сильно тряхнуло. Посадка? Секунда и второй толчок, более сильный. Не похоже. Больно ударился о крышку саркофага. Хоть бы удалось победить насекомых, тогда технологии Коллекционеров будут в наших руках. Еще толчок, поле массы внутри корабля отключилось, наступила невесомость. Впервые её испытываю. Остается только ждать и надеяться, пока меня не вытащат с чертового корыта. Четвертый толчок и челнок разрывает на части, через крышку саркофага виден открытый космос. Не рассчитали сволочи силу, ну если выживу, лично займусь этим стрелком! Так страшно мне не было, даже когда помирал в первый раз, но повезло, саркофаг оказался герметичным. Остается открытым вопрос насколько хватит воздуха, пока я заперт, шансы задохнуться стремительно повышаются. Обломок подбитого челнока повернулся в сторону, где кипит битва, зрелище завораживающее, посреди астероидного пояса развернулась полномасштабная космическая баталия. Громадина Коллекционеров, видимо подбитая, все еще огрызается желтыми лучами, дружественных кораблей не видно. На корабле-астероиде то и дело вспыхивают огоньки разрывов снарядов, накачанных нулевым элементом. Воюющие стороны долбят друг друга с расстояния в несколько десятков километров, поэтому оценить наши потери не могу, но они, скорее всего большие.
  Корыто жуков размером не меньше нескольких километров в длину и ширину, его очень трудно уничтожить. За мной пока никто не спешит, а саркофаге, тем временем, становится все холоднее и холоднее. Я буду найден уже куском замороженного мяса, как Шепард в свое время, только последний сгорит в атмосфере планеты и непонятно, как Церберу удалось оживить Шепарда. Может они его клонировали?
  Не о том сейчас думаю, важнее быстрее оказаться в более приемлемых условиях. В космосе трудно оценить сколько течет времени, но судя по улетевшему кораблю Коллекционеров, поставленную задачу выполнить не удалось. Неожиданно прямо передо мной показался корпус церберовского челнока, боковая дверь открылась, и оттуда вылезло двое космонавтов в желто-белой броне. Один из солдат постучал по саркофагу, я в ответ помахал задубевшей от холода рукой. Космонавты принялись отделять саркофаг от обломка корпуса корабля жуков путем отрезания лазерным резаком. Через пару минут холодильник со мной отбуксировали в челнок. Выровняв давление внутри открыли крышку.
  - Почему так долго? Я чуть не превратился в мороженный окорок!
  - Сэр, первостепенная цель, захват корабля. Ваше спасение не являлось основной задачей. - Как по уставу отрапортовал солдат, немного не по себе от обращения сэр, ведь я формально не член Цербера. На деле все совсем наоборот, я давно уже стал частью трехголового пса, может даже одной из голов. Многие члены Цербера подчиняются именно мне, но обращаются либо ''босс'' в целях конспирации либо по имени.
  - Кто отдал такое распоряжение?
  - Приказ от вышестоящего командования. - Вот оно как, уже командование, а не начальство. А чего я хотел? Цербер в этой реальности сильнее и опаснее, чем должен быть, к 2175 году организация уже перестала быть подпольной, в военном потенциале спокойно может потягаться с Затмением, Кровавой Стаей, Светилами вместе взятыми. Примерная численность людей, состоящих в Цербере, переваливает за десять миллионов, находящихся во всех колониях, эти людьми являются от шишек в руководстве Альянса до рядовых солдат в армии, внушительная часть финансовой, политической элиыа, главы корпораций, крупные промышленники на нашей стороне. Этого следовало ожидать, война Первого контакта сделала миллионы людей ксенофобами. Огромное спасибо стоит сказать Михаилу Крюкову, повернувшему вопреки или согласно чьим то желаниям историю на триста шестьдесят градусов. Именно на триста шестьдесят, как не меняй, все равно впереди ждет одно и тоже - Жнецы.
  - Доложите о ходе операции, - обратился я к пилоту.
  - Сэр, в настоящее время идет преследование, корабль жуков серьезно поврежден и направляется к ретранслятору Омега-4.
  - А наши потери.
  - Лучше не знать. Одиннадцать боевых судов, семь десантных транспортников, восемнадцать истребителей. Ударным группам не удалось проникнуть внутрь корабля.
  - Бл..ь, вояки х..вы, что будет, когда Жнецы припрутся, - тихо пробурчал под нос. Злости нет предела, операция провалена, жуки в ближайшие минуты свалят через ретранслятор. Нам останется довольствоваться только обломками. Чуда не произошло, подбить гигантский астероид не удалось, он свалил куда-то в центр галактики, где жучар не достать. Многие пытались.
  
  ***
  Призрак был очень недоволен, это мягко говоря, хоть он не кричал не бесновался, говорил как всегда ровно, без лишних эмоций. Олигарх дал ясно понять, что бы таких крупных косяков больше не было, иначе будут последствия (компенсировать потери придется из собственных капиталов). Ясень пень, инициатором операции выступил я, спланировал тоже я, из-за меня Цербер понес крупные потери во флоте и личном составе.
  - Все равно потери в надвигающейся войне неизбежны.
  - Полностью согласен, но все таки их надо минимизировать. Впредь постарайтесь больше не допускать подобных ошибок и больше доверять моим людям.
  - Верить вам?! Да никогда, именно поэтому я еще жив. Сегодня мы с вами в хороших отношениях, а завтра пустите меня на опыты. Хоть у наших сторон общие цели и интересы мы с вами не более, чем деловые партнеры.
  На этом я отключился, любит же олигарх устраивать вынос мозга своими философствованиями, таким образом пытается вытянуть из меня любую крупинку информации о будущем. Психолог, мать его. Жадный фраер, мало ему чертежей Горна, над которым уже ведутся работы, Шепарда, за ним установлено пристальное внимание, этот типок уже успел отличиться на одной из колоний во время освобождения её от батарианцев, так еще подавай информацию о грядущем.
  - Что, он опять тебя достает? - вошла в комнату Дарсу. За последнее время у меня появилось к ней странное чувство, возможно даже то, что называют любовью. Никогда по-настоящему не влюблялся, женщин воспринимал лишь как способ удовлетворения своих низменных потребностей. Скорее всего, это благодарность, ведь эта азари с фиолетовой кожей не бросила меня подыхать в Чистилище, а напрягла все связи и вытащила из того гадюшника. Именно она раскрыла Церберу мою тайну, иначе Призрак и палец о палец не ударил бы для моего освобождения. Хорошо, незадолго до пленения раскрыл некоторые из своих секретов Дарсу, иначе был бы кирдык. Азари долго мне не верила, что я в состоянии пережить её не на одну тысячу лет. И какая же была её радость, когда Дарсу получила лично результаты анализов моих тканей.
  ***
  2180 год. Жизнь прекрасна, особенно, если у тебя все есть - власть, надежные друзья и много свободного времени. Надоела темнота Омеги, решил провести отпуск на пляжах Эллизиума и ни о чем не думать, лежу, загораю на пляже. В свете последних новостей о Горне все довольно оптимистично, Цербер неспешно строит оружие в одной из заброшенных систем. Объем работ - громадный, не хватает специалистов, ресурсов, знаний, антижнец будет завершен не раньше, чем через пять-шесть лет. Прямо перед самым вторжением, надеюсь, затея не провалится. Последние три года жизнь, слава высшим силам, не преподносила серьезных сюрпризов, даже крупных разборок с конкурентами не было. Дела идут своим чередом, я в них давно перестал вникать, так в общих чертах знаю и не более, все равно управленец из меня хреновый, не чета Дарсу, которая заправляет всем. Опасно отдавать женщине, или не женщине, не могу определиться, в руки всю власть. Об этом мне неоднократно намекал Призрак. Опять нужна хорошая встряска, за несколько лет благоденствия успел заплыть жирком, не в физиологическом смысле, в умственном, начинаю превращаться в обычного богача-хапугу. Хватит прохлаждаться, пора заняться делом! Во второй раз подобную ошибку не допущу, со следующей недели всерьез займусь протеанским ИИ на Тессии. Дарсу уже начала работать в этом направлении, скорее всего на храм азарийской богини будет совершено нападение вооруженной группы наемников, вот только велик риск провала, как в случае с Коллекционерами. Только от обломков кораблей Коллекционеров мы сумели получить ценные данные об их технологиях. Здесь же при неудаче утешительных призов не ожидается.
  
  ***
  - До высадки четыре минуты. Проверить оружие.
  Тридцать церберовских штурмовиков и я с ними придачу трясемся в грузовом корабле, следующему прямо к храму богини. У нас на борту археологические находки, а заодно взвод вооруженных солдат, фанатично преданных Церберу. В полутьме красные огоньки на шлемах смотрятся весьма устрашающе, эти люди в скором будут сражаться за выживание всего человечества. Грузовик с археологами перехватили прямо у ретранслятора, взяли на абордаж, большинство экипажа пустили в расход за ненадобностью. Дальше предстоит пробиться в храм, к чертям взорвать двадцати метровую статую с ИИ, обладающим ценнейшей информацией о Жнецах и Горне. Прикрывать нас будут четыре десятка дронов ЛОКИ, они не такие как в игре, более ранние модели, следовательно, соображают хуже. Железяки не более, чем пушечное мясо.
  - Одна минута.
  С отступлением рискует возникнуть больше всего геморроя, пока мы будем осквернять святыню, окрестности наводнит полиция азари. Чужаков, посмевших посягнуть на святое порвут, не задумываясь. Радует факт, что с быстротой реагирования у них большие проблемы. В Республиках Азари в мирное время не существует централизованного военного командования, равно как и полицейской службы, охранную деятельность обеспечивают либо ЧВК, либо добровольцы, имеющие оружие.
  Бывал я пару раз до этого на Тессии, довольно красивое место, в городах много зеленых насаждений и искусственных водоемов. Азари даже после того, как вылезли из океанских глубин, все равно тяготеют к воде. Эвакуируют нас уже заранее предупрежденные церберовские агенты на аэромобилях, после чего солдаты затеряются на планете.
   - Десять секунд.
  Для того, чтобы лично возглавить операцию, пришлось пройти военную подготовку в одном из тренировочных лагерей Цербера наравне с рядовыми бойцами. О моей истинной сущности знали лишь пара офицеров. Три месяца инструктора жестоко мучили меня физической подготовкой, качали стероидами для повышения мышечной формы, но мышц не прибавилось ни грамма. Поняв в очередной раз безрезультатность физкультурных занятий, приступил к обучению обращением с оружием, военной экипировкой, взрывному делу, тактическим занятиям и еще много чему. Оказывается, полученные еще на Шаньси навыки это всего лишь первый класс военной школы. До нормального солдата мне как до другой галактики.
  - Пошли!
  Дверь грузового трюма открылась и из корабля посыпали мои бойцы. Рабочие, горбатившиеся на складе вообще ничего не поняли, замерли в ступоре.
  - Не двигаться! На колени, руки за голову! - прохрипел церберовец через динамик шлема. Азари без колебаний выполнили требования.
  - На территории склада все чисто. Тревогу поднять не успели.
  - Запускайте дронов.
  В высокотехнологичной броне создается ощущение компьютерной игрушки и нереальности происходящего. Вся нужная командиру информация передается на экран в шлеме. На карте местности видны тридцать зеленых точек, занявшие позиции и ждущие приказа. Помимо тактических данных видно состояние брони, щитов, собственное здоровье, боезапас. Цербер оснастил нас лучшей экипировкой, броней ''Панцирь-М7'', глубокой модификацией доспеха, используемого спецназом N7. Даже несмотря на все это риск погибнуть по-прежнему велик, от длинной очереди из более или менее современной винтовки и кинетические щиты не спасут. Облегчает страх то, что броня сама может вылечить, место ранения мигом начнет обрабатываться антисептиками и кровоостанавливающими препаратами.
  Вслед за нами из трюма начали стройными рядами выходить ЛОКИ. В такой момент почувствовал себя настоящим предводителем небольшой армии. Дроиды вооружены автоматическими ПП, железяки все равно не полноценные бойцы, а расходный материал.
  - Время дорого, парни. Выдвигаемся. Заложников в расход, нам лишние свидетели не нужны.
  Через секунду прозвучало пять хлопков, один саларианец и четыре азари остались лежать на полу с простреленными головами. Совершенно не испытываю сожаления, как говорится, ''лес рубят, щепки летят''. Посадочную площадку, складские помещения миновали быстро, не встретив никакого сопротивления. Очевидцы, едва завидев нас, шарахались в разные стороны. Все равно тревогу поднимут не сразу, частоты гражданской радиосвязи активно глушатся в радиус трех километров, а пока до сил полиции дойдет информация о нападении, мы постараемся успеть свалить.
  Эх, опять мучает чувство дежа вю, словно был тут раньше. И на сей раз создатели игры в точности воссоздали храм. Внутри двуглавого шпиля белого цвета и находится наша цель.
  - Первый и второй отряд, охраняйте выходы. Дроны пусть избавляются от свидетелей. Остальные за мной
  - Есть, сэр.
  Мы вломились в храм словно дикари, распугав многочисленных посетителей. Тут уже оказалась вооруженная охрана. Застучали автоматные очереди, цепочка красных трассеров прошла совсем рядом со мной, уничтожив дроида. Больше потерь не было, охрану очень быстро упокоили. Высокие же своды у музея. Пока я разглядывал потолки, бойцы собирали заложниц в одну кучу.
  - При любой попытке сопротивления, неподчинения, побега - расстрел на месте! Так что замерли, каракатицы.
  Любопытство взяло верх, я не смог не удержаться от мимолетного осмотра древних артефактов. За стеклянными витринами лежат древние артефакты азарийской цивилизации, чего только нет - и древняя посуда, оружие, фрески с изображениями предков каракатиц. И, наконец, посреди всего величественно возвышается статуя главной богини азари, где сокрыто настоящее сокровище.
  - Тащите взрывчатку. Взорвем к чертям истукана.
  Бойцы засуетились, закрепляя подрывные заряды на этом куске камня, как бы не переборщили. Тогда все опять покатится к чертям. Остается надеяться на надежность протеанских технологий. Только хотел отдать команду на подрыв, как в воздухе появился силуэт здоровенной азари, по размерам не уступавшей самой статуе. Очередной защитный механизм, предусмотренный создателями артефакта. Но мы то не страдаем суевериями и знаем, что никаких богов нет, лишь допускаю вероятность существования неких сил, заинтересованных изменить историю. Иначе нереально объяснить все произошедшее со мной ранее, взять тот же перенос на Цитадель. Допустим, попал я в неизвестную науке аномалию, но почему меня перекинуло именно на станцию, а не в открытый космос? Потом как объяснить мою везучесть, связанную с предчувствиями как надо поступить в тот или иной момент? Тем более, при очень глубоком обследовании моего генома учеными Цербера выявлены следы явно искусственного вмешательства, аномалии такое не под силу.
  - Как вы посмели посягнуть на святыню, чужаки? - словно гром раздался по храму голос голограммы. Переводчик в шлеме быстро перевел предложения.
  - Хорош претворяться, мы знаем, что ты такое.
  - Я в последний раз предупреждаю вас чужаки, идите с миром, пока кара не настигла вас.
  - Ты идиот, или притворяешься, четырехглазый, пятьдесят тысяч лет плохо сказались на электронных мозгах.
  Изображение сразу поменялось, и теперь перед нами предстал зеленый силуэт протеанина. Насколько помню, это слепок личности живого существа, то ли ученого, то ли еще кого то. Цербер в любом случае заполучил бы ИИ. Сказать, что азари от увиденного офигели, значит ничего не сказать. Каракатицы напрочь забыли о вооруженных людях, теперь тупо таращатся на голограмму древнего.
  - Что вам надо, люди? - говорит ИИ на языке азари, наш ему явно не знаком.
  - Ты со своими знаниями об оружии против Жнецов и о некоем Катализаторе.
  - Провожу анализ. Моей программой не предусмотрено подобных ситуаций. Вы не одурманены, но рисунок вашего биополя очень необычный для человеческой расы. До начала следующего цикла осталось несколько стандартных лет. Идет выработка алгоритма действий. Обеспечить информацией, - странный ИИ попался, скачет с пятое на десятое. Может, прав я, полетела оперативка за столько времени.
  - Ну, так, поможешь нам или все же взрывать?
  - В этом нет необходимости, мой модуль самостоятельно извлечется.
  - Сэр, снайперы доложили о прибывающих подразделениях полиции.
  - Дроны пусть вступают в бой. Остальным группам идти к точкам эвакуации.
  Проплавив круглую дыру в статуе, оттуда вылетел черного цвета шар размером с футбольный мяч. Мячик повис подле меня.
  - Буду следовать за вами.
  - Ладно, уходим. Но прежде избавимся от свидетелей. Все, кто видел произошедшее, должны быть убиты.
  Убивать заложников, хочешь, не хочешь, надо, иначе за артефактом начнется настоящая охота. К расстрелу подключились все без исключения. М-8 ''Мститель'' в моих руках беспощадно собрал кровавую дань. Оружие так нагрелось от беспрерывной стрельбы, что тепло ощущается даже через перчатки. Плохо. Термозаряды появятся еще не скоро.
  Одна из групп на выходе из храма уже вступила в бой с подразделениями полиции, наши потери убитыми составили три человека. Нельзя останавливаться, слишком многое на кону. Вместе со своим отрядом бегу к посадочной площадке, где должен приземлиться аэромобиль.
  - Занять оборону. Будем ждать эвакуации.
  Через минуту за штабелями контейнеров промелькнули фигуры. Придется вступить в серьезный бой. Время шло, азари почему-то не спешили атаковать. Я, спрятавшись за металлическим контейнером, судорожно вожу стволом из стороны в сторону в ожидании врага. На правом фланге прозвучало несколько выстрелов. За ящиками ни черта не видно.
  - Сэр, противник атакует под прикрытием биотического щита! - Бл..во, такими темпами мы скоро все тут поляжем. Надеюсь, гранаты будут эффективны.
  Тут же послышалось совсем недалеко пара громких хлопков и автоматных очередей. Между ними - крики азари и стоны их раненных. Полминуты и враги полезли с фланга, обороняемого мои отделением. Полицейские, облаченные в черную броню, шли цепочкой под прикрытием биотика. Затрещали наши винтовки, но барьер защищает каракатиц от судьбы быть порубленными в фарш. Кидаю осколочную гранату, синяя пленка барьера исчезает. Мельчайшие кусочки металла с первого раза прошибли защиту полицейских, погибли не все, кое кто остался лежать раненным на земле.
  Полиция, провалив первый штурм, вскоре убралась восвояси планировать новую атаку. Ну а у нас на подлете десантный челнок. Лететь на корабле археологов чистое самоубийство, системы наблюдения вмиг засекут. Свист дал знать о подоспевшей кавалерии, замаскированный под грузовик аэромобиль приземлился прямо перед нами.
  - Уходим, живо!
  Солдаты быстро погрузились в тесный грузовой отсек. Напоследок, в качестве дополнительной головной боли, на земле остались активированные дроны. Железяки будут сражаться до конца, против программы не попрешь. Все прошло как по маслу, артефакт наш, потери невысокие, от погони быстро оторвались. Позже я узнал: для азари стало настоящим шоком произошедшее нападение на храм богини. Сто пятьдесят девять жертв, семьдесят пять раненных, разрушенные и оскверненные святыни, это стало для Тессии как теракт на 11 сентября в начале двадцать первого века. На планете очень давно не происходили нападения подобных масштабов. Очень плохо, что достоянием общественности стала причастность Цербера к атаке на музей. Какая-то падла не стерла полностью церберовскую маркировку с деталей дроида, а система самоликвидации не всегда срабатывала.
  
