Анонимус Токи: другие произведения.

Мир без выхода

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-20
Peклaмa
Оценка: 5.82*72  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Главный герой один из застрявших в SAO игроков. Он всегда играл магом. Вот только как стать магом в SAO?


   В магазине проходила какая-то акция. Толпа молодых людей создала затор на входе и пришлось протискиваться мимо. Внутри людей тоже хватало. Найдя нужную мне модель наушников я направился к кассе. Пришлось немного подо­ждать. Наконец очередь дошла до меня. И тут мне повезло. Или не повезло, смотря как считать. Я оказался одним из 3 счастливчиков которые выиграли в этом магазине комплект для игры в SAO. На коробке игры была изображена ве­личественная крепость, парящая в небесах. Фэнтези, подумал я, можно попро­бовать поиграть.
   Я, конечно, как и все краем уха слышал об этой игре, о том что это новое слово в компьютерных играх, но особо этим не интересовался. Последний раз я играл два года назад и после того, как меня со скандалом выгнали из клана в Фантазионе и, честно говоря, желание играть пропало.
   Кассир поздравила меня с выигрышем, пожелала приятной игры и я от­правился домой. Вечером я открыл коробку и начал изучать инструкцию. Ниче­го сложного, нужно подключить комплект для игры к интернету, одеть его на себя, лечь на кровать и включить игру. Особенно было выделено предупрежде­ние о том, что обязательно нужно войти в игру в день старта игры (через неде­лю) - всем, кто не войдет в игру в день первого старта игры придется ждать ме­сяц день второго старта игры.
   Заранее сделав все свои дела, в день икс я одел комплект и запустил игру.

***

   Локация, в которой я оказался, приветствовала меня шумом. Город. Десят­ки, сотни людей, игроки и НПС сновали туда сюда.
   Виртуальный мир был очень похож на реальный. Он был ярким, даже ка­ким-то идеальным. Некоторое время я рассматривал все вокруг, прислушивался к праздничной атмосфере первого дня игры и восхищался работой программи­стов и дизайнеров игры. Ощущение тело было не таким как в реальности. Но я затруднился бы сформулировать в чем отличие.
   Ладно, отойду в сторонку, чтобы никому не мешать и попробую разобраться.
   Немного поигравшись с меню игры я открыл окно персонажа.
   Характеристики:
   Уровень 1
   Очки жизни 30
   Ловкость - 3
   Сила - 3
   Живучесть - 3
   Восприятие - 3
   Спецификации
   Мечник - 1
   Приемы
   Удар мечом
   Инвентарь:
   Прямой одноручный меч
   Деньги:
   0
   Что за? Разве это не фэнтези? Почему нет таких характеристик как интел­лект или мудрость? При входе в игру не было возможности выбрать тип персо­нажа, каким образом я стал мечником? Может быть, чтобы стать магом нужно обратиться к определенному НПС или выполнить какой-то квест? Ладно, по­пробую разобраться сам.
   В течении часа блужданий по городу я не нашел ничего, что подсказало бы мне как стать магом. НПС не понимали моих вопросов. Лавки вокруг торго­вали только оружием и снаряжением. Гостиницы предлагали остановиться на ночь. И никого и ничего что бы мне сказало как стать магом. Я остановился. Если бы я был разработчиком то с чего бы начинался квест как стать магом? Я идиот! Ну конечно я ведь не то искал. Нужно было с самого начала искать ее!

***

   Стоявшая в переулке Арго была озадачена неожиданным вопросом.
  -- Здравствуйте. Не подскажите как пройти в библиотеку?
  -- Что?
  -- Библиотека. Это такое место где много-много книг, которые можно чи­тать. Как туда попасть.
  -- Э-э, не знаю есть ли здесь вообще библиотека.
  -- Извините, пойду спрошу у кого-нибудь еще, а то я уже час ее ищу... - молодой человек направился к выходу из переулка.
   Арго посмотрела ему вслед. Кому и зачем могла понадобиться библиотека в мире меча онлайн? Может быть у него есть какой-то скрытый квест? За время бета-теста она ничего о таком не слышала но все может быть...

***

   А-а, меня достала эта идиотская бродилка! Сколько еще ходить по этому городу? Надоело. Посмотрю на форуме. Где тут кнопка выход?
   Что это за игра? Почему я даже не могу найти кнопку выход? Библиотеки нет, кнопки выход нет, может тут и магов нет? Пришлось искать ближайшего игрока, но и тот не знал как выйти из игры.

***

   Речь Каябы прояснила ситуацию. Выйти из игры невозможно. Можно сколько угодно злиться, материть этого урода, биться о стену но этим ничего не решить. Нужно пройти 100 этажей виртуальной крепости и только после этого можно будет выйти из игры. Слов нет, а те что есть совсем нецензурные. Будь проклят тот день, когда у меня сломались наушники! Из-за этого я пошел в ма­газин и выиграл эту ненормальную игру!
   Что делать? Нужно найти эту библиотеку и стать магом! Еще не хватало быть бойцом ближнего боя, как автоматически распределила система. Хоть в SAO нет боли, но риск для бойцов ближнего боя всегда выше, чем для дистан­ционщиков. Теоретически, можно попробовать стать стрелком, но что-то в мага­зинах нет ни луков, ни арбалетов. Хотя и для магов ничего нет... Нет, маги про­сто обязаны тут быть, иначе эта игра непроходимый отстой.
   Наконец, когда уже темнело и на улице начали зажигаться фонари, я ее нашел. Библиотеку. Неприметное серое здание мимо которого я сегодня прошел как минимум два раза. Вот только она уже была закрыта, видимо рабочий день у НПС уже закончился.
   Ночевать пришлось на улице. Денег у меня совсем не было так как я це­лый день бродил по городу не выполняя никаких квестов и даже не выходил из города поохотиться на мобов. Поужинав упавшими с дерева фруктами и устроившись на мягкой траве (все равно не простыну, игра же) я заснул.

***

   Утро было не радостным. Проснувшись я позавтракал теми же фруктами и пошел в библиотеку. Она уже была открыта. Мой вопрос как стать магом НПС не ответил. Все, что он мог предложить - огромный выбор художественной ли­тературы (видимо компания Каябы как-то договорилась с правообладателями или он просто забил на них) и ... бинго! некоторые полезные для игроков сведе­ния и информацию о монстрах, которых можно встретить на первом уровне. Их способности, характеристики, слабые места. Читая книги я получил специфика­цию читатель - 0,1 % к "чтению между строк", что бы это ни значило.
   Но это не приблизило меня к моей цели - стать магом в этой игре. Что ж. Наверное, нужно подробно изучить все что тут есть о самой игре. Даже если это не позволит стать магом я смогу узнать что-то полезное.
   Оказалось что в игре есть такая вещь, как алхимия. Она позволяет созда­вать зелья, с помощью которых можно лечиться, но зелья работают медленно и для того, чтобы изготовить одно зелье восстановления нужно несколько ингре­диентов. Впрочем, были указаны места где искать эти ингредиенты, но для это­го требовалось покинуть город. Не факт что получится создавать зелья с другим эффектом, но, на крайний случай, можно попробовать стать алхимиком.
   Я продолжил изучать доступные материалы. День пролетел незаметно, и все материалы, которые относились к SAO, оказались прочитаны. Но никаких упоминаний о магии или как стать магом я так и не нашел. За мою настойчи­вость система добавила мне 40 очков к читателю и пару единиц к восприятию. Остальные характеристики остались неизменны. Хотя я все же не все прочитал. На полке книг о SAO выделялась полупрозрачная книга. Раньше я ее не видел. Возможно, это влияние подросшего восприятия? Или уровня читателя?
   Твою мать! Никакой это ни учебник по магии как я надеялся. Это пособие для мечников с пафосным названием "Искусство меча". Я хочу стать магом, а не мечником. Я играю за мага или не играю ни за кого!!! Моему возмущению не было предела. Столько усилий и все впустую. Положив книгу обратно на полку, я вышел из библиотеки. Как мне этого не хотелось, но придется поспрашивать других игроков. Почти наверняка ко мне будут относиться как к нубу, которым я по сути и являюсь, но что еще остается делать? Конечно, интереснее открывать все самому, да и не люблю я играть в группах после того инцидента...

***

   Как и вчера после объявления Каябы, среди игроков царили хаос и пани­ка. Большинство все еще было в шоке. Некоторые не верили в реальность происходящего, убивались об мобов или кончали жизнь самоубийством. К сча­стью, уже начали появляться редкие лидеры, которые пытались что-то сделать, организовать людей. Некоторые тестеры пошли качаться, другие собирали во­круг себя новичков чтобы показать тем кто играет в эту игру впервые как нужно сражаться. К одной из таких групп я и подошел.
   Лидер группы, парень лет двадцати бандитского вида собирал команду для совместного фарма. Никаких особых требований к игрокам у него не было, разве не стал принимать в команду детей. Пока он не собрал нужного количе­ства игроков я решил спросить у него как стать магом. Если он и вправду те­стер, то наверняка знает.
  -- Привет! - обратился я к нему. - Ты не знаешь как стать магом? - мой вопрос вызвал смех.
  -- Это SAO. Здесь нет магии.
  -- Ты серьезно?
  -- Парень ты что, с луны свалился? Эта игра называется мир меча он­лайн. Все игроки сражаются мечами. Ты действительно ничего не зна­ешь об этой игре?
   Покинув группу игроков я отошел в переулок. Бред! Не может этого быть! Я ведь читал о способностях мобов. Некоторые из них плевались огнем, другие могли впадать в бешенство и сила их атаки возрастала, третьи маскировались так что не найти... Да чтоб пройти эту игру нужны настоящие мечники а не сбо­рище случайных игроков, среди которых, кстати, немало детей. Последняя мысль была вызвана стайкой детей, пробежавших мимо меня. Дети. Только они могут беззаботно бегать не думая о том, что им грозит.
   Я решил еще по расспрашивать тут и там, послушал инструктаж одной из групп которая готовилась к выходу из города, побродил по центральной площа­ди.
  -- Ну что, ты нашел библиотеку? - ко мне обратилась девушка. Верхняя часть ее лица была скрыта капюшоном, на щеках были полоски похо­жие на усы какого-то животного.
  -- Да, нашел. Но там не было того что мне нужно.
  -- И что же ты там искал?
  -- Ты из тестеров?
  -- Почему ты так решил? И ты не ответил на мой вопрос.
  -- Мне почему-то кажется что ты тестер. А искал я способ стать магом.
  -- Ши-ши-ши, - ну и мерзкий у нее смех. - Тут нет магии.
  -- Мне это уже говорили. Но монстры слишком сильные чтобы с ними можно было сражаться без магии, а на верхних уровнях они станут еще сильнее. Да и некоторые способности монстров можно считать ма­гией. В общем, думаю должен быть способ стать магом.
  -- Интересно. Похоже, ты не из тестеров и вряд ли ты выходил из города, иначе ты бы уже был мертв, а знаешь какие бывают мобы?
  -- Библиотека. Там хватает информации по ним.
  -- Интересно. Я и не знала что тут есть библиотека, хотя я действительно тестер. Хм. Может быть, в этой игре есть способ стать магом. Где, кстати, она находится, покажи на карте.
   После того, как я показал ей где находится библиотека и предупредил что ночью она не работает девушка потеряла ко мне интерес и ушла. А я отправил­ся собирать фрукты и искать место для ночлега, уже вечерело и денег на гости­ницу и еду у меня по прежнему не было.

***

   Третий день в игре начался так же как и второй: я проснулся, подкрепился фруктами и пошел на поиски способа стать магом. Сегодня я решил обойти всех НПС и найти тех из них, которые позволяли чему-то обучиться. Должен за­метить что НПС нельзя назвать разумными мыслящими существами. Каждый из них был запрограммирован на определенный набор действий: дать квест, от­ветить на ограниченный круг вопросов и научить профессии. Без соблюдения дополнительных условий можно было стать поваром, торговцем, парикмахером, портным. А вот чтобы стать кузнецом или алхимиком нужно было выполнять задания - убить сколько-то монстров или собрать сколько-то трав за пределами города. Были и другие специальности, возможно, были и скрытые профессии, для которых требовалось быть в хороших отношениях с НПС. Но ничего, что сказало бы мне как стать магом я не встретил.
   Прогуливаясь по лавкам, где торговали оружием (денег нет, но смотреть никто не запрещает) я обратил внимание что в ассортименте нет никакого ору­жия для боя на расстоянии. Ни огнестрельного оружия, ни арбалетов, ни лу­ков. Стрел, конечно, тоже не было. Самым дальнобойным оружием были мета­тельные ножи. Но присмотревшись к ним повнимательнее я заметил что у них был очень маленький урон. Такими не повоюешь.
   Интересно, есть ли здесь такая профессия, как оружейник? Что если само­му сделать лук и стрелы? Через некоторое время я его нашел. К счастью, для овладения специальностью ничего не требовалось. Вот только где мне взять деньги чтобы купить инструменты? Поэтому я пока оставил эту затею.
   Мне нужны деньги. И не только чтобы немного поэкспериментировать. Мне уже надоело есть безвкусные фрукты чтобы не чувствовать голода и спать на земле. Конечно, ничего плохого мне не грозит, но психологически не ком­фортно. Единственный способ из заработать - присоединиться к одной из групп для совместного фарма. Идти в одиночку чистое самоубийство, а я жить хочу.
   На площади я присоединился к одной из групп. Собрав нужное количе­ство людей и проинструктировав нас лидер группы повел нас на мобов. Подой­дя к полянке с мобами мы остановились. На самой полянке была другая ко­манда, члены которой убивали кабанов. Видимо, это сделано было специально, чтобы новички смогли понаблюдать за боем и чему-то научиться. Через минут десять мобы перестали появляться и команда, сражавшаяся на поляне покинула ее. На их место стали мы. Немного помахав мечом и научившись активировать своей единственный прием, я стал обладателем сотни колов. И тут один из сто­явших по соседству игроков допустил ошибку. Кабан пролетел мимо него и врезался прямо в меня. Одним ударом с меня сняло 20 хитпойнтов. К счастью, допустивший промашку игрок исправил свою ошибку убив кабана, но желание участвовать в этом фарме у меня пропало.
   Вернувшись в город я покинул группу и отправился в отправился в уеди­ненный уголок в парке, где я ночевал. Мне нужно было хорошенько подумать.
   Что делать? Сидеть без дела и ждать когда нас спасут? А смогут ли? Про­шло уже двое суток с хвостиком, наверняка в реальности все стоят на ушах и если бы можно было вернуть в реальность игрока вырубив оборудование для погружения в виртуальность, то это бы уже сделали. Создатель этой игры очень умный человек. Даже если и чокнутый маньяк при этом. Наверняка он преду­смотрел все возможное наперед. Значит, в любом случае нужно как-то качаться. Убить игрока с 30 хинпойнтами очень просто. Хорошо еще что есть город, где никого нельзя убить.
   И тут я вспомнил о пкшниках. Возможно ли, что люди будут убивать друг друга в игре? Скорее всего да. Здесь нет никого кто мог бы следить за порядком, и за пределами безопасной зоны игроки могут наносить урон друг другу. А ведь после убийства не останется никаких следов или улик, полная безнаказанность... Мне даже стало как-то жутко. Нужно срочно становиться ма­гом.
   Вообще-то у меня появилась одна идея как это сделать. И я надеялся что у меня получится.
   Итак, неизвестны никакие способы стать магом. Но в этой игре, как и во многих других, предусмотрена возможность создавать действием специфика­ции, так я и получил читателя. А раз так - чтобы стать магом нужно хотя бы раз использовать магию. Обмануть систему, чтобы она поверила что я маг.
   На самом деле ничего из того что я вижу нет. Мир вокруг создан компью­терной программой. И между мной и этой программой существует обратная связь. Эта программа не просто генерирует в моем мозгу все ощущения, она реа­гирует и изменяет мир вокруг в ответ на мои мысли. Конечно, она делает это в определенных рамках...
   Интересно, каким образом наша настоящая внешность была воплощена в игре? Можно, конечно, предположить что в комплект для подключения входят камеры, которые и оцифровали наш внешний вид. Но ведь я одевал комплект для игры в одежде. Убедившись в наличии пары родинок на животе, я отбросил вариант с камерами. Скорее всего игра считала нашу внешность с напрямую из мозга. Хм. Вообще-то это вполне возможно.
   Ладно, что мне это дает? Возможно, если я смогу убедить свой разум в ре­альности чего-то это проявится в виртуальности? Да я на все сто и так уверен что тут есть магия. Способности монстров это подтверждают. На всякий случай я проверил своих характеристики. Без изменений. Ау, программа, я знаю что ты читаешь мои мысли! Бесполезно. Придется мучиться дальше.
   В любом случае, вначале экспериментировать нужно в одиночестве. Поче­му? Да потому что если рядом будет кто-то еще, то у меня ничего не выйдет, бу­дет конфликт между реальностью, которую генерирует программа для меня и для постороннего наблюдателя. А потом, когда игра зафиксирует что я могу ис­пользовать магию, надеюсь, с этим проблем не будет. Первый шаг самый слож­ный.
   Что бы попробовать сначала? Выбрав подходящий камешек и установив его прямо перед собой и усевшись поудобнее я принялся представлять как он отрывается от земли. Два часа. Целых два часа я таращился на этот камень. Я представлял как он взлетает в воздух, покрывается льдом, вспыхивает ярким пламенем, меняет форму, исчезает, взрывается... ровным счетом ничего не происходило. И тут, наконец, меня прервали. Я даже был рад этому.
  -- Эй, приятель, чего сидишь и гипнотизируешь камни? Не хочешь с нами покачаться?
   Оглянувшись я обнаружил пятерых смотревших на меня игроков. Они были одеты в стандартное снаряжение новичков, за исключением их предводи­теля, который обратился ко мне. На том был доспех за 10000 колов, который я видел в одной из лавок НПС. Интересно, какого он уровня?
   Зря я считал это место тихим и уединенным. В тот самый момент, когда я был готов приступить к освоению магии меня нагло прервали. Может быть, я нащупал верный путь и теперь игра решила сбить меня послав эту группу? Нет, это просто дает о себе знать моя паранойя.
  -- А не поздно качаться? - посмотрев на часы ответил я. - Через полтора часа зайдет солнце и монстры станут намного сильнее. Так и помереть можно.
  -- Не беспокойся, там будут мобы первого-второго уровней, кроме того мы идем группой. Если один допустит ошибку, ему помогут осталь­ные. Ночью система начисляет на десять процентов больше опыта и колов больше падает, неплохая добавка, что скажешь? - видя что я со­мневаюсь он добавил. - Я уже третий раз туда пойду, первые два раза я вообще один ходил. Лови приглашение в группу.
   Я сомневался стоит ли с ними идти, но приглашение принял. С одной сто­роны мне хотелось побыстрее стать магом, а с другой я боялся что ничего не выйдет и мне придется выдумывать еще какой-то способ стать магом, а потом еще. Нет! Я маг по жизни... э-э по играм и магом останусь!!! Но в любом слу­чае, мне нужны деньги. Чтобы снять номер в гостинице и там спокойно прове­сти свои эксперименты, не беспокоясь что меня могут прервать, да и ку­шать опять хочется, сотни колов хватило только на один гамбургер, который хоть и был так себе на вкус, но очень уж быстро закончился.
   Мы вышли из парка, немного прошли по центральной улице и свернули в какой-то боковой переулок. По дороге мы встретили еще одного ничем не заня­того игрока, который согласился присоединиться к нам.
  -- Куда мы идем? - спросил один из членов группы. - Выход из города в другой стороне.
  -- Есть несколько выходов из города. Около главных ворот в город по но­чам собирается слишком много монстров, там действительно опасно. - ответил лидер. - Когда я участвовал в бета-тесте, я нашел несколько второстепенных врат, возле которых не так много мобов. Ночью там можно неплохо покачаться, особенно учитывая прибавку к опыту. Но перед тем, как идти за пределы города, нужно немного подкрепиться, мы как раз подходим к таверне. Я плачу.
   Его слова успокоили остальных членов группы, а я начал размышлять над странностью происходящего. Почему он искал сокомандников в случайных ме­стах, а не на главной площади, где собирались желающие поднять свой уровень и заработать денег?
   В таверне Сэм (так звали лидера группы) заказал на всех ужин и кофе. На наши удивленные взгляды он пояснил, что кофе дает неплохой баф - если его выпить, то несколько часов игрок будет чувствовать себя бодрее, а его шкала усталости медленнее заполняться.
   За едой мы обсудили кто с кем будет в паре. Лидер группы сказал что единственной опасностью могут быть бродячие по ночам монстры, они пятого уровня и убить их в одиночку не реально. Но они не стоят на одном месте, а хао­тично перемещаются. Возможно, мы даже не увидим их, но на всякий слу­чай, он сам берет на себя роль наблюдателя - будет следить за окрестностями и в случае опасности мы быстро вернемся в город. С этим все согласились. Также мы обговорили раздел добычи - две доли лидеру группы, остальным игрокам по одной, выпавшие из монстров вещи мы либо продадим и разделим деньгами, либо игроки смогут взять себе понравившуюся вещь в счет своей доли денег, если остальные не против. В спорных случаях мы продадим добытое и разде­лим деньги.
   После того, как мы все это обговорили моя паранойя успокоилась, но на всякий случай я спросил:
  -- Сэм, почему ты искал игроков на улицах города в случайных местах, а не пошел на площадь и не собрал команду там? Так ведь намного бы­стрее.
  -- Если бы я так поступил, то мне бы пришлось объяснять там куда я иду и в результате мы бы были не одни. Поверь мне, за хорошие места где можно прокачаться и заработать колов идет конкуренция, а то место, куда я вас поведу - свободно. Я не против чтобы о нем кто-то узнал, все равно скоро я буду третьего уровня, а за монстров первого уровня с каждым следующим уровнем опыта все меньше... в общем, пока я с вами, покажу хорошее место и возьму уровень и пойду дальше, а вы можете остаться там или идти со мной. Да и если там будет слишком много игроков, то на огонек заглянет бродячий монстр, и поверь, кому-то почти наверняка не повезет. А я не хочу чтобы на моей совести были чьи-то смерти.

***

   Когда почти стемнело мы уже были на окраине города у небольших ворот. Стражник НПС неохотно выпустил нас за пределы города и сразу за воротами мы повернули вправо. С левой стороны был лес. Мы шли вдоль городской сте­ны. Это было сделано в целях безопасности, так мы могли быть уверены что с одной стороны на нас не нападут. Пройдя метров триста, мы остановились. Мы заняли свои позиции на расстоянии четырех метров друг от друга, лидер груп­пы стал за нашими спинами и активировал световой кристалл. Тот засветился мягким, не режущим глаза светом и поднялся в воздух на 5 метров, привлекая к нам мобов. Я услышал тихий хруст и на открытое пространство перед нами вы­скочили двое волков. Один из них прыгнул на меня. Я сделал шаг в сторону и ударил мечом. Промах! Волк с рычанием развернулся и бросился на меня. Я не успел увернуться и он вцепился в мой рукав. Я ударил мечом сбоку, а мой напарник Минака подскочил к нам и, активировав навык, добил зверюгу. Огля­нувшись я увидел что со вторым волком уже разобрались.
   В течении трех часов мы убивали выскакивавших к нам каждые 10-15 ми­нут волков. Они подходили к нам по 2-3 и мы успевали с ними разобраться до того, как подходили следующие. За это время каждый из нас привык к движени­ям зверюг и мы приловчились их быстро убивать. Колы и опыт действительно капали быстрее чем днем, иногда выпадали разные предметы. Каждый из нас заработал по уровню, кроме того у меня на единицу подросла сила и на две лов­кость. Иногда к избиению мобов присоединялся и лидер группы - один раз из леса выскочило пятеро волков и ему пришлось тоже вступить в схватку. К сча­стью, никто из нас не погиб. После этого мы пошли в город - у двоих игроков оставалось слишком мало хитпойнтов и им уже не стоило рисковать, участвуя в избиении мобов.
   Но стоило нам пройти полпути, как навстречу нам выступили десять че­ловек.
  -- Оставьте нам все деньги и вещи и так и быть, можете идти. А если бу­дете сопротивляться, то мы соберем их с ваших трупов.
  -- Вы окружены, ребятки, сдавайтесь, - раздался голос у нас за спиной.
   Я оглянулся. За нами стояло еще несколько человек. Откуда они там вооб­ще взялись? С таким численным перевесом у нас просто нет шансов, да и сна­ряжение у них значительно лучше. Я скосил взгляд в сторону леса.
  -- Даже не думайте бежать в лес. Верная смерть. Впрочем, бегите, завтра днем мы соберем все ваше добро с трупов. Вы же не думаете, что смо­жете убежать от бродящих там мобов?
   Но мы не успели принять какое-либо решение. К нам опустилось нечто очень большое. Виверна. Я узнал зверя по прочитанному в книге описанию.
  -- Этого я и боялся, - прошептал Сэм. - Если ночью в одном месте за пределами безопасной зоны собирается слишком много игроков, то их атакуют бродячие монстры.
   Я лихорадочно вспоминал все, что читал в книге об этой зверюге. Летает, особи до десятого уровня не могут атаковать находясь в воздухе. Плюется кис­лотой. В ближнем бою может кусаться, бить хвостом и крыльями. Особенно опасен хвост, на кончике которого находится ядовитый шип. И броня, которую сложно пробить. Шансов против него у нас нет. Если бы мы и встретившие нас бандиты не были врагами и заранее согласовали наши действия, то даже тогда был бы риск что кто-то погибнет. А погибнуть в виртуальности значит погибнуть и в реальности. Черт. Что делать? Пока я лихорадочно размышлял, грабители уже приняли решение. Они рванули во все стороны - те кто были впереди побежали к входу в город, те что сзади - побежали куда-то назад вдоль стены. Виверна врезалась в нашу группу краем задев и меня и последовала за бандитами бежавшими в город. На переферии зрения мелькнуло сообщение что группа распущена в связи с гибелью лидера, шкала очков жизни мигала красным, оставалось каких-то четыре очка. Мне невероятно повезло что я стоял с краю и меня только чуть задело, остальные члены моей группы погибли.
   Что теперь делать? Здесь в любой момент могут появиться волки или кто-то еще посильнее. У входа в город виверна, и она может в любой момент вер­нуться обратно. Последовать за разбойниками побежавшими куда-то вдоль сте­ны? Ага, и они встретят меня с распростертыми объятьями. Вздохнув и огля­нувшись вокруг, я увидел как исчезают мои товарищи, разлетаясь на осколки.
   Чертов Каяба, создатель этого дурдома! Пусть ему на том свете пригото­вят самый горячий котел!
   Я вошел в лес.

***

   Стараясь не шуметь я осторожно шел по лесу. Было темно, но через неко­торое время мои глаза привыкли к темноте и система сообщила о повышении восприятия на одну единицу. После этого я стал лучше видеть в темноте. На меня никто не нападал. Я не встретил даже волков. Может быть потому что у меня не было источника света, который бы привлекал ко мне мобов. И я был один. А значит риск встретить бродячего монстра минимален.
   Я хотел вернуться в город, поэтому углубившись в лес повернул влево и пройдя метров необходимое расстояние по моим ощущениям еще раз повернул влево надеясь выйти прямо к вратам в город. К сожалению, я где-то просчитал­ся, карта не помогала сориентироваться показывая только одинокую зеленую точку и черноту вокруг нее. Возможно, это было из-за того, что я с трудом что-то различал на расстоянии 10 метров и сам не понимал куда иду. Услышав впереди какой-то шум я свернул в сторону. Через некоторое время шум затих, а потом я опять что-то услышал впереди. Я снова повернул обходя потенциаль­ную опасность. Ловкость подросла на единицу. В результате моих блужданий на меня никто не напал, но я окончательно заблудился. Я уже не знал даже пример­но где находится город и надежды что я смогу выбрать правильное направление у меня было не много. Восприятие снова повысилось на единицу. Нужно найти относительно безопасное место и переждать ночь там, а не блуждать отходя все дальше от города, решил я. Пройдя еще немного я споткнулся и упал в нору у корней дерева. Обследовав ее я залез поглубже и принялся изучать свои харак­теристики.
   Во время истребления мобов я поднял уровень и теперь у меня было 5 оч­ков характеристик, которые я мог распределить между силой, ловкостью, живу­честью и восприятием и одно очко навыка, которым я мог открыть один из нескольких боевых приемов: блок, боевая стойка повышающая урон и захват. Что выбрать? Наверное стоит вложить все очки в живучесть. Или в восприятие? Если я раньше замечу опасность я смогу попытаться убежать, да и для тех кто сражается на расстоянии восприятие очень важная характеристика. 50 очков жизни не сыграют особой роли если я встречу действительно опасного против­ника. В итоге я вложил два очка в ловкость и три в восприятие. Озадаченно я изучал описания приемов. Все они относились к ближнему бою. В итоге я вы­брал блок.
   Ночью с мобов действительно выпадало больше денег. За три часа я зара­ботал 790 колов, по сравнению с заработанной днем сотней это была ощутимая разница, но если учесть цены на еду и ночлег в городе то это немного.
   Прислушиваясь к окружающему меня лесу я расслабился и уснул.

***

   Проснувшись я вначале был дезориентирован, не сразу понял где нахо­жусь. Часы показывали 10:30 игрового времени. Я открыл карту и увидел что нахожусь не слишком далеко от города. Покопавшись в игровой справке я узнал что карта автоматически фиксирует те ориентиры по которым игрок запоминает свой путь. А так как ночью я и сам толком не понимал куда иду, карта не смогла зафиксировать мой путь.
   Ладно, буду решать проблемы по очереди. Первым делом нужно что-ни­будь съесть, иначе я буду испытывать голод. Найдя дерево со съедобными пло­дами я поискал под ним на траве. Я нашел несколько похожих на яблоки фрук­тов, на вкус они были так себе, но решили свою задачу. Что дальше? Наверное стоило бы вернуться в город, но больше всего мне хотелось приступить к освое­нию магии, а если учесть что вне безопасных зон навыки осваиваются и кача­ются быстрее, то стоило ли возвращаться? Особенно если не знаю куда идти? В общем я решил пока оставаться.
   Выбрав небольшой камушек я снова принялся пытаться воздействовать на него силой мысли. Ничего не произошло. Может быть, я выбрал не тот матери­ал для экспериментов? Я попробовал воздействовать на листья, фрукты, ветки деревьев, все что было у меня под рукой. Ничего. Определенно я что-то делаю не так. Я лег на спину, уставился в видневшийся в просвете между деревьями кусочек неба и задумался.
   Пытаясь стать магом в игре я совершенно не думал как именно магия должна воздействовать на мир вокруг меня. Я представлял что камень отрыва­ется от земли, но одного моего желания было не достаточно. Я протянул руку к кучке лежавших в стороне предметов и выбрал камушек. Поднял его над собой. Сейчас я поднял камень рукой. Но на самом деле мое тело неподвижно лежит на кровати, скорее всего в больничной палате, и я не могу пошевелить и паль­цем. И все же игра позволила мне поднять камушек. Если мои рассуждения вер­ны и игра действительно считывает информацию о моем теле из моего мозга, то чтобы я мог быть магом в игре нужно чтобы магия была частью моего тела! Если я смогу убедить программу что магия часть моего тела, то игре придется принять мои правила! Тут мне в голову пришел образ человека со множеством щупалец и я тихонько засмеялся. Да, до такого абсурда доходить не стоит.
   Итак, если бы магия была частью моего тела, то в какой форме? Можно, конечно, попытаться представить какой-нибудь специализированный орган или конечность (или даже конечности), но мне это казалось глупым и слишком узко­направленным. А зачем вообще магия должна принимать какую-то определен­ную форму? Допустим вокруг моего тела есть некая аура. Когда я ее не исполь­зую она никак не проявляется. Пусть я могу менять ее форму и воздействовать посредством нее на предметы. И пусть эта аура позволяет мне ощущать находя­щиеся внутри нее предметы! Тогда никто и ничто не сможет незаметно ко мне приблизиться! А как только угроза окажется внутри моей ауры, то я смогу оста­новить ее воздействуя через ауру. Чем больше я об этом думал, тем больше мне нравилась эта идея.
   Я снова сел и положил перед собой многострадальный камушек. Теперь у меня точно должно получиться. Я расслабился и сосредоточился. Я представил как моя аура уплотняется вокруг камушка. Картина в моем воображении стала настолько отчетливой, что я практически ощутил прохладную шершавость ка­мушка, его тяжесть. Когда я попытался его поднять тот едва сдвинулся с места и покатился. Получилось! Я вскочил, хотел было закричать от радости, поделить­ся своими эмоциями с окружающим миром, но вовремя вспомнил где нахожусь.
   Успокоившись после взрыва эмоций я решил заглянуть в логи и посмот­реть как на мое достижение отреагировала игра. Создана спецификация ??? гла­сила последняя запись. Вместо краткого описания этого навыка также были одни сплошные знаки вопроса. Первый шаг сделан. Теперь мне нужно как мож­но сильнее развить полученную способность, а потом можно будет попытаться пройти эту дурацкую игру и вернуться наконец в реальность.
   Эти мысли заставили меня вспомнить о оставленных в реальности близ­ких. Представляю как они волнуются. Все это время я заставлял себя не думать о них, концентрируясь на том, как открыть магию, но сейчас я ощутил сильную тоску по ним. Чтобы не хандрить я решил отвлечься от грустных мыслей и за­няться тестированием своей новой способности.
   После получаса попыток сделать что-то с помощью своей ауры я пришел к выводу что аура - своего рода мышца. Я решил что правильнее всего думать о ней именно в этом ключе, чтобы игра ни в коем случае не убрала ее. И как вся­кую мышцу, ее нужно тренировать чтобы она нормально функционировала. Сейчас же она была как мышца которой никогда не пользовались. Слабая и практически бесполезная. Как я ни старался, я мог оказать лишь минимальное воздействие на объекты в радиусе пяти метров вокруг меня. Зато я мог очень четко ощущать их форму, вес, но только если концентрировал свою ауру в опре­деленном объеме. В настоящий момент сосредоточившись я мог узнать все об объеме не более 10 кубических сантиметров, при этом почти вся моя аура со­средотачивалась в этом объеме. Рассеивая ауру вокруг меня я как бы рассеивал свое внимание и в таком состоянии мое восприятие виртуального мира почти не отличалось от того, что было до открытия этой способности. Разница была, но я даже не мог сформулировать в чем она заключалась. А еще результатом моих тестов стал рост характеристики восприятие. Она подросла на целых пять еди­ниц! Интересно, что это значит? Возможно ли, что в этой игре восприятие будет аналогом характеристики интеллект или мудрость в фэнтези играх?
   Я в очередной раз попытался поднять своей аурой камушек и, на этот раз, у меня получилось. Наблюдая в течении нескольких секунд за висящим в возду­хе предметом, я ощутил как резко нарастает головная боль. На периферии зре­ния красным мигала шкала бодрости и я почувствовал что абсолютно выбился из сил. Я тут же выпустил камушек и тот упал на землю. Боль почти сразу утих­ло, но осталось ощущение усталости и стоило мне попытаться встать, как мир вокруг закружился. Я лег и попытался успокоиться. Странно. В этом мире не должно быть боли. В инструкции к игре говорилось что в игре отключены все болевые ощущения, даже если в реальном мире ваше тело чувствовало боль, на­ходясь здесь вы не должны были ничего почувствовать!
   Похоже, быть магом сложнее, чем я думал. Но не думаю, что смогу прой­ти эту игру как мечник.
   Через пять минут меня полностью отпустило. Я встал как ни в чем ни бы­вало. Шкала бодрости была полной. Проверил характеристики. Восприятие вы­росло на две единицы.
   Если провести аналогию с мышцами, мне не стоит перенапрягаться и спе­шить, но время играет против всех нас, пленников этой игры. В то время как мы играем наши тела лежат в больничных палатах (а где еще можно обеспечить должный уход за нами?) и ничем чем дольше мы там лежим, тем хуже нам бу­дет когда мы наконец очнемся.
   Я снова сконцентрировал свою ауру в одном месте. Мне кажется, или объем с которого я могу считывать информацию возрос? Незначительно, но это хороший знак. Через пятнадцать минут упражнений с аурой, которые заключа­лись в том, что я концентрировал ее в разных местах вокруг себя я снова ощу­тил подступающую усталость. На этот раз я не стал ждать приступа боли и остановился. Через десять минут я продолжил упражняться. Так я и провел вре­мя до конца дня. Восприятие выросло еще на четырнадцать единиц.
   Переночевать я решил в норе, найденной прошлой ночью. Вообще как-то все это странно думал я, устраиваясь поудобнее. В городе игроки говорили что ходить быть одному за пределами города слишком опасно. Мобы под каждой веткой и все такое. Ночью - тем более верная смерть. Но я провел половину вчерашней ночи и целый день в лесу так ни одного и не встретив. Да и глупо это, почти во всех играх первый уровень обычно учебный, конечно, тут другие правила, но... вряд ли создатель этой игры хотел бы чтобы игроки убились об мобов на первом уровне. Уровней всего сто, зачем столько если все погибнут на первом? Из того, что я слышал в городе следовало, что бета-тестеры за месяц игры так и не смогли пройти первый уровень, даже не нашли данж с боссом уровня.
   Можно ли верить другим игрокам в том, что касается игры? Мне говори­ли что магии здесь нет, но мне удалось ее открыть. Говорили что за пределами города нельзя быть одному, но это не так. Да и тот человек, Сэм, который вывел нас ночью из города, все ли было так, как он говорил? И вчерашние то ли бан­диты, то ли пк, неужели им так были нужны те несколько тысяч колов, которые заработали зеленые новички? Да если бы они сами вышли на ночную охоту, а не тратили время чтобы найти нас, они бы заработали не меньше, да и опыт бы набрали. Странно все это. На этой мысли я уснул.

