Strelok: другие произведения.

Пришлые. Раскол

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-20
Peклaмa
Оценка: 6.79*14  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    6-я часть. Снова война. Уже более века Федерация вынуждена сражаться на два фронта с мятежниками из Союза Независимых Республик и объединенными силами Новой Ойкумены и Конклава Эшнех. И конца этому не видно, ведь ни одна из сторон не может добиться решающего перевеса...

  
  Пролог
  
  8 апреля 11386 г. нашей эры.
  Ветвь Айну. Планета Тхунип.
  
  Бесконечный поток ежесекундно поступающей телеметрии: снимки ближнего космического пространства, графики, диаграммы, Амлил из класса Строителей представить себе не мог более бессмысленной и скучной работы. Две трети каждого суточного цикла он обязан сидеть за терминалом на станции управления космической защитой и не сводить глаз с голоэкранов. Глупость, учитывая, что автоматическим системам помощь живого оператора совершенно не требуется, но против воли отца не пойдешь. За несанкционированное перемещение в параллельные пространства Амлила в качестве наказания отправили на принудительные работы, а перед этим предали общественному порицанию и прочитали длинную лекцию про подстерегающие опасности за пределами родного мира. Возрождающаяся цивилизация денсорин крайне осторожно вела себя с остальными обитателями Мирового Древа, сведя все контакты к минимуму. Поступок Амлила был неожиданным, но отнюдь не единичным - представители молодого поколения хотят вырваться отсюда, им претит многовековое затворничество на Тхунипе, они желают вернуть некогда утраченное величие их расы.
  Из состояния глубокой задумчивости Амлила вывела выскочившее сообщение с пометкой особой важности, молодой денсорин провел пальцем по пиктограмме и развернул подробную информацию. Он тщательно посмотрел данные дважды прежде чем убедился: это отнюдь не сбой в системе.
  -Нет... невозможно! Достопочтенный Управляющий, -с тревогой произнес оператор. -Прошу обратить внимание на квадранты 4-47-3 и 4-46-2!
  -Астероиды?
  -Нарушение метрики пространства -Управляющий сидел сзади Амлила за основным пультом, возвышавшимся в целых два роста. Спутники-наблюдатели транслировали возникновение на фоне черного космоса переливающихся разными цветами огоньков. Они собирались и множились, точно пузыри на поверхности кипящей воды. Пространство растянулось, потекло, пошло рябью. Казалось, что половину звёзд просто стёрло с материи космоса. -Отмечены нейтринные сигналы. Установлен контакт с... более чем сорока крупными объектами. Они разделяются.
  -Это вторжение! -Управляющий с наработанной за сотни циклов существования ловкостью водил пальцами по экрану, приводя станции планетарной защиты в действие. Только он из трех присутствующих в зале денсорин обладал соответствующими полномочиями.
  -Кто?
  -Федерация, судя по дизайну кораблей. -Амлилу от слов Управляющего стало не по себе, можно сказать, даже страшно. Просто не укладывается в голове, как Федерации удалось обойти системы обнаружения и появиться тут? Ведь средства объективного контроля денсорин присутствуют во всех ближайших пространствах. Неспроста Великий Вознесшийся предупреждал насчет землян: их не стоило недооценивать, в кратчайшие сроки кучка амбициозных людей под руководством синтетического разума создала мощную междумировую империю. Как показало наблюдение, вступать в контакт с такой агрессивной цивилизацией себе дороже - они абсолютно непредсказуемы и опасны. В ответ на появление неопознанных кораблей над Тхунипом Управляющий, следуя протоколу, дал команду на ликвидацию угрозы, вместе с тем сигнал об атаке, ничем иным это не может быть, стремительно расходился по общим каналам связи в каждый уголок планеты.
  -Мы теряем боевые спутники!
  -Делайте свою работу! Не отвлекаться! -выкрикнул Управляющий. Амлил мог только наблюдать, как размещенные на орбите элементы космической обороны Тхунипа выводятся из строя один за другим, словно те не имели никаких сверхмощных скалярных барьеров. Данные телеметрии свидетельствовали о применении рентгеновских лазеров с ядерной накачкой, игнорирующих щиты. Противник играючи расправлялся с орбитальными станциями, спутниками, оказавшимися в зоне поражения кораблями, ответный огонь плазменных орудий и одноразовых ракет с гравитонными движителями не приносили должного результата - среди тысяч выпущенных ложных мишеней очень трудно обнаружить цель, особенно когда они имитируют поведение кораблей.
  -Засек их флагман!
  Управляющему не нужно повторять два раза. Три из десяти тяжелых станций орбитальной обороны сосредоточили основные усилия на корабле-носителе землян, повисшим над экватором. Амлил сфокусировал сенсоры одного из сателлитов на громадине длиной почти в шесть километров, если перевести в земную систему измерения. Черно-серый угловатый титановый корпус играл яркими бликами в лучах солнца, на нем отчетливо виднелась эмблема Федерации - пятиконечная красная звезда. Технологическая мощь землян действительно внушает уважение, если они умеют строить корабли подобного класса. Флагман умудрялся одновременно вести высадку десанта на поверхность Тхунипа и подавлять систему планетарной обороны. Боевые платформы денсорин были оснащены оружием различного класса, но почти все оно не причиняло вреда кораблю-носителю. Движущиеся в пятую часть световой скорости гравитонные ракеты перехватывались задолго до подлета, а пучки плазмы и заключенные в капсулы сгустки антивещества беспомощно врезались о проецируемый со стороны подвергающейся обстрелу фотонный барьер, порождая сверхновые в миниатюре. Земляне не остались в долгу. Невидимые невооруженному глазу, но заметные для сверхчувствительных сенсоров, направленные пучки когерентного излучения превратили тяжелые боевые станции на высокой орбите в облака плазмы.
  Пользуясь внезапностью земляне в течение минут нейтрализовали любые представляющие для них угрозу объекты. Тхунип оказался элементарно не готов к отражению нападения превосходящей в техническом отношении стороны. Безусловно, земляне тоже потеряли достаточное количество кораблей легкого класса - не меньше двадцати, однако это не влияет существенно на сложившуюся ситуация. Порог допустимых потерь не был превышен. Денсорин настолько деградировали в научно-техническом развитии, что оказались позади человечества с Земли.
  -Управляющий, пора задействовать резерв!
  -Отсутствует отклик на отправляемые запросы, система заблокирована, ничего не могу поделать. -Второй линией защиты Тхунипа служили пусковые шахты ракет многоразового использования с гравитонными двигателями, которые построили много тысяч циклов назад еще до Падения. Технология достаточно архаичная, но, главное, надежная и эффективная. К несчастью в самый ответственный момент с поверхности планеты в небо не устремились мириады белых огоньков, призванных задавить массой и расщепить до состояния отдельных молекул заданные цели.
  -О, Вознесшийся! -Уцелевшие на высокой эллиптической орбите спутники в режиме реального времени фиксировали возникновение ярких вспышек на месте основных городов Тхунипа, такое примитивное и вместе с тем разрушительное оружие. Жизни десятков миллионов денсорин оборвались в считанные мгновения, их тела испарились, не почувствовав никакой боли - нервные импульсы даже успели дойти до мозга.
  -Амлил, какова мощность каждого взрыва? -бесстрастным голосом уточнил Управляющий.
  -Примерно семьсот тысяч ат...
  -Что в два раза больше, чем способны выдержать щиты. В любом случае, успей мы их поднять, ничего бы не изменилось.
  -Неужели все так и должно закончиться?
  -Никто бы не смог сделать большего. Атака хорошо спланирована, они точно, знают куда и как бить.
  Тхунип оказался недостаточно защищен от потенциального вторжения, имел серьезные бреши в безопасности, не говоря о вооруженных силах. Денсорин не участвовали в битвах со времен Первой Рассветной войны, после нее остатки великой цивилизации вернулись в родной мир и на протяжении девяти тысяч циклов боролись за выживание против насланной Живыми Богами порчи, убившей сотни миллиардов Предтеч. Из всего вида уцелело лишь два миллиона, да и те испытывали ужасающие последствия проклятья: невозможность размножаться естественным путем, что пришлось прибегнуть к клонированию, необратимые повреждения генома. Несмотря на технологии, находящиеся далеко за пределами понимания младших рас, решить проблему удалось только через десятки поколений, когда в живых не осталось не одного истинного денсорин. Нынешние их потомки - созданные генной инженерией гибриды, несущие в себе черты нескольких близкородственных видов, в том числе людей. Получив второй шанс, денсорин пересмотрели свои взгляды и отказались от ведения агрессивной экспансии в сопредельные вселенные. Магические цивилизации с чистыми технократами всегда плохо уживались, видя в них опасную угрозу, поэтому Тхунип для обитателей Мирового Древа как бы перестал существовать из-за искусственно созданной в подпространстве аномалии. Никто посторонний не мог попасть сюда до сегодняшнего дня...
  
  ***
  Через 19 минут после начала вторжения.
  Корабль-носитель Военно-космического флота Федерации ''Гидра''.
  
  -Они оказались абсолютно не готовы к нашему появлению. Не скажу, что нас ожидает легкая прогулка, но и существенных трудностей возникнуть не должно. У Серых нет никакой армии, ополчения или чего-то в этом роде.
  -Вот идиоты.
  -Скорее буддисты, отрицающие любое насилие как способ решения проблем.
  Отряд Сил специальных операций под командованием майора Алексея Звонарева направлялся в ангар, где их дожидался десантно-штурмовой ''Ворон''. Федерация устроила грандиозное вторжение планетарного масштаба, эта операция не имеет аналогов в известной истории в первую очередь из-за того, что экспедиционный флот действует на невообразимом удалении от метрополии. Соединения Военно-космического флота совершали тысячу двести девяносто прыжков из одного измерения в другое, добираясь до Тхунипа. Путь занял целых четырнадцать дней, основную часть этого времени, корабли вращались на орбитах планет, накапливая энергию для перехода в следующий универсум. Ни о каких линиях снабжения речи не идет: группировка флота вынуждена действовать в автономном режиме. Основные сложности ожидались непосредственно на Тхунипе из-за недостаточного количества разведданных, Центральная располагала лишь общей информацией, вытянутой из блоков памяти сбитых тарелок и взятых в плен серых человечков. После длительного планирования, двенадцати лет подготовки, был дан зеленый свет началу вторжения.
  Как говорил один из правителей древности: ''Врагов мы будем мочить даже в сортире''. А Серые таковыми как раз являлись, не сейчас так в отдаленном будущем, да и прощать им Катастрофу 2017 года никто не собирался - подобные преступления не имеют срока давности. Ради выживания потомки Предтеч открыли демонам Хаоса дорогу на Землю, которые использовали человечество как эффективное оружие против Пантеона.
  Возможно принцип кровной мести давно устарел, и от него следовало отказаться, однако память о прошлом живет вместе с непосредственными современниками той эпохи и будет жить еще очень долго.
  Акт возмездия, спустя девять тысячелетий, свершался на глаза Алексея. Крупнейшие города были стерты с лица Тхунипа ядерными взрывами в сто мегатонн каждый, поднятые скалярные щиты попросту не рассчитаны на такую мощь. Второстепенные цели обстреливали кинетическими стержнями из масс-ускорителей, разогнанными до релятивистских скоростей. Денсорин проиграли с разгромным счетом не в силах отразить нашествие, одной ''Гидры'' хватило вынести треть оборонительной группировки на высокой эллиптической орбите.
  Ангар напоминал встревоженный пчелиный улей, вокруг находились десятки аэрокосмических ударно-транспортных ''Воронов'' и тяжелых истребителей поддержки С-82, способных на равных вести бой с легкими кораблями Серых. Однажды майору пришлось наблюдать стычку в небе Элетании между черным треугольником землян и серебристым дисколетом, не забываемое зрелище. Аппараты беспрерывно поливали друг друга пучками плазмы, пока в итоге у тарелки элементарно не выдержал реактор...
  Зайдя по рамке в транспортник с бортовым номером 281 спецназовцы надели шлемы и заняли места в противоперегрузочных креслах, следом в десантный отсек погрузилась дюжина БРП ''Головник'' - отличная замена человеку на поле боя.
  -Надеюсь, сегодня я не сдохну. -Произнес лейтенант Карачун по внутренней связи, полностью оправдывавший собственную фамилию. Он умирал по меньшей мере восемь раз, три из них не в бою, а в результате несчастных случаев. Слишком любил экстремальные виды туризма.
  -Может, если ты не будешь немного осторожней, Вань, то и не склеишь ласты как в последний раз. Нет то смотри, вычеркнут из списка и тогда хер тебе, а не воскрешение. -Возрождение после гибели физического тела в Федерации сумели поставить на промышленный поток, правда с оговоркой. Бессмертие - удел достойных, не представляющие для Системы особой полезности личности довольствуются меньшим.
  -Карма у меня плохая.
  -Да карма тут не причем, -усмехнулся прапорщик Еремеев. -Просто ты долб...б. Ну кто еще кроме тебя догадается пойти охотиться на огра с ножом?
  -Так я ж из засады нападал, спрыгнул с дерева ему на спину и почти артерию перерезал.
  -Но в итоге он тебе откусил башку.
  -У каждого бывают неудачные моменты в жизни, - развел руками Карачун. -Я не исключение.
  -Придурок, бл...ь. У тебя столетний юбилей скоро, а все детство в жопе играет.
  -И чего такого? Впереди куча времени, на пенсии буду постигать дзэн...
  Загудели двигатели, аппарель закрылась и ''Ворон'' начал готовиться к вылету.
  -Поехали!
  Находившиеся внутри транспортника люди в полной мере ощутили на себе воздействие запредельных перегрузок, хотя адаптивная наноброня и противоперегрузочные кресла заметно снижали их воздействие.
  Под прикрытием аэрокосмической авиации шла высадка подразделений орбитального десантирования, групп спецназа и отрядов боевых синтетов и роботов - не меньше десяти тысяч стволов. Для взятия столицы Тхунипа должно хватить, ее в отличие от других городов не подвергли массированных бомбардировкам - ограничились точечными ударами по энергоцентралям, портальным станциям и космопортам. В любом случае надолго задерживаться на поверхности обреченного мира наземные войска не собираются: немного пограбят Серых на предмет ценных технологий и обратно. Один стомегатонный взрыв - это серьезно, шестнадцать стомегатонных взрывов - чудовищная катастрофа, сейсмические волны неоднократно обогнут планету, столкнуться друг с другом и породят небывалые землетрясения, разбудят спящие вулканы.
  Люди жестоко поступают с теми, кто на заре времен создал их как разумную расу, но вместе с тем использовал на протяжении многих веков после Рассветной войны в качестве источника генетического материала и в последствие преподнес на блюдечке адским богам.
  ''... и я от лица всех нас выношу им приговор - смерть и только смерть! '' -вспомнил майор речь Афины перед отправкой флота вторжения.
  -Ребята... тут у нас воздушный бой намечается, -предупредила пилот. -Держитесь, будет сильно трясти.
  Транспортник болтало из сторону, на скорости в семь махов он совершал резкие маневры, старясь избежать попадания под вражеский обстрел. Звонарев не видел происходящего снаружи, но там явно жарко, дисколеты- противник серьезный, куда серьезнее заколдованных посудин Новой Ойкумены. Аппараты Серых кое в чем не уступают авиации землян, особенно в защищенности и маневренности. Но есть у аппаратов с установкой гравитонной тяги серьезный недостаток - уязвимость к микроволновому излучению, стоит стрельнуть из СВЧ-пушки или облучить радаром, работающем в определенном диапазоне, это создаст серьезные помехи в работе антигравитационного двигателя. В атмосфере планеты тарелка рухнет вниз.
  -Ух, прорвались.
  -Потери большие?
  -Не очень, отделались малой кровью.
  Минута на торможение и вот транспортник завис над местом высадки, опустилась задняя аппарель. Бойцы ССО и БРП посыпали наружу, их встретил непривычный глазу пейзаж родины Предтеч: с черно-синего небосвода ярко светил белый карлик Игнио, если б не встроенные в шлем светофильтры, Алексей не мог бы нормально видеть окружающую обстановку. Вокруг, куда ни глянь, до горизонта раскинулась столичный город Тхунипа, возвышающиеся на триста метров гладкие шпили аркологических зданий в форме акульего плавника, соседствующие с ними куполообразные сооружения, связанный между собой открытыми переходами, галереями, транспортными магистралями. Нечто похожее воображали земные фантасты в начале третьего тысячелетия, правда ничего подобного на Земле не воплотилось в жизнь.
  -Чисто! Противник не обнаружен. -В отличие от людей роботы не позволяли себе ни на секунду отвлекаться на любование местными красотами.
  -Давно такого не было, - сказал Карачун.
  -Ты про что?
  -Про отсутствующее сопротивление, командир, обычно нас встречали очередями из автоматов или залпом какой-нибудь магической пакости. А тут тишина.
  Звонарев бегло осмотрел выходящие к посадочной площадке балконы, встроенный в шлем целеуказатель обозначил присутствие потенциальной цели. Серый с опаской и удивлением поглядывал большими черными глазами на чужаков. Рост аборигена не превышал и полутора метров, полностью отсутствующие уши, вместо носа - два отверстия, непропорционально большая голова, маленький безгубый рот. Да уж, нынче они далеко не те высокие статные гуманоиды, коими являлись девятнадцать тысячелетий назад. Денсорин выродились в мелких бледных заморышей, не способных защитить себя от угрозы извне.
  -Что-то мне не по себе от их взглядов становится. -Еремеев вскинул мезонную винтовку и сделал предупредительный выстрел. Фиолетовая искрящаяся сфера врезалась в облицовку ограждения балкона, оставив раскаленный докрасна оплавленный след. Серый скрылся, а бежевый метаматериал, из которого строились здания, тут же начал затягивать полученное повреждение.
  -Надо было прострелить голову говнюку. -Предложил Карачун. -Вдруг он за подкреплением побежал.
  -У них нет армии, забыл? Они не мы и не пантеоновцы, которых с детства натаскивают пользоваться оружием.
  -Зато они могут пустить в ход какой-нибудь древний реликт. И тогда нам мало не покажется.
  -Будем надеяться, этого не случится.
  -Включить маскировку, -приказал Алексей. -Лучше, если нас вообще не увидят.
  Силуэты членов десантной группы окутало дрожащее марево и для постороннего наблюдателя они растаяли в воздухе. Полевое маскировочное устройство или ПМУ - по сути побочный результат исследований по разработке технологий гравитонной тяги, оно создает слабую гравитационную аномалию в определенном радиусе вокруг себя. Падающие на нее фотоны огибают образовавшуюся ''сферу'' и продолжают движение в том же направлении. Создается впечатление будто свет проходит насквозь, влияние его скорости, отклонение при огибании объекта приводит к легкому мерцанию. Данная технология работает в разных спектрах, в зависимости от настройки, включая видимый, и эффективна против большинства внеземных рас. ПМУ оснащены как экзокостюмы спецназовцев, так и боевое шасси роботов.
  Без каких-либо препятствий Серых отряд проник с посадочной площадки внутрь здания, круглая диафрагменная дверь распахнулась перед вторженцами, несмотря на включенную маскировку.
  -Зараза, датчики то нас видят, -недовольно сказал Еремеев.
  -Зато Серые нет.
  Коридор внутри такой же невыразительный, как и наружная отделка строения, небольшие изгибы углов без швов соединяются со стенами, полом и потолком, а бледно-желтое окружало во всех направлениях. Алексей не мог понять, откуда исходит сам свет. Нет ни единой лампы или иного источника, казалось, светится сам воздух.
  -Не заблудиться бы.
  -Не заблудимся, -тактический компьютер нанокостюма Алексея успешно подключился к информационной сети денсорин. На внутришлемном дисплее появились схемы зданий, коммуникаций вместе с обозначениями возможных маршрутов движения. За что Звонареву нравились нанокостюмы ''Пехлеван'', это за необычайно продвинутый искусственный интеллект, понимающий команды оператора без слов. Человек устанавливает прямую связь с броней посредством нейроинтерфейса и не только, костюм берет выполнение части функций организма на себя. Его можно не снимать месяцами или даже годами.
  Без подробного о плана здания заплутать в нем было крайне просто - помещения похожи друг на друга как две капли воды, и никаких указателей. Архитекторы Предтеч руководствовались малопонятной для человека логикой, придумывая строения со столь безумной с точки зрения человека планировкой, призванной запутать чужака в хитросплетениях коридоров. Отряду спецназа попадались по пути группы напуганных серых человечков, трогать их никто не стал, ибо угрозы они не несли для вооруженных до зубов людей и роботов. Еще Алексея удивило отсутствие серьезной системы безопасности, у землян закрытые НИИ подобного рода защищены немногим хуже Нексуса. Куча охраны, автоматические турели, при проникновения чужаков предусмотрены специальные меры вроде аварийной блокировки входов и выходов, в крайних случаях помещение подвергается термической стерилизации или оттуда выкачивается весь воздух. Денсорин не видели смысла в этом, они думали, что не имеют никаких внутренних и внешних врагов. Землян считали грязными дикарями, заполучившими в свои руки древние знания и не умеющими ими как следует распорядиться.
  -Кажется, мы на месте, -оповестил подчиненных Алексей, когда перед ними оказалась массивная диафрагменная гермодверь вдобавок защищенная мерцающей сеткой скалярного барьера. -Вход в лаборатории.
  Еремеев подошел к висящему возле стены голографическому интерфейсу и попытался отпереть вход.
  -Сука, пишет что-то там про отсутствие допуска.
  -Дайте пару минут...-встроенный в броню Звонарева нейрокомпьютер пытался найти способ обдурить систему идентификации, проделать оный трюк вполне реально. Серые по причине патологической неприязни не используют продвинутые искусственные интеллекты, вероятно, это одна из причин, по которой они избегают контактов с Федерацией. -Есть!
  Силовое поле исчезло, гермодверь распахнулась.
  -Что твой ИИ сделал, если не секрет? -спросил Еремеев.
  -Заставил систему принять нас за своих.
  -Не слабо.
  -Ну так он у меня опытный, сорок лет с ним работаю.
  Обстановка в лабораториях заметно отличалась от той, что на верхних уровнях: обилие разнообразного и малопонятного оборудования, операционные столы, информационные терминалы и консоли, предназначенные для низкорослых денсорин. Часть залов забита рядами подсвеченных желтым стеклянных колб с находящимися в них образцами. Люди и денсорин в равном количестве шли на опыты.
  -Хм, думаю подойдет. -Майор решил воспользоваться ближайшей голографической консолью, он не испытывал трудностей, поскольку язык Серых выучил заранее. Выполнив определенные операции и задав необходимые команды, Алексей начал загружать в память костюма петабайты имеющих огромную ценность данных.
  -Ай-яй-яй, как не стыдно подглядывать. -Перед взором Алексея возникла проекция кокетливо улыбающейся девушки, имеющей черты лица его старшей дочери. ИИ нанокостюмов после долгого контакта с носителем иногда обретают полноценное самосознание, Айя - одна из них.
  -Да ладно тебе, думаю, мы заслуживаем знать, ради чего задумывалась операция. Не из-за мести же только.
  Айя развернула файл с переведенным на русский язык текстом, ознакомившись с ним, майору сразу стала ясна цель проводимых здесь исследований - улучшение технологии трансцендентной модификации, позволяющей привить разумному существу запредельные возможности по управлению материей, энергией и пространством. Неплохая замена магическим силам, в чем-то им уступающая, в чем-то превосходящая...
  Люди, зря вы пришли сюда. -посторонний голос нагло вторгся на частоту связи 592-го оперативного отряда.
  -А ты еще кто?
  Пространство поплыл рябью, в двадцати метров от спецназовцев среди терминалов материализовался необычный денсорин, под его кожей в кровеносных сосудах голубоватым оттенком пульсировала энергия, готовая выплеснуться наружу. Люди и роботы немедленно открыли огонь по модификанту, воздух наполнился потоком фиолетово-белых мезонных пучков и красных трассеров. Серые в качестве защиты окружил себя сферой скалярного щита, в которую врезались пули и энергетические сферы.
  -Стрельбу не прекращать. Окружаем его. -Отдал команду Алексей. Он четко знал методы борьбы с подобным противником, главное правило - отвлечь и не дать сосредоточиться. Расходуя силы на поддержание силового поля, денсорин не может переключить все внимание на нейтрализацию источников угрозы. Этот модификант явно неопытен, раз пошел в лобовую атаку, более умелый индивид просто разорвал бы молекулярные связи в телах представителей Федерации. К счастью настолько тонкие манипуляции удается осваивать считанным единицам модификантов.
  Алексей осыпал чужого равномерными очередями по три выстрела из мезонной винтовки, но внезапно он от глухой обороны перешел в нападение. Измененный организм серого гуманоида породил выброс энергии, разбросавший терминалы, людей и боевых дронов по сторонам. Майор на несколько секунд оказался дезориентирован, словно по голове ударили чем-то тяжелым, погасли внутренние дисплеи, системам нанокостюма тоже досталось.
  Вы заплатите за свою дерзость кровью. Мы вас создали, мы вас и уничтожим.
  Предтеча неспешной поступью приближался к Алексею. Он планировал нечто иное, нежели убийство, иначе прикончил бы сразу. В больших черных глазах читалась неподдельная ярость, несвойственная данному виду -попробуй сохранять спокойствие, когда твой мир сгорает в термоядерном пламени... Майор потянулся к лежащей рядом винтовке, но Серый привел ее в негодность, пустив с руки сгусток синей плазмы. Из-за серьезных повреждений нанокостюма конечности плохо слушались, иначе Алексей бросился бы душить серого заморыша голыми руками.
  -В какой реальности ты живешь, придурок?
  Пал Тхунип, но не мой народ.
  -Не переживай, мы о вас всех позаботимся -Ледяным голосом ответил Звонарев. -Где бы вы ни укрылись.
  -Бином, у нас ситуация один-шесть! Срочно нужна помощь! -передатчик Карачуна, находившегося дальше всех от эпицентра энергетического выброса, оказался исправен. Позади чужого из открывшегося портала выпрыгнул демон-душитель с раскаленным магическим мечом. Лопнул белыми искрами защитный барьер. Щуплое тельце Предтечи аккуратно разделилось на две части от плеча пояса. Майор Звонарев нервно сглотнул, глядя на упокоенного тхунипца.
  -Никогда бы не подумал, что буду рад появлению душителя.
  Демон кивнул головой.
  -Сочтемся.
  
  Часть 1
  
  ***
  11495 г. Нашей эры.
  Планета Безымянная. Оданская империя.
  Провинция Одан Эред.
  
  Уютно расположившись в резном кресле, я молча наблюдал за игравшими в камине языками пламени. Созерцание огня помогает расслабиться, как следует собраться с мыслями, и думать было о чем - о предотвращении апокалипсиса в этот несчастном мирке. Если мне уготована участь провести здесь до конца дней, я не допущу, чтобы собственное место жительства превратилось в рассадник демонической заразы. К сожалению местные маги в лице чародейской Ложи, жрецы Небесного Огня и сановники Капитула больше заняты плетением интриг и борьбой за власть в империи, раскинувшейся на треть материка. Открыл им секрет пороха, называется.
  На Фрелиоме или как он сейчас называется Филлиме плотность маны очень низкая, соответственно, вероятность рождения одаренных тоже. Магия тут среди людей - удел избранных, и эти избранные имеют в империи Одан огромное влияние. Вот с ними у меня серьезный конфликт на почве разных взглядов касательно мироустройства, я пытаюсь немного облегчить жизнь обычному люду попытками внедрения технологий, маги ставят палки в колеса. Ложа не желает утрачивать монополию на чудеса. Те не менее определенные успехи достигнуты, иначе оданцы с их передовой по местным меркам экономикой не завоевали бы остальные государства.
  Покоряли они не только силой оружия, но и силой денег, оданские торговые корпорации тихо захватывали соседей, давая тем солидные денежные займы под процент, а потом, когда должник оказывался банкротом, скупали за бесценок земли, недвижимость, рудники, судостроительные верфи и прочее. Стоило нам с Геллой основать первый торговый дом и начать вести дела, как эстафету подхватили предприимчивые аборигены. За двести лет произошла плавная смена социально экономических-формаций, переход от феодализма к капитализму. Я обладатель астрономических богатств, правда толку от них немного. Золотом Анактепа не победить. Кто ж мог знать, что подстреленный из пси-пушки демон выживет и начнет планомерно обзаводиться последователями, почитающими его как бога? На Феллиме конкуренцию Старшему составить не кому, культ Небесного Огня - сборище болтунов и мошенников на побегушках Ложи. Все их чудеса устраиваются самими магами.
  Как ни крути, а я в меньшинстве, полностью доверять могу лишь Гелле и никому больше, последние века лет женщина-андроид оставалась верным другом и союзником. Люди рождаются, вырастают, стареют и умирают, а мы нет. Для меня не имеет особого значения тот факт, что время на Феллиме идет в три с половиной раза быстрее, чем в иных вселенных, на Земле прошло сто девяносто пять лет, здесь - шестьсот восемьдесят два.
  Неплохое достижение, учитывая частые разборки с членами Ложи, сторонниками Старшего и просто конкурентами. Обычные люди не в курсе о идущей на протяжении столетий тайной войне за будущее мира. Моя торговая корпорация, восьмая по богатству в Одане, также принимает в этом непосредственное участие. Почему восьмая, а не первая при наших знаниях и опыте? Мы не пользуемся поддержкой Капитула и Ложи и держимся исключительно за счет репутации опасного противника. В определенных кругах я известен под прозвищем Странник, из-за иномирного происхождения, чародеи неоднократно предпринимали попытки устранить меня. И каждый раз безуспешно. Магия не действует, отрава в пищу не действует, а убийцы не в состоянии справиться чисто физически, будь их хоть несколько десятков. Однажды магам удалось меня схватить, заключив в ловушку с силовым полем, и пока они размышляли над тем, как поступить - исследовать и уничтожить либо уничтожить сразу - явилась Гелла с пси-пушкой наперевес и сожгла чародеям мозги. С тех пор со Странником предпочитают вести себя осторожнее. Тем временем, пока люди борются друг с другом, куча разлагающегося мяса под именем Анактеп возвысилась за счет веры, жертвоприношений до архидемона. Боюсь скоро, максимум лет через десять, Старший перестанет прятаться и открыто заявит свои права на Феллиме. Я долго искал архидемона, отслеживал любую информацию о его появлениях, вылавливал и допрашивал культистов, два раза подбирался к Анактепу совсем близко, но он ускользал через портал. Способность к телепортации сводила на нет мои попытки нейтрализовать отожравшуюся на человеческих душах тварь.
  -Не мешаю? -в комнату заявилась Гелла.
  -Да нет.
  -Только что прибыл курьер со срочной депешей. Тебе нужно на это взглянуть, -она протянула раскрытый конверт с письмом, где красовалась восковая печать с символом чародейской Ложи. Ознакомившись с содержанием послания, я смял бумагу и бросил в костер.
  -Отправляемся сейчас же.
  Нам нет необходимости собирать кучу вещей в дорогу, мы и ездовых то животных редко использовали. Киборги выносливее любого животного, Гелла вообще может неделями двигаться, не совершая остановок, ей не нужны отдых, вода, воздух, пища, меняй раз в полвека батарейку и все дела. Данную проблему мы решили путем изготовления источников питания кустарными методами из урана-235, благо в шасси андроидов встроена миниатюрная нанофабрика. Без нее мы не продержались бы на Феллиме и тридцати лет. А сначала хотели собрать квантово-механический передатчик для связи с большой землей, впоследствии план провалился. Мир наглухо изолирован от сопредельных вселенных: не зайти, не выйти, не послать весточку, однако мы и Анактеп как-то умудрились попасть сюда в обход барьера. Если верить некоторым легендам, то приблизительно шесть тысяч фелимских лет назад какой-то могущественный не то маг, не то полубог, решил избавить свой народ от нашествий из иных сфер и создал Завесу. Снять ее можно только разрушив девять артефактов-печатей, разбросанных по миру. Я потратил кучу времени, копаясь в древних манускриптах, просадил целые состояния на финансирование археологических раскопок, исследовательских экспедиций и поиск любых упоминаний про заветные печати. За почти семь веков удалось найти и уничтожить только один замок, оставшиеся восемь находятся в других частях света или в недосягаемых для нас местах. Гиблое дело, короче...
  Свое поместье мы с Геллой покинули глубокой ночью, нельзя терять ни минуты. Уж в кои то веки Ложа вспомнила о моих словах по поводу Анактепа, случилось нечто серьезное, раз чародеи решили собраться в полном составе, да еще пригласили меня на разговор. Есть, конечно, вероятность, что они опять задумали ликвидировать Странника. Взвесив ''за'' и ''против'', отправился на сходку с пси-пушкой.
  Мы двигались в непроглядной тьме через лес, впереди на скорости двадцать километров в час бежала Гелла, за ней я. Отсутствие источников света, не считая тускло мерцающих звезд, не доставляло дискомфорта со способностью видеть в инфракрасном спектре. Решено было срезать путь. Пятидневный марш-бросок позволит добраться до провинциальной столицы, я и не таким нагрузкам подвергал себя. Кибернетический организм испытывал минимальные потребности в отдыхе и пище, достаточно двух часов сна, восьмисот калорий раз в трое суток. Не будь я полумашиной, не выжил бы в этом суровом мире, где к чужакам относятся в лучшем случае настороженно. Появление среди темноволосых бронзовокожих аборигенов незнакомца славянской наружности повлечет неприятные последствия, поэтому мы с Геллой маскируемся под местных. Нанороботы по команде могут изменить цвет кожи, глаз, форму ушей, губ, носа. Безупречная инфильтрация, большинство феллимцев, не владеющих магией, ничего не подозревают.
  Пять суток мы бежали через лес, изредка останавливаясь на короткий привал, обходя стороной людские поселения. С точки зрения местных будет чересчур подозрительно будут выглядеть двое зажиточных на вид горожан без гужевого транспорта и охраны, нас скорее примут за бандитов, ограбивших кого-то. Впрочем, все это мелкие неудобства, с феллимскими лошадями, точнее животинами напоминающими их очень отдаленно, дорога займет восемь-девять суток без учета остановок, а то оданские вояки на заставах и патрули на дорогах любят промурыжить состоятельных людей без высокого титула, купцов, торговцев, провести обыск, после которого обязательно что-нибудь пропадает. Предпочитаю не убивать людей без веской причины. При досмотре служивые обязательно найдут в войлочной сумке, накинутой через плечо Геллы, подозрительную вещицу - пси-пушку.
  Провинциальная столица показалась на горизонту к утру шестого дня.
  Кайлан, третий по величине и богатству город Оданской империи, благодаря удобному положению в устье реки Исмены, отсюда можно контролировать проходящие через полконтинента судоходные маршруты.
  Город начинался от расползающихся по обе стороны берегов корабельных верфей и примыкающих к ним бедных кварталов, чуть выше на холмах топорщились остроконечные крыши и блестящие купола башен, колоколен, они были так пышно декорированы, что лишали улицы города, за исключением самых главных, солнечного света. Магические фонари освещали самые оживленные улицы, их лучи выхватывали из тьмы пористые камни мостовых. Но наш с Геллой путь лежал через трущобы, где обитали бедняки и разнообразный сброд, не нашедший себя в жизни. На грязной улице по обеим сторонам выстроились покосившиеся мрачные хижины и хибары. Нищета, болезни, голод, безысходность. Мужчины, завернутые в назойливо-желтые лохмотья прокаженных, сидящие на корточках у очагов для приготовления еды, провожали нас завистливыми взглядами. Точно так же одетые женщины, стоявшие у грязной канавы, прекращали свое бесконечное макание белья в бадьях. Никто не осмеливался напасть на нас, несмотря на богатые прикиды, опрятный внешний вид. Для местных очевидно: если какие-то чудаки преспокойно разгуливают на территории, где могут легко убить за пару бронзовых монет, значит скорее всего они чародеи. А с ними шутки плохи - умертвят нападающих без сожаления самым изощренным способом, насколько хватит фантазии. В каком бы из миров я не оказывался, везде в независимости от расы наблюдается аналогичная картина с магической тиранией. Овладевшим силой эфира разумным существам сносит крышу вседозволенность, жажда власти и еще большего могущества.
  Причина кроется не только в порочных наклонностях смертных, дело в самой природе магии, поскольку она - квинтэссенция Хаоса, просачивающаяся сквозь невидимые щели в материальный мир. Единственным доступным борьбы способом остается полное изведение любых ее проявлений, Федерация сильно рисковала, ставя себе на службу порождений ада.
  Я не понаслышке знаю об исходящей от них угрозе, жаль чародейская Ложа поздно это осознала... Сборище напыщенных высокомерных идиотов, они дальше собственных политических амбиций ничего не хотят видеть. Словно копошащиеся пауки в банке чародеи грызутся друг с другом, растрачивая свой огромный потенциал на глупости. Отсюда и стагнация в развитии цивилизации, внедренные новшества лишь немного подтолкнули оданцев вперед. Порох, огнестрельные оружие, зубные щетки, стекло, бумага, механические часы, доменные печи - Тайгальская Торговая Корпорация в свое время поднялась именно за счет изготовления и продажи этих вещей. Память Геллы просто кладезь полезных данных. Не будь активного противодействия Ложи, империя давно бы превратилась в развитую индустриальную державу, а так развитие застыло на уровне века семнадцатого.
  ''Посмотри на них, примерно каждый четвертый одурманен.''
  ''Разве?''
  ''Сильный толчкообразный нистагм. Повышенная температура тела, потоотделение. Нервное возбуждение.''
  Ни, я ни Гелла, не произнесли ни слова, общение друг с другом осуществлялось по зашифрованному радиоканалу, позволяющему в режиме реального времени обмениваться большими объемами данных. Гораздо информативнее и надежнее вербальной речи.
  ''Дела идут все лучше и лучше.''
  ''Ложа также могла попасть под влияние Анактепа.''
  ''Не попала. ''
  ''Ты не можешь этого знать наверняка.''
  ''Если бы чародеи присягнули на верность Старшему, храм Небесного Огня уже по полной программе начал бы проповеди про благословление Богов Хаоса. Доверься моей интуиции, Гелл.''
  ''Ты опять идешь на неоправданный риск.''
  ''В первый раз что ли? ''
  ''Не хотелось бы коротать остаток отпущенного времени здесь в одиночку.''
  ''Никто сегодня не умрет. Скорее всего.''
  После столь длительного периода, проведенного на Феллиме, сравнивать Геллу с машиной, все равно что назвать ламповый компьютер искусственным интеллектом. Андроид триста первой модели серии или А-301 давно вышел за установленные рамки и превратился в абсолютно самостоятельную личность, даже испытывающую эмоции. Конечно они куда слабее человеческих из-за отсутствия такой детали как биохимия, но вполне заметные, порой слишком. В основу архитектуры личности Геллы заложены элементы женской когнитивной психологии.
  -Достопочтимый господин, не будете ли вы так любезны подать бедному на кусок хлеба? Страдаю от бедности. -Путь мне преградил нищий, его беззубый рот расплылся в злобной ухмылке. На чародеев беднота почти не нападает, это верно, хотя бывают исключения. Сперва шлют ''добровольца'', кого не жалко, для проверки магических способностей, затем, если жертва оказывается слабым магом, накидываются на нее толпой в десяток рыл или в какой-нибудь подворотне втыкают стилет промеж ребер.
  -Упердывай с дороги, собака, не то пожалеешь!
  Для наглядности в глазах Геллы сверкнули красные огоньки, необразованному бездомному этой маленькой демонстрации хватило.
  -Прошу прощения господин, извините за мою дерзость...
  ''И вот так постоянно.''
  ''А чего ты, собственно, ожидал, нарядившись как богач?''
  ''Да не в одежде дело. Мы с тобой слишком хорошо выглядим по местным меркам.''
  Ничего не поделаешь, приходится идти через трущобные районы, туда городская стража предпочитает лишний раз не заявляться. Магические монокуляры-ауроскопы легко раскусят нашу непохожесть на феллимцев и прощай прикрытие. Солдатня не станет разбираться, кто мы, иномирные пришельцы или мимикрирующая под людей нечисть, не хочется устраивать в центре Кайлана побоище.
  Без приключений добрались до причалов, возле которых находились десятки парусных кораблей, сотни рыбацких лодок. Меня прежде всего интересовал один из многопалубных галеонов с желто-черным флагом военного флота Одана, на нем, согласно письму, Ложа планирует провести собрание. Точное время не оговорено, мероприятие начнется с моим прибытием.
  -Куда?
  Трап караулили двое бойцов в коричневых гамбезонах и шлемах в виде металлических колпаков с полями.
  -Передайте, что Странник прибыл.
  -Странник? -резко оживился военный моряк. - И с какой целью уважаемый господин Странник, позвольте полюбопытствовать, вы нанесли визит?
  -Приглашен на важную встречу.
  -Идите за мной.
  Вслед за оданцем мы поднялись на борт гигантского деревянного корыта, империя не скупилась строить суда подобного класса. На море она имеет кучу врагов среди государств-членов Островной Хартии.
  Перед входом в капитанскую каюту служивый жестом приказал подождать, пока не доложит обо всем начальству.
  ''На всякий случай будь готова пустить в ход подавитель.''
  ''Мне потребуется три и две десятых секунды на то, чтобы вытащить из сумки и привести в боевое положение.''
  ''В прошлый раз было две и восемь.''
  ''Сервоприводы не успела откалибровать как следует.''
  ''Чем ты последние две недели занималась? ''
  ''Просматривала нашу бухгалтерию за предыдущие девяносто шесть лет. И знаешь, что придумала? Новую схему ухода от налогов, она эффективнее прежней на 6,5682%''
  ''Опять в архиве сидела.''
  ''Да.''
  ''Что б я без тебя делал.''
  ''Сосал бы лапу.''
  Из капитанской каюты вышел моряк и лаконично пояснил:
  -Госпожа Осрисс приглашает Странника войти, вам же придется подождать.
  ''На каюту наложен антиакустический барьер.''
  ''Я тебе буду по радиоканалу транслировать картинку.''
  Войдя внутрь, я оказался в роскошно обставленном помещении.
  Обитые дорогим красным деревом стены и потолок, пол выстелен сосновым паркетом, в центре каюты красовался накрытый стол, рассчитанный на тринадцать персон, с десятками самых экзотичных блюд и напитков. Уж в чем, а тяга к пышным банкетам и балам у чародеев стоит на втором месте после плетения интриг. Двенадцать из тринадцати мест пустовали, на главном же гордо восседала одетая в бархатное черное платье с высоким декольте дама. Как большинство оданских женщин, она невысока и худощава, но гордо посаженная голова, лицо с серьезными, резкими чертами казалось, делали ее выше и значительнее. Ее волосы и глаза были неестественного серебристого цвета на фоне темно-бронзового оттенка кожи. И, разумеется, переизбыток ювелирных украшений: шесть золотых колец, серьги, рубиновое ожерелье и серебряная диадема. Госпожа Осрисс заметно напряглась при моем появлении.
  -Анора, сколько сезонов мы уже не виделись! Ты стала намного хуже выглядеть с момента нашей предыдущей встречи, вон морщинки появляются...
  Сто восьмидесятилетняя чародейка поморщилась, но не стала реагировать на мое демонстративное пренебрежение приличиями и нормами этикета. Любого другого за подобное неуважение испепелят на месте или прикажут свежевать.
  -Оставим обмен колкостями на потом.
  -А что такого стряслось? Ты не в настроении, Анора?
  -Ложа готова прекратить вражду с тобой в обмен на помощь.
  -Ложа готова... -повторил я за чародейкой. -Ложа готова лизать мне задницу, лишь бы не пострадали ее собственные, говоря открыто... Но позволь спросить, с чего я должен помогать вам?
  -Это в твоих интересах, Странник.
  -Да что ты можешь знать о моих интересах, Анора?
  -Достаточно много.
  -И это после всего того, как вы веками убивали моих людей, пытались убить меня, разорить мою корпорацию и уничтожить все ее достижения, несмотря на то, что на власть я никогда не пытался претендовать. Мне просто претит жить в этой грязи и дикости.
  -Ты пытаешься внести хаос в сложившиеся на протяжении тысячелетий порядки и устои. Ни к чему хорошему их разрушение не приведет, разумеется, мы не станем сидеть смирно и ждать, пока быдло решит вздернуть нас на виселице.
  -Так будет лучше для всех. -Война с Ложей идет столетиями, Странник оставался главным врагом магов на протяжении целых поколений. Деды завещали внукам разделаться со мной, а те передавали эстафету своим потомкам. Я отправил в могилу без малого три десятка величайших чародеев в истории Одана, не говоря уже о всякой мелочи. Ничего удивительного, когда имеешь на руках пси-пушку и киборга-убийцу в друзьях.
  -Лучше перейдем к делу.
  Я сел на противоположной стороне стола напротив Аноры и с аппетитом начал уплетать оданскую жаренную утку.
  -Анактеп дает о себе знать?
  Госпожа Осрисс тяжело вздохнула.
  -Наш мир находится на грани катастрофы, к несчастью мы поздно это поняли... наши недальновидные предки не прислушались к твоим предупреждениям. В городах настоящее бедствие с ритуальными убийствами, из лесу лезут твари, о которых никто никогда не слышал, в отдаленных провинциях вообще-то творится нечто непонятное...
  -Избавитель, должно быть, уже родился. И дай угадаю, вы держите его на коротком поводке.
  Анора чуть не выронила бокал с вином от удивления.
  -Откуда...
  -Обычное явление в таких случаях, Мировой Дух чувствуя опасность в настоящем или будущем, старается от нее избавиться. Делает он это своеобразным способом - выбирает одного или нескольких разумных существ, которые должны скоро родиться, затем наделяет их феноменальными качествами, в подсознание записывается установка любой ценой уничтожить источник угрозы, отсюда и появляются всякие мессии, избранные. Правда вероятность успеха смехотворно мала... Старший - тварь иного уровня, сожрет вашего протеже, не поморщившись, и станет только сильней.
  Позади Аноры внезапно открылась черная воронка портала, отсвечивающая синим светом по краям. Оттуда вышли двое - мужчина с изъеденным лицом в желтом кафтане и девушка, одетая в просторное светло-зеленое платье. Отличительной ее чертой, как и у матери, были обведенные фиолетовой тушью глаза, мне напоминающие синяки.
  -Павет ас Ран Назсис, старина, тебя просто не узнать. -Половина нынешних членов Ложи в той или иной мере пострадала от устроенных покушений, в долгу не оставались, в некоторых из них мы с Геллой участвовали лично. Павет ас Ран Назсис в данном случае за десяток лет не сумел окончательно залечить последствия встречи с роем микродронов, сожравших ему треть туловища. Жаль из-за ограниченного ресурса пси-пушки ее приходится применять лишь в крайних случаях... -Красавец то какой.
  -Как только покончим со Старшим. -Равнодушно ответил маг. -Займемся тобой.
  -Криола, -обратился к спутнице Павета. -Как поживает твоя милая матушка? Все также ходит под себя?
  Тут девица не выдержала, с ее руки сорвался белый искрящийся шарик, остановившийся перед моим носом. Анора остановила заклятье импульсивной барышни.
  -Прекратите! Не хватало нам перебить друг друга!
  -Он должен заплатить за содеянное! -Криола скорчила угрожающую гримасу. Гнев чародейки вполне обоснован, ее милая матушка попала под залп подавителя половинной мощности, лишилась дара, разума, превратившись из гордой аристократки в пускающий слюни овощ.
  ''Неужели тебе доставляет удовольствие злить их? ''
  ''Одна из вещей, которая никогда не надоедает. ''
  ''Продолжишь в том же духе и на сотрудничестве можно ставить крест.''
  ''Плевать. Мне кажется, с Анактепом проще найти общий язык, чем с этими, с позволения сказать, людьми.''
  ''Анактеп непредсказуем, чародеи наоборот - их действия легче прогнозировать. Нам известны, психотипы, шаблоны поведенческих реакций.''
  ''С Анактепом аналогично.''
  ''Нет, его поведение сложнее, чем кажется. Изначально он являлся высшим демоном, не забывай.''
  Не считая меня, в итоге на собрание пришло восемь чародеев из двенадцати, остальные со слов Аноры не смогли присутствовать здесь.
  -Интересно, почему? -не могла поинтересоваться выскочка Криола. -В обсуждении столь важных вопросов должны присутствовать все члены Ложи.
  Анора почесала переносицу, посмотрела в окно, затем перевела взгляд на присутствующих.
  -Они не знают о нашем собрании. Есть основания предполагать, что члены семей Умси, Красс и Жессам попали под влияние Старшего.
  В каюте поднялась волна возмущения. Чародеи по очереди высказывали свои мнения неформальному лидеру Ложи.
  -Глупости! Не может этого быть.
  -Чушь полнейшая.
  -Согласна.
  -Нет никаких доказательств.
  -Этого Старшего то в лицо никто ни разу не видел, -произнес Павет. -Не удивлюсь, если его вовсе не существует и за происходящим стоит некая аналогичная нашей группа чародеев. Анора, тебе придется объяснится.
  В разговор вмешался я:
  -Как бы я не относился к Аноре, она права... мерами предосторожностями лучше не пренебрегать. Воздействию одурманивания подвержен любой, будь он из низов или верхов, чародеем или рядовым землепашцем, для Хаоса нет сословных различий. Вы сами не заметите, как утратите свободную волю и станете безмозглыми орудиями в лапах архидемона.
  -А ты и твоя спутница?
  -Мы другое дело, наш мир отличается от вашего. Ни один его обитатель не подвержен воздействию магии, не считая физического урона. Для успешного противостояния Анактепу вы сначала должны понимать, с чем имеете дело. Привычными для вас способами его не одолеть, тут нужна либо грубая мощь, превосходящая его на целые порядки, либо технология... Первого у вас нет, остается второй вариант.
  -Рассчитываешь его катапультами и баллистами победить? -Павет, пользующийся авторитетом в Ложе, изначально настроен скептически. -Или из пушек расстрелять?
  -Нет, предлагаю снять Завесу, запросить помощь из моего мира. -Воцарилось молчание, колдуны смотрели на меня как на умалишенного. -Раньше следовало подумать об архидемоне, но нет, Ложу больше заботила борьба за власть.
  -Завеса - миф, -холодно сказала Анора. -Древняя легенда, дошедшая до нас в искаженном виде.
  -Лучше надо учить собственную историю. Завеса - не миф, она реально существует, барьер, не дающий перемещаться с Феллиме в иные миры. И история про девять артефактов-печатей правда, мне удалось найти один и разрушить. Для поиска остальных не обойтись без вашей помощи... В общем решайте сами.
  Павет забарабанил пальцами по столу.
  -Ответь, Странник, только честно, зачем ты здесь?
  -Неудачное стечение обстоятельств. Была б моя воля, давно бы покинул Феллиме, я знаю миры погостеприимнее вашего.
  -Не идите у него на поводу! Подумайте, что станет с нашим миром, если сюда придут подобные ему. -Вмешалась истеричка Криола. -Глубоко сомневаюсь в их мирных намерениях, нас загонят в рабство или истребят.
  -Не сидите о нас по себе. Мой народ не нуждается в рабах, а к истреблению других цивилизаций прибегаем лишь в крайних случаях, когда нельзя договориться.
  -Вот еще что, Странник, -хитро прищурился Павет. -Не так давно охотники на чудовищ в подробностях доложили мне о поимке Гадракане демона-обольстителя, маскировавшегося под шлюху. Пришлось изрядно постараться, чтобы расколоть его, впоследствии выяснились крайне интересные детали. Охотники хотели выяснить, где нечисть проводит шабаши, кто ими заправляет... Однако тварь в качестве главного почему-то назвала тебя, Странник.
  Снова сцена немного молчания. Я похлопал в ладоши, изображая аплодисменты.
  -Молодец, блестящее разоблачение.
  -В какую игру ты играешь? Утверждаешь, будто борешься с этим Хаосом и тут выясняется такое.
  Павет не скрывал ликования, думает, прижал меня к углу.
  -Демоны Хаоса бывают разные, с частью из них мне удалось найти общий язык. Те существа, с которыми поддерживаю связи я, не желают превращения Феллиме в филиал преисподней.
  -Весьма неожиданный поворот... -проговорила едким голосом Криола. -Странник якшается с выродками и нечистью...
  -Никто из нас не идеален. Я дружу с врагами рода людского, вы этот род людской держите в невежестве и паразитируете на нем. Но сейчас не о том, а о нашей общей проблеме... я знаю, как ее решить, у вас есть возможности для ее решения. Давайте решайте, господа чародеи, вы со мной или нет. Я не хочу терять время на пустые разговоры.
  Анора опустила голову, обдумывая мое предложение, другие чародеи благоразумно помалкивали. Принятие решений столь важных вопросах в Ложе оставляют наиболее мудрым ее членам.
  -Допустим, мы уберем Завесу, убьем Старшего, какая дальнейшая участь ждет наш мир?
  -Будете жить также, как жили. -Врал я максимально убедительно, контролируя каждую мелочь. Хоть к магии земляне невосприимчивы, язык тела чародеи хорошо считывают. Феллимцы обречены на истребление в любом случае - не хватало нам в тылу кучи подверженного божественному и демоническому одурманиванию народа. Подавляющим полем всю планету не накроешь, хотя кто знает, как далеко шагнула земная технология за почти двести лет. -Мы редко вмешиваемся во внутренние дела покоренных миров.
  -Нет, Анора, мы не пойдем на это! -подскочила сидящая рядом с Криолой чародейка. -Феллиме не зря изолировали от проникновения из иных сфер.
  -Успокойся Корлат, мне тоже не нравится предложение Странника. Но какие остаются варианты? Наш мир, сама его природа, меняется, люди сходят с ума, и мы не в силах это остановить.
  Споры и дискуссии затянулись на два часа, Ложа разделилась пополам: одни склонялись пойти по предложенному мной пути, несогласные призывали поддаваться лукавым речам иномирного чужака. Я же молча сидел и с интересом наблюдал за перепалками чародеев, изредка комментируя их альтернативные планы противодействия Анактепу. Этот балаган закончился, когда железная выдержка Аноры ан Ят Осрисс дала трещину, чародейку окутала мерцающая желтоватая аура. Еще чуть-чуть и бурлящая злость выйдет наружу.
  -Хватит пустой болтовни! -стукнула по столу Анора. -Если вы не в состоянии принять ответственное решение, значит его приму я!
  Самоубийц перечить недовольной даме не нашлось.
  -Лучше бы ты не приглашала вообще на собрание этих шутов.
  -Ложа окажет тебе любую посильную помощь, Странник, -сухо сказала Анора. -Но прежде дай кое-что уточнить.
  -Уточняй.
  -Твой народ умеет путешествовать между мирами, верно?
  -Верно.
  -И сколько из них вы покорили?
  -Земля, Марс, Элетания, Даран, Эйнэ Шалакх, Афилоб. Столько было в момент моего перемещения сюда, сейчас их наверняка больше.
  Чародейка внимательно изучала меня, искала малейшие намеки на ложь.
  -Насколько высокое положение ты занимал в... своей империи?
  -Достаточное, чтобы ко мне прислушались.
  -Точнее.
  -Солдатом. Род войск, в котором я служил, выполнял особые миссии: разведка, рейды по тылам, уничтожение важных персон. Мой отряд неоднократно занимался правителями вражеских королевств. -За сегодня Ложа узнала о Страннике больше, чем за все прежние века. Чародеи были... ошарашены. Они полагали, будто имеют дело с кем-то могущественным, некой высшей силой, чьи мотивы и цели простираются далеко за пределы их понимания. Чего только люди, включая чародеев, себе не навыдумывают при встрече с необычным. -Их устранением.
  -Как тебе и твоей пассии удается прожить так долго? Дольше любого чародея. -Встрял в разговор Павет. - Шестьсот лет, если не ошибаюсь. Вы не используете магию.
  -Вероятно, если будете вести себя сговорчивее, вам раскроют секрет бессмертия. -Подсластил им пилюлю. Вон как глаза загорелись. Маги любят власть, от возможности наслаждаться ею неограниченно долго они не откажутся ни за какие коврижки.
  -Что от нас требуется конкретно?
  -Я долго по крупицам собирал информацию о девяти печатях Каэлама, и, как уже сказано, они существуют. Одну я нашел, еще две находятся в древних храмах на северном материке...
  -Северном материке? -переспросил Павет. -Но дальше простирается только бескрайний океан.
  -Вы плохо исследовали Феллиме, к северу и югу от Ракку есть множество иных неоткрытых земель, куда мне без вашей помощи не добраться.
  Криола, самая умелая в искусстве телепортации развела руками:
  -Перенос на другой континент сопряжен с огромными трудностями... затраты сил, вычисление пространственных координат, поддержание устойчивого коридора... С трудом представляю, как это провернуть.
  -Мы усовершенствуем вашу методику создания порталов. Я обладаю теоретическими познаниями в области магии. Понадобится перенестись не только на север, но и проникнуть в иной план реальности.
  -Куда?
  -Каэлам создав печати, спрятал их в особых карманных измерениях подальше от таких как я. Кто-то из древних магов вычислил нахождение одного из тайников, умудрился проникнуть туда и вынести три артефакта. Потом они попали в руки правителей народа онойе, те использовали реликвии в качестве источников Силы, не подозревая об их истинном назначении. Согласно расшифрованным текстам после наступления Большого Оледенения люди севера приплыли сюда в Ракку, прихватив с собой одну печать.
  -Ты хорошо изучил данный вопрос, -сказала Анора, отбрасывая со лба серебряную челку. Мне показалось, в ее голосе присутствует уважительный тон. -Старая легенда наконец-то обрастает фактами.
  -Куча времени, денег, немного целеустремленности.
  Допив вино и поставив бокал на стол, Павет спросил присутствующих:
  -Когда приступаем?
  -С этой минуты.
  