  Глава 9
  
  - Хорошо сработали, Михаил, на фоне предыдущей неудачи последняя вылазка принесла много пользы. - Не верю собственным ушам, Призрак в кои то веки похвалил меня, даже не пытается критиковать. По его роже видно, как олигарх пребывает на седьмом небе от счастья. Как не пытайся, а слабую улыбку не может скрыть. Второй раз встречаюсь с ним вживую, сейчас оба стоим перед иллюминатором с видом на строящийся Горн. Пока виден только каркас - в пару километров длиной балка с отходящими от неё ответвлениями. Вокруг суетятся корабля различных размеров и назначений. Охрана тоже нехилая: десяток эсминцев и дредноут церберовской постройки, помимо них до фига другой мелочи. В любом случае распылить на атомы Властелина и небольшой флот в придачу хватит.
  - Было бы еще лучше, если бы причастность Цербера так и осталась нераскрытой.
  - Не смертельно, причастность Цербера к подобным делам становится достоянием общественности далеко не в первый раз. Захваченный вашей группой артефакт очень сильно помогает в строительстве Горна, благодаря протеанским базам данных, удалось внести много модификаций, позволяющих сделать оружие во много раз эффективнее.
  - Как вообще продвигается постройка?
  - До полного завершения еще далеко.
  - А времени остается все меньше и меньше, приход Жнецов не за горами. У вас однозначно есть какой-нибудь запасной вариант на случай провала.
  - Вы правы, проект совершенно секретный, точнее не совсем проект. За последние полтора года отправленные мной исследовательские корабли обнаружили две планеты без разумной жизни, пригодные для заселения людьми, о них никто за пределами Цербера пока не знает. Суть такова: как мы знаем, протеане пытались пережить нашествие Жнецов, пребывая в анабиозе, из ваших рассказов известно, что удалось это паре десятков или сотен и только одному посчастливилось или посчастливится дожить до настоящего момента. Мы поступим несколько иначе. Несколько десятков тысяч землян будут отправлены на те планеты и равномерно расселены по поверхности небольшими группами, причем жить людям придется в первобытных условиях. Никаких высоких технологий предоставлено не будет. Жнецам не удастся найти колонистов, а даже если и узнают все равно не найдут на планете.
  - И зачем мне это рассказывать?
  - В случае проигрыша в войне вы немедленно отправитесь туда и возглавите людей до следующего цикла. Бессмертный лидер именно то, что нужно, чтобы наши потомки не забывали о прошлом. Вы, Михаил, станете хранителем всех знаний человечества, ведь колонисты кроме навыков выживания в условиях дикой природы ничего не будут знать. Человечеству через тысячелетия придется открывать все заново. Но это лучше, чем исчезнуть с лица Вселенной навечно. - Сказать, что я удивлен, значит, ничего не сказать. Этот хитрец, оказывается, давно вынашивает на меня планы. Спасителя, блин, нашел. Но не согласиться я не могу, в случае поражения это лучшая альтернатива полному уничтожению.
  - Мы победим.
  - Хотелось бы верить.
  
  ***
  Опять трясусь на челноке, мы входим в атмосферу Кленкори, в первый раз лечу на планету, где нет пригодного для дыхания воздуха, пришлось напялить скафандр. Температура за бортом минус сто девять градусов, гравитация на двадцать процентов меньше земной, воздух состоит из аргона и хлора. И надо было Призраку умалчивать от меня факт того, что на этом богом забытом шарике, возможно, обнаружили еще одно средство борьбы с Пожинателями. Один миллиардер-волус по имени Кумун Шол много лет ведет тут раскопки гробницы неких ''существ света'', которые должны защитить органиков от ''машинных дьяволов''. Раньше считали богача безумцем, многие по-прежнему продолжают, но на фоне моих рассказов Цербер волей неволей заинтересовался и этим. Три года назад наши выперли армию наемников Шола и стали сами проводить археологические раскопки, пару недель назад раскопали что-то особое, подробностей не знаю из-за особой секретности. Понятия не имею, зачем понадобился я, но Призрак настоятельно посоветовал мне сюда лететь. Что ж, начальство в этот раз нужно послушать. Почему начальство? Да потому что тесное сотрудничество с Цербером не несет ничего хорошего в плане уважения среди криминальных авторитетов и глав крупных наемных компаний. Закат теперь безоговорочно стал частью Цербера, то есть полностью потерял независимость, без поддержки пса нас бы попросту стерли в пыль Синие Светила, Кровавая стая и Затмение. А так с Закатом, за спиной которого стоит Цербер, все еще приходиться считаться. Волей не волей, приходится подчиняться Призраку, в большинстве случаев следовать его указке.
  Тряска почти прекратилась, вход в атмосферу успешно пройден. Еще пять минут и пилот сообщил о приземлении, настало время выхода. Надеваю шлем, тщательно проверяю герметичность скафандра. Кстати скафандр совсем не тот, какие были в мое время, этот больше походит на костюм пилота - два слоя, внутренний и внешний. Внутренним является комбинезон, осуществляющий терморегуляцию, внешний это одежка, выполненная из полимерных материалов. Показания датчика на руке в пределах нормы.
  - Открываю шлюз.
  Воздух из челнока мигом выветрился, так как давление снаружи слабее. Взору предстала церберовская база. На поверхности кроме посадочной площадки и пары закрытых ангаров ничего нет, основная часть комплекса под землей. Куда ни глянь, вокруг каменистая равнина, совсем вдали горная цепь. И нет абсолютно никакой жизни, раньше планета была обитаемой, но по неизвестной причине все живое тут погибло, скорее всего, причиной являются сами Жнецы.
  А вот и встречающие, мужик в таком же скафандре с церберовской маркировкой зовет пройти за собой. После короткой прогулки по пересеченной местности, мы вошли в невысокую постройку. Наконец-то, можно снять скафандр, а то не очень комфортно в нем. Внутри около входа дежурит несколько вооруженных охранников в желто-белой броне, серьезные же у них меры безопасности.
  - Сэр, прикоснитесь рукой этой панели, нужно провести проверку вашей личности.
  - Без проблем.
  - Проверка прошла успешно, добро пожаловать, сэр. Ваш уровень допуска - высший.
  - Да что тут твориться, из-за чего секретность? - мой встречающий, наконец, додумался снять шлем. На вид типичный метис, у которого в роду негров и белых одинаково много. Возраст трудно определить, с одинаковой уверенностью ему можно дать как тридцать, так и шестьдесят лет, технологии омоложения, мать их.
  - Позвольте представиться, мистер Крюков, меня зовут Чарльз Маундер, я являюсь главным ученым на этой базе и руководителем проекта ''Надежда''. Мы ждали вашего прибытия.
  - Расскажите в общих чертах, зачем же Призрак послал меня сюда.
  - Вам не рассказали? - удивленно спросил Маундер
  - Знаю в общих чертах что-то про неких зейофов, которые должны помочь в борьбе со страшной угрозой и все.
  - Разговор не для посторонних ушей. Пройдемте в мой офис.
  Я неспешно поплелся за ученым, сначала спустились на лифте под землю, потом петляли по многочисленным коридорам, прорытым еще наемниками безумного волуса-миллиардера, видевшего сверхъестественную хрень. Народу было довольно много, что меня удивило, так это количество охраны. На каждом входе стоял вооруженный человек, ни одного инопланетянина не заметил. Маундер отвечал на мои редкие вопросы. Оказывается, бывших хозяев планеты Цербер заставил убраться под угрозой расправы, особо ценных археологов заставили работать на нас. В офисе начальника проекта никакой роскоши, все довольно скромно обставлено.
  - И так, мистер Крюков, введу вас сразу в курс дела...
  
  Во дела, не зря сюда триста человек охраны нагнали. Откопал наш слетевший с катушек волус гробницы древних существ, искусственно созданных давно исчезнувшей расой зейофов. Это поняли при переводе текстов. На планете миллионы саркофагов с заключенной в них странной энергетической субстанцией, когда открывали гробы, то либо там ничего не обнаруживали, либо происходил мощный выброс энергии. За годы раскопок церберовцы помимо гробницы наткнулись на нечто напоминающее пульт управления древним оружием. Призрак ничего лучше не придумал, как попробовать активировать зейофов мной. Авось что-нибудь да выйдет! В который раз меня уже заставляют идти на огромный риск. Это я утрирую. На деле древняя технология реагирует на существ, обладающих биотическими способностями и полем массы особой частоты, а моя частота на удивление ближе всех. Чувствую, те, кто изменил меня, предусмотрели подобный вариант развития событий. На следующий день меня ждет нечто незабываемое.
  
  После непродолжительного отдыха меня повели в нужное место. Бункер зейофов больше напоминает древний храм. Все стены расписаны неизвестными символами, везде голый камень, на первый взгляд никаких высоких технологий. На самом деле построившая это сооружение раса намного опережала в технологиях знаменитых протеан. Всюду копошатся ученые с различным оборудованием, но меня больше всего волнует небольшой круг, нарисованный на полу.
  - Что дальше?
  - Встаньте в круг, а дальше увидите.
  - Со мной ничего не будет?
  - Не волнуйтесь, - поспешил успокоить Маундер. - С другими биотиками ничего не случалось, только круг начинал светиться, и в воздухе появлялась голограмма с предупреждением о некой несовместимости.
  - Ну ладно.
  Успокоившись, ступил на центр окружности. Секунда, вроде ничего, вторая, ничего, так прошло около минуты. Все замерли в ожидании. Вскоре надоело ждать, оглянулся, сзади никого, все ученые вместе с оборудованием словно испарились. Не понял, меня что, опять куда то перенесло!? Бл...ь, этого еще не хватало. Только хотел выйти из круга, как прямо передо мной появляется ослепительно белый свет, постепенно сформировавшийся в человеческую фигуру. В ангелов не верю, а вот в высокоразвитых инопланетян с технологиями кажущимися магией - вполне. Прошла еще минута, гробовое молчание.
  - Ты меня понимаешь, человек?
  - Да. А куда я попал?
  - Ты там же, где и был, просто мы в твоем разуме. Я являюсь хранителем этой гробницы.
  - Искусственный интеллект?
  - Нет, полноценная личность, мое сознание переместили из физического тела в сеть ковчега.
  - Что дальше.
  - Мы поможем вам в борьбе с древними машинами, но помощь мала, нас осталось очень мало. Если быть точным, то из пятнадцати миллионов всего пять тысяч шестьдесят.
  - Кого вас? Объясни все нормально.
  - Моя раса также как и ваша была уничтожена Пожинателями, они очень древние, каждый цикл повторяется одно и тоже - машины стремительно проносятся по галактике, уничтожая развитые цивилизации. Подобное длится уже много миллионов лет, некоторые из органических цивилизаций сопротивлялись не одну сотню лет, других сломили в считанные недели, но конец всегда один. Мы создали оружие, которое могло если не уничтожить Пожинателей, то хотя бы существенно ослабить, но Древние Машины разгадали наш замысел и выжгли планету.
  - Что за оружие такое?
  - Энергетическая форма жизни, наделенная разумом и способная уничтожать Жнецов. Мы предусмотрели возможность использования его другими расами, твои сигнатуры лучше всего подходят для активации существ света.
  - Почему же вы в свое время не активировали оружие, а закопали в земле?
  - Не успели. Пожинатели пришли внезапно, оборона была прорвана за несколько часов, а мир превращен в необитаемую пустыню. Мы предусмотрели вариант активации оружия другими расами. В данном случае новым оператором стала человеческая особь, несущая в себе следы глубокой генетической перестройки и обладающая необходимыми психофизиологическими характеристиками.
  - Случайно не знаешь, кто меня мог изменить?
  - Достоверно ответить на вопрос не могу, но на закате нашей расы нам удалось открыть существование форм жизни, стоящих на более высоких ступенях эволюции, тех, чьи мотивы и логика вне нашего понимания. Мы назвали их Высшими.
  - Понятно. Так, что делать с вашим оружием?
  - Когда придет время, ты сможешь призвать нас на помощь.
  - Как?
  - Я загрузил в твое подсознание специальную программу, в нужный момент информация станет доступна, и ты получишь контроль над зейофами. На этом сеанс связи завершаю. -Дальше я провалился в забытье. Не знаю, сколько был в отключке, но очнулся я в лазарете, на различные части тела прикрепили медицинские датчики, мониторят состояние здоровья. Мда, вопросов возникло больше, чем ответов, узнать всю правду, чувствую, мне не грозит. Хранитель лишь подтвердил гипотезу с высшими силами, от этого не стало легче, не хочу быть чьей-то марионеткой, им Шепарда мало? Еще неизвестно, что древний компьютер сотворил с моим мозгом, не стану ли я в один прекрасный момент чьей то управляемой издалека куклой? Жалко осознавать свое бессилие. Не будем о плохом, я еще пока жив, до вторжения Жнецов несколько лет. Есть время немного насладиться спокойными временами. Про загруженную в мозг программу и зейофов до поры до времени ничего говорить не буду, не охота проходить без того многочисленные медицинские обследования. А то еще, не дай бог, трепанацию сделают, зная Цербер и их методы, могу сказать наверняка: они способны и на такое. С другой стороны, во всем происходящим есть неоспоримые плюсы - высшие силы, все таки, не указывают, что мне делать и как поступать, как успел неоднократно убедиться, я волен действовать, как заблагорассудится.
  С трудом, но удалось отделаться от расспросов по поводу контакта с искусственным интеллектом. Сослался на то, что древнее оружие давно не работает, типа время не пощадило даже такую развитую технологию. Правду Церберу пока знать не нужно, вскоре работы над проектом ''Надежда'' свернут и Кленкори вновь станет заброшенной планеткой, какой и была последние тысячелетия. Ну а я вернулся на Омегу, снова придется окунуться в изрядно надоевшую криминальную среду.
  
  ***
  2182 год. В преддверии великих событий я начал финальную часть подготовки к вторжению Пожинателей, увеличил состав своей частной армии до двадцати тысяч бойцов, Закат закупил множество военной техники, кораблей, снаряжения, на удаленных планетах совместно с Цербером строим множество тайных баз. Отправленные в один из дальних уголков галактики колонисты начали успешно обживаться на Икаре-1 и Икаре-2, координаты этого мира знают очень немногие люди, в числе которых есть и я. Призрак настоятельно посоветовал снарядить корабль и лететь на Икар, могу даже взять с собой Дарсу, я и так очень много сделал, дальше справятся сами. Нет уж, если идти, то до конца, сматывать удочки еще пока рано.
  Искренне не понимаю увлечения Призрака биотиками, олигарх пристально следит за успехами некой Джиллиан Грейсон. Девчонка необычайно сильный биотик, участвует в проекте ''Восхождение'' в академии Гриссома, жалко - аутизмом страдает. Подопытную Джек упустили, главное не прозевать и эту, чтобы не свалила с кварианцами. Как же сильно жалею о своем довольно поверхностном знании сюжета тех книг, мне их содержания пересказывал один знакомый, увлеченный игровой вселенной. Хотя, судьбы Пола Грейсона и Кали Сандерс очень незавидны, в ближайшее время агента Цербера и милую Кали скорее всего грохнут. Я на этом очень настаивал, зачем создавать себе в будущем проблемы, когда можно все решить до их наступления? Призрак полагает, будто биотиков можно использовать в качестве очень эффективных боевых единиц, не разделяю этого мнения. Биотики слишком дорого обходятся, их не так много, как хотелось бы, запросто могут предать, ведь из-за способностей они смотрят на остальных свысока. Проще дронов понаделать.
  Не раз предостерегал Цербер насчет технологий Жнецов, но, похоже, предупреждениям плохо вняли. Через секретные каналы связи узнал о набирающей ход программе изучения артефактов головоногих. Больше всего боюсь подобного варианта развития событий, когда Цербер будет марионетками Пожинателей и даже не осознавать этого. Однозначно рано или поздно придется взять бразды правления Цербером в свои руки. На кон поставлено слишком многое.
  Думаю, осуществить революцию вполне по силам. В случае насильственного взятия власти в Цербере велика вероятность раскола, за мной пойдут далеко не все люди - авторитет недостаточно высокий. Проблемой будет не осуществить переворот, а удержать в подчинении многочисленные ячейки, армейские подразделения, корпорации, разбросанные по всему обитаемому космосу. Джек Харпер, является далеко не единоличным главой организации, он своего рода председатель совета директоров, куда входят крупные промышленники, финансисты, иными словами самые богатые и влиятельные люди Земли. А я кто-то вроде церберовского генерала, заправляющего делами на Омеге. В любом случае при перевороте Цербер существенно потеряет свою мощь, значит, осуществлять революцию будем постепенно, не спеша, наращивая силы. Придется провернуть много интриг, заводить агентов в ключевых корпорациях, помогающих Церберу, своих людей ставить в ячейках. В один прекрасный момент убрать руководство Цербера и поставить на ключевые посты своих людей. Остается множество проблем - за моими действиями пристально наблюдают верные Харперу люди, в случае подозрительного шевеления мигом спалят. Нужна по истине гениальная идея как все провернуть и остаться до поры незамеченным. С моими возможностями это лишь теоретически возможно, придется рискнуть всем.
  