***

   Отступление.
   Виртуальный мир игры разрабатывался и дополнялся на протяжении мно­гих лет. Он должен быть идеален, считали его создатели. В нем нет места боли. Для некоторых людей этот мир должен был стать раем, где они смогут сделать то, чего лишены в реальности. Слепые смогут видеть, глухие слышать, инвали­ды по каким-то причинам прикованные к коляскам - ходить и бегать. Поэтому для людей с физическими недостатками игра делала исключение. Она наделяла игрока частью тела, которой у него не было, если это было необходимо.
   В процессе разработки боевой системы программисты столкнулись с од­ной проблемой. Они ничего не понимали в фехтовании. Как всегда бывает в та­ких случаях, пригласили специалистов. В результате долгих обсуждений и спо­ров было разработано свыше сотни линий развития игровых навыков. (На самом деле никто не знал точного числа, оно держалось в секрете, плюс эти ли­нии развития ветвились в зависимости от того, какие приемы выбирал игрок.) Но мало было разработать систему, надо было ее еще и реализовать. Для того, чтобы ввести в игру все возможные приемы профессионалы в обращении с хо­лодным оружием проводили сотни часов в виртуальности. Приемы каждого из них записывались системой чтобы после обработки их можно было наложить на любого игрока. Конечно, для людей одного роста и телосложения сделать это намного проще, чем для людей с различными пропорциями... Кроме того, разным людям подходит разное оружие. Также были выявлены побочные эффекты если игрок выбирал себе не такое телосложение, которым он обладал в реальности. Нет, в игре было все в порядке, но вот как только игрок выходил из игры у него появлялись проблемы с координацией движений и вестибулярным аппаратом. Поэтому пришлось пригласить очень много настоящих мечников различного телосложения чтобы записать приемы для любого игрока.
   Запись приемов осуществлялась следующим образом. Мечник выполнял прием, система запоминала его и присваивала ему идентификатор ??? Игра мог­ла сама распознавать факт использования приема. Мечники, заполнявшие базу приемов, находились в игре под специальными аккаунтами, позволявшими им редактировать названия приемов. Приемы, имевшие единую основу, образовы­вали специализацию ??? Название которой игрок со специальным аккаунтом также мог изменить.
   У Кайла не было ауры, но он убеждал систему что она обязана у него быть... И сработал тот протокол, который позволял исправить физический недо­статок у игрока, то есть игра наделила его аурой в существовании которой убе­дил себя Кайл. И позволила ему взаимодействовать с помощью этой ауры с окружающим миром по устанавливаемым им подсознательно правилам.

***

   Меня разбудило оповещение системы о том, что ко мне кто-то приближа­ется. Еще вчера включил эту опцию, чтобы игра предупреждала меня когда кто-то входит в область моего восприятия. На мини-карте отображались две движу­щиеся рядом синие точки и одна на самом краю карты. Мое местоположение почему-то отображалось знаком вопроса. Точки приблизились ко мне и я услы­шал обрывки их разговора.
  -- ... ищем.
  -- Ты уже ... со своими вопросами. Просто делай что сказали.
  -- А может быть мы ищем его?
  -- ...
  -- Ну этого, как его там, который игру создавал.
  -- С чего ты взял что он здесь?
  -- Если бы ты затеял такое шоу, разве ты не захотел бы его увидеть? А еще лучше поучаствовать с правами администратора.
   Игроки приблизились и сквозь прикрывавшую мое местоположение кучу веток я смог их увидеть. Один из них был побритым наголо парнем лет восем­надцати, именно он доставал вопросами своего напарника. Тому было лет трид­цать и выглядел он на редкость раздраженным. Оба были очень хорошо снаря­жены, в броне и явно не с тем оружием, которое получили при входе в игру.
  -- Ты вообще думаешь головой? Мы в лесу полном мобов, а не на про­гулке.
  -- И где эти мобы? Мы даже не встретили ни одного. Это песочница. Днем если не сагрить моба самому, то он не нападет. А людей здесь нет, карта их не показывает.
   Присмотревшись к игрокам я увидел над их головами их ники и уровень. Интересно. Когда я был в городе я не видел этого. Влияние возросшего восприя­тия? Такеру пятого уровня и ТрицеРаптор шестого.
   Система сообщила о появлении у меня новой спецификации - скрытно­сти. В тот же момент ТрицеРаптор выругался.
  -- Что бы это ни было, "пасхалка", Каяба или моб, оно испарилось. Ско­рее всего, это ты виноват, придурок.
  -- Сказки про мобов можешь рассказывать нубам в городе. Я не идиот и хочу понимать что происходит.
  -- Эй! Я что по-твоему википедия? Откуда мне знать? Я просто выпол­няю приказ. И тебе советую делать то же, не задавая глупых вопросов. Иначе ты выйдешь из игры до ее конца. А теперь заткнись, иначе ты покинешь ее прямо сейчас.
   Такеру замолчал, но по брошенному им взгляду было видно, что он готов придушить напарника прямо на месте.
  -- И чтоб ты знал. Если у игрока есть скрытность, то на карте он не будет отображаться до тех пор, пока ты его не увидишь или не услышишь, но тогда будет видно только направление.
  -- Если это так...
  -- Скрытность можно открыть только у НПС-охотников в деревне. Мо­жет, еще и при соблюдении каких-то условий, но каких не знаю. Тому кто ее открыл незачем сюда возвращаться.
   По лицу Такеру было видно, что он хочет еще что-то спросить, но он преодолел свое любопытство. Бросив взгляд на ворох веток, прикрывавший мое убежище, ТрицеРаптор пошел дальше. Его товарищ молча последовал за ним. Некоторое время я следил как они удаляются на карте, а затем выбрался из норы. Прикрыв ветками свое бывшее убежище я, следя за картой, пошел в про­тивоположном их движению направлении. По пути мне попалось несколько по­лян, на которых были мобы. Они не обращали на меня внимания.
   Став на краю одной из таких полян я решил провести эксперимент. Со­средоточившись я взял своей аурой небольшой камень и бросил его в одного из мобов, постаравшись разогнать как можно сильнее. В моей руке был меч на случай если моб бросится на меня, но вопреки моим ожиданием ничего не произошло. Камень ударился о моба, а тот продолжал по прежнему топтаться на месте. Интересно. Вчера я с трудом мог оторвать его от земли и при этом испы­тал сильную усталость, а сегодня довольно сильно разогнал его без напряже­ния. Я заглянул в логи. Там было сообщение о повышении ??? на две единицы и о добавлении нового приема ??? 15 камней спустя я добил несчастного кроли­ка. Иногда я промахивался и похоже что моя атака наносила очень мало урона. Но я не расстроился, ведь вчера у меня были проблемы и с одним камнем. Еще немного потренировавшись на кроликах я обратил внимание на то, что система не добавляет мне опыт. Единственным прогрессом стал рост уровня специфика­ции еще на единицу.
   В обычной игре можно было бы обратиться в службу поддержки, но к кому мне обращаться здесь? Мало того что мне пришлось извращаться чтобы стать магом, мало того, что отсюда нет выхода, так эта чертова игра еще и опыт не начисляет!
   От злости я поднял камень рукой и швырнул его в одного из мобов. Ми­лая зверюшка сразу же показала зубки прыгнув на меня как бешеная. От неожи­данности я шагнул назад и выставил перед собой левую руку, в которую эта тварь и вцепилась. Я несколько раз ударил кролика дерево и когда тот отцепил­ся добил его мечом. Система, конечно, начислила мне опыт, но скольких нерв­ных клеток это мне стоило. Рисковать я не хотел, поэтому стал швырять в мобов камни аурой, а когда у них оставалось 2-3 хитпойнта добивать камнем вручную. Медленно, зато безопасно, и опыт капает, и спецификация растет (во всяком случае, я на это надеюсь).
   В очередной раз прервавшись на сбор добычи и камней (вокруг их было немного, но зато их можно было использовать сколько угодно раз), я услышал как ко мне кто-то приближается. Первым моим побуждением было спрятаться, поэтому я нырнул в ближайшее подходящее укрытие. Игрок либо не заметил, либо не посчитал нужным обращать на меня внимание. Скорее всего первое, поскольку игра добавила мне еще одну единицу скрытности.
   Как-то глупо получилось, подумал я, после того как он пробежал. Может, он не имеет никакого отношения к тем типам, которые что-то искали. Я решил пойти за ним. Через некоторое время я вышел на наезженную дорогу. Недолго думая, я выбрал одно из двух направлений и пошел по лесу параллельно дороге. В результате я вышел к небольшой деревеньке, которая, по-совместительству, была безопасной зоной.
   Игроков в деревне было очень мало. В основном они крутились возле НПС или спешили куда-то по своим делам. У большинства уже был пятый­-восьмой уровень. Скорее всего, это те, кто решил быть на переднем крае и пройти эту игру. Со своим третьим уровнем среди них я был белой вороной. Я решил заглянуть в единственную таверну, где как не там будут собираться желаю­щие пообщаться и собрать группу игроки?
   Внутри действительно было человек тридцать, все столики были заняты. Один из игроков приглашающе помахал мне и я сел рядом с ним. Как выясни­лось, здесь собирались проходчики. Игроки, которые решили быть на переднем крае игры.
  -- Поздравляю, ты прошел испытание! - сказал мне сосед. - Я Широ.
  -- Кайл, - представился я в ответ. - О каком испытании идет речь?
  -- Сейчас объясню. Ты знаешь сколько было людей погибло в первый день игры?
   Я пожал плечами. В первый день я бродил по городу, потом была речь Кая­бы, потом я снова бродил по городу пытаясь придти в себя и найти библио­теку. Ко мне подошла НПС-официантка и приняла заказ.
  -- Около пятисот человек. Кто-то не поверил нашему тюремщику и попы­тался выйти из игры покончив с собой. Кто-то самонадеянно отправил­ся на фарм и не вернулся. И это в нубской зоне, где нет серьезных мон­стров, а те мобы что есть нападают только после атаки. Несколько че­ловек даже попытались выбраться спрыгнув с края земли. Причина их смерти "упали в небо". В первый-второй день среди игроков царил на­стоящий хаос. К счастью, несколько бета-тестеров решили организо­вать гильдию и взять все в свои руки, иначе до конца игры выживут лишь единицы. Правда, гильдию можно зарегистрировать только на пятом уровне, но до него еще нужно дожить. В общем, они набрали людей из игроков, которые на что-то способны, и распространили ин­формацию о том что игрокам поодиночке очень опасно быть за преде­лами города. Это не совсем правда, в зона 5 км от города песочница, но дальше действительно опасно. Первые пять уровней легко набираются в песочнице, а дальше набор опыта резко замедляется из-за того что мобы там слишком низкого уровня. Чтобы пройти эту игру нужно на­бирать опыт, поэтому все, кто умеет держать меч либо водят новичков на кач, либо патрулируют окрестности города на предмет квестов и ищут одиночек или группы игроков, которые могут быть в опасности. Квестов мало и генерируются они нечасто. И из-за них... Ладно, что-то я отвлекся. В общем, тех игроков, которые приходят в одну из деревень, находящихся на границе по-настоящему опасной территории, мы решили считать прошедшими испытание. Либо они обучились в песочнице в одной из групп под руководством опытного игрока, либо они достаточно умелы и самостоятельны чтобы дойти сюда. - он хлопнул меня по плечу. - Судя по твоему недоумению ты из вторых. Теперь ты можешь вступить в одну из команд и помогать нам пройти эту игру или попытаться сделать это сам. Ну или вернуться в город, если хочешь жить. Не буду скрывать, чем дальше, тем сложнее.
  -- Наверное я присоединюсь к какой-нибудь группе.
  -- В моей группе есть место. Сила, ловкость или живучесть?
  -- Ты имеешь в виду какую характеристику я в основном прокачиваю? Я еще не распределял очки. - солгал я.
  -- Самые востребованные игроки - танки, те, кто делает упор на живу­честь. - он выжидательно смотрел на меня. В этот момент прибыл мой заказ.
  -- Не думаю что из меня получится танк. А есть игроки, которые в пер­вую очередь качают восприятие?
  -- Таких оригиналов я еще не встречал. Восприятие постепенно качается само, нет необходимости вкладывать в него очки. Если на тебя нападет моб, то чем тебе поможет восприятие? Как насчет того чтобы пойти с нами сейчас? Если покажешь себя с хорошей стороны станешь посто­янным членом команды.
  -- Нет, спасибо, я хочу пока осмотреться здесь.
  -- Ну ладно, бывай.
   Широ допил свой напиток и направился к выходу из таверны.
   Я доедал свой обед и думал о том, что делать дальше. Первым делом, ко­нечно, нужно вернуться в песочницу и набрать еще два уровня. Очки характе­ристик будут не лишними. Также нужно продолжить тренировки по освоению магии. Может быть в этой деревеньке есть какие-нибудь квесты? Прежде чем покидать ее нужно обойти НПС. И получить специализацию травника. Наде­юсь, высокий уровень восприятия поможет мне быстро находить нужные тра­вы.
   В любом случае, я не мог присоединиться к группе. Во-первых, скрывать магию и пользоваться мечом - не для этого я столько мучился. Во-вторых, я не знаю какие мои параметры увидят другие игроки когда я вступлю в группу. В-третьих, мне этого просто не хотелось.

***

   Проходясь по деревне в поисках квестов я зашел в одну из местных лавок. Помимо меня в лавке было еще трое игроков. Они молча косились в мою сторо­ну. Мысленно пожав плечами я принялся разглядывать местный ассортимент. Здесь были зелья, травы, настойки, и кристаллы. Последние особенно заинтере­совали меня. Кристаллы были зеленого и синего цвета. Сосредоточившись на самом маленьком зеленом кристалле я увидел игровую справку:
   "Малый кристалл здоровья - при применении мгновенно восстанавливает 100 очков жизни. Требования: нет"
   Стоимость одного такого камня была просто заоблачной 5000 коллов. Ко­нечно, когда на счету твоя жизнь не до экономии, но это был самый малень­кий камень и восстанавливал он совсем мало единиц здоровья, с чего такая цена? Скорее всего, это было сделано в расчете на донат, чтобы игроки, которые могут себе это позволить, тратили деньги, а теперь это только уменьшает и без того низкие шансы пройти игру. Средний кристалл восстанавливал 500 единиц здоровья и стоил 25000, а большой 100% здоровья и стоил 100000. Остается на­деяться что такие камни хоть иногда выпадают из мобов. Зелья лечения, предла­гаемые тут же, были значительно дешевле, но они восстанавливали очки здоро­вья не сразу, а в течении 5 минут.
   Синие камни назывались кристаллами телепортации и цена у них также варьировалась в зависимости от размера. Камень за 5000 переносил ко входу в данж, за 25000 в ближайшую безопасную зону, а за 100000 позволял телепорти­роваться в любую безопасную зону в пределах уровней, на которых игрок уже побывал.
   Я решил попробовать исследовать один из камней с помощью своей ауры. Я был уверен что никто ничего не заметит так как заранее проверял это в тавер­не, ни игроки, ни НПС не замечали ничего в тех областях, где я ее концентриро­вал. Сосредоточившись на самом маленьком зеленом кристалле я стал прислу­шиваться к своим ощущениям. Вначале я не замечал ничего особенного, а затем ощутил музыку-на-грани-слуха/вибрацию-покоя/что-то-еще словами не опи­сать. Ощущение было настолько умиротворяющим, что я расслабился и впер­вые с момента объявления Каябы ощутил как исчезает невидимый груз, придав­ливавший меня к земле. Что за фигня? Так и наркоманом можно стать. Я пере­стал концентрироваться на камне и тут же на меня навалилось ощущение свер­лящего меня взгляда. Я обернулся и встретил взгляд парня примерно одного со мной возраста.
  -- Чего ты здесь стал. Давай, покупай что тебе надо и вали.
  -- А тебе какое дело? Сколько надо, столько и буду стоять.
  -- Мирк, перестань, ты же видишь что он один. - сказала стоящая рядом с обратившимся ко мне игроком девушка. - Ему не нужен наш квест. Про­сти его за грубость, - примирительно улыбнулась она мне. - В игре слиш­ком мало квестов и за большинством из них выстраивается очередь из иг­роков. Конечно, можно идти и бить мобов так, но за выполнение квестов можно получить ценные вещи, такие как те кристаллы, которые ты при­стально разглядывал.
  -- Я не в обиде. И я действительно здесь не ради квеста. Я только сегодня пришел в деревню и теперь осматриваюсь, думаю что делать дальше.
   В этот момент НПС-продавец встрепенулся и начал причитать что у него закончились ингредиенты. Следивший за нашим разговором игрок лет сорока с проседью в волосах шагнул к продавцу и предложил достать нужные травы. Тот дал ему задание и... продолжил причитать. Удивленный игрок снова обратился к продавцу, но тот ответил что ни один из членов группы не сможет отличить нужную траву от других растений. Посмотрев на меня игрок (его ник был Тик), беседовавший НПС, вдруг спросил:
  -- Парень, хочешь к нам в группу?
  -- С чего это ты его приглашаешь, - сразу же возмутился Мирк.
  -- С того что нам достанется еще один квест.
  -- Ребята, я не против присоединиться к вашей команде, но у меня есть дела и...
  -- Ты только присоединись к группе, мы квест возьмем, а дальше исклю­чим тебя. Ок?
  -- Ладно. - я принял приглашение.
   НПС-продавец тут же выдал квест на поиск какого-то растения. Когда мы вышли из лавки, меня сразу же исключили из группы, пожелали удачи и пошли своей дорогой. Интересно, почему НПС не давал квест до тех пор, пока я не присоединился к группе? Скорее всего для этого квеста нужна группа из четве­рых игрок.
   Я направился лавке кузнеца. Обычные камни наносят слишком мало уро­на, поэтому я хотел приобрести какое-нибудь метательное оружие. Если я еще смогу раздобыть яд, то будет вообще замечательно. Даже при том что я плани­ровал пока оставаться в песочнице, я мог столкнуться с опасным противником.
   Чего только не было в оружейной лавке! Здесь было все кроме оружия дальнего и среднего боя. Клинки всех возможных форм, катаны, шпаги, мечи, даже причудливые лезвия, которые невозможно было отнести к какой-то опре­деленной категории. И все это конечно же по заоблачным ценам. Наверное у со­здателей этой игрушки был сдвиг на почве холодного оружия. Глаза просто раз­бегались и я никак не мог найти то, что меня интересовало. Пришлось спраши­вать у продавца. На выбор были предложены метательные ножи и сюрикены. Первые были слишком тяжелыми для меня, а вот вторые были словно созданы для меня. Они наносили почти такой же урон, как ножи, были легче, компакт­нее, и даже стоили совсем не дорого. Всего лишь 500 коллов за десяток. Я рассматривал их и никак не мог понять в чем подвох. Так ничего и не обнару­жив, я оплатил покупку и вышел из лавки.
   Следующей моей целью было найти охотника-НПС. У него можно было получить спецификацию следопыт. С моим высоким восприятием мне будет легче ее прокачивать и я смогу выполнять в группах роль разведчика. В любом случае, сражаться с мечом в руках я не планирую, магию же светить не стоит до тех пор, пока за моей спиной не будет надежной группы, членам которой я смо­гу доверить свою жизнь. Ходить одному вне песочницы слишком опасно. Как ни крути, а качаться надо, и в группах риск будет минимален. Хоть моя магия и зависит только от восприятия, которое я могу поднимать тренируясь в магии, сила, ловкость и живучесть стоят на месте и их тоже нужно повышать. Конечно, наверное я мог бы сосредоточиться на развитии магии до тех пор, пока не буду представлять реальную силу, но тренировки в лесу показали что если я буду слишком сильно напрягаться, то это скажется на моем самочувствии. И не факт что напряжение от тренировок не будет накапливаться если практиковаться слишком долго.
   Через пять минут блужданий я нашел охотника. Возле НПС столпилось человек пять, похоже еще одна команда ожидающая квест. К счастью, как раз в этот момент НПС дал задание и они ушли. Я подошел к охотнику и поинтересо­вался что нужно чтобы стать следопытом. Тот окинул меня пристальным взгля­дом, а затем предложил зайти в его дом. Внутри он предложил мне сесть за стол, а сам порылся в шкафу и достал оттуда лист бумаги. Сев рядом со мной он начал рассказывать свою историю. Оказалось что этот охотник в прошлом был разбойником. Однажды он с товарищами остановили фургон очередного тор­говца. Торговец и его охрана сопротивлялись до последнего и убили пятерых бандитов - треть банды. Когда же разбойники начали обыскивать фургон один из них нашел в закрытом футляре меч, украшенный драгоценным камнем. Его взял главарь. Вот только каждый видевший этот меч хотел им обладать. Навер­ное меч был проклят... Через неделю от грозной банды осталось два чело­века. Один из бандитов, остававшихся в лагере и охотник, которого на следую­щий день после нападения отправили в его родную деревню залечивать раны. Когда охотник вернулся в лагерь, его встретил израненный товарищ, который попытался его убить. Испуганный яростью и злобой в глазах бывшего друга охотник убежал. Но до сих пор его по ночам преследуют кошмары, в которых его товарищи называют его предателем и умоляют вернуться и уничтожить проклятый меч, не отпускающий их души. НПС выжидательно посмотрел на меня, вздохнул и предложил мне квест:
   Освободите души разбойников от проклятия меча алчности.
   Награда: вариативно.
   Штраф за отказ/провал нет.
   А говорили что здесь нет магии! И в то же время здесь такие вот задания с участием магических артефактов. Я принял задание и напомнил НПС о том, что хочу стать следопытом. Тот открыл мне специализацию и протянул лист бу­маги. По его словам, там была карта с указанием места где находится вход в пе­щеру где располагался их лагерь. Покрутив карту я спрятал ее в инвентарь. По­том разберусь. В любом случае, выполнять задание я буду только после того, как у меня будет надежная команда или когда смогу справиться с ним сам.
   Покинув охотника, я продолжил обходить деревню, но больше ничего ин­тересного не нашел. До наступления темноты оставалось около пяти часов, но­чевка в лесу не будет проблемой. Поэтому я направился обратно в песочницу. Покинув деревню, я прошел по дороге до ближайшего поворота, повернул, а за­тем, когда я исчез из виду возможных наблюдателей со стороны деревни, сошел с дороги и углубился в лес. Я прошел мимо двух полянок с монстрами и остано­вился недалеко от третьей. Поблизости я нашел неплохое укрытие а ночь еще одну нору под корнями громадного дерева. Может их тут специально для игро­ков сделали, чтобы они могли ночевать в лесу?
   Прежде чем продолжить качаться нужно было подготовиться, насобирать снарядов, потренироваться в метании сюрикенов. К сожалению, у меня не было возможности таскать с собой снаряды из-за того что у меня было всего 4 едини­цы силы. С перегрузом игроки начинали двигаться медленнее, кроме того про­порционально перегрузу начинала быстрее расходоваться бодрость, а как только она полностью исчерпывалась игрок не мог самостоятельно сдвинуться с места.
   Заглянув в свои текущие характеристики, я вспомнил что так и не распре­делил пять очков, полученных за новый уровень. Куда их лучше кинуть? Вос­приятие буду качать тренируясь с аурой. Сила, ловкость или живучесть? Сила бы позволила брать с собой больший вес, ловкость... Хм, там восемь очков и особой роли они для меня не играют. Точность моих бросков аурой зависит от чего угодно, но не от этой характеристики, иначе она бы была повыше. Надо поднять первым делом живучесть. Тридцать хитпойнтов для игрока-одиночки - слишком большой риск погибнуть. Решено, кидаю все очки туда.
   Насобирав в окрестностях штук сорок камней я сложил их в одну кучку. Затем отошел шагов на пятьдесят и сделал мишень из яркого цветка, сорванного по дороге. Больше всего этот цветок был похож на подсолнух диаметром около 10 см, вот только в центре шляпки вместо семечек была одна оранжевая пыль­ца. Обмакнув в нее палец я экспериментально провел по стволу дерева. За паль­цем тянулась оранжевая линия. Используя пыльцу я начертил на стволе дерева несколько концентрических окружностей вокруг цветка.
   Я отошел к месту, где были сложены сюрикены и камни и взял один из сюрикенов. Звездочка с отверстием в центре. Я первый раз держал его в руках и никак не мог понять как это бросают. Я швырнул снаряд в мишень. М-да, лучше бы я этого не делал. При броске я поранил руку и снес себя пять хиткойнтов. Потом пришлось минут пятнадцать искать снаряд в траве. Видимо для этого оружия надо либо уметь им пользоваться, либо иметь соответствующий игро­вой навык. А иначе данное оно превращается в бесполезные железки. К сча­стью, у меня есть аура. Захватив ею один из сюрикенов, я бросил его цель. Даже попал, но вот только не той стороной, поэтому вместо того, чтобы впиться в де­рево сюрикен отлетел куда-то в кусты. Черт возьми! Снаряды стоят денег! На секунду я испугался что не смогу найти сюрикен, но тут с удивлением обнару­жил что чувствую где он находится и могу с закрытыми глазами его найти. Если, конечно, при этом кусты не выколют мне глаза.
   Как следует обругав колючие кусты, осознал какой я идиот. Какого я вооб­ще в них ломился. Я же маг! Осторожно обойдя кусты я максимально прибли­зился к снаряду и поднял его аурой. Вот оно - разница между магией в игре и магией... в игре приближенной к реальной жизни. Если в обычной игре магия применяется как набор готовых заклинаний и даже если можно каким-то об­разом создать новые заклинания, то их количество все равно ограничено, как и ситуации когда их можно применять... мм... я даже зажмурился от открываю­щейся перспективы. Определенно, игра в какой-то степени начинала мне нра­вится.
   Итак, что я сделал неправильно? Бросил сюрикен как обычный камень. А как его правильно бросают? Не знаю. Поразмыслив я решил что в полете сна­ряд обязательно должен вращаться. Продолжая удерживать снаряд аурой, я по­пытался его закрутить его вместе с той частью ауры, которой его удерживал. Сюрикен начал вращаться. Слишком медленно, примерно один оборот за пять секунд. Мне явно не хватало концентрации чтобы сделать то, что нужно. А если попробовать по другому? В центре есть отверстие. Я изменил конфигурацию своей ауры так, чтобы удерживать снаряд за это отверстие, располагая сам сна­ряд вертикально. Примерно как висящее на пальце кольцо или цепочку. Затем я начал раскручивать сюрикен на нити своей ауры, а когда снаряд набрал обороты отпустил его. Но я слишком увлекся и забыл прицелиться, поэтому снаряд сно­ва улетел в кусты. К счастью, я уже знал как найти его и вытащить из кустов.
   С сюрикенами я провозился до позднего вечера, даже умудрился сломать парочку и почти потерял один. Узнал, что предметы, побывавшие в моей скон­центрированной ауре перестают ощущаться примерно через пять минут, после того, как ее покидают. Кроме того, за мои страдания система вознаградила меня восемью очками восприятия. Но самое главное, я научился попадать в цель ис­пользуя сюрикены. В дерево они углублялись сантиметров на пять, собственно, вытаскивая их оттуда я и сломал две штуки. А еще с помощью сюрикенов очень удобно сбивать спелые фрукты с деревьев. Поужинав фруктами я устроился в найденном укрытии и уснул.