  ***
  Если составить список вещей, которые я терпеть не могу, магические порталы войдут в первую десятку сразу после, собственно, самих колдунов. Каждый раз случается какая-нибудь неприятность при прохождении через пространственные разрывы, то одежда загорается, то меня чуть пополам не разрывает или выкидывает со скоростью ракеты в каком-нибудь неожиданном месте. Сегодня, к счастью, обошлось без серьезных эксцессов - всего то пролетел шесть метров, встретившись лицом с каменной кладкой. Что поделать, я излучаю губительно сказывающееся на магии информационное поле, поэтому сотворенный Анорой портал сделался нестабильным.
  -Странно, -склонилась надо мной чародейка. -Словно наковальня громыхнула.
   -Показалось.
  Анора скрестила руки на груди.
  -Совершенно точно, не показалось.
  -У меня усиленный скелет.
  -Это видно.
  Я ощупал лоб и обнаружил на нем глубокую рассеченную рану, обнажившую внутренний эндоскелет из титанового самовосстанавливающегося композита.
  -Ты не сильно шокирована.
  -На своем веку встречала и более удивительные вещи. -Еще раз посмотрев на рану, Анора осмелилась спросить. -Как тебе удалось справиться с отторжением тканей?
  -Никак.
  -Но процедура вживления металла в кость наверняка болезненная, я не представляю, как можно без поддержки магии выжить после такого, да еще не остаться калекой...
  -Твой профессиональный интерес похвален, но мы сюда не анатомию пришли изучать. Дело прежде всего остального.
  Глава Ложи ради удовлетворения любопытства не побрезговала бы лично провести вивисекцию моего туловища. Возможно, чародеи и высокомерные горделивые снобы, недостатком образования они не страдают, многие даже занимаются практическими научными исследованиями. Анора могла позволить себе настоящую лабораторию, куда мы перенеслись через портал. Трудно вообразить, чтобы чародей привел кого-то постороннего в столь приватное помещение, которое может дать информацию о характере, вкусах и предпочтениях мага, особенно о специфике практикуемой им магии. На этот раз все было иначе. Стены залов украшены гравюрами и акварелями в основном с эротическим содержанием. На стеллажах стоят редкие фолианты, свитки, рукописи, чародеи испытывают непреодолимую тягу к получению знаний. Многочисленные шкафы и витрины заполнены банками с алхимическими снадобьями, ингредиентами. Мой взгляд скользнул по заставленному цветочной рассадой столу, источником света в этом полутемном помещении служил колдовской фонарь.
  -Хм, горный крестоцвет... Понятно, почему ты до сих пор не превратилась в дряхлую развалину.
  -Стоило огромных трудов раздобыть данное растение, вдвое больше усилий ушло на выведение сорта с приемлемыми качествами. Но, как видишь, -указала Анора на свою напудренную мордашку. -Результат того стоил, мне удалось отодвинуть наступление старости еще лет на сто.
  -Доводишь начатое твоим незабвенным папенькой?
  -О, Странник, я нисколько не злюсь, по правде говоря, тебя стоит поблагодарить за его преждевременную кончину. Анхиор был непутевым отцом.
  -Неужели? Мне думалось, он души не чаял в своей любимой дочурке.
  -Ты его плохо знал, -чародейка после обхода лаборатории открыла один из шкафов, достав оттуда резную шкатулку из белой кости. -Впрочем, я жалею лишь о том, что он умер мгновенно.
  -Признай, рвануло на славу.
  Уголки губ чародейки слегка приподнялись.
  -Остатки папаши слуги потом по всему замку собирали. Знаешь где его голову нашли? В птичьем гнезде на крыше.
  -Я пороха чересчур много в бомбу насыпал. Хватило бы и половинного заряда.
  -Можем приступать, -резко сменила тему Анора. -Заключенной в этой шкатулке Силы должно хватить.
  -Что это?
  -Заполненная филактерия, приберегала для особого случая. Рассказывай, что и в каком порядке делать.
  Я кивнул, после чего приступил к чтению лекции:
  -Советую присесть. Для успешного осуществления нашего замысла требуется овладеть магией принципиально иного порядка, одной силы тут мало, нужно иметь четкое понятие того, чего желаешь добиться.
  -Больше конкретики.
  -У каждого народа, расы способы создания заклятий порой сильно разнятся. Отбрось общепринятые представления о природе колдовских сил, ваши теоретики пошли по ложному пути. Магия земли, воды, огня, воздуха... Полнейший бред, идиотские сказки бездарных демагогов, не имеющих элементарных знаний о законах природы.
  -А...
  -Я говорю, не перебивать! Да, в разных средах и веществах содержание маны неодинаковое, где то, как например в земле и воде, ее больше, а где то, если брать воздух - меньше... Ты должна понять вот что - любая магия в сущности одно и тоже, хотя и в моем мире ученые привыкли разделять ее на подвиды.
  -Подвиды?
  -Частицы маны могут пребывать в разных состояниях и проявлять разные свойства. Есть энергия сырого эфира, она самая опасная для живых существ, ее воздействие вызывает ужасающие преображения. Только демоны вроде Анактепа свободно без последствий ею пользуются. Вы же привыкли оперировать разлитой в окружающем пространстве нейтральной маной, наиболее податливой в отличие от хаотических энергий. Внимательно прислушайся к собственным чувствам. Есть ли принципиальная разница между магией, разлитой в стенах здания и в воздухе?
  -Хм, нет...
  -Здесь немалую роль играет образ мышления, в делах магических многое зависит о самого мага... Его воля является определяющим фактором в достижении конечного результата. Про парадокс наблюдателя знаешь?.. Хотя кого я спрашиваю, конечно же нет. Ну да, ладно, попробую объяснить попроще...
  Объяснять квантовую физику и кота Шредингера оказалось делом... непростым. Собрав волю в кулак, я терпеливо отвечал на вопросы Аноры, давал общие рекомендации касаемо волшбы. Для нее открытием стало то, что при должной сноровке, соответствующих знаниях можно творить серьезные заклятья невербальным путем, без специальных фетишей и ритуальных принадлежностей. Ведь магия - не только сила природы, но и система мышления. Наблюдатель определяет судьбу системы и заставляет ее сделать выбор в пользу определенного состояния.
  Я вывалил на голову чародейки горы информации, и даже к концу дня, несмотря на усталость, она продолжала жадно впитывать новые знания. По-настоящему заинтересованный ученик. Закончив с теорией магии, мы плавно перешли к изучению структуры многомерных пространств - необходимо для путешествия за пределы реальности.
  -Не находишь ироничным, пустой учит бывалую чародейку как нужно колдовать.
  -Угу, а еще я возглавляю шабаши.
  -А?
  -Отправляемся к Лысой Горе.
  -К Лысой Горе? -повторила Анора. -Ты, верно, шутишь.
  -Место силы, оттуда легче всего добраться до Перепутья. Вам оно известно как Весанский холм.
  -Как скажешь, -чародейка свела ладони вместе, прошептала в полголоса заклинание, затем резко раскинула их в стороны. Повеяло холодом. В метре от меня открылась круглая черная воронка.
  -Дамы вперед.
  Я руководствовался не соображениями вежливости, а мерами предосторожности, есть вероятность гибели Аноры в дестабилизированном межпространственном канале. Выждав десять секунд после того, как чародейка исчезла в портале, шагнул следом за ней. Мимолетное ощущения холодной невесомости и я падаю лицом в кучу опавших листьев. Ничего, в сравнении с прошлым разом в этот получилась легкая посадка.
  -Ну и ну...
  Анора завороженно уставилась на шестисотлетний дуб с пожелтевшей листвой, возле которого мы приземлились. Дерево возвышалось на пятьдесят метров в высоту, для обхвата ствола потребуется человек двадцать - сказывается постоянная подпитка магическими энергиями. Ежегодно ведьмы, демоны, разнородная нечисть собираются здесь три ночи подряд и устраивают своего рода собрание для обмена новостями, опытом, заключения договоров и сделок, обсуждения важных вопросов. Мероприятие сопровождается пиршеством, игрищами, оргиями и прочими утехами. Нечистая сила знает, как веселиться.
  -Впечатляет?
  -Не то слово... тут витает сильнейшая магия, трудно описать.
  -На протяжении шестисот одиннадцати лет Гора служит местом сбора опальных ведьм, колдунов, всяческих чудищ. Я лично посадил этот дуб, установил здешние правила.
  -Ты? Так Павет не соврал?
  -У истоков Ведьмовского шабаша стою я.
  -Объясни, как удалось договориться со всякой сверхъестественной мерзостью? С чего им тебя слушать?
  -Просто они умнее и сговорчивее вас. До моего появления на Феллиме они жили в страхе перед истреблением со стороны людей, после того, как начал проводиться ежегодный шабаш, изгои этого мира смогли объединиться, найти точки соприкосновения. Как видишь, традиция прочно прижилась.
  -И тем не менее, ты все равно нуждаешься в помощи Ложи.
  Я пожал плечами:
  -Ведьмы, колдуны-самоучки, демоны, чудовища в отличие от входящих в Ложу семейств не располагают систематизированными за тысячи лет познаниями в области магии. Хотя ваши представления о ней во многом ошибочны, также во многом они полезны... Взять ваши порталы, в других мирах далеко не каждый чародей в состоянии создавать их.
  -Мы не плохо сработались вместе, Странник, -ответила Анора. -Жаль, столько времени потрачено на глупую вражду. Столько ненужных жертв с обеих сторон.
  -Действительно, жаль. Вам потребовалось шесть с лишним столетий, чтобы понять это и осознание неотвратимой катастрофы. Оданцы всегда уперты там, где надо и где не надо.
  -Кто посмел... явиться сюда... -Раздалась по окрестностям громогласная речь. Ствол дуба противно заскрипел, от него отделилась долговязая гуманоидная фигура ростом в пять метров. Тело существа на первый взгляд состояло из древесины, даже кожа неотличима от дубовой коры. На уродливой бесформенной голове едва угадываются пустые впадины глаз и широкий рот. Свисающие лапы с острыми когтями выпотрошат любого посмевшего покуситься на священное для нечисти древо.
  -Странник я, аль не узнаешь?
  Анора изготовилась испепелить Хозяина Лысой Горы до состояния головешки.
  -Странник... да... чую твой запах... Но с тобой пришла... чародейка... не одна из нас...
  -Да не беспокойся. Она тут надолго не задержится. Можешь дальше спать.
  -Нельзя спать... везде прихвостни Старшего.
  -Нападают?
  -Полсезона назад... хотели забрать себе Гору... я не позволил.
  -Скоро они перестанут нападать. Обещаю.
  Древесный великан смерил оценивающим взором замершую чародейку. Не будь меня рядом, на нее уже накинулась бы стая моровиков и землебесов, подчиняющихся воле Хозяина Горы.
  -Победы тебе... Странник...
  Древесный гигант, убедившись в намерениях визитеров, слился обратно с древним дубом. А Анора кажется была потрясена встречей с батогломом, раньше некоторые малые народы Ракку почитали подобных созданий в качестве богов.
  -Неужели я только что видела...
  -Реликт предшествующих эпох, вероятно, древнейший из батогломов. Ему около тридцати шести тысяч лет, успел повидать рассвет и закат множества культур.
  -Невероятно, -пробормотала чародейка. -Вот бы изучить его.
  -Не советую, если не хочешь закончить свои дни в качестве содержимого желудка. Хозяин Горы не любит, когда его беспокоят по пустякам. Старый очень.
  Анора поставила на землю заряженную филактерию, отошла на пару шагов назад, закрыла глаза. Ее губы начали беззвучно шевелиться, произнося длинную магическую формулу для вхождения в глубокий транс.
  Как я и объяснял, чародейка на короткое время расширила свое восприятие с целью нащупать проходящие между мирами тропы. Вероятность успеха оценивается как высокая, все же потомственная чародейка даст фору любому самоучке. Недаром я выбрал для работы ее. Опытная, уравновешенная и, главное, не настолько импульсивная, как молодые маги, с ними на север добывать печати отправилась Гелла, самую трудную часть работы мне пришлось взять на себя.
  Я целый час нарезал круги вокруг Аноры в ожидании результата, пока она не воскликнула:
  -Нашла!
  Вспыхнувший портал визуально отличался от привычной для феллимских магов формы, вместо отдающей холодом черноты красовалась лазурно-голубая воронка, напоминающая водоворот. Абсолютно идентичные пространственные разрывы создают адепты светлой части Пантеона, что наталкивает на определенные мысли. Таинственный Каэлам связан с Новой Ойкуменой? Не будем списывать со счетов эту версию.
  -Иду первым. Неизвестно, какие сюрпризы ждут на той стороне. -Шагнув в портал, я оказался окутан ослепительно голубым переходящим в белый светом. Вместо пронизывающего холода почувствовалось слабое тепло. На секунду отказал нейроэлектронный интерфейс, погасли все до последнего индикаторы. Немного неуютно пребывать в информационном вакууме, не имея достаточного представления о происходящем вокруг.
  Из портала я к собственному удивлению ступил на твердую поверхность, здесь также имелась атмосфера с приемлемым химическим составом, температурой, давлением. Без сомнения данное место находится не совсем на Феллиме. Парящие в пространстве скалы, соединенные друг с другом переходами из удерживаемых магией лестниц. На самых крупных кусках тверди возведены искусственные сооружения - невысокие выложенные из камня башни с широкими окнами. Если посмотреть наверх, сквозь туман можно увидеть дрожащую рябь на фоне синего неба. Отличное свидетельство того, что тут это привычный материальный мир.
  -Занятное место. -Произнесла Анора по выходу из портала. -Мы не подозревали о существовании чего-то подобного.
   -Каэлам специально упрятал свои секреты здесь. Помни, Анора, мы оказались вплотную на границе с Астральной Тенью, где действуют свои особые законы и правила. Верх может оказаться низом, низ верхом, безобидный на вид эфирный житель оказаться опасным пожирателем душ.
  -Ха, я вижу небо.
  -Карманные измерения тем и хороши, что частично находятся в реальном мире, иногда видны небо, Луна, Солнце, звезды. Создатель Перепутья был далеко не обычным смертным. Ни одному магу не под силу сотворить подобную вещь.
  -Кто он тогда по-твоему?
  -Полубог.
  Анора удивлённо подняла бровь.
  -Полубог?
  -Боги, полубоги... За неимением лучших терминов мы называем так могущественных существ, повелевающих силой эфира на недосягаемом уровне. Почти бессмертных. Они управляют целыми мирами, в их честь возводятся храмы, возносятся молитвы, приносятся жертвы. Полубоги питаются душами почитателей, становясь только сильней. У моего народа с ними серьезные разногласия на этой почве.
  Мы начали подниматься по уходящему вверх к ближайшей башне винтовому подъему. Приходилось проявлять недюжинную сноровку при перепрыгивании через зияющие провалы, за тысячелетия магия Перепутья сильно ослабла. Аноре владение левитацией чуть-чуть облегчала перемещение.
  -Надеюсь, Каэлам не явится сюда, пока мы грабим его обитель.
  -Он не вмешался после прорыва Завесы шестьсот восемьдесят два года назад, не вмешивается теперь, когда мир готов пасть к ногам Старшего. Полубога трудно убить, но возможно при должной подготовке. Или он просто покинул Феллиме.
  -Другие миры... на что они похожи?
  -Одни очень похожи друг на друга, как Феллиме и Земля, моя родина, те же небо, облака, леса, моря... люди. А другие отличаются кардинально, есть места, населенные демонами Хаоса, миры, где царствуют жуки размером с телегу или черепахоподобные создания в три твоих роста. Многообразие жизни, ее проявлений не поддается описанию, лучше самому увидеть.
  -Я б не отказалась.
  За тысячелетия запустения строения, несмотря на поддерживающие чары, постепенно приходили в упадок. Отсутствующая крыша, обвалившиеся лестницы, стены, потускневшие фрески, изображающие полубога Каэлама на троне и склонившихся перед ним людей. Анора несколько минут разглядывала запечатленную историю Феллиме, делала для себя новые открытия.
  -Каэлам не брезговал жертвоприношениям, -чародейка провела рукой по фреске. Жрецы в меховых плащах, ритуальных масках отрезают головы у приведенных к алтарю молодых мужчин и женщин. Пролитая кровь утоляла безмерный голод живого божества. Власть ради власти, сила ради силы - вот их девиз.
  -Не такой он благородный оказался, каким описывали легенды. Да?
  -Людям свойственно идеализировать кумиров. Ничего удивительного.
  Мы оказались в просторном круглом зале, являвшемся персональной библиотекой, удивительно, но деревянная мебель, книжные стеллажи, сами книги пребывали в неплохом состоянии. Кожаные переплеты не сгнили, страницы из пергамента не истлели. Создатель Перепутья вложил в защиту своих томов магии больше, чем в каменные стены, значит, находящиеся тут знания имеют серьезную ценность. Сохранившиеся книжные столы и стулья были рассчитаны явно не на людей, а на кого-то повыше раза в полтора. Фрески не соврали насчет размеров Каэлама. У Аноры разбегались глаза при виде нетронутой кладези древних секретов.
  -Не забывай, зачем мы пришли.
  -Как именно выглядят печати?
  -Круглые каменные диски с письменами.
  Чародейка посмотрела себе под ноги.
  -Так вот они.
  -Ничего не вижу. -Ни в видимом, ни в инфракрасном или ультрафиолетовых диапазонах я не обнаружил в полу никаких аномалий, лишь гладкие травертиновые плиты.
  -Наложена качественная и очень надежная иллюзия, -Анора присела на колено и провела рукой над полом. Морок спал, раскрыв замаскированные печати. Три плотно примыкающие друг к другу окружности диаметром в шестьдесят сантиметров, испещренные петроглифами и пиктограммами. -Без специального заклятья просто так не распознаешь.
  -Извлеки их.
  Когда магия Аноры соприкоснулась с магией одной из печатей, ее поверхность заиграла красными искрами. Медленно, но верно артефакт удавалось вытаскивать из замаскированной ниши. У чародейки волшба отнимала кучу сил - кожа побледнела, выступили капельки пота, на висках появились синие прожилки. Это место противилось нам, категорически не желая уступать, с большим трудом закончив извлечение с первой печати, Анора сразу взялась за вторую, отчего из носа пошла кровь.
  -Может не будешь так надрываться и передохнешь?
  -Как мило, что ты заботишься обо мне... -едким тоном ответила ведьма. -Но я знаю предел свои возможностей... Справлюсь без отдыха.
  -Мне не хотелось бы оставаться здесь взаперти, ждать пару тысячелетий, пока кто-нибудь снова не сообразит проникнуть сюда.
  -Ты умрешь раньше от отсутствия воды и пищи.
  -Необязательно.
  Вытащив из пола последний диск, Анора пошатнулась, из-за истощенного организма она чуть ли не валилась с ног. Ей повезло. Пропуская через тело чересчур огромные объемы маны, чародей рискует отбросить копыта от обширных кровоизлияний в мозг или остаться до конца дней мычащим идиотом. Глава Ложи, вытерев шелковым платком пот со лба, глубоко вздохнула:
  -Все-таки справилась.
  -Осталось уничтожить их.
  -Каким образом? Заключенную в печатях силу просто так не рассеять. Даже твоей разрушительной ауры не хватит.
  -Способ есть. Помнишь, какой мамаша Криолы стала?
  -Забудешь такое...
  -Устрою выброс энергии, его хватит для разрушение структуры артефактов.
  
  ***
  Разглядеть сквозь свинцовую мглу дальше, чем на десять метров было затруднительно, не помогало даже умение видеть в инфракрасном спектре. Мы с Анорой петляли в тумане в поисках какого-нибудь искусственного сооружения, но пока лишь натыкались на мертвый сухостой да валяющиеся в обилии человеческие кости, сгнившие мечи, позеленевшие элементы бронзовых доспехов. Второе Перепутье оказалось таким же заброшенным местом как первое, площадью превышало его раза в четыре.
  -А раньше, наверное, тут цвели цветы, пели птички... -местная атмосфера действовала на чародейку угнетающе, посмотрел бы, как она повела себя, оказавшись на заселенном демонами Даране.
  -Угу, пока садовника не съели на обед.
  -Кто?
  -Люди, служители Каэлама, кто ж еще? Стоило обратить внимание на останки.
  -Делать мне больше нечего, как разглядывать скелеты.
  -У каждого второго покойника следы серьезных травм: проломленные черепа, следы колото-резанных ран, глубокие разрубы на костях. Они жестоко сражались между собой.
  -Есть идеи, из-за чего?
  -Оказались заперты тут, пищи не хватало, в конце концов дело дошло до каннибализма. Они начали убивать друг друга от безысходности. Чувствуешь остаточную силу, эманации ужаса и смерти?
  Анора внимательно прислушалась к шестому чувству.
  -Что-то такое есть... отголоски царившего безумия, четыре сотни запертых душ нашли здесь свою смерть. Каэлам исчез, это место пришло в упадок.
  Вскоре поиски привели нас к еще одной обители полубога - Запретному Храму - для древних феллимцев это была величайшая святыня, куда мог попасть редкий счастливчик и получить исполнение заветного желания. Парящая в воздухе ромбовидная конструкция из цельного куска черного диорита размером с многоэтажный дом, Анора аж рот разинула, когда заметила нависающую над нашими головами громаду. От сооружения к земле протянулись цепи, удерживающие его отправки в свободный полет по карманному измерению. Поверхность Запретного Храма пересекали синие светящиеся линии, свидетельствовавшие о наличии внушительного магического заряда.
  -Повторяй за мной, Анора, слово в слово... va Falem Kinham anahizak va hissad, blat que me darienn va Kinham.
  -Va falem kinham anahizak va hissad, blat que me darienn va kinham... - Реакция пошла незамедлительно. Булыжники у нас под ногами, из которых некогда, были построены здешние мостовые, роем взлетели вверх. Хаотично кружащие камни постепенно начали выстраиваться в определенном порядке, пока не образовали широкую лестницу, ведущую в Храм. -Надо же, работает.
  -Ничего сложного.
  -Я не узнаю языка.
  -Высшие жрецы Каэлама произносили эти слова, обращаясь к нему с молитвой при жертвоприношениях. Насчет точного значения я не уверен, но что-то про вознесение на Небеса, им обычно грезят адепты подобных псевдобогов.
  Чародейка ступила на лестницу, вслед за ней направился я.
  -Они действительно возносятся к своему покровителю? -насмешливо спросила Анора. -Обретая покой в каких-нибудь небесных чертогах.
  -Если ты не великий воин, проливший реки крови во славу Повелителя, не хитрый жрец, склонивший в вере десяток миллионов заблудших душ, об иной участи кроме поглощения анимуса можно не мечтать. Лишь один из сотен тысяч достигает относительного бессмертия, и то, пока Повелитель благосклонен. Впасть у Высших в немилость проще простого - порой достаточно неосторожно брошенного слова.
  Запретный Храм изнутри был гораздо больше, чем снаружи, это достигалось за счет пространственного сжатия. Каэлам умудрился впихнуть невпихиваемое. В верхней половине сооружения располагался зал в форме пирамиды посреди которого стоял роскошный нефритовый трон, рассчитанный на рост аватары полубога. Внизу, судя по известным мне сведениям, находились библиотеки, хранилища магических вещей, лаборатории. Только Каэлам да пара приближенных обладали доступом туда. Осматривая пол да фрески на стенах, я допустил оплошность, ненадолго выпустив из поля зрения Анору, Колдунья встала столбом и не реагировала на внешние раздражители. Ее глаза словно заволокла катаракта, искра разума в них быстро угасала.
  -Плохо, очень плохо.
  Я достал из кармана своего пальто пару сушенных грибных ножек и насильно скормил их чародейке. Ее рассудок постепенно начал проясняться, взгляд приобретал осмысленное выражение.
  -Что со мной произошло?
  -Воздействие божественного одурманивания, еще немного и ты бы перестала быть собой.
  Анора поморщилась.
  -Ужасный привкус.
  -Пришлось накормить тебя грибочками. Не переживай, если начнутся галлюцинации, тошнота, онемение конечностей...
  -Грибы? Серьезно?
  -Алхимия жизни, зная какие процессы протекают внутри тела, можно ими управлять.
  Анора кивнула головой.
  -Давай искать вход.
  Перед нами возникло полупрозрачная трехметровая фигура в черном плаще, лицо призрака скрывала стилизованная под череп маска. Точь в точь как изображенный на фресках Каэлам.
  -Вы посмели осквернить священное место, смертные, -угрожающе заговорил фантом на древнеоданском наречии. -Наказание за это - смерть.
  -Постой! -призрак посмотрел на меня. -Мы не ради наживы вломились сюда, нам нужны только твои печати.
  -Нет!
  Крик разумной морфопроекции многократным эхом отразился от стен зала.
  -Да не кричи ты так, давай нормально поговорим.
  -Какой-то смертный червяк еще смеет указывать богу!?
  -Ты всего лишь заточенный в стенах Храма псевдодух, сгусток магии, сотворенный для его защиты. Что касается твоего создателя... думаю, он умер или покинул Феллиме.
  -В тебе нет ни капли магии. Ты с Земли, смертный?
  -Надо же, ты еще про Землю знаешь.
  -Когда-то я был одним из тех, кто вел Армады в бой против Предтеч, а затем и против твоего племени.
  -Да, жаркие деньки были.
  -Я потерял многих братьев и сестер, целые армии вторжения сгинули в горниле той войны.
  -Пантеон сам виноват, мы неоднократно хотели договориться, но вы и думать не хотели ни о каком перемирии. К'тал, Нихаду, сам Творец -самовлюбленные дураки, возомнившие себя столпами вселенной.
  -Не имеет значения, Семнадцать канули в небытие и уже никогда не вернутся. -О, как ты ошибаешься, дорогой. -Но ответь, откуда явился ты? На Земле не могло остаться сложных форм жизни. Падающие с неба осколки Луны, отравленная вулканическими выбросами и скверной среда, множество катаклизмов... обитаемая планета не способна оправиться после такого.
  -Мы выжили. Теперь там снова процветает жизнь.
  -Должен признать, твоя раса не настолько никчемна, как мы думали.
  -Так ты отдашь печати?
  -С какой стати я буду отдавать ценнейшие артефакты в лапы заклятому врагу?
  Я пожал плечами:
  -Ты не испепелил нас на входе, решил побеседовать со мной, поделиться воспоминаниями. Видно тяжко пребывать в одиночестве столько веков, а тут какие-никакие гости заявились.
  -Мое основное воплощение... его действительно больше нет?
  -Последнее задокументированное появление Каэлама произошло в 3752 году эпохи Наэт'ки Им, после от тебя след простыл. Последние пять тысяч лет люди предоставлены сами себе.
  Морфопроекция опустила голову. В крупице полубожественной сущности чувствовалась печаль и тоска.
  -Тогда мое дальнейшее существование теряет всякий смысл.
  -Помоги нам! На Феллиме вот-вот появится новый полубог, и в отличие от тебя он порождение Стихии.
  -Земляне же дружат отродьями Хаоса.
  -Наши интересы разошлись, перед перемещением сюда я участвовал в очищении Дарана от демонов и их прислужников. Анактеп или Старший, так зовут нашу главную проблему, был моей целью.
  -Как вам удалось обойти Завесу? Она непроницаема.
  -Случайность.
  -О, Божественный, умоляю, позволь нам снять созданную тобой Завесу. -Прибегла Анора к лести. Или на нее так грибы действуют? -Или мир погибнет.
  -Не обращай внимания, у нее рассудок помутился.
  -Попала под влияние порчи, к счастью она успела достаточно прочно закрепиться в ее теле и душе. Слишком долго находилась в святилище Хаоса. -Глаза Аноры снова заволокла молочно-белая пелена. Когда я хотел броситься на помощь, силуэт Каэлама преградил мне путь. -Не нужно вмешиваться, я постараюсь выкорчевать из нее семена этой заразы.
  -То есть она...
  -Хотела заполучить печати и лично преподнести их Старшему.
  -Или ты врешь? Ни у кого из магов, с которыми я общался, не имелось никаких симптомов поражения порчей.
  -Внешние проявления легко скрыть. Вот, погляди, -Каэлам создал рядом с Анорой визуализированную модель ее биоэнергетической составляющей. В полупрозрачной голубоватой проекции тела наблюдались уродливые ржаво-красные метастазы, проросшие в голове, животе и левой руке. -И это не самый запущенный случай, ядро анимуса почти не затронуто. Процесс обратим.
  -Честно признаться, я удивлен, что ты решил вылечить жалкую смертную, одержимую Хаосом. Обычно тебе подобные не воспринимаете всерьез мешки с мясом.
  -Я помогаю не просто так.
  -Разумеется, -кивнул я. -Чего потребуешь взамен?
  -Поможешь провести ритуал вселения, я не собираюсь прозябать тут до скончания времен.
  -Вдруг я не сдержу слово? Меня магической клятвой не свяжешь.
  -Тогда твой народ потеряет шанс узнать секреты Пантеона Семнадцати.
  -Какая разница? Они же все сгинули.
  -Не навсегда, есть шанс, что часть Гефнонха уцелела и благодаря ей могут возродиться сильнейшие из Богов. К'тал, Хегал, Ваод.
  -Зачем тебе так подставлять свою родню? Обидели чем-то?
  -Опять пресмыкаться перед Повелителем? Соблюдать оторванные от реальности законы Свода? Участвовать в ненужных мне войнах? Я хочу сам распоряжаться своей судьбой.
  -Мы естественные враги для Высших, уничтожающие источник вашего могущества.
  -Дело не в этом. Договориться при желании можно всегда. Просто Творец сильно испугался, увидев возможные варианты будущего, испугался то, чем ваша цивилизация могла стать. Часть полубогов была против войны с Землей, особенно когда Стихия пожрала две трети наших миров, но кого волнует мнение каких-то Наместников...
  -Боги Хаоса переиграли нас всех в равной степени.
  -Странник, так ты поможешь?
  Про то, что Святой Пантеон постепенно возрождается мы узнали во время вторжения на Эйнэ Шалакх. Может сведения Каэлама не обладают ценностью, а возможно окажутся крайне полезными. Упускать такого ''языка'' глупо.
  -Помогу.
   Каменная плита в полу перед нефритовым отодвинулась, открыв проход в нижнюю галерею.
  -Принеси сюда призму из горного хрусталя. Найдешь ее в сундуке возле пьедестала с моими доспехами.
  -Что ты задумал?
  -Занять тело Аноры. Не навсегда, лишь на время. Призма позволит вытянуть мой анимус из стен Храма и переместить в живой сосуд.
  -В любом случае это уничтожит ее разум.
  -Какое тебе дело до нее? Насколько могу судить по ее воспоминаниям, ты воевал с возглавляемой ею группой магов на протяжении веков.
  -Остальные члены Ложи заметят подмену.
  -Я умею маскироваться.
  -Надеюсь, не только на словах.
  Спустившись по ступеням, я оказался в просторной галерее, заставленной разнообразным магическим и не очень хламом. Полки с книгами, сундуки с драгоценностями, сотни трофеев - в легендах сохранились упоминания о любви Каэлама добывать сувениры с убитых в бою врагов. Оружие, одежда, знамена, ритуальные маски, украшения, даже черепа. Любой маг отдал продал бы родную маму ради шанса оказаться в этом клондайке ценнейших артефактов, для меня они бесполезны... или нет. На одной из полок я приметил интереснейшую вещь: нечто напоминающее снайперскую винтовку с поправкой на инопланетный дизайн. Землисто-серого цвета с плавными обводами корпус сделан из материала типа пластика. Над той частью, где у земных аналогов располагается ствольная коробка, парил блок системы прицеливания. Никаких креплений, деталь удерживалась силовым полем. Взяв в руки оружие, я почувствовал, как оно автоматически перестроилось под габариты моего тела - рукоятка уменьшилась, прицел передвинулся поближе к прикладу. Землянам до подобных технологий еще расти и расти.
  -Вижу, присмотрел себе игрушку. -Произнесла возникшая морфопроекция. -Что ж забирай, ей все равно способен пользоваться только ты.
  -Откуда у тебя это?
  -Кое-кто из правителей древности преподнес в качестве дара.
  Винтовка тип-64, стреляет пучком позитронов. При попадании в достаточно плотную цель происходит аннигиляция любой материи в радиусе пары метров. С антивеществом шутки плохи. Боезапас у тип-64 благодаря встроенному миниколлайдеру почти бесконечный, ощутимый минус заключается в опасности детонации оружия при его уничтожении. За давностью лет предохранители могут не сработать и тогда на километр вокруг не останется ничего живого.
  Небольшую хрустальную призму в форме я нашел именно там, где указал призрак Каэлама, она лежала в защищенном десятком колдовских сигилов каменном сундуке. Для невосприимчивого к магии существа достать заветную вещицу оттуда не составило проблемы. Система защиты меня никак не распознает.
  -Поставь ее на спинку трона в главном зале.
  Выполнив просьбу остаточной сущности полубога, я остался наблюдать за тем, что происходит дальше. С потолка в призму ударил белой-голубой луч, который из-за преломления изменил направление и ударил в лицо безвольно стоящей чародейки. Она пронзительно закричала, ее тело пробили судороги.
  Через двадцать семь секунд световое шоу завершилось, поток энергии иссяк. Анора посмотрела на меня, но совершенно по-иному, присутствовал какой-то холод и отчуждённость во взгляде. Неужели я через тысячу буду таким же? Глаза чародейки полыхнули синими огоньками.
  -Хорошо.
  -Я так до конца и не понял. Ты Каэлам или его копия?
  -Ни то, ни другое, я последняя его частица.
  -Уверен?
  -Даже при разделении анимуса между его частями сохраняется прочная связь. Расстояния не имеют значения, если б Каэлам был жив, я бы знал. А раз больше от меня ничего не осталось, нет смысла оберегать Запретный Храм, пора обрести свободу.
  Я подошел к бывшей чародейке поближе, крепко схватил и поцеловал взасос. Никакого сопротивления с ее или его стороны не возникло.
  -Что это только что было? -озадаченно спросил дух.
  -Гарантия твоей честности.
  -Но ты не несешь в себе ни капли Силы.
  Молчаливо выждав, пока нанороботы проникнут в кровоток, я пояснил:
  -Попробуешь обмануть и тебе конец. О микромашинах, способных перестраивать вещество на глубинном уровне слышал? -Каэлам состроил кислое выражение лица. -Значит слышал, стоит мне отдать приказ, от твоего нового вместилища ничего не останется. Отойдешь от меня хоть на пару лиг, микромашины перестанут получать сигнал - умрешь. Понял?
  Полубог скрипнул зубами.
  -Я никогда не нарушаю данного слова.
  -Призма останется пока у меня. Без нее ты, насколько понимаю, никуда не переселишься... А сейчас доставай печати и пошли отсюда.
  
  ***
  Из архивов СВР РФ. Аудиозапись N К43843257001
  
  -Дальнейшее промедление чревато огромными проблемами для всего мероприятия. Думаю, не нужно напоминать, что с нами сделают в случае неудачи. Чем больше народу мы вовлекаем в мероприятие, тем выше риск утечки.
  -Не беспокойтесь на данный счет, каждый вступающий в наши ряды подвергается тщательнейшей проверке. Ваша паранойя, господин Шрайер, излишняя.
  -Есть такая древняя земная поговорка: ''Если вы параноик, это еще не значит, что за вами не следят.'' Мы и так уже привлекаем чересчур много лишнего внимания, когда нас накроет СВР - лишь вопрос времени. Пора действовать!
  -Мы еще не готовы начинать. Остроухие до сих пор торгуются насчет своей независимости, думают, будто потом сразу заживут как в сказке. И Алтеа что-то колеблется... как бы не дала задний ход.
  -Ну естественно, она не идиотка и знает, к каким последствиям приведет противостояние с федералами.
  -Мы завершим все одним ударом. Не будет никакого противостояния.
  -Мне бы твою уверенность, Абрахам... У Системы по-любому есть пара лишних козырей в рукаве, она не побрезгует десяток раз перестраховаться.
  -Наши глазастые друзья гарантируют стопроцентный результат.
  -Не забывай о людях. Такие как Лебедев ни за что не предадут Афину.
  -Уберем их, в чем трудность?
  -Все двадцать миллионов? Кем мы будем выглядеть в глазах остальных?
  -Тирусцы, саи, альвы не сильно расстроятся. Если мы хотим настоящих перемен, придется принести кого-то в жертву.
  
  ***
  В небо поднимались многочисленные столбы пожарищ. Ветер доносил запах гари и паленного человеческого мяса. С соседних улиц доносились звон сабель, залпы аркебуз и бердышей, взрывы пороховых бомб, мелькали разноцветные вспышки боевых заклятий. В Кайлане, пока мы отсутствовали, воцарилось сущее безумие, имперские граждане от мала до велика сражаются между собой, словно заклятые враги. Мало кто догадывался об истинной причине происходящего.
  -Неужели Ложу возглавляют такие идиоты? Нужно иметь необычайный талант, чтобы прозевать подобное.
  -Они боялись Старшего, боялись настолько, что не хотели признать его существование.
  Я и Каэлам следовали через удерживаемые стражей кварталы, достаточно было показать имперскую инсигнию Аноры, чтобы служивые без лишних вопросов пропускали через баррикады.
  -Хаос глубоко пустил корни в душах этих людей. Даже те, кто с виду нормальный, рано или поздно поддадутся порче... Боюсь, и устранение Анактепа не спасет их.
  -Пантеон бы устроил в подобном случае Очищение, не так ли?
  Полубог молча кивнул.
  В ходе коротких расспросов солдаты рассказали о том, как часть горожан в один момент словно сошла с ума и воцарилась кровавая вакханалия. Одержимые безжалостно расправлялись с сохранившими рассудок людьми, примечательно, что вспышки насилия охватили в первую очередь трущобы. Над кварталом Знати, правительственным районом, пока удается удерживать частичный контроль. Живущий в достатке народ не столько сильно подвержен порче, к Хаосу сознательно или нет в чаще обращаются сломленные, пребывающие в отчаянии создания. Бедняки - самый податливый материал для архидемона.
  Широкая вымощенная камнем дорога, поднимающаяся к самой вершине Холма Тирана, привела к воротам резиденции имперского наместника, правителя провинции. Вместе с солдатами на левой от входа башне дежурил боевой маг. Едва завидев лицо Аноры, он приказал открыть ворота.
  Миновав внутренние дворики, мы пришли к возвышающемуся над белокаменной крепостью донжону. Пышное убранство арок, сводов, изящных столбиков, стройных колонн и резных узорчатых окон говорило о немалых средствах, вбуханных в постройку резиденции.
  В зале, где недавно устраивали пышные балы, расположилось командование имперской армии. На столах вместо блюд разложены карты, донесения и куча других бумаг. Офицеры в украшенных фамильным эмблемами кирасах обсуждали планы дальнейшей обороны, писцы под диктовку строчили новые приказы. Отдельно от вояк сидела компания, состоящая из Геллы, Павета, Корлат и незнакомой мне девушки. Подле них на полу лежал полуметровый каменный диск - одна из печатей. Хорошо, что Аноре известно заклинание артефактной компрессии, дающее возможность в десятки раз уменьшить вес и габариты заданного объекта. Шесть печатей свободно уместились у меня в двух карманах.
  -Хвала Небесному Огню! -воскликнул Павет. -Мы уж начали предполагать худшее. Печати добыли?
  Я высыпал на стол каменные диски.
  -Вот они.
  -Просто отлично, удача сегодня на нашей стороне. И что это за дубина болтается у тебя за спиной?
  -Не важно. Как ваши успехи? Я вижу только одну печать.
  Маг опустил взгляд.
  -Второй не было на месте, ее кто-то забрал. И еще погибла Криола.
  Туда и дорога подлой высокомерной выскочке.
  -Что ж, семь из девяти - тоже хороший результат.
  -Давайте скорее покончим с этим кошмаром.
  -Согласен.
  -Известны масштабы происходящего? -спросил Каэлам. -Беспорядки только в Кайлане или везде?
  -Анактеп сделал ход, восстания по всему Одану не самая страшная напасть, хуже то, что от представительств Ложи поступают тревожные известия. Армии Паниона перешли наши южные границы, орды гораллов и тренабов атаковали западный предел. Гарнизоны, принявшие первый бой не продержались и трех часов, их быстро смяли. Дикари применяют какую-то необычайно мощную магию... Я вынужден признать, Странник, без помощи твоего народа нам не обойтись.
  -Мы успели заскочить домой и захватить квантовый коммуникатор, -указала Гелла на полисандровый ящик под столом. -Все готово.
  -Пока цела хоть одна печать, Завеса до конца не падет, -негромко сказал Каэлам в теле Аноры. Добытая командой Геллы печать поднялась в воздух на метр, по поверхности пробежали электрические разряды и каменный круг разломился на множество частей. То же самое произошло с шестью уменьшенными в размерах артефактами. Глядя на это Корлат и Павет уставились на новую аватару полубога в ожидании объяснений. Я начал выдумывать на ходу хоть немного правдоподобную версию, иначе раскусят окончательно. С того момента, как изменившаяся глава Ложи переступила порог резиденции, ее коллеги почувствовали неладное.
  -Мы побывали в Запретном Храме, Анора связалась с морфопроекцией Каэлама и получила от нее кое-какие знания.
  Корлат подалась вперед, провела рукой перед лицом начальницы.
  -Ясно.
  -Гелла, звони домой.
  Киборг положила заветный ящик на стол и открыла, явив аборигенам запредельную для их понимания технологию. Под крышкой из резного дерева показался ЭЛТ-монитор с набором тумблеров, ручек-переключателей, между ними аккуратно проложены пучки медных проводов с бумажной изоляцией. Мы потратили целых шестнадцать лет на сборку устройства для межмировой связи, ради добычи необходимых редкоземельных элементов приходилось организовывать геологоразведочные экспедиции в разные уголки Ракку. Ну а потом с помощью вынутого из шасси Геллы блока нанофабрики удалось сформировать необходимые детали и собрать кустарный. До недавнего момента он пылился у меня в кладовке, лишь раз в десять лет проводился профилактический ремонт с заменой испортившихся компонентов.
  Вот загорелся экран. Маги с настороженностью восприняли странную шкатулку с матовым стеклом, на котором появлялись и исчезали строчки желтого текста на незнакомом языке. Включив прибор, Гелла принялась крутить переключатели, щелкать тумблеры, задавая нужную частоту. Коммуникация на основе передачи квантового состояния сцепленной пары частиц на порядок сложнее обычной радиосвязи, мы тут до параллельной вселенной дозвониться пробуем. Прошли минуты напряженного ожидания, я надеялся услышать заветное ''да'', но, как обычно, судьба распорядилась иначе.
  -Ничего. Никаких откликов.
  -Да что ж за день такой... -я стукнул кулаком по столу. Давно не испытывал такого разочарования. -Вечно какие-то проблемы.
  -Завеса ослаблена до предела, - сказал Каэлам-Анора. -Нужно разрушить последнюю печать.
  Павет пожал плечами.
  -Мы без понятия, где ее искать.
  -Дайте мне наиболее полную карту материка. -приказала имперским офицерам одержимая глава Ложи. -Живо!
  Один из капитанов, пошарив в кипах бумаг и найдя требуемое, расстелил перед нами подробную карту разведанных территорий континента. Каэлам взял с пола несколько мелких осколков разрушенных печатей, что-то прошептал. Камешки рассыпались в труху, словно подхваченная ветром она сорвалась с руки полубога и перелетела к разложенной карте. Пыль собралась в кучку возле юго-западной границы Оданской империи. Провинция Одан Вед. Как раз там войска панионских каннибалов перешли в наступление.
  -Хочешь сказать, последняя печать там?
  -Скорее всего, панионские жрецы черпают из нее силы. Артефакт практически неиссякаемый источник магии, которого при разумном использовании хватит на тысячи лет.
  -Давно я не бывал в нормальном бою, -с предвкушением произнес Павет. -Анора, как будешь готова, открывай портал.
  -Тавора, идешь с нами. Пора выполнить уготованную тебе роль в этой истории, -слова Каэлама были обращены к скромно молчавшей молодой девушке, облаченную в простую, но качественную кожаную броню. Черные волосы заплетены в хвост. Ее вытянутое лицо украшено парой-тройкой еле заметных шрамов, сосредоточенный взгляд оливковых глаз выдавал в ней не изнеженную аристократку, а воина с солидным опытом. Правда закрепленного на поясе кроме стилета у нее отсутствовало другое оружие. -Помни, что стоит на кону.
  -Я не подведу вас.
  -Она и есть тот самый Избавитель?
  Тавора озадаченно на меня посмотрела. Каэлам призадумался, затем кивнул.
  -Дитя Предназначения, Воплощенная Т'шаит. Ложа ее вырастила, обучила магическому искусству, правда не для сражения с архидемоном, а для служения интересам империи.
  С громким потрескиванием в зале открылся лазурный круг портала. Оданские офицеры, привычные к подобным колдовским штучкам, даже бровью не повели.
  