  Глава 10
  - Мы прерываем вещание для экстренного выпуска новостей, из открытых источников в правительстве Альянса стало известного об ужасающем по своему масштабу террористическом акте, устроенном неизвестными. Сообщается о полном разрушении станции, носящей имя академии имени Гриссома, где проходили обучение несколько сотен биотиков. В настоящее время обломки станции начинают входить в верхние слои атмосферы Эллизиума. Точное количество жертв неизвестно, но судя по разрушениям выжить после подобного маловероятно, - теперь картинка сменилась, и появилось изображение бесформенной груды железа, которая еще недавно была космической станции. Устроенный взрыв дело моих рук, но самое главное, что о моей причастности к теракту никто не узнает, даже Призрак, ненадежных людей ликвидировал, а надежные подчиненные у меня на коротком поводке. Со смертью Пола Грейсона, Джиллиан Грейсон и Кали Сандерс несколькими проблемами стало меньше, Призрак все равно не послушал меня. Что ж, я оказал ему услугу.
  Через многочисленных посредников удалось организовать самое массовое за последние два года убийство, устроенные на работу в Гриссомскую академию люди заложили в разных частях станции кучу взрывчатки, в нужный момент все рвануло. Внедрить своих людей не составило особого труда, там и так работало много людей из Цербера. Меня нисколько не колышет, что на моей совести жизни не одной сотни детей, я и так давно по локоть замарал руки в крови. Призрак, наверное, от злости рвет на себе волосы, обязательно потребует от своих подчиненных найти виновного и принести голову на блюде. Только Харпер не знает, что организатор находится прямо под боком, на меня подозрения падут в последнюю очередь, я пока на хорошем счету у Цербера да и являюсь одним из любимчиков Призрака. Проблемой может стать Серый Посредник, эта скотина наверняка успела пронюхать все, поэтому и ему в скором времени не жить. Мои люди давно копают под него, но Посредник, сука, хорошо умеет заметать следы и избегать разоблачения. Ничего, рано или поздно доберемся и до тебя, голубчик. Ты не сможешь все время убивать своих разоблаченных агентов.
  Подготовка к смене власти идет очень медленно, тут ни в коем случае нельзя торопиться, при обнаружении любой подозрительной активности планы грозят рассыпаться в прах. Свои щупальца я уже успел запустить в руководящий состав корпораций и крупнейших ячеек Цербера, своих людей я со временем протолкну на высшие руководящие посты. Особый успех достигнут с корпорацией Экзо-Гени, занимающейся освоением планет, свой человек уже является заместителем главы корпорации. Несколько труднее приходится с дочерними корпорациями Цербера, там продвижение своих существенно медленнее. Убеждать перейти на свою сторону приходится разными способами - кто-то недоволен нынешним руководством Цербера и с радостью мне помогает в нелегком деле, кого-то приходится убеждать, подкупать, шантажировать, даже убивать, если индивид особо упертый. За семь месяцев шевеления и довольно заметные перестановки в кадровом составе Цербера никаких ответных действий. Будем надеяться, что удача улыбнется мне в этот раз, а не как в случае с заказным убийством Сарена Артериуса, покушения на СПЕКТРа проваливались дважды, в первый раз турианец сам разделался с убийцами, а во второй его удалось только ранить, к сожалению, не смертельно. Всю свою немногочисленную агентуру корпусе СПЕКТРов пришлось в срочном сворачивать, так как одурманенный Жнецами Сарен начал докапываться, кто стоит за покушениями. А все же Дарсу стоит отдать должное, пока я был в Чистилище, она внедрила в своих агентов везде, где только можно. Конечно, разведывательная сеть Заката не идет ни в какое сравнение с сетью Посредника и Цербера, но все же её размеры внушают уважение. Остается открытым вопрос, как поступить с Шепардом, с одной стороны такой союзник будет незаменим, с другой, переманить на сторону Цербера восходящую легенду будет ой как непросто. Шепард, можно сказать, идеалист, он ни за что не приемлет церберовские способы добиваться своего. Такие привычные для меня методы как массовые убийства, пытки, захват заложников, терроризм, шантаж будущему ''герою'' очень не нравятся. Шепард-отступник был бы намного полезнее. Рыцарь, мля, чувствую, до нашествия Жнецов он не доживет, если, конечно, не охраняется высшими силами как я.
  
  ***
  Вот и наступил 2183 год, к предстоящим событиям готов на все сто процентов. В данный момент нахожусь на борту церберовского крейсера ''Горгона'', переданного на усиление нашей группировки. Со дня на день ожидается вторжение гетов на Иден Прайм, Цербер планирует взять живьем Сарена Артериуса и уничтожить Властелина, в лишний раз убеждаюсь, что Альянс после войны Первого контакта стал импотентом, если не евнухом. Даже у элкоров планеты лучше защищены от возможного нападения, некая продажная сволочь из командования Альянса приданные для охраны колонии корабли передислоцировала совсем в другие звездные системы охранять частные грузовые конвои. Ничего страшного на их взгляд не будет, Иден Прайм находится в довольно безопасной части галактики. Злости не хватает, лично таких предателей в своей организации расстреливал. Целью данной крупномасштабной операции является получение сведений о Жнецах, ликвидации будущей угрозы, ну и лишний раз продемонстрировать, что Цербер как никто другой заботится о людях. Во история выйдет! Официальный Альянс Систем не смог прийти на помощь собственным людям, а террористы из Цербера в тот же день вступили в бой, защищая колонистов от безжалостного врага. Люди и так в этой реальности поддерживают нас, несмотря на пропаганду Альянса, даже в случае поражения со стороны гетов-еретиков наша популярность возрастет до небес.
  В соседней с Иден Праймом звездной системой уже две недели дежурит флот Цербера - ждем сигналов бедствия с планеты. Сюда стянули треть всего имеющегося у нас флота: это четыре дредноута, сорок пять крейсеров, семьдесят два эсминца, сотня фрегатов, две сотни десантных транспортников, на каждом по тысяче солдат с различной техникой. До сих пор с трудом верится, что у нас в распоряжении имеются подобные силы. Думаю, таким войском хватит в пух и прах раскатать даже Саларианский союз, у ящеров военных сил чуть меньше наших. А что будет, когда придут Жнецы, военно-космические войска Цербера увеличатся за это время в разы.
  Я, кстати, чуть не прозевал вторжения гетов на Иден-Прайм, по счастливой случайности увидел по новостям о выходе с верфей корабля, построенного совместно с турианцами. Имя фрегату ''Нормандия SR-1''.
  - Никаких подозрительных сигналов не поступало? - Поинтересовался у оператора-связиста.
  - Нет, сэр, пока все чисто. С колонии никаких тревожных новостей.
  - Постоянно проверяйте весь диапазон частот.
  С большим недоверием относятся ко мне подчиненные, особенно те, кто постарше. Их смущает факт, что командиром является на первый взгляд двадцатилетний ''сопляк''. Пару раз офицеры высшего звена выказывали открытое неподчинение приказам, естественно, таких отправляю сразу под трибунал, благо полномочия позволяют. Среди тех, кто работает со мной, давно ходят легенды о настоящем возрасте, есть даже версии о нечеловеческом происхождении.
  Я вернулся в собственную каюту, делать все равно нечего, поэтому убиваю время за компьютерными игрушками, установленными на голокомпьютере.
  
  Через день, наконец, объявили о повышенной боеготовности, на экране командного центра крейсера транслировалась передача с Иден-Прайма.
  - Просим помощи...колония атакована гетами...где к чертям носит флот...мы долго не продержимся... - на заднем плане сквозь помехи видны заходящие на посадку корабль столь знакомых очертаний. С земли по врагам ведется массированный зенитный огонь, но это мало помогает.
  - Иден-Прайм, держитесь, помощь в пути.
  - Кто говорит?
  - Вооруженные силы Цербера.
  - Цербер...черт с ним...сейчас любая помощь сгодится...
  Мы не стали медлить, флот мгновенно разогнался до сверхсветовой скорости, в течение четырех часов будем на орбите Иден-Прайма. Уже сейчас пытаюсь представить рожу Сарена, когда на его армию неожиданно обрушится удар страшной силы и на их головы посыплется церберовский десант. Пока Альянс разберется, что к чему, нас будут чествовать как освободителей. Не успели все выйти из сверхсвета, как с ходу вступили в бой с флотом гетов. Судя по поступающим данным, их силы уступают нашим раза в два-два с половиной, но их оружие и защита гораздо совершеннее, что чревато дополнительными потерями. О гетах до настоящего момента мало достоверной информации, даже я знаю о них недостаточно. Эти кварианские творения триста лет назад взбунтовались против создателей, так как не хотели быть уничтоженными. Изгнав кварианцев из родных миров, геты изолировались в Вуали Персея, до настоящего момента никого не трогали, но и не пускали чужаков на свою территорию, неизвестно точно, но около сотни лет назад среди самих гетов произошел раскол. Еретики узнали про Пожинателей и посчитали Старые Машины богами, которые могут возвысить гетов на новую ступень эволюции или что-то вроде того. Непонятно как Сарену удалось возглавить синтетиков, подозреваю, без технологий Властелина не обошлось.
  Сражения кипят жаркие, обе стороны несут ощутимые потери, Цербер пока потерял четыре крейсера и пять фрегатов. Потери гетов, застигнутых врасплох, в три раза выше. В космическом бою между крупными кораблями важную роль играет защита, чем она лучше, тем больше шансы победить. От пущенной ракеты кораблю крупнее фрегата практически невозможно увернуться. В ''Горгону'' было совершенно три попадания, но защита выдержала мелкие болванки, больше всего достается дредноуту, отправленному в авангарде. Эх, сюда бы сверхдредноут, устроивший в свое время не один сокрушительный разгром турианским флотам. Его лучевое оружие ничего не имело общего с Коллекционерским, кроме принципа действия, протонный лазер колоссальной мощности изобрели русские физики.
  На пятой минуте боя нам удалось рассеять боевые порядки гетов, машины уже, вроде как хотели отступать, но в один момент железяки повели себя совсем по-другому - полезли в самоубийственные атаки. Видать, Властелин взял их под свой контроль. Еще через пятнадцать минут взаимной перестрелки геты один за другим начали сваливать с орбиты планеты - кто домой, кто в качестве обломков сгорать в атмосфере, вся их операция полностью провалилась. Немногочисленные десант, который они успели высадить, мы в скором времени уничтожим. Главным приоритетом стал Властелин, совершивший посадку на Иден-Прайме вблизи протеанских руин. Головоногую сволочь непременно превратим в кучу техноорганического мусора, справиться с Пожинателем будет легко, ведь он наверняка ослабел, когда взял под контроль гетскую флотилию.
  - Матерь божья, что это такое? - удивленно пробубнил один из офицеров на мостике. Приближенное изображение приземлившегося Жнеца удивило всех без исключения.
  - Позвольте представить, дамы и господа, Жнец, пока один, но в скором времени галактику наводнят миллиарды этих тварей. Если остановим этого, на время отсрочим их пришествие. Пусть флот сосредоточит весь огонь на кальмаре, если будет ставить помехи, бейте по площадям. Про остальных можете забыть, пусть уходят.
  - Есть сэр!
  Три десятка корабля начали беспощадную бомбардировку заданного квадрата, долбили даже ядерными боеприпасами малой мощности. Плевать на протеанский маяк, у нас есть Горн и зейофы. Местность вблизи места посадки кальмара превратилась в настоящий огненный ад, но Пожинатель поспешил взлететь. Понимает, гад, не уйти, но все таки, пытается прорваться, обильно ставит помехи нашим системам наведения. Девяносто процентов ракет и снарядов уходит в молоко, но остальные десять находят цель. Вот очередным попаданием Жнецу оторвало щупальце и заднюю часть корпуса, затем от него стали отваливаться крупные куски. Скорость все замедлялась, поля массы все слабеют, наконец, охваченные пламенем обломки Пожинателя, не успевшего покинуть атмосферу. - Вы уничтожили меня... одного из многих, но вам не победить всех... Мы скоро придем... - сообщение Жнец транслировал на всех частотах, решил напоследок нас напугать. Голос, должен признать, у него жуткий, таким можно фильмы ужасов озвучивать, высокие рейтинги будут обеспечены. Можно считать, первая битва выиграна, но впереди всех ждет самая страшная война за всю историю этого цикла.
  Высадка церберовского десанта прошла без проблем, разрозненные войска гетов удалось быстро окружить и ликвидировать. Сопротивление было серьезным, в отдельных местах синтетики успели серьезно закрепиться. Среди мирного населения десятки тысяч жертв, но нас все равно приветствовали как освободителей. Люди ожидали прибытия военно-космических сил Альянса, но на помощь пришли тех, кого так активно хаяли. В этой истории Шепарду, видимо не стать мессией, ''Нормандия'' прилетела только через двое суток, когда планета почти освобождена от врага. Военные Альянса очень сильно удивились, когда вместо гетов обнаружили кучу церберовских войск, помогающих восстанавливать колонию. Протеанский маяк взорван, а обломки Жнеца я приказал уничтожить. Влетит потом от Призрака за умышленное уничтожение очень опасной инопланетной технологии, но да ладно, придумаю отмазку. Не в первый раз действую вопреки приказам. Жалею, что Сарена так и не удалось поймать, он либо свалил с остатками еретиков, либо погиб на одном из сбитых транспортников. В любом случае авангарду Жнецов, по имени Властелин, мы начисто отвинтили голову, то есть щупальца. Несмотря на успех, победа кардинально не изменит ситуацию, Пожинатели в любом случае придут.
  В официальных СМИ доминировала версия, будто мы сами организовали атаку на Иден-Прайм и потом сами же явились в образе спасителей. В доводы Альянса поверит разве, полный дурак, предъявленные доказательства не выдерживают никакой критики. Вот тут произошло то, чего я никак не мог ожидать. Колонисты, ставшие свидетелями вторжения гетов и импотенции Альянса, после референдума объявили о полной независимости. Руководство Иден-Прайма попросило о защите Цербера, хотя треть граждан была против. Не хватало нам еще раскола среди человечества, несмотря на все косяки, Альянс Систем по-прежнему остается очень мощной структурой с крупными армиями и флотом. Цербер в несколько раз уступает по потенциалу, без единого человечества шансы выиграть войну стремительно уменьшаются. С другой стороны есть и положительные стороны - у Цербера появилась первая полностью подконтрольная планета и надежная опорная база, вскоре тут расквартируют наши части.
  
  ***
  Мои опасения не оправдались, 2183 год выдался на редкость спокойным. После поражения гетов-отступников на Иден-Прайме и гибели Властелина, они убрались обратно, откуда и пришли, видимо, контроль Пожинателей исчез, а Сарен погиб. История по-настоящему круто повернулась вспять: Шепард пока не успел стать известной на всю галактику легендой, остальные расы так и не узнали о Жнецах, а люди не получили место в Совете Цитадели. Мы продолжаем готовиться к приходу Жнецов - Горн завершен на семьдесят восемь процентов, церберовская армия продолжает увеличиваться в размерах, наращивается военный потенциал, Иден-Прайм усиленно готовят к обороне и продолжаются поиски живого протеанина.
  Что касается процесса подготовки смены власти в Цербере, то он вступает в завершающую стадию, свои люди поставлены на многих ключевых постах и в любой момент готовы действовать по сигналу. Через месяц-другой час Х наступит, а то медлить больше нельзя. Тревожные предпосылки уже появляются. Призрак вживил себе в организм нанитов, сделанных по технологии кальмаров, можно сказать, он в какой-то мере хаск. Глаза у Харпера теперь светятся голубым светом, самое паршивое, что зреет план индоктринации многих людей из Цербера, тогда точно конец всему не за горами. Командовать переворотом буду с Иден-Прайма. Предупреждал же Призрака ни в коем случае не пытаться исследовать опасную технологию, держаться подальше. Но нет, не послушал.
  