***

   Утром передо мной встал вопрос что делать дальше? Тренировать скиллы или качать уровни? Вчера я занимался первым. Значит, для разнообразия, иду к мобам. На всякий случай я взял меч в левую руку, в правую камень. Сосредото­чившись на сюрикене и бросил его в кабана. Попал в глаз. Пока моб приходил в себя, я швырнул в него камень. Первый готов! Я продолжил истребление каба­нов в процессе продолжая экспериментировать. Несколько раз мне удалось убить кабана единственным попаданием сюрикена в жизненно важную точку. Каждый бросок сюрикена занимал у меня примерно пять секунд, но постепенно это время сокращалось. Когда количество кабанов сократилось до одного, он вдруг заревел, его глаза налились краснотой и со рта стала капать пена. Поводив головой из стороны в сторону тварь бросилась на меня. К счастью, я успел раскрутить сюрикен и бросить его в моба. Мне удалось отсечь одну из его передних лап, и "Малый босс кабан" на полной скорости шлепнулся на землю. Пока он ревел и вставал на свои три оставшиеся конечности, я раскрутил еще один сюрикен и направил его на другую лапу. Встать тварь больше не могла и я спокойно расстрелял ее с расстояния камнями. Примерно час я отдыхал, а потом мобы вновь появились на поляне и я продолжил их истребление.
   К вечеру я стал обладателем четырех кусков мяса, малого кристалла жиз­ни (выпал с босса) и стал на 1253 колла богаче. Также я поднял два уровня и за мои старания система наградила меня четырьмя очками восприятия.
   После получения пятого уровня опыт практически перестал начисляться, поэтому я оставил кабанов в покое и покинул поляну где они появлялись. Нуж­но было решать что делать дальше. За время кача я натренировался бросать сю­рикены так, что теперь мог подготовиться к броску за две секунды, а также по­нял что не обязательно должен удерживать снаряд прямо перед собой. Я мог запустить его в любую сторону из любой точки в радиусе трех метров вокруг себя. Благодаря этому я мог бросить сюрикен невысоко над землей, лишить ка­бана конечности, а затем добивать уже беспомощного моба. Но это всего один снаряд, на подготовку броска уходит время. Значит нужно сокращать его и учиться швырять сразу несколько снарядов. Мобы за пределами песочницы не будут ждать когда их атакуют и нападать по одному. Еще надо было придумать какой-то защитный скилл.
   Я хотел было открыть инвентарь и остановился. Вообще-то открытие ин­вентаря привязано к определенному жесту рукой, но ведь мне не обязательно брать в руку предметы из инвентаря чтобы использовать их. Значит, нужно научиться открывать инвентарь без помощи рук. Сосредоточив ауру в одной точке перед собой, я провел ее по траектории движения кисти руки, которым открывал инвентарь. Сработало, тот послушно открылся. Теперь выбираем нужный предмет, допустим сюрикен. Ткнув по пиктограмме аурой я услышал звук падения предмета. Опустив глаза я увидел искомый снаряд. Похоже, пред­меты появляются возле моих рук. Можно использовать. Немного помучившись, я научился перехватывать предмет аурой возле руки. Выглядело это так: на рас­стоянии нескольких миллиметров от пальцев появлялись предметы и замирали там как приклеенные. Махнув рукой в сторону своей многострадальной мише­ни, нарисованной в первый день здесь, я одновременно отпустил снаряд. Тот вонзился в дерево почти у корней. Этот способ бросать снаряды можно выдать за особый навык метания сюрикенов, но прежде надо поработать над метко­стью.
   Система оповестила меня о появлении нового приема под названием ??? Неудобно что игра никак не определиться с названиями. Если бы я мог, я бы уже присвоил названия своим приемам, но это было не возможно.
   Убрав все сюрикены, я взял несколько небольших камушков и начал тре­нироваться манипулировать ими одновременно. Когда они находились совсем близко друг от друга проблем не было, а вот когда я попытался отделить один камушек от группы, то буквально ощутил как мои мозги плавятся. Сделав над собой усилие я все-таки отвел камень на полметра от остальных, продолжав­ших парить в воздухе, после чего уронил их все и схватился за голову. Боль была просто безумной и утихать сама по себе не желала. Бодрость была на нуле. Не зная как прекратить это, я вытащил из инвентаря малый кристалл жизни и попытался на нем сосредоточиться. Через минуту мне удалось сконцентрировать на нем свою ауру и я ощутил накатывающий покой. Боль не исчезла, но отступила на второй план и я смог придти себя. Я не двигался и старался ни о чем не думать. Через полчаса боль почти утихла. Что вообще это было? Я спрятал кристалл в инвентарь и отправился спать.

***

   Отступление. Тик, Мирк и Мара.
   Квесты. Как много всего в этом термине для любого геймера... Опыт, деньги, снаряжение. Статус, почет и уважение. В мире меча онлайн квестов не хватало. Игроков было слишком много, а НПС, дававших задания, мало. Неко­торые квесты давались всем желающим, другие - только при соблюдении опре­деленных условий. Награда за первые была не слишком большой, зато давались они достаточно часто. Раз в несколько часов. Из-за этого все НПС, дающие кве­сты, были "поделены" уже на второй день между знающими о них игроками, большинство из которых были бета-тестерами игры. О втором типе квестов хо­дили только неопределенные слухи. Узнавшие о них игроки не спешили делить­ся информацией. Но любому геймеру понятно что в здесь их не могло не быть.
   Тик был бета-тестером. Он с детства занимался фехтованием, а когда по­ступил в университет - познакомился с ролевиками. Годы шли, а он оставался верен своему хобби. Поэтому когда он услышал о проекте виртуального мира меча - невероятно заинтересовался и послал заявку на участие в бета-тесте. Игра не разочаровала. Он поделился впечатлениями со своими друзьями и они решили что будут играть группой. В первый день они не стали задерживаться в городе и сразу же пошли прокачивать уровни. Все трое были знакомы с мечами не понаслышке, поэтому до конца дня они успели взять по три уровня. И тут их телепортировало на площадь и они услышали что заперты в игре до тех пор, пока кто-то ее не пройдет. Как и все вокруг, они были в шоке. Когда они пришли в себя, На следующий день Тик предложил пойти в деревню, находящуюся не­далеко от города. Во время бета-теста он обшарил окрестности деревни. Но он был не единственным бета-тестером, поэтому деревня оказалась заполонена иг­роками. И квестов, конечно, на всех не хватало. Вечером второго дня игры все игроки, пришедшие в деревню, собрались возле таверны. Они обсудили ситуа­цию и договорились брать квесты поочередно.
   Группе Тика досталась лавка алхимика. Повезло, Мара хотела стать алхи­миком и очки репутации с хозяином лавки, которые начислялись за успешное выполнение квестов, лишними не были. Задания алхимика были в основном на поиск каких-то ингредиентов, чаще всего растений. Чтобы распознавать нуж­ные растения Мара взяла специализацию травника. После выполнения группой нескольких заданий она купила рецепт лечебного зелья и теперь могла снабдить им свою команду.
   В очередной раз стоя в лавке в ожидании квеста они столкнулись со странным новичком. Почти все игроки мира меча предпочитали таскать мечи на поясе. Вошедший в лавку игрок к таковым не относился. Он зашел в лавку, огляделся, а затем уставился на один из кристаллов жизни и замер. Минут де­сять он не отрываясь смотрел на кристалл ни на что больше не обращая внима­ния. Поведение игрока возмутило Мирка и если бы они не находились в без­опасной зоне, незнакомцу бы не поздоровилось. А потом им пришлось пригла­шать его к себе в команду чтобы взять дополнительный квест.
   Исключив из группы Кайла, Тик повел своих друзей на поиски квестовых растений. Вначале они выполнили тот квест, который НПС-алхимик давал им обычно, а затем отправились к месту где должна была расти их вторая цель. До­бравшись до нужного места они увидели довольно большое поле, на котором тут и там были цвели невысокие фиолетовые цветы. Здесь даже не было мобов.
  -- Что-то тут не так. Чую подвох, - сказал Тик. - Слишком тут тихо.
  -- Тогда я быстро нарву травы и мы уйдем отсюда, - сказала Мара. Она шагнула к растениям и остановилась. - Странно. Нужное растение на­зывается цикорин обыкновенный. А все растения, которые я вижу опо­знаются как цикорин.
   Мара подошла к одному из растений и сорвала цветок. Через мгновение ей пришлось отбиваться от ощипанного ею кустика. Мирк за смеялся, а минуту спустя ему пришлось придти на помощь подруге - та потревожила соседние растения и все они набросились на девушку. Покинув поле, группа дождалась когда растения успокоятся. У Мары осталась только двадцать процентов хит­пойнтов и ей пришлось выпить зелье лечения.
  -- Ладно, это было неожиданно. Мне нужно всего пятьдесят цветков. Три я уже сорвала. Сделаем столько заходов, сколько потребуется, я буду отступать сразу же как только сорву цветы.
   Сорвав нужное количество цветков группа отправилась сдавать задания. Первое удалось сдать без проблем, а вот цикорин НПС забраковал. Он сказал что это совсем другое растение, а ему нужно именно то, которое он просил найти. Впрочем, он не отказался бы купить цветки по десять коллов за штучку. Вдобавок он отказался выдавать новое задание до тех пор, пока они не принесут ему нужное растение.
  -- Что будем делать? - спросил Мирк когда они покинули лавку.
  -- Выполнять квест, конечно. Пошли обратно на поле.
   Вот только сколько бы они не мучились, нужное растение не находилось. Мирк предположил что нужная трава растет в глубине поля, но если бы Мара попыталась задержаться на поле слишком долго, она бы рисковала жизнью, рас­тения не только цеплялись за конечности, стегали по рукам и ногам, но и трави­ли игроков ядом от которого здоровье начинало быстро снижаться.
   В конце концов терпение Мары лопнуло и она предложила вернуться в де­ревню, купить там косу а лучше трактор и скосить это поле до последней тра­винки. Мирк улыбнулся, а Тик продолжил пристально смотреть на поле, наде­ясь найти разгадку.
  -- Тик, да ты прямо как тот парень, - сказала Мара.
  -- Какой парень?
  -- Который был в лавке когда мы брали задание.
  -- Нам нужно его найти, - сказал Тик. - НПС дал этот квест только после того, как он присоединился к группе.
   Друзья вернулись в деревню. Они несколько раз обошли деревню, но Кайла так и не нашли. В таверне, где игроки собирались по вечерам, было многолюдно. Единственным, кто вспомнил что видел Кайла был Широ. Но и он ничего не знал о том, как найти странного новичка. Он предположил что Кайл мог вернуться обратно в город.
   На следующий день группа Тика отправилась в город. Но найти одного игрока среди нескольких тысяч было непросто, поэтому никто из них не уди­вился что поиски были безрезультатными.
  -- Странно что никто ничего о нем не знает. Эту игру не пройти в одиноч­ку, да и в команде шансы не велики. - сказала Мара когда они закончи­ли делиться результатами поисков.
  -- Во время бета-теста я слышал об одном игроке. Девушке по имени Арго. Она собирает любую информацию чтобы потом продавать ее же­лающим. Если нам кто и поможет, то это она. - сказал Тик.
  -- Как ее найти?
  -- Ее не нужно искать, она скоро появится в этой таверне. Вот, кстати, и она. Сидите. Я сам все узнаю.
   Тик двинулся к торговке информацией. Та заняла угловой столик и пока еще к ней никто не присоединился.
  -- Привет.
  -- Привет. Чем могу помочь?
  -- Я ищу одного игрока. Его зовут Кайл. Ты не знаешь как его найти?
  -- Я не знаю никого с таким ником. Может быть, если ты его опишешь, я вспомню его.
   Тик подробно описал ей странного игрока и его поведение в лавке алхи­мика. Задумчиво постукивая пальцами по столику, Арго вдруг сказала.
  -- Знаешь, это мне кое-кого напомнило. Я не знаю как его зовут или как его найти, но он сделал мне хороший подарок, хоть и не знает об этом. Я хочу знать зачем ты его ищешь.
   Помявшись, Тик рассказал о квесте.
  -- Значит, ты думаешь, что только с его помощью вы сможете выполнить этот квест. А что будет потом? Вы сделаете его постоянным членом ко­манды?
  -- Я так далеко еще не заглядывал.
  -- Он одиночка, иначе бы вы за целый день нашли бы хоть одного челове­ка в городе, который бы его знал. Если это тот игрок, о котором я ду­маю, то здесь вы его не найдете. Я сама пыталась его найти, чтобы по­благодарить, но он как сквозь землю провалился. Должно быть он ушел из города.
  -- В деревне его нет.
  -- Деревня, из которой ты пришел не единственная. Кроме того, он может находится в песочнице.
  -- Но он должен куда-то возвращаться на ночь!
  -- Не обязательно. В песочнице не так уж опасно, как говорят. На одиноч­ку ночные монстры охотиться не будут.
  -- Тогда как нам его найти?
  -- Можешь попробовать сходить в другие деревни, но если этот парень действительно одиночка, то он сделал все что хотел в деревне, куда пришел и теперь где-то качается или собирает деньги на снаряжение. А так как на ночь он не возвращался ни в город, ни в деревню, то он должен быть в песочнице. Попробуй побродить по песочнице в районе деревни, где ты его встретил. Скорее всего, он где-то там.
  -- Спасибо, Арго, наверное я последую твоему совету. Сколько я должен?
  -- Нисколько. Только пообещай мне что если он пожелает стать постоян­ным членом твоей команды, то ты не станешь отказывать.
   Тик кивнул.
  -- Хорошо. У тебя есть какая-нибудь информация, которая может быть интересна другим игрокам?

***

   Утром не осталось и следа от вчерашней боли. Но я не спешил вновь при­ниматься за магию. Неспешно подкрепился фруктами и стал просматривать вче­рашние логи. За мои мучения игра добавила мне пять очков восприятия и оче­редной прием ??? У меня по-прежнему оставалось восемь сюрикенов, вот толь­ко прочность моих снарядов стремилась к нулю, поэтому я мог их лишиться по­сле любого броска. Интересно, что можно сделать с кабаньим мясом? Может шашлык? Фрукты уже надоели, а тратить 100-150 коллов на приличный обед... Нет, лучше я накуплю побольше сюрикенов. Я достал из инвентаря один из кус­ков и повертел его в руке. И чем я буду его резать? Попробовать мечом? Я с со­мнением посмотрел на тупое лезвие извлеченного из инвентаря клинка и засу­нул его обратно. Надо будет купить кинжал, если, конечно, не забуду.
   Тогда попробую универсальный инструмент - магию. Я сосредоточился на куске мяса - но он был слишком велик чтобы я мог его поднять. Но мне нуж­но было не поднять его, а порезать на куски для шашлыка... кстати, куда я буду их складывать? Сомневаюсь что игра может наложить на меня дебаф несваре­ние желудка. Но рисковать не буду. Немного походив по округе я нашел траву с большими листьями по внешнему виду походившими на листья лопуха. Сорвал несколько из них, вернулся на место своего лагеря и положил на них мясо и принялся сверлить его взглядом. Мясо с безразличием лежало на листьях. Лад­но, попробую подойти к процессу разрезания логически.
   Дано: большой кусок мяса.
   Цель: разрезать его на маленькие кусочки.
   Большой кусок состоит из маленьких, которые вместе... их надо только отделить друг от друга. Отделить... Я сосредоточил свою ауру в куске мяса. А потом стал уплотнять ее в одной вертикальной плоскости, разделяя этой плос­костью мясо пополам. А потом резко дернул эту плоскость на себя и получил по лицу куском мяса. Обидно. Нужен другой подход. Вновь уложив перед собой мясо я сконцентрировал ауру в плоскости и на этот раз решил прислушаться к ощущениям. Через пять минут я смог еще немного уплотнить ауру, которая до этого немного размазывалась и ощутить смутное движение, проходящее через плоскость во всех направлениях. Интересно, можно ли его перенаправить? Я за­ставил ауру вращаться в плоскости и через мгновение кусок мяса разделился на две части. Ура! Я справился с непростой задачей и получил новый навык ???. Который я опробовал добывая себе шампуры и дрова для костра.
   Разрезание предметов требовало большой концентрации. Чем прочнее был предмет, тем, по моим ощущениям, плотнее должна была быть сконцентри­рована аура. Впрочем, после получаса мучений мне даже удалось свалить одно дерево, чуть не попав под него в процессе. Пришлось прекратить играться с но­вой способностью и заняться тем, ради чего она была открыта. Шашлыком. Что еще нужно? Соль, лук, приправы, маринад, несколько часов в течении которых мясо подготовится к жарке... Да, еще надо как-то добыть огонь. Ни соли, ни лука, ни приправ, ни маринада у меня нет. Ладно, это все-таки игра, может и так будет не плохо.
   Я сложил дрова для небольшого костра возле поваленного дерева, на ко­тором было удобно сидеть, подготовил немного сухой травы и задумался над тем, как буду добывать огонь. Мои размышления прервал посторонний шум. Обернувшись в его сторону я прислушался и различил как кто-то зовет како­го-то Кайла. Голос был чем-то знакомым. Кайл, Кайл, знакомое имя. Ах да, это ж мой ник. Ну и кому я мог понадобиться? Друзей здесь у меня нет, врагов тоже не заводил. Ладно, подожду немного и все узнаю, судя по тому что голос становится громче - этот кто-то идет сюда. На всякий случай я извлек из инвентаря сюрикены и разложил их возле себя в траве так, чтоб они не бросались в глаза. Взял в руки импровизированный шампур и принялся насаживать на него мясо. Если ко мне приближаются враги, они расслабятся и не будут ждать неожиданной атаки так как мои руки заняты.
   Голос, звавший меня, умолк - видимо его обладатель устал впустую со­трясать воздух. Через некоторое время с той стороны, откуда он доносился, по­слышался негромкий треск и шелест одежды. Ко мне на огонек вышли трое. Я их сразу же узнал, это были те ребята из лавки алхимика, которые приглашали меня в группу чтобы получить квест. Краем глаза я наблюдал за ними, делая вид что увлечен своим занятием.
  -- Здравствуй, Кайл, - поприветствовал меня старший в группе.
  -- Привет. - ответил я, продолжая заниматься своим делом.
  -- Мы тебя везде искали.
   Я промолчал. Кажется они не ожидали такой вялой реакции. Они перегля­нулись, видимо не знали как продолжить разговор. Видимо им что-то было нужно. Я решил им помочь.
  -- Вы не знаете случайно как в этой игре добыть огонь? Трением или вы­секая искры камнями?
  -- Может с помощью этого? - девушка открыла инвентарь и извлекла от­туда самую обычную зажигалку. - Какой у тебя уровень кулинарии? - продолжила она.
  -- Никакой. Я первый раз готовлю в игре.
  -- Тогда позволь мне помочь тебе. Вкус очень сильно зависит от навыка игрока, готовившего еду. Я качаю кулинарию и не откажусь от удобно­го случая повысить свой навык. И еще - мы ищем тебя с утра и уже проголодались. Ты же не откажешься поделиться обедом, который я приготовлю?
  -- Хорошо, приступай.
   Она поинтересовалась какие я использовал приправы, возмутилась что у меня ничего из них нет - в общем взяла дело в свои руки. Я не возражал. Я предложил присесть ее товарищам по команде и минут пять мы наблюдали как она ловко разжигает костер, подготавливает мясо к жарке и жарит его. Через пять минут мясо уже было готово.
  -- Приготовление пищи в виртуальном мире сильно отличается от приго­товления пищи в реальном мире. Особенно если у тебя есть соответ­ствующие навыки, - девушка улыбнулась.
   Каждый из присутствовавших получил по шампуру с нанизанным на него шашлыком, мы сидели на бревне и ели шашлык.
  -- Так зачем вы меня искали? - спросил я.
  -- В лавке, где мы познакомились, нам дал задание НПС. - начал стар­ший в команде.
   Я кивнул.
  -- Мы не смогли его выполнить. Точнее оно оказалось для нас невыпол­нимым. Мы вспомнили что НПС не хотел давать задание до тех пор, пока ты не присоединился к группе. Тем более что раньше мы не слы­шали об этом квесте.
   Я пожал плечами.
  -- Ну и что? Можно всегда отказаться от невыполнимого квеста...
  -- Теперь этот непись отказывается давать новые задания. Все квестода­тели поделены между такими группами как наша или сильными оди­ночками. Мы не можем выполнять задания чужих НПС. Квестов слиш­ком мало для такого количества игроков и генерируются они нечасто. Если кто-либо узнает что мы взяли квест, не выполнили и НПС пере­стал давать новые квесты - нас не подпустят к другим. А это сильно замедлит набор опыта.
  -- Так вы хотите чтобы я присоединился к вам и помог выполнить зада­ние? А если ничего не выйдет?
  -- Нужно постараться его выполнить.
  -- Расскажите в чем возникла загвоздка.
   Мара рассказала о том, как она пыталась собрать цветки и как ее атакова­ли растения. Как они все-таки нарвали нужное количество цветков, но они ока­зались не теми, что были нужны. В заключение она предъявила мне один из злополучных цветков. Я взял его в руку и принялся изучать его глазами и аурой, одновременно пытаясь вспомнить было ли что-либо в библиотеке об агрессив­ных растениях. Надпись над цветком гласила цикорин ложный. Внешне - ниче­го необычного. Я прикрыл глаза и сосредоточил все внимание на ауре и несколько секунд выстраивая картинку из своих ощущений. Устройство цветка было неожиданно сложным. В чашке цветка была полость, дно которой покры­то чем-то вроде сетки, в самой полости было несколько странных уплотнений. Верхняя часть чашечки цветка оказалась покрыта мембраной, которая могла открываться. От неожиданности осознания что это может быть я едва не бросил эту дрянь в костер. Может это выглядело как цветок, но моя аура позволила уви­деть его внутреннюю структуру и это определенно был не цветок. Это был...
  -- Милый глазик, - сказал я. - Бедный цикорин, неудивительно что он на тебя напал. Ты его ослепила!
   Кажется они не знали как на это реагировать. Я вздохнул и попытался осторожно подцепить мембрану, но она не поддавалась. Я сжульничал, незамет­но воспользовавшись магией, и секунду спустя мембрана сдвинулась, открывая кроваво-красную радужку с черным круглым провалом зрачка в центре. Даже при том, что я ожидал увидеть что-то такое мне стало не по себе.
  -- Ну что, вы все еще хотите выполнить это задание? Тогда давайте обсу­дим мою долю.
  -- Э-э, да. Обычная доля новичка... - начал было Тик.
  -- Похоже вы совсем не цените меня, несмотря на то, сколько времени у вас был этот "цветок" вы не смогли распознать чем он является. Я знаю почему тот непись дал задание только после того, как я присоеди­нился к вашей группе. - я решил приоткрыть некоторые свои карты. - Все дело в восприятии. У меня оказалось нужное количество единиц в этой характеристике. А так как похоже никто и не думает ее качать, то подобные задания будут оставаться мне. Сорок процентов.
  -- Десять, если ты вкладывал все свободные очки в восприятие, то ты бу­дешь никудышным бойцом.
  -- Тридцать пять, но я смогу заметить опасность раньше любого из вас.
  -- Пятнадцать, опыт будет делиться поровну, даже при том что ты не смо­жешь убивать мобов.
  -- Тридцать, я знаю место можно добыть полезную информацию по этим растениям.
  -- Двадцать, это наше последнее слово.
  -- Ладно, согласен.
  -- По рукам? - Тик с недоверием смотрел на меня. Видимо ожидал что я продолжу торг. Но если смотреть правде в глаза толку от меня будет немного. Тик и Мирк были уже десятого уровня, Мара девятого, а я всего лишь пятого. Думаю если бы Мирк видел мой уровень он бы сто­ял на десяти процентах. И скорее всего я бы все равно согласился, как-никак я получу достаточно опыта.
   Мы ударили по рукам.
  -- Тогда пошли, - сказал я. - Нужно до темноты вернуться в город.
  -- Кайл, мы только утром вышли из города. Что мы там забыли?
  -- В городе есть библиотека, в которой описаны почти все монстры пер­вого уровня. Поищем там про цикорин. - еще я хотел поискать инфор­мацию о квесте, данном мне охотником. А точнее об артефакте, фигу­рировавшем в его истории. - Еще мне нужно продать мой нубский меч и купить побольше сюрикенов. Ну и еще кое-что по мелочи.
  -- Ты пользуешься метательным оружием? - подал голос Мирк.
  -- Да. Что-то не так?
  -- Просто я слышал что в игре нет навыков метания. И что такое оружие наносит небольшой урон.
  -- Урон действительно небольшой, но можно попадать в критические точки. Пока у меня это получалось неплохо.
   Я собрал сюрикены, лежавшие в траве, Мара затушила догоравший ко­стер. Через пять минут мы направились в город.
   По дороге члены принявшей меня группы допытывались насколько хоро­шо я умею бросать сюрикены, как мне удалось открыть соответствующие навы­ки, почему не ношу меч на поясе, как узнал про библиотеку, участвовал ли в бе­та-тесте и т. д. Главным генератором вопросов был Мирк. Порой я не успевал ответить или отмазаться от одного вопроса, как он задавал новый. Похоже, он был очень дружелюбным и общительным человеком, если, конечно, не считал что задеты его интересы, как это было в лавке алхимика. По глазам его товари­щей было видно что им очень интересны мои ответы, порой они также добавля­ли свои вопросы, когда видели что я пытаюсь уйти от ответа. Я держался как мог, но в итоге потерял терпение и сказал что если этот допрос не прекратиться, то я покину группу и задание им придется выполнять самим.
   Их вопросы помогли мне понять как странно я выгляжу в глазах других игроков и заставили придумывать ответы, которые порой противоречили сами себе. После моей угрозы мы шли молча и я думал над своей "легендой". С од­ной стороны, конечно, можно признаться им в том, что я нашел способ стать магом в этой игре. Но против этого у меня было несколько причин.
   Во-первых, отношение игроков-новичков к бета-тестерам. Да, их вроде бы уважали, спрашивали советов, просили помочь с прокачкой, вот только за глаза, а иногда и в лицо презрительно называли битерами, завидовали, ставя им в вину то что они лучше других знакомы с игрой. Я слышал обрывки разгово­ров когда ходил по улицам города и по площади. Что будет если я признаюсь что стал магом? Да то же самое, только меня будут обзывать как-то иначе. А мне не хотелось чтобы ко мне относились негативно, говорили обо мне. Дурная слава мне не нужна.
   Во-вторых, возможно создатель этого кошмара наблюдает за игрой. Мо­жет как игрок, может воображает себя богом-творцом этого мира и смотрит на нас с небес... Что будет если он узнает о магии? Я вспомнил девушку, которая мне говорила что магии нет. Конечно, она ошиблась, но, может быть, игроки не должны знать что здесь есть магия? Ведь она сделает легче и кач, и прохожде­ние игры. Игроков тысячи и Каяба просто физически не сможет следить за каж­дым. Скорее всего, он наблюдает за самыми "интересными" - проходчиками-о­диночками, группами, достигших успехов в прокачке... Одиночка, сидящий в песочнице и решивший потренироваться на учебных мобах - что может быть скучнее? Если люди узнают о магии, то они будут обсуждать ее и слух неизбеж­но дойдет до Каябы. Что если ему это не понравится? В конце концов, эта игра была бы намного популярней если бы было известно что тут тоже можно играть магом. Клинки это круто, не спорю, но использование в игре только холодного оружия здорово сокращает круг желающих поиграть. Кто знает что в голове психа уже убившего сотни людей и закрывшего в смертельной игре тысячи? Он может сделать что угодно - лишить меня с таким трудом обретенной магии, запереть где нибудь, просто убить...
   В-третьих, то, что знают двое, рано или поздно узнают все... и тогда я буду отдан на милость Каябы.
   Значит, мне нужна легенда.
  -- Простите, ребята, я не люблю рассказывать о себе, но раз уж мы стали командой... - начал я. - Дело в том, что у меня есть одно хобби. Я увлекаюсь метательным оружием. В частности, владею техникой мета­ния сюрикенов. Я не думал что это игра будет так сосредоточена на ис­пользовании оружия ближнего боя. Честно говоря, я никудышный меч­ник. Поэтому когда я увидел у оружейника сюрикены, не пожалел на них денег. Тем более, что они оказались совсем не дорогими. Похоже, то, что я вложил много очков в восприятие сыграло свою роль, я крайне редко промахиваюсь. - кажется мне поверили. Или делали вид что верят. - Я не слишком общительный и тут нет моих друзей по ре­альному миру, поэтому я не спешу делиться своими достижениями. Кроме того, в игре нельзя знать с кем ты говоришь...
  -- На что ты намекаешь? - спросил Тик.
  -- Разве вы сами не думали о том, что Акихика Каяба должен как-то на­блюдать за нами? Он может быть кем угодно, черт, он даже может убить игрока и занять его место. И мы не поймем что случилось до тех пор, пока не будет поздно.
  -- Да у тебя паранойя на почве стресса...
  -- Может быть, но, как говорится, лучше быть живым параноиком, чем беспечным мертвецом.