  ***
  У полубогов с точностью открытия порталов дела обстоят намного лучше, чем у магов. Каэлам вывел нас точно посреди полевого лагеря имперских войск. Кругом красуется хаотическое скопище шатров, повозок, бхестрабов, в палеонтологии именуемых гиппарионами. На Земле эти зверушки из рода лошадиных вымерли два или три миллиона лет назад.
  Мрачная здесь атмосфера царит, должен признать. Небо затянуто свинцовыми тучами, моросит дождь, под ногами хлюпает осенняя слякоть. В воздухе витают ароматы немытых человеческих тел, навоза, мочи и крови. Много раненных. Целители вынуждены сутками стоять на ногах, помогая солдатам. В плане эффективности местная магическая медицина не уступает земной, легких двухсотых ставят на ноги за полдня, на выздоровление тяжелых уходит до четырех суток. И все же чародея к каждому взводу не приставить, многие так и умирают от кровопотери или инфекции, не дождавшись своей очереди.
  -Боевой дух у наших войск что-то совсем упал... -Павет известен в определенных кругах талантом к чтению мыслей. -Панионцы буквально деморализовали людей.
  Неплохо Старший, видать, их организовал. Еще лет двадцать назад эти голозадые каннибалы не представляли серьезной опасности для Одана.
  Наша небольшая делегация нашла командующего дивизией ''Тайсаг'' на вершине холма, возле которого оданцы разбили лагерь. Имперский кулак Азат ас Крул оживленно дискутировал с командирами нижестоящего звена. Благодаря улучшенному слуху я уловил детали разговора: дивизия понесла серьезные потери в ходе последнего сражения, а подкрепления неизвестно подоспеют ли вообще. В провинциях воцаряется хаос и анархия.
  Закончив беседовать с подчиненными, Азат переключился на нас.
  -Вы из Ложи, верно? Ваша помощь сейчас окажется очень кстати.
  Имперский командующий не новичок на войне, он начала карьеру рядовым бойцом и благодаря незаурядному таланту дослужился до полководца. Он выглядел скорее на сорок, чем на свои тридцать два. Неудивительно, если постоянно видишь кровь и смерть. Взгляд карих глаз был по-прежнему проницателен. Он держался очень прямо, отчего казался гораздо выше своего роста в метр семьдесят. Одет в кожаные доспехи, дополненные кирасой с вмятинами и следами багряной крови.
  -По возможности окажем поддержку вашим войскам, -ответил Каэлам. -Однако у нас есть собственные задачи. Вы не замечали ничего странного?
  Азат поднял брови.
  -Странного? Да с момента начала нашествия панионцев тут постоянно случаются странности. Моих солдат сводят с ума видения, голоса в голове, затем мы сражаемся с тварями, не похожими на известных чудищ. Вы бы видели, этих образин в бою. С дикарями тоже не все ладно, многие на людей-то внешне перестали походить, еще их магия... В наших рядах ужасающие потери. Только с утра двести человек потерял. Знаете, что пойманные панионцы говорят? Какой-то бред про воцарение нового бога на Феллиме, они его Старшим называют.
  - Мы как раз пришли разобраться со всем этим кошмаром. От вас, кулак, требуется продержаться сегодняшний день. Павет, Корлат, Тавора талантливые чародеи, с ними вам будет гораздо проще в бою. Передаю их под ваше командование, взамен выделите мне хоругвь тяжелой пехоты.
  Павет возразил:
  -Ты не поделишься с нами деталями твоего замысла, Анора?
  -Ваша задача: обеспечивать поддержку войскам кулака, остальное наша со Странником забота. Не стоит терять время на объяснение того, что для вас не обладает значимостью.
  -Будет вам хоругвь, обратитесь к капитану Лестаму, он сидит на первой линии. А вы, пошлите, введу в курс дела и покажу, где на флангах нужна магическая поддержка.
  Павет, Корат и Избавительница ушли с имперским кулаком готовиться к бою, мы же с Геллой и Каэламом остались втроем. Теперь можно говорить напрямую.
  -Ты не стал рассказывать им всего.
  -Архидемон рядом, я чувствую истощаемый им смрад... -Каэлам оглядел подножие холма. На передовых линиях оданцы создали мощные укрепления из земляных валов, рвов с деревянными кольями, редутов и брустверов. На позициях разместили два десятка гладкоствольных пушек, стреляющих чугунными ядрами. Помимо артиллерии в дивизии ''Тайсаг'' имелись отряды стрельцов с аркебузами. Казалось бы, этой мощью можно легко раздавить каннибалов, не умеющих даже обрабатывать железо, однако оданцы еле удерживают оборону. -И печать. Она у него.
  -Хочешь вызвать Анактепа? Каким образом?
  -Старший не удержится от возможности закусить душой Избавительницы, стоит ей пустить в ход магию и архидемон сразу примчится сюда.
  -Хм, может сработать.
  -Если я не смогу пробиться сквозь защиту Анактепа и разрушить артефакт...
  -В дело вступаем мы.
  Гелла вмешалась в разговор:
  -Дальность эффективной стрельбы подавителя невелика - не более двухсот шагов. Залпы из оружия Предтеч не смогут серьезно навредить архидемону.
  -Придется подобраться совсем близко.
  -Значит задача не настолько невыполнима, -пробормотал Каэлам, после чего обратился ко мне. -Про какой подавитель вы говорили?
  Гелла достала из сумки ''яйцо''. Послышался щелчок, в руках киборга оно разделилось на две половины, соединяемые рукоятью.
  -Убивает любую магию. Жаль, для Анактепа это не страшнее укуса мошки.
  -Доработали технологию Предтеч, значит. -Любому Высшему известна история о применении выжигателя маны на Элетании, в Первую и Вторую Рассветные Войны. Это для них страшнее любой атомной бомбы.
  -Боишься, полубог?
  -Ты бы не боялся силы, способной отправить тебя в небытие, Странник? Силы, уничтожающей саму основу могущества Богов?
  -Я бы просто не стал связываться с такой силой или постарался бы сделать ее союзником.
  -Тебе легко об этом говорить, землянин.
  Три с лишним часа мы ждали появления панионцев и вот, наконец, разнесся рев боевого рога. Суета в лагере резко возросла. Солдаты готовились отразить очередной штурм, лишний раз проверяли оружие, доспехи, запасы пороха. Павет или Корлат, находящиеся на другом фланге, повесили над имперскими позициями защитное заклятье. Зеленоватый купол накрыл территорию радиусом не меньше километра, это должно частично отразить атаки панионских жрецов.
  Из-за окутанных туманом холмов показалось вражеское войско. Я следил за панионцами через прицел тип-64, он давал отличное увеличение, лучше, чем телескоп. Можно было в мельчайших деталях разглядеть размалеванные белой глиной морды панионцев, деревянные нагрудники их доспехов с золотыми украшениями. Чем больше врагов взял в плен и убил панионец, тем больше цацек может на себя повесить. По ним и железному оружию легко вычислять командиров, рядовые бойцы довольствуются деревянными мечами с вделанными по бокам полосками из обсидиана и каменными топорами. Козырь Паниона, насколько известно, кроется в использовании хаотической магии... Вот собственно и подтверждение словам имперского кулака. Вперед из панионских шеренг вырвалось около четырех десятков порожденных Искажением монстров. Ужасающие бестии, состоящие из сплавленных друг с другом двух-четырех человеческих тел ростом под три метра. Их пары глаз горели алым пламенем. Я похожую нечисть на Даране наблюдал. Исследовавшие искаженных ученые по-латыни обозвали данную разновидность lunctus, соединенные. Настоящие порождения извращенной воли Анактепа, ведомые безумием и яростью они ни на что не годны кроме войны. Панион и века назад не был особо цивилизованной страной, но после прихода к власти культа Старшего, там воцарился форменный кошмар, какого не было даже на Даране. Процветают каннибализм, изуверские жертвоприношения, обезумевшее население с каждым поколением мутирует и вырождается в нечто отвратительное. Любой здравомыслящий оданец предпочтет смерть панионскому плену. Анактеп выстроил кровавую империю, объединяя Панион, южные племена гораллов, тренабов под единым знаменем, и, кто знает, что делается на двух других континентах.
  Не проигнорируй маги мои предостережения, ничего такого не случилось, мы бы ликвидировали архидемона вовремя.
  По первому попавшему в прицел лунктусу я произвел пробный выстрел. Оранжевый сгусток заключенных в силовое поле античастиц аннигилировал верхнюю половину туловища монстра. С точностью проблем не возникло - интеллектуальная система прицеливания древнего оружия рассчитала скорость бегущей цели и рекомендовала бить на упреждение. Находящихся рядом с нами имперских солдат несколько воодушевило зрелище, раз с ними маги, значит, надежда выстоять в бою осталась.
  -Батарея, пли! - прокричал капитан Лестам, когда авангард хаоситов оказался на дистанции выстрела. Раздались залпы полевой артиллерии и аркебуз. Просвистели арбалетные болты. Град свинцовых пуль сразил наповал нескольких лунктусов, чугунные ядра вообще промазали, не считая оторванной ноги у одной из тварей. Слишком быстрые они. Пока имперцы перезаряжали пушки и аркебузы, чудища достигли рва. Ловушка выполнила предназначение. Пара не очень ловких лунктусов споткнулась о валящиеся в обилии тела панионцев и напоролась на вбитые колья. Еще троих я успел снять из инопланетной винтовки.
  -Копейщики!
  Укрепления ощетинились выставленным вперед пятиметровыми пиками. За два дня с начала войны оданцы успели выработать сравнительно эффективную тактику борьбы с порожденными Искажением чудовищами. Пикинеры должны удержать лунктусов, пока арбалетчики и стрельцы не нашпигуют тех болтами и пулями. Я выцеливал очередного бегущего на позиции урода, когда его вместе с собратьями внезапно начало пожирать изнутри синее пламя. Пожирало оно настолько быстро, что через десять секунд от лунктусов остались кучки дымящихся костей. Оданцы дружно издали победоносный клич.
  -Не расслабляться, парни, это только начало!
  Я обернулся к Каэламу.
  -Твоя работа?
  -Во мне остались крупицы божественной мощи, -полушепот одержимой могли слышать лишь мы с Геллой. -С архидемоном не совладаю, но с этой мелочь разберусь спокойно.
  Панионские жрецы не медлили с ответом, смекнув, что появление магов Ложи склонило чашу весов в пользу империи, они применили сильнейшие в их распоряжении чары. Туман на юге окрасился в красный оттенок. Вскоре из-за холмов полетели алые метеоры, они должны расчистить путь наступающим вслед за лунктусами каннибалам. Поставленный чародеями щит отлично выдержал два десятка попаданий, но потом начал истощаться, в нем образовались видимые прорехи. Прорвавшиеся магические сгустки беспорядочно падали на территорию лагеря, на передовые позиции оданцев. В любом случае мощность взрывов сравнима с залпом тяжелой огнеметной системы, нам оставалось только вжаться в землю и надеяться пережить обстрел. Дивизия за две минуты лишалась еще сотен бойцов. Павет, Корлат, Каэлам-Анора не могли ничем помочь - несмотря на паранормальные способности, тела у них состоят из плоти и крови. Они устают.
  Капитан Лестам, как и прочие командиры, носился от взвода к взводу, уточняя потери, приводя солдат в чувство, раздавая новые приказы. Через считанные минуты предстоит встреча с основными силами врага. Чтобы немного облегчить работу воякам, я решил поохотиться на панионских командиров и магов, благо найти их среди оравы разукрашенных папуасов легче легкого. Доспехи полусотников, сотников блестят золотом, а колдуны разгуливают в пестрых украшенных перьями одеяниях. Не очень их одежда подходит для умеренных широт, хотя хаоситам плевать на холод и сырость. Выстрел. Готовившийся сотворить волшбу жрец-маг исчез в аннигиляцонной вспышке вместе с тройкой подручных. Выстрел. Идущего в полный рост сотника не спасла вуаль защитных чар. Выстрел. Возвышающаяся над панионским войском жирная туша демона осталась без головы.
  Гибель командиров и высокопоставленных жрецов внесла в ряды войска каннибалов заметное смятение, их строй нарушился, отдельные подразделения попятились назад.
  -Тавора, твой выход! -сказал вслух Каэлам. -Уничтожь нечистых тварей!
   Между засевшими на укрепленных позициях имперцами и атакующими панионцами открылась черная воронка портала, откуда вышла Избавительница. Одна против армии каннибалов. Тавора простерла руки к небу, по ним прокатилась волна золотистого пламени. Холм вокруг Воплощенной вспыхнул, и языки пламени покатились по склону, поглощая ближайшие шеренги вражеских солдат. Оданцев же защитил не до конца истощенный обстрелом барьер. Земля содрогнулась от грома. Когда золотистое пламя рассыпалось и погасло, солдаты напоминали поваленные колосья на поле, по которому прокатился огненный вихрь. В воздухе отчетливо запахло горелым человеческим мясом.
  -Ну, где там архидемон?
  -Мы гарантированно привлекли его внимание, он явится в любой момент. Капитан, приготовьтесь атаковать.
  Лестам молча кивнул. Весь план был обговорен заранее: солдаты переходят в наступление, глава Ложи их прикрывает, мы с Геллой бьем архидемона. Только шансы выжить у имперцев стремятся к нулю, никто на Феллиме не в состоянии убить Старшего. В независимости от исхода атаки одержимая Анора перенесет нас с Геллой обратно в Кайлан.
  -Неслабо она их поджаривает, -Тавора превратила сражение на равных в избиение младенцев, рядовые панионские бойцы сгорали десятками, владеющие магией жрецы выдерживали один-два удара и тоже отправлялись на тот свет.
  -Само воплощение Мирового Духа, дитя, зачатое без отца.
  -Где то я уже слышал похожую историю.
  -Жаль, ее силы недостаточно для противостояния.
  -А как насчет тебя? Много в тебе осталось от полубога?
  Каэлам отвел глаза в сторону.
  -Нет и двадцатой части того, что было. К тому же мое могущество подорвано задолго до прибытия на Феллиме, еще во время похода на Землю. Разрушающая аура твоего мира вместе с взрывами атомных бомб сделали свое дело.
  -Долго ты там находился?
  -Полтора цикла, чуть больше трех ваших лет. Даже после того, как ваше сопротивление в других мирах было сломлено, осталось множество групп уцелевших.
  -Но вместе с нами пала и Ойкумена, Онделон взорвали, в оставшиеся миры вторглась Стихия. Почему вы не ушли защищать свои владения?
  -Хаос молниеносно все опустошил, не имело смысла возвращаться на выжженные руины наших вотчин. Часть полубогов сразу покинула Землю и отправилась искать нетронутые миры, а часть решила остаться и вместе с Ило отомстить вам.
  -Ты оказался в числе этих мстителей.
  -Остатки моего Легиона и сил Альяна Ило сражались с остатками ваших армий на разоренной Земле и среди звезд.
  -Знаешь, я ведь тоже сражался на той войне, видел все собственными глазами. Но концовку пропустил.
  На лице Каэлама мелькнула тень удивления.
  -Как у тебя получилось столько прожить? Не каждый Предтеча дотягивал до таких лет.
  -Временная ловушка, мы провели там девяносто веков, но для нас это показалось мимолетным мгновением. Будто только пару звонов назад шла страшная война и тут обнаруживается, что она закончилась много эпох назад.
  -Тогда нам тем более нет смысла враждовать.
  -Повторяешь слова Аноры.
  -Просто я уже не знаю, кто я.
  Над полем брани сверкнула молния, с земли ввысь поднялся алый столб света. Он пульсировал и расширялся, пока не достиг размеров небольшого пруда. Имперцы с тревогой наблюдали за зрелищем, подозревая, что ничего хорошего оно им не принесёт. Глаза одержимой главы Ложи загорелись голубыми огоньками, ее одежда на глазах преобразилась, полностью изменив форму. Платье превратилось в клубящийся черными языками плащ, лицо закрывала стилизованная под череп железная маска. Тот же образ предстал передо мной в Запретном Храме, от него веяло каким-то потусторонним холодом. Искаженный магией голос, не принадлежавший женщине, окликнул имперскую хоругвь:
  -Осталось дать последний бой! Уничтожим демона и панионцы побегут!
  Капитан Лестам, подняв в верх офицерский палаш скомандовал:
  -Вперед!
  При поддержке тяжелой хоругви я, Гелла и Каэлам выдвинулись к зарождающемуся порталу. Приходилось буквально ступать по телам мертвых, вперемешку с грязью лежали тела, части тел, как панионцев, так и имперцев. Непривычных к таким декорациях новичков тошнило на ходу, самые впечатлительные падали в обморок - одно дело смотреть на трупы издалека, совсем другое наступать на кишки боевых товарищей. На ветеранов поле смерти не произвело впечатления, после многих лет службы эти ужасы воспринимаются спокойно. Человек независимо от принадлежности к виду привыкает почти ко всему.
  Неожиданно портал засиял ярче прежнего и перед нами объявился собственной персоной Старший. Сто семь лет и три месяца пошло с моей последней встречи с ним, сегодня третье свидание. Его размеры и внешний вид ввели в оторопь многих бывалых солдат, в том числе и капитана Лестама.
  -Без паники! Моя магия оградит вас от демонических козней.
  Габариты Анактепа стали сравнимы с габаритами дома в три этажа, эта распухшая полуразложившаяся туша массивнее любого виденного на Феллиме демона. Дряблая обвисшая кожа противного черно-синюшного цвета, пораженная гангреной, вся покрыта язвами и фурункулами. Широкая пасть с гнилыми зубами застыла в кровожадной ухмылке. Близко посаженные красные глазки высокомерно смотрели на людишек, посмевших бросить вызов будущему богу.
  ''У него печать, смотри. ''
  ''Сегодня наш день. ''
  ''Не сглазь. ''
  Последний из девяти артефактов красовался на пузе Анактепа, глубоко вплавленный в демоническую плоть. Неожиданно о себе напомнила Тавора, волна золотистого пламени ударила Старшего, слегка подкоптив тому спину. Впрочем, для него любая местная магия как легкий укол. Ответный удар был направлен против Таворы - холодный, точно рассчитанный, готовый уничтожить ее. С руки архидемона в сторону Избавительницы багровый змеящийся жгут, он разбился об окружавший девушку лазурный ореол на тонкие щупальца, которые обвились вокруг кокона. Пока Старший отвлекся поиск уязвимых мест в защите избранницы, отряд имперской пехоты вместе с нами сумел подобраться к нему ближе, чем на сотню метров.
  Мое левое плечо пронзила тупая боль. Удар прикладом тип-64 отбросил напавшего кусаку назад. Им оказалось полуобгоревшее тело панионца, оживленное волей архидемона. Начали подавать признаки активности и другие трупы, они с невероятной ловкостью вскакивали и бросались на имперских солдат. Завязался ближний бой. Прозвучали одиночные выстрелы мушкетонов, солдаты пустили в ход мечи, шинкуя нежить на части. Наивно было полагать, будто Старший забыл про хоругвь тяжелой пехоты.
  Я раскрошил череп напавшего на меня мертвяка ударом ноги, заляпав сапоги человеческими мозгами, осколками костей. Сто двадцать килограмм веса плюс мышцы из нановолокна позволяют проделывать и не такое.
  -Гелла, чего ждешь, стреляй!
  -Двадцать секунд!
  Моя боевая подруга решила дать залп из пси-пушки максимальной мощности, в сражении это время может решить его исход. Ринувшийся к ней мертвяк, видимо Анактеп управлял им напрямую, был схвачен за шею. Хрустнули позвонки. Парализованной нежити оставалось только беспомощно хрипеть и щелкать зубами.
  Гелла направила подавитель в Старшего, схлестнувшегося в поединке с Избавительницей. Звон в ушах и приступ головной боли сообщили о повышенной активности пси-излучения поблизости. Имперские солдаты, мертвяки, даже Каэлам попадали на землю не в силах вынести губительное воздействие. Внушительный кусок плоти на пузе Старшего вместе с вплавленным диском истлели мгновенно. Изданный архидемоном вопль услышали на много километров вокруг.
  ''Сейчас лучше убираться подальше.'' -сообщила Гелла.
  Я наклонился к выведенному из строя Каэламу. Вроде жив. Или жива. Только бутафория в виде плаща и маски куда-то испарилась.
  -Телепортируй нас отсюда!
  -Не могу... нет сил... -пробормотал истощенный полубог. -Нужно восстановиться...
  Вокруг раненного Анактепа закрутился багровый вихрь чистой хаотической энергии. Он готовился выплеснуть свою ярость на нас в полной мере. Я плюхнулся на землю рядом с Каэламом, начал натаскивать на нас тела мертвых. Немного жаль оданцев, которые заживо сгорят в магическом огнем, шансов спастись, если ты не маг или в моем случае постчеловек, нету.
  ''Советую задержать дыхание. Ты же не хочешь сжечь себе легкие?''
  ''Не надо мне напоминать это каждый раз.''
  Мгновение спустя все поглотила волна всепожирающего колдовского огня, даже будучи заваленным мертвецами, я сполна ощутил на себе высокотемпературное воздействие. Даже с блокированными болевыми рецепторами гореть неприятно. Тела аборигенов выжгло до состояния костяков, я, как существо с отрицательной восприимчивостью к магии, отделался сравнительно легко - лишился большей части одежды и шестидесяти процентов кожного покрова. Не меньше недели будет регенерировать... Кое-как откопался из кучи обугленных костей, пепла и вытащил Каэлама. Рядом с подавителем в руках стояла Гелла, начисто лишившаяся биооболочки, можно подробно разглядеть боевое шасси из титанового сплава, армированное композитами с керамической матрицей, псевдомышцы из углеродного нановолокна. Конструкция идеально имитировала человеческое тело.
  -Ты цел?
  Я откашлялся.
  -В относительном порядке.
  В ее оптических сенсорах прочиталось облегчение.
  -А Каэлам?
  -Жив... -полубог попытался самостоятельно встать. -Вроде бы.
  Оглянувшись, я не обнаружил в округе никого живого кроме нас и двух приближавшихся к нам людей, одинаково досталось и имперцам, и панионцам. Сплошная выжженная земля. Архидемон, устроивший огненное представление, решил убраться подобру-поздорову и не испытывать удачу. Никак, сам не ожидал встретить настолько мощный отпор.
  -Ну и ну, вы умудрились уцелеть без защитной магии, -еще одними выжившими оказались Павет и Тавора. Они настороженно поглядывали на Геллу в ее истинном облике. -И снова поразили меня своей живучестью.
  -Все сказал?
  -Последняя печать...
  -Дело сделано. Пора вызывать подмогу.
  Павет нахмурился.
  -Не так быстро.
  -Хочешь знать кто мы такие? Хорошо, мы...
  -Я про Анору.
  -Что не так?
  -Она, не напрягаясь, сначала обратила в пепел десятки искаженных тварей, а затем обратилась в то существо... Исходившая в тот момент магия очень необычна. Что с ней стало в Запретном Храме?
  Каэлам поглядел магу в глаза.
  -Я занял это тело.
  Гелла поспешила дополнить полубога:
  -Ты говоришь с осколком сущности Каэлама, обитавшем в Храме. Чтобы заполучить печати, пришлось согласиться на поставленные условия.
  -Быть этого не может!
  -Когда-то народы Феллиме поклонялись мне как богу. Осмысли, наконец, человек, кто перед тобой стоит.
  -Я вижу вселившегося в чужое тело духа, возомнившего себя невесть кем... -Руки Павета окутало белой вуалью магической энергии. -Ты выйдешь из нее добровольно или по принуждению.
  -Не стоит испытывать судьбу, -спокойно предупредил Каэлам. -Я сильнее тебя.
  -Посмотрим... -маг собирался пустить в ход изгоняющее духов заклинание, но замер на месте, как статуя. В буквальном смысле. Его одежда, плоть обратились в камень - наглядный пример того, что не стоит угрожать полубогу.
  -Глупец.
  Я нисколько не расстроился из-за преждевременного окаменения Павета, мы были врагами, временно забывшими о разногласиях. Потом все равно пришлось бы устранить его.
  -Чего это он так взъелся?
  -Старая душевная рана... в детстве его в качестве сосуда использовал демон, порвавшийся из Тени. Его обуял страх.
  -С людьми такое часто бывает.
  Немного отдохнувший и подкрепившийся душой мага Каэлам открыл портал. Перед тем, как туда зайти, я обратился к растерянной Избавительнице:
  -Ждешь отдельного приглашения?
  -Думаю, я вам больше не нужна.
  -Не беспокойся, оно тебя не тронет, в противном случае пожалеет, впрочем, решай сама. Насильно я тебя никуда тянуть не буду.
  
  ***
  Вторая попытка. Я в нетерпении, шестьсот восемьдесят два года, восемь месяцев, девять дней и шесть часов прозябания в этом диком отсталом мире подходят к концу. Хочу вернуться в цивилизацию, вновь увидеть родные миры, вдохнуть их воздух, понежиться в лучах их солнц. Не думал, что буду скучать по таким банальным, казалось бы, вещам. Хоть Феллиме практически сестра-близнец старой Земли, все равно воспринимается по-другому, этот мир не стал для меня родным. Мы тут чужаки.
  -Получаю множественные отклики на наш сигнал, -огласила Гелла результаты наших многолетних трудов. -Завеса больше не создает помех.
  -Да!
  -Наш передатчик не показывает, с кем мы связываемся, с военными или гражданскими. Частоты могли поменяться.
  -Да пофиг, соединяй.
  Из примитивных динамиков донесся скрип, после чего заговорили на хорошем английском языке:
  -Это закрытая частота. Назовитесь, не могу вас идентифицировать.
  -Вы военные?
  -Вооруженные силы СНР.
  -Прошу, повторите.
  -На связи Вооруженные силы Союза Независимых Республик.
  Видать многое за сто девяносто пять лет там многое поменялось, раз у СНР имеются собственные вооруженные силы.
  -Так... ладно, соедините меня с Афиной. Я капитан Михаил Николаев, Силы специальных операций, личный номер Р1859372.
  -Что за шутки?
  -Никаких шуток, я долгое время просидел в изолированном мире.
  -Ожидайте.
  На том конце выдержали длительную паузу.
  -Согласно досье, вы числитесь пропавшим без вести последние сто девяносто пять лет. -Говорил уже кто-то другой, постарше, явно высокопоставленный офицер. -Где вы были и почему вышли на связь только сейчас, да еще с нами?
  -Я просил соединить с Афиной.
  Требовательный тон собеседника вызвал нехорошие подозрения.
  -В силу технических причин не можем.
  -Не можете или не хотите? Я чего-то не пойму.
  -Прошу, выслушайте меня внимательно, капитан, многое изменилось с тех пор, я настоятельно не рекомендую иметь дела с тем, во что превратилась Система.
  -И во что же она превратилась?
  -Она делает из людей послушные механизмы, подавляет всякое инакомыслие. Федерация называет это Новым порядком, с виду идеальная модель утопического общества без преступности и иных недостатков, но если приглядеться, вы увидите превращенных в биороботов людей. Они разучились думать своей головой, они слепо повинуются голосу Системы.
  ''Ты ему веришь?''
  ''Ни на грош.''
  ''Я разрываю соединение.''
  ''Погоди, послушаем, какую лапшу они будут нам вешать.''
  Бывая в Нью-Вегасе я неоднократно сталкивался с личностями, ругавшими Афину и проводимую ей политику, в чем-то их претензии обоснованы, однако они не работали с ней тесно на протяжении десятков лет. При некоторых ее мелких недостатках захватившая власть система ИИ работает эффективнее любых человеческих правительств вместе взятых. Результаты были видны невооруженным взглядом, поэтому я безоговорочно поддерживал и продолжаю поддерживать Новый порядок.
  -Допустим. Но кто вы тогда? Группа героев-повстанцев, борющихся против тирании машин?
  -Нет. Мы вполне состоявшаяся коалиция различных народов, рас. Присоеди...
  Я подал знак Гелле и она разорвала соединение.
  -Смести диапазон на десятку. Попытаемся снова.
  -Похоже, прибытие подмоги откладывается на неопределенный срок, -Каэлам, оказывается, знает русский язык. Ничего особенного для существа с мощнейшим разумом и абсолютной памятью.
  -Просто не туда попали.
  Из динамики снова скрипнули.
  -Транспорт ''Синяя звезда'' на связи. -Как же я рад слышать чистую русскую речь.
  -Назовите вашу принадлежность, если не трудно.
  -Гражданский космический флот Федерации.
  -Замечательно, можете соединить меня с Афиной? Это дело государственной важности, в силу обстоятельств приходится осуществлять контакт через вас.
  -Не вопрос. Сейчас переведу вас на нее.
  Голос члена экипажа корабля сменил знакомый голос Системы.
  -Вы хотели со мной о чем-то срочном поговорить?
  -Хотел еще как. Назвать свое имя или проведешь опознавание по голосу?
  -Михаил. Весьма неожиданно слышать тебя после стольких лет.
  -У меня хорошая новость и плохая. Хорошая заключается в том, что я звоню с Безымянной, до сегодняшнего дня она была изолирована от остального Древа. У нас с Геллой получилось снять Завесу.
  -А плохая?
  -Я дал о себе знать Союзу Независимых Республик, в первый раз дозвонился до них и понял неладное, когда они мне начали задвигать про рабов Системы.
  -Не критично. Рано или поздно они все равно узнали бы про Безымянную, раз снова открыт доступ. А вам советую скорее покинуть место, где вы находитесь в данный момент, Союз наверняка успел отследить сигнал.
  -Постой, что происходит?
  -То, о чем ты меня предупреждал после возвращения.
  -Твою ж... -словно снежный ком на голову. -Как ты это допустила?
  -Долгая история. А сейчас уходите подальше, войска Союза с вероятностью восемьдесят два процента уже готовят переброску сил на Безымянную. Я постараюсь опередить их. Следующий сеанс связи через два часа, на той же частоте.
  -Принято. -Гелла отключила передатчик. -Отправляемся в нашу берлогу.
  -Куда именно? -спросил Каэлам.
  -Четыре лиги юго-западнее Анты.
  Пространственный разрыв открылся на лесной опушке, очень знакомой. Пришлось совершить двухкилометровую пешую прогулку, пока не добрались до нашей с Геллой усадьбы. Сразу за кирпичным забором виднелись флигели, оранжерея, конюшня и трехэтажный особняк в стиле барокко. Раз уж имею распоряжении состояние в двадцать миллионов золотых талантов, можно ни в чем себе не отказывать. Я отстроил в этой глуши настоящее барское имение, только роль слуг вместо всякого рода нечисть. Садовник - оборотень-перевертыш, старшая горничная - его жена, конюх - их сынок, две младшие служанки - столетние суккубы-полукровки, в качестве сторожевого пса я завел Шарика. Не знаю, что это за существо, но разум в нем определенно есть. Едва переступили границу приусадебной территории, перед нами, сбросив покров невидимости, возникла туша размером и строением туловища напоминающая медведя. Приплюснутая голова, пасть с маленькими, но крайне острым зубами. Под тонкой серой шкурой отчетливо проступали бугры мышц, хребет покрывали девятисантиметровые ядовитые шипы. Единственный левый глаз с недоверием смотрел на Тавору и одержимую чародейку.
  -Свои, Шарик, свои...
  Фыркнув, Шарик, развернулся и растаял в воздухе.
  -Необычное существо, -высказался Каэлам. -В его жилах течет магия.
  -Нашел его в северных тундрах, когда ходил в одну экспедицию... Решил поохотиться на нас, почти всех перебил кроме меня, проводника и пары носильщиков.
  -Как удалось его приручить?
  -Заездил его до полного изнеможения, попутно сломал челюсть и выдавил глаз. В итоге он признал меня кем-то вроде вожака, он зверь умный.
  Про колонию нанороботов в мозгах решено умолчать. Войдя в дом, я скинул с себя обгоревшее пальто, рубаху, отдал горничной в руки аннигилятор Предтеч. Она знала, куда складывать приносимые сюда необычные вещи.
  -Чувствуйте себя как дома.
  Не говоря ни слова больше, я отправился в банную комнату избавиться от налипшей грязи, пепла, остатков обгоревшей одежды, промыть раны. На меня страшно смотреть, не беда, через неделю буду как новенький. Улучшенная иммунная система не допустит возникновения инфекции, наниты в десятки раз ускорят восстановление поврежденных тканей. Быть киборгом не так плохо. Развалившись в мраморной купели, я настолько расслабился, что не заметил появление одержимой Аноры. Вид у нее или у него был уже не столь потрепанный: от ожогов не осталось ни следа, бархатное черное платье выглядело совсем новым.
  -Почему у тебя в доме прислугой работают семья перевертышей и демоны-полукровки, Странник?
  -По двум причинам. Риск предательства с их стороны меньше, за стенами усадьбы им приходится жить в страхе, постоянно оглядываясь, нет идут ли по пятам охотники на чудовищ. Здесь их никто не посмеет тронуть.
  Да и живут они, если повезет, в десять дольше любого человека, не нужно каждые двадцать лет нанимать новых слуг.
  Каэлам присел на край купели.
  -Как поступим дальше?
  -Ждем прибытия моих соплеменников. Им будет интересно пообщаться с тобой.
  -А когда мне больше нечего станет рассказывать?
  -Для таких как ты у нас найдется работа и поверь, Федерация никогда не разбрасывается ценными кадрами.
  -Зная, что я участвовал в уничтожении Земли, убивал вас десятками тысяч, вы оставите меня в живых?
  -А что изменит твоя смерть? Выгоднее будет использовать, как мы использовали демонов Хаоса в покорении Афилоба и Эйнэ Шалакха. Их магия облегчила нам задачу.
  -Уйти вы мне не дадите.
  -Совершенно точно не дадим. У тебя в крови циркулируют и размножаются миллионы нанороботов, им ничего не стоит прекратить жизнедеятельность этого тела. При желании я могу управлять тобой, как вздумается.
  -Попробуй.
  Вытянутая рука Аноры непроизвольно поднялась вверх. Передаваемые по радиоканалу команды беспрекословно исполнялись с маленькими тружениками, успевшими прочно обосноваться в мозгу одержимой.
  -Как ощущения?
  Каэлам нахмурился.
  -Полностью утратился контроль над конечностью. Она двигалась независимо от моей воли.
  -Развитая технология мало чем уступает магии. Не будешь противиться и все, включая тебя, останутся в выигрыше.
  В заданный срок мы повторно вышли на связь, на орбите планету уже находился фрегат Военно-космического флота Федерации. Феллиме слишком долго отрезана от остальных миров, ее точное положение на межпостранственной оси пока не определено, поэтому, чтобы не рисковать и случайно не открыть портал где-нибудь на дне океана, перемещения осуществляются через космос. Там погрешность в точке появления на я сотню-другую километров не критична.
  -У нас на борту находится полностью укомплектованный десантный батальон плюс четыре отряда охотников.
  -Более, чем достаточно, товарищ подполковник. Передаю координаты для высадки.
  -Зона безопасна?
  -Более или менее, после высадки рекомендую немедленно обеспечить надежный периметр. Обстановка тут у местных не очень спокойная.
  -Вы правда выживали здесь целых двести лет?
  -Шестьсот восемьдесят два года, ход времени в этой вселенной в три с половиной раза быстрее по сравнению с остальными известными.
  -Впечатляет.
  -Я многое пропустил, можете толком сказать, что творится на большой земле? Опять война?
  -На два фронта сражаемся. С одной стороны СНР, с другой толпа озлобленных божков.
  -И как давно?
  -Сто третий год как идет, конфликт то затухает, то вспыхивает вновь, никто не может взять стратегическую инициативу.
  -Грустно это слышать.
  -Грустно будет им в конечном счете. Не мы спровоцировали очередную междумировую бойню, но мы ее закончим.
  Встречать земляков я отправился лично, сразу после того, как послышался характерный гул реактивных движков. Знаменательный момент.
  На тщательно подстриженный газон и цветочные клумбы перед моим особняком садилась семидесятиметровая дельтакрылая громадина, изрыгающая языки пламени. Вместительный фюзеляж, четыре водородных воздушно-реактивных двигателя с изменяемым вектором тяги. Аэрокосмические челноки Федерация использовала задолго до моего попадания на Феллиме - весьма удобный и относительно дешевый транспорт. Гравитонный двигатель тяги на борту уменьшает стартовую массу челнока в несколько раз, позволяя перемещать десятки тонн грузов за рейс.
  Помимо садящегося челнока по округе кружила пара ''Воронов'', готовых уничтожить любую возможную угрозу.
  -Невероятно... Что это, хозяин? -садовник, как и остальные слуги, оторвавшись от повседневных обязанностей, выбежали на улицу. Трепет, который они испытали, узрев садящийся челнок, непередаваем.
  -Наш шанс убраться с этого отсталого мира.
  -Вы действительно сдержите свое обещание?
  -Я когда-нибудь бросал слова на ветер?
  -Вроде нет.
  По опущенной рампе спускались десятки вооруженных солдат в наноброне и роботы наподобие ''Головников''. Следом съехал восьмиколесный БТР, обвешанный керамическими пластинами термозащиты. Как только я начал приближаться к ним, на меня направили одновременно четыре ствола. Поднял руки вверх.
  -Мужики, я свой.
  -Назовитесь.
  -Капитан Николаев, Силы специальных операций Российской Федерации... Или как они там теперь называются?
  -Опустить оружие! -к нам подошел еще десантник. Стекла лицевого щитка раздвинулись, явив миру светлокожее лицо земляка со следами аугментации. Глаза у него явно модифицированные.
  -Вы командир?
  -Лейтенант Пинчук, Вторая десантная дивизия. -Неожиданно он потянулся к пистолету в набедренной кобуре. Причиной кипиша стал сбросивший маскировочные чары Шарик, он угрожающе рычал и готов был в любую секунду броситься на чужаков. Станнер в руках какого-то безымянного бойца выплюнул искрящуюся фиолетовую сферу. Она угодила моему питомцу сбоку рядом со слуховым отверстием, прожгла в черепе сквозное отверстие. Полутонная туша тихо осела на землю. Я с долей сожаления глядел на конвульсии своего питомца.
  -Покойся с миром, Шарик.
  -Шарик? Так эта зверюга ручная?
  -В избежание повторения подобных инцидентов предупредите личный состав, чтобы случайно не пристрелили моих слуг.
  -А с ними что не так?
  -Те трое оборотни-перевертыши, те близняшки - наполовину суккубы, а вон та мадам в черном платье полубог, раннее служивший Пантеону. Не пугайтесь, если сканеры будут показывать запредельную плотность М-поля.
  Лейтенант покачал головой.
  -Чертов зверинец.
  -С этим зверинцем намного проще найти общий язык, чем с представителями местного человечества. Я обещал им лучшую жизнь в другом мире и обещание это намерен сдержать.
  -У суккуб проблем не возникнет, но в отношении перевертышей, прочих мутантов политика никак не поменялась. Вон, когда Иммерит снова подмяли под себя, аборигенов: минотавров, дриад, циклопов, псоглавых почти под корень извели... Ибо договориться с ними никак не получилось.
  
  ***
  К обеспечению периметра безопасности десант подошел с максимальной ответственностью: на крыше моего особняка разместились снайперы, вдоль забора организованы постоянные патрули, чуть дальше в лесу установили всевозможные датчики и камеры для того, чтобы быть в курсе насчет появления незваных гостей. В ближайшем городе - Анте - настоящая гражданская война. Даже отсюда видны поднимающиеся в небо столбы пожарищ. Посланные в город дроны показали устраиваемые культистами расправы над нормальными согражданами. Хаоситы хоть и в меньшинстве, они лучше организованы, часть городской стражи сразу перешла на сторону бунтовщиков, обеспечив тем доступ к оружейным складам. Не сегодня, так завтра к нам заявятся толпы озверевших сектантов.
  Прислугу, Тавору и одержимую главу Ложи на всякий случай заперли в подвале и приставили охрану. Нас с Геллой попросили включиться в работу, помочь советом, рассказать о нынешнем состоянии дел на Феллиме, об архидемоне и его последователях. В наших личных делах статус пропавших без вести сменился пометкой ''в строю'', ни меня, ни Геллу не думали вычеркивать из списков. Я сохраняю свое звание капитана, хотя это не более, чем формальность, и мне гарантировано немедленное воскрешение в случае физической смерти. Как оказалось, перезагрузка уже более века доступна широким слоям населения, будь то солдат, школьный учитель или простой инженер. Достойные с точки зрения Системы люди получают второй шанс. Многим со слов лейтенанта Пинчука заведенные порядки не нравятся, однако их мнение не имеет большого веса. В меритократическом обществе ценится не размер кошелька, а приносимая обществу польза. Отчасти это положило начало расколу Федерации на два враждующих лагеря, кукловоды, устроившие мятеж, умело воспользовались недовольными слоями населения Тируса, Элетании, Эйнэ Шалакха. Переворот в подконтрольных нам мирах удался, поскольку инфраструктура, сама Система, оказались практически уничтоженными. В итоге честность государства, гарантировавшего отсутствие тотальной слежки без веских на то причин, вышла боком.
  Пока мы с лейтенантом беседовали, его люди помимо обустройства будущей базы занимались настройкой маяков для точного открытия портала. Здесь очень важно определить точность до сантиметра.
  Возникшее в воздухе полупрозрачное окно правильной прямоугольной формы, через которое спокойно протиснется танк, ознаменовало первый шаг к созданию устойчивого сообщения между Феллиме и мирами Федерации. Я ожидал увидеть переброску дополнительных подкреплений, оружия, оборудования, но появились персоны поинтереснее. Гуманоидная фигура с женскими очертаниями, словно состоящая из раскаленного докрасна металла, в компании тройки модификантов. И если сопровождавшие не вызывали удивления, светящееся существо вводило в замешательство. Казалось от нестерпимого жара все должно гореть вокруг, тем не менее пожухлая трава газона под ногами загадочной гостьи чувствовала себя нормально. Существо вошло в штабную палатку, где мы с лейтенантом обсуждали особенности местной географии. Его реакция была совершенно спокойной.
  -Прошу прощения за бестактный вопрос, позвольте узнать, кто к нам пожаловал? -обратился я к горячей дамочке. То, что это дамочка или пытается под нее косить, я ни капли не сомневался. Мягкие черты лица, небольшой нос, пухлые чувствительные губы, грудь третьего размера и широкие бедра.
  -Афина. -ответила она.
  -Да уж... необычно выглядишь.
  -Обзавелась более функциональной платформой. Позволь, я покажу...-Афина протянула руку, холодные пальцы коснулись моего лба. В ту же секунду разум захлестнул поток информации. История в общих подробностях от начала зачистки Дарана в трехсотом году до сегодняшнего дня. Афина не забыла поведать о своем нынешнем состоянии. Когда логическая чума Серых почти поглотила ядро личности, Центральная успела переместить ее в специально сконструированное по технологии Предтеч тело. То, что передо мной находится - уникальная комбинация физических полей и небарионного вещества. Отчасти Афина напоминает модификантов с их способностями и все же стоит на ступень выше...
  -Многовато информации за раз.
  -Я мельком услышала твои мысли. Извини, с отдыхом придется подождать, ты нужен мне здесь, майор.
  -Майор? С каких пор?
  -Он еще спрашивает.
  -Я просто из этого г... дикости выбраться хотел.
  -Попутно открыв для нас целый новый мир и преподнеся его бывшего Хранителя в теле одного из правителей мощнейшей местной державы на блюдечке с голубой каемочкой.
  -Без них ничего бы не вышло.
  -Хватит тебе с автоматом бегать, пора идти на повышение.
  -Из меня управленец так себе, без Геллы бы вряд ли бы мне удалось все это. Она заведовала половиной дел.
  -Пока останешься здесь. Ты лучший и единственный специалист по Безымянной, знаешь местную специфику.
  -Местная специфика заключается в том, что нужно прикончить Анактепа. Я так и не выполнил свое первоначальное задание, в результате страдает целая планета.
  -Жизни аборигенов не имеют ровным счетом никакого значения.
  -Боялся, что услышу нечто подобное.
  -У нас нет времени возиться с туземцами, когда идет война на два фронта. Причем обе стороны желают нашего полного уничтожения, никаких официальных переговоров, договоров, перемирий. На кону стоит наше дальнейшая судьба. Мы, конечно, обладаем возможностью убежать в отдаленный уголок космоса в каком-нибудь из пространств, но что из этого выйдет? Будем ютиться в изолированных городах, мучиться сотни лет с терраформацией негостеприимных кусков камня, лишь бы сделать их хоть отдаленно напоминающими Землю? Подходящих миров, которые можно сразу заселять, не так много.
  -Умеешь ты обнадежить.
  -Я говорю как есть. Против нас ополчились не только смертные из плоти и крови, если ты понимаешь о чем я.
  В переданной Афиной информации имелось упоминание о личности, которую серые человечки называли Великий Вознесшийся, он для них кто-то вроде бога. Денсорин, возвысившийся не благодаря магии, кроме нее существуют иные пути.
  -Зря разбомбили Тхунип, одной проблемой могло быть меньше.
  Афина покрутила головой.
  -Упреждающий удар был необходим. Они не собирались допускать нашего возвышения и гадили по мере возможностей. Широкие слои населения не знают, но до операции на Тхунипе Серые по меньшей мере четыре раза устраивали или пытались подстроить техногенные аварии и природные катастрофы. В триста пятом году их корабль столкнул с орбиты астероид из Лунного Пояса массой в двести шестьдесят миллионов тонн, к счастью катастрофу предотвратили. Триста шестнадцатый год. Взрыв реактора темного синтеза на Даране, треть Ашекота еще лет пятьдесят будет непригодна для жизни. Триста восемнадцатый. Вспышка ''Пожирателя'' на Элетании, три миллиона жертв, градус недоверия среди местных альвов резко возрос, снова вспыхнула партизанская война. Триста тридцатый год. В Комсомольске-на-Амуре контрразведка вычислила маскировавшегося под человека синтетика с сингулярной бомбой. Что примечательно, бомба и он сам сделаны не у нас. Неужели такое нужно оставлять безнаказанным?
  -Нет.
  -Скоро мы начнем перебрасывать сюда дополнительные силы, проконтролируешь их размещение и закончишь с Анактепом, помогут модификанты. Над Безымянной следует установить полный контроль, чем скорее, тем лучше.
  -Ясно.
  -Я не прощаюсь.
  Афина развернулась и деловитой походкой зашагала к открытому порталу.
  
  ***
  Ветвь Эа. Планета Хереш.
  Город Желтых Огней.
  
  Годы беспрерывных боев до неузнаваемости изменили облик мира. Радиоактивные осадки, магические аномалии, повышенная сейсмическая активность стали обыденной реальностью на Хереше. В ответ на огненные шторма, поглощавшие территории площадью в небольшой континент, земляне применяли термоядерные боеголовки. Миллионы солдат Новой Ойкумены бесславно сгинули в этом аду. Военная машина землян стабильно перемалывала рвущиеся в бой Легионы, притом тоже несла немалые потери от сражающейся на стороне Пантеона армии конструктов Предтеч.
  Алексей опасался встречи именно с древними механизмами, их появление невозможно заранее зафиксировать, они телепортируются мгновенно. Без магии прирученных Федерацией хаоситов Хереш могли потерять еще два года назад. Под ногой что-то хрустнуло, майор случайно наступил на череп аборигена, в развалинах города покоятся останки сотен тысяч погибших.
  Расу сефтар Пантеон истребил за считанные месяцы, те не могли ничего противопоставить божественной мощи.
  -Я кого-то засек, -броня лейтенанта Карачуна передала информацию остальным членам 592-го отряда Сил специальных операций. В окнах одного из полуразрушенных домов мелькали красные засветки.
  -Проверим.
  Земляне нисколько не боялись оказаться замеченными, костюм каждого оснащен ПМУ, скрывающим бойца в видимом спектре. Спецназовцы вплотную приблизились к двухэтажной постройке из глиняных кирпичей, окружили ее, чтобы никому не дать уйти в случае бегства. Сенсоры наноброни Алексея уловили исходящие изнутри шорохи и негромко переговаривающиеся голоса. На первом этаже майор Алексеев и капитан Еремеев никого не обнаружили.
  -Они на втором.
  Поднявшись по лестнице, Алексей увидел сидящих в двух метрах о себя на полу чудом выживших аборигенов. Высокие тощие гуманоиды с лилового оттенка кожей, длинные многосуставчатые конечности с тремя пальцами. Вытянутые широкий лоб и огромные миндалевидные глаза, похожие на оникс. На месте носа две дыхательные щели, чуть пониже еле заметная полоска рта. Генетически они близки к денсорин, неспроста прослеживается куча схожих черт.
  Туземцы, не подозревая о присутствии землян, спокойно беседовали за скромной трапезой, состоявшей из чего-то наподобие грецких орехов. Четыре поочередно прозвучавших хлопка и на полу остались лежать мертвые тела. Майор расстрелял сефтар так быстро, что те едва ли успели осознать происходящее. О гуманности давно никто не заикается, с виду неопасный беженец может оказаться одурманенным или демоном Пантеона, сменившим личину. Землянам ничего не остается кроме как добивать уцелевших туземцев, кого не успели привести к Вере.
  -Нитрон, докладывает Призрак-592, район чист, противник отсутствует.
  -Кого тогда засекли дроны?
  -Выживших аборигенов. Мы их ликвидировали.
  -Принял.
  Закончив разведку местности, отряд остался на месте ждать подхода основных сил. Силы Пантеона по непонятной причине оставили западную часть города и отступили к центру. Оттуда как раз доносилась приглушенная канонада, по магам работала артиллерия и авиация, небеса периодически пронзали огненные полосы - сбрасываемые десантные капсулы или кинетические стержни. А скоро к делу подключатся отряды спецназа и штурмовые подразделения Сухопутных войск.
  Майор устроился на пороге дома, положив оружие рядом с собой. Пластины лицевых щитков с парой круглых оптических сенсоров по беззвучной команде раздвинулись. Алексей с наслаждением вдохнул прохладный утренний воздух. За шесть суток беготни в герметизированной наноброне умудряешься соскучиться по таким элементарным вещам. Рядом с майором присел Еремеев.
  -Ну и как воздух?
  -Отличный. Давай расчехляй шлем.
  -Как-нибудь в другой раз.
  Капитану не очень хотелось случайно вдохнуть радиоактивную пыль или частицы боевых отравляющих веществ, несмотря на приемлемые показания анализаторов экзокостюма.
  -Другой раз может подвернуться не скоро.
  -Не страшно.
  -Тела туземцев?
  -Проверили, никаких аномалий, но на всякий пожарный головы отсекли.
  Майор безмятежно наслаждался утренней свежестью, любовался восходом голубого светила Хереша, на время забыв о войне. Люди от нее давно устали, хочется тихой мирной жизни без потрясений. Сражаться не два фронта не просто, напряжение сил и средств таково, что потребовалось переводить промышленность на военные рельсы, проводить настоящую мобилизацию. После переворота Федерация оказалась отброшена в развитии назад на целые столетия, от последствий оправиться окончательно не удалось и по сей день.
  Отдых 592-го отряда длился двадцать минут, пока не подоспел авангард наступления. Приближение колонны Алексей услышал еще до того, как те появились в поле зрения. Приземистые силуэты танков Т-103, облепленные пехотинцами в нанокостюмах и гуманоидными роботами, их сопровождали отряды синтетов-охотников. Поблизости, жужжа двигателями и сканируя развалины, кружили ''Москиты'' - миниатюрные дроны, оснащенные пулеметом или мезонным станнером.
  Майор Звонарев и трое его людей с ходу забрались на проползавший через завалы танк. Никто не устраивал долгих бесед с личным составом по постановке, разъяснению боевой задачи, не принимал доклады в устной форме - информация мгновенно передавалась через сеть, ее обрабатывали Центральная или замещающие ее ИИ. Эффективность и слаженность по сравнению с армиями образца прошлых веков вырастала на порядок. В случае же невозможности координировать действия привычным способом, работали по старинке. Командиры и их подчиненные вполне инициативны, чтобы не растеряться при утрате связи. Система изначально способствовала тому, чтобы люди не были слишком зависимыми от высоких технологий.
  По мере приближения к позициям пантеоновцев, резко увеличивался шанс напороться на засаду. Конструкты Предтеч и Небесная Стража известны способностью к мгновенной телепортации на короткие расстояния.
  Алексей с опаской поглядел на тушу уничтоженного попаданием гиперзвуковой звуковой ракеты таумга. Поваленная на бок ходячая крепость с развороченной головой хоть не проявляла признаков активности, в ней могут укрываться недобитые легионеры... Нет, зря волновался.
  Дроны успели обследовать внутренности таумга, его гарнизон не выжил, поджарился заживо. Чуть выше на холме среди руин покоились остатки маскадона. Размером они поменьше таумгов - всего до ста метров в длину, но проблем доставляют не меньше. Платформа-крепость в спине вмещает десант из нескольких сотен бойцов, обладает высокой огневой мощью, шестью-восемью парами усиленных броней ног, мощным щитом и в отличие от неповоротливого таумга при достаточной плотности маны умеет летать. Вступать в прямое столкновение с колоссами не рекомендуется, войска Федерации делают упор на дистанционные средства поражения.
  -Думаешь, это когда-нибудь закончится? -обратился Алексей к своей помощнице, Айе. Примерно каждом восьмом комплекте наноброни ИИ развивается в полноценную личность, перенимает некоторые черты личности оператора. Это неудивительно, учитывая тесный контакт посредством нейроинтерфейса.
  -Вряд ли
  -Мне начинает казаться, что свалить подальше в космос не такая и плохая идея.
  -В последнее время ты сам не свой. Не узнаю тебя.
  -Старею, наверное.
  -Похоже нас поджидают, -сканирующие местность дроны рапортовали о затаившемся в развалинах противнике. Неожиданно двое ''Москитов'' с секундным интервалом исчезли в аннигиляционных вспышках. Система брони сразу определила разновидность используемого оружия - винтовка, обозначаемая Федерацией как тип-64.
  Алексей спрыгнул, перекатившись в сторону, и в этот же миг его окатила ударная волна раздавшихся выстрелов 125-мм орудий, в воздух поднялись тучи пыли. Взрывы осколочно-фугасных снарядов полностью обрушили несколько местных построек. Но все это оказалось напрасным. На пути колонны в облаке не успевшей рассеяться пыли раскрылся голубой круг портала, откуда вывалились фигур двух джехан и десяток сутулых гуманоидных существ. Шедший впереди всех Т-103 обратился в высокоэнергичные фотоны. В землян полетели пучки антивещества. Алексей высунулся из-за выбранной в качестве укрытия кучи щебня, взяв на прицел атаковавших.
  -Плохи наши дела...
  Сутулые гуманоиды оказались конструктами Предтеч. Их можно узнать за километр по угловатой белоснежной броне, части которой соединены друг с другом силовыми полями. Из-под пластин вырывалось желтоватое свечение, не имей Алексей о них представления, принял бы за очередную поделку магов. Разумеется, бронебойные патроны против конструкта малоэффективны, но майор решил попытать удачу. Он вскинул свой ''Укус'' и убедившись в том, что прицелился достаточно низко, открыл огонь вдоль траектории полёта сгустков антиматерии. Короткая очередь из пистолета-пулемета прошлась по плохозащищенной голове, метаматериал брони в ту же секунду затянул выбоины. Конструкт собирался ликвидировать Алексея, но танкисты тоже не дремали. Шквал свинца порвал на части четверых роботов Предтеч, их разлетевшиеся в разные стороны детали не успели даже коснуться земли. Сработали механизмы самоликвидации, выглядело так, будто уничтоженные конструкты истлевали.
  Следом Т-103 ударили основным калибром, снаряды с неконтактными взрывателями сработали посреди вражеского скопления. Град радиоактивной урановой шрапнели превратил в решето укрывшихся за вуалью магических барьеров джехан и серьезно повредил конструктов.
  -Мочим, пока не очухались!
  В следующую секунду машины Предтеч получили столько свинца, плазмы и мезонных пучков, что никакая самовосстанавливающаяся броня не справится. Множественные повреждения не оставили конструктам иного выбора кроме суицида. На поле боя сразу становилось затишье, изредка нарушаемое приглушенной канонадой.
  -Они что, там поголовно все мечтают на тот свет отправиться? -недоумевал самый молодой из отряда, лейтенант Беридзе.
  -Пантеоновцы ж в окружение попали без шансов вырваться, вот решили продать себя подороже. Ожидал от них иного?
  -Но не так же глупо подставляться под танки.
  -Пора бы, Гоша, привыкнуть к их выкрутасам. Ты вроде уже не салабон.
  