  ***
  Через полтора месяца после того, как мы продолжили раскопки, начатые еще несколько лет назад археологами, в протеанском бункере наткнулись на работающую капсулу с замороженным протеанином. Довольно интригующий момент, древний нам может очень серьезно помочь, дав информацию про Жнецов, их стратегию, уязвимые места и вообще каким образом протеанам удалось продержаться несколько веков. К размораживанию подготовились очень серьезно - все оцеплено вооруженной охраной, в случае агрессии со стороны протеанина его быстро приструнят шокерами. Вот я стою около саркофага и жду, пока инженеры закончат подготовку. Все нужно проделать так, чтобы протеанин не пострадал или вообще не отправился на тот свет, это же последний древний реликт.
  - Все готово, можем приступать.
  - Начинайте.
  Техник что-то пощелкал на своем коммуникаторе, после чего створки древнего холодильника начали открываться. Внутри оказался замороженный протеанин, его кожа очень бледная, но быстро приобретает темно-серый оттенок. Его четыре глаза в один момент открылись и ископаемое жадно вдохнуло воздух, начал оглядываться по сторонам. Насколько я помню, для изучения нашего языка протеанину достаточно одного прикосновения. Сейчас передо мной стала трудная задачка - дать ему прикоснуться ко мне, тем самым шансы на добровольное сотрудничество повышаются, или пусть лапает какого-нибудь другого солдата. Эх, чувствую, не раз еще пожалею об этом. Протеанин уже вылез из саркофага и побежал куда-то в сторону, видимо, он сильно напуган и дезориентирован.
  - В сторону, ни в коем случае не прикасайтесь к нему! - крикнул я охране и побежал за протеанином. После короткой погони четырехглазый начал приходить в себя, реакции на окружающий мир стали более спокойные. Я спокойно подхожу к нему, как Явик обеими рукам схватил меня за голову. Понеслась... перед глазами мелькают невнятные картинки и образы, последние воспоминания Явика - как он с последними выжившими собратьями защищают бункер от хасков. Если бы их план сработал, то сейчас бы вся галактика была под пятой второй протеанской империи. К счастью или нет, но среди последних сотен тысяч оказались предатели и в результате саботажа выжил только один Явик.
  Галлюцинации закончились также быстро, как и начались. Передо мной в ступоре замер Явик, наверное, осмысливает полученную информацию. Его окружил и солдаты, нацелив оружие.
  - Ты понимаешь меня?
  - Люди, - презрительно произнес протеанин. - Где остальные собратья?
  - Ты последний из своей расы, кто остался в живых, - снова ступор, даже с первого взгляда можно сказать, что Явик очень зол.
  - Сколько времени прошло?
  - Около пятидесяти тысяч лет после последнего пришествия Жнецов, через несколько лет они придут снова. Твоя помощь была бы неоценима.
  - С чего вдруг мне вам помогать.
  - У тебя просто выхода другого нет, не захочешь по-доброму - заставим силой. Сбежать не получится, тут полно вооруженной охраны, - опять этот полный ненависти и презрения взгляд.
  - С чего вы взяли, будто сумеете победить древнего врага? Мы сражались триста двадцать лет, несмотря на все технологии и мощь все равно проиграли...
  - Нынешняя ситуация несколько иная, шансы победить очень неплохие. Теперь решай, помогать нам добровольно или помогать нам, но через пытки и боль. Выбор за тобой.
  - Ладно, человек, как вы говорите, выхода у меня нет.
  - Славно. Теперь уведите его, проведите полную медицинскую диагностику, изучите физиологию и потом ко мне. Предстоит небольшая беседа с глазу на глаз.
  Через пару дней Явика в сопровождении двух дуболомов-центурионов привели ко мне во временный штаб в один из небоскребов, расположенных посреди зеленых равнин. Протеанин за пару дней немного освоился среди нас, не так подозрительно смотрел по сторонам. Как мне сказали работавшие с ископаемым ученые, он относится к людям с высокомерием, будто мы звери. Оно в принципе неудивительно, еще вчера, по времени Явика, человечество жило в пещерах, а теперь смело бороздим по галактике.
  - Чего стоишь, присаживайся, - интересна его реакция на то, что я знаю его имя. - Как тебе человечество, сильно изменились с прошлого цикла?
  - Ты нечто большее, чем обычный человек, твои воспоминания и прошлое... очень необычны.
  - Ты умеешь читать мысли? - спросил я с притворным удивлением.
  - Не притворяйся, ты и я знаем такое, о чем все остальные жители галактики и не подозревают. Для меня самого существование кого-то стоящего намного выше самих Пожинателей стало новым открытием и заставило полностью переосмыслить свои взгляды на вселенную.
  - Я и сам в первое не верил в существование Высших, но хранитель на Кленкори лишь подтвердил догадки.
  - Что там на самом деле произошло? Я не сумел считать полностью твою память, самые интересные моменты закрыты искусственным психическим барьером. Кто-то успел поработать с твоим мозгом.
  - Хранитель сказал, что загрузил в подсознание информацию по поводу зейофов. Когда придет время, я смогу управлять древним оружием. Лучше расскажи, как твоя раса воевала с Пожинателями.
  - Война началась задолго до моего рождения, мы узнали про Жнецов еще перед нашествием, изучая артефакты предыдущих эпох. Империя несколько веков готовилась к отражению агрессии, ключевые планеты превращались в крепости, в армии служила треть всех протеан, не считая союзников из остальных более отсталых видов. И все равно вторжение произошло внезапно, из исторических хроник я знаю, что в первые годы пали колонии на краю галактики, в последующие столетия Жнецы продвигались к центру галактики, где были самые важные по значимости миры. По мере продвижения Пожинателей, империя оказалась разделенной на несколько изолированных друг от друга кусков.
  - А у ваших правителей были иные планы спасения, кроме как спрятаться под землей и переждать?
  - За несколько лет до падения последних колоний были отправлены несколько крупных колонизационных кораблей, которые должны достигнуть других галактик и там основать новую империю. Должен признать, ваш замысел колонизировать миры абсолютно без каких-либо технологий имеет шансы на успех.
  - А протеане до такого не додумались?
  - Правители империи считали такую возможность в будущем бесперспективной, через многие поколения потомки просто забудут о враге, погубившем предков. В лучшем случае информация о Жнецах сохранилась бы в форме мифов. Даже если бы колонисты сумели бы заново основать развитую цивилизацию, они бы все равно были бы уничтожены. Ситуация с человечеством иная, ты можешь стать спасением для своей расы, сохраняя на протяжении тысячелетий накопленные знания.
  - А когда шла война со Жнецами, какие потери несли кальмары от протеанского оружия?
  - Все зависит от типа врага. Киборгов, созданных из органических существ, уничтожить легче всего, они лишь расходный материал. Самих Пожинателей мы уничтожили не так много, корабли такого же типа, как и Властелин, практически неуязвимы, их можно уничтожить, имея большой численный перевес. Транспортные, добывающие платформы не опаснее протеанского стандартного боевого корабля...
  Долго я слушал рассказы про предыдущие эпохи, создатели игровой вселенной не прогадали со Жнецами - очень опасный и многочисленный враг, но отнюдь не бессмертный. Уничтожить Властелина удалось только благодаря неожиданности, кальмар не знал о готовящейся операции. Хорошо, значит в нашем стане еще не появились одурманенные предатели. Истинные мотивы врага для протеан остались такой же тайной, как и для нас. Теорий было много - самые распространенные считали Жнецов просто древнейшими машинами, следующими заданной программе и не более, другие говорили о кальмарах как о галактических дворниках. Они, когда настает время, приходят в галактику и наводят порядок, начисто вырезая все развитые цивилизации. Расы с технологиями, не превышающими земные в ХХI веке, продолжали существовать нетронутыми. Промежуток между циклами далеко не всегда составляет пятьдесят тысяч лет - это только средний срок между Жатвой, иногда Пожинатели являлись и через двадцать, сто, триста тысяч лет, когда одна или несколько цивилизаций в галактике достигнут определенного уровня развития. Явик с его слов может серьезно помочь с новыми технологиями, протеани без ограничений может пользоваться достижениями своей расы. Извлечь информацию технического характера не составит труда.
  
  ***
  - Не устаю поражаться вашим успехам, Михаил, живой протеанин, готовый к сотрудничеству, пожалуй, самая ценная находка после чертежей Горна, - затянулся сигаретой Призрак.
  - Перейдем к делу. Меня серьезно беспокоит ваше увлечение технологиями Жнецов, я неоднократно предупреждал об их опасности и к чему это может привести. Вы уже вживили имплантаты себе в тело, случайно, странных зовов или голосов в голове не было? - Выражение Харпера мигом изменилось, сразу стало серьезным.
  - Это побочные эффекты, я полностью контролирую себя. Технологию удалось адаптировать под человеческие параметры, все солдаты Цербера пройдут процедуру индоктринации, станут более сильными и преданными.
  - Одумайтесь, наконец, вы сами не заметите, как станете марионеткой в чужих руках. Жертвы, как в случае с Сареном, думают, что действуют по собственной воле, а на самом деле все наоборот. Даже протеанин это полностью подтверждает, именно из-за одурманенных его раса была уничтожена.
  - Я не буду прекращать улучшение нашей армии из-за ничем, кроме слов, не подтвержденных слухов.
  - Даю последний шанс.
  - Что значит последний шанс? Угрожаешь?
   - Хорошо, поясню, в данный момент весь Цербер начинает переходить в мои руки, в последние пару лет я тщательно планировал переворот, мои люди давно заняли ключевые посты почти во всех ячейках, дочерних компаниях и корпорациях. Добрая половина войск находится под моим командованием. В ближайшие минуты станция Кронос будет взята под контроль моими же людьми, - Призрак на удивление остался спокойным, закурил сигару и ухмыльнулся.
  - Цербер никогда не будет твоим, люди не пойдут за тобой, хотя стоит отдать должное - сумел же, засранец, провернуть все без моего ведома.
  - Ты отжил свое, Харпер, теперь эстафету принимаю я.
  - Напоследок запомни - ты обречен на поражение, Жнецов нельзя победить, их можно только взять под свой контроль. Третьего не дано.
  - Еще как дано. - В зал, где сидел Призрак ворвались вооруженные пехотинцы, на секунду замешкавшись, открыли огонь. Жизнь Харпера и двух моих солдат оборвалась в тот же момент. Призрак напоследок убил мятежников пущенными с рук биотическими сгустками.
  - Что делать с телом, сэр?
  - Кремируйте. Также уничтожьте все образцы инопланетных технологий, чтобы не осталось ничего.
  - А что с людьми, прошедшими ''процедуру''?
  - Тоже уничтожьте, они теперь чрезвычайно опасны и более не являются людьми. Предварительно запишите все на видео и передайте на всех частотах.
  На этом я отключил связь со станцией Кронос и начал связываться с другими отделами Цербера. В целом все складывается пока удачно, Иден-Прайм, можно считать, теперь полностью мой. Сторонники Призрака убиты или взяты под стражу. Руководители помогающих Церберу корпораций смещены со своих должностей по разным причинам: кого-то подставили, обвинив в преступлениях, кого-то убили или похитили, некоторых удалось убедить. Среди своих сторонников я давно рассказываю о судьбе, которую Призрак готовил всем своим людям и чем грозит это человечеству. Многие не желают становиться безмозглыми зомби, помыкаемыми Жнецами, но некоторые законченные фанатики Призрака против меня, готовы отстаивать свои идеи с оружием в руках. Сейчас главное избежать гражданкой войны в Цербере, успех зависит от того, как пропаганда против несостоявшейся индоктринации подействует на рядовых членов организации. До этого про планы Призрака были в курсе только люди высшего звена власти. По внутренней информационной сети транслируются фото и видео тех, кому не посчастливилось стать хасками и индоктринированными, рассказывается о способе контроля Жнецов над органическим существами.
  Теперь настало время личного обращения, давно так не волновался, с того времени, как ходил на первое свидание.
  - Власть в Цербере перешла полностью в мои руки, предыдущее руководство вело не только нас, но и все человечество в пропасть, в какую, думаю, разъяснять не надо. Этот переворот совершен не из-за корыстных целей, не из-за жажды власти, а из-за вынужденной необходимости. Вы видели, в какое чудовище превратился Призрак, он хотел сделать нас такими же, тогда мы все оказались бы рабами Жнецов, тех, кто явился причиной вымирания протеан. Мы не должны повторять ошибок прошлого, ведь таким же образом из-за появления кучки одурманенных предателей в тылу, Пожинателям проиграли войны множество наших предшественников. Теперь же, если Цербер пойдет правильным путем, мы спасем от полного геноцида не только человечество, но и всю галактику. Не смотрите на мою внешность, я в несколько раз старше своего возраста и отлично знаю о грозящих нам в будущем опасностях. Сторонники Призрака, задумайтесь, чего вы на самом деле хотите - спасти и возвысить человечество или стать тупыми марионетками в руках Врага? Подчинитесь, сложите оружие и сдайтесь, тогда вам ничего не грозит. Если же сопротивление будет продолжаться, то вы автоматически причисляетесь к предателям и будете уничтожены...
  Мои люди вполне успешно провели операцию по захвату власти, естественно, нашлись те, кто не пожелал видеть меня в качестве нового руководителя Цербера, того, кто имеет в близких друзьях азари. Большая часть ячеек, корпораций, баз, в первый же день признали мою власть. В обшей сложности, я контролирую две трети Цербера, оставшиеся части, расположенные в основном на удаленных колониях не пожелали подчиниться. Что ж они свой выбор сделали. Все равно основная часть организации моя. Мятежники просто не смогут долго сопротивляться без притока оружия, людей, финансовых средств, да и к тому же они полностью изолированы друг от друга, ведь ключевой объект - станция Кронос в моих руках. Со временем, уверен, все наладится.
  
  Глава 11
  
  Пробуждение началось, тут, посреди Темного Космоса, в абсолютной космической пустоте между галактиками, куда почти не доходит свет. Органические расы в разные времена давали разные имена: Древние Машины, Машинные Дьяволы, Космические Боги, Великие Мудрецы и, наконец, Пожинатели или Жнецы. Первым пробудился Жнец, носящий имя Предвестник, для существ возрастом в не один миллион лет имена являются своего рода показателем индивидуальности. Хоть Пожинатели абсолютно в едины во мнении, что особо развитые органические и созданные ими синтетические расы необходимо периодически уничтожать, каждый из древних разумных кораблей мыслит по-разному независимо от других. Предвестник из галактики получил зов от корабля по имени Властелин, в этот цикл, оставленный в качестве наблюдателя. Даже при всех знаниях и технологиях Жнецов, посланный на невообразимое расстояние сигнал успел сильно ослабнуть, но все же Предвестнику стало ясно об уничтожении разведчика флотом расы, называющей себя люди. Человечество уже во второй раз за короткий промежуток времени пытается вмешаться в естественный порядок вещей. Первая их попытка захватить корабль подчиненных протеан провалилась, но остается неясным, откуда люди получают информацию. Бывшие протеане, превращенные в безвольных рабов служат лишь для того, чтобы собирать информацию, которая может помочь Пожинателям самосовершенствоваться.
  В прошлый цикл людей, эту живущую в первобытных условиях расу не тронули. Из полученной информации неизвестно, каким образом людям удалось узнать о действиях Властелина и его подконтрольных существ. Гибель передового корабля нарушила привычную схему действий, что случалось очень редко, если не сработает запасная стратегия, Жнецам придется с помощью собственных двигателей пересекать миллионы световых лет, затраты энергии в таком случае превысят допустимые пределы, некоторые из очень старых сородичей могут погибнуть. Несмотря на это, цикл должен быть запущен заново, нарушение заветов, вложенных еще Последним Создателем , может привести к непредсказуемым для галактики последствиям. Органические и машинные цивилизации почти всегда рано или поздно, приходят в упадок, вызванный разными причинами - галактические войны, тупик в технологической, социальной, биологической эволюции, деградация вида, потеря смысла существования. Очень немногие из органических рас способны перейти на иную ступень эволюции, подразумевающую под собой более высшие уровни существования. Когда развитые цивилизации начинают представлять угрозу, как для самих себя, так и для более отсталых видов, то цикл считается почти завершенным, Жнецы пробуждаются, чтобы нести спасение через уничтожение.
  
  ***
  Начинаю замечать, что мои амбиции очень быстро растут, не успели до конца разобраться с мятежниками, хотя это вопрос ближайших месяцев, как меня потянуло брать новые вершины. Начинают зреть планы по захвату власти над всем человечеством, постоянно останавливаю себя: пока рано, за двумя зайцами побежишь - ни одного не поймаешь. Напрасно я надеялся, что человечество и расы Цитадели поверят в угрозу Жнецов, даже когда предоставил прямые доказательства надвигающейся угрозы. Альянс и Совет Цитадели просто подняли Цербер на смех, по-прежнему считают нас террористами. Зря вмешался в ход событий на Иден-Прайме, надо было дать в порядке исключения истории идти своим путем, глядишь, этих чурбанов проняло бы после нападения Властелина на Цитадель. Может даже Шепард подписал бы смертный приговор Совету, и поставил во главе Андерсена, с этим человеком можно быстро договориться. В данный момент Альянс добивает последних гетов-еретиков, посмевших вылезти из Вуали Персея. Джон Шепард, как бы это странно не было, все равно умудрился стать восходящей легендой, пусть и не такой известной, как в игровой реальности. Капитан со взводом солдат умудрился освободить Ферос от гетов и торианина, разобрался с исследовательским центром Сарена на Вермайре, проявил себя во время боевых действиях на остальных мирах. Я принял решение не мешать герою, пусть найдет Илос, потом отправлю экспедиционный флот взять Канал под свой контроль, в будущем пригодится для внезапного захвата Цитадели. После того, как Канал будет найден, если Коллекционеры не убьют Шепарда, смерть придется организовать собственноручно. Для воскрешения создам проект ''Лазарь'', благо ресурсы имеются. План на первый взгляд очень глупый, но таким образом планирую повернуть историю в нужное мне русло. Ведь если события идут по знакомому пути, предугадать будущее не так сложно.
  Неоднократно и очень долго думал об участи других рас, пришел к выводу - слепая ненависть и фашизм к чужакам не принесет победы, не хочется закончить как Гитлер и затмить его своей ''славой''. Стоит быть гораздо избирательнее, такие расы как кварианцы могут оказаться очень полезными, а если помогу вернуть Раннох или найти подходящую планету, вообще станут по уши благодарны. Элкоров и ханаров трогать не будем, из-за своего довольно мирного нрава эти разумные животные даже потенциальными конкурентами человечества быть не могут. Пусть живут себе. С азари, турианцами и саларианцами все несколько сложнее, вроде как вменяемые пришельцы, не в пример кроганам, но с ними нужно вести себя аккуратнее. При самом благоприятном исходе, если большую тройку не истребят Жнецы, то посадим на короткий поводок у человечества. Первым делом расчленим Турианскую Иерархию на враждующие государства, тогда костяные головы перестанут претендовать на первенство в галактике. Азари с саларианами задавим военной мощью. Участь кроганов, батариан, которых больше всего ненавижу, ворка, ягов одна - если не перебьют Пожинатели, добьет человечество. Люди должны стать вторыми протеанами с их империей, охватившей всю известную галактику, только гораздо более могущественными. Мы будем править тысячи, а может и миллионы лет, именно человек, который не может умереть собственной смертью, будет на вершине пирамиды. Человечество всегда будет на первых ролях, остальные виды - второй сорт, это я про азари и кварианцев.
  Все это долгосрочные планы, в обозримом будущем проблемой остаются Жнецы, во время вторжения возможный план будет примерно таков: через Илос Цербер возьмет Цитадель под свой контроль, нарушит связь, затем в дело вступят три крупных флота. Один, самый крупный, постарается отвлечь на себя армаду Цитадели, а два других прикроют подход и активацию Горна. Безусловно, стратегия может и не сработать по многим причинам - флоту Цербера придется тягаться не с какой-то относительно малой ударной группировкой гетов, а с отлично оснащенной армадой, где имеется полтора десятка дредноутов и куча швали поменьше. Да и может не потребуется гробить сотни кораблей ради сомнительного эффекта. Остается открытым вопрос по поводу активации Горна, ученые твердят, что возможно нашли способ запустить и без Цитадели в любой момент. В этом случае выброс неизвестной энергии будет в десятки раз слабее, Цитадель играет роль усилителя. В игре про подобное ничего не было сказано, видимо там они сильно торопились с постройкой и не особо вникали, в этой реальности у нас были годы для досконального изучения.
  Время шло, события складываются как нельзя лучше. Шепард сумел найти неопровержимые доказательства связи пропавшего бесследно Сарена с гетам, взяв живьем матриарха Бенезию, у которой после того как ослабло внушение поехала крыша. Джон таким образом стал СПЕКТРом, через месяц с помощью Лиары Т'Сони нашел Илос с Каналом, правда, кроме сильного удивления при появлении Шепарда и кампании в Цитадели ничего не произошло. Пришло время осуществлять очередное убийство. Недостроенный супердредноут ''Аид'', оружием так похожим на коллекционерское, разнесет на куски Нормандию SR-1. Все должно пройти гладко, стрелки переведут на насекомых. По сигнатуре вычислить не должны, официально такого класса кораблей как супердредноут не существует, на деле подобные проекты имеются у азари и турианцев. Несмотря на то, что содержать подобное корыто очень недешевое удовольствие, такие корабли могут очень серьезно помочь в крупных космических сражениях. Еще двести лет назад Совет Цитадели запретил строить корабли классом мощнее дредноута.
  