***

   В город мы вошли через главные ворота. Сразу за ними начиналась пло­щадь, на которой собирались игроки готовясь к выходу из города. Сегодня там было необычайно многолюдно. Толпа игроков собралась вокруг возле одной из многочисленных таверн, на балконе второго этажа которой стоял какой-то иг­рок. Люди в толпе внимательно слушали его речь.
  -- Интересно что это за собрание, - сказал Мирк. - Давайте тоже подой­дем, узнаем в чем там дело.
   Мы подошли поближе и попали в зону слышимости.
  -- ...дарованный нам рай. Здесь нет ни боли, ни страданий, ни болезней. Возблагодарим Создателя за наше спасение! За то что он избрал нас! Молитесь Господу Богу, Великому Творцу Акихике Каябе! Он испыты­вает нас! Те, кто ходит за пределы города - погрязшие в ереси и грехах еретики-проходчики, ведомые демонами в человеческом обличье би­терами! Пусть твари уходят в ад, где им и место! Они пытаются соблазнить вас возвращением в так называемый реальный мир, к его удовольствиям и соблазнам! Но этого мира больше нет!!! Он сгорел в огне Судного Дня, вернуться обратно невозможно!
  -- Эй, проповедник, почему же этот твой бог выбрал именно нас, грешни­ков как ты говоришь. Разве мы не должны гореть в аду?
  -- Господь дает каждому шанс на раскаяние, даже самый закоренелый грешник может получить прощение если искренне раскается! Творец настолько велик, что создал бесчисленное множество виртуальных миров! Он испытывает каждого из нас. Нам всем дан шанс жить в раю и те, кто ищет выход отсюда знайте - вы попадете в ад! Вознесем же хвалу Создателю! - игрок на балконе опустился на колени, соединил ладони в молитвенном жесте, поднял голову к небу и стал произносить молитву. Я обратил внимание на то, что хоть большинство игроков от­неслось к его поведению скептически, люди в первых рядах стали на колени и на полном серьезе принялись молиться.
  -- Еще вчера тут собиралось человек двадцать, а теперь такая толпа, - сказала Мира.
  -- Людям нужно во что-то верить, - сказал Тик. - Вот и находятся вся­кие... твари, которым нравится управлять другими. Они на многое способны ради своих целей. Если в эту религию ударится слишком много людей, мы не сможем пройти игру. Сомневаюсь что это можно сделать в одиночку, - он посмотрел на меня.
   Я промолчал. Минут через десять ходьбы мы подошли к библиотеке.
  -- Привет, вижу вы его нашли, - поприветствовала нас единственная чи­тательница. - Ну как, тебе удалось открыть ту специализацию, кото­рую ты хотел?
  -- А ты сама как думаешь?
   В ответ она рассмеялась.
  -- Расскажи мне что-нибудь, чего я не знаю, иначе я всем расскажу о спе­циализации, которую ты искал!
  -- Это шантаж. Зачем тебе это?
   Она вдруг стала серьезной.
  -- Я торгую информацией. Собираю любые сведения, которые могут по­мочь пройти игру. Если у тебя есть что-то важное...
  -- Ладно, слушай, я вкладывал очки характеристик в восприятие и вот что получилось... - я рассказал о полученном нами задании (как оказа­лось о задании она знала) и о том, что мне удалось узнать о цветке. - Мы пришли сюда чтобы побольше узнать об этих странных растениях, - закончил я.
  -- Значит восприятие такая же важная характеристика, как и остальные, - заключила она. - Сколько у тебя сейчас единиц восприятия?
   Ее вопрос заставил меня вспомнить что я не проверял свои характеристи­ки. Наверняка за вчерашние и сегодняшние эксперименты игра наградила меня очками характеристик. Но смотреть что и как я не стал. Вопрос был ожидаемым и ответ я давно придумал.
  -- Двадцать два очка.
  -- А какого ты уровня?
   Неужели она не видит мой уровень?
  -- Пятый.
  -- Почти все очки в восприятие. Ты что, дурак? Как ты еще не умер в пе­сочнице!!!
  -- Я использую сюрикены. Пока противник ко мне приближается, я нано­шу ему раны с тем расчетом, чтобы они мешали ему двигаться, целюсь в глаза, чтобы он ослеп. Тем более что в песочнице мобы нападали по одному. За пределами песочницы я буду ходить с группой.
  -- Как тебе удалось получить приемы обращения с метательным оружи­ем? - сказала она, став похожей на кошку, подбирающуюся к добыче.
  -- У меня есть некоторые реальные навыки обращения с сюрикенами. Поэтому я не нуждаюсь в поддержке системы для того, чтобы попа­дать в цель.
  -- Черт, еще один профи. - видя мой непонимающий взгляд она пояс­нила. - Те, кто в реальности владеют приемами боя могут использовать их в борьбе. Ты можешь применять любой прием, если он не слишком продвинут, то система даже может его добавить в число доступных тебе приемов, повышая тем самым наносимый им урон. Говорят, мож­но даже открыть уникальную специализацию... Вроде бы было несколько счастливчиков на бета-тесте.
   Пока мы разговаривали, члены группы разбрелись по библиотеке. Тик и Мара что-то читали у шкафа с книгами об игровом мире, а Мирк листал книги в разделе художественной литературы.
  -- Мы пришли сюда чтобы узнать все что возможно о квесте.
  -- Давай, иди уже, маг, - тихо сказала она. К счастью, ее не слышал ни­кто кроме меня.
   На стеллаже с книгами об игровом мире я увидел не одну, а две полупро­зрачные книги. Первую под названием "Искусство меча" я уже видел, а вот вто­рая была незнакомой. Она называлась "Легенды Айнкарда. Том первый.". На обложке была изображена парящая крепость, один в один как на коробке с иг­рой. Я взял ее в руки.
  -- Ничего себе! Откуда взялась эта книга? Такое я бы точно не пропусти­ла, - изумилась Мара.
  -- Она лежала на полке, прямо перед тобой, - сказал Тик. Я видел как он ее взял. Вот только пока он не прикоснулся к ней, я ее не замечал.
  -- Еще один повод качать восприятие, - ответил я.
   В книге было отведено больше места картинкам, чем тексту. Я открыл со­держание. Поющие цветы. Жар-птица. Чудовища в ночи. Пещеры блужданий. Поле злых глаз. Сказочник. Проклятый меч... Меня заинтересовали два пункта, про поле глаз и про меч. Информации было немного, но кое-что полезное мы узнали.
   Во-первых, собрать квестовое растение можно было только ночью. Лож­ные цветки по ночам открывались и превращались в глаза, а настоящие остава­лись цветками. Росли они не ближе десяти метров к краю поля, поэтому неудивительно что Мара не наткнулась ни на один цветок, она ведь не могла зайти вглубь. Вот только ночью поле было намного опасней. Глазки цикорина не выносили солнечного света и поэтому днем растение атаковало вслепую, а вот ночью... Во-вторых, здесь был рецепт зелья, нейтрализующего яд цикорина. Одно это стоило визита в библиотеку. На картинках, относящихся к легенде были изображены дневное поле с цветами и ночное со стоящими на стебельках глазами. Впечатляло. Мару аж передернуло от этого зрелища.
   После того как Мара выписала рецепт зелья и мы убедились что больше ничего относящегося к этому заданию в книге нет, я продолжил ее просматри­вать. Тик и Мара некоторое время читали вместе со мной, но затем потеряли ин­терес и разбрелись по библиотеке в поисках чего-нибудь еще. Листая книгу я дошел до меча. История звучала почти как сказка. Жил-был один оружейник. Был он непревзойденным мастером и создавал уникальное оружие. Однажды один нехороший человек похитил его сына и потребовал в качестве выкупа меч, который бы позволил сокрушить любого врага. Оружейник не смог отказать и выковал самое мощное оружие, которое только мог. Владеть им мог любой, вне зависимости от умения, меч увеличивал в несколько раз силу атаки, позволял пробивать броню как бумагу, кроме того его лезвие наносило урон ядом. Вот только злодею этого было мало, он забрал меч и сказал что клинок недостаточ­но хорош. Оружейник не смог изготовить ничего лучше и за это его сын был убит тем мечом. Горе отца не знало границ и забросил свое ремесло. А меч стал проклятым. Его владельцев преследовали неудачи и смерти, но никто не желал отказываться от этого клинка. А однажды меч просто пропал, вместе со своим тогдашним хозяином.
   Может ли этот меч быть тем же, что и в истории охотника? Судя по описа­нию это по-настоящему читерское оружие. Может быть даже масштабирую­щийся предмет. Ладно, подумаю об этом когда буду выполнять то задание. Я продолжил листать книгу, иногда останавливаясь. Большинство описанных в книге монстров можно было встретить только в скрытых локациях. В книге было несколько неопределенных намеков как найти входы в эти локации. Убе­дившись что ничего интересного в книге больше нет я поставил ее обратно на полку. Тик, Мирк и Мара прикипели к стеллажу с описанием виртуального мира. Здесь больше не было ничего интересного для меня, поэтому я сказал ре­бятам что собираюсь прогуляться по городу. Мы договорились в какой таверне встретимся и я ушел.
   Первым делом нужны были сюрикены и другая одежда, желательно с длинными рукавами, полностью скрывающими руки. Немного побродив по го­роду я зашел в одну лавку. К моему удивлению, за стойкой стоял игрок, а не НПС. Она поздоровалась со мной и поинтересовалась что мне нужно. Я про­смотрел ассортимент и ответил что у них нет того что мне нужно. Тогда она от­ветила что может изготовить одежду на заказ, более того, сделает это за скром­ную плату - ей надо развивать навыки шитья, а денег на материалы у нее нет. Она была первого уровня и, похоже, не разу не выходила за пределы города. Я объяснил что мне нужно. Материал выбрал самый простой, неброского серого цвета. Плащ был пошит за считанные минуты, всего он обошелся мне в семьсот коллов. Дороговато, но в игре все снаряжение было очень дорогим. Цены в лав­ке начинались от тысячи коллов. Насколько я смог убедиться, это было нормой для данной игры.
   Я поспешил к лавке оружейника. Сюрикены стоили те же пятьсот коллов за десяток. Я бы взял два десятка, но денег не хватало. Я открыл инвентарь, проверяя что могу продать. Может отдать ему те восемь сюрикенов, их проч­ность уже почти на нуле. НПС предложил мне их отремонтировать за восемьде­сят коллов или продать за три сотни. Я выбрал ремонт. Еще у меня был меч. Не­пись согласился купить его за триста коллов и в итоге я лишился меча и приоб­рел два десятка сюрикенов. Зато денег почти не осталось. Ничего страшного, ночевать в парке и питаться одними фруктами мне не впервой.
   Тут на периферии зрения замигал значок, похожий на телефонную трубку. Я мысленно ткнул по нему. Передо мной с левой стороны появилось окошко, в котором я увидел Тика.
  -- Ты сейчас где? - спросил он.
  -- Гуляю по городу.
  -- Иди в таверну где мы собирались встретиться.
  -- Что-то случилось?
  -- Мы встретили кое-кого из наших друзей по реалу. Скорее всего они присоединяться к нам. Хочу до этого с тобой поговорить.
  -- Хорошо, через пять минут подойду.
   Окошко закрылось. Я направился к таверне.
   Тик сидел в дальнем углу, один. В таверне почти никого не было. Когда я подошел к нему, он встал и направился к одной из отдельных кабинок. Я после­довал за ним. Мы сели. НПС предложил нам меню, Тик заказал чай. Я не стал ничего заказывать.
   После того как НПС-официант выполнил заказ и ушел, Тик заговорил.
  -- Ты странный парень, Кайл. Подозреваю что часть того, что ты нам рассказал по пути в город было ложью. - он пристально смотрел на меня.
  -- Эй, это не я к вам навязывался, вы сами меня нашли.
  -- Ты сам говорил что лучше быть параноиком. Поэтому я должен быть в тебе уверен так же, как уверен в Мирке и Маре.
  -- И что тебе для этого нужно?
  -- Покажи мне окно персонажа со всеми характеристиками, журнал зада­ний и логи игры.
  -- Ничего себе запрос.
  -- Парень, прости, но ты для нас незнакомец, которого мы случайно встретили в лавке. Я хочу знать что все, что ты рассказал нам о своей раскачке правда. Если что-то из этого ложь, то ты не достоин доверия. Если все как ты говорил, то я извинюсь и...
  -- И продолжишь меня в чем-то подозревать, как сейчас. Ведь я просто незнакомец. Нет.
  -- Кайл, у тебя нет выбора.
  -- Я просто выйду из группы. Да, у меня есть секрет, о котором я не хочу говорить. Вас он не касается. Вот только без меня квест вам не выпол­нить.
  -- Что ты имеешь в виду? - он нахмурился. - Теперь мы знаем как найти квестовое растение и, естественно, пойдем туда ночью. И у нас будет зелье-противоядие.
  -- Со мной вы могли бы попытаться выполнить квест днем. Ночью может быть слишком опасно. Я сказал вам правду о своей раскачке, могу до­казать без демонстрации характеристик персонажа. Я действительно пятого уровня, я не выходил за пределы песочницы, а выше уровнем в этой зоне не стать, так?
   Он кивнул.
  -- Почти все очки я вложил в восприятие. И именно поэтому я смог заме­тить что тот цветок на самом деле глаз. Можешь проверить это на лю­бом другом игроке. Если найдешь того, кто совершит тот же подвиг - можешь быть уверен, он тоже качал восприятие. Впрочем, боюсь, та­ких ты не найдешь.
  -- Допустим я тебе поверил. Ладно. Я открою тебе один секрет, - сказал Тик. - В этой игре за убийство игрока дают много опыта. Намного больше, чем за убийство любого моба, причем опыт начисляется вне зависимости от уровней. Я буду присматривать за тобой, если ты вдруг захочешь навредить Маре или Мирку - моя рука не дрогнет.
  -- Тик, я не идиот. И я надеюсь что мы выберемся из этой игры, рано или поздно. Может быть, кто-то пройдет ее до конца или в реальности найдут Каябу и заставят его освободить игроков. А может какой-ни­будь гений взломает игру и выпустит всех нас. И когда мы вернемся в реальность - как думаешь, что будет с теми, кто убивал игроков ради опыта в игре, подозревая что они умрут и в реальности? Надеюсь, их упекут в самую надежную тюрьму.
  -- Я должен был надавить на тебя. Мирк и Мара мне почти как дети и в какой-то степени я ответственен за то, что они оказались здесь. Так что сам понимаешь...
   Некоторое время мы сидели молча. Тик сверлил меня взглядом, а я лихо­радочно размышлял. Может открыться им? Выложить все свои карты? Интуи­ция советовала выйти из группы и, пока я нахожусь в этой игре, не вступать ни в одну команду. Тут я вспомнил что он говорил о том, что к команде, возможно, присоединится кто-то еще.
  -- Ты говорил что встретил друзей, которые могут присоединиться к группе.
  -- Да, верно. Они ролевики, как и я. Надежные ребята, оказалось что они тоже застряли в этой игре. К сожалению, они не участвовали в бета-те­сте. Они уже достигли пятого уровня и завтра собирались перебраться в деревню. Спасибо что напомнил, они уже должны быть в таверне, нужно их позвать.
   Он встал и вышел из кабинки, а через некоторое время вернулся в сопро­вождении двоих игроков. На вид им было по двадцать лет, девушка и парень - Хотару и Тошики. Как оказалось, они были молодоженами, на свадьбу друзья подарили им комплекты для игры в SAO. И вот они тоже здесь... Спустя пять минут к нам присоединились Мирк и Мара. Завязался оживленный разговор, друзья делились впечатлениями, надеждами. Я чувствовал себя лишним. Поэто­му я сказал что у меня есть еще дела и предложил встретиться завтра, в услов­ленное время у главных ворот. Тик с подозрением посмотрел на меня, но про­молчал. Я покинул веселую компанию и направился в знакомый парк. Тратить деньги, которых и так почти не было я не хотел, занимать у других и потом быть должным я очень не люблю. Кроме того, нужно было провести несколько экспериментов со своими способностями, а делать это на виду у всех - лучший способ навлечь новые подозрения.
   Я забрался в самый глухой уголок парка, вдали от дорожек и проходящих по ним людей. Вроде бы за мной никто не следил. Я сел на землю, расслабился и некоторое время просто прислушивался к окружающему миру. Затем я обра­тился к своей ауре и попытался почувствовать мир через нее. Не сразу, но мне удалось ощутить что-то неопределенное. Я сконцентрировал ауру в одной обла­сти прямо перед собой. Теперь я ощущал то, что было в этой области, а именно прохладный воздух. Я чуть чуть расширил область в которой была ауру и сразу же ощущение размазалось, ослабело. Несколько раз я собирал ауру и развеивал вокруг себя. Неплохое упражнение на концентрацию. Попробую по другому. Я вновь собрал ауру в шар, максимального размера, который позволял мне узнать что находится в занимаемой им области. И принялся водить им вокруг себя по кругу сканируя окружение. Постепенно радиус окружности, по которой переме­щался шар сконцентрированной ауры увеличивался. Три метра, пять, десять, пятнадцать. Камни, ветки, стволы деревьев. Нога! Какая еще нога?! Изучив аурой место, где я обнаружил ногу, я нашел ее владельца. Тот неподвижно стоял в тени дерева, так что его не было видно, и смотрел в мою сторону. Как я его не заметил? Что ему надо? Я ведь нахожусь в безопасной зоне, здесь нельзя причи­нить вред другому игроку. Я лег на землю и продолжил за ним наблюдать. Он следил за мной, а я за ним. Скорее всего он не знает что я его засек. Продолжая наблюдать за ним, я и не заметил как уснул.
   Мне снилось что я маленький летающий шарик. Я следил за каким-то че­ловеком, который следил за лежащим на земле телом. Я кружил вокруг наблю­дателя, но не смел отдаляться от него слишком далеко. Я не помнил почему дол­жен за ним следить, но это было ВАЖНО. В конце концов игроку надоело сле­дить за спящим, он развернулся и куда-то пошел. Я последовал за ним. Он вы­шел на свет и я увидел его лицо. Оно было смутно знакомым. Игрок шел бы­стро, я не отставал, иногда взлетая над улицами, любуясь открывавшимся зре­лищем ночного города, но не теряя из виду свою цель. Он вошел в здание, я пролетел сквозь дверь следом. Хорошо быть нематериальным летающим шари­ком!
   Игрок поднялся на второй этаж, открыл ключом одну из комнат, закрыл за собой дверь и не упал на кровать, почти сразу засыпая. Я продолжил следить за ним. Так было продолжалось до тех пор, пока я наконец не проснулся.

***

   Отступление. Реальный мир.
  -- ... на сегодняшний день численность остающихся в плену виртуально­го мира составляет около 43 200 человек. К сожалению, количество проданных комплектов в пять раз превысило официально заявленную компанией Каябы цифру. В день старта игры она была запущена на пяти независимых серверах, на каждом из которых зарегистрировалось примерно по 10 000 человек. В прессе сообщалось только о 10 000 застрявших в игре. В настоящее время тела всех игроков размещены в больницах.
  -- Есть ли какие-нибудь подвижки в том чтобы вытащить их из игры?
  -- Нет, что бы мы ни пробовали - ничего не вышло. Насколько мы смогли понять, устройство погружения в виртуальность посылает в мозг сиг­нал, который буквально выключает все функции жизнедеятельности. Шлем словно посылает организму приказ "умри", и человек перестает дышать, сердце останавливается, все мышцы расслабляются.
  -- Как продвигаются поиски создателя игры и работавших с ним про­граммистов?
  -- Каяба как сквозь землю провалился. Несколько его ближайших помощ­ников застряли в игре в роли простых игроков... Пятеро пропали, во­семь человек погибли в различных несчастных случаях в день старта игры. Сейчас ведется проверка членов экспертной комиссии, которые дали заключение об абсолютной безопасности шлемов. Скорее всего она ничего не даст. Даже наши эксперты не сразу смогли понять как именно шлем убивает людей. Нам удалось найти одного человека, до которого наш противник, кем бы он ни был, не успел добраться, но его выкрали буквально у нас из рук. Не хочу делать необоснованных пред­положений, но это было похоже на дело рук спецслужб. Не наших спецслужб. Аналитики не уверены что все это затеял Акихико Каяба. Он может быть такой же жертвой, как и пленники игры.
  -- Выходит, остается только наблюдать за ходом игры?
  -- Есть кое-что, что мы можем и должны сделать. Нужно предупредить людей внутри игры что им нельзя умирать.
  -- Вы придумали как это сделать?
  -- К сожалению, отсюда мы не можем никак повлиять на происходящее в sao. Единственный способ - послать наших людей туда, чтобы они предупредили игроков. Но для них это может быть дорогой в один ко­нец.
  -- Тогда сделайте это, если возможно. Пошлите тех, у кого будут самые высокие шансы пройти игру...

***

   Какой странный сон мне сегодня приснился. Во сне я наблюдал за Тиком. Который вначале следил за мной, а потом отправился в гостиницу. Интересно насколько сон соответствует реальн... то есть виртуальности? Надо попробовать повторить этот трюк.
   Но тут на периферии зрения замигала телефонная трубка. Мысленно ткнув по ней, я увидел Тика.
  -- Где тебя черти носят? - поприветствовал меня он. - Через полчаса мы выходим.
  -- Тогда через полчаса я встречу вас у главных ворот, хорошо?
  -- Ладно, смотри не опаздывай. - он сразу отключился.
   К воротам я подошел первым, никого из нашей команды здесь еще не было. Тем лучше, стану в сторонке и немного потренируюсь. Я сосредоточил ауру в одной небольшой точке и сосредоточил на ней все свое внимание. Через некоторое время почувствовал как проваливаюсь в подобное сну состояние. Звуки стали двоиться, в глазах поплыло, а тело стало ощущаться как ватное. Так дело не пойдет. После опытов в лесу я уже умел сосредотачиваться на двух предметах, разделяя внимания, поразмыслив, я решил поступить аналогичным образом. Я стал пытаться перенести основной фокус в область с уплотненной аурой, но при этом какой-то частью своего сознания отслеживать свое присло­нившееся к дереву тело. Получилось! Звуки по прежнему двоились, тело ощу­щалось очень смутно, и разобраться в двух картинках перед глазами было слож­новато, но я справился. Пользуясь возможностью я принялся разглядывать все подряд, поднял свой невидимый глаз над площадью перед воротами, заглянул за сами ворота, немного прошелся над окружающей город стеной.
   На стене примерно каждые десять метров располагалось по одному сине­му кристаллу. С земли их не было видно. Из любопытства я сосредоточил­ся на одном из них. Крепостной кристалл, прочность 985/1000.
   Тут меня кто-то принялся тормошить я вся моя концентрация мгновенно слетела.
  -- Хватит меня трясти, - сказал я Мирку.
  -- О, трепещите, спящий проснулся!
  -- Вы опоздали, - я посмотрел на часы. - Больше чем на час.
  -- Это Мара виновата! Она проспала!
  -- Я тут не причем! Надо было купить вчера все необходимое, а не откла­дывать на последний момент. - перебранка продолжилась в том же духе.
   Похоже для них это нормально, вот и Тик улыбается в сторону, наблюдая за парочкой.
  -- Ребята, хватит, идем, - наконец прервал их он. Подавая пример он по­шел в сторону ворот. Я последовал за ним вместе с Хотару и Тошики, Мара и Мирк продолжили переругиваться в хвосте группы.
   Где-то за час мы пришли в деревню. Как и в прошлый раз, людей на ули­цах было мало. Не останавливаясь мы прошли через деревню и оказались на другой ее стороне. Тут Тик остановился и приказал подготовиться к предстоя­щему выходу. Ребята проверяли свое оружие, кое-кто сменил подчеркивающий фигуру костюм на доспехи. Через пять минут взгляды членов группу скрести­лись на мне. Стало даже как-то неуютно.
  -- Что-то не так? - спросил я.
  -- Где. Твое. Оружие. - спросил Тик.
  -- Почти все сюрикены лежат в инвентаре. Несколько штук я прячу в ру­кавах, - я извлек из инвентаря по сюрикену в каждую руку и показал их Тику, подняв руки, чтобы их было видно.
  -- Ты что, действительно продал меч?
  -- Да.
  -- Ладно, справимся. Будешь идти в центре группы, мы тебя прикроем. Если заметишь что-то необычное или интересное, сразу сообщай.
   Мы вышли из деревни, немного прошли по дороге и свернули в лес. Мет­ров через двадцать я заметил какую-то тень, мелькавшую у корней дерева впереди. Вдруг она скользнула по стволу и взлетела на ветку. Я тут же махнул рукой в ее сторону, бросая аурой сюрикен. Тень уже летела к нам, когда встре­тила снаряд в воздухе. На землю упала белка. Тик негромко выругался. Лица Мирка и Мары выражали удивление.
  -- А ты не так бесполезен, как я думал, - сказал Тик. - На самом деле эти твари не столько опасны, сколько просто неприятны. Прыгают на игро­ков, кусают, царапают и убегают. Такие верткие, что и не попадешь по ним.
   Я подобрал сюрикен и выпавшие из белки коллы и мы пошли дальше. Иногда на нас нападала разная лесная живность, чем дальше мы заходили тем чаще это происходило, да и нападавших становилось больше. Тик, Мирк и Мара были хорошей командой, Хотару и Тошики также действовали слажено. Моя роль свелась к тому, что я следил за окружением и иногда помогал сражав­шимся точными бросками сюрикенов. Мы остановились у одного дерева и Мара принялась собирать какие-то растения. Собрав нужное количество, она сказала что можно идти дальше. Мы продолжили движение. После нескольких таких остановок Мара собрала все нужные травы, о чем не замедлила сообщить.
   Мы направились к новой цели. Как сказал Тик, неподалеку находилась не­большая поляна, на которой можно было не бояться нападений монстров. Таким места иногда встречались в самых разных локациях, команда Тика наткнулась на нее обшаривая окрестности и выполняя квесты.
   Когда мы пришли на поляну, Мара сказала что нужно собрать дров для ко­стра. И тут Мирк видимо вспомнил чем я был занят, когда они нашли меня.
  -- Кайл, давай топор.
  -- Какой топор?
  -- Топор, которым ты то срубил дерево, на котором мы потом сидели.
  -- Я его продал чтобы купить побольше сюрикенов. Сейчас его у меня нет.
  -- Как у тебя вообще оказался топор? - поинтересовался Тик.
  -- Выпал с моба.
  -- И ты его продал... В следующий раз, когда захочешь продать что-ни­будь ненужное, вначале предлагай это товарищам по команде.
   Врать было неудобно. Но рассказывать про магию нельзя. Похоже что мои ответы только разжигали в нем новые вопросы и подозрения. Как только мы сдадим этот квест, сразу же уйду из команды.
   Я пошел к краю поляны собирать хворост. Хотару прошлась по другому краю и через несколько минут мы насобирали достаточно веток для костра. За­чем им был нужен топор, если ветки можно насобирать и без него? Может быть у Мирка тоже зреют какие-то подозрения?
   Мара занялась готовкой. Я отдал ей все кабанье мясо, в любом случае срок его годности скоро должен был истечь. После того, как мы поели все устроились в разных местах. Кто-то сидел, кто-то лежал. Мара же продолжала шаманить над костром, приготавливая зелье-противоядие.
  -- Как думаете, когда игрок умирает в игре, то он умирает и в реально­сти? - вдруг сказал Тошики.
  -- Не знаю. Может быть, они просто возвращаются в реальный мир и по­сле этого не могут придти сюда и сообщить что ничего страшного с ними не случилось, - сказал Тик.
  -- Тогда почему нас не выведут из виртуального мира?
  -- Может быть те, кого пытаются вытащить таким образом, погибают. Представьте, может быть мы зря беспокоимся и достаточно убить друг друга здесь, чтобы придти в себя там...
   Хотару и Тошики переглянулись.
  -- Мы хотели вам кое-что рассказать, ребята. Это не секрет, напротив, мы хотим чтобы это знало как можно больше людей. - начала Хотару.
  -- Когда игрок умирает тут, через несколько секунд в реальности его тело просто перестает функционировать. - продолжил Тошики. - Мы знаем это потому что вошли в игру на три дня позже вас. К сожалению, ни­кто не может снять шлем с игрока, не убив его. Если бы способ был, всех игроков давно бы уже освободили.
  -- Акихика Каяба пропал. Люди из его ближайшего окружения либо где-то в этой игре, либо погибли, либо пропали.
  -- Мы вошли в игру чтобы найти тех, кто имел отношение к разработке игры. Также мы должны сообщить людям что им не в коем случае не­льзя здесь умирать. И мы должны сделать все возможное для того, чтобы игра была пройдена.
  -- На самом деле настоящие Хотару и Тошики не входили в игру в день старта игры. Они слишком были увлечены друг другом. Из новостей они узнали о том, что случилось со всеми игроками. И согласились передать комплекты для игры специалистам. Как оказалось, изготовить новые комплекты невозможно. Вытащить игроков из игры не получа­ется. Не знаю сколько было найдено свободных комплектов для игры... Но их было мало. Было выбрано несколько человек, которые должны отправиться в игру и предупредить игроков об опасности. Среди них были мы. Мы использовали имена ваших друзей чтобы присоединить­ся к вашей группе. Собственно, ваши друзья сами об этом просили. Они сообщили что ты, Тик, был бета-тестером и многое знаешь об игре. А значит можешь помочь с ее прохождением...
  -- Но почему вы пошли с нами, а не остались в городе? Почему просто не рассказали об этом в городе? - спросила Мара.
  -- Мы не единственные кого послали в игру. Наши коллеги, которые пы­тались открыто рассказать о том что происходит в реальном мире, про­пали.
  -- Что вы будете делать теперь? - спросил Тик.
  -- Играть. И пытаться по-возможности найти разработчиков игры. Мы знали что это может стать дорогой в один конец. Кстати, когда мы бу­дем находиться рядом с другими игроками не пытайтесь говорить с ними о том, что мы сейчас вам рассказали. Вы тоже можете исчезнуть.
   Все молчали, обдумывая сказанное.
  -- Я закончила, - сказала Мара, разливая приготовленное ею зелье по пу­зырькам.
  -- Тогда пошли, выполним этот квест, - сказал Тик.

***

   Мы шли в том же порядке. По дороге на нас иногда нападали мобы, но проблем с ними не возникало. Наконец, мы вышли к полю, на котором рос ци­корин. Мара раздала каждому из нас по два пузырька с зельем.
  -- Дайте мне немного времени осмотреть поле, - сказал я. - Иногда я не сразу замечаю важные детали.
  -- Хорошо, - сказал Тик. - Мы подождем.
   Я отошел чуть в сторону от них, прислонился к дереву и сконцентрировал ауру в шар. Сосредоточив почти все внимание на ней, но не забывая следить за своим телом, я принялся исследовать поле с помощью ауры. Цветы, которые были нам нужны росли в десяти метрах от края поля. Над землей не было ниче­го опасного, если не считать яда растений, против которого должно было по­мочь зелье, поэтому я решил проверить под землей. И не зря! В некоторых ме­стах под тонким слоем земли и корней растений было пустое пространство. Ис­следовав одну такую замаскированную яму, я узнал, что на ее дне очень много корней. Ловушка. Если туда упасть выбраться будет не просто. Что интересно, именно над ямами и росли нужные цветы. Если бы я использовал магию, то смог бы собрать нужные цветки без проблем, срезать их сюрикенами, а потом собрать их аурой. Как можно выполнить это задание без использования магии, не зная что кроется под землей? И что мне сказать членам команды, которые уже наверное начали беспокоиться?
   Я подошел к группе.
  -- Что-нибудь заметил? - спросил Тик.
  -- Да. Это поле сплошная ловушка. Даже с зельем шансов у нас нет.
  -- Что за бред ты несешь?
  -- Я не шучу. Как и говорилось в книге, нужные нам цветы находятся не ближе десяти метров к краю поля. Вот только в книге не сказано что под полем полно замаскированных ям, в которые легко провалиться со­бирая цветы. Ям слишком много, на поле нет никаких заметных ориен­тиров чтобы указать вам где они находятся.
  -- Как ты узнал про ямы?
  -- Высокий уровень восприятия позволяет замечать...
  -- Чушь, - прервал меня Тик. - Я тебе не верю...
  -- А если он говорит правду? - спросила Хотару. - Мы можем избежать этой ловушки, если подготовимся. Под рукой лес, мы подберем несколько достаточно длинных палок и используем их чтобы прощу­пывать почву.
  -- Проблема в том, что нужные цветы растут как раз над ямами. Я не вижу способа добраться до них не провалившись в ловушку.
  -- Насколько глубоки эти ямы?
  -- Понятия не имею. Но они точно там есть.
  -- Проверим их с помощью шестов. И вот еще что - у кого-нибудь есть веревка?
   Веревка была у Мирка. Тошики нашел в лесу несколько подходящих жер­дин. Решено было что на поле пойдут трое. Мара будет собирать цветки, я буду указывать где они находятся и предупреждать о ловушках, кроме того мы будем страховать Мару чтобы она не свалилась в яму.
   Мы сразу же выпили по одному флакону противоядия. Оно защищало от яда примерно полчаса. Первым на поле пошел я. Я осторожно раздвигал расте­ния и старался идти так, чтобы не потревожить их. За мной следом пошли Мара и Тошики. Они были так же осторожны. Видимо цветы становились агрессив­ными только если им причиняли вред, сейчас же они не стали на нас нападать. Мы трое были связаны веревкой. Остановившись у края ямы я сообщил соко­мандникам что мы стоим прямо перед ловушкой. Тошики потыкал землю перед нами шестом, надавил посильнее и шест резко ушел вниз. Тошики попытался узнать насколько глубока яма, прощупав ее шестом. Полутораметровая палка полностью ушла под землю. Тошики выругался когда конец палки, который был в его руке резко задергался и был вырван. Указав на цветы в двух метрах от нас, я сообщил что это и есть то, что нам нужно. Мы покинули поле.
  -- Похоже нам очень повезло что мы не пытались зайти в поле подальше, - сказала Мара. - Если бы Кайл не обнаружил ловушки, мы бы уже были мертвы.
  -- Какого черта НПС вообще дал такое задание? - спросила Хотару.
  -- Он дал его только после того, как к нам присоединился Кайл... - отве­тил Тик. - Кайл, скажи честно, если бы ты пошел в одиночку на поле, ты смог бы собрать цветы?
   Я выбрал один из сюрикенов и бросил его в поле с таким расчетом, чтобы срезать несколько цветов. На траектории его движения растения будто взбеси­лись.
  -- Как видишь, я мог бы срезать цветки, но как их потом собрать?
  -- Есть идея! - сказал вдруг Мирк. - Нам просто нужна еще одна веревка!
  -- Зачем?
  -- Мы сделаем лассо, зацепим им несколько растений и вырвем их с кор­нями, а потом за пределами поля Мара соберет цветки.
  -- Бред! Может сработать, - одновременно сказали Тик и Хотару.
  -- Боюсь что стоит нам потревожить растения, устоять на краю ловушки станет невозможно, - заметил я.
  -- На поле пойдут Тошики и Кайл. - сказала Хотару. - Остальные если потребуется вытащат их с помощью веревок.
  -- За неимением лучшего плана используем этот. - подвел итог Тик.
   Я сосредоточился на сюрикене, местонахождение которого по-прежнему ощущал, и, открыв инвентарь, закинул его туда. Остальные уже двигались в направлении деревни.

***

   В деревню мы вернулись к вечеру. Вообще необходимость топать на своих двоих довольно сильно раздражала. В лавке алхимика были кристаллы, позволявшие телепортироваться в город, но они были очень дорогими.
   Все вместе мы пошли в таверну. Там уже хватало народу, мы с трудом на­шли несколько свободных мест. Наши соседи обсуждали варианты прокачки и спорили какой из них лучший. Тут я вспомнил, что так и не распределил сво­бодные очки характеристик. Даже не заглядывал в окно персонажа с того мо­мента, как был один в лесу. А ведь путешествуя в составе группы я поднял еще один уровень и заработал некоторое количество денег. На ужин и ночлег долж­но хватить, во всяком случае.
   За столом разгорался спор о пользе восприятия. Его начал Мирк заявив что каждой группе необходим игрок, у которого в первую очередь прокачива­лась бы эта характеристика. Ему ответили что от разведчиков слишком мало толку, они не слишком отличаются в плане наблюдательности от остальных иг­роков и что прокачивать восприятие имеет смысл только вместе с ловкостью и в этом случае нужно открыть скрытность. Было видно что Мирк хотел чтобы его поддержали члены команды, но мы не вмешивались в спор. В результате Мирк использовал "железный" аргумент чтобы подтвердить свою точку зрения.
  -- Если уровень восприятия у игрока достаточно высок, то он и его ко­манда могут получить некоторые дополнительные квесты у НПС.
   Соседи по столу стали допытываться откуда у него такая информация. Ка­залось что еще немного - и он начнет меня приводить в качестве примера. Я не стал ждать продолжения и встал из-за стола. Снял комнату на ночь, поднялся в свою комнату и лег на кровать. Надо было все хорошенько обдумать. Но снача­ла - узнать чем закончится разговор внизу. Я собрал ауру в шар и отправил его вниз.
   Спор был в самом разгаре. Одна сторона требовала доказательств, другая не хотела раскрывать свои карты. В конце концов один из спорщиков сказал что знает игрока, которого никто не хочет брать в команду из-за того, что тот кинул все очки набранные за пять уровней в восприятие. Он предложил моей группе принять этого игрока к себе. Мирк попытался было отказаться, но неожиданно Тик согласился с этим предложением. Спорщик пообещал что игрок о котором шла речь прибудет в деревню завтра к десяти утра. После этого разговор пере­шел на другие темы.
   Из команды надо срочно уходить. Меня и так подозревают неизвестно в чем, теперь они будут проверять меня с помощью нового игрока. И когда пой­мут разницу в наших способностях...
   Ладно, надо заняться очками характеристик, иначе я опять про них забуду. Я открыл окно характеристик. Ловкость, сила, живучесть - без изменений. А вот в восприятии было 70 единиц. Упражнения с аурой неплохо прокачали вос­приятие. Я заметил что чем больше использую ауру, тем проще и легче стано­вится ею управлять. Вес предметов, которые я мог поднимать с ее помощью, скорость, с которой летели сюрикены, постепенно росли. Вот только наноси­мый урон не менялся. Но на других уровнях у мобов будет больше очков жизни и более крепкая шкура, игроки также прокачаются. Смогу ли я не отставать от них? Но сейчас все-таки важнее очки жизни, да и в будущем они не станут лиш­ними. Поэтому все свободные очки отправились в живучесть.