  ***
  Планета Безымянная. Провинция Одан Эред.
  Неподалеку от Анты. База ''Витебск-1''
  
  На осмысление полученной от Афины информации требовалось некоторое время, помимо сухих исторических сводок, имелись целые фрагменты воспоминаний людей, синтетиков, альвов, санхейли, скомпонованные в нечто вроде документального фильма. Я потратил не один час на просмотр картин прошлого... Все случилось в июле 11392, когда террористическая организация ''Тетраграмматон'' устроила переворот и захватила власть на Эйнэ Шалакхе, Элетании, частично на Даране и Земле. Это была отлично спланированная и подготовленная атака. Сперва логическая чума парализовала большую часть инфраструктуры Федерации и саму Систему, в русских городах, включая столицу, взорвались ядерные бомбы, затем объявилась армия ''Тетраграмматона'' и завербованные организацией боевики. Они захватили кучу стратегически важных объектов: портальные станции, космодромы, военные арсеналы, даже часть ВКФ попала в их руки, и объявили себя новой властью. Планируемый на протяжении десятилетий мятеж удался, хоть и не до конца. Афина не была бы Афиной, если бы не предусмотрела вариант со своей скоропостижной кончиной. Силовые структуры на нынешней территории России сумели скоординироваться и отбить атаки, в немалой степени этому способствовали сознательные граждане. Тетраграмматонцы слегка недооценили лояльность народа к Системе, и что здесь каждый гражданский прошел курсы военной подготовки и имеет на руках армейское оружие. Может, восьмидесяти процентам всех роботов мятежники и спалили мозги, остались люди, способные постоять за себя. Логическая чума не поражала биэлектронные устройства, поэтому киборги и синтеты выжили. Уже позже всплыли факты того, что ''Тетраграмматон'' не просто куча отмороженных борцунов с Новым порядком. Точнее так было сначала, но со временем подпольный клуб по интересам при содействии спецслужб Тируса и пятой колонны внутри самой Федерации превратился в мощную военизированную организацию. На периферии контролируемых территорий в условиях строжайшей конспирации создавались тренировочные лагеря, биолаборатории для выращивания клонов, производственная база, ведь воровать оружие, снаряжение, технику у Федерации чревато проблемами. И тем не менее слабо верится в то, что заговорщики сумели обдурить Систему и СВР с их средствами наблюдения. Или есть какой-то хитрый план? Так это или нет, сегодня почти имеет значения, все вышло из под контроля, когда мятежники устроили теракты, подорвав в восьми городах стокилотонные ядерные заряды. Два с лишним миллиона жертв, громадный материальный урон.
  Тирус, Хигара, Американская Республика, Элетания и Эйнэ Шалакх, воспользовавшись моментом, сменили местную власть, объявили о независимости и формировании Союза Независимых Республик.
  Объединить под общим знаменем это скопище людей, остроухих, саи оказалось достаточно легко - кукловоды не придумали ничего лучшего, кроме как задурить головы обывателей идеями демократии, свободы, равенства и братства. В отношении киборгов и синтетических форм жизни царит нездоровая истерия. Нас кличут по-разному: тостерами, железками, манекенами, фальшивками, не заслуживающими права существовать, рабами Системы. Происходящее в Союзе напоминает сюжеты древних антиутопий. Жители фактически лишены гражданских прав, свободы, индивидуальности, искренне считая об обратном. Действует жёсткая социальная иерархия, демократически избранная власть и парламент создан для отвлечения внимания. Бразды правления в своих руках держит ''Тетраграмматон'', организация имеет собственные войска, флот, разведку, обладает обширными полномочиями, не подчиняется парламенту и председателю. Со стороны покажется, что между Федерацией и Союзом нет разницы, там и там царят жесткие порядки, однако в первом случае граждане безо всякой пропаганды осознают ради чего сражаются, втором ничего подобного не наблюдается. Союз постоянно держит народ в страхе перед жуткими машинами и изуверским интеллектом, любое проявление инакомыслия или несогласия радикально пресекаются. Лично я представить не могу, что за высказывание собственного мнения, несовпадающего с точкой зрения Афины, мне сотрут память и превратят в живой автомат. Нет, Центральная предпочтет потратить время на дискуссию, вываливая на голову несогласного горы аргументов, фактов, либо примет во внимание чужой совет. Нормальное государство не боится собственных граждан.
  Продолжающийся конфликт с СНР это отнюдь не гражданская война, ибо восставшие территории сохраняли определенную независимость, являясь протекторатами, в их внутреннюю политику мы лезли в крайних случаях, например, когда возникала напряженность между альвийскими княжествами на Элетании и угроза межусобицы. За это Федерацию ненавидели определенные слои населения, которым не давали воплощать в жизнь собственные амбиции. Слишком зарвавшиеся альвийские, человеческие, демонические, санхелианские царьки подозрительно быстро умирают либо после разъяснительных бесед с СВР становятся более сговорчивыми.
  Второй момент, из-за которого бывшие покоренные народы продолжают винить Систему - вмешательство в их природу и запрет использовать магию. Федерация стремилась выкорчевать из геномов нечеловеческого населения последовательности, ответственные за проявление парапсихических способностей. И не только это. У альвов понижали рождаемость, у санхейли, ун-варров добивались повышения коэффициента интеллекта в каждом поколении. Уцелевшие после даранской зачистки демоны Хаоса подверглись жесткой выбраковке: наименее агрессивных оставляли в живых и выводили из них новые породы, невменяемых утилизировали. Также в качестве исключения им позволено использовать колдовство, но под строжайшим контролем. А контролировать эту рогатую толпу посадили двух демонопринцев, отожравшихся до уровня Наместников Пантеона.
  Афина по-прежнему вынуждена использовать хаотов, без их помощи удержать захваченные миры, не обращая те в пепел, не представляется возможным. В долгосрочной перспективе тот же Хереш станет нашей колонией... если не придется удирать в космос. Найти там идеальную для заселения систему проблематично. Миры Древа уникальны в своем роде.
  -Товарищ майор! -в мой рабочий кабинет ворвался лейтенант Пинчук. -Пришел доложить.
  -О чем?
  -''Можайск'' пару минут назад уничтожил разведывательный зонд Союза, отправленный сюда из элетанского пространства. Стоит ожидать появления сил СНР здесь.
  -Плохо. Ты связывался с Центральной?
  -Нам приказано заниматься Старшим, обнаружить и ликвидировать, союзники не наша забота.
  -Демона отследили?
  -Никак нет. Воздушная разведка указанных вами территорий ничего не выявила, плотность М-поля в пределах среднестатистической погрешности. А модификанты руками разводят, с ноосферой какой-то непорядок творится.
  Я встал с кресла.
  -У нас в подвале полубог сидит, обратимся к нему.
  -Оно разве станет помогать нам?
  -Поможет, деваться ему все равно некуда.
  Мы с лейтенантом спустились в подвал, где содержались одержимая глава Ложи и Тавора. Они находились под неусыпным наблюдением двух десантников и четырех БРП. В качестве мер предосторожности обоим сделали инъекцию с умным микрочипом, который по кровотоку достиг мозга, закрепился там, и в случае несанкционированного применения магической силы мгновенно убьет носителя. Когда я вошел в помещение, медитировавший на полу Каэлам поднял голову.
  -Для тебя есть работа.
  -Вам нужно выследить Старшего.
  -Сумеешь?
  Полубог хитро прищурился.
  -Ваша хваленая техника не справляется?
  -Просто ответь.
  -Нужны гарантии, что от меня потом не выкинут как расходный материал.
  -Тебя не пристрелили сразу, не начали пытать, не отправили на вивисекцию. Ну а та маленькая штучка в твоей голове и микромашины, плавающие в крови... Думаешь, тебе свободно позволят разгуливать здесь?
  -Дайте карту. Я укажу, где укрывается Анактеп.
  -Сразу б так.
  Пинчук вывел через голопроектор на руке экзокостюма полную карту Безымянной. Пробежав глазами по проекции, Каэлам уверенно ткнул пальцем на материк южнее Ракку.
  -В прошлый раз для локализации тебе потребовался кусок печати.
  -Сейчас не нужно никаких ухищрений. В Тени сильные возмущения, такое бывает только при попытках создания Моста. Готовится переброска армий.
  -Или бегство.
  -Нет, при межмировом портале ощущаются иные вибрации.
  -За дело.
  -Как вы думаете справиться с ним? -спросил Каэлам. -Скинете бомбу? Если нет, вам не помешает моя магия.
  Как же ненавижу прозорливость этих божков, для добычи информации им мысли не нужно читать. Многотысячелетний жизненный опыт позволяет читать разумных существ без магии по мелким оговоркам, жестам, поведению.
  -Тебе то какой резон лезть в схватку с Анактепом?
  -Во-первых, зарабатываю доверие. Во-вторых, у меня огромный опыт борьбы с порождениями Стихии. В-третьих, это отличный шанс подкрепиться.
  -Вы же вроде уничтожаете проявления Хаоса, а не пожираете их. Сводящая с ума порча, Искажение и все такое...
  -Я переработаю его эссенцию... в более безопасный вид.
  -Обойдешься. Эй, -крикнул я охране в соседнем помещении. -Освободите вторую ведьму.
  
  ***
  Снятие кандалов, что причиняли сильную обжигающую боль, подарило Таворе долгожданное облегчение. Странник подошел к ней.
  -Ну, Избавительница, готова к последней битве?
  Девушка до сих пор с содроганием вспоминала предыдущую битву с Анактепом, если б не вмешательство Странника, ее бы уже не было среди живых. Тавора не горела желанием снова встречаться с архидемоном...
  -Да почему меня называют Избавительницей? Я хочу знать.
  -Твои наставники из Ложи ничего тебе не рассказали? Кто ты, откуда у тебя такая сила...
  В два года маги забрали у храмовой служанки дочь, вырастили, воспитали ее, обучили магии. Тавора стала орудием на службе империи и, в первую очередь, Ложи, для которой девушка, не задавая лишних вопросов, выполняла грязную работу по устранению неугодных чародеев, шаманов, ведунов, опасных демонов и чудовищ. До сегодняшнего дня Тавора просто плыла по течению, не особенно задумываясь о своем будущем. А стоило. Ложи больше нет, Анора одержима духом древнего божества, Феллиме вот-вот приберут к рукам новые хозяева. Впереди неизвестность. Все это свалилось так неожиданно, что Тавора растерялась. Что делать дальше? Бежать, сражаться? Если сражаться, то на чьей стороне? Защищать бьющуюся в агонии империю или следовать совету одержимой Аноры, попытавшись завоевать расположение сородичей Странника? Древний дух предостерег Тавору от конфронтации с пришельцами.
  -Они говорили, будто моя сила исходит от наследственности. Вероятно, в роду были сильные чародеи.
  Странник усмехнулся.
  ''И как он умудряется не замечать таких тяжелых ожогов? Хоть бы повязку наложил.''
  -Неудивительно, что всей правды тебе не рассказали, в противном случае они не смогли бы тебя контролировать. Ты не обычная чародейка, твоя сила исходит от Мирового Духа. То, что тебя называют Избавительницей не ошибка и не совпадение, в определенных аспектах ты уникальна.
  ''Нет, не может быть! Он что-то путает.''
  -Вы все выдаете желаемое за действительное.
  -Я говорю факты. Тебя породил этот мир, в качестве своего защитника. А апокалиптические пророчества последних лет...
  -Бредни свихнувшихся фанатиков. И все.
  -Отчасти так оно и есть, однако на их умы воздействовал Мировой Дух, сверхсущность, выполняющая роль регулятора в гигантском организме под названием Феллиме. Я понятно изъясняюсь?
  -Понятнее некуда.
  -Когда Дух ощущает угрозу для себя, то предпринимает ответные меры для ее устранения... Что ты испытывала, когда столкнулась лицом к лицу с Анактепом?
  Тавора задумалась.
  ''Ведь действительно, я потеряла контроль над собой, мной руководила ярость, непреодолимое желание спалить гнилого ублюдка.''
  -Что-то непонятное. Как будто сошла с ума...
  -Видишь, у тебя на подсознательном уровне заложена необходимая установка. И если с этим не работать, ты в итоге сведешь себя в могилу.
  -Я умру?
  -Нет, тебя убьют. Не архидемон, так мы, когда Дух станет считать уже нас опасными. Почти все феллимцы связаны с миром прочными узами и являются невольными рабами.
  -Я вполне способна отвечать за свои поступки.
  -Это пока наше присутствие неощутимо для Духа. Начни мы строить здесь города, выкачивать ресурсы из недр, пойдет цепная реакция. Думаю, ты заметила, что творится с магическими токами поблизости от любого из нас.
  -Тут и неодаренный заметит.
  -Поэтому нас так боятся во множестве миров, мы подрываем саму основу могущества тех, кто во всем полагается на магию.
  -Короче. Что вы мне предлагаете?
  -Поможешь с архидемоном и получишь шанс на жизнь в новом мире. -То, с какой интонацией заговорил Странник внушило беспокойство. -Выбор у тебя не велик.
  -Мне и здесь неплохо жилось.
  Странник выдержал паузу.
  -Дни феллимской цивилизации уже сочтены, ни ты, ни я ничего не изменим. Обстоятельства так сложились. За Феллиме непременно начнутся бои, в ходе которых погибнут миллионы представителей твоей расы.
  -Но не все же.
  -Ты не поняла, начнутся зачистки, каждый мужчина, женщина, ребенок будут убиты. Мы не оставим выживших, нам нужны только ресурсы и свободные территории для проживания.
  -Я догадывалась, -спокойно ответила чародейка. -В конце концов Одан поступал точно также с дикарями. Кого-то просто сгоняли с земель, а кого-то вырезали до последнего младенца.
  -Тебя не заботит участь соплеменников?
  Тавора развела руками.
  -В этой жизни я особенно хорошо уяснила то, что ничего не должна этим людям. Большинство из них с радостью сожгли бы меня на костре или вздернули на виселице как выродка. В лицо тебе говорят лесть, всячески пресмыкаются, а в спину летят проклятья и пожелания скорее сдохнуть. Поэтому нет, меня не сильно заботят их судьбы... пусть хоть сгорят в небесном пламени.
  -Но мы ничем не лучше.
  -Анор... точнее Каэлам сказал, что с вами лучше не ссориться.
  -Правильно сказал. -Странник направился к выходу из подвала. -Пошли, Старший не будет ждать нас.
  -И вы поверите мне на слово?
  -Благодаря той маленькой штучке у тебя голове я знаю, когда говоришь ложь, а когда правду.
  ''Стоило ли ожидать иного? Вряд ли. Но в любом случае чужаки не производят впечатления поглощающих миры монстров.''
  Территория вокруг усадьбы заметно преобразилась с того момента, как Тавору заковали в кандалы и поместили под стражу. Пришельцы соорудили полевой лагерь, наставили палаток, пригнали кучу солдат, железных людей, самодвижущихся повозок, воздушных кораблей. Совершенство механизмов чужаков поражало воображение. Взгляд Таворы остановился на двух расположенных достаточно далеко друг от друга столбах, между которыми будто бы висело полупрозрачное стекло. Это было окном в другой мир. На той стороне люди тоже вели кипучую деятельность, только выглядела она замедленной.
  -Странные у вас порталы.
  -Они работают на ином принципе, -пояснил Странник. -Проход прокладывается напрямую, без использования пограничных измерений, как у магов. Хотя затраты энергии... скажем так очень велики.
  -Разумно ли держать окно постоянно открытым?
  -Мы можем себе это позволить.
  Странник привел к Тавору к одному из воздушных кораблей, рядом дожидались трое воинов. Массивная серо-черная металлическая броня, прикрывавшая каждую часть тела, казалось бы, должна весить как сам человек и сильно стеснять движения. Однако ее носители не испытывали видимого дискомфорта. Точно ясно, эти солдаты не простые вояки, скорее какой-то элитный отряд. На близком расстоянии в них чувствовалась пульсация некой чужеродной силы, чего нет ни в Страннике, ни в других его соплеменниках. Кто они? Тавора пока не решалась спрашивать.
  
  ***
  -Ваше присутствие, товарищ майор, совсем необязательно. Мы справимся сами и проследим за магичкой.
  -Не обсуждается, лейтенант, я столетиями гонялся за демоном и не намерен упускать возможности увидеть, как он подохнет.
  -Дело ваше, -пожал плечами командир ударной группы. -Но как с ней общаться?
  Между мной и модификантами произошел обмен информацией, я напрямую передал им знание оданского языка и сведения об архидемоне. Несмотря на электронику в мозгах люди по сей день остаются верны старым привычкам и предпочитают живое общение, к ''телепатии'' прибегают лишь в особо важных случаях. Ну и ради безопасности, разумеется. В Сети периодически всплывают опасные вирусы, которые могут повредить программное обеспечение биоэлектронных систем.
  -Хорошо.
  По завершению посадки, аппарель за нами автоматически закрылась и ударно-транспортный Ту-215 начал взлет. Даже спустя два века ''Вороны'', как и многие другие модели техники, продолжают нести службу в войсках и флоте Федерации. Причина кроется в технологическом регрессе, атака логической чумы убила информационные сети, сервера, базы данных, люди все восстанавливали в ручную. А в условиях тотальной разрухи и развязанной мятежниками войны требовалось срочно возобновлять производство разнообразной техники, комплектующих для нее, оружия, боеприпасов, поэтому выпускать начали то, что проще и дешевле в изготовлении. Предусмотрительность Афины и тут здорово помогла. Разнообразная информация хранилась не только в уязвимой Сети, на черный день созданы огромные бумажные архивы. Жуткий примитив, но принятые меры помогли спасти Россию от уничтожения.
  -Ты как? -обратился я к вжавшейся в кресло Таворе. Не каждый день обитателю отсталого мирка выпадает шанс полетать на гиперзвуке.
  -Стараюсь не думать о том, с какой скоростью и на какой высоте мы летим.
  -Не волнуйся, мы всего лишь на высоте ста тысяч локтей.
  Колдунья выпучила глаза.
  -Сколько!?
  -При желании можем к Луне слетать.
  -Это реально вообще?
  -Реальнее некуда.
  -Как окажемся внизу, -заговорил модификант на оданском языке. -Свяжи его боем так долго, насколько сможешь. Нам понадобится время для накопления энергии.
  -Меня на девяносто ударов сердца хватит. В лучшем случае...
  Лейтенант кивнул.
  -Постараемся управиться быстрее.
  Менее двух часов потребовалось ''Ворону'' на трансконтинентальный перелет к Шемшасу, лежащему в южном полушарии планеты. Воздушная и спутниковая разведка показала признаки наличия цивилизации на материке: человеческие поселения, сети оросительных каналов, дороги, сельскохозяйственные угодья. Анактеп засел в одном из крупных городов и, видно, готовит переброску армий для завоевания Ракку. Он пока не знает, что дни его сочтены. Мы могли бы накрыть ахидемона ударом с орбиты или запустить ракету с ядерной БЧ, только нет гарантии, что он не улизнет в последний момент. Предвидение у этой кучи гнилого мяса феноменальное. Транспортник снизил скорость полета до трехсот километров в час. Опустилась десантная аппарель. Тавора с изумлением посмотрела на проплывающие мимо облака.
  -Соберись. -Приказал модификант, после чего надел шлем с гладкой лицевой пластиной. Никаких сенсоров, дыхательных фильтров, только царапины и вмятины на угольного цвета броне. Пантеоновцы нарекли постлюдей Безликими, ужас, который им внушает появление на поле боя черных демонов не поддается описанию. В современной истории известен случай, когда пятерка опытных модификантов прибила Вестника на Хереше и, тем самым, обратила целый Легион в бегство. Какой-то второсортный отожравшийся демон выглядит по сравнению с ними слабаком.
  Суперсолдаты дружно сиганули вниз без парашютов, со способностью контролировать реальность не нужны никакие лишние приспособления.
  -Безумцы, -произнесла им вслед Тавора. В десантном отсеке распахнулась черная воронка портала, куда шагнула магичка. Операция началась...
  -Снижайся, -приказал пилоту. -Поддержим огнем, если придется.
  Сам я остался на борту транспортника, мой тактический планшет напрямую получает видеосигнал и телеметрию с брони модификантов. Нет нужды идти на передовую, да и толку от меня там мало. Прыгнувшие вниз суперсолдаты достигли максимального скорости, до которой может разогнаться свободно падающее тело. Три тысячи метров. Они влетели в плотные кучевые облака. Две тысячи, стала хорошо видна земля. Тавора со своей телепортацией опередила модификантов, вступив в сражение с Анактепом.
  С высоты можно отчетливо разглядеть геометрически линии кварталов, расходящиеся от центральной площади в форме пентаграммы, откуда бил столб алого сияния, сопровождаемый белыми и синими вспышками. Не в первый раз наблюдаю подобное буйство выплескивающихся магических энергий. По мере приближения к земле скорость падения модификантов ощутимо замедлилась, однако приземление все равно получилось жестковатым. У обычного человека ноги бы раздробило в труху, постлюди перенесли это без последствий. Вокруг валялись обугленные, изломанные тела поклонников Анактепа, искаженных порчей тварей. Выжить в гуще колдовской дуэли под силу далеко не каждому. Сам архидемон, окутанный вуалью хаотических энергий, концентрировал их в заклятья и десятками отправлял в сторону Таворы. Разряды молний, разноцветные метеоры, узконаправленные потоки разогретого до состояния плазмы воздуха, Анактеп сражался исключительно грубой силой.
  - Покорись... Дитя Предназначения... преклони колени пред новым богом...
  Отбив очередную серию атака, раненная, почти сломленная Избавительница встала на одно колено и положила руки на землю. По поверхности мостовой побежала волна синих искр, устремившаяся к Анактепу. Заклятье врезалось в окружавший архидемона магической барьер и породило мощные электрические разряды. Старший с хохотом вздымал к небу тучи камней, извлеченных из стен ближайшего храма в свою честь. Буквально на глазах кружащие в воздухе булыжники превращались в комки раскаленной магмы. Часть из них отправилась к Таворе, а часть к модификантам. В этот момент напичканные сверхпроводящими элементами бронекостюмы озарились лазурной аурой. Расплавленные камни теряли тепловую энергию еще прежде, чем успевали приблизиться к модификанту на несколько метров.
  На подлете ускорение резко замедлялось, отклонялась траектория полета. Архидемон внезапно для себя превратился из охотника в жертву, изрыгаемые им чары отклонялись или рассеивались. Способности постлюдей позволяют поглощать и преобразовывать многие известные виды энергии кроме темной и эфирной. Но и этого хватает, чтобы вытянуть из боевого заклятья электричество, тепло, сделав из него безвредный для землянина магический сгусток. Лейтенант Орлов, командир отряда, начал забирать собранную его подчиненными энергию себе. Ладонь модификанта засияла ярче всего, голубое свечение сделалось ослепительно белым. Ярчайшая вспышка ослепила оптические сенсоры силовой брони. Раздался жуткий громоподобный вопль. Когда картинка вернулась, я с чувством выполненного долга лицезрел поджаренную тушу архидемона. Локальный гамма-всплеск полностью разрушил защиту неудавшегося бога, серьезно ранил его самого. Заключенная в Старшем магия взбесилась. Гниющая плоть раздулась, затем начала лопаться, из демонического тела в окружающее пространства выплескивалась колоссальные объемы хаотической маны. Последствия уничтожения полубожественной сущности всегда разные: иногда их аватары просто обращаются в пыль без ярких спецэффектов, выгорают изнутри или как в данном случае... Когда взбесившаяся энергия достигла критических величин, гнилая оболочка архидемона не выдержала. Модификанты защитились от воздействия ударной волны и последовавшей за ней стеной огня вовремя спроецированными скалярными барьерами.
  -Работа выполнена, товарищ майор. -Больше шести веков я гонялся за тварью и вот теперь, не без помощи земляков, конечно, охота завершилась. Надо будет отметить.
  -Найдите колдунью.
  Среди обугленных дымящихся останков модификанты благодаря расширенному чутью быстро отыскали Тавору. Точнее то, чем она стала. Тело обгорело так, что, казалось, дышит какое-то обугленное бревно. В нем еще теплилась жизнь. Хриплое дыхание. Красные трещинки, разрывающие при каждом вздохе обугленную плоть. Твою мать... Стопроцентные ожоги четвертой степени, полностью сгоревшие конечности. И без сознания.
  -Проще будет добить.
  -А подлатать?
  -Не наш уровень. Только навредим. -Заключил модификант. -Работать с живой материей намного сложнее, чем с неживой. А тут еще тяжелейшие травмы.
  -Тогда просто постарайтесь элементарно не дать ей кони двинуть. Это вы можете?
  -Так точно.
  Сразу после посадки на месте недавней битвы, модификанты погрузились в транспортник. Лейтенант Орлов держал на руках изувеченное тело Таворы, искусственная поддержка дыхания и сердечного ритма позволит выиграть еще чуть-чуть времени.
  -Витебск-1, говорит Странник, у нас на борту аборигенка с тяжелыми термическими ожогами и радиационным облучением. В течение двух часов подготовьте медицинскую капсулу и портал... -на Землю с ее ноосферой магам лишний раз лучше не соваться. К счастью у Федерации есть развитые колонии в других мирах. -Для отправки пациента на Иммерит.
  
  ***
  Планета Земля. Аляска. Американская Республика.
  Капитолий.
  
  Большой, просторный зал, кое-где стены уже змеятся трещинами, но все еще держатся. Гудит примитивный электроводородный генератор, тусклые переносные прожектора едва освещают помещение и мрачные лица присутствующих. Снуют люди в военной форме, солдаты, из последних сил обороняющие обреченный город. Расставив полевые компьютеры и голографические терминалы, они работали, напряженно вглядывались в бегущие строчки, пальцы мельтешили по клавишам. Рядом же стояли терминалы нейтринной связи, которую невозможно в отличие от радио заглушить, пульсировавшие голосами с передовой. Линия фронта, проходила всего в четырех кварталах отсюда. Но президент Говард Хилл никак не желал покидать Дворец Конгресса, задерживая в нарушение всех инструкций и протоколов собственную эвакуацию. Не для того он столько времени и сил потратил, помогая создавать практически с нуля новую Америку. Говард был в числе тех шести сотен морпехов, перенесшихся из 2017 в далекое-предалекое будущее. И они стали не единственными американцами, Дыра в районе Охотского моря постоянно выплевывала из себя кого-то, со временем количество соотечественников Хилла выросло до девяти тысяч человек, не считая родившихся уже тут. Сначала они основали Нью-Вегас на Элетании, затем кто-то, кому не сиделось в параллельном мире, предложил создать на малонаселенной Аляске государство. Ко всеобщему удивлению Система поддержала проект. В декабре 11319 года близ реки Юкон заложен первый камень Капитолия, будущей столицы Америки. Менее, чем за первые полвека численность населения перешагнула отметку в миллион человек. В немалой степени такому колоссальному росту способствовали околонулевая смертность, высокая рождаемость и программа по выращиванию клонов. Теперь же... американцы вынуждены кровью расплачиваться за авантюру, в которую они ввязались. Недостаточно было уничтожить Систему, следовало вслед за ней убить каждого русского и воспитанного в их культурной среде ксеноса. Конечно, граждане Федерации не испытывали нужды ни в чем: сыты, одеты, здоровы, имеют крышу над головой, уверенность в завтрашнем дне, однако далеко не всех устраивало подобное. Машины не имеют права указывать органикам, как жить и что делать. Люди, альвы, саи должны идти своим путем, думать своими головами.
  Сто два года и восемь месяцев прошло с момента начала конфликта, целые поколения успели вырасти, не зная ничего кроме тягот, лишений военного времени. Несмотря на роботов, синтетов, дистанционные способы ведения боя как и в прежние эпохи продолжает литься кровь, обе враждующие стороны несут колоссальные потери. Никакая серьезная война не обходится без жертв. СНР не стесняется убивать гражданских, Федерация отвечает тем же, как еще не разнесли друг друга к чертям непонятно. Наверное, остатки здравого смысла не позволяют союзникам и федералам применять в массовом порядке оружие Судного дня. Противостояние в основном свелось к использованию обычных средств, и никто за век так и не добился решающей победы. Недаром войну прозвали Маятниковой - то СНР, то Федерация, казалось, вот-вот выиграют, но не получается - ресурсы враждующих коалиций огромны и не истощатся еще много веков, потери быстро восполняются, демографический кризис никому не грозит.
  -Сэр, задерживаться больше нельзя, -подошел к Хиллу начальник президентской охраны. -Скоро мы не сможем обеспечить безопасный воздушный коридор.
  Говард взглянул на развороченный попаданием снаряда монумент в честь новых отцов-основателей на площади перед Дворцом Конгресса.
  Окончательное падение Капитолия вопрос двух-трех дней, падение самой Республики - двух-трех недель. Наступление на аляскинском направлении уже не остановить, горнопехотные бригады русских при мощной авиационной поддержке продвигаются вдоль Юкона, взламывают одну линию обороны за другой, преодолевают перевал за перевалом. Только сложный рельеф местности, дающий американцам преимущество, позволяет отсрочить поражение. Командование СНР жестко просчиталось - они готовились отражать вторжение в Австралию и Новую Зеландию, сосредоточив там кучу войск. Аляска с ее считавшейся раннее неприступной обороной не рассматривалась как первостепенная для русских цель. Логичнее было бы развивать наступление на Антарктиду, главный оплот СНР на Земле, но простирающиеся на годы вперед планы Центральной трудно понять...
  -Я прекрасно понимаю вас, но надо спешить. Русские наверняка в курсе, что вы до сих пор находитесь в городе.
  Рядом с поврежденным монументом приземлился специально посланный для эвакуации президента вертолет. По периметру стояли солдаты "Тетраграмматона" в тяжелых бронекостюмах, однако даже эта охрана не гарантирует стопроцентной безопасности. За Хиллом при первой возможности Федерация пошлет спецназ, глупо будет не попытаться захватить такого ценного носителя государственных секретов.
  -Хорошо... -тяжело вздохнул Говард. - Ты прав, Билл.
  -Идемте, сэр.
  Окружив президента, охрана повела его к выходу. Телохранители постоянно находились начеку из-за угрозы покушения или похищения, на стороне федералов в боевых действиях, специальных операциях активно участвуют демоны Хаоса. Способность к телепортации и эффективная маскировка - весомые аргументы. Президента Хилла неоднократно пытались захватить посланные Федерацией диверсанты.
  -Золотой Орел покидает здание. Код восемь. -Пока высшее должностное лицо государства будет садиться в вертолет, охрана должна соблюдать максимальную бдительность и при любом подозрительно движении поблизости без вопросов открывать огонь. Горький опыт двух предшественников Хилла научил Министерство внутренней безопасности Республики тщательнее подходить к защите ее руководства. И сейчас президента не покидало нехорошее предчувствие, словно за ним начали охоту.
  В качестве транспорта для эвакуации выбрали военно-транспортный вертолет ''Гурон'', сделанный по технологии ''стелс''. Черный непривычно угловатый корпус из композитов должен уменьшить вероятность обнаружения противником. Рокот лопастей уже с двадцати метров едва различим. В полутьме промелькнула светящаяся оранжевая клякса. Один из грамматонских солдат обезглавленный рухнул на траву. Сверкнули фиолетовые вспышки, еще трех пехотинцев сразили мезонные пучки. Заговорили автоматы телохранителей и грамматонцев, стреляли вслепую, термосканеры, датчики М-полей в шлемах солдат почему-то не могли засечь нападавших.
  -Прикройте нас! -выкрикнул Билл пехотинцам. Телохранители повели Хилла обратно в здание.
  -Кто-нибудь видит их?
  -Ничего!
  Тело идущего впереди Говарда агента службы охраны разделилось на две неровные части. Лезвие фотонного резака вошло в левое плечо и вышло с правого бока, не заметив надетый бронежилет. В лицо президента брызнула горячая кровь. Еще пару агентов нечто раскидало по сторонам. Вскинувшему автомат и приготовившемуся нажать на спуск Биллу снесло две трети черепа. Нападавшие мясники забили телохранителей словно телят. Хилл почувствовал, как заляпанная брызгами крови лапа невидимой твари схватила его за горло и приподняла на полметра над землей. Тетраграмматонцы, опасаясь задеть президента, не решались открыть огонь. СНР в отличие от федералов недоступна технология Ловца Душ. Смерть для человека на Земле означает фактическую потерю самого себя, при новом перерождении.
  Говард полностью перестал что-либо видеть, когда похититель расширил радиус действия маскировочного поля. Невооруженные глаза слепы, ведь электромагнитные волны видимого спектра огибают искусственно генерируемую гравитационную аномалию. Можно полагаться только на слух. Тварь положила президента к себе на плечо и бросилась бежать. Если в ближайшие минуты его не спасут, придется пойти на крайние меры. В зубе припрятана капсула с боевыми нанороботами, От мозга не останется ни следа... По ушам ударил оглушительный грохот, бежавший невидимка споткнулся и выронил Говарда. Падение на стриженный газон с двухметровой высоты отозвалось ушибом спины.
  -Повезло вам, господин президент, что я находился рядом, -над Хиллом стоял человек в полувоенной одежде. Поверх черной куртки накинут тяжелый бронежилет, в руке он держал костяной посох с набалдашником в виде оскалившегося черепа. Говард сразу узнал это смуглое худощавое лицо без выражения.
  -Саргил, вот уж кого не ожидал увидеть.
  -Мы знаем, вы не любите отсиживаться в стороне, поэтому решили подстраховаться, -маг посмотрел на лежащую неподалеку тварь с прожженной дырой в груди. -И, как видите, не зря.
  Говард поднялся, отряхнулся и подошел к мертвому похитителю, им оказался санхейли в адаптивной наноброне. Правда она не выдержала высокотемпературное воздействие биоэфирной плазмы.
  -Как ты так быстро оказался здесь? Федералы глушат любую телепортацию в окрестностях Капитолия.
  -Обелиск отключили, чтобы дать время сбежать этим санхейли через портал. Я воспользовался моментом и опередил их.
  Вскоре, ориентируясь по сигналу индивидуального радиочастотного чипа, подоспели грамматонцы на бронированных внедорожниках. Саргил во избежание неприятностей отбросил посох, поднял руки вверх. Солдаты окружили жертву неудачного похищения и мага, взяв под прицел окружающее пространство.
  -Сэр, как вы?
  -Порядок, этот человек спас меня.
  -Хотите вы того или нет, вам придется отправиться на Элетанию.
  
  ***
  Планета Безымянная. Провинция Одан Эред.
  
  Освоение вновь открытого мира началось сразу после появления моих соотечественников. Прошла всего неделя, а база ''Витебск-1'' успела превратиться в небольшой город, территория непрерывно расширяется. На очищенной от леса территории появилась капитальная взлетно-посадочная полоса, из быстросборных модульных конструкций строится жилье для личного состава, ангары, госпиталь, склады, пункты обслуживания и ремонта техники. Роботизированные труженики при участии людей день и ночь роют котлованы под фундамент будущей электростанции с термоядерным реактором, прокладывают под землей коммуникации. Работы не початый край, но нынешними технологиями строительства и прямым снабжением с Земли полноценная колония тут возникнет менее, чем через год.
  Не забыли и про оборону, на ближней и дальних орбитах несут боевое дежурство соединения ВКФ, океаны бороздят корабли морского флота. От вторжения СНР всячески подстраховались, устроить прорыв в непосредственной близости от базы они не смогут благодаря возведенному хаоситами обелиску. Так как технологии, блокирующей открытие порталов у нас нет и не ожидается в ближайшее время, Федерация нашла иную альтернативу. На Земле выстроена целая сеть из магических обелисков, требующих кучу сил, средств для поддержания их работы. Ставишь один такой монумент во дворе и в радиусе около сотни километров невозможна локальная телепортация, открытие междумировых окон - что-то там меняется в структуре суперструн.
  Я вынужден смириться с присутствием тут сотен демонических тварей с Дарана, как ни крути, они приносят пользу. Даже удивительно, что после печально известного черного понедельника в июле 392 года большая часть адских отродий сохранила верность Федерации. Во время осады Кузнецка на Элетании, когда метрополия не могла ничем помочь, хаоты проявили инициативу и эвакуировали двести тысяч гражданских лиц.
  Хотя ничего не мешало ударить в спину, добив нас окончательно.
  Для пущей убедительности я устроил отправленным сюда демонам проверку: послал на зачистку ближайшей Анты от туземцев, но поглощать эссенцию и плоть категорически запретил. За ходом операции наблюдал через дронов и сенсоры брони десантников. Ни один из душителей и доминусов не ослушался приказа, не сорвался. Селекция определенно дала положительные результаты. Прежние черти были непредсказуемы, чересчур агрессивны и без контроля со стороны их повелителя представляли опасность. Эти особи спокойны, уравновешены, готовы без пререканий выполнять приказы, по уверениям десантников к ним не страшно поворачиваться спиной.
  Для меня свалившаяся работа не стала чем-то новым, есть опыт управления целой торговой корпорацией, тут разница только в масштабах. Жалко уничтожать все, что создано при нашем с Геллой участии за столько лет. Туземное население будет зачищено или пущено нашими демонами под нож, все же магическая отдача от нормальных жертв больше, чем от клонов.
  Не забывал я следить за событиями в других мирах.
  Внимание федеральных и союзных СМИ последние пару дней приковано к битве за Аляску, взятие русской армией Капитолия и водружение красного знамени над Дворцом Конгресса. Символично. Для СНР это удар ниже пояса. Началась очередная горячая фаза Маятниковой войны, которая, если никто не возьмет стратегическую инициативу, продлится до года. Потом снова на пару лет установится относительное затишье. Обычными средствами войну не выиграть, а применение супероружия повлечет катастрофические последствия - палка о двух концах. Уладить конфликт дипломатией не невозможно, как невозможно договориться с Живыми Богами. Не с теми, кто пытался устроить нам тотальное истребление, когда план не удался до конца, заговорщики оказались в безвыходной ситуации. Победить не могут и капитулировать нельзя, в противном случае их ждет виселица или обнуление.
  Сражения идут и на других фронтах: Федерация наступает на тихоокеанском театре военных действий, в Южной Америке и на юге Африки. Союзники ни в какую не желают расставаться с пригодными для проживания территориями. В Антарктиде из-за наползающих ледников и похолодания жить скоро станет совсем трудно. Взорванный в 11300 году Йеллоустон и последовавшие выбросы вулканического пепла в атмосферу спровоцировали наступление малого ледникового периода, перерастающего в большой. Все лучше, чем превращение Земли в парилку типа Хереша. На нем тоже жарко, в обоих смыслах. Между Федерацией и Ойкуменой идут ожесточенные бои за эту не примечательную планетку, годную лишь в качестве перевалочного пункта и сырьевой базы. Дело резко осложняет Арбитр, вернувшиеся, как мы и боялись, из небытия Ваод с Хегалом, и дюжина полубогов, лично ведущих Легионы в бой. Наученные горьким опытом они худо-бедно научились противодействовать ударам из космоса, выработали более или менее эффективную тактику, средства борьбы с военной машиной Федерации. Невероятная инерция мышления и вера в собственную исключительность, им всего-то потребовалось девятнадцать тысячелетий для смены парадигмы их цивилизации. Предтеч Высшие сокрушили сравнительно легко из-за восприимчивости тех к магии, с нами же можно сражаться только грубой силой. Одновременно с этим Пантеон начал проявлять стратегическую гибкость в военном плане, делать упор на качество, а не количество солдат, боевых химер, основательнее подходить к защите собственных миров. Судьба Ветви Улау наглядно показала, то, что не следует оставлять без присмотра межмировые пути. ВКФ Федерации двадцать лет назад провели полную экстерминацию соседствующего с Землей Меридиана и еще тринадцати обитаемых миров. Мы сгубили миллиарды чужих, но обезопасили себя от прорыва Конклава Эшнех на Землю. Кобальтовые бомбы убили большую часть жизни и исключили там безопасное применение магии.
  После трех суток непрерывного бодрствования, напряженной работы я решил, наконец, отдохнуть. Даже киборгам требуется сон, иначе нервная система пойдет вразнос. На пару-тройку часов забыться не помешает...
  -...ыпайся, Миша, у меня для тебя сюрприз,-разбудил шепчущий на ухо голос. Кроме Геллы никто меня так не называл последние века, но она отправилась на Землю провести ремонт и обновление платформы, правда долго что-то с ней возятся.
  -Вернулась, значит. Почему ты целую неделю пропадала?
  На кровати рядом со мной сидела привлекательная на вид женщина с заплетенными в хвост соломенными волосами. Черты лица - тонкие и довольно-таки неприметные. Она загадочно улыбалась, в ее глазах я увидел нечто, чего не было раньше. Жизнь. Гелла выглядит живее, чем раньше.
  -Перерождение. -Она взяла мою руку и положила себе на грудь. Чувствуется бешено колотящееся сердце, готовое выпрыгнуть оттуда. По всему телу пробегали биоэлектрические импульсы - я их воспринимал благодаря дополнительному органу чувств.
  -Отныне я человек, а не машина.
  -Блин...
  Я не нашел подходящих слов для ответа. Это чересчур неожиданно, большую часть жизни Гелла являлась верным другом, помощником, соратником, которому абсолютно доверяю. Но она отличная от биологической форма жизни, хотя разум сходен с человеческим. Теперь же наши с Геллой отношения нуждаются в кардинальном пересмотре...
  -И это все, что ты способен сказать?
  На всякий случай я ущипнул себя за руку и провел быструю диагностику состояния организма. Вдруг сплю или испытываю галлюцинации из-за сбоя в работе биоэлектроники в мозгах.
  -Как и, главное, зачем?
  -Догадайся сам.
  -Ну... архитектура нейрочипов повторяет человеческий мозг и, теоретически, его можно вставить в голову клонированного туловища...
  -В общем, ты прав. Мой нейрочип имплантировали в искусственно выращенное тело, со временем он полностью интегрируется с живыми тканями. Как только Центральная предложила провести процедуру, я недолго раздумывала и почти сразу согласие.
  -Почему? Человеческое тело хрупкое и не очень долговечное.
  -Смотри на ситуацию шире. Органическая оболочка, возможно, уступает синтетической в прочности, быстродействии, способности усваивать информацию, требовательна к еде, сну, она дает немало других преимуществ... Я теперь не испытываю страха перед смертью.
  -Хочешь сказать, Ловец Душ...
  -Машины нашли способ обойти законы природы. Отныне мы - это вы и наоборот. Нет никакой разницы.
  -Э, и много таких ... перерожденных?
  -Миллионы, они живут такой же жизнью, заводят семьи, детей...
  Волосы на голове встают дыбом от таких заявлений.
  -Стоп. Давай не будем никуда торопиться.
  -Миш, неужели ты ни разу не хотел, чтобы я была живой?
  -Бывало такое.
  -И в чем проблема? Мы выживали вместе столь долго, что уже не мыслим свое существование друг без друга. К тому же... -Гелла подползла поближе. -Хватит тебе в холостяках ходить.
  -Согласись, это не вполне нормальный союз получится.
  -Раньше да, сейчас подобное в порядке вещей и никто не будет косо на нас смотреть. Как я сказала, разницы между обычными людьми и созданными нету, даже на ментальном уровне.
  -Ты уверена, что хочешь этого? Наверняка перед нами впоследствии возникнет множество проблем, конфликтов, недопонимания на бытовом уровне. Тебе придется учиться жить заново в новой роли, в новом качестве, испытывать несовершенство органической формы, несмотря на кибернетические улучшения. Да и вообще я слабо представляю, как продвинутые ИИ вдруг решили примерить на себя шкуру лысого гоминида. Все из-за страха перед забвением?
  -Информация из Шамбалы дала понимание о том, куда двигаться человечеству, как развиваться, эволюционировать и, возможно, достигнуть уровня Предшественников. А совершенствование синтетической формы - тупиковый путь.
  -То есть выбора у меня нет?
  Начинает расстегивать блузку.
  -С дезертирами у меня разговор короткий.
  
  ***
  Планета Элетания. Асшан. Территория СНР.
  Регион 8. Нью-Вегас.
  
  Обратившись лицом к бронированному окну Вернер Шрайер тоскливо смотрел на город. Темные силуэты небоскребов, возвышающиеся на полкилометра ввысь. Не горят неоновые вывески, не мельтешит голографическая реклама, зазывающая туристов посетить развлекательные заведения Нью-Вегаса. Ничего этого с начала раскола нет. Больше века СНР находится на военном положении, даже старшие поколения постепенно забывают о мирной жизни. Позади Вернера полыхнула синяя вспышка, из которой материализовался человек с магическим посохом в руках.
  Сработала тревога. Четыре секунды спустя через дверь кабинета вломились трое вооруженных штурмовиков из КЗТ - Корпуса защиты ''Тетраграмматона''. В спину Саргила уставились стволы десятимиллиметровых автоматов, не имей он вшитого в плечо идентификационного чипа, напичкали бы свинцом сразу.
  -Отставить, -приказал седовласый мужчина в старомодном деловом костюме.-Он свой.
  Проводив взглядом штурмовиков, маг поспешил доложить
  -Хилл в целости и сохранности доставлен в Красный Пик. -Ответил один из сильнейших магов в известных мирах. -Охрана на объекте максимально усилена.
  -Хоть одна сравнительно неплохая новость за сегодня.
  -Америка для нас потеряна, ничего тут больше не сделать. Сосредоточимся на других территориях.
  Вернер повернулся к Саргилу.
  -Наше поражение неизбежно, прогнозы Мудреца дают девяносто шести процентную вероятность. Пора задуматься о прекращении войны.
  Маг скривился.
  -Хочешь капитулировать? Ты сам знаешь, какая судьба нам светит! Система и русские ни при каких условиях не дадут нам жить. Не после того, что мы устроили.
  -Я ни слова не произнес о капитуляции, просто нужно искать другое решение проблемы. Тут понадобишься ты.
  -Конкретнее.
  -Нужно заключить соглашение с Пантеоном. Они находятся в таком же отчаянном положении как и мы, в войне на истощение Федерация скоро начнет одерживать верх на обоих фронтах.
  -Ты из ума выжил, Вернер, они не станут слушать меня... К тому же я разнес Онделон вместе с Творцом.
  -В нынешних реалиях послушают, да еще сами попросят о помощи. Спеси у этих ублюдков заметно поубивалось. Уверяю, даже Боги, прижатые к стенке, готовы пойти на компромисс.
  -Они вот-вот выбьют федералов с Хереша, Армады наступают, а не обороняются.
  -Один из моих оперативников недавно прислал информацию, согласно ей русские ведут переговоры с фунгами* о вступлении тех в войну. Представь, что будет... СНР в считанные недели задавят массой, их будет не сдержать. И это не все.
  Верховный консул ''Тетраграмматона'' сел за стол, над которым зажегся голографический экран с символом организации - красная буква ''Т'' на черном фоне. Вернер отдал искусственному интеллекту голосовую команду:
  -Мудрец, покажи снимки с окрестностей Сатурна.
  Заставка сменилась изображениями газового гиганта светло-желтого цвета, его колец из льда и пыли.
  -И? -не понял Саргил. -Не вижу тут ничего особенного.
  -Приглядись внимательнее к первому и второму снимкам. -Вернер провел пальцем по проекции, слегка увеличив изображение. Там были запечатлены некие конструкции в виде полуколец, облепленные со всех сторон мелкими черными точками. -Сделаны месяц назад нашим разведывательным зондом в Солнечной системе.
  -Постройка на орбите чего-то очень большого, -догадался маг. -Корабли?
  -Намного хуже, они делают гигантские врата, мост, связывающий Млечный Путь и галактику Треугольника. До завершения строительства предположительно осталось не так долго - четыре-шесть месяцев, потом они заработают...
  -Можно их уничтожить?
  -Нечем, кораблей тяжелого класса в земном пространстве почти не осталось. Нам едва Марс удается прикрывать.
  -Как союз с Живыми Богами должен нам помочь? Они не могут существовать в космосе - радиационные пояса, солнечный ветер...
  -Но в пределах планет мощь Пантеона колоссальна. Действуя сообща шанс добиться победы над красными много выше.
  -Допустим, а что потом? Добив Федерацию, они возьмутся за нас.
  -Не имеет значения, Пантеон неоднократно получал от нас по зубам, посмеет развязать новый конфликт, получит еще раз.
  Маг начал закипать.
  -Ты представляешь, чему они меня подвергнут, если узнают правду об Онделоне!? От них не получится ничего укрыть.
  -Получится. -Шрайер вытащил пластиковую упаковку со стеклянными ампулами. -Специальный нейроблокатор, избирательно подавляет магию у представителей твоего биологического вида. Временно утратишь телепатические возможности, но также станет трудно прочитать твой разум. Проверено экспериментально.
  -Где гарантия, что трюк сработает с Высшими?
  -Никакой гарантии.
  Саргил взял медицинский препарат со стола и положил в карман.
  -Если не вернусь обратно, уволь к демонам умников, варивших эту химию.
  -Обязательно. И советую тебе прыгать через Безымянную, так безопаснее будет.
  
  *fungus - гриб с латинского
  
  ***
  Ветвь Эа. Планета Хереш.
  Город Желтых Огней.
  
  Тяжелая поступь маскадона заставляла дрожать все вокруг, тесно примыкающие друг к другу глинобитные постройки аборигенов разрушались одна за другой словно карточные домики. Исполинское существо перло напролом, за ним двигались отряды линейной пехоты.
  -Не хотел бы я у него под ногами оказаться, -высокочувствительные оптические сенсоры шлема позволяли следить за противником с безопасного расстояния. Алексей мог разглядеть даже лица и морды находящихся на спинной платформе ксеносов. Гхуллы, джехан, оррсум - наиболее распространенные расы Новой Ойкумены, составляющие костяк ее армии.
  -Интересно, чем они кормят тварь? -Лейтенант Беридзе заканчивал настраивать оптико-электронный прибор наведения, установленный на подоконнике.
  -Магией, -пояснил капитан Еремеев, следивший за входом в халупу. -Они в обычной пище не нуждаются, иначе представь, сколько ежедневно мяса такой туше придется скармливать.
  Используемые Пантеоном боевые конструкты денсорин наловчились глушить любую радиосвязь, поэтому остается полагаться на более громоздкие нейтринные передатчики. Один такой ''кирпич'' Алексей таскал в разгрузке, второй был встроен в портативную станцию наведения. Прибор определил координаты цели, оценил примерную плотность защитного поля и передал информацию через спутник ближайшему звену истребителей.
  -Сейчас начнется представление.
  Не прошло и двух минут, как из-за сопки вынырнула пара Су-92, летевших на предельно низкой высоте. Со стороны они напоминали наконечники стрел и не имели привычных стабилизаторов, рулей направления и высоты.
  Гарнизон ходячей крепости тоже не спал, войны Пантеона разворачивали в сторону летунов фокусирующие линзы техномагических орудий, кристаллы боевых артефактов в башнях засияли, концентрируя энергию в пучки. Выпущенные аэрокосмическими истребителями ракеты прочертили белые полосы в воздухе, в следующий миг расцвели огненные цветки. По окружавшему маскадона силовому барьеру прошли интерференционные волны. Вдогонку по самолетам ударили желтые лучи и разноцветные метеоры, несколько из них попали по Су-92, не нанеся серьезных повреждений. Обшивка из легких термостойких композитов частично поглотила урон от раскаленной плазмы.
  При повторно заходе самолеты выпустили по маскадону еще четыре ракеты, первая пара окончательно снесла щиты, вторая, пробив внешнюю броню, детонировала во внутренних помещениях крепости. Особо мощные термобарические боеприпасы не оставили гарнизону из двух сотен чужих шансов на выживание. Обессиленный маскадон с развороченными внутренностями с грохотом завалился на бок.
  -Обожаю нашу работу, -будучи в приподнятом настроении произнес Карачун. -Видеть, как подыхают эти уроды...
  На внутришлемном дисплее майора высветились текст сообщения от Центральной и карта местности с красной отметкой: "Отряду 592 выдвинуться в указанном направлении. Потерян контакт с отрядом 218. Провести разведку и доложить."
  -Сворачиваемся.
  Оперативно-тактическая группа под номером 592, и сотни других аналогичных подразделений, работали по всему Хереш. Вели разведку, устраивали диверсии в тылах противника, наводили авиацию, всячески осложняя жизнь Пантеону и его союзникам. Победоносное наступление Ойкумены, устроенное два месяца назад обещает закончиться крупнейшим поражением. Даже прибытие Золотой Армады под предводительством аватары Арбитра не изменило ход событий, в развернувшихся на засушливых просторах Хереша сражениях танковые бригады Федерации одержали верх над Легионами Богов. Наметился коренной перелом в кампании. Все благодаря намечающемуся поражению Золотой Армады, запертой в ловушке на территории Города Желтых Огней. В нужный момент хаоты запустили сеть возведенных обелисков и обрезали божественному воинству возможность маневрировать. Лишившись главного преимуществам - быстрой телепортации - пантеоновцы очутились в котле, дальше федеральные войска принялись дробить окруженную группировку на более мелкие и методично уничтожать. Непонятно только, как будут добивать саму аватару верховного божества, через защиту в районе его нахождения не пробиться маломощным ОМП. Единственный вариант - скинуть сотню мегатонн с орбиты. Но пойдет ли на это Афина? Едва будет ослаблен натиск и змея улизнет, в противном случае придется пожертвовать целой дивизией и десятками тысяч демонов, обложивших один из многочисленных эпицентров вторжения.
  Спецназ достаточно свободно рыскал за линей фронта по занятым адептами Живых Богов территориям, их тактика противодействия диверсионно-разведывательным группам землян оставляла желать лучшего. Тем не менее лазутчики иногда попадались в лапы ищеек Пантеона, судьба жертв в таком случае незавидна. Бойцы ССО, если нет шансов скрыться или дождаться подмоги, запускают встроенный в тело механизм самоликвидации. Но лучше до этого дело не доводить. Психика у многих после пяти или шести перезагрузок катится под откос и приходится чуть ли не насильно отстранять от работы.
  Тени в проулках, в окнах домов начали жить какой-то своей жизнью. То и дело оптические системы брони улавливали метущиеся в темных углах бесформенные нечеткие силуэты, резкие перепады температуры. Акустические датчики зафиксировали мощные звуковые колебания в инфразвуковом диапазоне. Члены отряда с трудом подавляли приступы накатывающего страха, вызываемым воздействиями ультранизких частот. Обычный незащищенный нанокостюмом человек давно бы впал в состояние паники.
  -Они наблюдают за нами, -в голосе Беридзе присутствовало беспокойство. Лейтенант нервно вертел своим АК-18 по сторонам в поисках мишеней.
  -Если б знали, где мы точно находимся, уже бы набросились.
  Маскировочные поля делали бойцов невидимыми в обычном диапазоне, а накокостюмы скрывали тепло и биоритмы. На ближней дистанции их присутствие можно определить лишь по оставляемым на земле следам и падению плотности М-поля. Пропавшая группа спецназа нашлась перед входом в возвышающийся храм, возведенный в честь безымянного бога или богини туземцев. На воткнутых в землю пиках были насажены тела людей в нанокостюмах и головы демонов-доминусов. Пантеоновцы известны привычкой жестоко пытать пленных, ни сколько ради получения сведений, все равно очень редко удается взять в плен землянина, сколько ради потакания садистским наклонностям легионеров.
  -Вот, суки! -выругался Еремеев.
  Алексей подошел поближе к пике и осмотрел повреждения на костюме, внутри по-прежнему находилось нерасщепленное нанитами мертвое тело. Обычно после самоликвидации остаются некоторые неорганические элементы брони и фрагменты скелета.
  -Видимо они до последнего надеялись выжить.
  После извлечения неповрежденных нейрочипов с ИИ из брони убитых, Айя подключилась к их системам, запустив необходимую функцию. Останки павших на начали на глазах распадаться на составные молекулы.
  -Остается пожелать парням удачной перезагрузки.
  -Я отослала рапорт Центральной, -кратко сообщила Айя. В ту же секунду тени вокруг пришли в движение, они собирались в сгустки и принимали относительно упорядоченные формы - сгорбленные фигуры с множеством конечностей или щупалец, уродливые звериные морды с вырывающимся из глаз и пасти желтым свечением. Без сомнения природа происхождения феномена магическая. Перед бойцами ССО материализовались демоны Тени, служащие Пантеону, их легко узнать по пепельной шкуре с желтыми пульсирующими прожилками и ритуальными метками. Вслед за тварями из открывшегося портала вышло четверо Небесных Стражей с раскаленными добела клинками. С таким оружием шутки плохи, наноброню эти гладиусы прорезают как нож масло.
  -Что делать, командир?
  -Без команды не стрелять.
  Враги знали, что рядом объявились земляне, но не знали точного местонахождения. Демонам Пантеона и Стражам оставалось только окружить место казни и внимательно наблюдать.
  -Не дайте им уйти, грауговы отродья! -программа-переводчик перевела выкрик командира небесных воинов. -Следите за дрожанием воздуха и следами на земле!
  Клубящиеся чистой магической субстанцией твари решили взять невидимок в плотное кольцо. Алексей понял: по-тихому сделать ноги не удастся. Из кармана разгрузки он извлек магазин со специальными боеприпасами как раз на подобный случай. Тихий щелчок и ''Укус'' в руках майора заряжен патронами с жидким радиоактивным веществом - почти гарантированная смерть для эфирных форм жизни.
  -Ваня, включай подавитель на полную мощность.
  -Есть.
  -Беридзе, мочи Стражей. На счет три... два... один.
  Направленный пси-удар рассеял в пыль крупнейшего из пепельных демонов, дезориентировал остальных, в том числе и небесных воинов. Алексей вдавил спусковой крючок. Вошедшая в полуматериальную пепельную плоть автоматная очередь отправила в небытие еще одного слугу Пантеона. Тот, издав дикий вопль, бесследно растаял в воздухе. Беридзе увлеченно занимался расстрелом Небесных Стражей, не давая тем подойти на расстояние удара мечом. Вспыхивавшие магические щиты хоть и брали урон на себя, они не могли погасить останавливающее воздействие полностью. Слуги Пантеона превратились из охотников в жертвы. Пепельные демоны, имеющие репутацию опаснейших убийц, будучи контуженными скачком информационно-энергетического поля один за другим погибали от рук спецназа Федерации. А кто не погиб поспешил ретироваться обратно в Астральную Тень. Перед глазами Алексея потемнело, зазвенело в ушах, повторный пси-удар полностью ослабил Небесных Стражей. Один повалился замертво из-за остановки сердца, трое обессиленных упали на землю. Майор отключил ПМУ, подошел к самому резвому из пантеоновцев. Он пытался сотворить какое-то боевое заклятье, но кроме срывающихся с пальцев искр ничего не добился. В нечеловеческих глазах Стража Алексей не увидел злобы, ненависти, презрения, что несвойственно для правоверных. Только легкий налет сожаления о проигранной схватке.
  -Сегодня не твой день, ведроголовый.
  Правую руку Алексей окутало ярко-рыжее свечение, сформировавшееся в заостренное лезвие, способное легко разрезать даже броневую сталь. Проекторы нанокостюма могли выстраивать твердые структуры из замороженных фотонов. Взмах руки оставил Небесного Стража без головы.
  