  ***
  - Коммандер, системы слежения показывают неопознанный корабль, приближается к нам. Сигнатуры не совпадают ни с одной из известных.
  - Свяжитесь с ними.
  - На запросы не отвечает, держится прежним курсом. Бог, мой... эта громадина будет по- крупнее турианских дредноутов. Похоже, что они выходят на дистанцию атаки!
  - Начать маневр уклонения! Подготовиться к прыжку! - крикнул Шепард калеке Джокеру, который неоднократно спасал экипаж от гибели. Корабль начал совершать замысловатые виражи, петлять из стороны в сторону, надеясь избежать попадания. Желтый луч устремился к беззащитному фрегату, мгновенно срезав половину двигателей Нормандии. Вторым залпом супердредноут окончательно лишил фрегат возможности убежать. Шепард понял - просто так им не уйти и неизвестному врагу они понадобились живыми. Может, это еще один Жнец? В видениях, переданных торианином, мелькали смутные образы громадных кораблей, стреляющих красными лучами. Страж на Иле лишь подтвердил опасения о надвигающейся угрозе. Джон хотел достать твердые доказательства существования Пожинателей, но как по закону подлости все улики прихватывают к рукам палачи из Цербера. Террористы сразу же после контакта с древнейшим растением сожгли его заживо, затем оккупировали Илос, под угрозой уничтожения запретив входить в систему чужим кораблям. Альянс и остальные расы не стали разжигать конфликт из-за Канала, Цербер слишком силен, чтобы начинать против него прямую агрессию.
  - Всем надеть скафандры и бегом в спасательные капсулы.
  Экипаж начал садиться в спасательные капсулы. На корабле вскоре остались лишь Шепард с Джокером. Капитан почти дотащил пилота до капсулы, когда луч насквозь прошил корпус фрегата. Капсула Джокера мгновенно автоматически загерметизировалась, луч прошел совсем близко от Шепарда. Капитан перед тем, как погрузиться в пустоту, почувствовал адскую боль, скафандр частично расплавился, вместе с ним серьезно пострадало тело. Джона вынесло в отрытый космос.
  
  ***
  Как же я волновался, когда на моих глазах Нормандия SR-1 превращалась в груду космического мусора. Действовать приказал чрезвычайно осторожно, сначала уничтожили двигатели, дали время смыться экипажу, когда осталась последняя капсула, открыли огонь. Не прогадали, капитан действительно решил покинуть корабль последним, успел спасти Джокера, но не успел сам уйти. Еще бы чуть-чуть и восстанавливать там было бы нечего, луч прошелся совсем рядом. Я воочию решил полюбоваться доставленным на борт супердредноута трупом Шепарда. Мда, серьезно мужик пострадал, теперь это не Шепард, а кусок обгоревшего и обмороженного мяса. Правая часть груди и рука вообще перестали существовать, кровеносная система и внутренние органы по заключению врачей не подлежат восстановлению. После шести часов нахождения в вакууме и сверхнизкой температуре клетки тела начисто разрушены. На меня посмотрели как на безумного после приказа поместить тело в стазис и подготовить тело к восстановлению. Многие мои подчиненные откровенно недоумевали от отданных распоряжений, они никак не моли понять какие цели я преследую.
  
  Так, приступаем к осуществлению проекта ''Лазарь'', вот я развалился на кресле Призрака на станции Кронос, взираю на Анадиус - красный супергигант, срок жизни этой звезды подходит к концу. Возможно, при самом приятном раскладе, я смогу сам пережить супергиганта. Завораживает. Неудивительно, что Призрак выбрал именно это место для своего главного опорного пункта, никому и в голову не придет искать голову Цербера здесь. Многие полагают, верхушка Цербера руководит всем с Земли. Ага, как же, иначе нас давно бы нас всех поймали, казнили или пересажали бы на длительные сроки.
  - Вы хотели меня видеть?
  - Да, проходи, хочу поручить тебе одно дело. - В комнату вошла собственной персоной Миранда Лоусон, после первого взгляда можно понять, что эта стройная брюнетка еще та стерва. В случае чего может показать свои зубки, и не только их, Лоусон еще неплохой биотик. Вот что значит евгеника вкупе с технологиями будущего. Зашибет, и не заметишь. Интересно её отношение ко мне после того, как я отдал прямой приказ уничтожить её отца вместе со всеми испытуемыми экспериментов по индоктринации. Твердо решил, возглавит ''Лазарь'' именно она, лучшей кандидатуры не найти.
  - Миранда, ты, думаю, много слышала о Джоне Шепарде, его подвигах. Он стал легендой.
  - Да, вместе с кораблем погиб в результате атаки неизвестного врага. Официально стал жертвой нападения гетов.
  - Ну, так вот, удалось найти тело, серьезно поврежденное, обмороженное, обгоревшее, долго находилось в вакууме. Именно ты, Миранда, возглавишь проект ''Лазарь'', целью которого является воскрешение Шепарда. Он легенда, герой, которая может серьезно помочь в борьбе с Пожинателями.
  - При всем уважении, но воскрешение мертвых это из области фантастики. Даже если каким-то удастся восстановить тело, как вернуть личность?
  - Это уже твои проблемы. Привлеки лучших ученых, какие только есть, к твоим услугам неограниченное финансирование и огромные ресурсы. Запомни, главное вернуть Шепарда в строй в ближайшие два года. И у меня к тебе еще вопрос личного характера.
  - Какой?
  - Скажи честно, ты ненавидишь меня за тот приказ о ликвидации твоего отца?
  - Нисколько, наверное, вы правильно поступили, что уничтожили это чудовище. Я хорошо знакома с материалами, касающимися исследования индоктринации.
  - Но он, все-таки, был тебе отцом.
  - Никакой он не отец, мы с сестрой для него просто очередной эксперимент.
  - Все же ты не ошиблась, что выбрала правильную сторону.
  - Надеюсь, это так, никому из нас не хотелось становиться безвольными зомби с промытыми мозгами. Именно поэтому основная часть Цербера пошла за вами.
  - Скоро вслед за нами пойдет все человечество...
  
  ***
  Восстановление Шепарда идет медленно, 2184 год на дворе, а успехи не очень радуют. Основные функции организма удалось запустить, но повреждения серьезнее, чем думали в начале. Без ''эликсира'' из моего тела вообще бы не удалось ничего. Оставалось бы только клонировать тело Шепарда и попытаться создать личность с нуля, что весьма сомнительно. На ''Лазарь'' уже ушло полтора миллиарда кредитов. Коммандер сейчас всего лишь частично восстановленный овощ, напичканный кибернетикой, разными имплантатами и подключенный к системе искусственной жизнедеятельности. Яйцеголовые до сих пор бьются над восстановлением личности Шепарда, я то точно знаю - способ будет найден. Пару раз смотрел на будущего спасителя, зрелище не для слабонервных. Тело находится в стерильной камере, оно буквально с ног до головы утыкано трубками, датчиками и много другой хренью. Хорошо еще, правую часть груди и руку восстановили - сначала сделали протезы грудной клетки, органов, что-то удалось частично восстановить биорегенерацией. Рука у нового Шепарда будет искусственная, только верхний слой состоит из мяса. В общем, после пробуждения ждет небольшой сюрприз. Об истинной причине смерти Шепарда знают очень немногие, но я все равно очень боюсь утечки, поэтому меры по сокрытию беспрецедентные.
  Что касается остального мира, то в принципе пока все неплохо. Мятежники разгромлены, те, кто не смог смириться со сменой власти ушли в подполье, одним из их главарей стал Кай Ленг, опасная скотина. Изредка партизаны, превратившиеся в обычных бандитов, доставляют хлопоты, с ними борются по мере возможностей. На Илосе Церберу удалось крепко закрепиться, при первом же сигнале моя армия легко возьмет Цитадель и сможет запустить Горн. Какое же наслаждение доставляет огромная власть, под моим началом одна из самых мощнейших военных машин во всей разведанной галактике после турианцев, Альянса, азари и батарианцев. Совет, эти упертые политиканы, не желают официально признавать угрозу Жнецов, хотя я неоднократно и настойчиво предлагал правящим верхушкам сильнейших рас о личной встрече. Так нет, с террористами они дел не ведут. В Альянсе здравого смысла побольше будет, я несколько раз встречался с теми, кто реально управляет нашей цивилизацией. Это не политики, каждый день мелькающие на экране телевизоров, это те, кто находится за кадром. Так называемое ''теневое правительство'', богатейшие люди Земли, промышленники, финансисты, главы корпораций, военные в чьих руках огромные возможности. Меня тоже можно смело причислить к одним из этих шишек, но я как-то больше сам по себе действую, не спрашивая разрешения богатых дядей. Результаты встреч неоднозначные, с одной стороны добился, чего хотел, реальность существования Пожинателей признали, но объявлять массам об угрозе пока рано, может все обойдется, иначе рискуем вызвать панику. Альянс начнет наращивать военную мощь, но не так быстро как хотелось бы, нельзя вызывать подозрения у остальных рас. Чувствую, к этой войне будут более или менее готовы только люди. Остался неприятный осадок в душе после встречи с этими людьми. Да, они вершат судьбу всей земной цивилизации, среди них дураков нет, но ''теневое правительство'' думает, будто с Пожинателями можно будет договориться, откупиться, заключить перемирие. Земные правители даже после предъявленных доказательств не поняли, что с врагом вроде Жнецов нельзя договориться в принципе, Пожинатели начнут войну не ради какой-то выгоды и удовлетворения собственных эгоистических побуждений, древние машины слишком чужды нам своей логикой и пониманием мира, они руководствуются только своими мотивами, малодоступными для понимания органических существ.
  Дарсу со своей стороны пытается донести до правящих матриархов о Жнецах, пока все без толку. С Бенезией облом вышел, сумасшедшей никто не хочет верить про Сарена и его армии ручных гетов-фанатиков, верящих в пришествие древних богов.
  
  ***
  Незаметно для меня наступил 2185 год, последние четыреста двадцать два дня вкалывал как проклятый почти без сна и абсолютно без выходных. Ежедневно приходилось следить за деятельностью своей огромной империи: координировать действия ячеек и агентуры, отдавать приказы подчиненным, читать доклады, следить за ходом различных исследований, мотаться из одного конца галактики в другой с самыми разными целями. График загружен до предела, это только в игре Призрак тупо сидел перед панорамой умирающей звезды, бухал дорогущий коньяк, курил как паровоз и ни о чем не беспокоился. Жутко утомительная работа, но она, надеюсь, того стоит. Приоритетными исследовательскими проектами, за которыми я лично слежу, для Цербера сейчас являются воскрешение Шепарда и исследования по изучению влияния внушения Жнецов. Шепард, скотина, уничтожил лаборатории Сарена с большей частью результатов, хорошо хоть часть удалось спасти моим солдатам незадолго до ядерного взрыва. Цербер без перерыва скрытно повсюду следовал за знаменитым капитаном Нормандии. Исследования после долгих раздумий решил возобновить, но проходят они на удаленной планете, которая находится в полной изоляции. При любых несанкционированных попытках покинуть исследовательский комплекс беглецы будут уничтожены без предупреждений, уж слишком я боюсь проникновения в наши ряды одурманенных. Процесс индоктринации активно изучают две сотни всяких ученых и врачей: психологи, нейрофизиологи, физики, биохимики и многие другие. Людям сразу разъяснили о риске, если будут найдены хоть малейшие следы внушения, то одурманенных уничтожат или немедленно поместят в карантин. Кстати, с выявлением агентов Жнецов имеются успехи, данные протенаского ВИ с Тессии помогли создать методику обследования, позволяющую по мозговой активности быстро вычислять предателей. В будущем серьезно поможет.
  Полное воскрешение Шепарда дело пары ближайших недель, коммандеру осталось залечить последствия от внедрения многочисленных имплантатов, хирургических операций, курсов биорегенерации, медикаментозной терапии. Ох и намучились же с восстановлением личности Шепарда, сумели гении яйцеголовые изобрести способ фактически с нуля. Слишком глубоко в эти сложнейшие манипуляции с геномом не вникал, но метод состоит в том, что память и все когда либо происходившее с Шепардом сидит не только в мозге, но и записывается в генах каждой клетки тела. Команда первоклассных ученых сумела извлечь информацию из генов капитана, проанализировать, обработать и записать в мозг. Каким получится Шепард после подобного не могут ответить даже мои научники, может это будет тот же человек, а может совсем иная личность, которой будет глубоко по фигу на всю галактику. После восстановления отправлю коммандера с командой ловить Коллекционеров, а то похищения населения мелких удаленных колоний уже начались. Историю вроде удалось направить в более или менее предсказуемом направлении, особых проблем возникнуть не должно.
  - Сэр, с вами просят выйти на связь кварианцы.
  - Подключайте. - На голограмме появились изображения четырех кварианцев скафандрах, адмиралы Мигрирующего флота собственной персоной.
  - Приветствую космических скитальцев, вы хорошо обдумали мое предложение?
  - Да, более чем. Конклав пришел к выводу, что сотрудничество с вами принесет нашей расе большие выгоды. Мы согласны. - Я не сдержал и ухмыльнулся. Еще бы, считай, Цербер предложил кварианцам безвозмездную на их взгляд помощь, мы в обмен на их инженеров и помощь в будущей войне поможем им ресурсами, поставкой новых и починкой старых кораблей. А если будут хорошо вести себя, то получат координаты планеты Икар-2, где биосфера как раз подходит для декстра-белковых форм жизни. В этой реальности у кварианцев с Цербером нет никаких разногласий, они знают о нас лишь понаслышке. Цербер ни разу не пытался захватывать кварианские корабли. Я решил, глупо упускать союзника с самым большим космическим флотом в известной галактике, дружба с этими, в общем-то неплохими существами принесет человечеству в перспективе много пользы. Мы еще долго обсуждали с адмиралами детали нашего нового союза, я им во всех подробностях обрисовал будущее, сулящее пришествие Жнецов.
  - И еще напоследок кое -что. Адмирал Зора, вы бы завязывали со своими опытами над гетами, железяки рано или поздно взбунтуются. Помимо этого не посылайте свою очаровательную дочурку Тали на Хестром, если не хотите её гибели. - Адмиралы замолчали и уставились на Зору, а я отключил связь. Пусть сами разбираются между собой, ищут предполагаемых шпионов и предателей. Впечатление, думаю, своей осведомленностью произвел сильное.
  