***

   Спустившись вниз утром я увидел сидевшего за столом Тика. Попривет­ствовав меня, он сказал что к команде присоединится новый игрок, который скоро придет в деревню, а пока его нет можно заниматься своими делами. Должно быть это тот самый игрок, о котором шла речь вчера. В любом случае, я не собирался оставаться в команде надолго, поэтому возражать против приня­тия нового игрока в группу не стал.
   Тик ушел, а я продолжал пить чай, раздумывая над тем, как мне уве­личить урон наносимый сюрикенами. Я вспомнил, что вчера Мара варила про­тивоядие. Тут есть яды. Получается, если я смогу добыть/изготовить яд, то его можно будет нанести на сюрикены и тем самым увеличить их урон. А значит нужно научиться изготавливать яды, и собирать необходимые для них ингреди­енты, стать алхимиком и, возможно, травником.
   Первым делом я отправился у уже знакомую лавку алхимика. Получив специализацию, я сразу же купил рецепт слабого яда и зелья лечения и набор для начинающего алхимика(1000 коллов).
   Травник открыл мне профессию и предложил купить за 500 коллов книгу, описывающую некоторые встречающиеся на этом уровне травы. После покупки книги, которую я сразу же изучил, у меня осталось всего 213 коллов. Конечно, чем сильнее монстры, тем больше денег с них падало, но меня огорчало с какой скоростью ушли почти все заработанные мной деньги. Надеюсь в будущем де­нежный вопрос отпадет сам собой.
   На входе в таверну со мной я едва не столкнулся с девушкой Она выгляде­ла очень возбужденной и радостной. На вид ей можно было дать четырнадцать-пятнадцать лет. Влетев в таверну она огляделась и уверенно направилась к сто­лу, где сидели члены моей группы. Впрочем, кроме них в зале больше никого не было. Неужели это тот самый игрок, который должен к нам присоединиться? Я подошел к команде как раз вовремя, чтобы услышать как она представляется и знакомится со всеми. Ее звали Кира, и она была самой обычной школьницей. Она вложила все набранные за пять уровней очки в восприятие и из-за этого ее не хотели принимать ни в одну команду..
  -- Кира, ты не единственная кто вложил все очки в восприятие. - сказал Тик. - Один из членов нашей команды, Кайл, - он кивнул в мою сторо­ну. - Как и ты сделал упор на эту характеристику. И, должен признать, стал полезным членом команды. Он здорово бросает сюрикены и заме­чает скрытые ловушки.
  -- Круто! Научишь меня? - она повернулась и посмотрела на меня умоляю­щим взглядом.
  -- Тик, можно тебя на пару слов?
   Мы отошли в сторону.
  -- Какого черта ты берешь в команду ребенка?
  -- Она не ребенок, а такой же игрок как ты и я.
  -- Она была достаточно глупа, чтобы вложить все очки в самую беспо­лезную характеристику. Сомневаюсь что она сможет защитить себя. Ей место в городе, где она могла бы прокачивать любую крафтерскую профессию.
  -- Ты сам говорил что восприятие полезная характеристика.
  -- Это зависит от игрока. Для нее это не так.
  -- Научи ее бросать сюрикены. Тогда она сможет защищаться.
  -- Нет, она ребенок, пусть возвращается в город. - пусть мой аргумент звучит не слишком убедительно, но ничего другого я придумать сходу не смог.
   Тик нахмурился.
  -- Как лидер команды я решил принять ее.
  -- Ладно, тогда я покидаю команду. Вы уже знаете как добыть цикорин, у вас есть игрок с высоким восприятием, благодаря которому вы снова сможете взять этот квест... советую, кстати, пройтись и по другим НПС, может еще какой квест найдете. На награду за квест претендо­вать не буду, спасибо за совместный кач и все такое. - я взмахнул ру­кой вызывая меню, переключился на вкладку группы и нажал на кноп­ку выхода из группы.
  -- Погоди, - начал было он, но я уже не слушая его нажал на подтвер­ждение, попрощался со всеми и ушел.
   Наконец-то я от них освободился! Такое ощущение, что с моих плеч упал придавливавший меня груз. Я и не подозревал, как меня тяготило быть в ко­манде до тех пор, пока не вышел из нее.
   Куда бы теперь пойти? В песочницу, где можно в относительной безопас­ности попрактиковаться в магии и где меня могут найти? В идеале мне бы хоте­лось попасть в какое-нибудь место, где меня никто посторонний не сможет по­беспокоить. Вроде скрытой локации... Хм, а у меня ведь есть карта, которую дал охотник. Я открыл инвентарь и выбрал карту. "Путь в логово разбойников". Я нажал на кнопку изучить. Карта исчезла из инвентаря, а передом мной откры­лась карта с отметкой "Логово разбойников". Также на ней были отмечена де­ревня, в которой я находился, и пунктиром нарисован путь от нее к логову.
   Я покинул деревню и двинулся вдоль указанного системой пути по лес­ной тропе.
   Когда я ходил с группой, я успевал заметить любого моба благодаря тому, что его местоположение подсвечивала игра. Сейчас я надеялся что смогу заме­тить опасность прежде, чем меня атакуют. От одного-двух мобов я легко ото­бьюсь сюрикенами, главное - не нарваться на большую группу.
   Система подсказала мне местонахождение очередного моба. Волк, уро­вень шестой. Бросил в него два сюрикена. Тварь успела прыгнуть и я промах­нулся. Я изменил траектории снарядов, они полетели обратно ко мне и ударили в волка сзади. Одновременно я отступил в сторону с его пути и моб пролетел мимо меня. Как мне сейчас не хватало меча! На секунду я даже пожалел что продал его, но времени чтобы терзать себя за это не было. Пришлось добивать волка сюрикенами, и, естественно, опыта за него я не получил. Если бы тут был еще одна зверюга, пришлось бы туго...
   Нужно срочно подыскать хоть какое-то оружие ближнего боя. А денег-то у меня нет. Маловероятно что из моба выпадет именно то что мне нужно. Чаще всего выпадали коллы, игровые предметы попадались крайне редко. Можно, ко­нечно, набрать камней и бросать их в мобов, но на близкой дистанции я могу не успеть среагировать. Значит нужно самому изготовить подходящее оружие. Кроме того, какой я маг без посоха?
   Я осмотрелся целенаправленно изучая деревья. В первую очередь меня интересовала их прочность. Можно было надеяться что изготовленный из более крепкого дерева посох будет прочнее. А вот и оно, "железное дерево" эноки. Прочность 150 единиц. Выбрав одну из прямых веток я проверил нет ли побли­зости игроков и принялся "отпиливать" ветку. Я забрался на дерево чтобы быть поближе к своей цели, находившейся на высоте трех метров, и не стать жертвой какого-нибудь бродящего по земле моба. Ветка плохо поддавалась, в месте где я собирался отделить ее от дерева прочность падала крайне медленно. Процесс "отпиливания" занял около сорока минут, в конце я едва не бросил это занятие из-за нового приступа головной боли. Наконец ветка упала на землю, а я остал­ся лежать на дереве, ожидая когда пройдет приступ боли.
   Спустившись вниз, я начал отделять от своего будущего посоха все лиш­нее. Небольшие веточки срезались значительно быстрее и не требовали больших усилий, но их было много. Работал я возле кустов, убирая под них от­ходы производства. В итоге я стал обладателям немного кривой двухметровой палки, которой игра присвоила наименование "Посох путника", наносящей дробящий урон 15-20 и имеющей 2%-й шанс оглушить противника.
   Посох оказался довольно-таки тяжелым. Конечно можно было еще очи­стить его от коры, но я больше не хотел терять время. Я попробовал взмахнуть им и едва не упал из-за потери равновесия. Посох вылетел из рук. Сделал ору­жие себе на голову. Некоторое время я тупо смотрел на него, а затем мне в голо­ву пришла одна идея. Я взял посох левой рукой и сосредоточил вокруг нее ауру, а затем заставил ее растечься по посоху. Теперь я чувствовал его продолжением своего тела. Более того, он больше не казался тяжелым. Я попробовал нанести несколько ударов в воздухе. Конец шеста описал восьмерку. Мое новое оружие слушалось меня идеально, я точно ощущал расстояние до любых объектов, с ко­торыми мог бы столкнуться мой посох. Отлично, теперь попробую с сюрикена­ми. Я мысленно вызвал инвентарь, извлек из него сюрикен возле правой руки и попытался его бросить. Посох резко вдруг начал наливаться тяжестью и мне пришлось переключиться на него, роняя на землю сюрикен. Фокус не удался - надо больше тренироваться. А если так - упираю одним концом посох землю, теперь сюрикены...
   Тут я услышал какие-то звуки с той стороны тропы, что вела в деревню. Игроки? Поляна усеяна ветками и листьями (я был не слишком аккуратен), на дереве виден идеально ровный срез там, где раньше рос посох. Почему-то мне кажется что у них будет много вопросов. Убрав в инвентарь сюрикены и сосре­доточив ауру в посохе, я ушел с тропы метров на двадцать, а затем двинулся вдоль нее к своей цели.
   Отдалившись на достаточное расстояние я продолжил экспериментиро­вать. Нужно было научиться удерживать одновременно внимание на посохе и сюрикенах, но у меня никак не получалось разделить ауру между посохом и сю­рикенами должным образом. Так ничего и не добившись, если не считать новой порции головной боли, я решил концентрировать ауру на том, что мне больше нужно в данный момент. Оставалось только надеяться что со временем проблема решится сама собой.
   Трое волков, выскочивших ко мне навстречу доказали успешность вы­бранной тактики - пока они бежали ко мне я успел бросить в них сюрикены, а когда они приблизились - поприветствовал их ударами посоха. На этот раз игра полностью зачислила мне опыт.
   Сражаться с помощью посоха было проще по двум причинам. Во-первых, он был длиннее меча и позволял удерживать противника на большем расстоя­нии, во-вторых, когда я концентрировал в посохе ауру, тот словно становился продолжением моей руки и слушался меня идеально. Интересно, а что если бы я попробовал концертировать ауру в мече? Жаль, конечно, что раньше эта идея не приходила мне в голову.
   Чем дальше я шел, тем чаще мне попадались мобы и тем больше их было. К счастью, я по-прежнему замечал их раньше, чем они меня. Иногда приходи­лось отступать, обходить, но встретив несколько крупных стай мобов штук по тридцать в каждой и не найдя способа обойти их мне пришлось выбирать - воз­вращаться назад или пытаться прорваться через них. Я отошел немного назад, спрятал посох в инвентарь и забрался дерево, устраиваясь так чтобы не упасть, собрал ауру в шар и отправил на разведку. Действительно, мимо них никак не пройти. Если попытаться пройти между группами, то есть шанс привлечь к себе не одну группу мобов, а сразу две. Хорошо еще что все мобы были наземными, они не смогут добраться до меня пока я на дереве. Попытаться пройти по дере­вьям? Я не обезьяна, да и расстояние между деревьями местами не маленькие. А если я свалюсь под ноги мобам они точно прикончат меня.
   Ладно, пусть я не получу опыта, но пройду дальше. Я извлек из инвента­ря пару сюрикенов и отправил их к мобам. Я настолько приловчился управлять­ся с ними, что теперь мог довольно долго управлять звездочками, концентриру­ясь на них, при этом я уже не был так ограничен расстоянием, как это было в начале. Снаряды поражали монстров в самые уязвимые точки, вырывались из их тел и снова летели к новым целям, но они наносили слишком мало урона. Неудивительно, кабаны-мутанты были восьмого-десятого уровня и имели до пятисот единиц жизни. Причем, похоже некоторые из них были бронированны­ми, сюрикены отскакивали от них почти не нанося урона. Сосредоточив атаки на одном из мобов я завалил его, перешел на следующего.
   Через час мучений я порядком под устал, снова начинала болеть голова, а мобов меньше не становилось. Твари респаунились! Надо было что-то менять.
   Самой уязвимой точкой всех мобов поголовно, бронированных или нет, были глаза. Если я попадал по ним и ослеплял моба, он начинался носиться как безумный по окрестностям. Немного передохнув, я сменил тактику, целясь те­перь только по глазам мобов. Количество взбешенных тварей стремительно воз­росло. Они начали сталкиваться друг с другом, снося очки жизни. Иногда они врезались в деревья, несколько им даже удалось повалить.
   Я увлекся побоищем, но тут неожиданно мою концентрацию прервал удар по ноге. Я оказался в своем теле.
  -- Эй, приятель, - кричал мне кто-то снизу. - Ты что там делаешь?
  -- Я сплю! - ответил я.
  -- А если серьезно?
  -- Подыскиваю место для ночлега, - ответил я. - До деревни далеко, по земле бродят мобы. Еще осматриваю окрестности.
  -- Тут недалеко, метрах в трехстах есть небольшая безопасная зона. Мо­жешь заночевать там.
  -- Спасибо. - я на мгновение сконцентрировался на остававшихся где-то среди мобов сюрикенов и вернул их в инвентарь пока я еще мог ощу­щать их аурой. Затем я спустился вниз.
   Передо мной была пара игроков девятого уровня. Их оружие и броня го­ворили о том, что с начала игры они без остановки качались.
  -- Рад видеть новое лицо среди проходчиков. А где твоя группа? Надеюсь с ними ничего не случилось?
  -- Я один.
  -- Ты шутишь? Как ты сюда вообще дошел? Или тебя тут бросили? - вступил в диалог второй игрок.
  -- Я сам дошел сюда из деревни. Я очень осторожен, замечаю мобов раньше, чем они меня. Если вижу что не могу их убить - обхожу. Меня зовут Кайл.
  -- Каге. - представился первый игрок.
  -- УрфинДжус, можно просто Джус. - второй.
  -- У тебя есть какая-то определенная цель или ты просто бродишь, - спросил Каге.
  -- Ну, я бы хотел пройти эту игру и вернуться в реальный мир.
  -- Как и все мы, - ребята засмеялись.
  -- Я просто шел вперед, мне было интересно как далеко я смогу пройти. Но тут, похоже, мой предел, впереди большие группы мобов, обойти которые просто невозможно.
  -- Группа из десяти проходчиков сносит их влегкую, - сказал Каге. - Можно идти вперед, но дальше число мобов только возрастает. Если они пройдут дальше, то встретят новую группу. И так далее. Проблема в том, что мобы тут респятся каждые тридцать минут. Отступая можно нарваться на свежевозродившихся мобов и отправиться прямиком на тот свет.
  -- Мрачная перспектива. Но все же вы здесь.
  -- Чтобы пройти эту игру нужно поднимать уровни. Проблема в том что если разница в уровнях игрока и моба больше трех, то за убийство моба игра не начисляет опыта. За убийство моба уровнем ниже чем у тебя ты получишь на 30% меньше опыта чем за убийство моба своего уровня, если разница составляет два уровня, то меньше на 60%, три уровня - получишь всего 10%. В то же время если уровень моба выше твоего, то ты получаешь на 10% больше опыта за единицу разности. С каждым новым уровнем нужно набирать больше опыта, а для этого убивать более опасных мобов. Иначе можно до старости сидеть в пе­сочнице. - объяснил Каге. - Большинство проходчиков объединяется в группы чтобы снизить риск, но некоторые особо... одаренные бродят в одиночку. В основном это бета-тестеры, как правило такие игроки ис­пользуют свое знание игры для себя, они не хотят делиться опытом с другими. Мы зовем их битерами.
  -- Но среди них есть и хорошие парни, которые рассказывают о слабых местах мобов, обучают новичков, возглавляют рейды. - сказал Джус. - В нашей группе не хватает людей чтобы ходить в рейды к большим скоплениям мобов. Если хочешь, можешь присоединиться к нам. Реше­ние, конечно, будет принимать наш лидер, но то что ты сам сюда пришел говорит в твою пользу.
  -- Спасибо за предложение, но я не планирую в ближайшее время присо­единяться к какой-либо группе.
  -- Тебе решать, но скоро ты поймешь что одиночкам тут ничего не светит. - продолжил убеждать меня Каге. - Если бы у тебя были деньги, ты бы наверное купил себе приличную броню, оружие. Можно, конечно, на всем экономить, копить деньги пока их не будет достаточно, но чтобы хватило на приличное снаряжение нужно много коллов. Эта ситуация - замкнутый круг. Чтобы заработать коллы нужно убивать мобов. Чтобы убивать мобов - нужно хорошее снаряжение. Чтобы купить снаряже­ние нужны коллы. Пока ты соберешь нужную сумму, ты уже "вы­растешь" из снаряжения на которое копил. С каждым уровнем цены растут. Скорее всего создатели игры хотели заработать на донате, а в итоге это стало еще одной удавкой на нашей шее.
  -- Мы помогаем членам своей команды, тебе могут одолжить снаряже­ние, продать что-то по низкой цене, дать взаймы денег.
   Наверное они бы продолжали меня агитировать, но я их прервал.
  -- Объясните где находится безопасная зона. - мне указали направления и я отметил место на карте. - Спасибо. Я буду иметь в виду ваше предложение, но пока я предпочту ходить один.
   Немного помявшись они попрощались и пошли куда-то по своим делам. Убедившись что они действительно ушли я вновь забрался на дерево. На этот раз я залез так высоко как мог, и выбрал такую позицию чтобы меня нельзя было заметить с земли. Каким бы безопасным не было место о котором они го­ворили, желания встречаться с другими игроками пока у меня не было.
   Устроившись поудобнее, я вернулся к наблюдению за группой мобов, ко­торую ранее основательно растревожил. Кабаны продолжали драться друг с другом. Через некоторое время осталось только пять более-менее боеспособных тварей, остальные погибли. Оставшиеся в живых были изранены и серьезной угрозы не представляли. Примерно через двадцать минут мобы начали по одно­му возрождаться. Этого времени достаточно чтобы пройти через занимаемую ими территорию и по дороге добить выживших мобов. А можно засесть в цен­тре занимаемой подобной стаей территории и периодически устраивать среди них свару, а потом добивать оставшихся.
   Если бы мои сюрикены могли парализовать тварей, это было бы вообще читерство. Жаль что мои навыки алхимика пока еще в зачаточном состоянии. По дороге иногда попадались используемые в алхимии травы, и я их конечно собирал. Вообще их должно хватить на несколько порций известных мне зелий, но для этого мне нужно было найти безопасное место на земле, все же на дереве разводить костер и возиться с разными склянками крайне неудобно.
   Я открыл карту и еще раз посмотрел на изображенный там путь. Затем с помощью шара ауры проследовал по нему до логова разбойников. Время от вре­мени я отмечал на карте большие скопления мобов. Чтобы проложить самый безопасный маршрут я исследовал местность зигзагами, благодаря чему нат­кнулся на цветущее дерево похожее на сакуру. Оказалось что оно находится внутри безопасной зоны.
   К своему удивлению я наткнулся на игрока-одиночку двенадцатого уров­ня. Тот рубился в гуще мобов и было непохоже что ему нужна помощь. Уничто­жив всех мобов он пошел навстречу новой группе мобов. Других игро­ков рядом не было.
   До темноты оставалось еще три часа и к этому времени желательно было добраться до безопасной зоны. Можно было пойти туда в то место о котором го­ворили Джус и Каге, но мне не хотелось лишний раз пересекаться с другими иг­роками. В итоге я решил идти к сакуре. Для этого я снова устроил переполох в стае кабанов, после того как осталось только несколько израненных тварей - спустился с дерева и двинулся через занимаемую ими территорию. Добить оставшихся было просто. Я продолжил двигаться используя ту же тактику. При­шлось пережить несколько неприятных моментов когда на очередном дереве об­наружились белки, атаковавшие меня когда я забирался вверх. Если бы не сюри­кены, не знаю как бы я от них отбился. А так - я покрепче обхватил ветку и из­влек из инвентаря два сюрикена, после чего не обращая внимания на ползущую вниз полоску хитпойнтов перебил их всех.
   Я устроился на дереве, а сюрикены отправились к новой группе мобов. Прочность снарядов при их столкновении с мобами более высокого уровня па­дала быстрее, так я уже потерял пять штук, которые разлетелись осколками.
   Уже в сумерках я подошел к своей цели. Под сенью сакуры сидел тот са­мый игрок, которого я ранее видел сражавшимся со стаей мобов. Он встретил меня удивленным взглядом.
  -- Привет, - сказал я. - Ты не против если я к тебе присоединюсь? Меня зовут Кайл.
  -- Привет, - ответил он. - Не думал что сюда может дойти в одиночку. Я Дариус.
  -- Ну ты же сюда дошел.
   Он открыл было рот, но ничего не сказал. Я сел рядом с ним, прислонив­шись спиной к дереву, извлек из инвентаря несколько собранных по дороге фруктов и приступил к ужину.
  -- Ты не слышал где находится данж с боссом уровня? - спросил он.
  -- Нет. Но ты же бета-тестер, разве ты этого не знаешь?
  -- За время бета-теста никто так его и не нашел. - он нахмурился. - При том что мы не были ограничены одной жизнью в игре и рисковали где только можно... сейчас же эта игра кажется вообще непроходимой. Кстати, почему ты назвал меня тестером?
  -- Я видел издалека как ты сражаешься. Не думаю что такому можно было научиться за то время, что мы были здесь.
   Похоже что у моего соседа как и у меня нет желания общаться и расска­зывать о своих навыках. Во всяком случае, он больше ничего не говорил. Через некоторое время я лег и уснул, при этом я продолжал частью сознания наблю­дать за окрестностями через ауру. Рядом с моим соседом появился спальный ме­шок, в котором он с комфортом устроился. Сколько же надо убить мобов чтобы не жалеть коллы на такие мелочи?
   Утром за завтраком я проверил свои характеристики. До седьмого уровня оставалось совсем немного, кроме того за лазанье по деревьям игра наградила меня тремя очками ловкости и одним силы. К восприятию прибавилось еще пять очков. Также у меня появилась спецификация владение посохом, травник прокачался на три единицы, следопыт на одну и скрытность на три. Кроме того с мобов выпало 1540 коллов и кожаные сапоги, дававшие +4 к ловкости.
   Ладно, сейчас я пока в безопасной зоне, поэтому не мешает поднять на­вык алхимии и заодно сварить несколько зелий, которые наверняка пригодят­ся в данже.
   Я начал собирать хворост. Дариус наблюдавший за моими действиями вдруг спросил:
  -- У тебя есть навык алхимии?
  -- Да. Хочу сварить несколько зелий лечения, - ответил я.
  -- Можешь продать мне несколько штук?
   Я задумался. С одной стороны мне самому нужны зелья, но отказывать ему не хотелось. Моих ингредиентов хватит на 5-6 зелий лечения, и то если по­везет (при приготовлении зелий был шанс что зелье не получится и ингредиен­ты пропадут впустую, с другой стороны также был шанс получить новый ре­цепт если экспериментировать с ингредиентами).
  -- У меня мало ингредиентов. Вот если бы у тебя были нужные травы...
  -- Пока я бродил по окрестностям, я насобирал немало всего, даже спе­циализация травник открылась. Жаль что в деревне я не взял навык ал­химии. С другой стороны, на начальных уровнях на нее уходит много времени. Да и скучное это занятие. - на земле рядом с ним появились несколько кучек гербария.
   Я просмотрел что у него было. В общем-то там было все необходимое для зелий лечения и даже одна редкая травка которая использовалась в имеющемся у меня рецепте яда.
  -- Давай так: я сделаю сколько получится зелий из твоих ингредиентов. - я указал на нужные для зелья компоненты. - В обмен на них ты отдашь мне эту травку.
  -- Идет. Тогда я пойду пока пофармлю, вернусь через пару часиков, тогда и рассчитаемся. - нужный мне ингредиент исчез в его инвентаре.
  -- Хорошо. - согласился я.
   Странный он - вроде не доверяет и в то же время оставил собранные им компоненты мне и ушел. С другой стороны, эти компоненты стоят недорого, а вот та травка... Интересно где он ее нашел? У меня даже возникло желание по­наблюдать за ним, но я его подавил и приступил к работе.
   К счастью в безопасной зоне обнаружился небольшой родник и мне не пришлось ломать голову где набрать воды. Процесс приготовления зелий про­шел без происшествий, если не считать двух неудачных попыток. Из-за того что уровень алхимии у меня был низким я не пытался увеличивать количество ин­гредиентов чтобы за один раз приготовить сразу все. Вот только возникла одна проблема - на последней партии закончились флаконы для зелий и стало некуда разливать зелье лечения. Как раз в это время вернулся Дариус. У него нашлось пять подходящих пустых емкостей и фляжка, куда поместились остатки зелья.
   Я отложил себе пять флаконов зелья и отдал все остальное Дариусу. В об­мен тот отдал нужную мне травку, после чего развернулся и ушел истреблять мобов. Мне нужны были флаконы для яда и единственным подходящим материа­лом для их изготовления в округе было дерево. И у меня был необходи­мый для этого инструмент. Надеюсь что яд не потеряет своих свойств от того что он будет находиться в импровизированной посуде. Вообще с этим ядом было много мороки - при небольшом уроне находясь на открытом воздухе он за полчаса терял силу, поэтому необходимо было снова наносить его на оружие.
   Убедившись что Дариус ушел и поблизости никого нет, я выбрал доста­точно толстую ветку и срезал ее используя свои способности. По сравнению с деревом, из которого я сделал посох, дело шло намного быстрее. Впрочем, прочность выбранного дерева составляла пятьдесят единиц. Я вырезал из древесины десяток цилиндров, после чего принялся убирать из них все лишнее, освобождая внутри пустое пространство в форме правильной треугольной призмы (сформировать разрез в двух измерениях намного проще чем в трех, таким образом мне потребовалось сделать всего четыре разреза). Закончив возиться с первым сосудом, я задался вопросом чем его закрывать. Из того же дерева я вырезал подходящую по форме пробку. Остальные сосуды я сделал по той же схеме. На вид не очень, но свою функцию они должны выполнить. Если я когда-нибудь решу вернуться в город и осесть там, я наверное смогу работать плотником.
   Закончив с импровизированными флаконами, я постарался спрятать в ку­стах все следы своей деятельности. Конечно через день-два мусор распадется, но мне не хотелось чтобы Дариус заметил что-то подозрительное.
   Ингредиентов хватило всего на пять флаконов яда. Закончив возиться с зельями, я заглянул в характеристики и убедился что алхимия выросла на три единицы.
   До логова разбойников я добрался практически без происшествий, мне удалось избежать столкновений с мобами. Вход в данж был укрыт густой расти­тельностью, обвившею невысокую скалу. Если бы я не знал в каком именно на­ходится вход, я бы искал его долго... ну или нашел бы его только с помощью ауры.
   Я раздвинул лианы и шагнул внутрь. Передо мной открылось окно в кото­ром предлагалось выбрать режим в котором я буду проходить данж. Первый ва­риант - индивидуальный режим, в данже находится только один игрок или одна группа, второй - к игрокам, находящимся в данже, могут присоединяться все желающие, если в данже находятся игроки выбравшие второй вариант - входя­щий окажется на одном игровом поле с ними.
   Я выбрал первый вариант. Собственно, ради этого я сюда и шел.
   Если игре и требовалось какое-то время чтобы загрузить новую локацию, то я этого не заметил. Я оказался в пещере, единственный источник света был у меня за спиной, солнечный свет проходивший через лианы. Если дальше в пе­щере так же темно, то мне нужны факелы.
   Пришлось покинуть данж и заняться изготовлением факелов. Интересно как другие игроки справляются с подобными проблемами? Я срезал несколько веток, избавил их от листьев, собрал немного сухого хвороста и вернулся в пе­щеру. Вначале я собирался сделать несколько факелов, но потом решил попы­таться решить проблему с освещением с помощью магии.
   Топливо требовалось чтобы развести огонь внутри пещеры. Эксперимен­тировать там, где меня может заметить какой-нибудь игрок я не решился. Рань­ше я рисковал использовать свои способности в зонах где меня могли встретить другие игроки, но почему-то сейчас моя паранойя вдруг усилилась.
   В пещере было так же темно, только свет пробивавшийся через стену рас­тений немного освещал пространство у входа. Потревоженные растения практи­чески мгновенно заняли свои места, маскируя вход в пещеру. Я выгрузил из ин­вентаря топливо для костра и только собирался развести костер, как вдруг по­чувствовал на себе взгляд. В пещере явно не могло быть других игроков, ведь я зашел сюда в одиночном режиме! Но ощущение взгляда не пропадало, мое бес­покойство усиливалось, а я не мог понять в чем дело. Может тут где-то прячут­ся замаскированные мобы, и подсознание (или игра) предупреждает меня? За­мерев на месте, я обшаривал пещеру взглядом. Но я не видел и не слышал ни­чего опасного или подозрительного. Я присел на корточки, прислонившись спи­ной к стене и принялся исследовать видимый мною отрезок пещеры с помощью ауры. Этот метод позволил мне обнаружить ловушки, следить за людьми на рас­стоянии, исследовать различные объекты, но в данном случае я не узнал ров­ным счетом ничего. И тут меня накрыл приступ головной боли. Я уже понял что единственный доступный способ избавиться от мигрени - прекратить любые манипуляции с аурой и дождаться когда боль пройдет сама собой. Но в этот раз я продолжил искать угрозу игнорируя боль. Неожиданно мигрень резко усили­лась и я потерял сознание. За мгновение до того как я вырубился передо мной замелькали какие-то надписи и цифры. Или это были галлюцинации?

***

   Отступление.
   Это реалити-шоу было просто невероятным. Обычные люди в смертельно опасной ситуации. Дружба, любовь, соперничество, ненависть, взаимопомощь и предательство. Наблюдать за действиями игроков можно было бесконечно.
   Три десятка висящих в пустоте перед ним экранов показывали его любим­чиков. В основном это были самые прокачанные в данный момент игроки. Так­же он уделял внимание всем игрокам, попадающим на передний край. Интерес­но, один игрок добрался до логова разбойников. В этой локации был повышен шанс выпадения редкого и ценного снаряжения, о чем говорил значок в левом верхнем углу экрана. Всего лишь шестой уровень. Шансы на то, что игрок смо­жет уйти из локации живым крайне малы. Ну, давай, как ты будешь вертеться?
   Но игрок оказался не таким уж идиотом. Вместо того чтобы проходить локацию, он устроился у входа и... уснул. Скорее всего он просто искал безопас­ное место для отдыха.
   Наблюдать за спящим было скучно и он переключился на следующего. Через полчаса он забыл о необычном игроке, в конце концов какое имеет значе­ние судьба одного игрока из десятков тысяч?