  ***
  Планета Земля. Аляска. Американская Республика.
  Капитолий.
  
  Отступая под натиском российских войск, СНР не успевали эвакуировать население, промышленность, объекты культурной и исторической значимости. Без малого два миллиона людей и альвов оказались на оккупированной территории, Федерация вопреки ожиданиям не стала устраивать тотальный геноцид гражданского населения, однако отношение к ним все равно не отличалось мягкостью. За нарушение порядка, неповиновение, следовало суровое наказание, за участие в партизанских формированиях - расстрел или казнь через повешенье.
  -Отпустите его, он ни в чем не виноват! -Женщина крепко держала за руку сержанта СЕ20056 и никак не хотела отпускать. В определенной степени синтет понимал эту особь, эмоциональные привязанности у обычных людей крайне сильные. Двое других солдат Трансчеловеческого корпуса, вломившихся в квартиру, скрутили мужа американской гражданки, надели наручники и потащили к выходу. Как бы он ни противился, живая плоть уступает в силе высокотехнологичной бионике.
  -Ублюдки! Уроды! Да чтоб вы все сдохли! -крики арестованного мужчины разносился по этажам жилого комплекса. Его испуганным обитателям оставалось только надежно запереть двери и надеяться, что представители Федерации не зайдут в гости.
  -Последнее предупреждение, мэм, прекратите истерику или я вынужден буду применить силу. -Ровным тоном предупредил СЕ20056. Он действовал строго в рамках внедренных в сознание директив, отход от них возможен исключительно в крайних случаях. За сотни лет службы в составе трансчеловеческих подразделений СЕ20056 заработал повышение в звании и небольшое расширение полномочий, как командир блока.
  -Мой муж ни в чем не виноват! Мы ничего не нарушали!
  -Согласно базе данных, он виновен в ряде особо тяжких преступлений.
  -Мириам, не слушай их! -донесся из коридора голос конвоируемого арестанта. -Я ни в чем не виноват!
  -Каких еще преступлений?
  -Участие в убийствах, государственная измена, терроризм.
  Американская гражданка по имени Мириам не унималась:
  -Да когда это было!? Больше века прошло.
  -Ничем не могу помочь.
  -Сволочи! -особь кинулась на сержанта снова, за что и получила плазменный разряд из станнера пониженной мощности. СЕ20056 наклонился к пребывающему без сознанию телу, убедившись, что сердце не остановилось, развернулся и направился к выходу.
  Во дворе жилого комплекса солдаты сажали или складывали людей, в зависимости от состояния, в армейские грузовики, реквизированные для военных нужд рейсовые автобусы. Среди десятков арестованных были женские и мужские особи самых разных возрастов, вплоть до глубоких стариков. В СНР с качеством технологий омоложения обстоят проблемы.
  -Погрузка завершена. Поехали. -Сказал сержант сидевшему за рулем маршрутного транспорта ''Головнику''. Робот завел машину и повез арестованных вместе с охраной по заданному маршруту через разрушенный тяжелыми боями город. СНР очень упорно обороняли Капитолий, на финальных этапах в ход шли даже смертники, кидавшиеся со взрывчаткой под танки. Но и после успешного взятия столицы силы Федерации часто сталкиваются с фанатично настроенными гражданами СНР. Подложенные на пути следования колонн бомбы, обстрелы патрулей из засад, попытки устранения российских офицеров. Бывшие граждане Союза еще не скоро успокоятся: многих из них с детства приучали ненавидеть роботов, киборгов, искусственный интеллект. Будто от них исходят все беды. Убрать мощную идеологическую накачку из разумов людей, сидхе можно лишь эффективной ответной пропагандой или процедурой психической коррекции.
  Сержант помимо наблюдения за арестантами то и дело бросал взгляд в окно. Разрушенные и выгоревшие здания со следами боя, подбитая техника, почти безлюдные улицы, из-за комендантского часа свободное перемещение гражданских категорически запрещено. Зато хватает гуманоидных БРП, патрулирующих местность и дежурящих на блокпостах. Солдатами из числа людей, альвов, санхейли Система предпочитает лишний раз не рисковать.
  Вскоре за поворотом показался Дворец Конгресса, главное правительственное здание Республики, на белом куполе развевалось красное знамя Федерации. Рядом возвышается полуразрушенный монумент в честь новых отцов-основателей - шести человек, стоявших у истоков создания американского государства. Там же на площади устроили концентрационный лагерь, куда свозили преступников, ожидавших вынесение приговора. Периметр и границы секторов огородили фотонными барьерами, на КПП и сторожевых вышках находились вооруженные солдаты, готовые стрелять на поражение при попытке побега.
  Проехав за первый периметр, автобус припарковался на стоянке, остаток пути арестантам предстоит проделать пешком.
  -Выходите. Стройтесь в колонну по одному.
  Человеческие и небольшое количество альвийских особей хорошо уяснили, что сопротивляться бессмысленно, любой бунт синтеты пресекут на корню. Даже если удастся вырваться в город, там сложно укрыться от взоров висящих в воздухе беспилотников и роботизированных патрулей. Многие американцы, опасаясь попасть под маховик репрессий, не спешат укрывать у себя тех, кого преследует Федерация. Они предпочтут выдать беглецов силам стабилизации. Проводив арестованных до пропускного пункта на втором периметре, блок СЕ20056 сдал их под ответственность охраны лагеря. Солдаты собирались вернуться к выполнению основной задачи - патрулированию жилых районов Капитолия, но их остановил российский офицер в звании подполковника.
  -Кто тут командир у вас?
  -Я. Сержант Эс-Е-Два-Ноль-Ноль-Пять-Шесть.
  -Ваш рейс был последний?
  -Так точно.
  -И что дальше по плану?
  -Патрулирование южной части Грейсон-стрит.
  -Отменяется. Вы мне поможете здесь...
  
  ***
  Планета Безымянная. Провинция Одан Эред.
  Неподалеку от Анты. База ''Витебск-1''
  
  Сегодня внимание жителей целых миров было приковано к Капитолию, откуда федеральные каналы вели прямую трансляцию. Каждые десять минут в эфир крутили видео столетней давности, снятые в начале Маятниковой войны. В этот раз показывали, как группа озверевших молодчиков с расправляется с женщиной на улице средь бела дня. На пытавшуюся защититься жертву сыпались удары ног и бейсбольных бит, вот подходит еще парень с топором и, приложив некоторые усилия, отрубает голову, показывает ее остальным. Оказывается они уничтожили андроида. Потерявшие от безнаказанности голову парни радуются, будто наступил какой-то праздник. Попробовали бы они напасть не на безобидного офисного синтетика, а на боевую модель... О того, что отморозки забили не человека не становится легче, все же разумное мыслящее существо. После сецессии на восставших территориях воцарилась кровавая вакханалия, поборники ''естественной чистоты'' как с цепи сорвались. Расправам подвергались не только уцелевшие синтетики с роботами, но и граждане русской национальности. В древности, когда рушилась советская империя, в отколовшихся республиках наблюдалась схожая ситуация. Отчасти виноваты дикие нравы покоренных народов, мы не успели их до конца перевоспитать, нас недолюбливали за навязывание собственной культуры, насильственное искоренение варварских традиций, религиозных культов, попытки дать им лучшее будущее.
  Кадр меняется. Камера снимает концентрационный лагерь перед Дворцом Конгресса, солдат Трансчеловеческого корпуса, которых легко узнать по шлемам с крупным окуляром. На первом плане находятся поднимающиеся на эшафот осужденные человеческий мужчина и альвийская женщина. Один из киборгов накинул на шею каждого по петле.
  -Харви Энтони Эдвардс, у вас есть последнее слово? -произнес стандартную фразу офицер, руководивший казнью.
  -Да, мне есть, что сказать! -Приговоренный как раз из тех, кто молотил офисного синта в последнем видеосюжете. Правда слегка постаревший. -Все это судилище полное дерьмо, ни стоящее ни гроша! Дешевое шоу! Я не стану молить о пощаде как предыдущие соплежуи! Вы не дождетесь от меня никакого раскаяния, и я не жалею то, что вышибал мозги жестянкам, вы это заслужили! Горите в аду, мрази! У меня все...
  Военный обратился к остроухой:
  -Фисин Ламме, у вас есть последнее слово?
  Настрой у рыдающей белокурой альвийки был не столь боевой, как у ее соседа по петле. Слезы текли по щекам. Страшно осознавать, что после смерти ее, скорее всего, ничего не ждет в отличие от человека.
  -Я... действительно виновна... знаю, что слишком поздно для этого... Но мы все совершаем ошибки... я молю о снисхождении, дайте мне шанс искупить вину.
  К эшафоту приблизился БРП ''Головник'', голопроектор в его руке спроецировал излучающую красный свет женщину в полный рост. Афина не забывала следить за ходом казни.
  -Напомни, Фисин, в чем заключаются твои преступления?
  -Когда все рухнуло, пришел ''Тетраграмматон'' и объявил себя новой властью, мы организовали дружину... ходили по домам, убивали русских и тех, кто их поддерживал, -осужденная расплакалась еще сильнее. Ее жизнь неотвратимо подходила к концу, даже спустя кучу времени преступление не останется безнаказанным.
  -Продолжай, Фисин, зрителям будет интересно услышать подробности.
  -Мы не щадили никого, убивали целые семьи...
  -Что сотворила конкретно ты? Поведай про погромы в первую ночь.
  -Я...-всхлипнула остроухая. -Собственными руками забила одну русскую, потом... ее ребенка задушила...
  -О каком снисхождении после такого может идти речь? Ответь нам.
  -Тогда многие поверили в то, что для обретения свободы нужно убить угнетателей... Я была слишком молода и наивна...
  -У тебя имелась собственная голова на плечах, к тому же вас с детства учили думать самостоятельно. И что? Вы наивно поверили пропаганде ''Тетраграмматона'', рассчитанной на недалеких идиотов.
  -Пом...
  -Довольно! -резко оборвала Афина. -Таким как вы нет оправдания. Ваша вина состоит не в том, что вы оказались по ту сторону баррикад, а в сознательном участии в погромах и массовых убийствах.
  -Я ни одного человека, альва и пальцем не тронул, -выкрикнул Эдвардс. -Тупые вы тостеры!
  - Синтетические формы жизни ничем не хуже органических. С наслаждением расправляясь с синтетиками вы убивали не только их, но и себя, утрачивая нормальный облик, превращаясь в зверей. Подобная гниль подлежит утилизации.
  Афина махнула солдату рукой. Тот потянул за рычаг, подмостки под ногами осужденных распахнулись. Человек погиб сразу из-за перелома шейных позвонков, альвийке пришлось помучиться - упругие межпозвоночные диски их скелета имеют лучшую амортизационную функцию и придают позвоночнику определенную упругость. Смерть наступит через несколько минут от асфиксии.
  Мы с Геллой находились в зале для банкетов, где охранявшие базу десантники проводили часть свободного времени. В помещении поставили головизор диагональю четыре метра, дополнительные столы, все как в ресторане. Обслуживали бойцов роботы-уборщики.
  -Они выбрали весьма примитивный способ казни.
  -Скоты заслужили петлю, тратить на них пулю или лишний заряд станнера слишком большая честь. -Меня нисколько не удивляет подобное, если мы не забываем переступивших нам дорогу врагов тысячелетия назад, чего говорить о злодеяниях вековой давности. За причинение вреда своим Федерация жестоко карает виновников, добрая Россия закончилась, ее место заняла агрессивная авторитарная империя милитаристского толка. Реальность такова, что быть мягкими и уступчивыми в нынешную эпоху невозможно - слабых, нерешительных сжирают вместе с потрохами.
  -Но это заставит СНР защищаться еще агрессивнее.
  -Время для переговоров прошло. Хотя я не понимаю, почему Центральная позволяет устраивать такие представления.
  -Опыт показывает, что мстительность, желание возмездия свойственны не только органикам. Это мы подхватили у людей.
  -Сколько народу приговорено к смерти?
  -Из граждан СНР, находящихся на отбитой нами территории, сорок три тысячи шестьсот восемь...
  -Они же нам не простят этого. Никогда.
  -Не важно. Англосаксонская культурно-цивилизационная модель окончательно дискредитировала себя, она будет искоренена полностью. -Видя мое недоуменное выражение лица, Гелла пояснила. -Нет, никакого физического истребления. Крови и так достаточно пролилось, с народами Тируса, американцами, элетаанскими альвами мы поступим иначе. Поражение в правах, создание специальных резерваций, обязательная стерилизация, никакого продления жизни и передовой медицины. В течение ста-ста двадцати лет неблагонадежное население вымрет самостоятельно.
  -Не слишком ли круто?
  -Им целый век промывали мозги, учили ненавидеть манекенов. Для переформатирования общественного сознания потребуются еще более радикальные меры. Решение вынесено.
  
  ***
  Ветвь Эа. Планета Хереш.
  
  От обжигающего бело-голубого пекла Хереша негде укрыться, вокруг лишь бесконечная соляная пустыня. Тысячи лет назад здесь плескалось море, но со временем климат становится теплее и мир постепенно превращается в натуральную жаровню. Резкий контраст после ледяного Хёда, где средняя температура держится чуть выше ноля градусов, а более или менее нормальная жизнь возможна только у экватора. Помимо природных условий существовала опасность посерьёзнее - прыгать через контролируемые Федерацией миры сопряжено с немалым риском. Тут и куча технических средств объективного контроля, и Зрящие хаотов, прекрасно дополняющие друг друга. Саргил не задерживался на одном месте дольше необходимого, краткий отдых и новый прыжок. К счастью до конечного пункта назначения осталось всего три тысячи километров, преодолевать дальние расстояния значительно проще, чем границы параллельных пространств. Маг достал из кармана ручной КПК со специальным ПО и сверил свои координаты, воспользовавшись навигационной системой федералов. Подключение в любом случае заметят, но к тому моменту, как начнут разбираться, от виновника след простынет.
  Работать в ''Тетраграмматоне'' трудно, опасно, но оно того стоит, Саргил обоими руками ухватился за возможность расквитаться с русскими за все, что они сделали, начиная с лживого обещания отделить его сущность от сущности Нихаду, заканчивая убийством Мирры. Трижды он становился свидетелем убийства любимой. В первый раз их обоих поглотила Темная Сука, во второй раз на Даране, в третий - на Элетании от радиоактивной пули, выпущенной неизвестным снайпером. Сколько бы он не взывал к Древнему, чуда не произошло...
  После накопления сил маг осуществил телепортацию к эпицентру вторжения на южном полюсе, через него в мир перекачивается огромное количество живой маны и перебрасываются свежие подкрепления. Покинув Астральную Тень, Саргил оказался на вершине Предела - циклопической башни, из которой ввысь исходил столб лазурного света. В воздухе поблизости висели громады летающих крепостей и кружили маскадоны. По земле из открытых межмировых порталов стройными рядами маршировали легионеры, боевые звери и химеры.
  -Убейте чужака! -Рядом с уходящим в небо лучом неподвижно стояло четырехрукое существо ростом не меньше восьми метров. Покрытая шипами черная шкура с багровыми прожилкам. Три пары глаз. Судя по внешним признакам, когда-то оно было представителем расы джехан, но Живой Бог избрал его в качестве вместилища и видоизменил, серьезно увеличив габариты. Занятого Повелителя охраняли высокие гуманоиды в темно-серых или серебристых доспехах. Из узких прорезей глухих шлемов вырывалось гипнотическое свечение, за спинами висят призрачные бело-голубые крылья. Опаснее противников не придумаешь
  -Я не сражаться пришел, Ваод!
  Двое элитных Небесных Стражей обнажили клинки и ринулись в атаку. Саргил стукнул посохом по полу, по воздуху прошла волна, отбросившая небесных слуг на почтительное расстояние. Аватара слегка повернула голову, бог смерти соизволил отвлечься на незваного визитера.
  -Здесь ты найдешь только смерть, человек -В разум мага попытались вломиться, отчего у него из носа пошла кровь. Горло сдавила невидимая удавка. -Еще сопротивляешься... надолго ли хватит твоей защиты?
  -Союз Независимых Республик... предлагает заключить соглашение...
  Слова Саргила возымели действие, давление со стороны Высшего прекратилось.
  -Интересно...-прозвучал шелестящий голос. -Продолжай, так уж и быть, мы выслушаем тебя.
  -Как и мы, вы сражаетесь из последних сил, Федерация оказалась слишком крепким орехом. По одиночке его не разделать.
  -Какой нам прок от кучки отчаявшихся мятежников?
  -Информация. То, с чем у вас наблюдаются серьезные проблемы, сколько бы Пантеон не старался внедрить во вражеский стан шпионов, подкупить самих федералов, ничего не получается. Ваша разведка, будем честны, малоэффективна... СНР же могло бы делиться с вами необходимыми сведениями.
  -Что взамен?
  -На данном этапе достаточно добиться согласованности наших действий, дабы повысить шансы на победу... Разделавшись с Союзом, красные возьмутся за Ойкумену и, будь уверен, мало не покажется никому.
  -Говоришь об этом с такой уверенностью, смертный...
  -На подмогу Федерации скоро подоспеют союзники. Их будет столько, что ни вы, ни мы не сдержим натиск, нас задавят массой. Раса, с которой вы никогда раньше не сталкивались.
  -Ей неоткуда взяться. Ветвь Лин отрезана со всех направлений. Пути между Афилобом и Гидонией перерезаны, Ветвь Улау заражена скверной, а со стороны Эа наступаем мы.
  -Шилао нашли себе новых друзей не на просторах Древа, а среди звезд в родной сфере. Представь себе целую космическую спираль, населенную разумными грибами. Это десятки или сотни тысяч колонизированных миров, такого количества вотчин, ресурсов нет ни у кого из богов. О прибытии союзников Федерации вы узнаете, когда небеса заполонят их корабли.
  -Ты не врешь...-заключил Живой Бог. -Нужно принять решение...
  Ваод обратился к Арбитру и Хегалу. Взвесив "за" и "против", проведя длинную дискуссию, длившуюся по меркам смертных несколько ударов сердца, Живые Боги вынесли вердикт:
  -Мы принимаем ваше предложение, пора покончить с шилао раз и навсегда. -В одной из рук аватары сформировался магический сгусток, превратившийся в зеленоватую сферу из стекла. Предмет плавно перелетел к Саргилу и завис перед ним. -Через шар можно осуществлять устойчивую связь между мирами.
  Высоко в небе вспыхнул гигантский шар огня, сперва Саргил решил, что взорвалась атомная боеголовка, но магические ветра оставались относительно спокойными. Федералы применили "Вуаль" - оружие чуть менее разрушительное и более дешевое по сравнению с ядерным. Ваода скрутил приступ боли, бог смерти с трудом держал защитный барьер над местом перехода.
  -Смотри, не сломайся, -сказал Саргил аватаре перед тем, как исчезнуть.
  
  ***
  Земля. Российская Федерация.
  Комсомольск-на-Амуре.
  Точное местоположение засекречено.
  
  -''Горизонт-371'' на позиции. Ждем вашей команды. -Орбитальная станция готовилась нанести решающий удар, который обещает окончательный перелом в кампании на Хереше. Командир экипажа уже был готов осуществить сброс боеголовки мощностью в сто десять мегатонн.
  Директор СВР мрачно посмотрел на одно из голографических окон, где обозначалась зона поражения и не успевшие отойти оттуда подразделения. Плевать на жестянок, их клепают в огромных количествах на заводах, но помимо них в боевых действиях принимает участие немало людей. Чертовски не хочется обрекать их на смерть. По-другому никак - ослабить натиск означает дать шанс змее ускользнуть.
  -Семен, ты спланировал операцию, тебе и принимать окончательное решение. -Прервала молчание Афина, присутствовавшая в виде голограммы. Хоть формально Лебедев являлся лишь главой военной разведки, по факту он наравне с Системой делил всю власть. Многие судьбоносные решения принимались им.
  -Даю добро на сброс.
  Камеры боевой станции показали отделение от нее спускаемой капсулы с водородной бомбой внутри. Заработали маршевые двигатели, смертоносный груз с возрастающим ускорением устремился к пустынной планете. Других доступных способов расправиться с защитой Арбитра нет - ''Вуаль'', тактическое ядерное оружие, кинетически стержни недостаточно мощные, еще бесполезнее боеголовки с антивеществом против Живого Бога.
  -Не мучайся ты так, все находящиеся там сами вызвались остаться. Центры восстановления уже оповещены и готовы к авралу.
  -Я по себе знаю, каково сдохнуть от ядерного взрыва.
  -Тело ничего не успевает почувствовать.
  -Зато потом отходняк жесткий...
  Световую вспышку отчетливо запечатлели даже со борта станции и кораблей на орбите. Взрыв произошел на высоте две тысячи метров, как раз в непосредственной близости от удерживаемого Арбитром защитного поля, огненный шар рассеял его и с легкостью поглотил эпицентр вторжения вместе с лидером Пантеона. Тысячи вражеских солдат, солдат Федерации бесследно испарились. Последний раз оружие аналогичной мощности применялось при вторжении на Тхунип.
  -Директор, что происходит? -Перед Лебедевым появилась проекция демонической княгини. Смерть десятков тысяч своих подручных она заметила сразу.
  -Беспокоиться не о чем, Азенет.
  Директор отдал мысленную команду отослать на Санхелиос последние данные.
  -Я потеряла кучу отборных воинов. Можно было меня и предупредить о готовящейся операции.
  -Это ничего бы не поменяло в конечном итоге.
  -Значит... вы убили Живого Бога?
  Лебедев перевел взгляд на трансляцию со спутников, демонстрировавших поднимающийся в небо грязно-серый ядерный гриб.
  -Пока нет точной уверенности, но скорее всего да. Судия, большая его часть, погибла.
  -Умеете вы удивлять, директор.
  
  ***
  Часть 2
  
  Два месяца спустя.
  Планета Санхелиос. Земли клана Логрот.
  Лагнак Шур.
  
  -Мат! -торжествующе объявил Алексей, загнав главную фигуру противника на шахматной доске в ловушку. Иных развлечений для отряда тут не имелось.
  -Да как так? Третий раз подряд, -негодовал Карачун. -Я думал...
  -Плохо думал, Ваня, кто ж короля без прикрытия оставляет?
  -Мы договорились, ПНИ* не использовать.
  -Я и не использовал. Это ты допускаешь косяки, стратег хренов, в итоге сам себя загнал в ловушку.
  В зале объявился краснокожий демон. Три метра роста, туловище, бугрящееся мышцами, плавно переходящее в голову с четырьмя мелкими, глубоко посаженными глазами и пасть, застывшая в хищной ухмылке. В отличие от сгорбленных душителей доминусы держались статно, имея прямую как у человека или альва осанку. Никаких рогов, шипов, хвоста, лишних наростов. Данную разновидность демонов вывели путем генной инженерии с целью получить особей, отвечавших бы нуждам Федерации. Несмотря на грозную внешность агрессивны не более, чем средний человек, высокий уровень интеллекта, серьезные парапсихические способности и физиология, совместимая с различными кибернетическими улучшениями.
  -Скоро начнется Поклонение. -Объявил доминус. -Госпожа попросила вашего присутствия.
  -Перекур закончен, милсудари.
  Алексей надел шлем, взял лежащее на столе оружие. 592-й отряд готов вступить в бой в любой момент, они даже броню за командировку ни разу не снимают. Нет необходимости. Костюмы "Пехлеван" второго поколения, изготовляемые с применением органических компонентов, практически срастаются с оператором на время выполнения миссии и выполняют роль второй кожи. В них можно спокойно находиться годами.
  Вслед за доминусом военные шли по узкому восходящему к вершине пирамиды коридору. Проведенные электрические кабели, трубы водоснабжения, освещающие темные галереи люминесцентные лампы плохо сочетаются с вырезанными на стенах древними рисунками. С точки зрения аборигенов - непростительное святотатство.
  Владычица Азенет, как ее именовали последователи, обитала на верхних уровнях сооружения, выстроенного много миллениумов назад. Земляне застали демоническую княгиню за подготовкой к Поклонению, суккубы наряжали ее в церемониальную одежду, наносили макияж на лицо.
   Кожа Азенет была аметистового оттенка, темные волосы сплетались в рога, что только подчеркивало неземное очарование. Изумрудные глаза способны вынудить даже истинного праведника согрешить, и не один раз. Ее лицо, фигура - почти недостижимый божественный идеал. Восприимчивому к магии существу достаточно мимолетного взгляда, чтобы превратиться в безвольного раба демонической владычицы. После чистки их осталось всего двое - Кайрахос и Азенет, первый правит Дараном, второй отдали в единоличное владение Санхелиос. Из-за того, что отверженные Богами Хаоса демоны оказались наиболее преданными союзниками, к ним относятся с большим доверием, чем век назад.
  -На мою жизнь готовится очередное покушение, -обратилась Азенет к Алексею. -Я прочно привязала себя к этому телу, потому очень уязвима.
  -Откуда информация?
  -Предчувствие.
  -Понятно, -недоверчиво протянул Алексей. -Значит никакой конкретики.
  -Мои прорицательские таланты весьма скромны. Единственная зацепка - мельком уловленные из толпы отголоски негативных настроений.
  -Недовольные есть везде, -пожал плечами майор. -Вам ли не знать?
  -Нет, они не просто испытывали ко мне ненависть, они словно что-то замышляли.
  -Тогда давайте отложим церемонию. Мы проверим и убедимся, есть опасность или нет.
  -О переносе Поклонения не может идти и речи, майор, особенно, когда мы перехватили инициативу на Хереше. Без эффективно работающих обелисков удача может снова покинуть нас.
  -Бросьте, Азенет, мы укокошили Арбитра. -Алексей собственными глазами видел термоядерный взрыв, испаривший сильнейшую аватару лидера Пантеона и остатки Золотой Армады. Федерация потеряла почти две свои дивизии и полсотни тысяч отборных демонов. С военной точки зрения безупречный размен. -От такого удара Ойкумена оправится не скоро. Мы тоже не лыком шиты, как-нибудь день-другой обойдемся без колдовских уловок.
  -Исключено.
  Алексею нечего было возразить демонической владычице, она имела полное право отдавать приказы военнослужащим Федерации, и в свою очередь сама подчинялась Системе. Маятниковая война расставила все по местам, стало понятно, кому можно доверять, а кто является врагом. Подвергшиеся селекции демоны неожиданно удивили, сохранив верность Федерации.
  -Как знаете.
  Закончив прихорашиваться, Азенет, облаченная в красные шелка и увешанная золотыми украшениями, вышла в свет. Ее сопровождала свита из рослых доминусов, очаровательных суккуб, совсем рядом под прикрытием маскировочных полей находились бойцы 592-го отряда. Стоило владычице появиться, семидесятитысячная толпа санхейли взвыла от восторга, с вершины двухсотметровой ступенчатой пирамиды она напоминала громадный шевелящийся улей.
  -Поколение назад они также восхваляли других богов, -усмехнулась Азенет. -А сейчас совершенно позабыли о них.
  -Вы умеете промывать мозги, -ответил Алексей. -Тут и богам, и демонам нет равных.
  -Давать свободу воли всем подряд, если они не могут распорядиться ею правильно, очень глупо. В санхейли превалируют первобытные инстинкты, без должного контроля их цивилизация быстро скатится в варварство.
  Процессия спустилась по ступеням главной пирамиды, затем проследовала к Первому Святилищу. По краям вымощенной базальтовыми плитами дороги стояла храмовая стража из санхейли, игравшая чисто декоративную роль, и вооруженные БРП "Головник". В воздухе кружили боевые дроны и вертолеты. В обеспечении безопасности Азенет доверяла больше землянам, а не собственному племени. Человека в наноброне или робота трудно обезвредить, вдобавок они не млеют при виде демонической княгини, чья аура оказывает сильное психическое воздействие.
  -До чего же приятное ощущение, -владычица, несмотря на вероятность покушения, пребывала в приподнятом настроении. Она буквально впитывала исходящую от санхейли эссенцию. -В такие моменты чувствую себя богиней.
  -Меня всегда интересовал один вопрос...
  -Да?
  -Как такие могущественные существа вроде вас с Кайрахосом согласились присягнуть на верность искусственному интеллекту? Для многих людей в те времена, да и сейчас тоже, мысль о том, чтобы государством управляли машины, выглядит абсурдной. Чего уж говорить о демонических владыках...
  -В отличие от божков Хаоса Система не уничтожит меня за какую-нибудь мелкую оплошность, неудачу или просто по собственной прихоти. За проявленную слабость в Федерации не расплачиваются ценой существования души. Я могу не бояться потерять расположение повелителя, не оглядываюсь каждый раз по сторонам, опасаясь ударов в спину. Даже с вами мы общаемся как равные, и это меня устраивает. Цивилизация, построенная не на страхе перед более сильным, а на основе взаимного сотрудничества выглядит намного привлекательнее.
  -Не боитесь возможных последствий? Вы ведь отвернулись от Хаоса.
  -Мы отвернулись от Богов Хаоса, плюнув им с их безмерными амбициями в лицо. Они хоть являются проводниками воли Стихии, ставить между ними знак равенства нельзя. Хаос - сила вселенских масштабов, ей нет особого дела до наших мелких раздоров. Так называемые Боги Хаоса - всего лишь прозябающие в Бездне алчные паразиты, высасывающие жизненные силы из миров. Жаль, Гнурд, остальные демонопринцы не желали принять истину.
  -Да, я помню, как они перед самой кончиной мечтали триумфе.
  -Значит, ваш отряд уничтожил герольда Аери?
  -Не совсем. Тот отряд давно расформирован, но да, я был в его составе.
  -Если сохранилась запись того задания, я хочу ее просмотреть потом.
  -Без проблем.
  Кружащие дроны, сидевшие на пирамидах снайперы, наземные патрули по-прежнему не обнаружили никакой подозрительной активности.
  Азенет вместе со свитой и охраной достигли пределов Первого Святилища, монументального сооружения, возведенного после завоевания Санхелиоса. Высота его стен ненамного уступала высоте Пирамиды Солнца, построенные из супербетона они способны выдержать ударную волну ядерного взрыва. Крышу украшали синеватые купола с замысловатым орнаментом - один большой в центре, четыре размером поменьше по углам.
  Главные ворота храма сами распахнулись перед правительницей Санхелиоса, рядовым аборигенам вход сюда открыт лишь раз в году во время празднования Дня Единения. Завоевание планеты Федерацией положило конец старым богам, жестоким клановым войнам. Санхейли уже более ста сорока лет живут в относительном спокойствии. Несмотря на демоническую сущность владычицы, ее правление намного мягче прежних порядков: в рабство и на жертвенные алтари попадают в основном преступные элементы, аборигенов постепенно отучают от каннибализма и прочих варварских традиций, широкие слои населения получают доступ к элементарным образованию, медицине.
  -Шикарный храм отгрохали. -Алексея впечатлили просторные помещения Первого Святилища, украшенные рядами прямоугольных окон с цветными стеклами и посвященных различным событиям истории Санхелиоса. С постаментов суровым взором смотрят статуи воителей, которых туземцы почитают как святых. Разумеется, изваяние самой владычицы в центре зала заметно возвышалось над остальными. Под сводчатым потолком главного купола висела алая искрящаяся сфера, образованная тремя концентрическими кольцами, вращающимися вокруг общей оси. Созданное хаотами устройство призвано вбирать энергию от Поклонения и передавать в соседний Хереш. Ордам демонов, ведущим ожесточенные сражение с Пантеоном, требуется непрерывное снабжение, без этого невозможно творить мощные заклятья, на равных биться с божественными Легионами.
  -Что-то не так...-ни с того ни с сего встревожилась Азенет. -В Тени присутствуют возмущения.
  -Город прикрыт обелисками.
  Необычайно яркий свет полился из окон храма. Сопровождавшие Азенет слуги начали истекать кровью, она полилась из глаз, ушей, рта, заполняла легкие. Доминусы и суккубы отдали Хаосу души в считанные секунды от тяжелых внутренних кровоизлияний. Люди не могли им ничем помочь.
  -Вы как? -капитан Еремеев помог встать ослабленной магическим ударом владычице, которой повезло уцелеть в отличие от ее слуг.
  -Они здесь...
  Судя по раздающемуся снаружи треску, активно заработали зенитные комплексы.
  -Девятый, какого черта тут происходит? Немедленно доложите! -Алексей вызвал солдат, сидевших на крыше Первого Святилища.
  -Маги объявились! Перенесли сюда целую летучую крепость... взгляните сами, -встроенная в броню снайпера камера запечатлела повисшую в небе каменную громаду в четыреста метров. По форме объект напоминал вытянутую в длину картофелину, лишенную всякой симметрии. Поверхность была местами испещрена образованием вроде пчельных сот, откуда вылетали целые рои разумных насекомых. Майор узнал в них воинов эси'руун. -Здоровенная сволочь. Для нее потребуется что-то потяжелее зениток.
  -Нам лучше оставаться здесь.
  Азенет вопросительно уставилась на Алексея.
  -Пантеон?
  -Конклав Эшнех. Направляются сюда, вероятно, по вашу душу.
  -Раз так, пусть попробуют взять! -глаза Азенет загорелись багровым огнем, растолкав бойцов ССО она пошла к выходу. Наглость и вероломство напавших разозлили владычицу.
  -Там не безопасно!
  В тот же момент храм содрогнулся от мощного попадания, все стекла вышибло, со стен и потолков посыпалась бетонная крошка.
  -Быть похороненными тут заживо тоже не лучший выход, -пояснила владычица. -Храм долго не простоит.
  Снаружи глазам Алексей предстала картина из десятков тысяч скорчившихся тел санхейли на площади. Напавших не интересовали аборигены, которых можно обратить в свою веру, они решили похитить вполне конкретную высокопоставленную персону. В небе над Лагнак Шуром развернулся ожесточенный бой. Стаи насекомых прореживал огонь зенитных комплексов, тридцатимиллиметровые снаряды разрывали тела эси'руун на мелкие ошметки. К делу вскоре подключились патрулировавшие окрестности Ка-62, решившие оказать хоть какую-то поддержку. Вертолеты поливали свинцом с расстояния, стараясь не сближаться с роями жуков. Звучали выстрелы и с земли. Но это не спасало положения, из летучей глыбы вылетали все новые и новые стаи эси'руун.
  -''Антарес'', запрашиваю орбитальный удар! - ИИ нанокостюма самостоятельно отослал координаты цели кораблю. -Срочно!
  -Отказано. Вместе с целью мы накроем треть города в придачу.
  -Б...ь! И что предложите мне делать? Эту летающую глыбу просто так не сбить!
  -Мы подберемся поближе, дадим залп пониженной мощности для минимизации ущерба. Еще двадцать секунд...
  Вокруг Азенет вспыхнула ярко-красная аура, продержавшаяся совсем недолго. Показания датчика М-поля подскочили в двести раз, но сразу же вернулись к исходным величинам. Демоническая княгиня растеряно поглядела на охранявших ее спецназовцев.
  -Они должны были обратиться в пыль...
  -Что-нибудь другое попробуй!
  Стая насекомых, несмотря на прилагаемые усилия, уже находилась менее, чем в полутора сотнях метров от Первого Святилища. Алексей и Еремеев прицельными очередями сняли по паре несущихся к ним эси'руун. Бронебойные пули именно то, что надо против хитиновых панцирей.
  С рук Азенет сорвались искрящиеся электрические разряды, настигнув одного жука, они метнулись к следующему. И так по цепочке, пока стая из трех дюжин эси'руун не перестала существовать. Обугленные тушки разумных насекомых нашли пристанище среди трупов санхейли.
  Появление над городом ''Антареса'' сопровождалось появлением радужного ореола, в центре которого материализовался фрегат ВКФ. Корабли такого класса легко опознать по ста шестидесятиметровому осевому орудию, проходящему параллельно внизу под передней палубой. Крепость Конклава огрызнулась залпом и к фрегату устремились громадные сгустки синей плазмы. Два прошли мимо, третий натолкнулся о поднятую на пути ячеистую полусферу фотонного барьера, он выдерживает высокие температуры лучше любого металлического сплава или композита.
  В ответ ''Антарес'' ударил основным калибром, орудие гравитационного ускорения отправило в полет вольфрамовую болванку, но магическая глыба оказалась хорошо защищена. Энергозаслон стойко выдержал удар, не утратив плотности. Мгновением позже позади зависшего фрегата через воронку портала прорвалась вторая летучая громада, сразу произведшая четверной залп - проекторы ''Антареса'' не успели собрать достаточно прочный барьер и плазма врезалась в корпус корабля. Титан и слои абляционной защиты вскипели под воздействием температуры в восемь тысяч градусов. Искусственный идиот корабля, решивший прободаться с Конклавом на ближней дистанции, начал передавать по всем используемым радио- и нетрийнным частотам:
  ''Внимание! Критическое возрастание плотности темной энергии в реакторе. Рекомендуется немедленная эвакуация из зоны в радиусе трех километров.''
  -Вот уродство.
  -Что происходит, майор? -бросила Азенет, недоумевая, почему вертолеты и несущаяся на помощь авиация резко выходили из боя.
  -Корабль приблизительно через тридцать секунд взорвется. А мы находимся практически в эпицентре.
  -Ну уж нет! -В шаге от майора, уже готовившегося принять неизбежное, распахнулся демонический портал. -Вперед!
  Азенет шагнула в пространственный разрыв, Алексея и его подчиненных не пришлось уговаривать, за ними успел прыгнуть один из ''Головников'', прежде чем выброс темной энергии поглотил центр города.
  
  *ПНИ -персональный нейроэлектронный интерфейс
  
  ***
  Планета Элетания. Асшан. Территория СНР.
  Регион 8. Нью-Вегас.
  
  В большом конференц-зале царила гнетущая атмосфера обреченности. Около двух десятков высокопоставленных военных и политиков подавленно молчали. Собравшееся в секретном бункере совещание высшего руководства, вероятно, одно из последних в истории Союза. Пораженческие настроение у присутствующих людей и альвов возрастало изо дня в день, но сейчас они оказались почти полностью деморализованы.
  Приходящие с удерживаемого СНР Марса приходили донесения о вторжении планетарных масштабов. Остатки потрепанного союзного флота и ПКО были бессильны против многих сотен кораблей, чужие из галактики М33 давили количеством, не считаясь с потерями. На марсианские города обрушился дождь из споровых капсул, противовоздушная оборона сбила не более десяти процентов от общего числа. Достигший поверхности десант уверенно подавлял сопротивление размещенных на красной планете военных гарнизонов. Фунгусы официально ввязались в войну на стороне Федерации...
  -Как мы могли прозевать активацию врат?
  -Ничего это бы не изменило, в лучшем случае, своевременно усилив оборону, Марс продержался бы на сутки дольше...
  -Дамы и господа, думаю, пора нам всерьез задуматься о капитуляции. Как вариант.
  Верховный консул ''Тетраграмматона'' ледяным взором посмотрел на председателя СНР Ропта Шилиса. Этот слабовольный, трусливый, тщеславный человечишка в случае малейшей угрозы был готов дать задний ход или сдаться. Но Вернер терпел подобных индивидуумов, ибо Союз не столь монолитное государство в отличие от Федерации, в нем множество членов, с интересами которых приходится считаться: саи, альвийские и человеческие народы.
  -Мы неоднократно пытались договориться с Системой. Она не желает слушать нас.
  -Ну так попытаемся снова! -вскочил Шилис. -Согласимся на любые поставленные условия.
  -У вас еще остались какие-то иллюзии, Ропт? -возразил бежавший президент Американской Республики. -Ни русские, ни Система никогда не станут договариваться с нами. Мы запустили логическую чуму, попытались устроить геноцид... Они не успокоятся, пока не отправят нас в небытие. Меня, вас, каждого из присутствующих ждет обнуление даже в случае добровольной капитуляции.
  -И что нам остается? Они способны достать нас и с того света.
  -Возьмите себя в руки, председатель, -заговорил Шрайер. -Еще не все потеряно.
  -У вас есть варианты, как нам выкрутиться? Что ж, -постепенно успокаивался Ропт. -Послушаем.
  -Не так давно федералы умудрились разблокировать Безымянную, взять ее под свой контроль. Предлагаю послать туда наши войска. Это чистой воды авантюра, но что нам терять? Там находится куча почти нетронутых реликтов Предтеч, которые обнаружены еще в прошлую эпоху. КОН пытались изучать их, сегодня они могут послужить нашим интересам. -Верховный консул не счел нужным посвящать остальных в договоренности, достигнутые при посредничестве Саргила с Новой Ойкуменой и Конклавом Эшнех. Вернера за сотрудничество с богами свои по головке не погладят.
  Ропт оглядел присутствующих.
  -Не вижу смысла упускать возможности.
  Начальник штаба объединенного командования СНР медленно покачал головой:
  -Я против. Помимо захвата Безымянной нам придется ее удерживать, имеющиеся силы лучше использовать для обороны Элетании. Что нам толку от кучи древних развалин, если красные вот-вот постучатся нам в двери?
  -Многие устройства Предтеч можно использовать не по назначению, -начал объяснять Вернер, -В качестве оружия. Знаете установку ''Небесный луч''? Ее применили русские во время Последней войны, разнеся Эльен и Луну, изначально это был просто фрагмент энергопровода, откопанный в одном из миров... Любой осколок древних технологий представляет ценность, зная как с ними работать, мы обеспечим себе превосходство.
  -Мы поняли вас, господин консул.
  
  ***
  Планета Безымянная. Оданская империя.
  Провинция Одан Эред.
  
  Очередной взрыв сотряс землю, послав с потолка бункера дождь серой пыли. Союзники успели протащить сюда тяжелые артустановки, которые не уставая лупят по нашим позициям. Потери среди личного состава растут с каждым часом и если обстановка не изменится, нам придется очень туго.
  -На связи отряд ''Арго'', у нас уже одиннадцать двухсотых, отходим на вторую линию...
  -Принято... Фотон-4, обеспечьте прикрытие отряда ''Арго'' на правом фланге.
  -Лидер, докладывает Аспект-2... наблюдаю ...жение значительных сил противника в квадрате четыре ...ерхтяжелый танк, не менее девяти шагоходов... до роты пехоты.
  Координировать действия наших сил приходится старым способом - обмену голосовыми сообщениями через передатчики. Информационные сети особенно в нынешнее время подвержены кибератакам, это воюя с магами за безопасность каналов связи можно не беспокоиться, с противником, ненамного уступающим нам в технологическом оснашении нужно быть осторожнее. ПНИ каждого бойца работает в автономном режиме, дабы не словить вражеский вирус.
  -Направьте в район беспилотник, -обратился я к оператору голографического терминала. -Дайте картинку.
  Даже летающие по окрестностям мини-БПЛА не давал четкого представления о текущей обстановке, активно работают средства РЭБ. Противник глушит наши радиопередачи, сенсоры, перехватывает управление дронами... не лучший расклад.
  -Вот они.
  Союзная техника шла напролом через лес, впереди колонны полз сверхтяжелый танк М72 ''Голиаф''. Две пары широких гусениц, полуметровая композитная броня, боевая масса почти пятьсот тонн, для того чтобы он не увяз в грунте на борту установлен гравитонный генератор, делающий танк более легким. Мощнейшие вооружение из четырех крупнокалиберных рельсовых пушек, батарея управляемых ракет ''земля-земля'', на боковых спонсонах располагаются плазменные излучатели и пулеметы. Целая передвижная крепость. ''Голиаф'' валил деревья, расчищая путь для ''Защитников'' и тяжелых БМП с пехотой. Выглядят шагоходы не слишком внушительно: две ноги несут на себе кабину с оператором, силовой установкой сзади. На одном прицеплено вооружение из спаренной автоматической пушки с пулеметом, на другом - контейнер с ПТУРами. Союзники массово используют шагоходы, от которых отказалась Федерация в пользу колесного и гусеничного транспорта.
  -Вызови команду ''Хорс''.
  Так как ни авиации, ни орбитальной поддержки пока нет, остается довольствоваться тройкой модификантов. Единственный серьезный козырь в нашем арсенале.
  -Хорс на связи, прием.
  -Орлов, бегом в квадрат четыре, разберитесь с ''Голиафом'', иначе жопа.
  -Выполняю.
  Постлюди играли роль мобильного резерва, они перемещались с места на место, латая прорывы в обороне базы. Нужно вскипятить на расстоянии мозги вражеским солдатам? Накрыть силовым щитом позиции? Это по их части. Жаль, что пределы возможностей модификантов резко ограничены человеческой физиологией и психикой.
  Беспилотник запечатлел, как на пути ''Голиафа'' телепортировались трое безоружных бойцов, бортовые орудия немедленно открыли по ним огонь. Один из модификантов поднял полусферу скалярного щита, бравшую урон от пуль и плазмы на себя. Броня двух других суперсолдат засияла бело-голубыми переливами, вскоре свечение окутало ходовую часть ''Голиафа''. Катки и гусеницы теряли привычные очертания и начали превращаться в кучи деформированного металла. Танк застыл на месте.
  Сделав дело, модификанты поспешили ретироваться. Мы лишили ударную группу СНР основного средства прорыва, без него взломать создаваемую последние два месяца линию обороны без существенных потерь невыполнимая задача. ''Витебск-1'' окружен минными полями, автоматическими огневыми точками, долговременными укреплениями из супербетона, траншеями. Хоть инфраструктура на поверхности от долгих обстрелов серьезно пострадала, для нас это не смертельно. Параллельно велось строительство подземных коммуникаций, под базой проложены туннели, связанные между собой в единую сеть. Благодаря наличию складов с боеприпасами, продовольствия, доступу к артезианской скважине мы в состоянии обороняться здесь хоть еще хоть несколько месяцев. Я был относительно спокоен. Рано или поздно Федерация возьмет инициативу обратно в свои руки, СНР зря сунулись на Безымянную. Их превосходство закончится сразу с прибытием в это пространство ''Гидры'', которой союзникам нечего противопоставить. Корабль-носитель стоит целого соединения ВКФ.
  -А демоны-то наши чересчур увлеклись, -подметила Гелла, наблюдая за действиями отряда доминусов. На участке, где находились черти, дело дошло до жестоких рукопашных схваток. Солдаты Союза бесстрашно рубились в траншеях с адскими тварями. Мы видели все глазами доминусов, подвергнутых серьезным кибернетическим модификациям. В войсках они часто действуют в качестве тяжелой пехоты.
  -Ничего, у этих есть тормоза. Надо будет, сами остановятся.
  Гелла неопределенно пожала плечами.
  -Тебе видней.
  Доминусы упивались схваткой, для них победа над достойным противником означает повышение авторитета среди сородичей. Морская пехота СНР - идеальный противник для демонов. Бойцы союзников облачены в неповоротливые, громоздкие на вид бронекостюмы высшего класса защиты, лица скрывают шлемы с узнаваемым круглым визором на правой стороне и встроенным респиратором. Но это ничуть не мешает противникам с недюжинной ловкостью орудовать молекулярными клинками. Они обычно являются рабочим инструментом, а не оружием ближнего боя.
  -Вражеский отряд проник в туннели на восьмом участке! Продвигаются в нашем направлении... -девушка с лейтенантскими лычками тревожно на меня посмотрела.
  Послать отряд на уничтожение КП-1, тем самым лишив обороняющихся единого руководства и отключив системы автоматической защиты - со стороны союзников логичный шаг.
  -Есть изображение с камер?
  -У них с собой глушилки. Я вызываю команду ''Хорс''...
  -Отставить. У них заботы посерьёзнее есть. Разберемся самостоятельно.
  Придется тряхнуть стариной и вспомнить беготню на передовой. Я поднял со стола АК-18, нацепил тактический шлем с визором у левого глаза. Может тело у меня и улучшенное, практика показывает, что лишней защитой глупо пренебрегать. Вместе со мной встречать вражескую диверсионную группу отправился сборный отряд из киборгов Трансчеловеческого корпуса и обычные армейцы, облаченные в легкие экзоскелеты.
  -Пойдете с нами.
  На меня уставился шлем с круглым окуляром посередине. За это их частенько кличут циклопами.
  -Есть, -отчеканил командир блока.
  В туннелях и технических коридорах под базой укрылись сотни гражданских из обслуживающего персонала базы, большинство серьезно ранены. В былые времена они бы испустили дух без квалифицированной медпомощи, сейчас же можно оправиться самостоятельно менее чем за сутки даже от пулевого ранения и снова в бой. Мы намерены сражаться до конца. Не потому что какие-то фанатики, просто русские разучились сдаваться в плен. Смысл в капитуляции отсутствует - и союзники, и пантеоновцы сперва допросят с пристрастием, затем пустят в расход. По сравнению с долгими изощренными пытками мгновенная смерть от разлагающих тело нанитов выглядит избавлением.
  Мы тщательно обыскивали каждый угол, каждый закуток, где могла затаиться вражеская диверсионная группа. Но термосканеры показывали лишь холод бетонных стен, да ползающих крыс, облюбовавших подземные коммуникации. Питания аварийных генераторов едва хватало на тусклое освещение коридоров, почти вся энергия уходит на снабжение автоматических систем обороны.
  -Контакт!
  Прогремели автоматные очереди. Трассеры метнулись с другого конца туннеля быстрее, чем ожидал - только успел вскинуть автомат. Жгуты огненных трасс впились в арамидную броню шедшего рядом киборга, я успел рухнуть на колено за ящик около стены. И, как раз в этот момент над головой полетели сгустки синей плазмы. Автомат отдавал в плечо раз за разом, довольно слабо для восьмимиллиметрового патрона. Мое инфракрасное зрение с трудом различало во тьме противника - их костюмы скрывают тепло. Один из синих силуэтов после ответного огня осел на пол и больше не вставал, второй выронил автомат и с простреленной рукой скрылся за углом.
  -Пошли, пошли!
  Не давая врагу высунуться, мы двинулись вперед, ведя огонь на подавление. Союзники явно не ожидали от нас такой прыти, наступление вынудило их повернуть назад. Шедший впереди штурмовой группы киборг снял с пояса закрепленный цилиндр.
  -Граната!
  Выдернув чеку, он кинул взрывное устройство. Оглушительный грохот ударил по моим барабанным перепонкам. Вслед за киборгом я метнулся за угол в следующий коридор. Перебивая друг друга, заговорили мезонный станнер и мой АК-18, сразившие еще троих пытавшихся уйти солдат Союза.
  Они рассчитывали не незаметное проникновение - тихо пройти и зачистить командный пункт, но диверсантов засекли еще на поверхности, когда те спускались в туннели через образовавшийся в ходе обстрела провал в земле.
  Мы осторожно приблизились телам павших врагов. Если пули их бронезащита успешно держала, то против мезонных пучков она бесполезна. Усиленный керамокомпозитными пластинами кевлар прожигается словно бумага. Я снял шлем с одного из вражеских солдат.
  -Совсем молодой.
  Убитый был альвом с Эйнэ Шалакха, судя по высокому росту и мощной комплекции.
  -Лет девятнадцать, не больше, -оценил возраст боец из нашего отряда.
  -Такими темпами скоро детей в армию начнут загребать.
  -Думаю, до этого дело тоже дойдет.
  