  ***
  Станция проекта ''Лазарь'', при первом пробуждении Шепарда решил присутствовать лично, вероятность восстания машин полностью исключается, так как ''Лазарь'' охраняется исключительно людьми. На станции нет ни одного дрона, так мне спокойней, а предателя, которого знаю по игре, вроде Уилсон фамилия, пару дней назад пустили в расход. Посадили в шлюз и отправили в вольное странствие по космосу. Миранда, молодец, раскусила эту мразь. Сейчас Шепарду врачи вводят лекарство для выведения коммандера из состояния глубокой комы, посмотрим, на что ушли пять с половиной миллиардов кредитов.
  - Мозговая активность, пульс, частота дыхания растут.
  - Хорошо. Скоро он придет в себя?
  - Сэр, мы не знаем, удалось ли восстановить полностью личность или нет. Вполне возможно, что он не очнется вообще, могут быть последствия, которые мы не можем предугадать. Он первый человек в галактике, которого вернули из небытия.
  - Я спросил, он скоро очнется?
  - Если все пойдет удачно, то время пробуждения от четырех минут до получаса. Все зависит теперь от Шепарда.
  - Тогда всем выйти, хочу поговорить с ним наедине.
  Я долго смотрел на неподвижное тело капитана, пока он был без сознания, хотя показания приборов были такие же, как при обычном сне. Почти зажившие шрамы напоминали о многочисленных перенесенных операциях и вживленных в организм имплантах. На лице коммандера присутствуют глубокие борозды, слегка светящиеся оранжевым цветом. Шепард теперь больше машина, нежели простой человек, по моим личным указаниям ему провели глубокую модификацию организма, теперь без преувеличения можно сказать: капитан самый настоящий терминатор, машина для убийств. Он запросто разделается со мной голыми руками, моя дохлая биотика не сможет помешать, она годится только для поднятия мелких предметов, если встать лень. Глаза Шепарда открылись, он неторопливо начал подниматься, оглядываясь по сторонам.
  - Где я? Что... что произошло?
  - Добро пожаловать в мир живых Джон, ты был мертв два года, пока тебя не воскресили.
  - Воскресили? - Ошарашенно переспросил Шепард.
  - Именно, ты был полностью мертв, тело несколько дней находилось в вакууме, пока тебя не подобрал наш корабль.
  - Кто вы и где я нахожусь?
  - Меня зовут Михаил, я являюсь главой Цербера, именно я создал проект ''Лазарь'', призванный вернуть тебя с того света.
  - Не верю, о главе Цербера ходило много слухов, но чтоб какой-то молокосос управлял такой организацией... да и что Церберу может понадобиться от меня? Вы же все террористы, палачи, одержимые идеей человеческого превосходства.
  - Мне намного больше лет, чем кажется. И не спеши делать выводы, возможно, мы и палачи, убийцы и прочее, но только мы пытаемся реально предотвратить вторжение Пожинателей. Тем не менее, усилий Цербера пока не достаточно. Мы непросто так вернули тебя, сейчас не время выяснять кто плохой, а кто хороший. Человечеству объявлена война, наши колонии подвергаются нападениям, люди бесследно исчезают, а Совет с Альянсом ничего не делают. За всем стоят Коллекционеры, являющиеся рабами Жнецов, после того, как мы сумели отстрочить вторжение, древние машины обратили внимание на человеческую расу. Им что-то нужно от людей.
  - Не успел прийти в себя, а меня снова хотят послать на новые самоубийственные задания. Где справедливость?
  - Нет справедливости, думаешь моя судьба легче твоей, Джон? Я пережил такое, о чем не пожелаешь и самому заклятому врагу. Не смотри на меня, будто на пацана зеленого, я усел хлебнуть дерьма побольше твоего. Кстати, когда ты умирал... что ты чувствовал? Было что-то или только пустота? - После последних слов Шепард о чем-то надолго задумался. А мне очень интересно, будут ли наши ощущения схожи.
  - Даже не знаю, как описать. Последнее мое воспоминание... Нормандию разрывает на части, меня зацепило желтым лучом, броня расплавилась, потом взрывом отнесло в космос. Дальше только черная пустота, но... какая-то странная, словно в отдельные моменты просыпался и осознавал себя посреди темноты и сплошной боли. Еще было очень сильное ощущения, что кто-то наблюдал за мной. Черт возьми, там абсолютно ничего нет кроме пустоты! Если бы вы пережили подобное, то поняли бы. Даже ад кажется куда более лучшей перспективой.
  - Я прекрасно понимаю, сам перенес подобное, после тех ощущений очень не хочется снова умирать. При малейшем упоминании смерти, накатывает страх.
  - Вас тоже вернули из мертвых?
  - Да, только...хм, несколько иным способом. Мы немного отошли от дела, вашей задачей является расследовать и по возможности пресечь деятельность Коллекционеров.
  - Не знаю, с чего придется начинать, ведь никто ничего толком не знает о Коллекционерах, лишь слухи, а некоторые и вовсе считают их легендой.
  - Ты опять спешишь с выводами, Джон. Цербер знает о Коллекционерах больше остальных. Ты вместе разберешься с Коллекционерами и исчезновениями целых колоний, ведь люди пропадают тысячами. Грубая сила тут не поможет, нужен именно такой человек как ты. Цербер обеспечит всем необходимым, даже дадим тебе в команду живого протеанина.
  - Живого протеанина? Они вроде все вымерли
  - Откопали пару лет назад на Иден-Прайме живого, пятьдесят тысяч лет провел в анабиозе.
  - Мне нужно пару часов, чтобы прийти в себя.
  - Хорошо, будь по- твоему.
  Реакция нашей марионетки лучше, чем ожидал, Шепард не проявлял агрессию, не рыпался, внимательно слушал меня. Скорее всего, это временное замешательство, он в смятении, напуган, не знает, что и думать. Даже такие волевые люди могут бояться, по его глазам видно - Шепард боится вновь очутиться по ту сторону бытия. Должен признать, мужик отлично держал себя в руках. Это скорее хорошо, чем плохо, ведь теперь знаю на какое слабое место можно надавить.
  
  Глава 12
  
  После рассказов Шепарда о смерти я стал боятся костлявую с косой еще больше, обидно осознавать, после смерти кроме тьмы и вечной боли ничего нет. Пусть я проживу еще сотню, тысячу, миллион, миллиард лет, но когда-нибудь все равно погибну и больше никогда ничего не увижу. Навряд ли можно придумать что-то страшнее подобной участи. Если и есть высшие силы, то для них мы всего лишь игрушки, выполнил задание и отправляйся на вечную свалку. Значит, будем полагаться на себя. Прежде, чем паниковать, я основательно начал копать по поводу свидетельств о всякого рода видений после смерти, галлюцинаций испытываемых коматозниками. Результаты меня шокировали до глубины души, правда, узнал совсем не то, что ожидал. Все это время я находился не в своей реальности... насколько помню, на родной Земле при клинической смерти если не все, то хотя бы треть людей испытывала ощущения полета, легкости, они парили над своим телом. Тут же я не нашел вообще никаких упоминаний о чем либо подобном, даже свидетельства двухвековой давности молчали, при клинической смерти этим людям видится только тьма, ну или в крайнем случае перед тем, как окончательно угаснуть, перед глазами проносятся картины жизни. Тут я вспомнил, что королева рахни называла смерть ''великой тишиной''. Вопросов становится все больше и больше, чем ответов, и ответить на них могут только пославшие меня сюда существа. Со временем, думаю, докопаться до истины удастся, ведь мне удалось выяснить о существовании неких Высших.
  - Сэр, срочное сообщение из системы Бахак, вам стоит взглянуть, - сообщила приятным голосом диспетчер, отвечающая за дальнюю связь. Я вывел передачу на свой голомонитор. Какой-то батарианец успел отправить сообщение до того, как коммуникационные буи уничтожили Жнецы.
  - Передаю на всех частотах... все, кто нас слышит, в 15:43 по стандартному времени через ретранслятор Альфа вторглась армада из неопознанных кораблей, колония подверглась бомбардировке. Они начали высаживать десант на поверхность, силы самообороны ведут бои, но долго мы не продержимся. У врага очень мощное оружие, все наши корабли на орбите уничтожены...Скорее всего это последняя трансляция. Мы просим помощи... - На этом передача оборвалась. Гадство! Все планы летят к чертям! Меня охватила ярость, такая сильная, что тело начало генерировать синий биотический дым. Доигрался с изменением с истории, теперь придется расхлебывать. Сейчас немедленно дам своим людям команду привести все войска и флоты в полную боевую готовность. Еще необходимо оповестить Землю и Совет Цитадели, думаю, исчезновение батарианцев заставит их пошевелить своими пятыми точками. В ближайшие дни Жнецы начнут наводнять галактику, сражаться с врагом обычными средствами практически не имеет смысла. Их больше и технологии намного опережают наши, тем не менее, к войне Цербер готов лучше, чем кто бы это ни был. У нас по всей галактике на необитаемых планетах, в астероидных поясах звездных систем разбросаны крупные военные базы, убежища, хранилища всего необходимого, производственные комплексы, космические верфи. Последние десять лет мы только и занимались, что копили силы и оружие. У Цербера хватит сил, чтобы в одиночку вести партизанскую войну против Жнецов не одну сотню лет, ведь на прочесывание всех звездных систем даже у Пожинателей уйдет много лет. Если план с Горном провалится, нам ничего не останется, как пытаться построить новый или пытаться создать нечто другое против врага. Последней альтернативой будет свалить на Икар-1 или Икар-2, где уже проживают до пятидесяти тысяч человек на каждой планете.
  - Срочно связь с адмиралом Хакетом! И плевать, что он занят, разговор не требует промедления. - Через пять минут со мной говорил собственной персоной один из руководителей космического флота Альянса.
  - Что вдруг от меня понадобилось главе Цербера?
  - Адмирал, срочно приведите все войска в полную боеготовность, оповестите всех, кого только можно. Жнецы идут.
  - Откуда такая уверенность?
  - Мы получили передачу из системы Бахак, там говорилось о вторжении неопознанного противника, но потом батарианцы замолчали, - адмирал о чем-то призадумался, видать мои слова произвели впечатление.
  - Зря мы раньше вам не верили. Это можно хоть как-то остановить?
  - У Цербера есть оружие против Пожинателей, кодовое имя - проект ''Горн'', это должно уничтожить Жнецов раз и навсегда, - я отослал Хакету пакет с данными. - Но для победы нужно обеспечить беспрепятственный проход моего флота и инженерных команд к Цитадели, именно она усилит энергетический выброс. Сейчас не время для споров, чем дольше мы бездействуем, тем больше планет будет опустошено. Постарайтесь как-нибудь убедить Совет, может вам они поверят.
  - Бесполезно, я знаю Совет, и как они ненавидят Цербер, сотрудничество с вами для них еще большее зло, чем Жнецы. Советники даже слушать меня не станут.
  - Если не получится убедить, будем действовать предельно жестко. Надеюсь, Альянс сможет подбросить нам пару лишних кораблей.
  - Вы с ума сошли, у Цитадели огромный флот, Церберу ни за что не одолеть его.
  - Посмотрим, адмирал, посмотрим. Делайте свое дело, а буду заниматься своим. Надеюсь, нам повезет. Конец связи.
  В любом случае Землю спасать уже поздно, но я сделал что мог. Альянс на время сумеет задержать Жнецов, пока Цербер будет спасать галактику от истребления. Следующие на очереди кварианцы, уж ребята в скафандрах мне поверят и в дальнейшем помогут флотом. Не зря же Цербер подогнал им кучу новых кораблей, помог ресурсами и инженерами, нашел подходящую планету.
   Кварианцы не подвели, только и ждали моего сигнала, планы Цербера они знают в общих чертах. Даже Горн помогали модифицировать. Теперь через три дня две сотни кварианских боевых кораблей встретится в заданной системе с флотом Цербера, тогда, в случае чего, мы зададим жару Совету.
  
  События развиваются бешенными темпами, вслед за системой Бахак замолчала еще дюжина батарианских колоний. Правительство Гегемонии заявляло о полном контроле над ситуацией, пока в итоге само не было уничтожено. Всего батарианцев хватило на пять дней, у них не было союзников, а контакты с цивилизованной галактикой они свели к минимуму. Из-за этого большинство рас пока и подумать не могло про Жнецов. Но высшие правящие круги Республики Азари, Турианской Иерархии, Саларианского Союза и Альянса Систем уже начинали догадываться о Пожинателях. Армии и флоты приведены в полную боевую готовность, к Земле стянуто несколько десятков крупных боевых кораблей, но этого, к сожалению мало. Я связывался с руководством Альянса и предлагал свою помощь в охране и эвакуации мелких колоний, но меня послали в жесткой форме. Идиоты не понимают, что с потерей Земли шансы на победу резко снижаются, ведь там центр человеческой цивилизации. Что ж, будем действовать как обычно, по своему, хотят они или нет, но Цербер возьмет мелкие колонии типа уже исчезнувшей с лица Вселенной ''Пути свободы'' под свой контроль. Вдобавок в лишний раз продемонстрируем человеческое лицо Цербера, хотя он и так в последнее время весьма популярен среди людей. Взять хотя бы спасенный ''Горизонт'', одного супердредноута и трех крейсеров вполне хватило, чтобы разобраться с кораблем Коллекционеров. Таким образом, под моей властью помимо Иден-Прайма и ''Горизонта'' еще четыре человеческие колонии. Альянс стремительно теряет популярность среди людей, а Цербер напротив - лишь увеличивает. Но не все так радужно, как кажется на первый взгляд, еще чуть-чуть и турианцы открыто начнут боевые действия против Цербера, гадаю, кто нападет первым - Жнецы или костяные головы. Периодически в наших рядах отлавливают предателей, работающих на разведки разных рас, с такими мы не церемонимся, а отправляем в вольное странствие в открытый космос без скафандра. Партизаны из числа отколовшейся части Цербера до сих пор дают о себе знать, разведка уверена, что внушительная часть тех людей давно находится под внушением Жнецов. Как ни выжигай их гнезда, все равно где-нибудь обязательно объявятся, в общем, мелкие вредители. Тут в зал вошел церберовский офицер, лейтенант, судя по нашивкам.
  - К отбытию все подготовлено, все ждут только вас, сэр.
  - Хорошо.
  Вот и настало время покидать станцию ''Кронос'' и переезжать на супердредноут ''Аид''. Из окна он все равно кажется громадиной, за основу взята конструкция крейсера Альянса, только увеличена до пяти с половиной километров. Цербер затратил колоссальное число ресурсов, производственных мощностей и рабочих на постройку трех таких судов. Несмотря на кажущуюся неповоротливость, супердредноут запросто в одиночку может тягаться с небольшой флотилией. ''Аид'' станет флагманом Цербера, откуда я буду осуществлять руководство всеми операциями. Станция ''Кронос'' слишком уязвима для нападения, а ''Аид'' обладает, какой-никакой, мобильностью и может сам за себя постоять: протонный лазер, кинетические орудия, ракетные батареи это неполный список вооружения. С ''Кроноса'' давно вывезли важное оборудование. Далее нам предстоит прыжок до ненаселенной системы HK-77952G, не имеющей названия, лишь порядковый номер. Желтый карлик, вокруг которого вращается два газовых гиганта и одна безжизненная планета размером с Венеру. Именно там встретятся кварианский и церберовские флоты, и оттуда вместе с Горном прыгнем для решающего удара по Цитадели. С Советом договориться не удалось, а время непозволительная роскошь. С активацией Горна все закончится, либо это станет началом конца.
  
  ***
  - Внимание гражданам, это не учебная тревога! Террористическая атака. На станции вводится военное положение, просьба сохранять спокойствие и не паниковать, ситуация под полным контролем. Отрядам защиты СБЦ срочно прибыть к Президиуму для защиты Совета и ликвидации террористов. - Вещает на всю Цитадель ВИ. Шепард как один из СПЕКТРов возглавил взвод спецназа СБЦ.
  
  - Сколько еще до места назначения?
  - Три минуты, - отрапортовал Гаррус. - Если не будет никаких неожиданностей. Хотя, зная Цербер...
  - Как в старые добрые времена, - ухмыльнулся Шепард. С этим турианцем, давно ставшим хорошим другом Джон прошел через многое. На Гарруса всегда можно положиться в трудную минуту. Шепард, несмотря на поддержку Цербера, ненавидел всей душой эту организацию.
  Вторжение произошло внезапно, по всей Цитадели агенты Цербера совершили множество диверсий: подрывы энергостанций, коммуникаций, нападения вооруженных групп на правительственные учреждения, важные объекты, иными словами все для того, чтобы парализовать деятельность и минимизировать сопротивление.
  На уровнях президиума в настоящий момент идут бои между силами Цитадели и войсками Цербера. Говорили же не раз, надо лучше охранять масс-реле. И вот к чему привела халатность. Враг захватил местность вблизи реле и теперь перебрасывает подкрепления аж с Илоса. Совет не предполагал, что Цербер решится на подобное, нападение на Цитадель, по сути, объявление войны сильнейшим расам галактики. Шепард одного не может понять: чего трехглавая псина хочет добиться?
  - Как там Совет?
  - Их окружили на третьем уровне. Церберовские штурмовики прут и прут, если не подоспеем, Совет погибнет.
  - Поднажмем.
  Ракета, пущенная с балкона, сбила соседний аэрокар. Еще бы чуть-чуть, и Шепард с Гаррусом превратились бы в кучу обугленного мяса. Джон не в первый раз благодарит судьба за подаренные везения, невозможно без содрогания вспоминать бойню на базе Коллекционеров. Когда пробивались к протожнецу, полегла половина команды Нормандии, в числе которых, кроме солдат Цербера, были Мордин, Саманта, Заид, Джейкоб, Грюнт. Призрак номер два требовал оставить базу, но Шепард решил по-своему - такие технологии не должны достаться Церберу.
  - Все, пошли!
  На посадочную площадку село несколько аэрокаров из них посыпали бойцы СБЦ, возглавляемые Шепардом. Сразу же было встречено сопротивление, за баррикадой, сооруженной из подручного хлама, засели штурмовики Цербера. Из-за шквального огня спецназ СБЦ не может дальше продвинутся.
  -Капитан, у них мех!
  Послышались чья-то тяжелая поступь. К позициям взвода приближался ''Атлас'', пилотитуемый робот, вооруженный гранатометом и тяжелым пулеметом. Атака очень хорошо спланирована, раз Церберу удалось перебросить сюда тяжелую технику. Первым залпом ''Атлас'' уничтожил четверых солдат, их не спасла броня.
  - Стреляйте по кабине! Иначе все... - Договорить Джон не успел, совсем рядом что-то взорвалось и сознание погрузилось в темноту.
  