***

   Когда я пришел в себя мое тело все еще сидело в той же позе у стены. Было тихо и темно. Судя по отсутствию лучей света пробивавшихся ранее через стену растительности уже наступила ночь. А значит покидать пещеру пока не стоит. За то время пока я лежал без чувств мое тело никто не атаковал, во вся­ком случае количество очков жизни было максимальным. Я встал и порадовался что не чувствую неудобства от долгого сидения в неудобной позе.
   Что это было? Сейчас я не чувствовал ни беспричинной тревоги, ни го­ловной боли. Перед тем как отрубиться я был уверен что за мной наблюдает не­видимый враг. Может быть игровые логи покажут причину моего беспокойства? Я торопливо открыл их. Повышение навыка владение посохом, ловкости, снова владения посохом, силы. Характеристики росли по единичке. Выпадающие с мобов коллы и опыт. Перемещение в данж, обратно и снова в данж. А дальше было что-то непонятное - сообщения о каких-то ошибках на английском впере­мешку с непонятными иероглифами и просто квадратиками. И среди всего это­го - выделенные красным шрифтом сообщения о угрозе жизни игрока вслед­ствие сенсорной перегрузки нервной системы и болевого шока и принудитель­ном прерывании сеанса игры для диагностики оборудования. Скорее всего именно в этот момент я и потерял сознание.
   Тест оборудования длился несколько минут и показал что технически все в порядке, но игрок находится в критическом состоянии, поэтому я был погру­жен в состояние сна, а система отправила сообщение о ситуации в службу поддержки. Но служба поддержки была не доступна. Прошло несколько часов, мое состояние стабилизировалось и игра решила что больше нет необходимо­сти удерживать меня в бессознательном состоянии.
   Слов нет, только эмоции. Я ударил кулаком по стене. Интересно, если бы мое состояние оставалось критическим, игра бы так и держала меня во сне до конца этого кошмарного мира?
   Из всего этого следует еще один очень неприятный для меня вывод. Мои эксперименты с аурой как-то влияют на мое физическое тело. И боль не просто сопровождает мои успехи в магии, а сигнализирует что со мной что-то не так. Мне стоило задуматься об этом раньше, ведь я знал что как бы серьезно не было ранено игровое тело, игрок не чувствовал боли, только неудобство.
   Но готов ли я отказаться от использования магии и прокачиваться как все остальные игроки? Тогда придется тащиться где-то в хвосте. Проще сидеть в го­роде и ждать когда нас спасут. Вот только надежда на это с каждым днем стано­вится все призрачнее.
   Я продолжу использовать магию. Сегодняшний день показал что мне нужно прерываться если головная боль становится слишком сильной. Игнори­ровать тревожные симптомы нельзя, но мне нужны новые приемы чтобы бо­роться с более сильными мобами. И я пришел сюда именно за этим.
   Магическая система, которую я осваивал (или изобретал сам?), была из­менчивой. Вначале, когда я убеждал игру что являюсь магом, я представлял ауру как некую бесплотную среду-оболочку, окружающее мое тело и воздей­ствующую на предметы, которые находятся в ее пределах. Но чем больше я практиковался в использовании ауры, тем сильнее она отличалась от моего из­начального о ней представления. Вначале я обнаружил что могу ощущать сюри­кены за пределами ауры и благодаря этому находить их. Я не придал этому большого внимания и принял как должное. Потом я научился создавать невиди­мого разведчика и исследовать с его помощью различные объекты. Он также не вписывается в изначальную концепцию моей магии. Далее я научился на лету менять направления полета сюрикенов и снова не придал этому значения.
   Дополнительные возможности манипуляции с сюрикенами можно было объяснить только тем, что моя аура концентрировалась в предметах, позволяя сохранять над ними контроль. Невидимый разведчик, которого я создавал с по­мощью ауры, мог отдаляться на значительное расстояние от моего виртуального тела и при этом я не испытывал никаких неудобств, если не считать необходи­мости разделять внимание между ним и своим телом. Но ведь если игра надели­ла меня именно тем типом магии, который я вообразил, это не должно быть воз­можно!
   Нет, я конечно не против расширения своих возможностей, но ведь сюр­призы могут быть и не в мою пользу. Еще надо как-то решить вопрос с наноси­мым мобам уроном. Можно, конечно, качать алхимию и наносить яды на мета­тельное оружие, но в играх обычно для более эффективных зелий требуются бо­лее редкие и дорогие ингредиенты. Плюс придется тратиться на рецепты. Нет, мне нужен еще один вариант раскачки чтобы повысить наносимый урон.
   Мне надоело сидеть в темноте и я разжег костер. В пещере стало как-то уютнее. Глядя в пламя я размышлял о своих способностях. Интересно, если аура часть моего тела, можно ли нанести через нее мне урон? С одной стороны, она не осязаема, игроки ее не видят. С другой стороны, аура взаимодействует с предметами, позволяет их перемещать и исследовать. Наверное стоит проверить это сейчас. Как бы это сделать? Я собрал часть ауры в шар и погрузил его в ко­стер. Ничего не произошло. Чтобы проверить жжется ли пламя я сунул в него руку. И тут же спешно ее отдернул. Проверено, пламя обжигает, одним махом я лишился полусотни очков жизни. Я засмеялся от осознания глупости своих дей­ствий. К счастью я никуда не спешил и хитпойнты постепенно восстанавлива­лись.
   Я вновь сосредоточился на своем аурном разведчике по прежнему остаю­щемся в костре. Я закрыл глаза и перенес почти все свое внимание на него. Ощущение тепла и проходящее через занимаемое разведчиком пространство движение. Некоторое время я расслабленно медитировал, а затем мне в голову пришла идея попытаться манипулировать пламенем.
   Языки пламени двигались в собственном ритме и никак не желали подчи­няться. Конечно я мог перемещать горящие ветки, но это было совсем не то чего я хотел добиться. Огонь потух и оставшиеся от костра угольки дотлели, а затем распались на осколки.
   А если попробовать по другому? Я воскресил в памяти ощущения кото­рые испытывал когда мой разведчик находился в огне. Тепло и движение. Пред­ставить хаотичное движение было бы слишком сложно, поэтому я сосредото­чился на движении в одну сторону в пределах воображаемого кольца, находя­щегося внутри сгустка моей ауры. Теперь тепло. Кажется у меня что-то получи­лось. Во всяком случае, в пещере явно стало светлей. Вот только свет был ка­ким-то слишком ровным, больше похожим на свет электрической лампочки чем костра. Я мог только чувствовать что происходит внутри сгустка ауры, а вот ви­деть напрямую не мог. Если бы мне нужно было осмотреть какой-то предмет, то я бы сдвинул своего разведчика в сторону и тогда бы смог его увидеть, но сей­час я не мог этого сделать так как интересующий меня объект находился внутри сгустка ауры и если бы я его сдвинул, то он мог бы просто исчезнуть. Поэтому я перенес часть своего внимания обратно в свое тело (сделать это было непросто не теряя контроля над объектом в сгустке ауры) и открыл глаза.
   Надо мной парило яркое белое кольцо. Оно светило примерно как сорока­ваттная лампочка. Интересно что это такое? Надеюсь оно сможет нанести урон мобам. Я перевел все свое внимание на сгусток ауры и отправил его исследо­вать пещеру.
   За первым поворотом находились два скелета. Они неподвижно стояли друг напротив друга у противоположных стен прохода. На моего разведчика со светящимся кольцом внутри они никак не отреагировали. Я приблизил его к од­ному из скелетов. Жутковатое зрелище. Одетый в лохмотья мертвец сжимал ко­стяшками правой руки ржавый меч. Как правило в этой игре мобы были чем-то заняты. Кабаны ели траву, волки бродили по окрестностям в поисках жертв, белки скакали по деревьям и время от времени устраивали мелкие пакости иг­рокам. Может быть это и не мобы, а своеобразные "украшения" для создания соответствующей этому месту атмосферы?
   Самым странным было то, что обычно выскакивающая игровая информа­ция о рассматриваемом объекте не появлялась. Если некоторое время смотреть на обычный камень, то над ним появлялось окошко с краткими характеристика­ми: название, урон (если предметом можно нанести урон), прочность. Над иг­роками и мобами отображались имена и полоски хитпойнтов. Сейчас же я ниче­го из этого не видел, хотя и смотрел достаточное время для того чтобы система поняла что я жду подсказки. И объяснить это тем что я смотрю не своими глаза­ми, а через разведчика я не мог так как до этого неоднократно видел такие подсказки через него.
   Скорее всего это ловушка. Очередной смертельный сюрприз от создателя игры. Если бы я был обычным игроком, который пришел в эту локацию и начал ее обследовать, то наткнувшись на скелетов я бы вначале испугался, но потом, увидев что это просто неподвижные останки, я бы обязательно попытался их обыскать в поисках чего-нибудь полезного. И скорее всего активировал бы ка­кой-нибудь скрытый механизм, который бы меня прикончил. Нет, это бред, за­чем тогда убирать подсказку?
   В любом случае ловушка, если она есть, сработает там, где должен нахо­диться потревоживший скелета игрок. Я мысленно потянулся к мечу и в тот же момент понял что моей концентрации не хватает на то чтобы поддерживать ста­бильность своего импровизированного светильника и одновременно с этим вы­тащить меч из рук скелета. Проблема в том, что эти два действия требовали от меня различных мысленных усилий. Если раньше, манипулируя сюрикенами, я выполнял несколько однотипных действий, то сейчас мне требовалось одновре­менно поддерживать движение внутри кольца, проецировать внутрь него ощу­щение тепла, следить за окружением вокруг разведчика и не забывать о своем игровом теле. На мгновение я потерял контроль над своим разведчиком и в тот же момент оказался в своем игровом теле. Одновременно с этим я услышал гро­хот взрыва. Звук шел со стороны прохода, который я только что пытался обсле­довать.
   Я вновь сформировал разведчика со встроенным светильником и отпра­вил его к месту происшествия. К моему удивлению, взрыв нанес очень мало ущерба самой пещере ни пыли, ни осколков породы из которых состояли стены. А вот "украшения" пострадали. Рваные тряпки, в которые были одеты скелеты, догорали, сами останки разлетелись по полу и теперь распадались на осколки. А, нет, кое-что еще осталось - клацающий зубами череп с частью позвоночного столба, половиной костей туловища и левой рукой. Теперь подсказка выскочила моментально - скелет-мечник 8 уровня, количество хитпойнтов 20 из 550. В де­сяти метрах от места взрыва пещера делала еще один поворот, и, похоже, ниче­го представляющего опасность здесь уже не было. Да и мобы не сбегались на шум. Надо добить этот труп. Хоть какой-то опыт. Я начал переводит внимание на свое игровое тело и вновь не справился с контролем над разведчиком. В этот момент прогремел еще один взрыв. Что за? Стоп. Получается что это моих рук дело. Ловушкой были скелеты, которые не определялись с первого взгляда как мобы. Но тогда это значит что причиной взрыва был мой разведчик, а точнее ог­ненное кольцо внутри него. Я невольно содрогнулся. Если бы я потерял контроль над своим новым инструментом, то скорее всего был бы уже трупом.
   Мои опыты по получению новых навыков стали слишком опасны. Отка­заться от них я не могу, поэтому придется стараться проводить их как можно дальше от моего игрового аватара, чтобы ни убить самого себя ненароком. Но прежде всего надо научиться разделять собственное внимание и удерживать концентрацию на нескольких различных действиях. И начать надо с чего-то простого, с того что не убьет меня если я допущу ошибку.

***

   Мне пришлось убить целую неделю тренировок на то чтобы научиться контролировать одновременно до десяти небольших предметов. Проще всего было выполнять однотипные действия, например бросить предметы в одну сто­рону, перемещать их по параллельным траекториям. Я издевался над собствен­ным разумом, заставляя двигаться несколько предметов по различным курсам, сталкивая их между собой. Начал я с трех камней (они были разной формы и размера, и из-за этого из было сложнее контролировать), а затем добавлял по одному как только осваивался с управлением.
   Сидеть на одном месте и заниматься однообразными мысленными дей­ствиями было скучно. Но я понимал что от этого зависит моя жизнь.
   Когда я вконец уставал тренироваться - покидал пещеру и отправлялся на поиски еды (в основном фруктов) и хвороста для костра чтобы не сидеть все время в темноте. Пройти дальше вглубь локации я не пытался, в любом случае то что там дальше никуда не убежит.
   На пятый день тренировок я обратил внимание на то что чувствую стран­ную пустоту вокруг себя когда по максимуму задействую свои способности. Но стоило прекратить тренировку, как это неудобное чувство исчезало. А потом об­наружил что ощущаю каждый предмет на расстоянии полуметра от своего тела. И могу переместить его с помощью телекинеза, если, конечно, он не слишком большой даже если не смотрю на него. Вот только если я задействовал магию моя способность ощущать окружение вокруг игрового тела снижалась. В настоя­щий момент пределом для телекинеза был предмет размером с мой по­сох. Определяющим фактором был объем предмета, а не его вес.
   После всех тренировок я мог создавать двух разведчиков. Вот только вос­принимать две различные картинки с разных точек зрения было очень непри­вычно. А когда в первый раз разведчики начали двигаться, я ощутил что мои мозги буквально выворачиваются наизнанку, мгновенно потерял контроль над ними и вернулся в свое тело. После нескольких попыток я смог удерживать од­ного разведчика на месте и одновременно перемещать второго.
   Иногда я упражнялся в обращении с посохом, пытался вести бой с тенью. Не знаю насколько хорошо это получалось, но этот процесс позволял отвлечься от накапливающейся ментальной усталости.
   Мой прогресс почти никак не отразился на моих игровых характеристи­ках, по сравнению с предыдущим прогрессом прибавка в 10 единиц была ми­зерной, особенно если учесть сколько времени я убил на тренировки. За светя­щееся кольцо система добавила мне очередной навык ??? Впрочем, для актива­ции навыков я не использовал каких-либо команд и не принимал определенные стойки, как это делали другие игроки, перечень навыков ??? (я уже начал пу­таться что означает каждый ???) сбивал с толку. Другие игроки иногда появля­лись в окрестностях пещеры, я наблюдал за ними через разведчика, но старался не попадаться им на глаза. Видимо за это система прибавила мне три единицы скрытности.
   Теперь я готов. Нет, не к бою, а к следующему этапу тренировок. Вновь устроившись внутри пещеры у входа я отправил разведчика со встроенным све­тильником вглубь пещеры (конечно светящееся кольцо создавалось за поворо­том). Отмечая наличие на попадающихся тут и там скелетов, он двигался все дальше и дальше. Иногда пещера разветвлялась на несколько проходов, некото­рые из которых вели в тупики, другие петляли вверх и вниз, снова разветвля­лись или соединялись с соседними тоннелями. Настоящий лабиринт, можно легко заблудиться.
   Скелетов было много. Неужели в банде разбойников состояло около двух сотен человек? Или может это останки смельчаков, пытавшихся добыть сокро­вища и присоединившихся к немертвым стражам пещеры? Некоторые из них были вооружены луками, как правило они занимали такие позиции, в которых их было нелегко достать и откуда им было бы легко расстреливать блуждающих по пещерам игроков.
   Петляя по лабиринту, разведчик неожиданно вылетел в огромную по­лость. У входа, через который разведчик проник сюда выстроилась дюжина стражей скелетов. У двух других проходов, ведущих в это место, также стояли мобы. Самой заметной деталью этого места был огромный черный трон, на ко­тором сидел некто одетый в черный плащ с капюшоном. Одежда закрывала каждый сантиметр его тела, а капюшон полностью затенял лицо, единственное что выделялось -- красные светящиеся глаза. Классический злодей на троне. Его правая рука лежала на рукояти меча. Разведчик подлетел поближе к боссу (а кто еще это мог быть?) и я разглядел оружие. Наверное создатель этого клинка считал что драгоценностей много не бывает, иначе зачем он изукрасил ими не только рукоять, но и лезвие? Без сомнений, это тот самый квестовый меч алчно­сти. Даже если бы он и не был шедевром, созданным руками мастера-оружей­ника, одним своим видом он заслужил бы такое название.
   Интересно, что нужно сделать чтобы освободить разбойников от прокля­тия? Единственный вариант, который пришел в голову -- уничтожить меч. Но если этот меч действительно уникален, то наверняка он дает немалые бонусы владеющему им игроку. Наверняка если бы меч добыла какая-нибудь группа иг­роков, они бы передрались за право обладания им.
   Может быть есть другой способ освободить разбойников от проклятья? Например, уничтожить босса и очистить пещеру от всех мобов. Возможно перейдя в виртуальный мир иной они освободятся от проклятия?
   Впрочем, об этом можно будет подумать позже. А сейчас опыты! Я напра­вил разведчика к центру пещеры. Но стоило ему попасть в поле зрения босса, как тот закричал:
  -- Тревога! Убейте неведимку! - босс указывал прямо на моего разведчи­ка, висящего в полутора метрах над землей.
   В ту же секунду со всех сторон в него полетели копья и стрелы, несколько скелетов-мечников окружили место где должен был находиться предполагае­мый лазутчик и принялись размахивать мечами в попытке его достать. Конечно они не могли причинить реальный вред моему телу, находящемуся у входа в ло­кацию, но из их поведения можно было сделать несколько неприятных выводов. Во-первых, не стоит рассчитывать что всегда и везде мобы не будут замечать моих разведчиков. Во-вторых, боссы значительно умнее простых мобов, воз­можно, с повышением уровня мобы также будут умнеть. В-третьих, в игре ско­рее всего можно до такой степени прокачать маскировку, что игрока не будет видно в упор, за исключением случаев когда тот по-глупому демаскирует себя, как это делал мой разведчик с помощью светящегося кольца.
   Пока эти мысли мелькали в моей голове, меч одного из мобов задел ог­ненное кольцо. В висках кольнуло и я почувствовал что теряю над ним контроль. Я моментально отстранился от кольца и направил разведчика строго вверх, к потолку пещеры, оставляя огненное кольцо без контроля. Оттуда я на­блюдал за взрывом, который последовал незамедлительно. Главный удар про­шел параллельно земле, во все стороны от кольца. На пол упали отсеченные че­репа. Очки жизни лишившихся голов мобов скакнули к нулю и их тела рассыпа­лись исчезающими осколками, оставляя лут.
  -- Я знаю что ты здесь! - закричал босс. - Ты будешь молить о смерти если не сдашься сейчас и не расскажешь кто тебя послал!
   Угрозы и требования рассказать кто послал... Слишком сложное поведе­ние для босса которого нужно просто убить. Между тем скелеты буквально на ощупь обшаривали пещеру. Стражи у проходов перегородили выходы и казалось были готовы к любой атаке.
   Так ничего и не обнаружив мобы вернулись на свои места. Босс успокоил­ся и перестал сыпать угрозами.
  -- Ты хорош, - вдруг начал он. - Мои люди не смогли найти тебя как ни старались. Но ты все еще здесь, ты не мог пройти мимо охранников у проходов. Может быть ты сможешь выполнить мое задание. Принеси голову того кто прислал тебя сюда, этого мерзкого предателя Чжи Лау и я озолочу тебя!
   Передо мной выскочила табличка с текстом:
   Доставьте голову охотника Чжи Лау Хозяину Логова Разбойников.
   Награда: 100 000 коллов, три случайных предмета из сета Ночного Убийцы, +100 репутации с Хозяином Логова Разбойников, вы сможете приходить в его локацию не опасаясь нападения его подчиненных и получать от него новые за­дания.
   Штраф за отказ/провал: -1000 репутации с Хозяином Логова Разбойников, его подчиненные будут пытаться убить вас во что бы то ни стало игнорируя дру­гие цели.
   Этот босс не просто моб, он еще и НПС. Как правило, в играх НПС не­льзя причинить вред, убить. Но с другой стороны, он предложил мне квест на убийство другого НПС, да и самого босса "заказали".
   Если бы от хода игры не зависела моя жизнь я бы наверное принял этот квест. Что-то мне подсказывало что если я убью охотника моя репутация с большинством НПС уйдет в глубокий минус. Даже если эта пещера станет иде­альным убежищем, мне все равно рано или поздно потребуется вернуться в го­род чтобы что-то купить или починить... в конце концов просто узнать новости у других игроков. Они наверняка заметят отношение ко мне НПС и тогда воз­никнет вопрос: что нужно сделать чтобы заслужить такое? А мне не хотелось привлекать лишний раз внимание.
   Я отказался от задания. Босс заорал на своих подчиненных, приказывая найти и поймать меня. Скелеты принялись хаотично бродить по пещере (кроме тех что сторожили выходы), беспорядочно махать оружием в надежде наткнуть­ся на невидимку. Минут десять я наблюдал за этим безобразием, но потом это зрелище стало надоедать. К счастью мне было чем заняться, благо от добро­вольцев в этой пещере было буквально негде спрятаться (кроме как на потолке).
   Попытки создать огненные кольца и любые другие геометрические фигу­ры чтобы испытать их на мобах успехом не увенчались - их срывали размахиваю­щие мечами скелеты по приказу босса. Сами скелеты были абсо­лютно безмозглыми и не реагировали на проявления магии, зато Хозяин Логова Разбойников замечал все необычное и направлял их.
   Интересно, у этих скелетов пустые головы или создатели игры снабдили их мозгом? Какой только бред не приходит в мою голову. Но если черепа и вправду полые, то можно поэкспериментировать внутри них. Мне нужно со­всем немного места. Мой разведчик спустился к одному из неподвижно стоя­щих у выходов стражей и влетел ему в голову. Внутри было темно и пусто.
   Опыт N1. Создаю внутри черепа огненное кольцо. Моб никак на это не реагирует.
   Опыт N2. Пытаюсь уменьшить радиус уже созданного кольца. Взрыв. Минус один моб. Двое мобов рядом неплохо под коптились, одетые на них тряпки загорелись.
   Опыт N3. Пытаюсь увеличить радиус уже созданного кольца. Взрыв. Ми­нус один моб. Предыдущий взрыв был сильнее.
   Опыт N4. Пытаюсь создать вместо кольца треугольник. Убил кучу време­ни, но так ничего и не добился. Неожиданно передо мной выскочило сообще­ние:
   Скелет-мечник приручен, он стал Вашим питомцем. Получено достиже­ние приручитель.
   Я не успел осознать открывшиеся возможности, как крест на них поста­вило следующее сообщение:
   Ваш питомец убит.
   Печально, но ожидаемо, свежеобретенный союзник находился в толпе врагов. Я порылся в памяти, пытаясь вспомнить что давало достижение приру­читель и как приручать мобов. В книгах, которые я прочел в библиотеке, было упоминание о том что иногда моб может стать фамильяром игрока, но конкрет­ных рекомендаций по приручению не было. Когда буду в городе надо будет ак­куратно расспросить других игроков. Сомневаюсь что приручение произошло из-за моих опытов, скорее всего есть какое-то скрытое условие, или возможно это просто слепая удача (или неудача, питомец-то погиб).
   Опыт N5. Пытаюсь создать огненный треугольник с закругленными края­ми. Получилось с трудом и я чувствовал что в любой момент могу потерять над ним контроль. Сознательно прекращаю его контролировать. В тот же миг в че­репе образуется шесть круглых отверстий, по два друг напротив друга в тех ме­стах, куда примерно смотрели концы отрезков образующих "треугольник". Че­рез несколько секунд мечник рассыпается на осколки.
   Странно, раньше я этого не замечал, но сейчас, после нескольких опытов вдали от своего игрового тела мне стало трудно поддерживать существование разведчика. При этом никакого дискомфорта я не ощущал. В чем дело? Я попы­тался создать разведчика рядом со собой и это получилось без проблем. Я раз­веял его и без особых усилий поднял с помощью своих способностей несколько камней используемых для тренировок. Почему же там, в пещере с мобом мой разведчик едва может поддерживать свое существование? Он словно истратил почти все вложенную в него энергию.
   Некоторое время я раздумывал как бы это проверить, а затем вновь создал второго разведчика и направил его к первому. Чтобы тот не блуждал в лабирин­те пещер заставил его проходить сквозь стены по прямой к первому, направле­ние было ясно ощутимо. Через пять минут второй разведчик оказался в пещере с мобом и я развеял первого, после чего принялся за опыты.
   Я пытался создавать внутри мобов различные геометрические фигуры, вначале простые, затем все более сложные, экспериментировал со проецируе­мыми ощущениями. Стоило мне потерять необходимую для поддержания ста­бильности фигуры концентрацию или коснуться ею чего либо, как она момен­тально разрушалась. Чаще всего этот процесс сопровождался различными по мощности взрывами. Иногда разведчика хватало на пять-шесть опытов, иногда только на один, пару раз мне даже не удалось увидеть результат поскольку раз­ведчик полностью развеивался и мне приходилось вновь искать путь к пещере с боссом. Путем проб и ошибок удалось установить несколько правил, при соблюдении которых что-то происходило. В создаваемой мной геометрической фигуре не должно быть углов. Если это правило не соблюдалось не удавалось даже создать фигуру. Чем сложнее фигура тем сложнее удержать ее в воображе­нии, поэтому пока я экспериментировал с самыми простыми фигурами.
   На эксперименты я потратил четыре дня и в результате у меня собралось несколько "заклинаний" создающих различные по мощности взрывы (в том числе и направленные), которые наносили приличный урон мобам.
   Теперь у меня было оружие, с помощью которого я мог продолжить про­хождение игры. Единственным его недостатком было то что на создание каждо­го "заклинания" уходило от 2 до 15 минут для самого сложного (и мощного). Хорошо если у меня будет укрытие, откуда можно будет атаковать мобов, но что если кто-то нападет на меня внезапно?
   Нужен магический щит, желательно такой, который можно было бы дер­жать постоянно, при этом он не должен занимать все мое внимание. А если по­пробовать создать щит на основе телекинеза? Я ведь чувствую пространство во­круг своего игрового тела, возможно я смогу перехватывать угрозы? Нет, я про­сто не буду успевать, ведь на то чтобы захватить объект в телекинетическую хватку у меня уходит около секунды. Слишком долго. Может быть попробовать воздух? Но движения воздуха, которые мне удалось вызвать были слишком сла­бы. Пытаться остановить ими атаку противника все равно что выйти с соломин­кой против меча. Нужно что-то поплотнее... Может быть вода?
   Обследуя пещеры локации логова разбойников, я наткнулся на одно очень красивое место - просторный грот, стены и потолок которого были усеяны све­тящимися кристаллами. По части одной из стен стекала вода, образуя не­большой водоем на полу. Может быть это место создал какой-нибудь ди­зайнер-романтик для влюбленных пар.
   Я очистил путь от мобов и убедившись что на меня никто неожиданно не нападет направился к гроту. По дороге я нашел несколько тайников, которые сразу же освободил от наличности. Найденные предметы были в основном вся­ким хламом - они либо требовали ремонта, либо я не мог их носить из-за того что мне не хватало единиц силы или ловкости. Кроме того, общий вес предме­тов, которые можно таскать в инвентаре, зависел от параметра сила, а значит я не мог позволить себе собирать все подряд.
   Попав в грот первым делом я попытался выковырять из стены один из кристаллов. Через несколько минут безуспешных попыток извлечь кристалл передом мной выскочило окошко с сообщением что интерьер грота не разру­шим. Возможно создателю этого островка безопасности не хотелось чтобы иг­роки все тут растащили своими жадными руками.
   Бросив бесполезное занятие, я подошел к водоему и зачерпнул руками немного воды. Она была холодной и безвкусной. Сразу после того как я выпил немного воды по телу пронеслась волна бодрости. Возможно какой-то баф, поз­же надо будет посмотреть логи. Я отошел подальше от воды, лег на спину и рас­слабился. В таком положении игровое тело требовало минимум контроля, а зна­чит можно уделить максимум внимания экспериментам.
   Вода легко принимала любую форму, которую я только мог представить, но при этом приходилось ограничиваться небольшим объемом в котором ею можно было манипулировать. Стоило отвлечься как она сразу же норовила рас­течься лужей на полу пещеры. Опыты обошлись без ЧП, если не считать мокро­го пола, поэтому я решил провести несколько тестов рядом со своим игровым телом. Шар воды диаметром сантиметров десять послушно подлетел ко мне. Я открыл глаза и вытянул руку вверх касаясь его. Ничего не произошло. Я осто­рожно погрузил руку в висящий шар и сразу же заметил что контролировать воду стало легче. Пошевелил пальцами, сопротивление воды практически не ощущалось. Некоторое время я играл с водой, заставляя ее растекаться по руке на манер перчатки, собираться обратно в шар и принимать формы различных предметов. Теперь все зависело от того насколько прочны создаваемые из воды объекты. В отличии от обычных игровых предметов у созданных из воды не было характеристики прочность. Пришлось определять на глазок. Для этого я извлек из инвентаря один из камней покрупнее, которые использовал для тренировки телекинеза, и ударил им воде принявшей форму куба. Я ощутил удар через воду и тут же потерял над ней контроль. Вода расплескалась во все стороны.
   Собрав воду я снова ударил по ней, одновременно прилагая усилия чтобы сохранить форму которую она приняла. Но как бы я не старался при ударе вода растекалась лужей. Слишком сложно было удерживать всю массу воды в одном положении. Возможно если бы я провел в тренировках несколько недель я бы смог чего-то добиться, но сидеть здесь столько времени я не хотел. Может быть есть другой способ манипулировать водой? Вода всегда принимает форму лю­бого сосуда. Тогда пусть этот сосуд будет сделан из самой воды! На этот раз я не пытался контролировать всю воду, а собрав ее в шар сместил внимание к грани­це воды и воздуха. Получилась сфера воды, в которой была вода. Полученная конструкция с легкостью перенесла все попытки разрушить ее с помощью под­ручных средств. Затем я вылил воду что была внутри сферы воды и снова по­пробовал ее разрушить. Она оказалась такой же крепкой как и сфера с водой.
   Теперь можно было приступить к тому ради чего все это затевалось - со­зданию защитного поля. Сфера схлопнулась и и материя из которой она состоя­ла приняла форму круга диаметром около тридцати сантиметров. Он оказался достаточно прочным чтобы выдержать удары камнями и посохом. Труднее всего было не сохранять его целостность, а удерживать на одном месте.
   На ощупь удерживаемая в заданной форме вода похожа на тончайший слой прозрачного теплого льда. Я встал и расположил экспериментальный ба­рьер прямо перед собой на некотором расстоянии, а затем попробовал пройтись одновременно двигая его перед собой. Тот послушно перемещался оставаясь на том же расстоянии от моего тела. Затем я начал увеличивать площадь водяной пластины чтобы узнать каков мой предел. Оказалось что он составляет пример­но полтора квадратных метра, по моим ощущениям если бы я продолжил уве­личивать ее размер то она бы могла развалиться от малейшего чиха. Этого было недостаточно чтобы окружить себя сплошным водяным барьером, но это ужу была хоть какая-то защита, кроме того я надеялся что со временем площадь ба­рьера, который я смогу создавать, увеличится.
   Оставалось проверить не будет ли каких-либо побочных эффектов при разрушении водяной пластины. Помня что случилось когда я потерял контроль над огненным кольцом, я отправил разведчика с небольшим количеством воды для создания щита в пещеру с боссом. Сейчас там было еще штук пять скелетов и сам босс (у последнего было просто запредельное количество очков жизни, причем видимо за каждые двадцать процентов выбитых хитпойнтов скорость их восстановления удваивалась). В процессе экспериментов с магией я несколько раз полностью зачищал всю пещеру, оставляя только босса. После того как про­стые мобы заканчивались я покидал локацию чтобы вернуться в нее же с новы­ми мобами.
   Я быстро избавился от мобов которые были на пути в пещеру босса и остававшихся в пещере скелетов, после чего приблизился к ней. За все время истребления его подчиненных босс ни разу не отходил от своего трона и на метр. Попытки убить босса вновь оказались безрезультатными, стоило его оч­кам жизни начать снижаться как скорость их восстановления возрастала и я просто не успевал наносить урона больше чем восстанавливалось за это время. Проблема была в том что для создания каждого взрыва уходило слишком много времени. Я словно уперся в стену которую не проломить в лоб.
   Вообще-то в задании, которое я получил у охотника ничего не говорилось об убийстве босса. Как оно там звучало... я открыл журнал заданий и перечитал задание.
   Освободите души разбойников от проклятия меча алчности.
   Если бы это была обычная игра-фэнтези то для выполнения квеста нужно было бы либо каким-то образом снять проклятье - с помощью магии или вы­полнив условие разрушения проклятья заложенное в самом проклятье, или уни­чтожив предмет. Условие разрушения проклятья неизвестно, в книге был только рассказ о создании меча. Учитывая что большинству игроков недоступны маги­ческие навыки и никаких НПС-магов тут нет... Тогда может быть проклятье не существует? Точнее существует только в разуме НПС и объясняется банальной жадностью... В этом случае чтобы выполнить квест необходимо уничтожить меч.
   Ладно, для начала попробую отобрать его у босса. Я отправил в пещеру очередного разведчика. Тот приблизился к руке в которой был меч, после чего я используя свою способность разрезания принялся отделять кисть руки от остального тела босса. На это ушло минут сорок. Стоило мне закончить, как кисть босса рассыпалась на осколки, а сам босс взвыл так громко, что даже мое игровое тело, находящееся в двух поворотах от логова босса, оказалось на пять секунд под дебаффом оглушения. Конечно и раньше такое было, но сейчас я впервые испытал негативный эффект так как был слишком близко к полю боя. Страшно представить что было бы с группой игроков, которые бы попали под такой удар.
   Не теряя времени мой разведчик схватил меч и потащил его к выходу из пещеры. Но босс моментально сориентировался и бросился следом. Черт, если он побежит за мечом он может добраться до моего игрового тела, я не смогу бе­жать и нести за собой меч телекинезом. Выхода не было, я бросил меч и босс тут же схватил его, несколько раз взмахнул им перед собой и издал еще один оглушающий вопль, после чего вернулся на свой трон. Утраченная им конеч­ность уже восстановилась.
   Я раздумывал над вариантами. Можно было попытаться разрушить меч пока он находится в руках моба, но тогда скорее всего игра не засчитает мне вы­полнение этого задания. Второй вариант - найти место куда я успею дотащить меч прежде чем его схватит босс и где он не сможет его достать. Возможно по­сле того как босс лишается меча он становится слабее?
   Я тщательно обследовал пещеру и нашел подходящее место. У потолка по одной из стен тянулась длинная узкая щель словно созданная для рук игрока. Ниже на этой стене были незаметные на первый взгляд неровности на которые игрок мог бы ставить ноги. "Дорожка" начиналась у одного из входов в пещеру и резко поднималась вверх, далее тянулась у потолка. Ловушка или путь к тай­нику? Изучив место где заканчивалась эта "дорожка" я действительно обнару­жил тайник содержавший в себе пятьдесят тысяч коллов, несколько колец и ме­дальон. Не глядя на характеристики предметов я сразу же убрал их в инвентарь.
   Я развеял разведчика в пещере с боссом, создал нового и направил его к боссу. Разведчик приблизился к мечу, после этого я извлек из инвентаря воду которую набрал безопасной зоне. (Как ни странно, удерживаемая единой массой вода без проблем убиралась в инвентарь, откуда ее можно было в любой момент вытащить, главное тут вовремя переключить внимание на массу воды, иначе она растечется.) В воздухе завис водяной шар, который был моментально атако­ван мобом. В отличии от огненного кольца вода не взорвалась. Она расступи­лась перед лезвием и меч продолжил двигаться. На линии разреза выступили капли воды, и я тут же восстановил целостность сферы. Босс продолжил поло­совать мечом воду. Какое же это защитное поле если меч проходит сквозь него как нож через масло? Я сосредоточился на массе воды представляя как она ста­новится густой и вязкой, настолько липкой и плотной что из нее невозможно вытащить меч. Босс взревел от злобы накладывая на меня очередной оглушаю­щий дебафф, когда меч вдруг застрял в водной сфере. Тем временем вода рас­теклась по лезвию и добралась до гарды, стремясь прервать контакт между ме­чом и пальцами моба. Через несколько секунд пальцы босса соскользнули со ставшей вдруг невероятно скользкой рукояти. Зачем я вообще пытался утащить меч из пещеры? Ведь я могу в любой момент убрать удерживаемый аурой пред­мет в инвентарь! Именно так я и поступил с мечом.
   Лишившись меча босс заметался по пещеры в растерянности. Может его глючит? В любом случае, мне его не убить, слишком уж он "толстый". Имея на руках меч я смогу выполнить задание охотника, дальше видно будет нужно ли возвращаться в эту пещеру. Идти к выходу приходилось медленно из-за пере­груза. Я остановился на повороте и открыл инвентарь, выкинул ненужные сей­час камни и пошел дальше. Метрах в пятидесяти от выхода из локации меня до­гнал злобный рев. Судя по нарастающему звуку босс летел ко мне на всех па­рах. Я рванул к выходу. Когда я шагнул сквозь стену растений из-за поворота показалась туша босса. Как хорошо что мобы не могут пересекать границы ло­каций!
   У входа в "Логово разбойников" не было ни души. Неудивительно, ведь сейчас была ночь, да и днем игроки сюда почти не приходили. Что-то мне подсказывало, что если я вернусь в локацию откуда только вышел, то там меня будет ждать горячий прием босса и отреспаунившихся мобов.
   Я решил дождаться рассвета и затем вернуться в деревню. Засыпать сей­час было опасно - в любой момент на меня могли наткнуться мобы, поэтому я сел возле входа в пещеру, прислонившись спиной к камню и принялся разби­рать добытые трофеи не забывая посматривать по сторонам. Хорошо еще что в этой игре не требовались никакие "кристаллы правды" или навык опознания чтобы узнать свойства оружия. Прежде всего я принялся изучать меч босса.
   Клинок Завоевателя.
   Уникальное оружие созданное величайшим кузнецом Айнкарда.
   +15% к получаемому опыту,
   +5*уровень к ловкости,
   +5*уровень к силе,
   +15% скорость атаки,
   +100% регенерация,
   +20% шанс нанести критический удар,
   урон 70-80 + 5*уровень,
   урон ядом 3% базового урона каждые пять секунд в течении трех минут,
   вес 5кг,
   прочность 1000.
   Требования: 10 уровень, 50 силы, 30 ловкости.
   Это же самый настоящий чит! Наверняка на этом уровне, да и на следую­щих мало какое оружие превзойдет эту игрушку. С ростом уровня плю­сы к статам и урону будут также расти, фактически с ним можно пройти всю игру. Интересно, требования к статам явно завышены для десятого уровня. Хотя если прокачивать не только уровни, но и статы... Вот у меня уже 90 восприятия набралось, когда только успело? Может стоит стать мечником и воспользоваться великолепным оружием которое попало мне в руки? Для этого мне нужно раз­виться до 10 уровня, что даст мне 20 свободных очков характеристик. Для того чтобы использовать меч понадобится еще 39 очков. Это либо еще 6 уровней, либо нужно поднять статы предметами с характеристиками или как-то прока­чать их... Возможно с помощью игровой системы я смогу побеждать мобов, действующих по заданным алгоритмам, но моими противниками могут быть и люди. Черт, этот разукрашенный клинок будет привлекать внимание и вопросы: где выбил, за сколько продашь, какие у него характеристики. А если мной заин­тересуется Каяба? Нет уж, лучше буду полагаться на магию и выполню квест охотника, награда за его выполнение должна быть сопоставима с ценностью клинка.
   Решив этот вопрос окончательно я не стал откладывать уничтожение клинка. Создав разведчика я отвел его в сторону чащи и там извлек из инвента­ря меч. В распоряжении у меня были взрывы и способность разрезания, есте­ственно я решил воспользоваться последней. Но меч не пожелал разделяться на части. Разозлившись я переключился на один из украшавших гарду меча кри­сталлов. Через полчаса я стал обладателям десяти драгоценных камней и одно­го большого кристалла регенерации. Камушки можно было вставлять в предме­ты, тем самым улучшая их. Теперь меч назывался Поврежденным Клинком За­воевателя и его прочность упала до 300. Когда я вновь попытался разделить его на части мне это удалось. Часть фрагментов рассыпалась осколками, остались только три самых крупных, которые именовались обломками легендарного меча.
   На переферии зрения замигало оповещение системы. Я развернул окно с сообщением. Текст гласил:
   Скелеты и их предводитель Чжи Лау, обитавшие в логове разбойников, наконец обрели покой.
   Видимо я выбрал верный путь выполнения задания охотника, можно идти к нему за наградой.
   Вернувшись взглядом на окно инвентаря я принялся по порядку переби­рать содержимое. Вытащил посох и положил его рядом с собой. С грустью по­смотрел на сюрикены, их прочность составляла 1-5 единиц, а количество сокра­тилось до восьми. Зелья лечения не были мною использованы ни разу, а вот яд я истратил весь, честно говоря он показал себя не лучшим образом. Слишком много возни, а толку чуть. Оба кольца из тайника босса давали плюсы к ловко­сти (+10) и скрытности(+5) каждое. Выглядели они как простые украшения без статов. Я одел их. Медальон оказался значительно полезнее колец. Он повышал скрытность на 10 единиц и наделял обладателя активируемым умением делать не читаемыми имя и уровень обладателя. Я нацепил медальон и убрал его под одежду чтобы он не бросался в глаза, после чего мысленно попробовал активи­ровать и отключать умение, которым наделял меня медальон. Получилось.
   Вообще мысленное управление дает ряд преимуществ: скорость, незамет­ность для других игроков, не нужно выполнять специальные жесты для вызова меню или произносить игровые команды. Тем более зачем выкрикивать назва­ния атак во время боя? Чтобы противник знал чего опасаться? Те из игроков, кто умел держать меч в руках, запоминали в каком положении тела активируется та или иная атака и строили свой рисунок боя так, чтобы боевые приемы активировались автоматически, остальным приходилось прибегать к голосовому управлению.
   В процессе тренировок и изучения своих возможностей в пещерах я ис­требил немало мобов, и в общей сложности вместе с деньгами обнаруженными в тайниках заработал около семидесяти тысяч коллов. Теперь у меня были день­ги и можно было купить предметы первой необходимости - кристаллы жизни и телепортации, одежду со статами на силу и живучесть. Также было бы неплохо узнать последние новости.
   Пока я изучал инвентарь и думал о том что мне делать дальше, наступил рассвет. Я перекусил фруктами, одновременно проверяя окрестности на на­личие мобов, прибил нескольких камнями. Затем мне в голову пришла идиот­ская навязчивая идея: может ли моб задохнуться от нехватки кислорода если по­крыть его лицо водой? Оказалось да, может. Интересно, а что если.... внезапно я понял что сидя у входа в пещеру просто тяну время из-за того что в глубине души совсем не хочу возвращаться к людям. Сделав над собой усилие я встал, подобрал посох и зашагал по направлению к деревне, не забывая следить за округой через разведчика.