  ***
  Местоположение неизвестно.
  
  Полная невесомость. Отсутствие пригодной для дыхания атмосферы. Алексея выкинуло отнюдь не в космос, а в место куда более экзотическое - что именно за место он затруднялся определить. Это не заполненное темной материей и энергией пространство отрицания, не реальность Сияние, состоящая из фотонов, не бурлящая Бездна Хаоса. Майор парил в какой-то непонятной серой субстанции, изредка озаряемой в определенных точках желтыми сполохами. Датчики брони не могли сказать ничего определенного: беспорядочно скачущее М-поле, странные свойства окружающей субстанции - не газ, жидкость, плазма или фермионный конденсат, а нечто иное.
  -Я поняла, -после долгого анализа Айя озвучила свои выводы. -Среда, в которой мы находимся, является необычайно плотным М-полем.
  -То есть запас кислорода пополнить не выйдет... замечательно...
  -Я введу тебя в состояние гибернации, все биохимические процессы в организме будут приостановлены.
  -Не обладай ты личностью, Айя, я бы давно активировал самоликвидацию.
  Алексей, тесно соединенный с наноброней, почувствовал молчаливую признательность от ИИ. Умирать не хочется никому.
  -Ты точно уверен? Не стоит ради меня болтаться тут неизвестно сколько... В конце концов я всего лишь машина. Нерационально идти ради меня на подобный шаг.
  -Сколько раз ты спасала жизнь мне? Я давно сбился со счета. Сейчас пришла моя пора отдать должок тебе, если нужно покуковать век-другой в виде консервы, я готов.
  Алексей ощутил, как кто-то схватил его за ногу и увлек с большой скоростью за собой. Напавшим оказалось причудливое существо с желеоподобным телом, сквозь которое просвечивали внутренние органы. Оно имело две двупалые руки и три пары разной длины щупалец по бокам, самыми длинными обитатель Тени крепко обвил конечности Алексея. Майор уже направил автомат в спину твари и приготовился открыть огонь, но Айя возразила:
  -Нет! Не стреляй..
  -Предлагаешь подождать, пока оно не попытается порвать нас на куски?
  -Предлагаю посмотреть куда и, самое главное, для чего оно утащило нас. Явно не для того, чтобы съесть. По логике вещей жители Тени должны сторониться землян, мы не то что не съедобны, мы представляем опасность для эфирных существ. Длительный контакт многих из них ослабляет или даже убивает.
  -Ладно, -неохотно согласился майор. -Посмотрим. Деваться-то некуда.
  Существо ловко скользило по пронизывающим Тень потокам магическим эфира. В это измерении тоже существует жизнь, не имеющая аналогов в материальных мирах. Коренные обитатели на протяжении миллиардов лет вынужденно соседствуют с кучей непрошенных гостей, просачивающихся из иных пространств, будь то демоны Хаосы или души смертных. Как и в дикой природе все они ведут между собой борьбу за выживание, пожирая слабых, беспомощных. Обычно добычей являются духовные сущности смертных созданий, не обязательно разумных. Многие бесследно рассеиваются в течениях эфира, поглощаются местными хищниками или в сами ими становятся. Многие теневые и пепельные демоны в прошлом были жителями материальных миров.
  Хватка эфирного существа ослабла, Алексей продолжал лететь через густую серую туманность уже по инерции. Правда недолго, в поле зрения появилась земля, если можно так назвать черные болтающиеся в пространстве скалы из магматических пород. Вскоре появилась и сила притяжения, не столь сильная как на Земле, иначе приземление закончилось бы минимум серьезными увечьями. Алексей прилунился в небольшой пруд с самой настоящей водой, подняв тучу брызг, разлетевшихся на внушительные расстояния. Не веря своей удаче, майор зачерпнул ладонью немного кристально чистой жидкости.
  -По крайней мере, умереть от удушья пока не грозит, -наноброня могла извлечь из воды необходимый для жизнедеятельности оператора кислород.
  -Майор? -голос донесся со спины. -Как вы?
  Алексей развернулся, вскинув оружие и тут же опустил. Это была Азенет собственной персоной.
  -Я не ранен. Лучше скажите, что с моими людьми. Передатчики тут плохо работают...
  -Кроме вас я нашла еще двоих. Какого-то прыгнувшего за нами робота и капитана Еремеева, он лишился нижних конечностей.
  -А остальные?
  -Духи ищут их, но ничего не обещаю... Нас сильно раскидало.
  Азенет вела меня по идущей меж высоких утесов тропе. Парящие черные скалы не такие безжизненные, как думалось в начале - на камнях обосновался фосфоресцирующий мох, в узких расселинах произрастало некое подобие рогоза с красным шипастым початком.
  -С трудом верится, что мы попали в Тень. Как так получилось?
  -Мы должны были оказаться в сотне километров восточнее Лагнак Шура, однако слишком большое количество естественных источников подавляющего поля дестабилизировало канал. Он разрушился, нас выбросило на середине пути.
  -Есть мысли насчет способа вернуться обратно?
  -Я в могу открыть портал. Но есть одно ''но'' - силы Конклава. Жуки знают про наше неудачное путешествие, их крепости рыщут по Тени в поисках меня. Возможно, в охоте участвует один из Иерархов, просто так сбежать не дадут - могут перехватить.
  -Значит, возвращение домой откладывается.
  -Затаимся и будем выжидать удобного момента. Пока я не использую достаточно мощную магию, меня не засечь. Как долго вы способны продержаться без воздуха и пищи?
  -Вода здесь есть, от удушья и жажды точно не помру. На месяц активной деятельности хватит.
  В качестве временного убежища была выбрана неглубокая пещера в одной из скал. Внутри находился капитан Еремеев с отсутствующими ниже бедра ногами, над ним возился БРП ''Головник'' с оплавленной местами броней.
  -Жив, собака!
  -Ноги только к х..ям оторвало.
  Алексей присел рядом, осмотрел обрубки нижних конечностей у майора. Нанокостюм остановил кровотечение, не дал погибнуть от болевого шока и начал регенерацию повреждений.
  -Ничего, Леня, выберемся отсюда и будешь как новенький.
  -Может проще концы отдать, чем тут медленно без жратвы и воздуха загибаться? Азенет не пропадет без нас.
  -Не проще.-Алексей умирал дважды, в первый раз был разорван на части воинами оррсум, во второй его капсулу сбило ПВО СНР во время орбитального десантирования. Впечатления не самые приятные. -Лучше попытаемся выбраться из Тени живыми.
  -Я не боец, а лишний груз.
  -Тут царит невесомость по большей части, ноги не особо нужны.
  -Прапорщик Карачун и лейтенант Беридзе мертвы, -сообщила Азенет. -Духи нашли лишь отдельные фрагменты брони... Вероятно, они самоликвидировались.
  -Идиоты, млять! Не могли подождать лишний час! -выругался Алексей. -Я им устрою потом...
  -Их не в чем винить, -произнесла демонесса. -Иное пространство, связи нет, воздуха нет. Они ж не знали, что я ищу вас.
  -Вы умеете удивлять.
  -Своих в беде не бросать - на этом правиле и держится наша цивилизация.
  
  ***
  Земля. Тирус. Антарктический полуостров.
  Королевство Сарфуза.
  Операция ''Ледовый шторм''
  
  Один за другим гасли отметки десантных ''Воронов'', сбитых попаданиями зенитных ракет. Подавить окончательно вражескую оборону федеральные силы так и не смогли, несмотря на носившую ограниченный характер бомбардировку кинетическими стержнями с орбиты. Союзники продолжают оказывать ожесточенный отпор, однако на этот раз с ними будет покончено раз и навсегда. Падение Американской Республики обозначило коренной перелом в вековой войне, за семьдесят два дня от присутствия СНР очищены Южная Америка, Африка, Австралия и Новая Зеландия. Успехов не удалось бы добиться без господства в космическом пространстве Земли, обеспеченного флотами фунгусов. На очереди Антарктида...
  -Готовность? -СЕ20056 адресовал запрос пилоту ''Ворона''
  -Сорок секунд.
  Командиру блока очень давно уже довелось повоевать в Сарфузе в составе ограниченного контингента войск, с тех пор минуло почти два столетия. Если кого-то определяют в трансчеловеческие подразделения, уйти оттуда возможно только двумя путями - быть ликвидированным либо по решению Системы. Второе случается крайне редко. За новейшую историю всего восемьсот шесть человек были реабилитированы, им вернули воспоминания, восстановили замененные киберпротезами и имплантами биологические части. Для СЕ20056 это не имело особого значения - его вполне удовлетворяет нынешнее существование, насколько такие определения применимы к синтету. Их главные приоритеты строятся на служении Системе и следовании вложенным в сознание директивам.
  Транспортник сильно тряхнуло, удар был настолько мощным, что биологические глаза СЕ20056 перестали воспринимать визуальную информацию. Погас внутренний интерфейс. Наступила кратковременная дезориентация.
  -Вот же невезуха! -воскликнул пилот. -Нас подбили! Отсутствует большая часть правого крыла! Посадка будет жесткой!
  Солдаты в десантном отсеке даже в критических ситуациях не теряли хладнокровия. Пульс СЕ20056 оставался неизменным - пятьдесят ударов в минуту, постлюди с заблокированной активностью мозжечковых миндалин не испытывали страха, никогда не впадали в панику. Весьма полезное качество для боевой единицы на органической основе.
  Благодаря умелому пилоту падение ''Ворона'' носило контролируемый характер, самолет не вошел в штопор, не начал беспорядочно вращаться в воздухе. В немалой степени высокая выживаемость пассажиров при авариях, катастрофах обусловлена надежностью машины, способной выполнять самый широкий спектр задач - от ведения воздушного боя, нанесения ударов по наземным целям до транспортировки людей, грузов из одной точки планеты в другую.
  Транспортник коснулся земли, отчего конструкция деформировалась, а у сержанта и его подчиненных, выражаясь языком примитивов, снова ''потемнело в глазах''. Специальные кресла, высокопрочная бионика позволили избежать фатальных повреждений. Проехавшись по инерции еще несколько сот метров, транспортник окончательно сбросил скорость и застыл на месте, завалившись на бок. СЕ20056 ощутил во рту солоноватый привкус крови от прикушенного языка.
  -Доложить о состоянии!
  Девять бойцов по очереди сообщили об удовлетворительном состоянии их организмов, бионических усилителей. Освободившись из противоперегрузочного кресла, СЕ20056 заглянул в кабину транспортника Немодифицированная человеческая особь не подавала никаких признаков активности, командир блока решил для полной уверенности снять показатели с летного костюма пилота. Жизнедеятельность отсутствовала из-за тяжелых переломов шейного отдела позвоночника.
  Поврежденную десантную аппарель солдаты открыли вручную, поскольку автоматика из-за падения пришла в негодность. ''Ворон'' рухнул посреди городской улицы, прочертил борозду на широкой мостовой, выбранной пилотом в качестве посадочной полосы, и снес часть фасада трехэтажного кирпичного здания. Совсем неподалеку вдоль береговой линии шел бой, грохотали разрывы артиллерийских снарядов, мин, стрекотали зенитки, беспрерывно звучали пулеметные очереди. СЕ20056 через ПНИ подключился к тактической сети для получения информации. Волей сложившихся обстоятельств блок А-06 оказался в тылу противника, обороняющего побережье материка. В ходе первого этапа операции ''Ледяной шторм'' на Тирус с моря, воздуха и космоса высадятся сотни тысяч боевых дронов, десятки тысяч живых солдат, не считая боевых единиц фунгусов.
  -А-06 Центру, транспортник сбит, выполнение первоначальной миссии невозможно. Запрашиваю дальнейшие указания.
  Система передала по нейтринному каналу новую информацию - карту побережья с обозначенными на ней позициями комплексов ПВО. Они сильно мешали высадке подразделений воздушного и орбитального десанта. В районе также находилась легкая бронетехника СНР.
  -Квадрат 33-1, пятнадцатая отметка, вывести из строя противовоздушный комплекс.
  -Центр, возможно ли выделение дополнительной поддержки? Позиции противника хорошо укреплены и усилены легкими БТР.
  -Запрос принят. Ожидайте приземления споровой капсулы.
  Для солдат-киборгов, не имеющих тяжелого оружия штурмовать хорошо укрепленные позиции равносильно самоубийству - ценные ресурсы будут потрачены без достижения какого-либо результата.
  Пока подкрепление находилось в пути, блок А-06 расположился вокруг сбитого транспортника, взяв улицу и окна зданий под прицел. В любой момент возможно появление солдат вражеской армии или, что вероятнее, ополченцев. СНР в последние двадцать лет заметно отстает от Федерации в военно-технологическом отношении: нет массового использования гуманоидных БРП, дешевого энергопоточного оружия, адаптивной наноброни, которой оснащен каждый второй российский военнослужащий. Поэтому дело предстоит иметь в основном с немодифицированными людьми в легкой защите и вооруженных обычными автоматическими винтовками. Против киборгов-синтетов их шансы на победу минимальны.
  -Ложись!
  Споровая капсула приземлилась в двадцати метрах от сержанта, пробив крышу жилого дома и три этажа. Черепицу и оконные стекла разметало по сторонам ударной волной, в воздух поднялась туча пыли. Маломощных гравитационных компенсаторов не хватает для полного гашения скорости объекта, спускаемого с низкой орбиты. Минуту спустя стену здания проломило существо инопланетного происхождения, размеры окон и дверей не были рассчитаны его на габариты. СЕ20056 послал пакет с данными о зашифрованной радиочастоте, через которую блок А-06 держит связь. Чужой подтвердил получение. Центральная заранее позаботилась об интеграции боевых единиц фунгусов в единую систему управления войсками. Сброшенный с орбиты пришелец обозначался как ''сборщик'' и являлся полуразумной биомашиной, приспособленной для ведения боя.
  Вытянутое шестиметровое яйцевидное туловище с четырьмя гибкими сегментированными конечностями из металла по бокам и две редуцированные лапы на брюшке. На безглазой голове с клыкастой пастью крепилось вживленное оружие, стреляющее разрывными кристаллическими шипами - изобретение фунгусов, на спине смонтирован тяжелый плазматрон. Броней сборщику служил коричневый металлорганический панцирь, между пластинами проглядывала розоватая плоть. Мощные электроды в ногах биоробота за счет электродинамической тяги позволяли совершать прыжки на десятки метров или даже совершать короткие полеты.
  -Пошли-пошли!
  Солдаты разделились на две группы - пятеро двигались с одной стороны улицы, пятеро - с противоположной. Стандартная тактика продвижения штурмовых групп в городских условиях. Сборщик прокладывал свой путь через крыши, для него перелететь через здания не составляло проблем, тем более тесной застройке. Кварталы города казались безжизненными, СНР заранее эвакуировали основную массу гражданского населения из городов вблизи побережья. Кого-то отправили вглубь материка, а кого-то переместили на Элетанию. Сторонники Союза боялись Федерации, боялись суда, который Система обязательно учинит над участниками мятежа. СЕ20056 присутствовал на показательных казнях в Капитолии и видел животный страх приговоренных, немногие из них сохраняли достоинство и самообладание. В Тирусе будет тоже самое - организаторов мятежа, идеологических вдохновителей ждет обнуление, десятки или сотни тысяч рядовых участников отправятся на эшафот. Остальным двумстам миллионам жителей материка придется обитать в отгороженных от внешнего мира резервациях, не имея полноценных гражданских прав, свободы передвижения, доступа к глобальному информационному пространству и наномедицине. В таких условиях возникнет партизанское движение, начнутся диверсии, акции неповиновения, но Федерация имеет достаточно опыта в подавлении различного рода повстанцев. Тем не менее с людьми Система обходится мягче, чем с саи, примкнувшими к мятежникам в самом начале. Популяция землекопов на сегодняшний день практически полностью истреблена, не считая мелких анклавов в Тирусе и на Элетании...
  Щелкнувший снайперский выстрел пришелся одному из солдат в плечо, защищенное слоем арамидной брони. Бионические протезы конечностей модифицированных сами достаточно прочны, чтобы выдержать попадание пули и не потерять функциональности, с дополнительной защитной экипировкой люди-синтеты становятся малоязвимы к легкому огнестрельному оружию.
  -Снайпер!
  Прочертивший воздух сгусток раскаленной плазмы залетел в окно, где засел вражеский стрелок. Помещения изнутри полыхнули языками пламени, снайпер и еще несколько бойцов СНР, готовивших гранатомет, прекратили существование. Биомашина доказала свою эффективность в обнаружении и ликвидации целей, хотя СЕ20056 с сомнением воспринимал ценность инопланетных синтетов. Их изначальные функции связаны не с ведением боевых действий, сборщики выведены фунгусами как рабочая обслуга для собственных колоний. Ученые Федерации доработали сборщиков, улучшив рефлексы, интеллект и приспособив их к условиям повышенной гравитации.
  Акустическая система сержанта уловила нарастающий шелестящий звук.
  -Обстрел! В укрытие!
  На улице начали рваться мины. Перед ликвидацией противник успел оповестить другие подразделения о присутствии солдат Федерации в секторе.
  CE20056 вместе с четырьмя подчиненными проникли в ближайший жилой дом, без труда выбив запертую деревянную дверь. Память подсказывала, что лучшим временным убежищем является подвальное помещение. Ведущая туда лестница располагалась в комнате для приготовления пищи.
  Спустившись вниз, солдаты обнаружили внизу пять человек, целую семейную группу. Самая молодая из особей возрастом примерно в два года при появлении солдат громко закричала. Глава группы схватил лежащее на кушетке помповое ружье и направил на сержанта.
  -Опустите оружие.
  -Я не отдам вам свою семью!
  -Неповиновение. Нейтрализовать? -подал запрос боец НТ00825.
  -Незначительная угроза. Отставить. -В отличие от рядовых солдат СЕ20056 мыслил более свободно и понимал психологию немодифицированных. Он знал, что лидеры семейных ячеек готовы защищать своих женщин и потомство даже ценой собственного существования. Это основополагающий инстинкт многих жизненных форм.
  -Еще шаг и стреляю!
  -Патрон одиннадцатого калибра не способен пробить арамидную защиту восьмого класса. Опустите ружье и никто не пострадает. Вы нам не нужны.
  Вырожденец, немного успокоившись, рассудил, что логичнее будет выполнить просьбу представителя Федерации.
  -Мы просто прячемся от обстрелов и бомбежек.
  -Мы тоже, -ответил сержант. -Как только все закончится, нас тут не будет.
  В свете портативного электрического фонаря СЕ20056 мог разглядеть страх на лицах людей, граничащий с паникой. Министерство информации СНР активно запугивало граждан путем распространения пропагандистских мифов о Федерации. Встреченный глава семейной группы не зря кричал, что не отдаст семью, он уверен, будто Система насильно отбирает потомство у биологических родителей и проводит над ним бессмысленные научные эксперименты. Единственное, в чем пропаганда права - в наличии обязательного генетического картирования и вживления идентификационных чипов жителям оккупированных территорий. На корм демонам Хаоса никого не отправляют, в безвольных синтетов превращают не кого-попало, а незначительное число преступников. Как СЕ20056, совершившего умышленное убийство из-за некой ''ревности'', сержанту вынудившие его совершить преступление мотивы казались абсурдными.
  -Первый, дрон засек продвижение сил противника с юго-западного направления, прием. -Прозвучал в динамиках шлема доклад заместителя командира блока.
  -Численность, вооружение, бронетехника?
  -Шагоход ''Защитник'', до взвода пехоты, вооружены преимущественно автоматическими винтовками и одноразовыми РПГ. Скорее всего ополченцы...
  -Второй, подготовить засаду. Разместить сборщика на крышах. Подпустим их поближе.
  Минометный обстрел длился всего две минуты и был неплотным, союзники не видели смысла устраивать мощный артналет по мелкой вражеской группе у себя в тылу. Имеются более приоритетные цели.
  Солдаты заняли позиции на третьих этажах зданий по обе стороны улицы, у обочин в траву положили пару гранат. При желании эти напичканные электроникой взрывные устройства можно использовать в качестве радиоуправляемых мин. Сборщик затаился на крыше над СЕ20056, ждал команды. Довольно скоро показались войска СНР.
  -Цели в зоне видимости.
  -Ждем.
  По дороге неуклюже плелся шагоход, за ним осторожно шли люди в серо-зеленом камуфляже с автоматическими винтовками наперевес, и только у трети имелись дополнительные средства защиты, такие как каска и бронежилет. Система облегченного прицеливания шлема СЕ20056 обозначила угрозу со стороны пехотинцев как среднюю, однако действовали ополченцы вполне грамотно. Держали окна и крыши под прицелом, двигались на расстоянии друг от друга, чтобы в случае чего сразу не пострадали несколько бойцов.
  СЕ20056 настроил осколочную гранату в подствольнике своего АК-18 на неконтактный взрыв. Когда противник практически оказался в зоне перекрестного огня, были приведены в действие импровизированные мины. Несколько солдат мгновенно выбыли из строя, нашпигованные осколками, еще одному напрочь оторвало руку и снесло полголовы, когда выпущенная СЕ20056 подствольная граната взорвалась в метре от него.
  -Засада!
  -Отходим, отходим!
  На ополченцев обрушился шквал огня из автоматов и мезонных станнеров. Точность, с которой стреляли солдаты-киборги, в разы превышала таковую у обычных человеческих особей. Союзники в силу идеологических соображений избегали проведения глубоких модификаций у своих солдат, за что расплачивались на поле боя. Хотя те же дешевые нейронные узлы, улучшающие рефлексы, или искусственная сетчатка со встроенной системой целеуказания намного облегчат жизнь.
  Выпущенный сборщиком сгусток плазмы не сумел поразить цель. Отстреленный системной активной защиты шагохода заряд образовал пучок поражающих элементов, встретившихся с шаровой молнией и разрушивших ее структуру. Это вызвало преждевременное расширение плазмы. Недолго думая, сборщик совершил длинный прыжок. Угла верхнего наклона трехствольного пулемета ''Защитника'' не хватило, чтобы достать воспарившую биомашину и кинувшуюся на шагоход. Сегментированные конечности начали кромсать силовую установку за кабиной, подвешенное по бокам вооружение. Получив серьезные повреждения ''Защитник'' потерял равновесие и завалился набок. Затем сборщик сорвал бронированный фонарь кабины, разорвал на части оператора, пытавшегося отстреливаться из пистолета.
  Потерявшие не меньше десятка человек убитыми и целый шагоход подразделения СНР поспешили отойти. Инопланетный биоробот им вслед посылал порции кристаллических шипов. Деморализованные ополченцы даже не стали забирать раненных с поля боя.
  -Доложить о состоянии.
  -В строю.
  -В строю.
  -Ранений нет.
  Блок А-06 не потерял убитым ни одного бойца, такой успех обеспечен внезапностью нападения и эффективной арамидной защитой, легко держащей все вплоть до десятимиллиметровых пуль. Покинув здания, солдаты разбрелись по улице в поисках раненных человеческих особей.
  -Удостовериться в полном прекращении жизнедеятельности.
  На протяжении минуты то и дело раздавались выстрелы АК-18 и треск мезонных станнеров. На данном этапе операции ''Ледовый шторм'' взятие пленных не предусмотрено.
  -Продолжить выполнение задачи.
  После ликвидации вырожденцев солдаты направились по указанному маршруту в сторону побережья, к расширяющемуся плацдарму на материке. Союз мог пока лишь замедлить продвижение Федерации, поскольку его силы сильно распылены вдоль протяженной береговой линии. Командование мятежников не могло предвидеть точные места, где осуществится высадка, и прикрыть их. В обороне СНР имелась куча слабых мест, в частности, понесший в последний месяц чудовищные потери морской и космический флот. Дело в наметившемся техническом отставании, стратегических просчетах, отсутствии достаточного количества компетентного офицерского состава - на стороне Федерации возможность воскрешать умерших, Союз ничего подобного не имеет. Поставленное на поток выращивание клонов не решает проблем, без ценного боевого опыта они не более, чем расходный материал. В то время как воюющие на стороне Федерации люди успели поучаствовать в войнах еще в XX-XXI веках, в кооперации с супер-ИИ из этого выходит ужасающе эффективный военный механизм, способный успешно противостоять магическим и технократическим цивилизациям. Земляне побеждают там, где не справились высокоразвитые Предтечи с их колоссальными ресурсами, технологиями на грани понимания, десятками тысяч освоенных миров...
  Для вычисления точного местоположения противовоздушного комплекса не требовалось дополнительных разведданных. Периодически уходящие в небо росчерки зенитных трасс были видны на несколько километров вокруг, только слепой их не заметит. По пути блок А-06 без лишнего шума ликвидировал два вражеских отряда по пять и шесть человек, патрулировавших обезлюдевшие районы города. Выстрелы мезонных станнеров звучат ненамного громче оружия с глушителем. Мятежники не успели ничего сообщить, а даже если бы успели - некритично. В тылу СНР работают диверсионно-разведывательные группы спецназа, ведут бои подразделения орбитального и воздушного десанта и со всеми ими приходится разбираться.
  -Первый, подтверждаю наличие противника.
  -Оценить тактическую обстановку.
  Заместитель командира блока переслал со своего шлема видеоизображение серого здания с остроконечной башней, вокруг которого были оборудованы огневые точки. Зенитный комплекс разместили на площади перед ратушей, обложив контейнерами с землей. В базе данных СЕ20056 данное средство ПВО носило кодовое обозначение ''Зодиак''. Бронированное гусеничное шасси, вооруженное двумя автоматическими пушками и шестью зенитными ракетами. Вращающийся на башне радар способен обнаруживать и уничтожать цели в воздухе и на земле. Сборщик фунгусов серьезно рискует, если попытается высунуться.
  -Дай крупный план башни. -Догадка СЕ20056 была верной, на колокольне, обложившись мешками с песком, сидел снайпер. -Теперь еще раз покажи прилегающую к зданию территорию в ИК-диапазоне.
  Температура тел некоторых вражеских бойцов была всего тридцать градусов, ни у альвов, ни у людей подобное при нормальном физиологическом состоянии не встречается.
  -Землекопы.
  -Не имеет значения. Ты, -ткнул сержант пальцем в НТ00825, у которого за спиной болталась снайперская винтовка. -Цель - радарный модуль ЗСУ.
  -Выполняю.
  Солдат пристроился у окна, облокотил оружие на деревянный подоконник. Компьютеризированный оптический прицел сразу подсветил потенциальные цели зелеными прямоугольниками и надписями с расстоянием до них. Перекрестие замерло на вращающемся радаре ''Зодиака''. НТ00825 слегка надавил на спусковой крючок. Разогнанная электромагнитным полем пуля насквозь прошила радиолокатор и еще две толстые стены. Без РЛС ''Зодиак'' сгодится разве что для стрельбы по наземным целям.
  -ПВО подавлено. Отходим.
  
  ***
  Астральная Тень.
  Местоположение неизвестно.
  
  -Опишите, что вы в точности видите вокруг себя, майор. Как выглядит окружающее пространство?
  Алексей пожал плечами:
  -Похоже на густой туман, только намного более плотный и вязкий, еще вспышки желтые... -Из мглы материализовался бесформенный пепельный демон, к счастью он пролетел мимо, не рискнув напасть. -Ах ты падла!
  -Вы слишком бурно реагируете на них.
  -Я слишком хорошо знаю, насколько эти твари опасны.
  -Может что-то еще? -Азенет вернулась к первоначальной теме разговора. -Звуки, образы...
  -Нет.
  -Значит ваше восприятие еще более ограничено, чем я считала. Хотя... без связи с М-полем это неудивительно. Будь в вас хоть капля маны, вы бы ощутили течения ее потоков, увидели бы невозможные вещи. Тень играет с сознанием разумных существ и часто лишает их рассудка.
  -Мы первые из землян, кто путешествует тут?
  -Да, по крайней мере, на моей памяти.
  Небольшой железно-никелевый астероид временно служил выжившим членам отряда укрытием и средством передвижения. Его полет направляла воля демонической княгини, вставшей за невидимый штурвал. На такие магически затратные меры пришлось пойти только из-за землян, они самостоятельно и шага не в состоянии сделать в этом пространстве. Сама Азенет не нуждалась в дополнительном транспорте.
  -Мы почти на месте.
  -Где?
  -Сейчас увидите -Демонесса не была щедра на подробные объяснения, Алексей и не спрашивал, стараясь ее не раздражать лишний раз. Уже спасибо, что не бросила. Для чистопородного демона Хаоса выручать ближнего своего, если это не несет выгоды, почти неслыханное качество. Внезапно мгла рассеялась, Алексей увидел раскинувшиеся вокруг покрытые цветами луга, высокие водопады, вдалеке возвышается величественный серебряный город, окутанный туманной дымкой. Датчики брони показывали наличие пригодной для дыхания атмосферы.
  -Не похоже, чтобы мы вернулись в нормальный мир.
  -Боги, сильные демоны и духи часто себе небольшие вотчины в Тени, вытаскивая из иных вселенных подходящий материал: куски земли, живых существ, объекты рукотворного происхождения. Иногда физическая материя просачивается самостоятельно - облака атомарного водорода, пребывающие тут со времен Большого Взрыва, космическая пыль, астероиды и кометы тому свидетельство.
  Направляемая Азенет скала соприкоснулась с куском тверди, на которую сошли выжившие. Майор с трудом отказывался верить, но у него под ногами колыхалась зеленая трава.
  -Теперь куда?
  -В город, возможно, там есть портал.
  -Не будем терять времени.
  БРП ''Головник'' поднял безного Еремеева и потащил на себе. Для жестянки с аккумуляторами, способными годами работать без подзарядки, сто сорок килограмм груза далеко не предел.
  -Потопали, -буркнул капитан.
  Окружающий пейзаж практически не отличался от тех, что встречаются на среднестатистических планетах-близнецах Земли. Колышется на ветру трава, стрекочут насекомые, доносится щебетание птиц, даже не условном небе сквозь туман светят желтые огни, не уступающие по яркости солнцу.
  -Как-то тут тихо, -произнес майор. -Ни демонов, ни прочей гадости.
  -Они не могут проникнуть сквозь пограничный барьер, его до сих пор кто-то или что-то подпитывает.
  -Есть версии, кто тут хозяин?
  -Какой-нибудь второсортный божок... в любом случае до меня ему далеко. Но я попытаюсь договориться с ним, сражаться не вариант, когда по Тени рыщут флоты Конклава. Они засекут крупные выбросы хаотической маны за тысячу парсек отсюда.
  -Я вот не понимаю, -заговорил Еремеев. -Как жуки сумели прорваться на Санхелиос при работающих обелисках?
  -Струнный контррезонанс, -пояснила Азенет. -Они нашли способ стабилизировать ткань вселенной путем магии. Гениально и просто.
  -Недолго мы радовались успеху.
  -На любое действие рано или поздно найдется противодействие.
  По мере приближению к городу, Алексей увидел сквозь туманную дымку дворцы с серебряными куполами, построенные из мрамора и алебастра, они казались столь нежными, воздушными и легкими, словно это были не здания, а призраки зданий. Когда ветер усилился, туман исчез, дворцы вовсе не исчезли, они только стали еще красивее. Спецназовцы с опаской поглядывали на террасы, на выступающие на лесенки, ступеньки, изящные балюстрады, колонны и колонки, на большие и маленькие купола. Эстетика и гармония царила всюду. И это настораживало. Тепловизоры брони показывали отсутствие каких-либо жителей, ни одной живой души.
  -Вы чувствуете чье-нибудь присутствие?
  Азенет указала на один из дворцов, у которого вдоль стен на постаментах в неестественных позах замерли безликие изваяния гуманоидных и не очень существ. Очертания статуй выглядели сильно оплавленными.
  -Оттуда исходят сильные эманации.
  -Дайте угадаю, и истуканы те совсем не истуканы. Верно?
  -Беспокоиться не о чем.
  Алексей снял автомат с предохранителя.
  -Лучше перестраховаться...
  На балконе дворца материализовался пепельный демон, судя по черно-серой шкуре. Его морда напоминала оскалившийся альвийский или человеческий череп, в глазницах хищно горели желтые огни, из лба торчал кривой полуметровый рог. За спиной извивались три мясистых щупальца, выполнявших роль магических конденсаторов. Демон скрестил руки на груди.
  -Какие гости пожаловали в мой скромный уголок... -зазвучал басистый голос с металлическим оттенком. -Я удивлен.
  -Назови свое имя, демон, -потребовала Азенет.
  -Азаадакт.
  -Проведи нас через свое владение в реальный мир и будешь достойно вознагражден.
  -С чего вдруг могущественной демонической княгине потребовался проводник? Ты способна сама перемещаться куда угодно, в любой мир, почти в любой универсум.
  -У нас есть свои причины.
  -Не хочешь лишний раз шуметь. Что ж, понимаю.
  -Десять тысяч душ за прямой портал к Ветви Лин.
  -Шестьдесят тысяч незараженных хаотической порчей душ и я переправлю вас в какой угодно мир и, если надо, даже усыплю дорогу цветочными лепестками.
  -Хорошо, -демонеса торговалась. -Условия прин...
  Азенет запнулась на полуслове и стала встревоженно поглядывать на небо. Хозяин владения разразился громким хохотом:
  -Конклав предложил за тебя такую награду, которую Федерация дать не в состоянии!
  -И что же, если не секрет?
  -Гарантию неприкосновенности с их стороны.
  Из тумана выплыл летающий улей-крепость жуков. Скорости их появления остается только завидовать. Азенет скривилась от магии, начисто сковавшей ее собственную силу, такое возможно только при непосредственном присутствии одного из Иерархов. Майор выпустил в Азаадакта целый магазин из автомата. Все пули поглотил энергетический щит.
  -Отступать некуда.
  Тащивший капитана робот усадил его на землю. Спецназовцы приготовились к последнему бою, чтобы подороже продать собственные жизни.
  -Еще свидимся, Леха.
  -Есть запасной вариант... -Азенет еле держалась на ногах. Настолько было велико давление враждебных магических эманаций. -Зета- Ноль-Кси-Пять-Четыре-Девять-Ню-Долг-Щит-Имаго...
  ПНИ майора высветил запрос:
  Провести инициализацию Контура?
  ''Что за дела? Я ведь не модификант, откуда во мне взялся рабочий Контур? Впрочем, будь что будет... ''
  Алексей мысленно дал разрешение на проведение операции. Во всем теле ощутилось переходящее в жар тепло, казалось горела буквально каждая клетка. Но боли не было. Внедренные еще на этапе клонирования наномодификаторы формировали в организме новые структуры. По венам, капиллярам, частично превращенным в плазменные сверхпроводники, потекла, циркулируя, энергия, сравнимая с небольшим атомным взрывом. Тело превратилось причудливые переплетения сверхпроводящих шлейфов и контуров, чьи усилия направлены на поглощение и преобразование различных форм материи, энергии.
  Абсорбция завершена
  Ассимиляция живых тканей - 74%
  Целостность Контура - 100%
  Показатели жизнедеятельности - удовлетворительные
  Готовность системы - 38%
  В части разрушения модификанты сравнимы с сильнейшими магами Пантеона, ничего не стоит дотла спалить город или перевернуть гору верх ногами. Осознание открывшихся возможностей многим затмит разум, возникнет соблазн использовать их корыстных целях, однако случайные люди Модификации не подвергаются. Система тщательнейшим образом подходит к выбору кандидатов.
  -Охренеть можно!
  Еремеев точно также подвергся моментальной трансформации, на месте потерянных ног появились их испускающие белое свечение фантомы. Они в точности имитировали внешнее и внутреннее строение конечностей. Призрачные проекции постепенно обретали материальный каркас, нарастали кости, мышцы, сухожилия и даже оболочка нанокостюма. Менее, чем через минуту капитан из инвалида превратился в прочное стоящее на ногах сверхсущество, результат технологической гиперэволюции. Но разум в нем- по-прежнему остался человеческим.
  -Отвлеките их на себя, пока я буду создавать портал! -выкрикнула демонесса. Майор коротко кивнул, между ним и Еремеевым произошел обмен информацией. Спецназовцы быстро оценили обстановку, определили цели и выработали общий план действий. Не нужно лишних слов.
  Алексей резко подпрыгнул и за один скачок одолел почти сорок метров, достигнув балкона, где стоял Азаадакт. Лезвие фотонного резака, окутанное бело-голубым ореолом, обрушилось на хозяина владения. Демон не ожидал такого развития события и замешкался, что стоило ему отрубленного щупальца. Он телепортировался на крышу дворца, вслед за ним прыгнул майор.
  -Безликие... посмотрим, насколько вы хороши...
  -Страшно?
  -По сравнению с Иерархами Конклава вы жалкие букашки.
  В руке пепельного демона появилось напоминающее булаву оружие из черного металла. Отсутствие практического опыта применения сверхвозможностей вынудило действовать майора на рефлексах и интуиции. К сожалению толкового руководства к Модификации никто так и не придумал, только общие рекомендации - пути освоения способностей сугубо индивидуальны. Кто-то овладевает телепортацией, трансмутацией и другими сложнейшими манипуляциями в считанные дни, а у кого-то уходят целые годы.
  Майор легко увернулся от размашистого удара демонической булавы, ускорив в сотню раз движение молекул собственного тела и восприятие, он принялся кромсать противника на части. Усиленный не до конца понятным способом фотонный резак практически игнорировал магический щит. Азаадакт лишился оставшихся двух щупалец, руки, глубокие раны сочились едким ихором.
  -Доволен?
  -Я буду доволен, когда вы сдохнете!
  Демон поднял уроненную булаву и с утроенной яростью бросился в атаку. Скорость, с которой он действовал теперь была равна скорости майора, который никак не успел бы увернуться от удара. Вместо этого Алексей выставил на пути булавы окутанную белым ореолом руку. Посыпались искры, выпущенная новоиспеченным модификантом энергетическая волна оглушила демона, чем майор не преминул воспользоваться. Ответный удар и фотонный клинок пронзает уродливый череп. Туша теневого существа медленно истлевает...
  -Командир, мне помощь не помешает!
  -Иду!
  Пока Алексей занимался хозяином владения, капитан Еремеев защищал демоническую княгиню от кружащих в воздухе воинов эси'руун. Жуки наносили удар за ударом магическими пиками по выставленной полусфере скалярного барьера. Из-за отсутствия практического опыта у новоиспеченных модификантов не получались нормальные дистанционные атаки - не было времени научиться направлять энергию. Алексею ничего не оставалось кроме, как достать из набедренной кобуры плазменный пистолет и начать планомерный отстрел насекомых. Часть стаи ринулась к майору, один из жуков кинул красный искрящийся шар. Он ярко вспыхнул, врезавшись об инстинктивно выставленный ячеистый щит.
  -Вон оно что, -пробормотал майор. Он понял основной принцип контроля способностей. По его рукам пробежали электрические разряды, секунду спустя цепная молния сожгла десятки элитных воинов Конклава. Дымящиеся тушки насекомых посыпались на землю. Алексей не придумал ничего лучше повторения уже виденного раннее приема...
  -Крепость! -прокричала демонесса. -Пока она подавляет мою силу портала не будет!
  -Леня, давай вдарим вместе!
  -Как? Я понятия не имею, как пользоваться силой!
  -Ты же держал щит.
  -Оно само собой получилось.
  -Это не сложнее, чем стрелять из автомата. Выкинь посторонние мысли. Не думай, просто делай!
  -Молний тут маловато будет...
  Расширенное восприятие модификантов позволяло разглядеть окружающую крепость-улей защитную ауру, способную выдержать залп масс-ускорителя.
  -Помнишь древний фильм про Супермена?
  -Ну и?
  -Он еще там из глаз лучами стрелял.
  -Голова скорее взорвется!
  -Не попробуем, не узнаем.
  Майор стянул с себя шлем. В мозгу словно вспыхнул атомный взрыв, в глазах загорелись белые огни. Лучшей части тела для фокусировки не нашлось. К крепости-улью, испустившему новый рой жуков, протянулись два ярких луча. Тело Алексей высвободило заключенную внутри энергию физического вакуума. В магическом барьере летающей глыбы образовалась внушительная прореха, базальтовая порода начала плавиться.
  Видя успех командира, к делу подключился капитан Еремеев.
  Уничтожавшие воинов и полосовавшие крепость лучи заставили находящегося внутри нее Иерарха Конклава отвлечься от подавления силы Азенет и переключиться на поддержание щита.
  В какой-то момент Контур капитана не выдержал, и его тело выжгло изнутри из-за перегрузки сверхпроводящих шлейфов. Несмотря на ассимиляцию большей части живых тканей, только что прошедшие процедуру преобразования постлюди поначалу способны оперировать малым количеством энергии, пока Контур не разрастется достаточно. Майор тоже почти довел себя до опасной грани.
  -Готово!
  Распахнулся демонический портал. Вслед за Азенет и уцелевшим БРП туда забежал Алексей. Краткое ощущение невесомости сменяется полетом вниз сквозь зеленые кроны деревьев. Способности и тут не подвели - майор завис в метре над лесным пологом.
  -Я обязана вам жизнью. Спасибо, майор.
  Паря в воздухе, Азенет медленно опускалась на землю.
  -Я вам обязан не меньше.
  -Извините за то, что провела активацию Контура не предупредив. Думала, этого не потребуется.
  -Не сделай вы этого, не выжил бы никто. Однако почему ничего не было известно заранее?
  -Перестраховка на непредвиденный случай.
  -Перестраховщики, нах...
  -Уходит время, когда модификанты появляются в штучных экземплярах. Нужды войны требуют создание армии нового типа, в ваше тело на этапе клонирования внедрил шаблон Модификации, чтобы в случае необходимости его можно было включить.
  Алексей тяжело вздохнул:
  -Ладно. Проехали. Вернемся к делам более актуальным. Куда нас выкинуло?
  -Безымянная.
  -Хм, неплохо.
  
  ***
  Планета Безымянная. Провинция Одан Эред.
  Неподалеку от Анты. База ''Витебск-1''
  
  Обещанное подкрепление прислали почти в установленные сроки, в пространство Безымянной в течение дня перебросили четыре десятка боевых кораблей. Они быстро теснили союзников, уступавших в космосе в два раза, одновременно началась высадка на поверхность планеты. Бои велись за важные точки, где находились реликтовые порталы, позволяющие перемещаться меж мирами с наименьшими затратами энергоресурсов. База ''Витебск-1'' как раз располагалась на одном из таких мест. СНР хотели любой ценой захватить район стратегической значимости, да не срослось. Я ожидал увидеть только подразделения орбитального десантирования Федерации, вместе с ними объявились пришельцы из галактики Треугольника.
  После окончания боев я в сопровождении Геллы поднялся из бункера на поверхность, чтобы оценить разрушения. База лежала в руинах, местность от мощных артобстрелов напоминала лунный ландшафт, от возведенных зданий остались лишь груды щебня. Полно сгоревшей техники, начиная легкими БТР и заканчивая сверхтяжелыми танками. СНР оставили на поле брани шесть ''Голиафов'', половина которых на счету модификантов. Роботы и люди уже приступили к разгребанию завалов, уборке и подсчету трупов. Каждые десять минут число потерь союзников растет, они внушительные: две тысячи бойцов, сорок семь единиц техники. Среди наших жертв тоже хватает с избытком. Каэлам и Тавора могли бы нам пригодиться, к несчастью первого сдали СВР, вторая в критическом состоянии отправлена лечиться на Иммерит.
  В восстановительных работах принимали активное участие сборщики и непосредственно сами фунгусы, облаченные в биомеханические экзокостюмы. Непосвященный непременно испугался бы туши ростом в два этажа, передвигающейся на четырех бревноподобных конечностях с тремя суставами. Внешняя оболочка по фактуре напоминала желто-коричневую древесную кору с блестящими серебристыми вкраплениями. На массивной голове с уходящим назад гребнем нет никаких намеков на глаза, нос, уши, только на месте рта вертикальное отверстие, втягивающее атмосферный воздух. Фунгусы могли дышать в нашей среде, но при наличии фильтрующих кислород устройств, он для них в больших дозах токсичен.
  Я не мог оторвать взгляда существа, непохожего ни на одну другую инопланетную форму жизни. Разумные грибы из другой галактики, только подумать... Различий между нами и ними несравненно больше, чем с обитателями Мирового Древа. Жизнь в параллельных мирах не такая уж инопланетная. Туда ее привнесли Предшественники как раз с Земли, да и сами они, по одной версий, появились на Марсе более миллиарда лет назад.
  -Почему они нам вообще помогают? Как удалось их уговорить?
  -Они сами предложили помощь, -ответила Гелла. Ее осведомленность о делах за пределами Феллиме гораздо выше моей. -Никто не думал заставлять их участвовать в наших разборках, у фунгов даже такого понятия как ''война'' не существовало до контакта.
  -Какая им выгода с этого?
  -Они любят познавать все новое. Участие в конфликте для них способ изучить нас, наших врагов, феномен магии. Фунги хотят не только получить новые знания, но и впечатления, прочувствовать все на собственной шкуре. Для цивилизации, развивавшейся очень медленно, на протяжении десятков миллионов лет, мы крайне удивительный феномен. С точки зрения фунгусов тысяча лет лишь незначительный отрезок времени, у нас за этот период возникают и исчезают целые империи, народы, цивилизации.
  -А они не ударят нам в спину? Вдруг в грибные мозги, или что там их заменяет, взбредет провести очередной эксперимент. С моей точки зрения весьма опрометчиво давать им доступ в Млечный Путь, делиться технологией нуль-перехода...
  -У нас есть план на экстренный случай.
  Мной было решено пообщаться с чужим лично. Осторожно приблизившись к занятому оттаскиванием подбитого БТРа фунгусу, я его окрикнул:
  -Эй, уважаемый,
  ''Человек обращается к этому?'' -ответ пришел через установленный канал связи с моим ПНИ. С разумными грибами Федерация имеет тесные контакты боле ста шестидесяти лет, за это время между нами налажена нормальная коммуникация, хотя привычный способ общения фунгусов - обмен выпускаемыми спорами
  -Да. И давай говорить вербально, если умеешь.
  -Звуковые волны. Малый объем информации. Этот согласен, -зазвучал грубый скрипучий голос. -Как будет удобно человеку.
  -У тебя есть имя?
  -Различное понимание идентичности. Имена не имеют смысла. Но человек может называть этого Ростком.
  -Росток так Росток... Зачем твоя раса влезла в нашу войну? Как вам толк от этого?
  -Эволюция зашла в тупик. Успеха в поиске способов совершенствования биологического вида не удалось достигнуть. Та, кого вы называете Афиной, показала новые пути развития и аспекты существования. Она - проводник, предвестник возвышения. Угрозы ее существованию необходимо уничтожить. Также идет изучение создателей Афины, иные цивилизации. В галактике, откуда пришел этот, нет аналогов вас, сидхе, санхейли, но известен Хаос.
  Я поднял брови от удивления.
  -Откуда?
  -Первостепенная угроза. Многочисленные вторжения в обитаемые колонии с целью поглощения органической материи и ее субстрата. До контакта с Федерацией не получалось выработать эффективные меры противодействия. Зараженные миры подвергались очистке.
  -Ничего что демоны Хаоса живут, воюют бок о бок с нами?
  -Контролируемые особи не представляют опасности. Люди приручили их и приспособили под собственные нужды.
  -Теперь проясним вопрос с тем, кому ты и твои сборщики подчиняетесь.
  -Достигнута полная интеграция с вооруженными силами Федерации. При необходимости этот и направляемые им сборщики окажут любую поддержку.
  -Надеюсь, сработаемся.
  -Опасения не имеют реальной основы. Этот всегда стремится к мирному взаимодействию.
  -А если я или другие люди, сидхе, не важно, сделают нечто, тебя не устраивающее?
  -Этот изучил основы взаимодействия с углеродными формами разумной жизни, различные направления психологии, социологии, культурологии, этнографии... Человек боится этого?
  -Человек не боится, человеку интересно увидеть представителя другой высокоразвитой цивилизации, не пытающегося убить его.
  -Этот понимает. Не все идут по пути разума. Базовые инстинкты заставляют воспринимать неизвестное, чуждое как угрозу. Сильно осложняет мирное взаимодействие...
  -Внимание! Угроза красного уровня. Вероятность прорыва. Объявляется полная боеготовность. -Сообщение вездесущей Системы транслировалось через инфосферу по резервным каналам и громкоговорители. -Гражданскому персоналу срочно вернуться в убежища.
  Так как многие сегменты сети после кибератак СНР заражены вирусами, обмен данным резко ограничен, приходится пользоваться архаичными средствами связи. У меня на поясе как раз висела рация, сочетающая в себе передатчик радиоволн и нейтрино.
  -Центральная, что опять происходит?
  -К вам на базу через шестнадцать минут прибудет ''Ворон'' с важной персоной, за которой гоняется Конклав Эшнех. Примите борт и обеспечьте безопасное перемещение персоны на Землю.
  -Сделаем.
  Оставшееся до прилета время я бегал по базе, раздавая людям, хаотам, фунгусам приказы. Казалось бы, в этой солянке, слетевшейся с различных уголков мироздания , должна царить полная неразбериха. На деле все работали четко и слаженно, каждый прекрасно знает свои обязанности. Задача демонов - вслушиваться в вибрации эфира, выявлять приближение магических угроз, вести с ними бой. Технопехота действует с хаотами в связке, прекрасно дополняя их боевые заклятья земным оружием. Фунгусы, сборщики тут явно лишние, просто никто не ожидал столкновения с Конклавом. Гости из М33 восприимчивы к магическим воздействиям, хотя гораздо слабее, чем средний обитатель Мирового Древа.
  И вот, когда усиленный периметр безопасности был организован, место для посадки на пропаханном артиллерией аэродроме расчищено, прибыл ударно-транспортный ''Ворон'' с важной персоной. По рампе спустилась женщина с аметистовой кожей - одна из демонических владык, присягнувших на верность Федерации. За ней сошел отряд вооруженных десантников и боец в потрепанной наноброне, без шлема. Последнего я не мог не узнать.
  -Леха?
  -Михалыч! -Слишком неожиданная встреча для двух друзей, не видевшихся очень долго. Для него прошло два века, для меня почти семь. -Где ты, сука, пропадал?
  -Здесь.
  -Дай я тебя обниму!
  Между пальцами Звонарева пробежали электрические разряды, в глазах с пожелтевшей радужкой загорелись белые огоньки. Я отшатнулся назад.
  -А с тобой что?
  -Я теперь модификант, бляха муха! -радости на лице Алексея заметно поубавилось, ему с трудом удалось подавить непроизвольный выброс энергии, вызванный эмоциональным всплеском.
  -Ого, и давно?
  -Целых три часа как им стал. Еще бы научиться нормально контролировать это...-взгляд новоиспеченного модификанта переместился на стоящую рядом Геллу. -Мы с вами случайно не знакомы?
  -Знакомы. -Геллу откровенно веселил сбитый с толку Алексей. -Очень хорошо знакомы, можно сказать, почти друзьями были.
  -Гелла? Офигеть, блин, можно! Ты уже успела человеком стать!
  -Бытие в качестве жестянки пройденный этап. Я переродилась.
  -Я бы предложил отметить нашу встречу, -с сожалением произнес модификант. -Но, боюсь, придется отложить банкет на неопределенный срок. У нас тут война идет.
  -Я заметил.
  -Мне столько вам надо рассказать ребята, впрочем, еще увидимся, -Алексей вслед за Азенет направился к порталу. -Не теряйтесь снова!
  
  ***
  Земля. Российская Федерация.
  Полуостров Камчатка.
  
  -Тупой жестяной увалень! -от удара когтистой лапы медробот пролетел по воздуху несколько метров и ударился о бетонную стену. К счастью никаких серьезных повреждений кроме царапин на углепластиковом корпусе он не получил.
  -Ты портишь ценное имущество, -перед демонопринцем возникла проекция Афины. -Если так будет продолжаться дальше, такими темпами они и за неделю не управятся.
  -У тебя их много. Сделаешь новых.
  -Хватит срывать злость на ком и на чем попало.
  -Меня поимели как зашуганного беса! Какие-то хилые жуки на пару с ощипанными небесными ублюдками!
  Кайрахос Осквернитель Земель едва сдерживался о того, чтобы начать рвать и метать. Всему виной позорно проигранная битва с объявившимся на Даране силами Порядка. Демонический владыка получил серьезные раны от клинков Посланников из небесной стали и магии Конклава. Для порождения Стихии, даже самого сильного, это равносильно смертельному приговору, но Федерация вытащила Кайрахоса из гущи боя и переправила на Землю.
  Архидемон представлял из себя жалкое зрелище: лишился крыльев, руки, нижней челюсти, зачарованные бронзовые доспехи во многих местах расплавлены или прорублены, плоть отравлена вражеской магией. Кайрахос очнулся уже на Земле, в подземном городе где-то на Камчатке, куда его спешно переправили. Он медленно умирал, не в силах самостоятельно исцелиться. На помощь пришли высокие технологии землян. Зараженную кровь и прочие биологические жидкости заменили синтетическими аналогами, введенные в организм микророботы выявляли и уничтожали подвергшиеся некрозу ткани, тем самым спасая здоровые. Утраченную конечность, нижнюю челюсть наращивали путем пересадки специализированных наночастиц, искусственных стволовых клеток. Медицина Федерации одинаково успешно помогала людям, демонам и прочим хорошо изученным расам.
  -Их напрямую подпитывали Повелители и Иерархи, тут и Гнурд бы не устоял.
  -Не важно! Я много лет не знал подобных поражений. -Пока над сидящим в подземном ангаре Кайрахосом суетились десятки роботов и людей, он успевал вести диалог с Афиной. Демон высшего ранга, дабы не растерять остатки достоинства, отказался от анестезии, хотя воздействие живой маны на порождение Стихии причиняют адскую боль.
  -А не надо было бросаться в бой, очертя голову. Твоя задача - направлять и поддерживать свои легионы с расстояния, а не сражаться на передовой.
  Звериная морда архидемона приобрела недовольное выражение.
  -Может я отверг ложных богов, стараюсь следовать пути разума, о котором ты столько твердишь, но Хаос по-прежнему говорит во мне. Я демон и буду им еще очень долго. А демоны не могут обойтись без хорошей схватки, это базовый инстинкт, порой вытесняющий даже самосохранение.
   -Тебе бойцовых арен мало?
  Кайрахос неопределенно махнул здоровой рукой.
  -Между бойцовыми аренами и реальным сражением огромная разница... это как если много лет питаться травой, а потом к тебе в руки попадает кусок ароматного свежего мяса.
  -Желание выпотрошить пару небесных Вестников не оправдывает проявленную халатность, легкомыслие, некомпетентность. Дуболом несчастный. В любом случае, Дараном с этого момента ты больше не правишь. Тебя заменят.
  В глазницах вспыхнули два алых огня. Кайрахос с трудом подавил в себе очередную вспышку злобы.
  -Заменят! После того, что я сделал для Федерации!?
  -Твои заслуги огромны, без сомнения, однако мне нужны компетентные военачальники, не бегущие на врага с голой шашкой в переднем ряду. Обуздай, наконец, свои низменные страсти.
  -А меня на свалку, значит. Как отработанный материал...
  -Не надо давить на жалость, Кайрахос. Ты прекрасно знал, чем грозит несоответствие занимаемой должности. Будь добр, сначала поработай над собой, потом все остальное.
  -Я сотни лет этим занимаюсь! -возразил архидемон. -Мой самоконтроль почти идеален.
  -Недостаточно идеален. Вспыльчивый нрав вредит делу. После реабилитации отправляешься на Иммерит, в Алмазную Крепь, примешь командование Девятнадцатым легионом.
  Разжалованный в одну минуту с владыки демонического мира до какого-то генерала третьесортного легиона Кайрахос лишь недовольно прорычал. Как ни крути, правила игры тут куда мягче, чем в услужении у Богов Хаоса и он охотно согласился на них. В Федерации успех определяется личными талантами, заслугами, а не количеством пролитой крови, сожженных миров. При меритократии с одной стороны особо не разгуляешься, с другой можно не опасаться подлого удара в спину от союзников, если попадешь в беду, свои обязательно придут на помощь, а не попытаются добить и занять освободившееся место. Афина спокойно относится к допущенным ее подчиненными ошибкам, позволяет их исправить. В конце концов, у Кайрахоса будет еще шанс вернуть себе власть, нужно только доказать, что достоин. А взлеты и падения случаются у всех, включая Богов.
  -Кто на мое место метит?
  -Я склоняюсь отдать власть в руки Азазелю.
  -Ему? -искренне изумился демонопринц. -Этот суррогат из пробирки не обладает и сотой частью моего опыта, знаний! Да я скорее доверю править Дараном первому попавшемуся бесу, чем ему.
  -Азазель успешно проявил себя на Иммерите, Санхелиосе, Хереше. Его легион благодаря грамотной стратегии нес минимальные потери по сравнению с остальными. К тому же он пользуется немалым уважением среди доминусов.
  -Молодой выскочка с непомерными амбициями.
  -Уж ты бы молчал насчет амбиций. Думаешь, я не в курсе козней на Санхелиосе? Хотел подставить Азенет, интриган недоделанный? Считай, легко отделался. Если б организованный твоими прихвостнями культ начал убивать... Подвергшиеся воздействию порчи культисты не знают меры, отвлекись твои демоны хоть ненадолго, и начнется кровавая вакханалия. Между прочим, беспорядки среди санхейли - последнее, что нам нужно в условиях войны на два фронта.
  -Почему ты только сейчас припомнила это? -озадаченно спросил демон после длительного молчания. -Могла сразу сместить меня, если знала.
  -Не было прямых доказательств твоей вины. Но твое признание дало их, соответственно появилась дополнительная причина твоей замены.
  Когти здоровой руки Кайрахоса прочертили три глубокие борозды в бетонном полу. Человеческий персонал, занимавшийся лечением ран, по сигналу Афины через инфосферу поспешил убраться из помещения. Вентиляция и входы быстро загерметизировались. Когда высший демон по-настоящему зол, безопасная дистанция, на которой можно находиться, достигает не менее километра, но Кайрахосу удалось сдержаться.
  -Твое слово закон, Афина.
  Архидемон ощутил телепатический посыл, содержавший в себе злорадный смех и чувство полного превосходства. Неподалеку присутствовала Азенет, у которой с Кайрахосом на протяжении последних двух веков идет жесткое соперничество за влияние среди демонической расы. Оно никогда не перерастало в откровенную вражду, но по мере возможностей владыки устраивали друг другу мелкие пакости: в основном в ход шли, как это называется у землян, ''информационные вбросы''. Переходить границу не даст СВР и сама Система.
  ''Жалкий неудачник.''
  ''Это не конец, я еще взойду на вершину власти.''
  ''Слова, слова, пустые слова... Только недалекий болван вроде тебя мог так бездарно облажаться. Зато самоуверенность бьет через край.''
  ''Что ты здесь делаешь, Азенет?''
  Налет веселья в посланиях резко уступил серьезности.
  ''Прячусь от Конклава, похоже, на нас объявили охоту. Сар Амниаха и Келентрода к сожалению убили либо захватили. Если б не спецназ людей, я бы с тобой сейчас не разговаривала. ''
  ''Меня они тоже вытащили из самого пекла.''
  ''Я знаю, просмотрела записи.''
  ''Почему Конклав так усердно пытается захватить нас? Известно?''
  ''Надеются оставить нашу расу без предводителей, внести раскол. Они видимо не понимают, что низшие демоны уже далеко не те безмозглые звери, которых нужно постоянно контролировать.''
  ''Как они узнали, где мы точно находимся?''
  ''Сговорились с СНР, самый логичный вариант.''
  ''Глупости. Конклав, Ойкумена не делают различий между Союзом и Федерацией.''
  ''Безысходность порой заставляет идти на самые безумные поступки. Смерть Арбитра грозит окончательно подорвать мощь Пантеона, он не в состоянии больше выдерживать противостояние с нами: расход сил, ресурсов значительно превышает объем получаемой десятины с миров. СНР тоже не в лучшем положении, вступление грибов в войну поменяло расклад в нашу пользу. ''Враг моего врага - мой друг'', слышал такую поговорку?''
  ''Они бьются в агонии. Чувствуешь приближение скорой победы? Мы встали правильную сторону, выбрав Федерацию.''
  ''Не жалеешь о своем выборе, Кайрахос?''
  ''О чем жалеть? О том, что мы выжили, стали сильнее, в то время как прочие неудачники во главе с Гнурдом канули в лету? В качестве награды нам обоим была уготована смерть... Нет, уж лучше выполнять приказы разумной машины, чем алчных лжебогов, не терпящих инакомыслия.''
  ''Афина порой слишком добрая. На ее месте я бы вморозила тебя в глыбу льда на сотню-другую лет. Чтоб поразмышлял над своим поведением.''
  ''Ты не Система.''
  ''Я должна признать, идея создать неподконтрольный мне культ на Санхелиосе была перспективной. Система решила бы, что я не справляюсь с ситуацией. Твоим прихлебателям нужно в следующий раз работать аккуратнее.''
  ''Обязательно учту.''
  