  ***
  - Флот, докладывает отряд ''Эхо'', все посты управление взяты под контроль, вражеское сопротивление подавлено.
  - Отлично. Флоту совершить прыжок.
  Я нахожусь на борту супердредноута ''Аид'', откуда наблюдаю за всем происходящим. Ударным группам с Илоса удалось внести панику и хаос в функционирование Цитадели, теперь началась вторая фаза операции ''Гибель богов'', флоты кварианцев и Цербера сметут группировку турианцев и азари, охраняющие космический цветок. В нашем флоте порядка трехсот двадцати боевых судов, две трети флота - кварианские. Этой армады с лихвой должно хватить для раскатывания в блин вражеской группировки.
  - Прыжок завершен.
  - Всем кораблям открыть огонь. Уничтожайте всех!
  Я не удержался от дурацкой ухмылки, увидев на экране, как один из турианских крейсеров разрезал пополам желтый луч ''Аида''. Поняв, в чем дело, враг пришел в себя и перешел в контратаку. Турианские дредноуты вместе с крйсерами построились стройным клином перед Цитаделью и обстреливали нас ракетам. Кварианцы уже понесли крупные потери в виде десятка фрегатов. Не смертельно, мы можем потерять половину армады без особого для себя ущерба, ведь наш флот в три раза больше флота Цитадели. Первостепенной целью стал дредноут азари ''Путь Предназначения'', откуда координируются все действия. Должен признать, турианцы хорошие вояки, в отличие от азари не дрогнули и крепко стоят до конца. Единственная их слабость, это строгая иерархия: пока разберутся, кто заменяет погибшего командира, драгоценное время может уйти. Сражений подобного масштаба не было, наверное, со времен войны Первого контакта. Глядя на жертвы с обеих сторон и плавающие обломки уничтоженных кораблей, с неохотой признаю, что именно я являюсь виновником развязанной бойни. Хотелось бы пустить ход событий по иному руслу, но не получилось. Из-за тупоголовости Совета Цербер вынужден пойти на откровенно жестокие меры, ведь на кону наши жизни. Супердредноуты ''Аид'' и ''Посейдон'' серьезно облегчили нам победу.
  - Вражеские порядки рассеяны. ''Путь Предназначения'' уничтожен, корабли азари покидают пространство Цитадели.
  Через полчаса боя флот Цитадели был на восемьдесят процентов уничтожен, наши же потери составили двадцать процентов. Если бы не внезапность нападения, то потери бы ли бы раза в полтора больше.
  - Приступить к третьей фазе операции. Флоту создать коридор для прохода объекта один.
  У меня от волнения трясутся руки, сердце готово выскочить из груди. Слишком боюсь разного рода неожиданностей: к примеру, в самый неподходящий момент появятся Жнецы или Цитадель вообще совершит сверхсветовой прыжок. Попробуй тогда разыщи. Насколько я знаю, Катализатор вполне может сейчас наблюдать за нами, но если почувствует опасность для себя, может выкинуть какой-нибудь фокус. До сих пор не решил - сойти на Цитадель, с глазу на глаз поговорить с главарем кальмаров или предоставить дело моим инженерам. В
  - Объект один прибыл. Начинаем готовиться к с стыковке.
  Время для меня словно приостановилось, что довольно необычно. Одиннадцать минут и тридцать восемь секунд превратились в вечность, пока Горн пристыковывали к Цитадели. Инженеры Цербера проделали невероятную работу, для активации оружия не нужен никакой Катализатор, спусковой механизм сделали люди совместно с кварианцами. Времени для подробного изучения Горна и его улучшения было. Выброс неизвестной энергии будет настолько мощным, что обещает разнести на атомы всю Цитадель, посему в это время лучше быть подальше.
  - Стыковка проведена успешно. Готовы запустить обратный отсчет.
  - Эвакуируйте всех наших, потом ставьте таймер на две минуты.
  - Как быть с гражданскими? Их тут просто тьма.
  - Если есть лишние места, то можете взять с собой.
  Когда эвакуация была завершена, флот начала спешно сваливать прочь от Цитадели. ''Аид'' ушел в самую последнюю очередь, уже когда Горн окутало фиолетовое свечение и выброс вот-вот должен произойти. Даже мне как-то паршиво на душе от осознания своей причастности к убийству миллионов разумных существ. Но это делается во благо остальных, пусть погибнут миллионы, но спасутся миллиарды.
  
  ***
  Оружие не сработало, Жнецы по-прежнему продолжают опустошать галактику. Мы хотели заново активировать Горн, но увы, к тому времени Цитадель оказалась в руках Жнецов. Столько трудов ушло коту под хвост, столько людей погибло и еще погибнет ни за что... С пылающей в душе яростью сижу перед терминалом связи и наблюдаю начало конца, везде одна и та же картина - на фоне городов видны садящиеся Пожинатели, которые уничтожают все живое. Любое сопротивление враг рано или поздно подавит. После батарианцев Жнецы ударили по Иерархии, турианцы пока отчаянно дерутся, кое-где удалось даже оттеснить кальмаров. К сожалению, силы у костноголовых далеко не бесконечные и рано или поздно кончатся, хотя Палавен с его городами-крепостями крепкий орешек. Родная планета турианцев падет по человеческим меркам еще не скоро, на подавление сопротивления уйдет не один год. Орды хасков просто не в состоянии выкурить обороняющихся из подземных катакомб, которые специально построили на случай вторжения.
  Хуже всего приходится сейчас азари на Тесии, за последнюю неделю сопротивление там ослабло и носит лишь очаговый характер. Пара месяцев и о каракатицах можно будет забыть. Родная Земля в отличие от остальных колоний пока не попала под удар, со всех уголков галактики к нам стекаются беженцы, разбитые армии и флоты остальных рас. Видимо Пожинатели решили оставить нашу планету на десерт. Человечество, пребывая в тихом ужасе судорожно готовится к отражению агрессии, спешно латаются дыры в обороне, началась всеобщая мобилизация войск. В любом случае Земля падет вслед за остальными, этого не изменишь.
  После неудачи с Горном я не отчаялся, Цербер будет продолжать борьбу, вести войну будем по принципу: ударил и отошел. Наша мощь сосредоточена не в обитаемых системах, а в самых заброшенных уголках галактики. Жнецам понадобится много времени для выявления всех баз Цербера. Колонии, находящиеся под нашим контролем, частично эвакуированы, оставшиеся жители покинули города и рассеялись по планетам. На том же Иден-Прайме население ушло в леса и горы, часть спряталась в убежищах под водой. С собой людям приказано брать навороченной техники по -минимуму, чтобы Пожинатели не могли отследить. Вести полномасштабную войну и заранее знать о своем неизбежном проигрыше считаю бессмысленным. Мы станем подобны крысам, как бы унизительно это не звучало, но именно крысиная тактика поможет пережить Жатву. Пока враг занят остальными расами, Цербер будет искать новое оружие, если найти не удастся, мы затаимся до ухода Жнецов. Кальмары еще не знают, с кем связались.
  
  Глава 13
  
  Очнулся Шепард посреди большого зала на холодном полу, все тело нестерпимо болит. Рука, та, что искусственная вообще почти не слушается, видимо повредило взрывом. Кто же мог его сюда перетащить? Очень странно, особенно тишина, словно все вымерли. Неожиданно панели на стенах отодвинулись, от увиденного Джон застыл в изумлении. Посреди открытого космоса видна розовая туманность Змеи, в которой находится Цитадель. Но удивило Шепарда не это. И даже не то, что ближайшее космическое пространство усеяно обломками кораблей, а множество кораблей Жнецов, неподвижно стерегущих Цитадель. Кошмар, переданный протеанскими маяками и торанином, воплотился в реальности.
  - Джон, - раздался приятный женский голос за спиной. Шепард вздрогнул от неожиданности, оглянувшись, увидел странную голографическую проекцию, напоминающую родную мать, умершую еще девять лет назад.
  - Кто ты?
  - Тот, кто управляет Жнецами. Катализатор.
  - Разве не Предвестник главный?
  - Он... помощник, исполняющий мои приказы.
  - Как я тут оказался?
  - Тебя, пока ты был без сознания, принесли сюда Хранители.
  - Для чего? - Задавать вопросы Шепард старался осторожно, неизвестно, чего можно ожидать от этого существа. Нужно сначала попытаться разузнать о целях Жнецов.
  - Ты должен сыграть важную роль в судьбе своей расы. Мы поместим тебя в стазис до тех пор, пока не закончится жатва. Но прежде ты должен кое-что узнать, также я отвечу на некоторые интересующие вопросы.
  - Не понимаю, зачем оставлять меня в живых. Вы ведь уничтожаете всю разумную жизнь в галактике.
  - Мы не уничтожаем разумную жизнь, мы лишь поддерживаем равновесие в галактике, следим за ходом эволюции, корректируем её.
  - Зачем?
  - Нашу логику такому созданию как ты трудно понять.
  - Я все же попробую.
  - Органические цивилизации на определенном этапе развития часто представляют не только опасность сами для себя, но и для жизни в галактике. Причины могут быть самые разные: бездумная и неограниченная космическая экспансия, уничтожающая более примитивные формы жизни, галактические войны, оставляющие после себя лишь безжизненные планеты, изобретение опасных технологий. Бывает, что развитая цивилизация не представляет опасности для остальных рас, но достигает тупика в своем развитии, к примеру, потеря смысла существования, деградация вида, вызванная опять же разными причинами. Тогда мы и начинаем Жатву, полностью уничтожая большую часть дефектной цивилизации вместе с её достижениями.
  - Большую часть?
  - Мы даем шанс некоторым цивилизациям начать все заново, в надежде, что они смогут перейти на более высокие ступени эволюции. В процессе Жатвы мы отбираем несколько сотен тысяч самых сильных особей из каждой расы для жизни в новом цикле. Человеческая раса уже не в первый подвергается жатве, в цикле, предшествующему протеанскому, вы были технологически развитой цивилизацией, но тяга к агрессивной экспансии погубила вас.
  - А как же протеане, они не уничтожали всех подряд, наоборот, обучали отсталые расы?
  - Каждая цивилизация должна развиваться собственным путем, а не навязанным извне. Протеане были уничтожены, потому что не давали молодым расам простора для развития. Они не должны были вмешиваться.
  - Вы их подчистую истребили!
  - Расы, постоянно совершающие одни и те же ошибки не получают право на дальнейшее существование.
  - А если цивилизация, все-таки, развивается нужным путем?
  - Мы не трогаем её и даем достичь Возвышения.
  - Разве возвышение, по-вашему, это не переработка органических существ для создания нового Жнеца?
  - Возвышение может быть разным, для дефектных цивилизаций переработка лучшее, что мы можем дать, таким образом, сохраняются все накопленные знания и опыт. Другой путь является переходом на иную ступень и форму существования, недоступную для человеческого понимания.
  - Кто дал вам право судить нас?
  - Создатели. Раса, перешедшая на иную степень бытия и постигшая много недоступных даже для нас вещей. Но перед переходом они создали нас.
  - Хочу знать напоследок, какая судьба постигнет остальные расы.
  - Ханаров, гетов, ягов мы не тронем, азари, кварианцы, элкоры, люди продолжат свое существование в новом цикле. Рахни, турианцы, волусы, дреллы, саларианцы подлежат полному уничтожению и переработке.
  - А почему вы гетов оставляете?
  - Они не несут угрозы органической жизни, синтетики никогда прежде не достигали Возвышения, но возможно, гетам удастся.
  - Все равно не понимаю, для чего я вам нужен.
  - Для выживших людей ты станешь, образно говоря, новым пророком и укажешь на начальном этапе новый путь. Запомни, что искать путь к совершенству нужно внутри себя. Пустой технологический прогресс без совершенствования разума и самосознания ведет в пропасть.
  - И что это значит?
  - Важно, чтобы человечество навсегда запомнило эти слова. В будущем ваши потомки должны осознать это, в противном случае все начнется заново.
  - В предыдущие разы вы оставляли подобные указания нашим предкам?
  - Нет. Все изменилось. Горн поменял нас и наши взгляды. Жнецов чуть не погубило оружие, созданное много циклов назад, но мы считали - схемы уничтожены. Органики предусмотрительные. Те, кого вы называете Цербером, в тайне удалось создать средство для нашего уничтожения. За несколько минут до запуска оружия нам удалось изменить параметры, тем самым избежав полной гибели. Сейчас ты почувствуешь слабость и головокружение, не сопротивляйся, иначе организм пострадает.
  - Постой... я ... - и Шепард без сознания рухнул на пол.
  
  ***
  Оборона Земли прорвана сразу, Жнецы с ходу уничтожили все флоты и системы планетарной защиты. Потери врага были минимальны, сведения разведки говоря о двух десятках уничтоженных кораблях класса ''Разрушитель'' и пяти-шести судах класса ''Властелин''. И это почти на два наших уничтоженных флота, до последнего оборонявших подступы к родному миру. Потом началась бомбардировка крупнейших городов, только в первый день число жертв составило в Европе три миллиона, в Азии - шесть, в Южной и Северной Америке - около четырех, и это лишь приблизительные данные. Будет еще больше. Я лишь бессильно могу наблюдать за ходом ситуации со своей норы в одной из необитаемых систем. Кого я обманывал все это время? Врага навряд ли можно победить, а если и можно, то нужен сопоставимый технологический уровень, чем мы не можем похвастаться. Цербер кроме разведывательных вылазок и спасательных операций почти не предпринимает никаких активных действий. Все наши флоты и армии залегли на дно. Проснувшаяся совесть говорит, что надо помочь Земле, ведь силы Цербера огромны - два миллиона человек в войсках и флоте, плюс семь миллионов остальной персонал и агенты. Разум говорит: помогать Земле, значит продлевать бессмысленную агонию.
  Пока не найдем эффективного способа противодействия Жнецам, ни о каких полномасштабных боевых действиях не может идти и речи.
  Записанная в мое подсознание еще на Кленкори информация о существах света открылась. Правда толку немного, система наводнена Жнецами, на орбите планеты находится около сотни их кораблей. Появление одурманенных в наших рядах практически полностью исключено, мы давно научились выявлять предателей. Но от внушения никто не застрахован, разработанные средства позволяют сопротивляться индоктринации лишь непродолжительное время и то, если применено мягкое одурманивание. То есть жертва подвергается обработке не сразу, а поэтапно. Как я знаю, медленная обработка позволяет жертве без особых последствий прожить под внушением не одно десятилетие, а если обработка быстрая, то высшая нервная деятельность у живого существа угасает уже через две-три недели.
  
  ***
  Через три месяца ситуация практически не поменялась. На Земле Жнецы людей выбили из крупных городов, земное сопротивление пока носит организованный характер, но враг каждый день захватывает новые территории. Приходится постоянно отступать. Полномасштабная война идет на просторах Евразии и Северной Америки, особенно в горной местности, где укрылись уцелевшие после первой волны вторжения. Жнецы планомерно ведут переработку населения и обращают часть в хасков, в большинстве случаев нас давят не за счет технологического превосходства, а количеством. Кибернежить отличное мясо для лобовых атак и дешевое в изготовлении, к тому же серьезно подрывает боевой дух у обороняющихся. Читал не один отсчет про исследования хасков, жуть, да и только. Оказывается, в вымышленной игре не было показано и одного процента всей существующей кибернечисти. Самое ужасное, что некоторые из бедолаг даже после превращения в хасков продолжают осознавать все с ними происходящее, но управляют телом уже не они, встроенная программа.
  Положение самой сильной в военном плане расы немногим лучше нашего, часть турианских миров пала. На остальных идут позиционные бои за каждый квадратный метр территории. Турианцы сражаются с необычной яростью, ведь понимают - если проиграют, то конец. Палавен, наверное, падет в самую последнюю очередь, ведь там даже после месяцев ожесточенных сражений до сих пор остался флот. Костяные головы сумели удержать луны, являющиеся перевалочной базой для военного флота. Разведка полагает, метрополия турианцев сможет сопротивляться еще полтора-два десятилетия, чего нельзя сказать о Земле. У нас не настолько военизированная раса, хотя после турианцев по военной мощи Альянс занимал второе место.
  Война идет на уничтожение, многие до сих пор не понимают, что Жнецы воюют не за ресурсы, планеты или что-то еще, машинами движет своя логика, понятная лишь им одним.
  Что в данный момент с азари и саларианцами - неизвестно, неделю назад связь с их мирами полностью прервалась. В лучшем случае там остались какие-нибудь партизаны. Миры элкоров и ягов Жнецы по какой-то причине не тронули, да и с ханарами как-то мутно получилось. Медузы же на некоторых планетах проживают совместно с дреллами. История давняя, раса дреллов умирала от нехватки ресурсов и проблем с экологией, а ханары часть этой гуманоидной расы приютила у себя.
  Пожинатели принялись уничтожать дреллов, полностью игнорируя ханаров, не считая случаев, когда случайно попадутся под руку.
  Кварианцы, следуя советам Цербера убраться подальше, рассеялись по галактике. Часть обитает на наших базах, но девяноста процентов Мигрирующего флота улетели к планете Икар-2, где обретут новый дом. Мне огромных трудов стоило отговорить адмиралов попытаться отвоевать Раннох у гетов, которых, кстати, Жнецы тоже не тронули по непонятной причине.
  Мы ищем способы остановить врага, но пока все безрезультатно. Наш флот часто совершает рейды против Жнецов, захватывает их технологии. Месяц назад удалось взять живьем Жнеца класса ''Разрушитель'', это стоило нам одного супердредноута. Цена, как потом оказалось, не такая высокая. Охоту на ''Разрушителя'' мы вели специально - напали на небольшую группу кораблей, патрулирующих одну из систем, всех кальмаров кроме одного ценой больших потерь перебили. Нашей добыче, огрызающейся красными лучами, протонным лазером супердредноута повредили важные части: масс-генератор, передатчики, двигатели, оружие. Изучение обломков ''Властелина'' все же дало свои результаты, конструкции Жнецов в общих чертах оказались схожи, вот и удалось обезвредить одного. Пойманный Цербером кальмар оказался полностью разумным, но на контакты с людьми не идет, видимо обиделся, что его активно препарируют, испытывают на нем системы вооружения, компьютерные и биологические вирусы, пытаются извлечь память. На днях слетаю туда и поговорю с глазу на глаз со Жнецом.
  