***

   Обратный путь к деревне был несравнимо легче дороги к пещере. После тренировок в логове разбойников убивать мобов стало намного проще - пара ударов камнями в нужные точки на ногах и они уже не могли сдвинуться с ме­ста, и уже добить их издали не составляет труда. Игроков поблизости не было и я мог пользоваться магией не опасаясь что меня заметят.
   Через некоторое время я увидел впереди игрока. Двенадцатый уровень, снаряжение на вид недешевое, идеально подходящее для незаметного передви­жения в лесу. Игрок бесшумно ступал по траве и отлично маскировался, если бы мой разведчик случайно не пролетел сквозь него (ощущение при этом было неописуемым) я бы мог его не заметить. На вид лед пятнадцати. Интересно от кого он прячется? Не от мобов точно, здесь они были 8-9 уровня и если он уже дорос до 12 мобы ему не противники, даже если их будет много. Возможно где-то поблизости бродят другие игроки. Неизвестно каковы их намерения и сколь­ко их. Впрочем может игроков поблизости и нет, а замеченный мной игрок - безбашенный пкашер-одиночка, разыскивающий своих жертв.
   Я решил понаблюдать за ним, и, чтобы не опасаться нападений мобов, влез на дерево. С возросшей благодаря снаряжению ловкостью взбираться на дерево стало проще. Устроившись на ветках так чтобы случайно не упасть, я со­здал еще одного разведчика (первый следил за обнаруженным игроком) стал прочесывать округу по расходящейся спирали. Из-за того что деревья росли здесь довольно плотно - наверху их кроны образовывали сплошной ковер - из-за этого разведчику приходилось двигаться на высоте человеческого роста.
   Игрок вышел к обрыву и, немного пройдя вдоль его границы видимо в по­исках пути вниз, начал спускаться по найденной тропинке. На дне оврага игрок удвоил осторожность, теперь он двигался намного медленнее, иногда замирал и прислушивался. Похоже что он знал куда шел и чего-то (а скорее кого-то) опа­сался.

***

   Отступление. Шиба Ики, он же ШиКи.
   Я шел по едва заметным следам в душе молясь всем богам чтобы только успеть. Какой же я дурак. Нельзя было оставлять ее в городе, пусть бы она тас­калась бесполезным балластом, но оставалась под присмотром. Что я скажу ро­дителям если она погибнет в этой чертовой игре? Младшая сестра всегда была упрямой и делала все по-своему. Как она могла присоединиться к тем прохо­димцам? Про них ходили нехорошие слухи, будто несколько присоединившихся к ним игроков погибли, по словам лидера группы из-за самонадеянности, но что там на самом деле известно одному Каябе... Тьфу блин, скоро буду как те сек­танты...
   След ведет в овраг. Хорошо что у меня раскачан навык чтения следов. Меня накрыло нехорошим предчувствием, ощущением что за мной кто-то на­блюдает. Я украдкой огляделся. Никого. Где этот гад? Я четко ощущал чужой изучающий взгляд. Нет времени отвлекаться, может это и не враг. Прежде всего нужно найти сестру. Я заглянул за поворот и наконец увидел ее. Слава богу, она жива! Ее окружили трое товарищей по команде и намерения у них были отнюдь не добрыми. Пока меня не заметили я начал подбираться к ним.
  -- Давай раздевайся сука! Если ты будешь хорошей девочкой мы оставим тебя в живых и ты еще не раз нас порадуешь. Живей!
  -- Нет, пожалуйста, нет. - голос Миюки дрожал от ужаса.
   Первым сниму ублюдка с кинжалом который стоит за спиной сестры, на­деюсь справлюсь с двумя оставшимися. Я приготовился к броску и тут услы­шал шум за спиной. Оглянувшись я не поверил своим глазам - оказавшийся там игрок лихорадочно царапал шею пытаясь что-то с ней содрать, рядом валялся огромный двуручный меч. Полоса хитпойнтов над его головой постепенно со­кращалась. Его сообщники и моя сестра также удивленно взирали на эту карти­ну. Глаза Миюки расширились когда она перевела взгляд на меня, в тот же миг пкшер с кинжалом прыгнул к ней и прижал к ее шее лезвие.
  -- Эй ты! Если дернешься я ее убью, - крикнул он. - Не знаю что ты сде­лал с боссом, но тебе стоит это прекратить, иначе твоя смерть будет долгой и мучительной.
  -- Это не я! У него на шее какая-то штука, может быть это моб?
  -- Нет тут никаких мобов и никогда не было! Считаю до трех! Раз, два...
   Задыхавшийся игрок начал шумно вдыхать воздух, видимо он освободил­ся от того что его душило.
  -- Так, так, похоже нас навестил герой. Какого ты уровня? - я вновь по­вернулся к боссу, тот наклонился и, не сводя с меня взгляда, за шарил по земле рукой в поисках оружия. Так ничего и не нащупав главарь по­смотрел вокруг себя и выругался. - Чё за фокусы? Как ты это сделал?
  -- Это не я!
  -- Кроме тебя некому! Бросай оружия, иначе сестренке будет больно!
   За моей спиной раздался удивленный вопль одного из бандитов. Не думая я бросился к безоружному главарю и отрубил ему поднятую в защитном жесте руку. Выведя его из строя еще несколькими ударами я повернулся и увидел как сестра сжимая в руке меч отступает ко мне. Перепуганные бандиты и не думали нападать на нее, двое стояли спиной к спине, лихорадочно обшаривая взглядом окрестности, а третий баюкал обрубок руки ранее сжимавшей кинжал. Кинжал, который теперь парил в воздухе.
  -- Это читерство, - сказал один из бандитов.
  -- Ага, можете пожаловаться админам. Я не понимаю что тут сейчас произошло, но я сваливаю. Приятно оставаться. Уходим, Миюки. - я потащил сестру за собой.
   Видимо у главаря был кристалл жизни и запасное оружие. Пока я следил за остальными бандитами и парящим в воздухе кинжалом он полностью восста­новился и вооружился. Я не успевал уклониться от его внезапной атаки, но это было и не нужно - висевший в воздухе кинжал мгновенно преодолел расстоя­ние до главаря бандитов и вонзился в его правый глаз по самую рукоять. Босс застыл на месте, его хитпойнты ушли в ноль и игровое тело разлетелось на осколки.
   По мере того как мы удалялись от бандитов, мы шли все быстрее и бы­стрее. Выбравшись из оврага мы побежали. Мы остановились только тогда, когда наконец пришли в одно из обнаруженных мной безопасных мест.

***

   Я не ожидал что удар кинжала окажется смертельным. Если бы это был сюрикен то такой удар снял бы ему процентов 30-50 процентов хитпойнтов и наградил бы каким нибудь дебаффом. Но что случилось то случилось. Страдать от угрызений совести я не собирался.
   Пока парень уводил свою подругу (или может быть сестру?) я повернул кинжал лезвием к ПК. Двое следили за висящим в воздухе оружием, медленно расходясь в стороны друг от друга, третий по-прежнему был в шоке. Что де­лать? Убить их? Решение нужно принимать быстро, они уже пришли в себя и кажется что-то задумали.
   Пока я раздумывал над дилеммой убить их и спасти жизни их потенци­альных жертв или оставить их в живых надеясь на то что они бросят свое дрян­ное ремесло, бандиты начали действовать. Отойдя на достаточное расстояние друг от друга видимо чтобы я не мог следить за ними одновременно, они син­хронно бросились к кинжалу, на ходу активируя приемы.
  -- Бросок гепарда!
  -- Змеиный укус!
   Скорее всего они решили что напавший на них игрок имеет навык неви­димости и ударили туда где должно было находиться мое тело. Вот только их оружие не встретило препятствия и продолжило движение. В результате они убили друг друга. Это произошло так быстро что я ничего не успел сделать. Остался последний пкшер.
  -- Я... я никого не убивал, клянусь. Мы не хотели ничего дурного, это была просто шутка. Глупая шутка... - уивать его не хотелось. Конечно, если оставить его в живых пойдут слухи. Если бы можно было погово­рить с ним через разведчика я бы постарался его напугать чтобы он больше не пытался вредить другим игрокам или убивать их, можно было бы даже направить слухи в нужное русло. Пустить что-то вроде байки про призрак убитого игрока, который преследует пкшеров. Но, к сожалению, разведчик не мог издавать звуки,.
   За спиной последнего оставшегося бандита была подходящая поверх­ность - стена из камня. Он дернулся в сторону когда неподвижно висевший кинжал вдруг пролетел в нескольких сантиметрах от его уха. Повернувшись он увидел как камне из которого состояла стена оврага появляются царапины.
   "Скольких ты убил?"
  -- Я никого не убивал клянусь! Смотри, у меня зеленый ник!
   "Я ненавижу убийц, но не хочу убивать."
   "Сейчас ты пойдешь в город. Там ты расскажешь обо мне."
   "Я призрак и больше не могу умереть."
   "Не зная усталости я буду преследовать тех кто посягает на чужие жиз­ни."
   "Передай своим дружкам что если они будут бродить с красными никами, то скоро они станут мертвыми."
   "Ты все понял?"
   Для большего эффекта я приблизил кинжал к лицу пкшера. Он закивал как китайский болванчик. Выдержав паузу секунд пять я убрал кинжал в инвен­тарь. Пкшер испуганно смотрел туда где только что было угрожавшее ему ору­жие. В себя он пришел минут через десять, когда его отрубленная рука уже ре­генерировала. Проведя ее по лицу он огляделся, обшарил собрал лут, выпавший с его подельников, и поспешил покинуть овраг. К тому времени мой разведчик развеялся. Что ж, надеюсь он хоть кого-нибудь сможет убедить что не стоит ста­новиться ПК. Интересно что сделает Каяба когда услышит его историю?
   Пока я отвлекался на то что происходит вдалеке, у меня под ногами собра­лась пятерка волков. Какого черта они сагрились, я ведь их не трогал? Впрочем я моментально получил ответ на этот вопрос - оказалось что они не пытаются добраться до меня, а нападают на одного из своих собратьев - того, кто стал моим новым питомцем. Он неплохо отбивался, но силы были не равны. Его хит­пойнты уже опустились в красную зону. Мне даже стало жалко этот сгусток цифрового меха. Не жалея сюрикенов, прочность которых стремилась к нулю, я атаковал волков. Хорошо быть магом - ранившие волков снаряды пришли в движение вырываясь из ран чтобы нанести новые. Одновременно с этим я открыл инвентарь, вытащил одно из зелий лечения и применил его на своего волка. Зелья действуют медленнее, чем кристаллы, но этого оказалось достаточ­но чтобы питомец смог добить своих бывших товарищей. К сожалению, к тому времени сюрикены рассыпались осколками. Я получил новый уровень - очки опыта за убийство мобов распределились поровну между мной и питомцем.
   Спустившись с дерева я еще раз применил зелье лечения догоняя до ста процентов очки жизни своего спутника. Теперь я смотрел на него другими гла­зами - как на способ зарабатывать драгоценный опыт. Подняв уровни я не буду выделяться среди других игроков-одиночек, просто еще один битер. Наличие питомца и высокий уровень станут прекрасным объяснением почему я могу позволить себе ходить в одиночку.
   Частью сознания наблюдая за окрестностями, я проверил навыки и способности питомца. Пет мог выполнять различные команды - следовать ря­дом, охранять выбранный объект, идти по следу, атаковать цель и так далее. Ко­манды следовало выбирать из меню, набирать в специальном окне с помощью виртуальной клавиатуры или произносить вслух. Второй и третий способы были предназначены для нестандартных команд и выполнялись после анализа специальным ИИ, который в процессе взаимодействия с игроком обучался и развивался. Во всяком случае так утверждала справка. Жаль что я не изучил все эти подробности когда петами становились скелеты... но они слишком быстро погибали. Да и питомец-скелет привлекал бы слишком много внимания.
   Питомцу нужно придумать имя. Я вновь посмотрел на него. Типичный се­рый волк-моб крутился рядом иногда замирая на одном месте. Вдруг он тихонь­ко зарычал. Я тут же послал разведчика в сторону куда он смотрел. Там метрах в семидесяти нашлись те самые парень с девочкой, которым я только что помог. Через минуту я их увидел уже своими глазами.
  -- Привет, - сказал я.
  -- Привет, - ответил парень, девочка моментально спряталась за его спи­ну.
  -- Р-ррр, - вставил свое слово волк.
   Пристально следя за мной пара обошла меня, при этом девочка старалась спрятаться за своего защитника. Я оставался на месте.
  -- Никто нас не любит, - грустно заметил я, когда они ушли. - И спасибо никто не скажет.
  -- Р-ррр, - вновь забеспокоился волк. Пятеро новых игроков были от­нюдь не мирными овечками - их ники были красными. Вот дерьмо... У одного из них тоже был питомец-волк, который вел их по следу парня и девочки.
   Шансы на то что парочке удастся оторваться нулевые, как бы не был про­качан парень у девочки очень слабый персонаж, из-за этого они медленно дви­гаются. Кроме того они не знают о погоне. И самое плохое то что я не могу при­держиваться своего любимого стиля - ударов из далека. Беглецы прошли со­всем рядом со мной, питомец противника скорее всего даст знать пкшерам об еще одном игроке. И сюрикены закончились как назло. Из метательного только кинжал, стоит его засветить... нет, это не вариант.
   Я отдал волку команду идти по следу и указал в сторону куда скрылись парень с девочкой. Питомец в нужном направлении время от времени опуская голову к земле. Через пять минут я их догнал, одновременно я продолжал сле­дить за пкшеры которые остановились чтобы собрать лут. Тот самый лут, кото­рый выпал из убитых волков. Они посмеивались и шутили насчет трусливого игрока, который сбежал не оглядываясь на лут. Плевать на клыки и шкуры, лишь бы они оставались там подольше.
  -- Эй, ребята, - уведомил я парочку о своем появлении. Впрочем, для следопыта оно не оказалось неожиданным - он приготовился к поединку заранее обнажив оружие, девочка вновь спряталась за его спиной. - За вами похоже хвост. Пятеро с красными никами. Нужно не драться, а уносить ноги.
  -- Откуда нам знать что это правда?
  -- А зачем мне лгать? Время уходит, быстрее решайтесь. Скоро они будут здесь.
   Он не сводил с меня глаз и не спешил убирать оружие.
  -- Если ты опасаешься удара в спину, то обрати внимание - я безоружен. Пока я буду доставать оружие из инвентаря ты сто раз успеешь меня нейтрализовать.
  -- Ладно. - он все-таки убрал меч. - Если ты задумал какую-нибудь га­дость, это будет твоей последней ошибкой.
  -- Нужно добраться до любого безопасного места, - сказал я. - Оттуда можно будет позвать на помощь.
  -- Забавно, я как-то об этом не подумал, - протянул следопыт уже на ходу. Я со своим волком шли впереди, он с девочкой сзади. - Давай угадаю, ты знаешь такое поблизости?
  -- Нет. Но этот вариант самый оптимальный.
  -- Хм.
  -- Самое опасное для нас наткнуться на мобов. Ты хорошо знаешь эту местность? Просто я тут первый раз.
  -- Сам знаю, поворачивай влево, - вдруг сказал он. Вовремя, впереди было штук тридцать каких-то мобов. Мы обошли их. Минут через со­рок, избегая мобов, мы добрались до небольшой поляны метров трид­цати в диаметре.
   Сев на траву я наблюдал за расслабившейся парочкой. Девочка осмелела и представилась, ее звали Миюки, парня Шики они были сестрой и братом. Я тоже представился.
  -- Ты предлагал позвать друзей, - заметил Шики. - Мы в безопасном ме­сте, так что можешь начинать.
  -- У меня их нет. Я надеялся что у вас будет кого позвать. - вообще-то один человек в друзьях у меня все-таки был, Арго, но чем может по­мочь торговка информацией? Тут нужны прокачанные в бою игроки.
  -- ЧТО??? Мы в игре около месяца, а у тебя до сих пор в друзьях никого?
  -- Я предпочитаю бродить в одиночку. Сокомандники быстро надоедают.
  -- Мои знакомые придут через два часа. - сказал Шики.
  -- Не расскажите как вы оказались в такой ситуации? С пк на хвосте?
   Посмотрев на брата, Миюки со вздохом начала рассказ. Как ей было оди­ноко в городе, как ей хотелось доказать брату что она не просто сопливая дев­чонка, только и способная отсиживаться за чужой спиной, а героиня, как она познакомилась в городе с тремя веселыми парнями, как они несколько раз ходи­ли вместе на мобов. Драться она не умела, но после того как узнала о том что прокачанное восприятие открывает дорогу к некоторым квестам, полезно в по­иске тайников, позволяет обнаруживать ловушки стала повышать именно его. Члены команды поддержали ее в этом, сказали что им не хватает разведчика и именно она им станет. А потом лидер сказал что получил скрытый квест, за пер­вое выполнение которого все члены команды получат хорошую награду. И они отправились его выполнять. Только это было ловушкой для нее, ловушкой, кото­рую она не замечала до самого конца. Шики обнял ее и сказал что ей не нужно было ничего доказывать. И взял обещание что она больше не будет покидать го­род, и если ей так хочется быть полезной - пусть возьмет крафтовую профес­сию и развивает, так она будет в безопасности и поможет другим игрокам.
  -- Прошло уже достаточно времени чтобы нас догнали. Может быть они сбились со следу и мы зря сидим на одном месте? - вдруг спросила Миюки.
  -- Ты права в одном, пк давно нас нашли. Для них нет никакого смысла выходить на поляну - в безопасном месте невозможно нанести урон игроку. - тихо ответил я. - Они надеются что мы не подозреваем об этом и в любой момент соберемся и пойдем дальше. Вы ведь не знали о погоне до тех пор пока я вас не предупредил? Меня они не видели, я засек их издалека и сразу же пошел за вами. Шики, нужно изобразить какую-то деятельность, чтобы у них было объяснение почему мы тут сидим. Иначе они могут заподозрить неладное. Идеи есть?
  -- Обычно игроки останавливаются в безопасных местах для перерыва на обед. Хорошая еда дает бафы. У меня есть несколько кусков мяса, но нет навыка приготовления пищи.
  -- У меня он есть, - сказала покраснев Миюки. - Я готовила для бывших товарищей по команде. У меня есть все необходимое для готовки.
   Миюки развила бурную деятельность. Она достала из инвентаря малень­кую жаровню, кучу каких то баночек и посуды, забрала мясо у брата и начала что-то там делать. Было видно что ее навык кулинарии находится на довольно высоком уровне. Через пятнадцать минут спустя по поляне распространился незнакомый но очень аппетитный запах. Видимо он чувствовался не только на поляне - у устроившихся в засаде вокруг поляны пк буквально потекли слюнки. Забавно. В этой игре эмоции игроков порой изображались излишне прямо, доходило до гротеска.
  -- Спасибо, очень вкусно, - похвалил я девочку. - Никогда не пробовал ничего подобного в реальности.
  -- Я немного экспериментировала с ингредиентами, - она засмущалась. - В процессе опытов навык качается намного быстрее. Это один из изоб­ретенных мною рецептов. Не знаю можно ли повторить это блюдо в реальности.
   Через курсировавшего вокруг поляны разведчика я увидел что к нам нако­нец прибыла подмога. Группа из семи игроков двенадцатого-пятнадцатого уров­ня двигалась совершенно бесшумно. Они остановились метрах в четырехстах от нас, один из игроков убрал оружие вытащил из инвентаря плащ цвета хаки, накинул на себя и начал медленно приближаться к нам. Он сумел обойти вокруг поляны незамеченным и вернуться к своим товарищам (видимо искал сидевших в засаде пк). После его доклада игроки распределились по целям. Пкшеры ни о чем не подозревали до последнего. Практически одновременно их вырубили, связали руки за спиной, и потащили к нам на поляну.
   Поприветствовав своих спасителей мы быстро собрались и дружной тол­пой отправились в деревню. В ответ на вопрос что будет дальше с плейеркилле­рами последовал ответ лидера группы наших спасителей - они отправятся в тюрьму, которая оказывается есть в городе, где будут находиться до выхода из игры. Веры в то что они раскаются и больше никого не убьют не было, остав­лять их на свободе означало поставить под угрозу жизни других игроков.
   До деревни мы добрались без проблем. Там я расстался с новыми знако­мыми - они отправились в город, а я сдавать задание охотнику. Вот только там меня ждал большой облом. Охотник отказался признавать что я выполнил его квест и продемонстрированные трофеи - осколки меча и драгоценные камни не повлияли на НПС. Открыв журнал заданий я убедился что квест числится невы­полненным, более того, его выполнить уже невозможно потому что проклятие уже разрушено... Система не засчитывала мне опыт за убитых с помощью магии мобов, почему я думал что она будет засчитывать выполнение задания с помо­щью магии? В этот момент мне как никогда хотелось напиться, поэтому я плю­нул на все и пошел в таверну.
   Волка я оставил перед входом, в отведенном для питомцев месте. В зале не было свободных столиков. Я сел на свободное место и заказал у подошедшей сотрудницы заведения выпивку. В наличии из спиртного были только вино и пиво, стоили они от 1000 коллов за бутылку, я заказал и то и другое. Сосед по­косился мое хмурое лицо и сказал.
  -- Соболезную.
  -- Чему? - не понял я.
  -- Чаще всего сюда приходят напиваться из-за смерти друзей или знако­мых. Вот я и решил что...
  -- Нет, все мои знакомые живы. Наверное.
  -- Тогда может быть тебя бросила девушка...
  -- Нет. - какой он любопытный. Официантка принесла напитки и ушла. Я изучающе взглянул на своего собеседника через разведчика. Впервые за время игры с момента как я начал активно прокачивать восприятие я не мог видеть ни уровень, ни ник игрока. Что если он... Тогда я не могу упустить шанс высказать ему все что думаю об этом дурдоме. - Меня просто достала эта игра. Полный отстой. - Мне показалось или мыш­цы на его лице чуть дрогнули? Я отхлебнул пива. - Вот взять например вкус. Бурда в этой забегаловке всегда одинаково отвратительна. Спирт­ное не пьянит, а затрудняет управление игровым аватаром и наклады­вает дебафы. Изображение - мир неплохо прорисован, но ты то и дело натыкаешься на фрагменты которые уже видел. Но это все цветочки. Самая худшая часть это игровой процесс.
  -- А что с ним не так?
  -- Да все! Вот скажи мне, если этот Каяба такой умный то почему он за­циклился на этих дурацких мечах? В игру зашли тысячи игроков, и только единицы из них имеют представление о том как пользоваться таким оружием. Остальным приходится полностью полагаться на си­стему. И ладно бы все игровые приемы активировались мысленно, так нет, нужно либо произносить вслух команду, либо становиться в нуж­ную для приема позицию. Ну да ладно, допустим игрок как-то налов­чился крошить мобов. Чтобы прокачиваться он будет каждый день ма­хать мечом, повторяя с одними и теми же мобами одни и те же движе­ния. Как на тренировке по боевым искусствам. А все почему? Потому что мобами управляют примитивные программы, запомнил их обыч­ные действия и тебе остается только повторять одни и те же приемы раз за разом...
   Я немного помолчал, а затем продолжил.
  -- Но больше всего здесь меня раздражают эти тупые НПС. Неужели не­льзя было сделать их хоть чуточку более живыми? С ними совершенно невозможно разговаривать.
  -- Настоящий искусственный интеллект это что-то из области фантасти­ки, - он улыбнулся. - Похоже что меньшее тебя не устраивает.
  -- Да самый примитивный чат бот из тех что используют на обычных сайты знакомств выглядит гением общения на фоне местных НПС! Я скорее поверю что Каяба решил сэкономить. Создавая такую игру он обязан был подумать обо всех деталях, учесть потребности будущих игроков. Не игра, а одно сплошное разочарование! Кстати, на реклам­ном буклете игры было сказано что игра максимально точно имитиру­ет все физические процессы реального мира. - собеседник кивнул. - Так вот, я обнаружил одно крупное несоответствие.
  -- Я ничего такого не замечал.
  -- О, это действительно забавно. Статическое электричество.
  -- Что?
  -- Тут его нет, никак не получается создать. Поверь мне, я пробовал. - это действительно так, мне хотелось научиться кидаться молниями на ма­нер ситха, но оказалось что таких явлений как электричество или маг­нетизм в природе игры нет.
   Я прикончил пиво и взялся за вино. Бесполезно, желаемого расслабления и ухода забот на второй план не наступало. Какое-то тут спиртное безалкоголь­ное, только дебафы навешивает. "Легкое отравление" - ухудшение координации и замедление на 50% регенерации здоровья, длительность два часа. Создатели игры таким образом выступают за здоровый образ жизни? В любом случае я не собирался покидать деревню в ближайшее время.
  -- Но это так, мелочь. В каждой многопользовательской игре просто обя­зан быть сюжет. Тут его не наблюдается. Пройдите сто уровней, мочи­те мобов - все развлечение. Хотя о каком сюжете может идти речь если даже квестов типа пойди и принеси десять клыков/шкур/травинок не хватает на всех? Неудивительно что нас тут заперли, наверняка большинство игроков разочаровалось бы после двух-трех дней игры. Эх, чем больше я изучаю эту игру, тем сильнее в ней разочаровываюсь.
  -- Неужели тебе здесь вообще ничего не понравилось?
  -- Ты странный, - я вдруг повернулся и пристально посмотрел на него. - Мне нравится изучать что-то новое, после того как я здесь застрял я стал исследовать этот мир. Качал восприятие в ущерб остальным ста­там чтобы ощущать этот мир полнее. С какого-то момента я стал ви­деть ники и уровни игроков. И я могу назвать ник и уровень любого игрока в этой таверне. Любого кроме тебя. Кто ты?
  -- В игре есть особые способности, мне повезло стать обладателем одной из них. - ответил собеседник. - У каждого свои секреты.
   Я вспомнил о недавно найденном медальоне. Может он говорит правду и мои подозрения не имеют смысла.
  -- Не важно. - я снова смотрел прямо перед собой. - Хочу в заключение рассказать тебе одну короткую историю. Почему-то она всплыла вдруг памяти... Как то раз я бродил где-то между городом и деревней. И встретил других игроков. Я увидел их первым и так получилось что меня не заметили. Они прошли совсем рядом со мной и я услышал об­рывок их разговора. Они кого-то искали.
  -- И кого они искали?
  -- Не знаю. Это вся история. - на этом я закончил разговор и отправился арендовать комнату чтобы отоспаться.
  