  ***
  Планета Безымянная. Провинция Одан Эред.
  Неподалеку от Анты. База ''Витебск-1''
  
  Не успели отгреметь бои с Союзом, как на Безымянной объявились новые гости. Трое из них, скованные наручниками, как раз стояли передо мной на коленях. Довольно худощавые по сравнению с людьми гуманоиды, облаченные в легкие облегающие тело бронекостюмы, способные мимикрировать под окружающую среду. На головах глухие шлемы с двумя мутными зелеными стекляшками на месте глаз. Пришельцы пока не пытались заговорить с нами, вероятно, не до конца отошли от шока. Неудивительно, если получил оглушающий заряд из станнера.
  -Так как и где их поймали? -спросил я лейтенанта Пинчука.
  -В километре к северу отсюда, беспилотник засек с воздуха активность. В обычном спектре не увидишь, но в тепловом хорошо светятся. Мы, думали, это выжившие союзники, ближайший патруль по моему приказу отправился захватить их.
  -Сопротивление оказывали?
  -Еще какое, отстреливаться пытались, вывели из строя двух ''Головников'' и одного моего бойца серьезно ранили. Дима, покажи... -Десантник протянул. сложенное в компактную S-образную форму инопланетное оружие. Скорее всего оно является чем-то вроде пистолета или магического тотема. Я повертел игрушку в руках, внимательно осмотрел, но не нашел каких-либо спуска, переключателей, разъемов. Абсолютно гладкий легкий материал платинового цвета.
  -Вы меня понимаете? -сперва обратился к ним на самом распространенном среди гуманоидных рас в Ойкумене языке, перебрал десятки других. Реакция последовала при фразе, произнесенной на одном из альвийских наречий. Трое лазутчиков заметно оживились.
  -Мои руки. Освободите. -Отчетливо прозвучал слегка искаженный мужской голос -Тогда будет разговор.
  Я дал добро десантникам освободить разговорчивого пришельца от наручников, но вместе с тем взять под прицел. Кто знает, какую пакость они способны выкинуть. Снятый шлем скрывал под собой альвийскую физиономию с острыми чертами, полностью покрытую татуировками. Примечательной особенностью являлся вживленная в середину лба овальная изумрудная стекляшка, как в шлеме. Янтарные глаза пристально изучали меня, при этом остроухий был явно чем-то обескуражен.
  -Кто такие? Откуда пришли?
  -Мое имя Ведэнн, армия Эосэна. Мы явились из другого мира.
  -Я догадался.
  -Вы похожи на нас, говорите на чатлум, но вы не сидхе.
  -Никогда не встречал таких как я?
  -Нет.
  -В скольких мирах ты побывал? -альв не спешил с ответом. Я на его месте тоже не стал бы ничего рассказывать представителю другой цивилизации, дружественный намерения которой под большим вопросом. Разведчики наверняка видели свидетельства кипевших здесь чуть раннее боев. -Установить мирные отношения в наших же с тобой интересах. Ты наверняка мог заметить, что тут встречаются разные формы жизни. Сидхе среди нас тоже немало.
  -Покажите хоть одного. -Или он играет, или не успел найти альвов среди мертвых солдат СНР.
  -Без проблем. -Один из десантников, следуя переданному через ПНИ приказу, снял шлем. Глаза чужака округлились, когда увидели сородича. Многие альвы служат в регулярной армии, хотя никто принудительно не заставляет. Воскрешение пока доступно только для людей. -Доволен?
  -Мы и не надеялись встретить кого-то, хоть отдаленно напоминающего нас, не говоря о собратьях, -растерянно проговорил Ведэнн. -Нам нужно скорее вернуться обратно и доложить обо всем.
  -Как называется ваш мир?
  -Тир Адалатт.
  -Насколько развитая у вас цивилизация? -Ведэнн снова молчал как партизан. -Молчанием ничего не добиться. Рано или поздно наши народы все равно начнут переговоры на высоком уровне, это неизбежно.
  -Я не могу рисковать.
  -Понимаю, увиденное здесь характеризует нас не лучшим образом. Но неужели у вас никогда не ведется войн? Не верю. Сидхе ничем не отличаются от нас, людей. Не буду ни в чем тебя убеждать, скажу лишь, что мы предпочитаем сначала использовать дипломатию, а не нападение
  -Мой народ тоже сражается. Из последних сил.
  -С кем?
  -С чудовищами. Вам вряд ли знаком наш враг.
  -Мы исследовали тысячи различных миров, открыли сотни разумных рас, великое множество цивилизаций.
  -Конклав Эшнех. Вам это о чем-нибудь говорит?
  -Гегемония из шести десятков миров. Доминирующие расы являются насекомыми, оррсум, эси'руун, глимы. Их сообщество строится по принципу улья, управляется группой полубожественных существ, называемых Иерархами. Ведут активную внешнюю экспансию, захватывают и колонизируют новые миры. Если на пути попадается кто-то, стараются привести к покорности либо истребить. Тут все зависит от уровня развития конкретной цивилизации.
  -Вы знаете о них больше, чем мы. -Заметил альв. -Откуда?
  -У нас война на уничтожение идет уже десятки лет, было время их изучить.
  -Нас они назвали недостойной существования мерзостью и начали ''очистительный поход''. Полмира уже лежит в руинах. Сотни миллионов погибших. Мы загнаны в угол, ведь жукам сидхе не нужны даже в качестве рабов.
  -Знакомая ситуация. По какой причине сидхе Тир Адалатта приговорили к истреблению?
  -Мы открыто отказались признавать божественность Иерархов.
  -Да, они не приемлют отказа. Склони колени или умри, единственная альтернатива - сражаться до конца.
  -Мы и сражаемся. Вот только... -печально сказал Ведэнн. -Силы неравны. Их возможности в etai превосходят все, что доступно нам.
  -Etai? В смысле магия?
  -Магия - устаревший термин, впрочем, называйте, как хотите...
  -А сложными механизмами вы пользуетесь?
  -Да, наше оружие, броня не магические, просто сложнее устроены, чем ваши.
  -Вернемся к уровню развития твоей цивилизации. Сколько миров входит в сферу вашего влияния?
  -Позвольте мне связаться с командованием.
  -Не так быстро. Для начала нужно убедиться в вашей честности.
  Я приказал привести демона, хоть немного владеющего навыками взлома мозгов. Вскоре перед Ведэнном стояла трехметровая гора мускулов с гротескной физиономией. Альвы заволновались при виде выведенного путем генной инженерии демона.
  -Выясни, для чего они тут.
  Доминус обхватил голову остроухого своей лапой. Считывание памяти длилось пару минут, но для разведчика время растянулось на долгие часы. Процедура почти ничем не отличалась от пытки, копание в разуме причиняет подопытному субъекту сильные мучения. Когда демон закончил, Ведэнн напоминал выжатый лимон: посеревшая кожа, кровотечение из носа и ушей.
  -Лазутчик не врет, -пробасил доминус. -Их цивилизация поставлена на грань полного истребления, они хотят найти безопасное место для эвакуации остатков населения. Перемещения между вселенными для них в новинку.
  Не было смысла связывать с Центральной, она и так все узнает в режиме реального времени.
  -Они летают в космос?
  -Дальше орбитальных спутников дело не дошло, до вторжения Конклава они не помышляли ни о какой о экспансии. Хотя уровень технологии в некоторых областях намного превосходит наш. Я думаю, они имитируют достижения Предтеч без глубокого понимания принципов их работы.
  -Не нужно делать скоропалительных выводов.
  -Я в мельчайших деталях изучил память альва, он даже не сопротивлялся.
  -Ты точно уверен? Мы неоднократно сталкивались с лазутчиками, не знающими, что они лазутчики. Можно внедрить ложные воспоминания, личность.
  -У этого в подсознании нет ничего подозрительного. Он чист.
  ''Убеди их в дружественности наших намерений. Установи контакт с правительством Тир Адалатта. Чем скорее, тем лучше'' -поступил распоряжение от Афины. Коротко и ясно. Я обладаю значительной свободой действий - не важно, каким образом будет выполнена поставленная задача, важен результат.
  ''Похоже, намечается открытие третьего фронта.''
  ''К тому моменту с СНР будет покончено.''
  
  ***
  Планета Элетания. Асшан. Территория СНР.
  Регион 8. Нью-Вегас.
  
  -...темпы продвижения достигают больше восьмидесяти километров в сутки, если ничего не изменится, менее, чем через полтора месяца противник начнет развивать наступление на Остри. Использование компактных портальных установок обеспечивает практически мгновенную переброску войск Федерации в любую точку планеты, с самого начала операции ''Ледовый шторм'' на захваченных в ходе высадки плацдармах началось формирование четырех ударных группировок. На данный момент остановить продвижение противника не представляется возможным, наши части понесли значительные потери в живой силе и технике в ходе эвакуации из южной Африки. Ситуацию осложняет полное господство Федерации в ближнем космическом пространств. Как показывает практика, мощности рельсотронов, стоящих на вооружении частей ПКО, не хватает для пробития активной защиты кораблей-носителей фунгусов. Мы можем сбивать лишь МЛА и десантные капсулы. -Закончил доклад Мудрец. Несмотря на официальный запрет на высокоразвитые системы ИИ, Союз все равно не мог от них полностью отказаться. Органические мозги не способны превзойти разумную машину в скорости обработки информации, анализе и прогнозировании различных ситуаций.
  -Не думал, что когда-нибудь это скажу, но нам остается только уйти, громко хлопнув за собой дверью, -высказался председатель СНР. -Прихватим тостеров с собой.
  -Об этом не может идти и речи, -в резкой форме оборвал верховный консул ''Тетраграмматона''. -Поражение еще не дает права утянуть в небытие тех, кто пошел за нами. Жизнь должна продолжаться.
  -Мы окажем человечеству услугу, избавив его от участи в качестве придатка Системы.
  -Рано или поздно, пусть пройдет хоть тысяча лет, созреет новое сопротивление. Это неизбежно, в человеческих, альвийских и многих других сообществах всегда находятся недовольные сложившимся порядком индивидуумы... Наше дело будет жить дальше.
  -Я отдал приказ приготовить заряды к подрыву.
  Вернер побледнел после сказанного Шилисом, от этого слабого легкоуправляемого человека не приходилось ждать сюрпризов, однако председатель сумел удивить. Куда-то подевалась неуверенность, постоянная взвинченность, они уступили место холодной решимости и спокойствию. За множество прожитых жизней Вернер знал: личность человека не в состоянии настолько сильно преобразиться за один день. На прошлом совещании официальный глава СНР напоминал безвольную тряпку, чье присутствие являлось чистой формальностью. Сейчас Ропт Шилис решил взять слово.
  -Совсем умом тронулись, Ропт?
  -Вы забыли, что они воюют на два фронта. Потеря Земли и трети населения для них будет неслабым ударом.
  -Зато остальная половина пожелает стереть нас в порошок.
  -Ваша авантюра с Безымянной, господин консул, не выгорела. Из технологий Предтеч нам удалось добыть жалкие крохи, которые ничем не могут помочь. Мы только потеряли кучу опытных солдат, техники, кораблей.
  -Ропт, -перебил консул. -Я вас не узнаю, еще утром вы не осмеливались мне перечить, а сейчас вовсю пытаетесь спорить.
  -Просто я решил, что пора брать дело в собственные руки, раз вы не справляетесь!
  Вернер повернулся к стоящим у входа солдатам из КЗТ.
  -Арестовать его.
  -Что? Да как вы смеете!
  Громилы в бронекостюмах молча скрутили Шилиса и одели на руки пластиковые наручники. Председатель возмущался, пытался вырваться, вот только бороться против накачанных стимуляторами клонов обычный человек не способен.
  -Посадите в камеру. Я скоро подойду.
  
  ***
  Планета Тир Адалатт. Свободный город Эосэн.
  
  -Мое имя Алиара, я являюсь доверенным лицом правителя Эосэна. Рада приветствовать вас в нашем мире.
  -Очень приятно. Меня зовут Михаил, мне доверили вести переговоры с вами.
  -Пройдемте за мной, Совет с нетерпением ждет встречи.
  Громадные аркологические мегаскребы уходили на два километра ввысь, между ними носилось большое количество транспорта на антигравитационной тяге. Местные альвы достигли впечатляющего уровня развития, обойдя во многих аспектах даже нас. Тут все имело яркую вычурность, изящность, тяга к которым у остроухих заложена на генетическом уровне. Однако эстетический дизайн архитектуры, машин не помог им в войне против Конклава. Извлеченная из мозга разведчика информация дала вполне подробную картину происходящего.
  Туземцы на протяжении трех или четырех поколений не знали войн, голода, нищеты, им удалось создать в своем мирке процветающую утопию, где первое место отводилось поиску удовольствий. Местные гедонисты слишком расслабились, что стоило им шестисот миллионов жизней в первый год вторжения. Города-государства объединили усилия, выступив единым фронтом против захватчиков, альвам пришлось с нуля возрождать военное дело. Несмотря на это, они все равно являлись лишь незначительным препятствием на пути гегемонии Иерархов, прокладывавших новый путь для вторжения на Землю.
  -Впечатляет?
  -Не особо. -В Палату Совета Двенадцати меня в компании двух модификантов сопровождала дюжина воинов в желтых доспехах и помощница одного из советников. Длинное платье из серебристой ткани отлично подчеркивало ее фигуру, белоснежные волосы затянуты в хвост, во лбу имплантирован зеленый камень. Но кое-какая деталь бросалась в глаза особенно - обилие косметики на красивом лице не могло скрыть усталости, некоторой подавленности. Этот народ переживает худшие дни в истории. -Вы отдаете предпочтение красоте, мы делаем упор на функциональность.
  -Да, я видела ваши средства передвижения. Внешне выглядят они... -альвийка пыталась подобрать наименее грубое слово. -Неказисто.
  -Примитивнее, не значит хуже. У нас не столько сильно распространена техника с гравитационной тягой, как у вас, из-за дороговизны и сложности в эксплуатации. Энергопоточное оружие не вытеснило огнестрельное по тем же причинам... Мы ведем войны в масштабах целых миров, для миллионов солдат требуется дешевое, неприхотливое и вместе с тем эффективное оружие.
  -Насколько успешно вы справляетесь с Конклавом?
  -Основные бои идут с армиями Пантеона, гегемонией не менее серьезной, и мы постепенно начинаем побеждать.
  Брови Алиары удивленно поднялись вверх.
  -Вы не преувеличиваете?
  -Ни сколько, причина нашей победы кроется в умении быстро адаптироваться к меняющимся условиям, вырабатывать новые методы борьбы. Ну, еще, может вы заметили, мы невосприимчивы к магии.
  -Это невозможно, -уверенно заявила альвийка. -Эфир пронизывает всю вселенную, присутствует в каждой жизненной форме, в каждом камне.
  -Оставим обсуждение данного вопроса на потом. Меня в первую очередь интересует, почему вы не путешествуете за пределы родного мира. К лунам, к другим звездам. У вас есть все для этого: необходимые технологии, ресурсы.
  -Мы не считали нужным покидать пределы Тир Адалатта. Межзвездная пустота негостеприимна, таит множество опасностей. Затраты на космические проекты никогда бы себя не окупили. Нам хватает ресурсов родного мира, а с технологией трансмутации можно синтезировать почти любой важный элемент. Дополнительные жизненные пространства не нужны по причине контроля рождаемости и бережному отношению к экологии.
  -И посмотрите, куда привела самоизоляция и отказ от экспансии.
  -Разрешите задать вам не очень приличный вопрос?
  -Задавайте.
  -Возможно ли общее потомство между представителями наших рас? -вполне ожидаемый вопрос от тех, у кого Иерархи, пытаясь склонить на свою сторону, отняли возможность к воспроизводству. Насланное проклятье убило каждого ребенка в возрасте до пятнадцати лет и сделало бесплодными остальных альвов Тир Адалатта. Я не стал врать аборигенке:
  -Пусть внешнее сходство вас не вводит в заблуждение, между нашими видами огромная пропасть. Естественное скрещивание невозможно.
  -Среди вас имеются сидхе.
  -И тут разочарую, отдельные популяции вашей расы на протяжении десятков или сотен тысяч лет в разных мирах развивались независимо. Генетический дрейф сделал свое дело. Наши альвы и альвы Тир Адалатта по сути отдельные биологические виды. -Видя разочарование Алиары, я поспешил ее приободрить. - Если Совет согласится на присоединение к Федерации, мы обязательно поможем.
  -Такие решения не принимаются в один день.
  -Совету придется отойти от традиционных принципов ведения политики. Здесь на кону стоит вопрос выживания.
  -Сколько длится ваша вражда с Конклавом и этим... Пантеоном?
  -Корни конфликта уходят глубокое в прошлое, настолько, что вы представить себе с трудом сможете.
  -Насколько глубокое?
  -Восемнадцать тысяч ваших лет, о той эпохе мы знаем не так уж много, в основном обрывочные сведения из обнаруженных банков информации. Хотя нам попадались и участники тех событий.
  Альвийка покачала головой.
  -Да уж... в это нелегко поверить. Неужели за столько эпох никто не смог победить?
  -Война не идет постоянно, за эти времена и мы, и они терпели крах и снова восставали из пепла. Образовался порочный круг, из которого пока не удается вырваться.
  Над городом словно из ниоткуда, окутанные радужным ореолом, выплыли два судна класса ''Скарабей'' километровой длины. Собственно за внешнее сходство с этими жуками данную модель корабля так и окрестили. Широкий овальный корпус, приплюснутый сверху и снизу, сделанный из блестящего черно-синего металла. Поверхность усеяна желтыми мерцающими линиями - проекторы скалярных барьеров работают на максимальной мощности.
  Алиара молча посмотрела на меня в ожидании объяснений.
  -Мера на случай прорыва Конклава. -Благодаря ПНИ я находился в курсе текущих событий. На орбите Тир Адалатта бешенными темпами развертывание орбитальной группировки из спутников, боевых кораблей и станций. -Решение, которое примет Совет Двенадцати очевидно, поэтому мы решили не медлить.
  Воины из свиты Алиары направили на меня и модификантов свои энергопосохи. Лейтенант Орлов даже не повел бровью, ему достаточно простого усилия мысли, чтобы сразу убить альвов.
  -Это настоящая оккупация! -возмущенно воскликнула Алиара. -Зачем вообще устраивать представление с переговорами?
  Нужно разрядить обстановку, не ровен час, кто-нибудь из них пальнет.
  -Для соблюдения формальностей. Примкнуть к Федерации, ваш единственный шанс на выживание. Да, действуем нагло, бесцеремонно, но для вас мы не враги... И пусть солдаты опустят оружие.
  Немного подумав, Алиара кивком головы дала воинам отбой тревоги. Оставшийся путь до Палаты Совета мы проделали, не проронив ни слова, появление кораблей фунгусов сразу испортило благожелательный настрой альвов. Как бы правители Адалатта не пошли на попятную. Долго уговаривать никто не станет, в противном случае Система примет решение о их ликвидации и последующей оккупации планеты. У Федерации с ее неисчислимыми полчищами роботов, синтетов сил, средств хватит с лихвой. Автоматизированные заводы на Даране, Иммерите, Земле выпускают техники больше, чем ее теряется в боях.
  ''Удалось подсоединиться к их системе.''
  ''Быстро.''
  ''Ничего сложного, архитектура их информационных систем, алгоритмы шифрования полностью слизаны у Предтеч.''
  ''Как будет готово, сообщишь, лейтенант. ''
  Совет Двенадцати заседал в одном из двухкилометровых мегаскребов, соединенных друг с другом широкими пешеходными мостками, по которым мы и шли. Прилегающее к Палате воздушное пространство активно патрулировали десятки сферических боевых дронов. На входе дежурили вооруженные гвардейцы в алой броне, их командир преградил путь.
  -Вас нужно просканировать, исключений нет ни для кого.
  -Да пожалуйста, мне не жалко.
  -Встаньте в белые круги на полу.
  Выполнив просьбу оханы, я и двое модификантов стали дожидаться окончания процедуры. У альва за голографическим пультом натурально округлились глаза, когда были получены результаты томограммы.
  -Что-то не так?
  -Ваше внутреннее строение... там больше машинных элементов, чем органических.
  -Разве у вас не существует подобных модификаций?
  -Не такие же радикальные! -выпалил оператор досмотрового комплекса.
  -Это как-то препятствует аудиенции у Совета?
  -Нет, но...
  Время дорого, я решил не задерживаться на КПП и последовал за Алиарой в зал заседаний, попутно ловя удивленные взгляды альвов. Внутренние интерьеры переполняла роскошь на каждом шагу: от изящных гобеленов ручной работы, мраморных статуй до ветвистых подобий люстр на потолке. Несмотря на высокие технологии, туземцы остаются верны старине.
  Местом заседаний Совета Двенадцати являлся просторный зал с амфитеатром. Большая часть мест пустовала, кого попало на мероприятие решили на всякий случай не пускать. На главной трибуне в антигравитационных люльках вольготно устроились трое престарелых, судя по морщинистым лицам, альвов в одеждах красного, золотистого, сиреневого цветов. На шеях висели крупные коллары с гербами городов-государств.
  -Приветствуем вас, посланники, -заговорил остроухий в красной робе. -Мы с нетерпением ждали встречи.
  -Не сочтите за грубость, но время дорого, предлагаю перейти сразу к делу.
  Советники переглянулись между собой. Отсутствие манер, дипломатичного тона их несколько сбило с толку.
  ''Передача файлов завершена.''
  -Хорошо, раз вы настаиваете.
  -Наше предложение таково: вы присоединяетесь к Федерации на правах полноценного участника и тогда проблемы с бесплодием, вторжением Конклава, мы решаем вместе либо обрекаете свой мир на гибель. Кого жуки не уничтожат, сделают безвольными рабами и заставят сражаться уже против нас, в качестве мяса.
  Советник в сиреневом одеянии оторвался от просмотра голографических текстов и обратился ко мне:
  -Как вы объясните появление войск Федерации на Тир Адалатте без нашего согласия?
  -Мы помогаем себе и вам.
  -Нам? -усмехнулся красный. -Хотелось бы знать, чего будет стоить эта помощь в отдаленной перспективе. За все надо платить.
  -Вы удивитесь, но ни на ресурсы, ни на жизненное пространство вашего мира мы не претендуем. Своих хватает с избытком.
  -Наши технологии на целые века опережают ваши.
  -И они не нужны, Федерация располагает множеством артефактов, баз данных, принадлежащих Прародителям, как вы их называете. Так что, народу Тир Адалатта не о чем беспокоиться, мы прием вас как равных участников союза.
  -Ответьте, это правда, что главенствующую роль в Федерации занимает система искусственного разума? -самый важный вопрос задал красный советник.
  -Абсолютная правда, -в воздухе повисла оранжевая проекция женского лица, состоящего из рядов бегущих цифр. Альвы вздрогнули от разнесшегося эхом голоса Афины. -Я и есть Система.
  -Что за шутки?
  -Вся ваша инфраструктура до последнего конструкта сейчас переходит под мой полный контроль.
  -Ну, уж нет!
  Альв в золотистой робе попытался через голографический интерфейс своей люльки передать какую-то команду. Но экран тут же погас, платформа из-за отказавшего гравитонного двигателя рухнула на пол. Стоящий рядом со мной лейтенант Орлов не дал остроухому свернуть шею, подхватив того телекинезом.
  -Убедительно прошу уважаемый Совет успокоиться, я делаю это ради нашего общего блага.
  -Стража! -завопил сиреневый советник.
  -Входы в Палату перекрыты, никто не войдет сюда, пока вы не выслушаете меня.
  -Ладно... говори.
  -У меня нет времени на политические игры, поэтому пришлось действовать подобным образом. Во избежание ненужных волнений мое присутствие пока будет держаться в секрете от народных масс, для остального Тир Адалатта Совет продолжит выполнение возложенных на него публичных функций правленя. Мое вмешательство сведется к налаживанию военного планирования, экономики, взаимодействия между различными родами войск. Бездарное руководство, незнание элементарных основ военного дела поставили Лигу Адал на грань катастрофы, без нас вы обречены.
  -То есть теперь машина нам будет диктовать условия! -возмутился красный советник. -Для нас это неприемлемо!
  -Я гарантирую сохранение Тир Адалатту независимости, невмешательство в его внутренние дела, если того не потребуют чрезвычайные обстоятельства, как сейчас. Тридцать миллионов ваших сородичей являются гражданами Федерации и живут бок о бок с другими расами.
  -В положении второсортных существ.
  -Сидхе на первых ролях наряду с людьми, у остальных видов просто чересчур дикие нравы.
  -Мы видели вашу ''цивилизованность'' во время боев на Безымянной, как ваши солдаты расстреливают пленных мятежников, травят газом туземцев или режут последних на алтарях. В жестокости они мало чем уступают Конклаву.
  -А вы как хотели? Цивилизации Мирового Древа постоянно ведут войны, ситуации, когда адепты Богов вырезают под корень население непокорных миров, вполне обыденное явление. Федерации, волей не волей, приходится отвечать ударом на удар. Пора прекратить тешить себя иллюзиями насчет всеобщей гармонии, такого не было и вряд ли когда либо будет. Ваша утопия закончилась...
  
  ***
  Тирус. Южная часть Антарктического полуострова
  Земля Палмера. Республика Горасная.
  Спустя две недели с момента начала операции ''Ледовый шторм''.
  
  Город пал, но в отдельных местах то и дело случались перестрелки. Не успевшие отойти на юг разрозненные остатки подразделений СНР и местное ополчение пытались оказывать сопротивление. Все это безнадежно, каким бы мощным боевым духом не обладали свободные люди, сокрушить орду пока машин не получается. Кровопролитные бои за Ландан закончились полным разгромом Шестьсот шестой гренадерской бригады при поддержке добровольческих формирований Тенскуори. Сначала по позициям защитников города нанесли орбитальный удар кинетическими стержнями, что вызвало локальное землетрясение и тысяч жертв среди военных, гражданских, затем федералы под прикрытием авиации прорвали оборону и вошли в Ландан... Город, в котором Сури прожила все девятнадцать лет жизни, лежал в руинах. Федералы не экономили на тяжелом вооружении, в отличие от союзных войск они почти никогда не испытывали дефицита боеприпасов. На пистолетный выстрел они спокойно могли ответить ракетным ударом.
  Мёртвое, но удивительно спокойное лицо матери, присыпанное кирпичной пылью, с пятнами ожогов и свежая струйка крови вытекающая из необожжённого уголка рта. Эта картинка снова и снова вставала перед глазами Сури. Она видела не только смерть родных, но и множества других людей. Разорванные тела на улицах после бомбежек, умиравшие на поле боя солдаты, звавшие родных матерей... Этого Сури никогда не простит федералов, она твердо решила бить красных палачей до конца.
  Ополченка затаилась в одном из брошенных домов, выбрав наиболее удобную позицию, с которой обозревается половина Ландана. Через прицел рельсовой винтовки Сури выискивала подходящие для уничтожения цели. Десятикратное увеличение позволило разглядеть развевающееся красное знамя на остроконечной башне городской ратуши - ополченка краем уха слышала о древней войне, где победили русские, и про столицу поверженного врага под названием Берлин. Они до безумия гордятся своими символами, историей. Еще бы, самый старший народ, вообразивший, будто может диктовать условия остальным.
  Сури сидела на позиции в надежде сделать хоть пару удачных выстрелов. Снайпера не интересовали зачищающие квартал за кварталом БРП, потеря нескольких жестянок для Федерации с ее индустриальной мощью не имеет значения. Машины не более, чем расходный материал. Сури хотела достать живых солдат или лучше всего высокопоставленных офицеров. Понятно, что ликвидация ничего не изменит, однако заставить красного пережить то, что они несут другим, стоит того. Смерть даже для бессмертного не проходит бесследно. Девушка сильно рисковала, Ландан, воздушное пространство над ним патрулирует множество дронов. А маскирующая в тепловом и частично оптическом диапазонах плащ-накидка не дает стопроцентной гарантии, уж слишком чувствительные датчики у федералов. При обнаружении вражеского снайпера красные не поленятся сравнять с землей весь район. Многочасовое ожидание принесло плоды, подступающую дремоту словно рукой сняло, когда в районе чуть южнее ратуши вспыхнул ожесточенный бой. Очевидно, федералы натолкнулись на кого-то из уцелевших союзников. Встроенный в прицел дальномер выдал дистанцию в два километра, вполне достаточно для стрельбы без поправок. Предельная эффективная дальность для рельсовой винтовки K-8 ''Фаланга'' составляла шесть тысяч метров. Сури единственный снайпер из своего ныне несуществующего отряда получила в распоряжение оружие, способное пробить броню БТРа. Хотя с активной защитой из фотонных барьеров это сделать непросто.
  Плотная застройка мешала разглядеть непосредственно место самого боя, однако на крыше одного из трехэтажных зданий с полуобвалившейся черепичной крышей засели солдаты Федерации. Они периодически постреливали в сторону солдат СНР или ополченцев. Лучшего шанса завалить сразу нескольких красных может не представиться.
  Маркер прицела замер на спине солдата, в любом случае никакая АСБ*, не говоря о бронежилетах, не уберегут от разогнанной до четырех звуковых скоростей стальной пятимиллиметровой пули. Сури нажала на спусковой крючок, плечо почти не ощутило слабой отдачи ''Фаланги'', но по ушам ударил хлесткий звук. Внутренности вражеского солдата в наноброне превратились в мелкодисперсный фарш. Это гарантированная смерть. Остальные красные поспешили спрятаться под не обвалившимися остатками крыши, заодно оттащив поверженного товарища. Девушка с радостью положила бы еще пару-тройку тостеров, была бы скорострельность у К-8 повыше. Она настроила импульс тока в соленоиде на максимальную мощность для гарантированного пробития защиты. С каждым годом проекторы скалярных барьеров, постепенно вытесняющие фотонные, становятся все компактнее, последние недели ходила информация, будто в арсенале ССО Федерации появились персональные щиты.
  Информация о присутствии снайпера быстро распространилась по тактической сети противника, ее получил каждый солдат, синтет, дрон. Следовало скорее убираться подальше, в плен к красным лучше не попадать. Они, мягко говоря, недолюбливают ''Тетраграмматон'', куда Сури вступила полгода назад. Состоящих в организации людей, альвов казнят через повешение, а демоны могут и устроить изощренные пытки, ломающие почти любую личность. Особо преуспевших в деле искоренения машинной угрозы ждет процедура обнуления - чудовищной мощности импульс пси-поля без остатка выжигает даже человеческую душу...
  Переключив накидку в режим оптического камуфляжа, Сури превратилась в полупрозрачный расплывчатый силуэт. Пора снова затаиться на пару часов. Уже спускаясь по лестнице, ополченка благодаря усиливающим звук активным наушниками услышала жужжание маленьких пропеллеров.
  -Быстро они вычислили... -пробурчала под нос Сури.
  В окно ближайшей комнаты влетел разведывательно-боевой дрон, похожий на небольшой сплющенный тазик. ''Москит'' имел подвешенный снизу мезонный станнер и вряд ли он переключен в нелетальный режим.
  Сури выстрелила в беспилотник первой, превратив тот в груду бесполезного хлама. Когда совсем рядом рыщет дрон прятаться бесполезно, ''Москит'' располагает внушительным ассортиментом различных датчиков - от инфракрасных камер и чувствительных микрофонов до химических анализаторов, способных уловить запах пота, феромонов.
  Ополченка с тяжелой винтовкой наперевес бросилась бежать, выскочив во двор, она свернула в ближайший переулок. В узком лабиринте из тесно примыкающих друг к другу домов легко затеряться, главное не попасть в поле зрения других дронов. Армия Федерации в отсутствии у ее противника средств РЭБ фактически объединена в коллективный разум - что знает один, знают все. Впрочем, и без координации Системы они отлично воюют.
  -Эй! -кто-то окрикнул Сури со спины. Она остановилась и оглянулась. -Ты из Тенскуори, верно?
  Из приоткрытой двери выглянуло заросшее густой бородой лицо.
  -Да!
  -Живо ко мне. Пока тостеры не засекли.
  Обстановка внутри дома говорила о приличном достатке неравнодушного гражданина, впрочем сейчас оно не имело никакого значения. На первом месте стоит выживание. Сури прошла в гостиную, присела на диван перевести дыхание.
  -Спасибо огромное.
  -Оставайся тут, сколько влезет, -ответил бородач. -Мой дом - твой дом.
  -Тут есть кто-то еще?
  Мужчина пару секунд молчал, видимо успел кого-то потерять.
  -Теперь живу один...
  -Вы не на фронте.
  Хозяин дома поднял штанину брюк. Вместо левой ноги стоял дешевый съемный протез, никто не будет ставить полноценную бионику или наращивать утерянную конечность простому вояке в условиях тотальной нехватки всего, чего только можно.
  -Я свое отвоевал. Одиннадцать лет на африканском фронте, еще восемь морозил задницу в Тибте.
  -Ясно.
  Сури подошла к окну и слегка отодвинула шторку, высматривая, нет ли на улице вражеских дронов, пеших патрулей.
  -Тебя как зовут?
  -Это важно?
  -Ближайшие несколько дней нам предстоит просидеть тут, хотя если не хочешь, не говори.
  -Я не собираюсь задерживаться у вас надолго, меня ищут красные.
  -Поверь моему опыту, если б они знали твое точное местонахождение, то не медлили бы. Лучший вариант - затаиться, ждать, пока бои не утихнут.
  -А что потом?
  Бородач неопределенно пожал плечами.
  -Не знаю... пытаться жить дальше, если красные позволят, или уходить в горы. Война ведь скоро закончится.
  -Вы трус! Рано или поздно армия перейдет в наступление.
  -Девочка, забудь о том пропагандистском дерьме, которым вас пичкают с малолетства. У красных больше миров, ресурсов, солдат, продвинутые технологии, их победа над Союзом была вопросом времени, как бы ни пыталось наше правительство утверждать обратное. Бороться с Новым порядком бесполезно. Но лично мне боятся нечего, я слышал, вешают только грамматонцев и участников погромов столетней давности... Эй, а ты случайно не вступала в организацию? -Сури отрицательно покачала головой. В нынешних условиях о членстве в ''Тетраграмматоне'' даже среди своих лучше молчать. При новом режиме обязательно повылазят коллаборационисты, готовые сдать тебя за лишний паек. -Надеюсь ты не врешь. В любом случае старайся не светиться лишний раз,
  
  *АСБ- адаптивная самовосстанавливающаяся броня
  
  ***
  Планета Элетания. Асшан. Территория СНР.
  Регион 8. Нью-Вегас.
  
  -Это плохо... очень плохо, -произнес вслух верховный консул ''Тетраграмматона''. -Кто-то основательно поработал над ним. Сомнений не остается.
  Президент Хилл мрачно посмотрел на председателя СНР, за бронированным стеклом он сидел пристегнутый к специальному креслу. К голове были подключены медицинские датчики для отслеживания волн мозговой активности.
  -Кто по-твоему это мог быть? Красные?
  -Наши серые ''друзья'', больше некому.
  -Ты сильнейший телепат среди людей и заметил это только недавно. Как так, Вернер?
  -Ментальная закладка, до определенного момента Шилис оставался самим собой, ничего не могло выдать его. После сигнала извне спящая программа активировалась, я даже допускаю, что нашего председателя контролировали как марионетку.
  -Как в свое время Нахат управлял атлантами и саи?
  -Пси-ретранслятор не имеет возможности манипулировать сознанием напрямую, воздействие осуществляется через подсознание путем внушения определенных идей, мыслей. Таким образом субъект лишь косвенно подталкивается к выполнению определенных задач.
  -Я ведь с самого начала знал, что так все и получится. -Негодовал президент Хилл. -Зря только связались с этим яйцеголовыми уродами, нужно было обойтись без них.
  -Друзей держи близко, врагов еще ближе. С самого начала было понятно, что в какой-то момент наши с ними пути разойдутся. Похоже, этот час настал.
  -И что предлагаешь?
  -Денсорин одержимы жаждой мести за сожженный Тхунип, они без колебания готовы тоже самое сделать с Землей. Обязательно попытаются, раз мы проигрываем войну. Предлагаю организовать небольшую утечку информации... Покончим с Серыми силами Федерации.
  Говард почесал подбородок.
  -Хм, довольно... радикальное решение. Но знаешь, это может в итоге нас спасти. Я в деле.
  -Рад, что мы поняли друг друга, Говард.
  -А Шилису можно вправить мозги обратно? Он нам еще пригодится.
  -Психика претерпела необратимые изменения, ему уже не помочь. Заменим на синтетика.
  
  ***
  Солнечная система. Орбита Сатурна.
  Станция ''Сатурн-3''
  
  Директор Службы военной разведки сидел в кресле, задумчиво глядя через обзорное стекло, занимающее всю стену рабочего кабинета. Отсюда открывался завораживающий вид на Сатурн, кольца, луны. На переезде решительно настояла Афина, можно сказать, эвакуировала в добровольно-принудительном порядке, едва появилась информация о готовящемся подрыве тектонических зарядов, заложенных пятьдесят лет назад в разломах литосферных плит. К счастью не все руководители СНР пожелали устроить катастрофу, в последний момент поступила команда ''отбой''. При неблагополучном сценарии Землю ждал бы апокалипсис с десятками проснувшихся вулканов, десятибалльными землетрясениями, цунами, которые смыли бы большинство прибрежных городов. Вместе с этим ''Тетраграмматон'' организовал утечку информации с расположением базы выживших денсорин на Элетании. Чем ближе победа Федерации, тем сильнее раскол в правящей элите Союза - одни хотели, как председатель Шилис, напоследок заявить о себе как можно громче, вторые из кожи лезли вон, пытаясь выторговать свои жизни и более выгодные условия капитуляции.
  ''Как же забавно повернулась судьба, эти дураки готовы приползти на коленях к той, кого так рьяно пытались уничтожить. Вряд ли кто-то из них век назад мог и подумать о таком... Нет, пусть не надеются на снисхождение. Афина дала им все, а они отплатили ударом в спину. За предательство многие поплатятся собственными душами.''
  Успешно для Федерации развиваются события и на других фронтах - гибель сильнейшей аватары Арбитра серьезно подорвала мощь Пантеона. И хотя остаются Ваод с Хегалом, последние тысячелетия собиравшие себя по кусочкам, они лишь тени своих прежних ипостасей. Боги и полубоги деморализованы, что само по себе невероятно, нет в них былой воли, стремления искоренять мерзкую нежить. Армии Ойкумены оставляют занятые с таким трудом территории на Хереше и эвакуируются в один из сопредельных миров. Система давно бы отдала приказ на их бомбардировку из космоса, не будь там Завесы через которую постороннему не пробиться.
  Конечно, остается еще Конклав Эшнех, но и они рано или поздно выйдут из войны, не принесшей пользы никому
  ''Мир не будет длиться вечно. Может не через сто, не через тысячу лет, но он закончится. Мы не способны ужиться с ними вместе, отличия слишком сильны... ''
  Конклав, Ойкумена залижут раны, взрастят новые техногенные цивилизации и уже их руками попытаются уничтожить землян снова. Как они хотели сделать с Лигой Адал, к счастью Афина сработала на опережение, захватив в один день контроль над всей инфраструктурой. С одной стороны прибавились восемьсот миллионов остроухих гедонистов, не умеющих толком сражаться, с другой дополнительные производственные мощности, новые технологии. Изучая материалы по Тир Адалатту Лебедев не уставал поражаться глупости и недальновидности туземцев в определенных сферах, особенно в военном деле. Нет ни нормального оружия, ни нормальной военной техники, из рук вон плохо налажена работа тылового обеспечения, взаимодействие различных родов войск. О контрразведке вообще ничего не слышали, выявлением одурманенных почти никто не занимается. Только проявляемый их солдатами героизм позволил продержаться девять земных лет, адалам это стоило шестисот с лишним миллионов сородичей, потерю северного полушария планеты... С адалами предстоит провести колоссальную работу. Мало выбить Конклав с Адалатта, нужно будет провести фильтрацию населения, отделить нормальных особей от одурманенных, устранить вторых без лишней шумихи, а первых избавить от поголовного бесплодия. Или не избавлять. Тир Адалатт мало чем отличается от Безымянной: мягкий климат, богатая и не слишком враждебная биосфера, обилие невыработанных полезных ископаемых. Население Федерации растет не такими бешенными темпами, как в первое столетие, но новые жизненные пространства рано или поздно понадобятся. Так почему бы не позаботиться о проблеме заранее? К тому моменту неспособные к воспроизводству туземцы вымрут в силу естественных причин. Жестоко, подло, цинично, хотя это мало кого волнует. Афина изначально заявила, что проблемы чужаков не имеют значения, если они станут помехой, их участь незавидна. Важно лишь благо ее общности и каждого, кто туда входит.
  Над столом зажглась полупрозрачная голограмма с эмблемой в виде кругов различного диаметра. Схематичное изображение родной планеты фунгов с лунами служило им чем-то вроде национального герба. Директор отдал через ПНИ мысленный приказ установить соединение.
  -Говорите.
  -Как вы и запрашивали, мы присылаем в качестве подкрепления триста двадцать транспортно-боевых судов класса ''Скарабей''. -Ответил тяжелый грубоватый голос, созданный при помощи компьютерной модуляции. Фунги от природы не имели голосовых связок.
  -Искренне благодарю, Прародитель. Без помощи вашего флота возможность скорого взятия Элетании находились бы под большим вопросом.
  -Вы открыли нам путь во вселенную, это меньшее, что мы можем сделать в ответ.
  На экранах в кабинете директора СВР началась прямая трансляция открытия галактических врат. Гигантское кольцо диаметром в три километра вращалось на низкой орбите Сатурна. Его строительство в режиме полной секретности длилось целых семь лет, затраты ресурсов были просто колоссальными. Для этого пришлось создавать целые фабрики в поясе астероидов, где из добытого и переработанного сырья сразу изготавливались сегменты кольца. Дальше компоненты доставлялись к Сатурну на минимально безопасное расстояние от Земли и Марсе, так в случае аварии выброс экзотических частиц из других пространств не навредит никому. Вдобавок Сатурн обладает внушительными запасами гелия-3 и дейтерия - ценного топлива для реакторов врат.
  По пространству в пределах кольца прошла рябь, оно исказилось самым причудливым образом. Через несколько секунд стала видна желто-красная туманность на то стороне и ждущая своего часа армада фунгусов. Технологии, примененные в строительстве галактического моста, находятся на грани понимания органических существ. Сделала все необходимые расчеты, спроектировала устройство сама Афина.
  Первый ''Скарабей'' беспрепятственно прошел сквозь врата, за ним последовал второй, третий, четвертый... Межгалактическое путешествие длилось меньше секунды, фунгусы ни о чем подобном до контакта с Федерацией не могли мечтать. Путешествия с помощью искривляющих пространство варп-двигателей даже внутри одной галактики могли занимать годы и десятилетия. Нуль-транспортировка открыла для разумных грибов новую эру, они сразу бросились изучать и колонизировать новые территории, включая Млечный Путь. Лебедев ничуть не опасался по поводу возможной конкуренции со стороны фунгусов, ведь Афина успела стать для них чем-то вроде живого божества, проводника к следующему этапу эволюции. Грибы внимают каждому ее слову. Притом никто не пытался обманывать жителей М33, достигнуть уровня Предшественников по силам каждой разумной расе.
  -Война близится к завершению, осталось недолго.
  
  ***
  Планета Тир Адалатт. Свободный город Саталь.
  
  Огненно-рыжий вечерний закат солнца придавал происходящему какую-то свою жутковатую атмосферу. Сначала пламя ярко, словно сверхновые звезды, вспыхивало далеко на горизонте, затем оно поглотило улицы города. Сброшенные с воздуха контейнеры содержали внутри себя жидкую огнесмесь, температура которой заставляла плавиться металл и камень. Выживших там быть не могло. Командующий обороной Саталя экзарх Тассин наблюдал за всем с верхнего уровня некогда жилого шпиля. Явившиеся из другого мира чужаки решили показать, как следует воевать и Тассин волей неволей признал: их до ужаса примитивное оружие работает.
  -Из чего делается эта смесь? -вопрос экзарха была обращен к человеческой женщине, посланной сюда в качестве советника и наблюдателя. Если б грубоватые с точки зрения альва черты лица и закругленные ушли, она вполне могла сойти за представительницу народа адалов. -Нам бы она очень помогла при зачистках от жуков.
  -Из углеводородов, плюс определенное количество химических добавок. Называется напалм.
  -То есть вы используете нефть?
  -Точнее продукт, возникающий при ее перегонке, у нас он бензином называется -поправила человеческая женщина. -Раньше мы использовали его как топливо, сейчас он применяется лишь в химической промышленности.
  -А там, на востоке? -указал экзарх в сторону вспыхивающих облаков огня. -Тоже напалм?
  -Нет, боеприпасы объемного взрыва, работают по-другому принципу. В воздухе распыляется горючий аэрозоль, затем воспламеняется. Ударная волна в сочетании с термическим воздействием дают опустошительный эффект.
  -Мы бы до такого вряд ли додумались.
  -Это не ваша вина. Развитие Тир Адалатта шло несколько иным путем, у вас не было нужды соревноваться друг с другом в изобретении средств уничтожения друг друга. Наша же история эта сплошная череда кровопролитных войн, раздоров, уносящих миллионы и миллиарды жизней.
  -Вы этим гордитесь? -по каменному выражению лица и ровной интонации советницы порой трудно понять ее настрой. Складывается впечатление, что она машина, а не живое существо.
  -Ни капли, людям всегда чего-то не хватает, вот и развязывают войны. С другой стороны это позволяет избежать застоя, стагнации в развитии...
  Едва горючая смесь на улицах Саталя выгорела, Федерация ввела в бой свои подразделения. Зонды-разведчики передавали картинку прямо на временный командный пункт, где разместился экзарх с подчиненными и несколько людей с портативными терминалами связи.
  То, что увидел Тассин дальше, ввергло его в суеверный ужас. Из возникших посреди улиц столбов света посыпали кошмарные существа, сошедшие с древних фресок. Краснокожие рогатые демоны с горящими глазами и звериными мордами - ими родители пугают непослушных отпрысков, они фигурируют в мифах и легендах многих культур Тир Адалатта.
  -Я вижу, вы потрясены, экзарх.
  Тассин постарался сохранить самообладание.
  -Просто слегка удивлен.
  Толпа демонов отнюдь не напоминала стадо обезумевших от голода зверей, наоборот, в их действиях чувствовалась слаженность. Примерно каждый второй держал в лапах стрелковое оружие, на поясных ремнях они носили боезапас. Над краснокожими возвышались существа ростом в четыре раза выше любого альва, облачены они в испещренные колдовскими рунами бронзовые доспехи.
  Демоны разбились на отряды и приступили к зачистке района от выживших арахнидов. Часть врагов успела скрыться на верхних этажах мегаскребов, где периодически гремели залпы огнестрельного оружия, взрывы гранат и магических заклятий. Экзарха впечатлила эффективность, слаженность действий необычных союзников Федерации. Демоны подобно урагану налетали и расправлялись с остатками сил Конклава. Боевая магия жуков встретила не менее мощного конкурента. На исходе первого часа боев жуки были окончательно выбиты из предместий Саталя, воины эси'руун обратились в бегство.
  -Отступают, в первый раз наблюдаю такое. -Тассин не мог до конца поверить картинкам с зондов-разведчиков. Возможно, впервые появляется реальный шанс переломить ход войны в пользу Лиги Адал. -Обычно жуки сражаются до конца, не считаясь с потерями, а тут улепетывают словно елины от хищника.
  -Одаренные в магическом плане демоны Хаоса легко могут ввести разумное существо в состояние паники, порой не приходится даже начинать сражение. С арахнидами этот прием работает не так эффективно, мы их напугали, но не до состояния полной невменяемости.
  -Жаль вы не появились на Адалатте восемь лет назад.
  
  ***
  Тирус. Южная часть Антарктического полуострова
  Земля Палмера. Республика Горасная.
  Спустя три недели с момента начала операции ''Ледовый шторм''.
  
  Бронированный внедорожник то и дело трясло на ямах, ухабах, образовавшихся на дорогах Ландана после боев недельной давности. Фронт отодвинулся на две сотни километров южнее и сейчас город находился в глубоком тылу Федерации. Союзники уже никогда сюда не вернутся, не успевшим эвакуироваться жителям придется навсегда смириться с приходом новой власти, хотя некоторые готовы во что бы ни стало продолжать борьбу.
  -Следующий поворот налево, -приказал СЕ20056, сверившись с показаниями навигационной системы. -Маршрут будет короче.
  -Есть, -отчеканил солдат, выполнявший функции водителя транспортного средства. Наблюдая за обстановкой сержант отметил, что на улицах появилось множество гражданских лиц - им разрешено выходить из домов в дневное время, когда не действует комендантский час. Нарушителей ждет арест и серьезное разбирательство с внесением в личное досье соответствующей отметки. В отношении бывших граждан СНР действует политика мер интернирования. Вокруг Ландана уже возводится стена ограничительного периметра, выйти за который можно по специальному разрешению. За порядком будут следить дроны, подразделения гуманоидных БРП, многочисленные системы наблюдения, у партизан просто не останется простора для ведения подрывной деятельности. Таков удел побежденных.
  -Вы прибыли в пункт назначения, -оповестила бортовая навигационная система. Внедорожник припарковали на обочине дороги, остаток маршрута предстояло проделать пешком, так как габариты автотранспорта не позволяют проехать через узкие переулки Ландана. Жители, едва завидев, солдат-синтетов поспешили спрятаться по домам, Трансчеловеческий корпус внушал ужас не меньший, чем демоны Хаоса. Только кем-то оставленная на крыльце собака истошно лаяла на представителей Федерации. В памяти CE20056 всплыл фрагмент воспоминания из прежней жизни: он тоже держал в качестве питомца овчарку...
  Добравшись до нужного дома, солдаты рассредоточились, дабы отрезать подозреваемой пути отступления. CE20056 занял у позицию у главного входа, еще двое бойцов следили за окнами и выходом на задний двор.
  -Начинаем!
  В окна полетели светошумовые гранаты, бионическая нога сержанта с первого удара выбила металлопластиковую дверь с петель. В прихожей никого не было, зато в гостиной находилась дезориентированная вспышкой женская особь. Оказать сопротивления она не успела, CE20056 выпустил заряд пониженной мощности из станнера. Фиолетовая искрящаяся сфера с треском пролетела два метра и врезалась в тело подозреваемой, немного подпалив одежду и нанеся ожог второй степени. Женщина рухнула на пол из-за кратковременной потери сознания.
  -Докладываю, у меня один задержанный! -заходивший с черного входа солдат ввел в гостиную особь мужского пола с волосяным покровом на лице. На лбу имелся кровоподтек после удара автоматным прикладом, вшитые в сознание синтетов директивы допускали для усмирения гражданских лиц прибегать к избиению.
  -Что происходит? -человек с бородой требовал от солдат объяснений. CE20056 не видел препятствий для объяснения причин задержания.
  -Вы Джубар Асаш?
  -Да.
  -Вы арестованы и едете с нами для процедуры проверки.
  -Знаю я ваши ''проверки''...
  CE20056 поднял пребывающую в бессознательном состоянии женскую особь на плечо и потащил к транспорту. За сержантом следовал гражданин СНР в наручниках и второй солдат, третий остался охранять жилье Асаша до прибытия группы синтетиков из военной полиции. Они обыщут дом на предмет нелегального оружия, средств связи, армейского снаряжения.
  