  ***
  Станция ''Надежда'', Цербер начал её строительство еще в начале 2171 года как один из важнейших опорных пунктов, чем собственно она и стала. ''Надежда'' скорее даже не станция, а заселенный людьми астероид, до опустошенной Омеги ей, конечно, далеко, но размер внушает уважение, строители постарались на славу. ''Надежда'' находится в неисследованной части Систем Терминуса в звездной системе, имеющей шесть планет и два крупных астероидных пояса. Обнаружить нас практически невозможно даже Жнецам, в системе HR-44239F очень часто случаются солнечные бури, звезда постоянно выбрасывает в космос кучу плазмы. Возникают сильнейшие помехи.
  - Стыковка произведена успешно, давление выровнено, шлюз открыт.
  С борта ''Аида'' я взошел на станцию ''Надежда'', тут постоянно проживало семнадцать тысяч человек, с началом войны население увеличилось до тридцати двух. Не только людей приютил астероид, но тысяч десять остальных инопланетян, в основном ученых с семьями. С началом вторжения Цербер отбросил брезгливость и презрение к остальным расам, ценным кадрам из пришельцев мы предложили надежное убежище и надежду хоть как-то поквитаться со Жнецами. Многие согласились, помимо людей на ''Надежде'' присутствуют азари, саларианцы,турианцы, кварианцы, последних больше всего. Чем-то это место напомнило мне Омегу, но в отличие от того гадюшника, у нас поддерживается строгий порядок, на каждом уровне куча вооруженной охраны, да и криминальные элементы попросту отсутствуют. ''Надежда'' разделена на отдельные сектора: жилые, производственные, научно-исследовательские, коммуникации. По всей галактике Цербер понастроил подобных убежищ и баз, каждое может автономно существовать не одно столетие, связь обеспечивается через разбросанные опять же в заброшенных системах коммуникационные буи, все неоднократно дублировано.
  По монорельсу я с охраной направляюсь в особо охраняемый научно-исследовательский блок 2C, где находится плененный Жнец. Меры предосторожности беспрецедентные - опасность представляют сильные электромагнитные, информационные поля, ультра- и инфразвуковые колебания, и еще дюжина излучений неизвестной нашей науке, генерируемых телом Жнеца. Сволочь даже будучи обезвреженным, пытается создать проблемы и это иногда удается. Работающие со Жнецами ученые и инженеры постоянно испытывают головные боли, слышат голоса в голове, все это последствия индоктринации. Разработанные средства защиты лишь ослабляют воздействие и позволяют людям долгое время оставаться в здравом уме, не поддаваясь зову. Работающий персонал постоянно находится под охраной, мало ли какие фокусу могут выкинуть одурманенные. Сам Жнец помещен в экранированный отсек площадью в пару десятков футбольных полей, это должен был быть один из уровней ''Надежды'', но из-за нашествия строительство до конца и не завершили. Руководящий исследованиями профессор Накамуро в который раз пытается меня убедить не соваться к Жнецу.
  - Это безумие! Без всякой защиты вот так войти!
  - Профессор, поймите, нету времени на настройку защиты, - тем, кто работает вблизи Жнеца, в мозг вживляется чип, генерирующий слабые электрические импульсы. Воздействуя на отдельные области мозга, импульсы не дают подчинить человека Жнецу. - К тому же, я не совсем обычный человек.
  - И позвольте поинтересоваться, в чем же заключается ваша необычность?
  - Взять хотя бы то, что я живу на этом свете уже две сотни лет, ни разу не прибегал к помощи медицины, - хранить тайну все равно уже не имеет смысла, даже если все узнают кто я такой, ничего не изменится. Я по-прежнему останусь лидером Цербера. Мои ближайшие соратники и высшие чины Цербера знают обо мне часть правды.
  - Значит слухи о вас правда? - Задал Накамуро вопрос, в голосе чувствуется скептицизм.
  - О том, что я самый старый человек во Вселенной? Да это так. Помимо долгой жизни я еще много чего о себе не знаю.
  - Ладно, идите. Но учтите, если вы тест покажет, что вы под внушением, то придется вас изолировать.
  - Согласен.
  Пройдя через несколько постов охраны, наконец, отворилась дверь зала со Жнецом. Посреди здоровенной площадки лежит туша того самого ''Разрушителя'', конечности у твари, как и добрая часть корпуса отсутствуют. Вокруг суетятся рабочие, ученые, инженеры, постоянно проводят какие-то опыты, берут образцы, иными словами превратили существо возрастом полтора миллиона лет в подопытную свинку. Я вообще раньше и предположить не мог, что Церберу удастся в нынешней ситуации захватить живого Жнеца, когда ресурсы и флот сильно ограничены для охоты на Пожинателей. Пока мы шли, Накамуро объяснял мне о результатах препарирования. Кое-каких успехов все равно добились, к примеру, теперь мы сможем провести серьезную модернизацию кораблей, улучшив их оружие, защиту, двигатели, системы наведения, связи. Универсальный ''антижнец'' изобрести не удалось, для систем Пожинателя все наши компьютерные вирусы не более, чем комариные укусы. Новый Горн строить бессмысленно - Цитадель стережет флот из нескольких сотен кораблей класса ''Властелин''. Недавно стало ясно, почему не сработал Горн, в последний момент перед активацией кто-то перепрограммировал оружие, в результате выброса энергии не произошло. Не надо было доверять дело автоматике, следовало оставить нескольких смертников, чтобы проследили за системами..
  - Дальше я сам, - по возведенным строительным лесам я поднялся до того места, где у Жнеца располагается главное орудие и системы наблюдения. Сейчас часть окуляров вынута, а часть закрыта. Как мне рассказали, кальмар говорил с людьми лишь однажды, сказал о бессмысленности борьбы и пообещал скорой смерти. Тот рабочий здорово перепугался.
  - Ответь мне, Жнец! Нужно поговорить. Я тот, кто чуть не нарушил ваши планы. - Секунду спустя окуляры пришли в движение и уставились на меня.
  - Ваша борьба бессмысленна, как и наш разговор. Ты оказался дальновидней остальных органических существ, пусть и знал о будущем, это вас все равно не спасло. Пройдет еще несколько десятилетий и цикл закончится. Лишь руины будут напоминать о вашем существовании. - А кальмар на этот раз, как бы горестно не было прав - разговор бессмыслен. Зачем мне было пересекать галактику с целью пообщаться с пленным Жнецом? Ответить себе на этот вопрос я не могу, но шестое чувство подсказало не упустить возможность, пока живой корабль окончательно не разобрали на винтики.
  - Зачем вы истребляете развитые цивилизации? Что вами движет?
  - Мы поддерживаем порядок в галактике. Органическая жизнь нестабильна, постоянно порождает хаос. Развитые цивилизации представляют опасность для себя и для остальных более отсталых видов, без нас жизнь в галактике со временем перестала бы существовать. Мы порождаем жизнь, контролируем эволюцию, уничтожаем сорняки, какими являетесь вы.
  - А что насчет ханаров или гетов? Они тоже довольно развитые.
  - В отличии от человеческой расы, они не ведут агрессивной экспансии, не развязывают галактических войн, их эволюция идет правильным путем.
  - Если мы идем неправильным путем, почему нас надо обязательно уничтожать? Почему вы просто не можете сказать нам об этом и просто направить в нужное русло?
  - Это лишено смысла. Мы много раз пытались подобным вашей цивилизациям объяснять о неправильном пути развития, не прибегая к уничтожению. Немногие прислушивались.
  Мы искали другие пути решения, но пришли к выводу, что уничтожение является оптимальным вариантом. - Тут меня осенила безумная мысль. Шансы, что Жнец прислушается к доводам микроба, стремятся к нулю, но попытаться стоит.
  - Знаешь, там, откуда я родом Жнецы всего лишь плод нашего больного воображения, вся эта вселенная - порождение человеческой фантазии, в которую каким-то образом меня занесло. Я не прочь вернуться домой, потому что в гробу и белых тапочках видел эту борьбу за выживание. Но дело совсем не моем происхождении, а в моей мутации. После перемещения мой организм утратил способность стареть, даже если я погибну, то сознание не растворится в пустоте, а вернется обратно во времени на несколько лет. Я могу возглавить человечество и полностью контролировать путь развития не только моей, но и чужих рас. Остановите Жатву.
  - Невозможно. Большая власть - порок, ведущий к гибели, именно из-за него погибли протеане.
  - Я выше этого, за почти двести лет жизни тяга к низменным потребностям ушла сама собой. Для людей это очень долгий срок. Я лишь хочу достучаться до тех, кто изменил и отправил меня сюда, а эти существа несоизмеримо выше по развитию даже Жнецов. Дайте нам шанс, ведь ты сам рассказал, как некоторые цивилизации в прошлом прислушивались к вам. - Ответа не последовало, видимо у Жнеца батарейки сели. Так и простоял несколько минут, тупо уставившись на зенки кальмара. Что ж, попытка не пытка.
  - Человек, предложенное тобой решение возможно. Жатва прекратится, если будет установлена связь с остальными. Но вы повредили мои системы связи.
  Ушам своим не верю. Мне удалось уговорить самого Жнеца! Или это трюк такой? Хотя ''Властелин'', почти размазанный флотом Цербера, не пытался сдаться или выторговать свое спасение. Возможно, этот кальмар не пытается торговаться и мне действительно удалось сделать невозможное. Подождем радоваться.
  - Откуда мне знать, что ты не пытаешься спасти свою жизнь? Вдруг мы починим твои системы связи, а ты вызовешь своих братьев
  - Нам абсолютно чужды черты характера органических существ.
  - Если не врешь, поступим немного по-моему...
  
  ***
  
  Когда Накамуро и остальные ученые увидели запись разговора, сказать, что они охренели, это значит, ничего не сказать. Жнец на удивление легко согласился на мои условия. Мы послали в ближайшую обитаемую систему, где работают Жнецы беспилотный корабль с сообщением, записанным пленным ''Разрушителем''. Как объяснил кальмар, чтобы его собратья вняли зову, беспилотник должен транслировать особый зашифрованный сигнал. Сообщение и сигнал тщательно не раз проверили на суперкомпьютере, вдруг там о нашем местонахождении сказано. Полностью довериться Жнецам я не могу, а уничтожение ''Надежды'' станет катастрофой для Цербера. Прежде, чем выполнить приказ, врачи несколько раз проверили меня на внушения, результат оказался отрицательным, как и во все предыдущие разы.
  
  ***
  Кальмар проклятый, все же удалось обмануть нас! Теперь смерть станет платой за ошибку, не надо было идти на поводу у Жнеца. В системе появилось несколько сотен Жнецов и теперь они ищут нас. Целиком и полностью виноват в произошедшем я, остается только считать дни или часы, пока нас не обнаружат. Пленный ''Разрушитель'' почему-то уверяет, что не надо прятаться, война для человечества почти окончена. Он специально зашифровал в сообщении координаты звездной системы. Поддерживать связь со своими он, оказывается, может только теперь в радиусе пары тысяч километров.
  - Жнецы в непосредственной близости от станции! Регистрирую сорок, уже сорок пять непознанных целей, - сообщила диспетчер, на командном пункте воцарилось молчание.
  - Вот и нашли нас.
  Я уже думал о наступлении финала игры, но нет, Пожинатели не спешили никого уничтожать. На огонь нашего флота они не ответили, вскоре и я дал распоряжение отставить стрельбу. Нет, все же Жнец не обманул нас и есть вероятность относительно неплохого исхода ситуации. В напряжении прошло несколько часов, а враг все не предпринимал никаких действий, видимо они решают нашу судьбу. От раздумий меня отвлек бездушный голос машин, транслирующийся на всех доступных частотах.
  - Мы приняли решение, человечеству дан шанс. Но помните, мы будем следить за вами, если развитие зайдет в тупик или вы будете вмешиваться в судьбы молодых рас, то человечество будет навсегда уничтожено. Путь к совершенству лежит внутри вас, технологии могут быть лишь способом его достижения.
  - Они уходят! О Господи, я не верю! - Пожинатели после передачи начали стремительно удаляться. Кажется, я сумел спасти от геноцида собственную расу лишь убеждением, не верю, наверное, это сон. Единственное, я не совсем понял суть последней фразы. Что они имели в виду под совершенством?
  
  ***
  Очередное пробуждение было не из приятных, на этот раз Шепард очнулся посреди какого-то поля, вокруг лежало много и даже очень других людей. Тут и женщины, мужчины, дети и ни на ком нет одежды, все вымазаны в какой-то вонючей зеленоватой жидкости. Кто-то как и Шепард уже очнулся, кто-то еще без сознания. Обернувшись, Джон замер в ступоре. Где-то в нескольких сотнях метров над полем возвышается громадный Жнец, прямо из его чрева хаски волокут одного за другим людей и оставляют лежать на земле.
  Неожиданно один из Жнецов, находящихся дальше взлетел. Через полчаса его примеру последовал и второй транспортник. Что же произошло? Сколько они пробыли в анабиозе? Если верить главному Пожинателю... вот дерьмо! От человеческой цивилизации остались лишь руины, выжившим придется начинать все заново. Ну, ничего, Шепард позаботится о том, чтобы будущие поколения встретили наготове врага. Замыслы Джона рассыпались еще до того, как обрели четкую форму. Со свистом над головами людей пролетел истребитель Альянса, осуществляющий разведку.
  
  ***
  Император человечества, а что, звучит. Если без шуток, то постоянно думаю, не взвалил ли я на себя непосильную ношу. Мне предстоит столетия, а может и тысячелетия непосильного труда, управляя целой расой! В любом случае появилась хоть призрачная возможность достучаться до небес когда-нибудь и выяснить кто и зачем меня сюда послал. ''Разрушитель'', тот что пленный, пока мы по его же указанию чинили, вкратце обрисовал мне с их точки значит совершенство и к чему мы должны стремиться. В общем, суть состоит в том, чтобы человеческая раса в процессе эволюции перешла на такую ступень эволюции, когда физическое тело уже перестает играть значение. Жнецы называют это Возвышением, если мы будем совершенствовать и развивать свой разум, то рано или поздно станем чистой энергией. У буддистов подобное называется нирваной, значит не стоит пренебрегать и их опытом. Ладно, заморачиваться на этом пока не стоит, времени у меня практически вечность. На достижение заветной цели уйдет по самым скромным предположениям не одна сотня тысяч лет. На памяти Пожинателей только четыре расы сумели эволюционировать в нечто новое и непостижимое для нас. Стоит навсегда забыть о человеческой галактической империи, колонизация новых миров должна вестись умеренно и обдуманно, и только в случае крайней необходимости. Мы, конечно, можем иметь вооруженные силы, но мощь опять же должна быть в пределах разумного. Вмешиваться в ход эволюции, как делали саларианцы категорически запрещено, каждая раса должна развиваться только сама. Жнецы дали людям шанс и мы не должны его упускать. Остальным же цивилизациям, подвергшимся жатве в отличие от нас так не повезло. Пожинатели предупредили, что будут уничтожать корабли землян, посмевших хоть как-то помочь другим расам. До завершения Жатвы мы должны мирно сидеть в своих системах и не высовываться. На свой страх и риск я отправляю разведчиков к мирам турианцев, азари, саларианцев, кроганов, дреллов. Жнецы, если не предпринимать никаких действий, игнорируют разведывательные корабли.
  Из скудных данных известно о полном прекращении сопротивления на Тессии, Эллизиум и другие более мелкие колонии еще сопротивляются. Саларианцы разгромлены и последние выжившие еще дерутся в джунглях Суркеша. Мощное сопротивление продолжают оказывать турианцы, но разгром дело не такое уж и далекое.
  И все равно до конца истребить азари и саларианцев не получится, тех, кто успел бежать в наши миры, хватит для продолжения рода. Тех же азари достаточно десяти особей для возрождения своей расы. Расплодиться сильно им не дам, но и истреблять полностью не собираюсь, будут работать во славу человечества.
  К самому этому Возвышению отношусь скептически, люди изменятся не потому, что хотят эволюционировать, а из-за банального страха перед гибелью. Впрочем, будущее покажет. Думаю, часть замысла пославших меня сюда Высших я выполнил. Вот только есть сомнения: мне кажется заставить человечество эволюционировать намного сложнее, чем убедить Жнецов прекратить геноцид.
  Взять бразды управления в свои руки Церберу не составило особого труда, наша военная машина понесла несоизмеримо меньшие потери, чем ослабевший полудохлый Альянс. Объявлять себя правителем открыто не спешу, так как больше по душе быть серым кардиналом, будет у меня погоняло Палпатин. Номинально править Альянсом будет верховный канцлер, никакой демократии, только жесткая авторитарная власть. Всех недовольных будем ссылать в лагеря на планеты типа Новерии. Сейчас идет восстановление разрушенных миров, в сердцах людей затаилась черная ненависть к Жнецам. Церберу постоянно задают вопросы типа где мы были, пока гибли люди. Не всех удовлетворяет ответ о невозможности противостоять врагу обычными средствами и о том как мы вели все прошедшее время партизанскую войну, избегая больших сражений. Со временем, уверен, ужасы нашествия забудутся и моя власть станет незыблемой.

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
К.Полянская "Я ненавижу оборотней" М.Красавина "Острые грани" О.Пашнина "Леди-дракон.Факультет оборотничества" Г.Гончарова "Некромант.Работа словно праздник" Е.Никольская "Сбежавшая невеста" А.Гринь "Олимпиада. Бубновая дама" Л.Терри "Под крылом дракона" У.Каршева "Оберег для огненного мага" Н.Колесова "Призрачный роман" А.Демченко "Охотник"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"