   Текущие характеристики персонажа
   Уровень 7
   Очки жизни 230
   Ловкость - 12 (+4+20=36)
   Сила - 6
   Живучесть - 23
   Восприятие - 90
   Свободных очков - 5
   Спецификации
   Обращение с мечом - 1
   Читатель - 41
   ??? - 4
   Скрытность - 8 (+20=28)
   Следопыт - 2
   Травник - 4
   Алхимик - 4
   Владение посохом - 3
   Приемы
   Удар мечом
   Блок
   ???
   ???
   ???
   ???
   Достижения
   Приручитель
   Инвентарь:
   Малый кристалл жизни 1 шт.
   Посох путника
   Травы для алхимии
   Набор начинающего алхимика
   Зелья лечения 3шт.
   Кинжал
   Фрукты
   3 литра воды
   Большой кристалл регенерации
   Обломки легендарного меча 3 шт.
   10 драгоценных камней
   Снаряжение персонажа
   Кожаные сапоги (+4 к ловкость)
   Кольцо лазутчика (+10 ловкость, +5 скрытность)
   Кольцо лазутчика (+10 ловкость, +5 скрытность)
   Медальон ассасина (+10 скрытность, умение скрывать имя и уровень)
   Простая одежда без статов
   Деньги:
   72027

***

   За полгода с того момента как мы стали пленниками игры многое измени­лось. Мы смогли пройти несколько уровней. Новостей извне не поступало (если и были засланцы из реальности, то они дружно хранили молчание), покинуть игру по-прежнему было невозможно, единственной надеждой было то что кто-то сможет ее пройти. Кто-то сидел сложа руки в ожидании спасения, кто-то про­качивал мирные профессии или выходил изредка поохотиться на мобов в отно­сительно безопасных местах чтобы обеспечить себе комфорт и приятное время­провождение. Как ни странно, чудики организовавшие секту поклонения Каябе процветали. Со временем их число только росло, откуда-то у них появлялись деньги. Из основной массы игроков выделилась группа проходчиков - тех кто сражался на переднем крае, входил в данжи и убивал боссов этажей. Сражения с последними обходились им особенно дорого, от этажа к этажу сила мобов росла. Впрочем, проходчики также становились сильнее, разрабатывали новые стратегии боя, делились друг с другом жизненно важной информацией...
   Я стал одним из немногих разведчиков, которые в одиночку бродили по переднему краю. Каждый уровень игры представлял собой довольно большую территорию. Данж с боссом этажа мог находиться в любом месте за пределами безопасных зон. Приходилось буквально заглядывать под каждый камень чтобы не пропустить вход в данж. Вне поселений я старался избегать других игроков, благо перед ними у меня было огромное преимущество. Каждое утро я отводил не менее четырех часов на тренировки в магии, плюс постоянно использовал магию если находился вдали от чужих глаз. Благодаря этому мои способности постоянно развивались, хотя со временем прогресс замедлялся. Я до такой сте­пени привык к их использованию что уже не представлял как буду обходиться без них в реальности. Пару раз находясь в городе я чуть было не использовал их на виду у других игроков.
   Неделю назад был убит босс восьмого уровня и теперь полным ходом шло обследование девятого. Новые мобы, новые квесты (за выполнение некото­рых квестов в первый раз игроки могли получить дополнительную награду), но­вое оружие... Все это заставляло людей рваться на передний край, порой прямо на встречу смерти. Сейчас уже энтузиазм немного схлынул, большая часть кве­стов уже выполнена не единожды, определены слабые места местных мобов и составлены гайды как с ними сражаться.
   Завершив утреннюю тренировку-медитацию я спустился на первый этаж таверны. Там меня уже ждали.
  -- Доброе утро, Кайл, - поприветствовала меня Арго.
  -- Привет, - ответил я садясь рядом с ней. Подскочившая офици­антка-НПС тут же приняла заказ. - Ты как будто меня ждала?
  -- Вообще-то... да, ждала. Ты бывал в северо-восточном секторе этого уровня?
  -- Нет. А что там?
  -- Там пропало несколько проходчиков. Они точно не погибли ведь их имена не появились на Стене, но они не отвечают на вызовы и сообще­ния.
  -- Ладно, тогда я в первую очередь обследую эту область...
  -- Мы собираем группу. - перебила меня Арго. - Самоуверенность погу­била слишком много людей, Кайл. Не стоит считать себя особенным. Неизвестно что случилось с пропавшими игроками.
  -- Прости Арго, но я терпеть не могу группы.
  -- Исчезло тридцать человек. Это только те о ком мы знаем. Среди них лучшие, те кто не раз сражался с боссами уровней. Тебе разве не надое­ло прятать свои особые умения? - от этих ее слов я поперхнулся чаем. - Уникальные умения есть у немногих игроков, большинство из них как и ты прячут их до последнего.
   Как она узнала? Кто-то видел как я использую магию против мобов? Или я все-таки выдал себя в городе.
  -- Секреты прокачки не должны быть выше жизней людей.
  -- Как давно ты узнала?
  -- О чем?
  -- О моих способностях.
  -- Это же очевидно. Ты ходишь один по переднему краю, избегаешь дру­гих игроков. Таскаешь на поясе меч, но никто не видел чтобы ты им пользовался. По-видимому меч не является твоим основным оружием, скорее всего тебе выпало что-то редкое и ты получил возможность раз­вивать уникальную ветку навыков. Не беспокойся, члены команды, с которой ты пойдешь, не станут доставать тебя по этому поводу - у многих из них есть собственные тайные навыки.
  -- Ты говоришь так будто я уже на все согласился. - похоже ей не извест­но ничего конкретного.
  -- Сегодня в 12:00 у северных ворот, заканчивай свои дела в городе и приходи. И даже не думай отправиться на разведку один! Мне надо еще кое-кого найти, так что я побежала. - она ушла.
   Я быстро доел завтрак и пошел по магазинам. В первую очередь я попол­нил запасы метательного оружия, затем купил несколько зелий лечения, пару противоядий и четыре десятка кристаллов телепортации. Зачем столько? Самый дешевый кристалл для групповой телепортации стоил как десять для переноса одного игрока, он открывал на пять минут портал в город уровня. У меня не было оснований считать что все пропавшие игроки найдутся в одном месте, поэтому я рассчитывал на худший вариант. После этого отправился в местную библиотеку. Там я нашел карту уровня (она было не слишком подробной), она позволила немного ознакомиться с интересующим меня районом. Значитель­ную его часть занимали древние руины. Больше никакой информации о той местности не было.
   Закончив поиски в библиотеке я отправился к восточным воротам. Стран­но, здесь не было ни одного игрока. До времени сбора оставался еще час, но у северных ворот уже могли начать собираться игроки. Выходя из города я создал еще двух разведчиков (даже находясь в городе я использовал как минимум од­ного разведчика чтобы следить за тем что происходит у меня за спиной), кото­рых тут же отправил осматривать все вокруг. За чертой города начинался настоя­щий тропический лес. Гигантские деревья, плетущиеся по ним лианы, кругом цветы, наполняющие воздух удивительными ароматами. На какое-то время я даже застыл очарованный результатом работы дизайнеров.
   В отличии от реального мира здесь не было никаких мелких насекомых кроме бабочек и стрекоз. Зато здесь были змеи. Эти твари так хорошо маскиро­вались, что даже мне не всегда удавалось их заметить. И это при том сколько оч­ков у меня в восприятии! К счастью, когда моб оказывался внутри ауры окру­жавшей мое тело (сфера около шести метров в диаметре) я моментально узна­вал об этом и мог обойти его или нейтрализовать.
   Отойдя на достаточное расстояние от города и убедившись что вокруг нет ни одного игрока я полностью сменил снаряжение на комплект браконьера. Этот сет, состоящий из плаща с капюшоном, штанов, перчаток и мокасин, обес­печивал маскировку, уменьшал издаваемый мной шум при движении на 60% и давал значительную прибавку к ловкости. Последнее было не столь существен­но как первые два пункта. Я активировал медальон ассасина и одел черную мас­ку вырезанную из ткани. На статы она не влияла, но гарантировала что никто не узнает меня в лицо. Затем я извлек из инвентаря фляжку с водой. Видимо при­нимая во внимания некоторые нужды алхимиков создатели игры ввели сосуды позволяющие носить большое количество воды. Стоили они дорого, но я не по­жалел денег на три таких, в каждый влезало десять литров. Конечно можно было хранить воду в инвентаре без емкости, но при извлечении она частично разливалась, а восполнить ее запас было не всегда возможно. Подготовившись я открыл крышку и перевернул фляжку. Под воздействием ауры вода собиралась в шар. Вылив половину я закрыл крышку и убрал фляжку в инвентарь. Водяной шар начал расширяться, превращаясь в сферу с воздухом внутри. Вскоре я ока­зался внутри этой сферы, а сама сфера лишилась той части, которой она должна была соприкасаться с землей. Такое "защитное поле" не только держало удар, но и отпугивало некоторые виды мобов, возможно у них происходил программ­ный сбой при контакте со странным объектом.
   Теперь я был готов (надеюсь) к любой неожиданности.
   Чем дальше я удалялся от города, тем больше попадалось мобов. Пока они не начинали атаковать щит я их игнорировал, ведь истребление с помощью магии не принесет опыта. Мобы некоторое время преследовали меня, затем останавливались и шли обратно к своим местам обитания. На смену им встре­чались новые мобы. Внезапно я почувствовал через ауру движение за спиной и увидел через разведчика размытую тень, мгновенно дополнительно укрепил часть сферы в месте удара чтобы она выдержала. Противником оказалась рысь. Удар был достаточно сильным чтобы снять у нее часть хитпойнтов. Отскочив на пару метров кошка зашипела. Следя за ней я пошел дальше. Был шанс что она станет моим новым питомцем, чтобы увеличить вероятность этого нужно было всего лишь не убивать мобов ее вида находясь рядом с ними некоторое время.
   Вообще к питомцам у меня сложилось своеобразное отношение. С одной стороны они способ зарабатывать драгоценный опыт для прокачки уровнней. Вот только с каждым новым уровнем мобы становились сильнее. Я просто не успевал прокачать своего пета чтобы он соответствовал этажу так как занимал­ся основном исследованием местности. Кроме того на каждом этаже был отлич­ный от других рельеф местности и климат. И если игрок мог легко приспосо­биться и к жаркой пустыне и к ледяной тундре банально сменив экипировку, у питомца такой возможности не было. Потому на него накладывались штрафы и он становился фактически бесполезным. Выход из этой ситуации я нашел про­стой - если пет не может соответствовать уровню мобов, то пусть он погибнет, а его место займет новый, более сильный. Для этого достаточно некоторое вре­мя пробыть в компании мобов. Такой вот искусственный отбор.
   Не забывая следить за кружащей вокруг водяного купола кошкой, я шел дальше. Время от времени она проверяла преграду на прочность. Через некото­рое время лес остался за спиной и в высокой (по пояс) траве стали встречаться обломки каких-то каменных строений. Если бы я не знал заранее что здесь есть какие-то древние руины, я бы принял их за нагромождения камней. Кошка куда-то пропала.
   Метрах в ста было какое-то движение, поэтому я отправил туда разведчи­ка и обнаружил там трех похожих на гоблинов невысоких существ. Они были вооружены небольшими дротиками и копьями. Подозревая что они могут быть не единственными противниками я немного уменьшил объем защитной сферы и укрепил ее дополнительно, затем уничтожил мобов метательными кинжалами и принялся искать укрытие где можно было бы спрятать мое игровое тело чтобы заняться тщательным обследованием местности.
   Как назло поблизости не было ничего подходящего. Если присесть и сжать водный щит высокая трава даст неплохую маскировку, но это не надежно. Пришлось идти дальше. По дороге еще несколько раз встретились "гоблины".
   Одним из самых полезных эффектов аурной магии является то что развив ее до определенного уровня я стал очень четко ощущать предметы вокруг меня, более того, я мог буквально чувствовать что у меня под ногами. Благодаря это­му мне удавалось легко находить ловушки и тайники.
   Ощутив что под ногами находится какая-то полость я остановился и от­правил туда разведчика. Оказалось что под землей располагается коридор мет­ров двадцать в длину. Скорее всего там либо тайник, либо вход в скрытую лока­цию. Прятавшихся в коридоре кротов-переростков я сразу же уничтожил, со­брал лут, после чего проделал себе вход в эту нору. Спустившись вниз я закрыл его с помощью носимого в инвентаре щита и прикрыл его заранее вырезанным из земли верхним слоем почвы, затем постарался скрыть все следы на поверх­ности которые могли бы подсказать куда я спрятался и создать ложный след уводящий подальше от этого укрытия. Теперь меня мог найти только игрок с прокачанным навыком чтения следов при условии что он будет знать о моих возможностях.
   Обыскав найденный тоннель я действительно наткнулся на тайник. Вну­три были деньги, два исцеляющих кристалла и сапоги из какого-то сета на тридцатый уровень. Я закинул все это в инвентарь и устроился поудобнее на полу, убрал водный щит, затем создал еще трех разведчиков и принялся активно обследовать местность.
   Как ни странно, тут не было ничего особенно опасного для опытного иг­рока, уж тем более - для группы. Несколько замеченных игроков-одиночек что бродили по окрестностям с легкостью справлялись как с местными хищниками, так и с гоблинами. А вот это уже интересно - целая деревня мобов-гоблинов. Возможно при выполнении каких-то условий они могут перестать быть враж­дебными и начать давать квесты игрокам? За этой деревней на севере обнару­жились какие-то строения. Одно из зданий выглядело практически не повре­жденным. Заглянув внутрь одного из них я увидел следы игроков - они оста­лись на покрытым слоем пыли полу. Следы вели к уводящей лестнице, по ней вниз на подземный этаж где был скромный люк в полу. Стоило попытаться за­глянуть за люк как разведчик развеялся, а мне пришлось испытать специфиче­ское дезориентирующее ощущение. Оно уже был мне знакомо - такое бывало если разведчик попадал на границу локаций.
   Переведя ближайшего разведчика к найденным строениям я осмотрел остальные здания, но ничего интересного там больше не было.
   Между тем в эту игровую зону уже прибыла команда спасателей. Она раз­делилась на четыре команды по пять человек. Все встречаемые ими мобы мгно­венно погибали. Я сосредоточился на той группе что отправилась к деревне гоблинов. К моему удивлению последние не стали нападать на игроков. Вот иг­роки зашли в деревню, их даже не пытались остановить. Скорее всего эти гоблины не обычные мобы, если не проявлять враждебности они не будут напа­дать. Проходя по главной улице игроки были остановлены одним из местных жителей. Он выделялся среди своих соплеменников богато украшенной оде­ждой и "короной" из перьев. Глава поселения? Он обратился к игрокам на ка­ком-то непонятном языке. Видимо его слова сопровождались сообщением о квесте поскольку лидер группы сказал что принимает задание, после этого иг­роки целенаправленно вышли за пределы деревни и, увидев возвышающиеся строения, сразу же направились внутрь. Пройдя по найденным следам они оста­новились перед люком. Попытаться предупредить их о возможной опасности? Они и сами должны все понимать, в конце концов они спасательная команда. Пока я думал игроки приняли решение - открыли люк и спустились внутрь.
   Оставив разведчика возле люка, я перевел внимание на остальные груп­пы. Дела у них шли неплохо. Мобы убивались, лут падал. Каждая группа стре­мительно обходила свою часть территории. Пребывая в своего рода трансе я не замечал хода времени и не уставал. К концу игрового дня все группы кроме од­ной собрались в одном месте. Та группа что отправилась в данж так и не появи­лась. Конечно они могли вернуться в город с помощью кристалла телепортации.
   Я выбрался из убежища и пошел к поселению гоблинов. Я спешил, поэто­му вместо того чтобы обходить иногда встречающихся на пути мобов я их уни­чтожал. Стоило пересечь границу деревни, как на периферии зрения появился символ безопасной зоны и значок обозначающий входящие сообщения. Мыс­ленно нажав на него я открыл список сообщений. Там было три письма, все от Арго. В первом она ругала меня за то что я отправился один, во втором требова­ла сообщить где я нахожусь, в третьем писала что пропала еще одна группа и просила ответить как только прочту сообщение. Удалив сообщения я отправил ей вызов. Она ответила практически сразу.
  -- Какого черта ты пошел один? Пропала группа Рейдена.
  -- Успокойся, я очень осторожен. Кажется я знаю где они могут быть. Тут есть одна деревенька с какими-то существами похожими на гоблинов. Рядом с ней находятся несколько непонятных строений, в одном из них - вход в другую локацию. Похоже что игроки потерялись где-то там.
  -- Почему ты так уверен что игроки находятся именно там? Стоп, ты сле­дил за одной из спасательных команд?
  -- Не сделай я этого мы бы до сих пор гадали что происходит. Арго, поза­боться о том чтобы все узнали где именно пропадают игроки. Пока. - я оборвал связь.
   Наверное я не подходил по каким-то ведомым только НПС параметрам, поскольку никто не остановил меня чтобы предложить задание. Я беспрепят­ственно прошел через всю деревню и пошел к пустым строениям. Внутри нуж­ного здания царила тишина. Спустившись вниз я остановился возле люка. По­ложив руку на ручку люка я ожидал что игра предложит выбрать между одиноч­ным режимом нахождения в локации и общим, но никаких сообщений не после­довало. Я открыл люк и шагнул внутрь, на ведущие вниз ступеньки. Стоило оказаться по ту сторону как люк вдруг захлопнулся и я оказался в полной тем­ноте. Не было слышно ни звука. Словно по щелчку неведомого переключателя я перестал ощущать где верх и где низ. Я пытался ощутить окружающее через ауру, но вокруг не было ничего кроме пустоты. Сенсорная депривация, кажется это так называется. Не знаю сколько это продолжалось - секунды или часы, но вдруг я осознал что стою на каменном полу в темном замкнутом пространстве. Водный щит, над которым я, похоже, потерял контроль в момент перехода, ис­чез будто его и не было.
   Что это вообще было? Может программный сбой? Или это нас пытались вытащить из игры?
   Первым делом я открыл инвентарь и вытащил факел. Буквально светить своими способностями в этих пещерах где вполне могли быть другие игроки было глупо. Увидев в неровном свете пламени вход в локацию я облегченно вздохнул и шагнул собираясь проверить работает ли он на выход, как вдруг ощутил слабую вибрацию. На следующем шаге с вибрация усилилась и с по­толка посыпались мелкие камешки. Что за... Я немного отступил назад, сотрясе­ние прекратилось, но стоило снова двинуться вперед как все началось по новой. Пришлось смириться и отправиться в другую сторону.
   В этом странном подземелье царила абсолютная темнота и не было ни од­ного моба. Минут за сорок блужданий удалось обойти все подземные ходы, так никого и не встретив. Чтобы не заблудиться и не пропустить выход я придержи­вался правила левой руки. Впрочем, чтобы заблудиться здесь нужно было очень постараться - схему этого "лабиринта" можно изобразить как "солнышко" (большая, метров двадцать в диаметре, круглая пещера) с двенадцатью лучами разной длины. Один из этих лучей вел к люку через который я и попал сюда. Убедившись что людей здесь нет я убрал факел, создал пять разведчиков со встроенными источниками света и принялся обследовать стены на предмет тай­ников. Ничего не было. Более того, локация была ограничена этими стенами, словно за ними не было ни земли, ни камня, только пустота.
   Но ведь игроки куда-то отсюда ушли? Я собрал разведчиков в централь­ной пещере и стал внимательно рассматривать стены пещеры ища подсказки. На стенах пещеры и потолке была изображена какая-то сложная схема. Надписи на схеме казались абсолютной бессмыслицей. Одним из многих удобств вирту­альной жизни была возможность делать снимки или записывать видео увиден­ного. Не имея возможности расшифровать схему я сфотографировал ее и сохра­нил фото.
   Оглядевшись вокруг и так и не найдя больше ничего интересного я акти­вировал малый кристалл телепортации. Я ожидал какой-нибудь подвох, но кри­сталл без проблем перенес меня в город, правда при этом вновь пришлось ис­пытать сенсорную депривацию.

***

   Оказавшись на площади главного города уровня я с удивлением обнаружил что поблизости нет ни одного игрока. На искусственном небе светили звезды. На этот уровень пере­шло не слишком много людей, но хоть кто-то быть тут просто обязан даже но­чью. Тут я вспомнил что все еще нахожусь в режиме скрытия ника, пришлось быстро отключить амулет маскировки и сменить снаряжение. Как ни странно, но никаких дурных предчувствий или тревоги я не испытывал.
   Через одного из отправленных во все стороны разведчиков я засек группу людей. Приблизившись к ним я узнал ту самую команду что спускалась передо мной в подземелье. Каруна, Ллорд, Дарвин, Векса и Рейден также были удивле­ны безлюдностью города. От них я узнал что связаться с другими игроками не получается. Посовещавшись мы решили что стоит немного отдохнуть и завтра с новыми силами отправиться на поиски других игроков. Все мы остановились в одной таверне, заказали ужин и продолжили строить гипотезы происходящего. Ллорд предположил что мы единственные кто остался в игре, а всех остальных уже вытащили из нее. В ответ на это я спросил сколько времени они бродили в подземелье.
  -- Там было темно, не успели мы достать факелы и осмотреться как по­чти сразу началось землетрясение, с потолка посыпались камни. При­шлось срочно воспользоваться кристаллами телепортации, - сказала Каруна.
  -- Я спустился туда примерно на сорок минут позже вас. Прямо перед этим я связывался с Арго, она сказала что ваша группа пропала точно также как и те игроки, которых вы искали.
  -- То есть остальные игроки из игры не выходили, а мы попали куда-то не туда? - сказал Рейден.
  -- Этот город отличается от города который мы покинули утром, - заме­тил Ллорд.
  -- А по-моему он такой же. - сказала Каруна.
  -- Во-первых тут нет игроков. Кроме нас, конечно. - Ллорд окинул нас взглядом.
  -- Но ведь пропали не только вы... то есть мы, - сказал я.
  -- Точно! - Ллорд взмахнул рукой вызывая меню. - Нужно попытаться с ними связаться, может они уже разобрались в происходящем.
  -- Кайл, а разве ты не сразу активировал возврат в город? - заинтересова­лась Каруна.
  -- Землетрясение начиналось только если идти назад ко входу в локацию. Стоило отойти как оно прекратилось. - в нескольких словах я описал схему расположения катокомб. - Кстати, я вспомнил еще кое что странное. Арка портала на главной площади не светилась, скорее всего переместиться на другие уровни невозможно.
  -- Арка активируется автоматически после победы над боссом предыду­щего этажа позволяя всем желающим перемещаться между уровнями. Она не могла просто выключиться! - заволновалась Каруна.
  -- А может здесь она и не включалась? - предположил Дарвин.
  -- Как это? - спросила Каруна.
  -- Может мы перенеслись на другую версию уровня на котором находи­лись утром? Другой сервер? - ответил Дарвин.
  -- Да кому это могло понадобиться? Ты представляешь какие должны быть использованы компьютерные мощности для создания виртуаль­ной реальности? Зачем создавать виртуальность где никого нет? - ви­димо Каруне не понравилась нарисованная Дарвином картина и она пыталась найти контраргументы.
  -- Ты права, никто не стал бы делать подобное просто так. Должна быть причина почему эта виртуальность была создана. - я размышлял вслух. - Было объявлено что в день запуска игра стартует с 10 000 игроков. Но ведь желающих было намного больше. Какая фирма откажется за­работать на ажиотаже? Может быть было продано значительно больше комплектов игры чем объявлено официально, а игроки были разделены между серверами по 10 000 пользователей.
  -- Тогда где игроки этого сервера? - Каруна выразительно огляделась по сторонам. - Я их не вижу.
  -- Скорее всего они сюда еще не дошли. - эта гипотеза казалась мне все более реальной.
  -- Сколько по твоему нам их ждать? - спросил Дарвин.
  -- Кто знает... Может они до сих пор сидят на первом уровне, а может завтра заявятся сюда. - ответил я.
  -- В любом случае мы должны проверить возможность перемещения на нижние уровни. - произнес Рейден. - Что у тебя, Ллорд? Удалось с кем-нибудь связаться?
  -- Пока никто не ответил, но сообщения ушли. Скорее всего они где-то здесь, надеюсь ответят.
  -- А что если перемещение на нижние уровни не работает? - вдруг забес­покоилась Каруна.
  -- Тогда мы должны сами убить босса этого уровня, - сказал я. - Думаю после этого будут возможны перемещения с первого по следующий уровень.
  -- Вшестером? Ты шутишь? Для убийства босса требуется минимум че­ловек двадцать, и то будут потери. Мы все там поляжем.
  -- Не факт что убийство босса этого уровня откроет возможность перено­ситься на нижние уровни. - заметил Ллорд. - Не стоит спешить. Есть шанс что игроки этого сервера сами откроют переход на этот уровень.
   Я отвлекся от беседы поскольку один из летающих по городу разведчиков наткнулся на игрока. Тот входил в город через восточные ворота. Его снаряже­ние было довольно сильно повреждено - в кожаной куртке полно прорех, шта­ны изодраны, вместо меча он сжимал в руке кинжал. Судя по всему игрок побы­вал в серьезной переделке. Как бы то ни было, он уже должен знать об этом ме­сте побольше нашего, так что нужно либо как-то привести его к нам, либо при­думать повод отправиться поиски других игроков и "случайно" найти его.
   Мы посидели еще немного выдвигая все приходящие в голову теории, даже самые бредовые. Так ничего не решив в конце концов мы разошлись по комнатам. Я продолжал следить за обнаруженным игроком, параллельно про­должая осматривать город. В результате нашел еще нескольких "счастливцев" сидевших возле какой-то таверны за столиками под открытым небом. Из их раз­говоров я узнал что они празднуют день рождения одной из присутствующих там девушек. Возможно в городе были еще игроки, но я больше никого не заметил.

***

   Проснувшись в четыре утра я занялся своей обычной тренировкой, кото­рая была совмещена с приготовлением лечебных и отравляющих зелий. Около восьми мои собратья по несчастью стали собираться в общей зале таверны, поэтому я завершил свои дела и спустился к ним. Через летающих по городу разведчиков я узнал что город не так уж безлюден - на улицах появлялось все больше людей, основная их масса по-видимому расположилась в восточной и юго-восточной части города. Мы остановились в таверне в западной части горо­да, где никто не жил. Интересно почему так? Вообще у городов, расположенных на разных уровнях игры была одна общая черта - они имели похожую плани­ровку. Конечно каждый город чем-то отличался, дизайнеры игры постарались разнообразить ландшафт и архитектуру, но согласитесь - каждый раз запоми­нать расположение нужных игровых объектов не слишком удобно для игроков. Поэтому создатели игры изменяя внешне город на каждом новом уровне сохра­няли его структуру: в центре города главная площадь куда телепортируются иг­роки используя кристалл возврата, в северной части города мастерские с НПС (кузнецами, алхимиками, портными), на западе лучшие таверны, дома, которые можно купить если у тебя достаточно игровой валюты, на юге арена для поединков между игроками (хорошо еще что там нельзя умереть) и полигоны для отработки навыков, также там обычно крутились учителя-НПС, на востоке таверны и рынок где могли торговать только игроки. Восточная часть города не пользовалась большой популярностью (за исключением городов на первом и втором уровне), цены там были самыми низкими, но при этом еда была отвра­тительной, а в комнату в таверне мог пробраться какой-нибудь вор и ли­шить ре­шившего сэкономить денег и вещей. В общем репутация у восточных районов игровых городов была невысокой, большинство игроков предпочитало вкусно кушать и спокойно спать, да и место проживания в городе было своеоб­разным показателем статуса. Проходчики могли себе позволить потратить несколько де­сятков тысяч коллов (немыслимая сумма для тех кто оставался на первом уров­не) чтобы купить собственный дом. Чем выше уровень, тем дороже он стоил и тем круче становился его владелец.
   Вчера мы по привычке пошли на запад, и, поскольку основная масса местных обитателей жила в другой части города, никого не встретили.
  -- Думаю стоит первым делом зайти на главную площадь. Даже если там никого не будет оставим объявление на доске, рано или поздно другие игроки его прочитают. Если они тут вообще есть, - сказал за завтраком Рейден.
   К тому времени как мы подошли к намеченной цели там уже собралось человек тридцать. Среди них не было ни одного знакомого мне игрока. Заметив их члены группы Рейдена приободрились, особенно Каруна. Вот только местные были совсем нам не рады. На их лицах проступило недовольство, кто-то даже потянулся к оружию, и это при том что в безопасной зоне невозможно причинить вред игроку!
  -- Новенькие, - процедил сквозь зубы один из стоявших сбоку игроков. Остальные молча сверлили нас взглядом.
   Нельзя точно определить параметры предметов, находящихся во владении другого игрока, но по различным деталям можно понять что из себя представляет его снаряжение. Было видно что ни у кого из них нет ни уникальных, ни даже просто хороших предметов. Потертая кожаная броня, потускневшие металлические вставки, не подходящие друг к другу по цвету детали одежды - все это говорило финансовых проблемах местных. Самый высокий уровень среди них был десятым, и такой игрок был всего один. Он сделал несколько шагов вперед.
  -- Добрый день! Я Андерс Спенсор, глава местной общины, можно сказать мэр этого города. - он доброжелательно улыбнулся. Далее последовала пространная речь о том в какой замечательный город мы попали, какие здесь хорошие люди и что всем нужно обязательно помогать друг другу. От такого напора и я и ребята даже немного офигели... - а если серьезно, то вы попали в очень глубокую... яму. - вдруг прервал свой поток пафосного бреда этот оратор. - Возможно там откуда вы пришли вы могли делать все что вздумается, но если вы будете вести себя так быстро погибнете. Советую вступить в наш клан и тогда, может быть, у вас будет шанс.
  -- До сих пор мы и сами справлялись, кое-кто вообще в одиночку качался и до сих пор жив. С чего бы нам вступать в твой клан? - спросил Рейден.
  -- Спокойно, друзья, - переговорщик осадил своих недовольных. - Они попали сюда совсем недавно и еще ничего не знают о местных реалиях. - повернувшись к нам он добавил. - Простите, но у нас было несколько очень неприятных инцидентов с новичками. Сейчас я озвучу несколько правил, тех кто их не соблюдает мы выгоняем из города.
  -- Мы слушаем, - сказал Рейден.
  -- Во-первых, нельзя убивать других игроков. Во-вторых, все состоящие в нашем клане должны сдавать заработанные за день коллы в общий фонд. - увидев нашу реакцию на такой откровенный грабеж он поспешил объясниться. - Вы конечно можете отказаться от вступления в клан, но тогда проживете скорее всего до первого выхода из города. Или до тех пор, пока у вас не закончаться все деньги, после чего ваши аватары умрут от голода. Также все снаряжение, которое имеется в распоряжении членов нашего клана при необходимости перераспределяется.
  -- А кто решает что есть такая необходимость? - спросил Рейден.
  -- В-третьих, все вопросы и споры решаются общим собранием избранных членов гильдии. - Похоже тут построена какая-то смесь коммунизма с демократией. Неожиданно я захотел убраться подальше из этого города. - В-четвертых, в гильдии приветствуется передача приемов и техник боя, так что если тут среди вас найдутся желающие ощутить себя сенсеями учеников вам найдут. В-пятых члены гильдии участвуют в обязательном порядке в вылазках за пределы города. Собственно эти вылазки являются единственным источником средств нашего существования. В городе есть несколько НПС дающих социальные квесты, эти задания ежедневно выполняются, но награды недостаточно для того чтобы прокормить четыреста тридцать человек, а именно столько состоит в нашем клане.
  -- Для того чтобы здесь просто жить не нужно много коллов, любой игрок может завалить пару-тройку десятков мобов и прожить на лут неделю... - начала было Каруна.
  -- Ха-ха-ха, завалить пару-тройку десятков, девочка, сразу видно что ты тут первый день. - на лицах местных появились улыбки. - Если бы все было так просто мы не стали бы объединяться в один клан и требовать каждого сдавать деньги в общий фонд. Мы на сотом уровне. И если ты сможешь прибить хотя бы одного местного моба не напрягаясь, то мы... мы будем поклоняться тебе как богине битвы и молиться чтобы ты убила босса этого уровня и тем самым освободила нас от этой адской игры.
   Пока остальные переваривали новость о том на каком уровне мы находимся я решил задать несколько вопросов.
  -- Когда мы появились вы отнеслись к нам враждебно. Почему?
  -- Были инциденты. Иногда новички начинают качать права, атакуют наших за пределами города. - Спенсор помрачнел. - Погибло несколько человек.
  -- Вы попали сюда в первый день игры, как зарегистрировались или каким-то другим способом?
  -- Большинство попало в город через порталы с первого уровня. Те что открываются по ночам. Через эти порталы мобы отсюда проникают на первый уровень, из-за чего по ночам там невозможно находиться. Игрокам приходится бежать от них сломя ноги, иногда при этом они натыкаются на переход сюда... Порой порталы появляются и в других местах. А как сюда попали вы?
  -- Выполняя квест мы спустились в подземелье. Там было темно и когда мы попытались пройти дальше с потолка посыпались камни. Чтобы не погибнуть в ловушке пришлось использовать кристалл телепортации, - ответил Рейден. Я промолчал делая вид что с самого начала был в группе.
  -- Вы не первые кто попал в этот город таким образом, - задумчиво сказал Спенсор.
  -- Вообще-то мы пытались найти пропавших игроков... Выходит они тоже здесь, - Рейден назвал несколько имен. - Как их найти?
  -- Они где-то тут, но никто из них не согласился вступить в наш клан поэтому ничем не могу помочь. Если вы присоединитесь к клану...
  -- Нет, - Рейден перебил оратора. - Спасибо за информацию, вначале нам нужно подумать. Ваше предложение ведь останется в силе?
  -- Да, конечно, как надумаете приходите. Кстати, восточный район города занят нашим кланом, боюсь мы не можем позволить разгуливать там чужакам.
   Мы решили пройтись по городу и поискать знакомых, а чтобы дело пошло быстрее разделились. Первым делом я направился к магазинам - нужно было узнать цены. И не зря. В местных магазинах цены были заоблачными, к примеру самый дешевый меч стоил пятьдесят миллионов коллов и требовал от пользователя не менее 300 единиц силы и 180 ловкости. Ради интереса я зашел в лавку алхимика. Местные ингредиенты и рецепты были рассчитаны на полностью прокачанную алхимию. Дешевых аналогов, которые может использовать начинающий алхимик, просто не было. Вот дерьмо. Если такая же картина во всех магазинах в этом городе то... Я выскочил на улицу и подошел к Каруне, которая в этот момент что-то отдавала одному из местных.
  -- За сколько продала зелье?
  -- 5000 коллов за порцию. Сейчас пойду куплю сырья и сделаю побольше.
  -- Вряд ли у тебя это получится. Тут все для высокоуровневых игроков. На наш уровень ничего, даже сырья для алхимии. Нужно предупредить остальных чтобы они ничего не продавали, все предметы что у нас есть сейчас буквально на вес золота.
  -- Что?
  -- Помнишь Спенсор сказал что это сотый уровень? Ассортимент в магазинах рассчитан на соответствующих игроков.
  -- Выходит меня обманули? Как лошару-нуба?
  -- Типа того. Ты ведь не выходила из группы?
   Каруна кивнула.
  -- Срочно опиши ситуацию в групповом чате, предупреди остальных. И вот еще что: отправь сообщения всем игрокам, которые считались пропавшими.
  -- А ты?
  -- Я займусь своими делами. Вечером наверное вернусь в таверну где мы остановились.
   Я развернулся и пошел обратно к лавке оружейника. Появилось одно предположение и мне не терпелось его проверить.
  
   Текущие характеристики персонажа
   СКРЫТО

Оценка: 5.82*72  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Л.Хабарова "Юнит"(Научная фантастика) Д.Сугралинов "Дисгардиум 6. Демонические игры"(ЛитРПГ) Ю.Резник "Семь"(Киберпанк) В.Бец "Забирая жизни"(Постапокалипсис) В.Чернованова "Попала! или Жена для тирана"(Любовное фэнтези) Ю.Васильева "По ту сторону Стикса"(Антиутопия) С.Климовцова "Я не хочу участвовать в сюжете. Том 2."(Уся (Wuxia)) Т.Сергей "Эра подземелий 4"(Уся (Wuxia)) Л.Огненная "Академия Шепота"(Любовное фэнтези) Д.Сугралинов "Дисгардиум 2. Инициал Спящих"(ЛитРПГ)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Колечко для наследницы", Т.Пикулина, С.Пикулина "Семь миров.Импульс", С.Лысак "Наследник Барбароссы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"