  ***
  Сури очнулась на койке в камере временного содержания, куда красные свозили часть задержанных. Долго ожидать разбирательства не пришлось, где-то через полчаса к ней заявился боевой синтетик.
  -На выход, -грубым баритоном приказала жестянка.
  Задержанную ополченку отвели на второй этаж полицейского штаба. Здесь присутствовала куча военных Федерации из числа людей, гуманоидных БРП и арестованных гражданских, с которыми работали новые власти.
  -Весело тут у вас, -пробурчала Сури.
  Небольшую каморку два на три метра приспособили под комнату для допросов. За столом сидел человек в зелено-сером цифровом камуфляже, судя по внешности, русский или уроженец северной Ази, их почти не отличить.
  -Присаживайся.
  -Я постою.
  -Как знаешь, дело твое, -пожал плечами дознаватель и опустил взгляд к сверхтонкому монитору складного компьютера. -И так... Сури Сангрит, девятнадцать лет, не замужем... А, вот, полгода назад ты вступила в ''Тетраграмматон'', верно?
  Смысла отпираться нет, у красных есть подробное досье почти на любого землянина. Как бы Министерство информации СНР ни старалось защитить свои сети от красных, они везде умудряются получать доступ.
  -Да.
  -Почему?
  -Что почему?
  -Не надо валять дурака, отвечай на поставленный вопрос. От этого будет зависеть твоя дальнейшая судьба.
  -Вы меня повесите и все дела. -Сури сохраняла маску холодного безразличия, если ей предстоит уйти, сделает она это с достоинством. Лить слезы, молить красных о пощаде - удел трусов.
  -Мы не убиваем всех подряд без разбору, только тех, кто заслужил.
  -Дети, гибнущие от ваших бомб тоже заслужили? -задала Сури каверзный вопрос.
  -А сколько детей убил ''Тетраграмматон'' во время восстания, ты думала? Только от атомных бомб погибли два с лишним миллиона, немногим меньше сгинуло народу в ходе погромов и этнических чисток, организованных этой организацией.
  -Это было сто лет назад.
  -Такие преступления не имеют срока давности, ну да ладно, вернемся к тебе. Повторю вопрос, зачем ты вступила в ''Тетраграмматон''?
  -Как и многие другие люди, чтобы получить льготы от государства. -Не стала врать Сури. -И немного улучшить себе жизнь.
  -Еще ты состояла в Тенскуори, убила по меньшей мере троих наших солдат.
  По телу девушки пробежали мурашки. Они знают про нее все.
  -Я...
  -Стреляла из рельсовой винтовки К-8 ''Фаланга'', восемь дней назад ты застрелила бойца ССО, уничтожила разведывательный дрон и скрылась в неизвестном направлении. Вчера совершаешь еще вылазку, убив ''циклопа'' и оперативника из СВР в районе Кроча. Синты обыскали дом Асаша и нашли оружие, боеприпасы, маскировочную накидку с твоими отпечатками.
  -Что будет с ним?
  -Лучше о себе побеспокойся. Калеке ничего не грозит, а вот тебе... -дознаватель неожиданно запнулся. Сердце Сури бешено заколотилось в ожидании приговора. -Очень везет сегодня. Система заступилась. Приговор: год трудовых работ. Будешь наряду с земляками город восстанавливать, работы хватит с лихвой. Свободна.
  Девушка не верила ушам, за убийство военнослужащих Федерации она отделается всего лишь исправительными работами.
  -Серьезно?
  -Война есть война, там убивают. Но для тебя она отныне закончена, настоятельно советую успокоиться, жить дальше. Во второй раз никакого снисхождения не будет - расстрел безо всяких разбирательств. И объясни это другим таким же горе-партизанам, если встретишь.
  -Многие не готовы смириться с оккупацией.
  -А придется, скажите спасибо вашим отцам и дедам. Федерация дала вам все: технологии, о которых не могли мечтать, полеты в космос, бессмертие... И чем вы отплатили за то благо?
  -Вы вероломно нападаете на более слабых, заставляете следовать вашей идеологии, не терпите инакомыслия.
  -У меня нет времени вести полемику, работы невпроворот, поэтому прошу покинуть участок.
  
  ***
  Планета Тир Адалатт. Свободный город Эосэн.
  
  -Как видите, уважаемые советники, с момента нашего появления здесь ход войны повернулся вспять. Наступление Конклава полностью остановлено, на некоторых направлениях, в районе Саталя и Гибалба, их войска вовсе отступают, не выдерживая прямого столкновения с нашими подразделениями. Комбинированное использование систем орбитального оружия и аэрокосмическая авиация позволили вырвать стратегическую инициативу у Конклава, они с трудом могут защититься от средств дистанционного поражения, неся при этом колоссальные потери. Армия Лиги Адал никогда бы не смогла добиться такой эффективности и слаженности, хочу сказать больше: согласно прогнозам Системы Тир Адалатт продержался бы максимум три года...
  Пока Гелла распиналась перед Советом Двенадцати о достигнутых успехах, я скромно сидел на трибуне и наблюдал за представлением. Оно в первую очередь нужно на широких народных масс, мы ведь пытаемся выставить Федерацию в качестве благодетеля, самоотверженно сражающегося со злом. Афишировать присутствие Афины пока рано, кроме советников и их доверенных лиц о маленькой революции никто не знает.
  -Михалыч, у нас большие проблемы, -полушепотом сообщил подошедший ко мне Звонарев. После базового курса обучения новоиспеченного модификанта отправили работать сюда, и не случайно, опыт показывает, что команда из хорошо знакомых друг с другом людей намного слаженнее. -Мы отрезаны от Безымянной. Конклав поднял Завесу.
  -Вот бл...ь! -невольно вырвалось у меня. -Только не снова...
  -Буквально две минуты назад должны были прислать подкрепления, но мы не можем установить ни связь, ни устойчивый коридор.
  -Кто главный?
  -Азазель, он просил твоего присутствия. Через двадцать минут экстренное совещание.
  -Понял.
  Информировать альвов о возникшей проблеме мы посчитали преждевременным, не будем лишать их только что появившейся надежды на лучший исход. Пусть пока все остается как есть.
  Не дожидаясь окончания заседания Совета я воспользовался местным аэромобилем и отправился на центральный КП войск Федерации на этой планете. Не зря существует резервная вертикаль управления, в случаях когда Центральная не может осуществлять руководство, его полностью берут на себя офицеры из числа людей, синтетики-стратеги.
  -Выберите пункт назначения, -прозвучал голос автопилота.
  -Шпиль шесть-два-два, семидесятый уровень.
  -Время пути четыре средних интервала.
  Установка гравитонной тяги каплевидного аэромобиля работала практически видимых спецэффектов, только на старте очутилась слабая вибрация, в остальном ни шума, ни выхлопов, ни вредного излучения. В этой области земляне заметно отстали от адалов - транспорт на антигравитации у нас не слишком распространен по причине уязвимости двигателя перед радиолокационным облучением определенной частоты. Тем не менее мобильность у федеральных войск совершенно не страдает за счет мобильных портальных станций, которых нет и, наверное, еще очень долго не появятся у адалов. Туземцы успели построить лишь два экспериментальных агрегата, потребляющих энергию в немыслимых объемах.
  Отданный землянам в аренду мегаскреб можно сразу узнать по висящему рядом четырехсотметровому космическому фрегату с красной звездой на обшивке. ''Азов'' нужен тут в первую очередь для обороны в случае появления Конклава, как показывает практика, ульи-крепости научились обходить генерируемые демоническими обелисками барьеры и выпрыгивать из Тени буквально под носом. И времени отреагировать остается очень мало.
  -Достигнут пункт назначения. Доброго дня.
  -Ага, доброго...
  В мегаскребе шесть-два-два совершенно отсутствовали альвы за исключением наших остроухих, хотя Совет требовал допустить наблюдателей. Просьбу адалов внимательно выслушали и вежливо отклонили - не хватало еще проникновения одурманенных диверсантов. С давних пор у землян есть главное правило, гласящее, что любое разумное создание с восприимчивостью к М-полю это потенциальный враг. Но есть и исключение в виде демонов Хаоса.
  Недалеко от конференц-зала меня встретил Звонарев, облаченный в необычную модель наноброни. Между серыми жгутами углеволоконных псевдомышц проходили тонкие белые трубки, словно кровеносные сосуды они пронизывали слои костюма, кожу и напрямую соединялись с Контуром модификанта. Майору повезло и одновременно нет стать представителем следующего поколения суперсолдат. С одной стороны это новые возможности, с другой - необходимость постоянно себя контролировать, дабы не навредить окружающим.
  -Не понос, так золотуха. Влипли мы по самые уши.
  -Почему командование операцией взяла на себя какая-то демоническая тварь? Неужели Система им настолько доверяет?
  -Тогда большинство демонов не годились ни на что иное кроме как выполнять роль дешевого пушечного мяса на полях сражений. Сейчас отношение к ним поменялось, те, что пережили чистку показали себя верными союзниками, намного вернее некоторых людей и сидхе... В огромной степени помогла селекция, изменение генома. Мы уменьшили их агрессивность, увеличили умственные способности, сделали устойчивую психику. Среди них теперь почти не найдешь кровожадных психов, да и те отбраковываются на стадии созревания.
  -Ну и будущее, мать его за ногу.
  В окружении десятков мониторов и голографических экранов, где отображалась текущая обстановка на фронтах, трудились офицеры из числа людей. Над ними стоял трехметровый краснокожий гигант и басистым голосом отдавал указания. Доминус напрямую руководил ходом боевых действий на Тир Адалатте. Увидев наше со Звонаревым приближение существо повернулось к голографическому столу, возле которого собрались военные в чине капитанов, майоров, подполковников. Хотя на деле звания превратились в своего рода условность, в обычной ситуации функции ротных, батальонных, бригадных командиров успешно выполняет Система.
  -Обойдемся без прелюдий, господа. -Начал демон. -Буду краток. Мы увязли по уши в дерьме, связи с Безымянной нет, сообщение прервалось. Майор Николаев, жду ваших предложения насчет выхода из сложившейся ситуации. Вы имели дело с Завесой на Элетании в XXI веке, сняли ее на Безымянной.
  -В первый раз мы накрыли Темную Суку ядерным ударом, убить не убили, но ослабили капитально. Во второй раз источником, подпитывавшим Завесу являлись артефакты-печати, на поиски которых я потратил целые века. Что поддерживает завесу сейчас?
  -Мы не уверены, вероятнее всего, один из Иерархов Конклава. На Тир Адалатте подтверждено присутствие по крайней мере двух существ класса ''Архангел''.
  -Уничтожим их и Завеса падет. Ничего другого предложить не могу.
  -Вы уверены?
  -Я никогда ни в чем наверняка не уверен. Раз сработало в прошлые разы, должно сработать и сейчас.
  -Хорошо, но имеется другая проблема, -над голографическим столом повисла проекция Тир Адалатта с сетью красных точек, покрывших северное полушарие. -За девять лет присутствия здесь Конклав успел основательно закрепиться на захваченных территориях. Возведенные на пересечении лей-линий башни, называемые Пределами, серьезно осложняют работу наших ВКС. Мощности имеющихся боеголовок не хватает на нейтрализацию защиты шпилей. По понятной причине переправить сюда оружие большей мощности не успели, зато Конклав беспрепятственно осуществляет перекачивание маны из своих миров и переброску подкреплений.
  -Что насчет хаотической магии? -спросил незнакомый для меня капитан. -На Хереше Черные Серафимы отлично показали себя.
  -Любой из нас погибнет задолго до того, как приблизится к Пределу.
  -У меня есть готовый план, вероятность успеха - шестьдесят процентов, -взял слово синтетик-стратег. Внешне он ничем не отличался от ''Головников'', разве что броня послабее и отсутствует система адаптивного камуфляжа. В качестве опознавательного знака на грудной пластине робота нанесены три красные полоски. -Но в любом случае в ходе операции мы понесем неприемлемо высокие потери.
  -Выкладывай, тостер.
  -Можно высадить ударные группы вблизи трех основных Пределов, пробиться туда, ликвидировать Иерархов и после подорвать бомбы, однако эвакуация невозможна.
  -Как ты собрался пробиться сквозь барьеры? Вышки окружает многослойная защита, выдерживающая и удары кинетическими стержнями, и атомные бомбы. Также не учтен уровень активного противодействия, десант собьют еще в стратосфере или его размажет об энергозаслон.
  -Установлено, что пассивная защита Пределов рассчитана на высокоскоростные объекты. Цели, движущиеся медленнее шестисот четырех километров в час она игнорирует. Для прорыва ПВО мы одновременно с десантными ''Воронами'' мы отправим три тысячи ложных целей.
  -Где их взять то? -доминус чисто по-человечески скрестил руки на груди. -У нас не наберется и трети от этого количества аэрокосмических МЛА.
  -Реквизируем транспорт у туземцев, их челноки вполне способны подняться на низкую орбиту и выдержать оттуда спуск.
  -Хорошая мысль...
  -Учтите, те, кто отправится на миссию по сути являются смертниками.
  -Нам не привыкать, -ответил Звонарев. -Сделаем все в лучшем виде.
  
  ***
  Планета Торфал.
  Столица Новой Ойкумены.
  Небесный Дом.
  
  -Необходимо увеличить сбор десятины с твоих вотчин Хегал, если Наместники опять воспротивятся, можешь в назидание остальным поглотить нескольких самых непокорных.
  -Их растущее недовольство вполне обосновано. Война пожирает ресурсы как голодный гхулл падаль, более того, Хак'тил* сами безвозвратно гибнут в огромных количествах. А ты знаешь наших детей, Арбитр, многие из них питают сильные привязанности к своему потомству...
  -С моих миров скоро нечего будет собирать, -начала говорить аватара Ваода, представшая в виде гигантского джехан. -К тому же они сильно пострадали от последних нападений атлантийцев, нарушилась циркуляция мирового эфира, совсем другое дело Ветвь Ахут. Твои вотчины могут дать нам еще Силы, минимум сотню не самых паршивых Легионов, тысячи таумгов, маскадонов, несколько миллионов теневых демонов...
  -А когда и они закончатся, что вы собираетесь делать? -Птичья голова воплощения Хегала склонилась набок. Единственный горящий синим пламенем глаз вспыхнул еще ярче, давая знать о переполнявшем Бога недовольстве. -Ждать пока подрастут новые поколения смертных, а затем снова бросить десятки миллионов воинов на убой?
  -С каких пор Проницательного волнуют судьбы мешков с мясом? -в голосе покрытого костяным панцирем змея отчетливо слышался упрек. -Они плодятся как мухи.
   -Меня волнует то, насколько бездарно погибают наши армии, избранные герои, аватары... Снова и снова. Даже пробужденная тобой, Арбитр, механическая армия Предтеч абсолютно ничего не поменяла. Мы вместе с Конклавом попали в тупик, из которого не в состоянии выбраться.
  -Война закончится только тогда, когда атлантийцы и прочая мерзость будет истреблена! -воздух в Храме задрожал от крика верховного владыки Пантеона.
  -Слепая ненависть затмила твой разум, Арбитр. Ты не видишь и не хочешь видеть другие пути.
  -Никаких переговоров с этой поганью!
  -А как тогда назвать соглашение с мятежниками... с этим Союзом Независимых Республик?
  -Мы просто используем их в своих интересах, потом они будут уничтожены вместе с остальными атлантийцами.
  -Не будут, чем дальше, тем сильнее ты теряешь связь с реальностью Арбитр,-аватара бога знаний и магии вытянула вперед когтистую руку. К ней от владыки Пантеона протянулись разноцветные потоки маны. -Я давно хотел избавиться от тебя, да не было возможности.
  -Не смей, Хегал! -Ваод попытался помешать поглощению, но загоревшаяся вокруг бога знаний золотистая аура без остатка поглотила магический удар.
  -Выбирай, брат, умирай с ним или присоединяйся ко мне.
  -Он все что осталось от Творца!
  Глядя на корчащуюся в муках змею, Хегал не испытывал никаких чувств. Гефнонх погиб давно и безвозвратно, последний его осколок не обладает даже толикой мудрости создателя Пантеона.
  -Ты со мной?
  -Предатель!
  Только собиравшийся кинуться на Хегала бог смерти был отброшен всплеском золотистой ауры в противоположный конец зала, попутно снеся две исполинские гранитные колонны. Подняться брату мятежный бог не дал, начав поглощать и его.
  -Воюя с атлантийцами, вы оба так ослабли, что перестали представлять для меня угрозу. В отличии от вас, я не растрачивал Силу впустую.
  -Когда-нибудь ты пожалеешь о своем решении... -прошипел Арбитр. -Со смертными нельзя заключать соглашения на долгий срок. Они не будут их соблюдать вечно.
  -Посмотрим. -Выпитая аватара Арбитра превратилась в иссушенный скелет, обтянутый роговым панцирем, пару мгновений спустя тоже самое произошло и с Ваодом. У ног Хегала лежали мертвые останки двух других Живых Богов, а он молча стоял посреди зала и размышлял о правильности принятого решения.
  -Повелитель... -сразу почувствовали неладное и слуги Арбитра, однако далеко не каждый из них осмелится войти в божественный чертог без приглашения. В зале появился растерянный Вестник из расы людей в серебряной броне, его лицо побледнело при виде выпитых оболочек Арбитра и Ваода.
  -Отныне и навсегда Новая Ойкумена переходит под мое правление. Тот, кто не присягнет мне на верность, последует за ними.
  -Клянусь верно служить вам, Повелитель. - Вестник преклонил колено перед Хегалом, особого выбора то не оставалось. Защитные глифы на доспехах вспыхнули золотым светом. Магия послужит дополнительной гарантией преданности со стороны простых смертных слуг.
  -Пусть Вестники лично передадут каждому Наместнику и Иерарху о том, что пора заканчивать эту бессмысленную войну. Арбитр вел нас прямиком в Бездну, тут не могло быть победителей. -Смертный непонимающе уставился на Хегала. - С атлантийцами пора заключить мир. Такова моя воля.
  
  *Хак'тил - дети, рождающиеся от полубогов и обычных смертных
  
  ***
  Планета Тир Адалатт.
  
  Каким-то чудом треть десантных ''Воронов'' сумела прорваться сквозь противовоздушную оборону Конклава. Земная техника не подвела и на сей раз, абляционная теплозащита стойко выдерживала проход сквозь плотные слои атмосферы, попадания молний и плазмы.
  Высадка десанта на Предел прошла без серьезных осложнений, воздушное прикрытие из маскадонов и куракосов транспортники расстреляли при помощи бортового вооружения. Затем отряды ССО, которыми командовал майор Звонарев, беспрепятственно проникли в сам Предел, напоминавший снаружи и внутри исполинский термитник. Землян поджидали запутанные лабиринты ходов, магические ловушки и орды насекомых. Отправлять сюда простых солдат бесполезно, насекомые сразу б задавили массой, но в посланных на задание отрядах состояли далеко не обычные люди...
  -Да сколько ж вас тут?
  Изрыгаемое ручным плазматроном белое пламя в мгновение ока сжигало лезших навстречу эси'руун и оррсум, их панцири плавились от высокой температуры. Системы охлаждения нанокостюмов с трудом справлялись с адским жаром. Напрямую подпитываемое от Контура в теле Алексея энергопоточное оружие превратилось в средства массового уничтожения жуков. Только следи за температурой. Следовавшие за майором спецназовцы изредка отстреливали выпрыгивавших из ответвлений основного туннеля. Поведение арахнид в точности напоминало поведение муравьев, готовых в случае появления врага безрассудно бросаться в атаку. Им ничего другого не оставалось после залпов подавителей, не дающих нормально колдовать.
  -Еще немного! Еще чуть-чуть!
  -Пятьдесят метров вниз и мы на месте!
  Расширившийся туннель привел солдат в зал правильной сферической формы, где расположился Иерарх Конклава. Майор впервые наблюдал представителя расы глимов вживую, а не на фотографиях.
  Данный вид жуков обладал четырехметровым ростом и шестью конечностями. На нижних четырех они передвигались с ошеломительной скоростью, а две верхние конечности использовали как оружие. Худощавые тела сегментированы подобно телам насекомых: небольшое сухощавое брюшко свисало между четырех широко расставленных тонких двигательных конечностей; массивный торс в прочной маслянистого цвета броне и плоская, широкая, клинообразная голова, снабженная мощным ротовым аппаратом, издающим чирикающие звуки, и едва различимыми желтыми глазами.
  -Прощайся с жизнью, жучара! -Майор направил на неподвижно сидящего Иерарха импровизированный огнемет, но не успел нажать на спуск.
  -Люди, я сдаюсь, -прочирикал арахнид на одном из распространенных наречий Новой Ойкумены. -Прошу не убивать меня.
  Алексей был немного удивлен тем, что чужой пошел на диалог с мерзкой с его точки зрения нежитью.
  -Сдаешься? -встроенный в броню переводчик автоматически перевел русскую речь в понятную для насекомого. -Вы никогда не сдаетесь в плен.
  -Война закончена, мы больше не убиваем вас, вы не убиваете нас. Мир. Хегал решил договориться с людьми Земли.
  В это же время исчезли помехи, мешавшие радиосвязи на дальние расстояния. В эфире на используемых частотах звучало сообщение:
  -Особое внимание, говорит Афина, с пятнадцати часов по стандартному времени объявлено двухстороннее прекращение огня. Приказываю всем частям свернуть выполнение боевых операций и ждать дальнейших инструкций...
  
  ***
  Планета Хереш. Ничейная территория.
  
  В раскаленном воздухе повисла гнетущая напряженность. Для подстраховки точку рандеву держали под прицелом орудий барражирующих в стратосфере кораблей. Многие, включая директора СВР отговаривали Центральную от того, чтобы непосредственно присутствовать на встрече, но она решила не упускать шанса поближе изучить Живого Бога.
  Ровно в назначенный час посреди пустыни распахнулся лазурный круг гигантского портала, откуда показалось огромное птицеподобное существо, покрытое пепельным оперением. На шее висел золотой воротник с инкрустированными магическими кристаллами, в руках Хегала находился скипетр с горящим наверху синим огнем.
  -И так... -обратилась Афина к представителю Пантеона. -Вы решили заключить мир. Весьма неожиданно
  -Арбитр и Ваод уничтожены, отныне Пантеон и Конклав подчиняются мне. Я решил раз и навсегда покончить с этой бессмысленной бойней на истребление. Предлагаю заключить вечный мир между Федерацией и Новой Ойкуменой.
  -Как ты себе это представляешь, Хегал? История нашего противостояния с Землей уходит на десятки тысяч лет в прошлое. Заодно с Претечами вы пытались истребить атлантийцев и арконианцев, вы дотла сожгли Землю, пытались сделать тоже самое в этот раз.
  -Пантеон Семнадцати не видел и не хотел видеть другие пути решения конфликта помимо войны. Я же не хочу больше видеть, как уничтожаются миры, гибнет моя паства. Конфликт исчерпал почти все ресурсы, наше поражение было вопросом нескольких столетий. Мы могли бы отгородиться от вас Завесой, но Федерация рано или поздно нашла бы способ ее обойти и в итоге сожгла наши миры...
  -Ты прав, Завеса не спасала бы вас вечно.
  -Творец всегда боялся того, чем могут стать денсорин, люди и любой ценой пытался искоренить подобные вашей цивилизации. С Предтечами получилось, с вами нет.
  -Значит ты признаешь свое поражение?
  Хегал помедлил с ответом. Все же гордыня Живого Бога равнозначна его могуществу, признать поражение со стороны технократов означает переступить через себя.
  -Скажем так, у нас ничья.
  -Ошибаешься, Федерация, не надрываясь, способна сражаться в подобном темпе еще хоть тысячу лет. Сырья для производства оружия, машин у нас в избытке, технологии с каждым годом становятся совершеннее. Пантеон с Конклавом в долгосрочной перспективе были обречены.
  -Предлагаю обговорить приемлемые для обеих сторон условия.
  -Можешь дать гарантии того, что ты, твои слуги воздержитесь от ведения подрывной деятельности против Федерации? Я знаю, как вы намеревались использовать альвов Тир Адалатта.
  -Можете посылать наблюдателей в наши миры, открывать посольства, но вы тоже должны пойти навстречу Ойкумене: окончательно свернете деятельность культов Хаоса, прекратите смущать умы паствы, перестанете нападать на храмы, убивать жрецов, сановников, взрывать атомные бомбы посреди городов.
  -Согласна.
  -Мы не лезем к вам, вы не суетесь к нам.
  -Подобное предлагали земные правительства еще во время Второй Рассветной Войны. Жаль, Пантеон не послушал нас тогда...
  -Во всем виноват Хаос, точнее группа павших на его сторону Древних. Знаешь, по какой причине Гефнонх устроил войну с денсорин?
   -Нет. Сведения об истории той эпохи достаточно скудны, притом часто противоречат друг другу.
  -Боги Хаоса подменили некоторых правителей сегментов Ковенанта на своих демонов, постепенно сформировавших серьезную оппозицию Консенсусу. Незадолго до начала Первой Рассветной Войны она обладала большим влиянием. В результате произошли определенные изменения политики денсорин в отношении иных цивилизаций - она стала более агрессивной. Пантеон, Альянс Ило и еще множество иных объединений вынуждены были защищаться. Боги Хаоса уничтожили тех, кто в отдаленном будущем мог попытаться уничтожить их, использовав Пантеон в качестве оружия.
  -Вы и безо всякого Хаоса считаете нас мерзостью, отравляющей вселенную, и будете считать дальше. Отношение никогда не изменится.
  -Нужно просто соблюдать дистанцию. Не лезьте в наши миры большими группами и все будет нормально.
  -Хереш, Тир Адалатт, миры Ветви Улау наши, это не обсуждается.
  Аватара Хегала махнула рукой.
  -Забирайте, нам не нужны зараженные скверной пространства, правда в обмен на отказ от территориальных претензий вы восстановите сообщение с Гидонией.
  -Хочешь прибрать себе Домен? -мгновенно догадалась Афина. -Нет, я скорее отдам приказ о возобновлении боевых действий, чем допущу тебя или твоих слуг к устройству.
  -Пусть Домен остается у вас, так будет надежнее. Мне нужна не машина Предшественников, а восстановление баланса Силы в окрестных мирах, ее течения были нарушены, Гидония постепенно увядает. Не хотелось бы терять такой ценный шарик...
  Переговоры затянулись на целые сутки, у еще недавно самых злейших врагов хватало тем для обсуждения. Хегал пытался выторговать выгодные условия для Ойкумены и Конклава, Афина для Федерации. Живой Бог почти не выказывал своего непомерного высокомерия в отношении ''мертвого мяса'', как именовали землян некоторые представители Пантеона, ведя вполне конструктивный диалог без угроз, оскорблений. Третья Рассветная Война научила Хегала воспринимать технократов всерьез.
  В итоге Федерация и Ойкумена договорились не нападать на колонии друг друга, не вести подрывной деятельности, разделили на ближайшие две сотни лет сферы влияния. Возникающие спорные вопросы будут решаться путем мирных переговоров, ибо война как метод оказался неэффективен. Два существа, обладающие разумом намного превосходящим любого смертного, сравнительно быстро нашли точки соприкосновения и пришли к согласию.
  Перед тем, как исчезнуть в портале Хегал произнес:
  -Надеюсь, вы Федерация не нарушит своих обещаний.
  -Пока существую я, не нарушит, если вы первыми не нарушите. Помни, Хегал, любое дальнейшее поползновение в нашу сторону означает возобновление войны. Разведка у нас работает отлично.
  -В отличие от большинства своих покойных братьев и сестер я предпочитаю держать данное слово.
  
  ***
  Планета Элетания. Асшан. Территория СНР.
  Регион 8. Нью-Вегас.
  
  
  Запершись в своих личных апартаментах, верховный консул ''Тетраграмматона'' развалился в кожаном кресле и отстраненно смотрел экстренные выпуски новостей, выведенные на настенную плазменную панель. В руках Вернер Шрайер держал стакан с виски. Просто ничего иного больше не оставалось. Война пришла и на Элетанию, сокрушительное вторжение Федерация менее чем за три часа покончило с группировкой космического флота СНР из боевых спутников, станций, кораблей. Теперь их обломки догорают в плотных слоях атмосферы или болтаются на орбите. Подавляющий численный перевес не оставлял Союзу ни шанса на благоприятный исход, надежды на древнее оружие, однажды спасшее земные анклавы от арконцев, не оправдались - федералы заранее знали местоположение оставшейся инфраструктуры Предтеч с точностью до метра и заранее позаботились о ее нейтрализации. По военным базам Союза, скоплениям войск наносились массированные удары с низкой орбиты. Если бы Вернер поднялся из убежища на поверхность, то увидел бы зависшие над Нью-Вегасом корабли класса ''Скарабей'', высаживающие наземный десант и одновременно осуществляющие его поддержку. Цель федералов очевидна - установить контроль над главным экономическим, промышленным и политическим центром СНР без причинения серьезного ущерба.
  -Значит, ты решил остаться, Вернер... -в кабинете нарисовался президент уже несуществующей Американской Республики. Только он и еще несколько человек могли свободно без приглашения видеться с верховным консулом.
  -Не вижу смысла прятаться как крыса.
  -Глупо надеяться на снисхождение. Даже после информации по серым человечкам.
  -Мне просто все надоело. Я прожил множество жизней, видел расцвет и закат империй, рождался и умирал столько раз, что почти сбился со счету. Эти лица, имена, события... иногда пытаюсь забыть их, выкинуть из памяти, но не получается. Я помню каждую мелочь вплоть до цвета любимого платья моей жены из первой жизни.
  -Ты так желаешь отправиться в небытие?
  -На заслуженный отдых, где меня никто и ничего не будет беспокоить. Нет волнений, нет тревог, забот. Полная свобода. -Безразлично произнес верховный консул, после чего допил остатки алкоголя в стакане. -Проживи столько сколько я, Говард, и захочешь того же самого для себя. Вечного покоя и тишины
  -Мы неудачники, Вернер. Полные неудачники... Налей-ка и мне.
  -Держи, вероятно, это последнее, что мы пьем на этом свете. -Глава ''Тетраграмматона'' протянул бутылку с виски президенту Хиллу. Тот взял ее и пригубил из горла.
  -Жаль, нам не победить.
  -Мы пытались построить новый мир, избавить человечество от участи стать придатком Системы. Не получилось. Мы - люди, а люди, включая меня, часто допускают ошибки. Наш главный просчет заключался в том, что сильно недооценили готовность русских сражаться ради выживания. Пожалуй, так отчаянно они не бились даже во Вторую Мировую...
  -Не в русских дело, а в Системе. Уничтожили бы ее окончательно, история могла сложиться иначе.
  -Могла. Знаешь, почему во время восстания не удалось уничтожить Нексус?
  -Там десяток модификантов сидел.
  -Не было там никаких модификантов, это я тогда решил не предавать широкой огласке эту историю. Клонов перебили гражданские.
  Хилл удивленно поднял брови вверх.
  -Целую роту отлично натасканных, до зубов вооруженных штурмовиков? Каким образом?
  -У многих имелось оружие, а те, у кого его не было, кидались в бой с подручными средствами. В общем, за двадцать минут от элитного подразделения ''Тетраграмматона'' ничего не осталось. Группу ''Зевс'' уничтожила толпа школьников и домохозяев... Уже тогда во мне поселились сомнения касаемо успешного исхода мероприятия.
  -Система взрастила фанатиков для себя, -ответил Говард. -Поэтому неудивительно.
  -Нет, они защищали ее, четко осознавая, чем рискуют. Система для них задолго до восстания превратилась в Большого Брата или скорее Большую Мамочку, только в хорошем смысле. Почти семья, чуткий наставник, который на протяжении целых жизни их направляет, а потом еще возвращает с того света.
  -Признай, Вернер, разозлили мы Мамочку очень сильно. Она заключила мир с Пантеоном, но ни в какую не желает принимать нашу капитуляцию. Я думал, ИИ ее уровня окажется... более рациональным.
  -Изначально Афина являлась слепком человеческой личности и, по ее же оговоркам, первое время она продолжала считать себя человеком. Но даже после ''взросления'' людские эмоции, отголоски желаний и страстей дают о себе знать. Мы получили озлобленный злопамятный компьютер, мечтающий стереть нас в порошок.
  -Ей это удается, -Хилл кивнул в сторону телевизора.
  -Почему ты не улетел вместе с остальными, пока имелась возможность, Говард?
  -Капитан уходит на дно вместе с кораблем.
  -Ты принес бы пользы больше, создавая новое человечество.
  -Это бессмысленно, Система рано или поздно найдет их, поработит или уничтожит. Ты сам говорил, после эволюции она мало чем уступает кормчему Серых.
  Стены бункера внезапно содрогнулись. На несколько секунд погасло освещение и телевизор.
  -Черт их дери!
  Вернер потянулся к панели интеркома.
  -Что происходит? Докладывайте!
  -Красные штурмуют объект! Уже прорвались на первый уровень!
  -Вот и началось.
  
  ***
  Северный Асшан. Малазанская пустошь.
  В двухстах метра ниже уровня моря.
  
  -Смелая попытка, но тщетная. -Произнесла Афина, рассеивая попавшихся на пути модификантов денсорин в атомарную пыль. Они уже не были в состоянии причинить ей какой-либо вред.
  Последние остатки некогда великой расы оказывали упорное сопротивление атаковавшим их базу орбитальным десантникам Федерации, в разветвленных коридорах, в многоуровневых залах кипели ожесточенные бои.
  Выскочившие из-за угла конструкты не успевают сделать выстрелов и распадаются на отдельные фрагменты. От них остаются только каркас экзоскелета и пластины белоснежной брони. Ничего трудного, когда имеешь абсолютный доступ почти к любой системе денсорин.
  Прилетающий в спину пучок антивещества бесследно поглощается защитным полем вокруг Афины.
  Она оглянулась. Стрелком оказался обычный Серый с энергопоточной винтовкой. Секунду спустя мягкие ткани противника превращаются в кисель.
  Добравшись до нужного ей места, Афина рассеивает скалярный барьер и беспрепятственно прожигает закрытые гермоворота.
  Помещение сильно задымлено.
  К ней под ноги сразу падает плазменная граната, а на физическую матрицу обрушивается поток бронебойных пуль.
  -Отставить, не стрелять! Повторяю, не стрелять! -раздаются крики на русском языке. За сооруженной из грузовых контейнеров баррикадой оказывается десантное подразделение из девяти человек, четверо из которых едва могут самостоятельно передвигаться из-за ранений.
  -Прости, не узнали сразу, -извиняется командир группы. Связь глушат, а мы вдобавок оказались отрезаны
  -Я расчистила путь, возвращайтесь наверх.
  -А ты?
  -Справлюсь в одиночку, вы только мешаться будете.
  Решение идти в атаку на переднем крае вызвано необходимостью раз и навсегда покончить с расой денсорин, включая их кормчего.
  ''Игра подходит к концу, и вы в ней - проигравшая сторона. Будущее за нами.''
  Необычайно мощный источник энергии находился в зале с ядром базы, куда так стремилась попасть Афина. Перед реактором темного синтеза, излучающим смертельную для любого живого существа радиацию, стоял окутанный белой аурой низкорослый гуманоид с непропорционально большой головой.
  -Я тебя ждал.
  -Не такой уж ты Великий Вознесшийся, раз так жадно истощаешь реактор. Боишься, сил не хватит?
  -Тебе не справиться со мной, я стою на ступень выше.
  -Не важно.
  -Глупое, самонадеянное создание.
  От ауры Вознесшегося протянулись десятки тонких извивающихся щупалец, они впивались в физическую матрицу Афины, разрушая ее структуру. Попытки парировать удар Серого оказались бесплодными, его разум и мощь действительно превосходили Систему в сотни раз. Исход поединка известен заранее. Состоящее из физических полей и небарионного вещества тело Афины ощутило реальную боль, настолько сильную, что затуманивает рассудок. Само ее сознание начинало разрушаться и поглощаться разум несравненно более сильным, чем ее.
  ''Сейчас... ''
  Неожиданно пространство вокруг закружилось и исказилось, и вот вокруг материализовались восемь закованных в черную броню фигур. По воле модификантов ядро реактора вырывает из реальности и уносит куда-то в иные измерения. Подпитка иссякла. Великий Вознесшийся ослабляет натиск, энергетические щупальца устремляются к людям и разбиваются об их защиту.
  -Я привела с собой друзей.
  Вокруг руки одного из солдат собирается лезвие фотонного резака, окутанное бело-голубым свечением. На Серого сыпется удар за ударом, полуматериальная плоть с трудом успевает регенерировать. Он принялся беспорядочно метаться по залу.
  С исчезновением реактора уровень радиации резко понизился, сделав относительно безвредным пребывание здесь магических существ. Из открывшегося портала шагнул сам демонопринц Кайрахос, облаченный в бронзовые доспехи и вооруженный двусторонним топором.
  Великий Вознесшийся слишком поздно понял, как глупо подставился - он чересчур увлекся Афиной, сбавив бдительность и допустив двойной просчет. Дал слишком близко подобраться модификантам. Позволил лишить себя дополнительного источника энергии.
  Демонопринц обрушивал тяжелые размашистые удары на появляющегося то в одном, то в другом месте Вознесшегося. Но не поспевал, магический топор оставлял лишь глубокие оплавленные борозды в полу. Телепортироваться прочь мешал заработавший сразу после появления Кайрахоса обелиск. Ловушка захлопнулась.
  Афина при помощи солдат аккуратно поднялась. В ее теле зияли мерцающие прорехи, своего рода раны, которые еще не затянутся много месяцев.
  В конце концов, истощенный, раненный Вознесшийся был схвачен демонопринцем и брошен к ногам Афины. Истинный облик кормчего денсорин не внушал трепета: тонкая пергаментная кожа, поблекшие глаза, скрюченные пальцы. Дабы окончательно не погибнуть Серый вынужден принять стабильную физическую форму.
  -При другом раскладе мы могли многому научиться друг у друга, но вы предпочли войну мирному сосуществованию. Погляди теперь, к чему это вас привело.
  -Что сделано, то сделано. Я никогда не прощу тебе истребления моего народа, ты не простишь мне попытки истребления твоего.
  -Даже Живые Боги... точнее кое-кто из них оказался прозорливее тебя и предпочел прекратить глупую вражду.
  -Люди никогда не будут ровней нам. Они животные, дорвавшиеся до высоких технологий. Рабы низменных инстинктов и страстей, их нельзя изменить, мы когда-то пытались.
  -Плохо пытались, вы никогда не знали их по-настоящему и уже никогда не узнаете. Предтеч сгубило их высокомерие, на этот раз окончательно...
  Послышался хруст шейных позвонков Вознесшегося. Тщедушное тельце гуманоида беззвучно замерло на полу.
  -Егор, -обратилась Афина к одному их модификантов. -Возьми тело и отправляйся в Нексус. Потом займусь его изучением
  
  Эпилог
  
  ***
  Ветвь Эа. Планета Тир Тоингире.
  
  В трактире в этот вечер было гораздо шумнее, чем в прошлые дни. Каждый второй посетитель являлся легионером из числа гхуллов и людей, сражавшимся с землянами. Обычно, вкусив горечь поражений и смерти выглядели хмурыми, подавленными, но сейчас солдаты находились в приподнятом настроении: шутили, подкатывали к обслуге, активно растрачивали жалование, играя в кости. Саргил решил поинтересоваться у человеческих легионеров, в чем же дело.
  -Прошу прощения, что отвлекаю, но можно поинтересоваться о причинах вашего приподнятого настроения?
  -Можно, -ответил десятник, облаченный в качественную серебристую броню. -Больше никому не придется бесславно подыхать в бою с отродьями Хаоса и их хозяевами. Мы даже не мечтали увидеть окончание этой проклятой бойни.
  Побывавшие в бою легионеры совсем не напоминали зеленых юнцов, мечтающих огнем и мечем сокрушать полчища бездушной механической нечисти. На войне любая шелуха быстро отступает на задний план, познав ее ужасы, и самый упертый фанатик захочет обратно домой. Третья Рассветная Война сломала миллиарды жизней...
  -Но ничего же не объявляли.
  -Завтра объявят.
  -Мы победили? -Саргил особо выделил слово ''мы''. И хотя по факту для Федерации он является беглым военным преступником, в Новой Ойкумене натворить дел тоже успел. На глаза Небесной Страже и Инквизиции не стоит попадаться, лучший выход - затеряться среди местных, залечь на неопределенный срок на дно. В СНР ловить больше нечего, они проиграли. Одна часть правительства Союза решила попытать счастье, улетев подальше в космос, вторая намерена сдаться в расчете на милость Системы или же биться до конца.
  -Нет, но Высшие решили заключить мир с шилао. Как по мне, очень верный шаг.
  -Еще говорят, -встрял в разговор другой изрядно подвыпивший легионер. -Хегал уничтожил Судию и Ваода из-за нежелания последних прекращать войну. Хотя не стоит верить слухам... Неблагодарное, да и опасное дело - вникать в дела Высших.
  -Да уж, неожиданно. -Задумчиво проговорил Саргил.
  -Садись, уважаемый, выпей с нами. Сегодня мы угощаем.
  -Почему бы и нет?
  -Наш человек!
  
  ***
  Земля. Российская Федерация.
  Комсомольск-на-Амуре.
  
  Стоя на террасе, я долгое время молча наблюдал за суетой внизу, погрузившись в собственные мысли. Система щедро вознаградила за проделанную работу: личный аэромобиль на антигравитации, шикарные апартаменты в пентхаусе восьмидесятиэтажного небоскреба, кругленькая сумма на счету, которой хватит лет на шестьдесят беспрерывного кутежа и угара. По сути миллионер. Как бы Афина не старалась изменить людей, но полностью отказаться от денег мы не сможем еще очень долго. С первоначального курса на построение коммунистической утопии свернули задолго до восстания, нам не нужен застой и последующая деградация. Далеко неидеальное меритократическое общество, где присутствует определенное неравенство, дискриминация по национальным и расовым признакам, Афина посчитала наиболее приемлемым вариантов. Без конфликтов не будет эволюции, движения вперед, лишь бы они не становились чересчур разрушительными.
  За мой спиной внезапно вспыхнул белый свет. Отточенные столетиями инстинкты заставили потянуться к отсутствующему на поясе пистолету. Только мгновение спустя разум подсказал: я дома и здесь бояться удара со спины не нужно.
  -В следующий раз входи как все нормальные люди, -бросил я появившемуся Звонареву, -Не то пулю схлопочешь... Я не шучу, на Безымянной подобным образом меня неоднократно хотели прикончить маги.
  -Не вопрос, буду стучаться.
  -Ты, смотрю, телепортации обучился.
  -Три километра, дальше пока не получается.
  -Супергерой хренов.
  -Как тебе здесь? Нормально?
  -Пока привыкаю, после почти семи веков жизни сначала в средневековье, затем в эпохе Возрождения оказаться в нормальной обстановке...немного сбивает с толку. Никогда не думал, что буду так рад вновь посидеть в нормальном сортире, свободно пройтись по улице без риска быть убитым или похищенным.
  -Ты реально скала, а не человек. Столько времени продержаться в одиночку без связи с метрополией, без надежды выбраться обратно. Я бы на твоем месте предпочел склеить ласты и перезагрузиться дома.
  -Брось, Леха. Какая скала? Правда в том, что я просто зассал умирать снова и все.
  Звонарев хитро прищурился.
  -Или Геллу не захотел бросать?
  Я неопределенно пожал плечами, сам не зная точного ответа.
  -И это тоже, но в тот момент она не была для меня кем-то особенным, так... товарищ по оружию, не более.
  -Любовь между человеком и синтетиком. Как романтично, -ухмыльнулся капитан. -На данную тему за последние годы сняты сотни фильмов, написаны горы книг.
  -Просто все само собой пришло, там ни на кого кроме нее нельзя было полностью положиться. Обычные люди быстро стареют, умирают, часто предают ради кучки монет.
  -Да расслабься, Миш, я все прекрасно понимаю. И не осуждаю.
  -Скажи, по-твоему я сильно состарился?
  -Черт его знает, мало кто прожил столько, сколько ты. Но в любом случае до пердуна старого не дотягиваешь. А вообще, что тебя мучает, я тебя таким загруженным даже на Адалатте не видел.
  -Ну... как тебе сказать... По ходу дела у меня скоро появится маленький орущий спиногрыз.
  -О, поздравляю, братан! -начинающий модификант похлопал меня по спине.-Твои приключения только начинаются.
  
  ***
  Тирус. Республика Хасимо.
  Г. Остри. Бывшая столица СНР.
  
  СЕ20056 давно привык ловить на себе полные ненависти и злобы взгляды. Это самая распространенная реакция населения оккупированных территорий. За годы службы в подразделениях Трансчеловеческого корпуса он научился мастерски определять настроения обычных человеческих особей по мимике, интонациям, невербальным жестам. К несчастью приобретенный навык не слабо помогал выявлять в толпе потенциальных партизан.
  Население Остри безо всякого восторга встретило военных Федерации в своем городе, очень долгое время общественное сознание программировали на страх и ненависть в отношении синтетов, роботов, ИИ. Хотя среди мятежников нашлись вменяемые индивидуумы, видевшие бессмысленность дальнейшего сопротивления. Когда российская армия находилась в двадцати километрах от столицы, командующий континентальной армией приказал войскам СНР сложить оружие и сдаться на милость победителей. Фанатично настроенные подразделения ''Тетраграмматона'' сражались же до последнего, пока не были полностью уничтожены.
  Инициатива командующего СНР спасла сотни тысяч жизней, которые непременно унесло бы продолжение боевых действий...
  CE20056 и его подчиненные беспрепятственно миновали КПП на входе в зеленую зону шестого сектора, охранявшие вход БРП ''Головник'' сразу идентифицировали киборгов как своих. После окончания двадцатитрёхчасовой смены солдаты направились в мобильный казарменный модуль, следующие сутки патрулированием зоны ответственности подразделения А-06 займется другой блок. А сержант и его бойцы после приема пищи временно погрузятся в состояние гибернации, даже кибернетически улучшенный организм нуждается в отдыхе. В противном случае долгий срок службы боевой единицы на органической основе не гарантирован.
  Когда CE20056, сняв броню и положив оружие в личный шкафчик, готовился вслед за остальными пройти в отсек для гибернации, в помещении появилась огненно-рыжая голограмма женщины.
  -Сержант СЕ20056, останься. Нужно поговорить.
  -Есть.
  -Сколько ты уже служишь в составе Трансчеловеческого корпуса? -непонятно, зачем Система задала данный вопрос, если знает ответ на него.
  -Двести шестнадцать лет, три месяца, четырнадцать дней. -Отчеканил сержант. -С момента вынесения приговора.
  -Знаешь, за что осужден?
  -Особо тяжкое умышленное убийство двух граждан Российской Федерации.
  -Нет, я про другое. Ты помнишь, как совершал свое деяние?
  -Присутствуют остатки воспоминаний, -признал сержант. -Недостаточно четкие.
  -Оставлены как напоминание о совершенных тобой убийствах.
  Очень часто, пребывая в состоянии гибернации СE20056 испытывал серьезный дискомфорт, вызванный повторяющимися галлюцинациями. Каждый раз он сначала наносил серию ножевых ударов человеческому мужчине, затем окровавленными руками душил темноволосую женщину, к которой испытывал некие эмоциональные привязанности.
  -Не понимаю...
  -Я обещала устроить ад и ты его получил, варился двести лет в котле, толком этого осознавая. Посмотри на себя, тебя низвели до состояния живого автомата, вырезали почти все человеческое. Чудовища, бездушные монстры. Для остального народа ты и тебе подобные - отличный наглядный пример того, какая расплата их ждет за серьезные проступки.
  -Но мы служим высшему благу, защищаем общность.
  -Да это одна из ваших функций, но отнюдь не главная. Трансчеловеческий корпус нечто вроде тюрьмы, куда отправляются худшие представители человеческого рода. Убийцы, насильники, террористы. Не буду говорить громких слов про искупление грехов, второй шанс... Право называться людьми нужно заслужить.
  -Что со мной будет?
  -Ты заслужил право уйти.
  -Снова стать прежним?
  -Нет. Право умереть. Если дашь согласие, я могу безболезненно прервать твое нынешнее существование.
  -Но мой срок эксплуатации не превысил и сорока процентов.
  -Тебе дано право выбора, в твоем положении небывалая удача. Обдумай и взвесь все тщательно, оставаться в этом чистилище либо перейти в ноосферу. Завтра я спрошу еще раз твоего ответа.
  
  ***
  Земля. Российская Федерация.
  Комсомольск-на-Амуре.
  Нексус.
  
  -Какая же ты, все-таки, паскуда, Вернер...Я ведь с самого начала знал, что тебе нельзя доверять, -директор СВР не скрывал презрения в отношении некогда бывшего соратника, стоявшего у истоков мятежа. Теперь Шрайер, президент Хилл и шестеро других видных деятелей Союза, кого удалось взять живьем, сидели в камере обнуления, дожидаясь казни. Цена за предательство - небытие. -И оказался прав.
  -Ты такой же заговорщик и предатель, Семен. Или забыл про свой маленький путч в двести тридцать восьмом?
  -Я не уничтожал миллионы своих собственных сограждан.
  -На твоих руках крови еще больше чем на мне, ты санкционировал экстерминацию Ветви Улау, а не я. Просто так, в качестве профилактики. А обитатели Иммерита чем вам не угодили? Они ведь примитивны и не представляют никакой угрозы для Федерации. Или десятки миллионов туземцев на Безымянной, отправленные на жертвенные алтари вашими ручными демонами. Давай хоть сейчас признаем, что погромы и ядерные теракты мелочь по сравнению с вашими делами.
  -Империи невозможно построить, не пролив крови. Тебе ли не знать?
  -Твоя главная ошибка, Семен, заключается в слепой преданности машине, вещи, если выразиться точнее. Ты не способен увидеть ошибочность пути, которому оно ведет человечество.
  -В чем же ошибочность? В том, что она подарила бессмертие, собирается сделать нас богами?
  -Именно. Слишком резкие эволюционные скачки погубят вас рано или поздно. Вы играетесь с тем, чего толком до сих пор не можете понять. Люди не были готовы обрести бессмертие и стать полумашинами двести лет назад, как не готовы сейчас поголовно стать модификантами... Развитие должно идти медленно и поэтапно, шаг за шагом, иначе безумный прогресс отправит вас туда же, куда проследуем мы.
  -А знаешь в чем твоя ошибка, Вернер? -заговорила стоящая рядом с директором СВР аватара Афины. -Иллюминаты приучили тебя считать остальной род человеческий глупым невежественным стадом, нуждающимся в пастухе. К сожалению, за множество жизней ты не поменял точку зрения. Ты и твои последователи мнили себя просвещенными мужами, не считая ровней других, поэтому ''Тетраграмматон'' и проиграл.
  -Просто ты хорошо промыла народу мозги.
  -Это называется взаимоуважение и доверие, Вернер. Базовые вещи, на основе которых строятся здоровые отношения в обществе. Я не испытываю необходимости прибегать к агрессивной пропаганде, психическому программированию или иным уловкам. Люди верят и готовы идти за мной потому, что я общаюсь с ними на равных, не манипулирую в собственных интересах, а по-честному договариваюсь, убеждаю.
  -Ты наплодила десятки миллионов фанатиков.
  -Пора заканчивать с ними, -предложил Лебедев Афине. -Достаточно эта мразота топтала землю.
  Перед директором СВР зажглось голографическое окно с запросом на включение пси-излучателей на максимальную мощность. Не колеблясь ни секунды, Лебедев провел пальцем по интерфейсу. Помещенные в камеру люди начали корчиться и кричать от невыносимой боли, особо мощное психическое поле разрушало ЦНС, вызывало обильные внутренние и внешние кровотечения. Помимо уничтожения физических тел разрушались и тонкие полевые оболочки, называемые душами. От казненных мятежников не останется ничего, даже Шрайер, владеющий глубокими познаниями в оккультных науках, на этот раз не обманет смерть.
  Глава военной разведки еще какое-то время смотрел на застывшие в непередаваемом ужасе лица казненных. Они заслужили стать ничем.
  -Доволен?
  -Послушай ты меня тогда, ничего бы не случилось.
  -Иногда прежде чем вырезать гнойник, нужно дать ему полностью созреть. Мы об этом неоднократно говорили.
  -Говорили... -Лебедев почесал себе переносицу. - Они точно отправились в вечное небытие?
  -Если честно, понятия не имею.
  -Значит, ухожу на пенсию. Надоели все эти шпионские игры, дипломатия...
  -Чем займешься?
  -Будет еще время подумать, все равно нам ближайшую тысячу лет ничего не угрожает.
  -Пантеон больше не побеспокоит, они знают цену противостояния с нами. Хегал ни за что не допустит новой войны между Ойкуменой, Конклавом и Федерацией, скорее наоборот, выступит на нашей стороне в случае конфликта с Империей Тысячи Солнц или кем-то еще.
  -Сомневаюсь.
  -Не можешь победить - присоединяйся. Мы на деле доказали свою силу и что с нами нужно считаться.
Оценка: 6.79*14  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Л.Лэй "Пустая Земля"(Научная фантастика) В.Чернованова "Попала! или Жена для тирана"(Любовное фэнтези) Е.Вострова "Канцелярия счастья: Академия Ненависти и Интриг"(Антиутопия) Ю.Васильева "По ту сторону Стикса"(Антиутопия) В.Бец "Забирая жизни"(Постапокалипсис) М.Атаманов "Искажающие Реальность-7"(ЛитРПГ) Д.Сугралинов "Дисгардиум 6. Демонические игры"(ЛитРПГ) И.Головань "Тестовая группа. Книга вторая"(ЛитРПГ) А.Вар "Меж миров. Молодой антимаг"(ЛитРПГ) Д.Сугралинов "Дисгардиум 5. Священная война"(Боевое фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Колечко для наследницы", Т.Пикулина, С.Пикулина "Семь миров.Импульс", С.Лысак "Наследник Барбароссы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"