Улыбающаяся: другие произведения.

Тростниковая птичка

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Реклама:
Новинки на КНИГОМАН!


Оценка: 7.51*79  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    "Тростниковая птичка" не смотря на инопланетный антураж - это история о любви. Обычно романы описывают любовь Рыцаря без страха и упрека, и прекрасной Девы, чувства которых безграничны и способны выдержать любые испытания. Но что делать, если рыцарь - самый обычный мужчина, разочаровавшийся в жизни, а прекрасная дева, на поверку, оказывается "домашней" девочкой-студенткой? Что получится, если они, случайно встретившись, будут вынуждены сосуществовать вместе и строить отношения? Смогут ли они понять друг друга, сумеют ли довериться, если у них совершенно противоположный жизненный опыт , а в детстве им читали разные сказки? И так ли важно, что действие происходит "далеко-далеко в будущем", а в качестве декораций - звездолеты, чужая планета и непривычный уклад жизни? Мне хотелось рассказать историю двух самых обычных людей, у которых нет сверхспособностей или высшего предназначения, которым не требуется спасать мир или выполнять древнее пророчество. Хотелось напомнить о ценности семейных отношений, рассказать про большую, дружную семью, которая может быть крепким тылом. А еще мне хотелось, чтобы в истории про любовь было бы и про свободу личности, про верность и преданность, про самопожертвование и уважение, защиту и заботу.
    Книгу можно приобрести в Лабиринте
    На Озоне
    В Москве книгу можно найти в сети Московского дома книги
    В Петербурге книга есть и в интернет- и в оффлайновых магазинах сети Буквоеде
    Электронный вариант доступен на ЛитРесе ЛитРесе

  
Юле и Яне, без которых история про Птичку никогда бы не была написана.
  
  - Я убью эту скотину Эрика, дайте только мне добраться до стационарного телепорта и вернуться обратно в Летную школу! Да я этому козлу облезлому рога пообломаю, я этому самцу озабоченному некоторые части тела повыдергаю за ненадобностью, ибо после нашей встречи они ему больше не пригодятся! Да я ему! Да он у меня! Я "Старшим Лисси" пожалуюсь, вот! Хватит, наразбиралась самостоятельно, придется подключать тяжелую артиллерию, это тот случай, когда здравый смысл важнее, чем гордость.
  
  От прочувствованного монолога и принятого решения стало чуть легче на душе, и это, пожалуй, единственный плюс, который я смогла найти в сложившейся ситуации. Из-за идиотской выходки моего одногрупника Эрика Мейтона, я, трионка Соня Крустель (или Элена София Лисицина, как написано в моем земном паспорте) сижу сейчас в незнакомом месте в полном недоумении. Наверное, стоит объяснить, почему у меня целых два имени? Я одна из "Девочек Лисси", то есть принадлежу к широко известному в определенных кругах роду Лисициных. Основательницей рода несколько веков назад стала моя пра-пра-пра... бабушка Елизавета (Лисси) Лисицина, стоявшая во главе рода почти пять десятков лет. Статистика такова, что у "девочек Лисси" на девять новорожденных дочерей рождается один мальчик, поэтому род Лисициных представляет собой сложный родственный клубок сестер, кузин, теток и племянниц, бабушек и внучек, матерей и дочерей, в котором иногда, мы и сами не можем разобраться без схем, изображающих сложные семейные связи. По давней семейной традиции рожать и воспитывать детей до пятилетнего возраста следует на изначальной Земле, в огромном родовом поместье, поэтому большинство детей одного возраста близко знакомы и, зачастую, дружны друг с другом, да и Землю считают своей родиной.
  
  Конечно, теперь, после многочисленных расселений, эта маленькая голубая планетка Солнечной системы стыдливо переименована в Голубую Гею, а Землей называют крупную планету с ровным, мягким климатом. Пару столетий назад, после сотни успешных колонизаций, чиновники побороли свой страх и в спешном порядке перенесли все официальные учреждения и организации с перенаселенной Геи. Жителям нынешней Земли хроники расселений и колонизаций кажутся пыльной древней историей, трудной для изучения, разве что сценаристы любят эксплуатировать образ сурового колониста и его верной спутницы в традиционных сериалах для домохозяек. Однако мы, потомки тех кто пожелал остаться на исторической родине человечества, не смотря на все уговоры и давление, считаем себя хранителями истории, и по-прежнему называем Гею Землей. Правда, теперь, чтобы не путаться, приходится добавлять 'изначальная'.
  
  Вообще, про нас, рожденных на Изначальной Земле, ходит много слухов и легенд, большей частью распускаемых нами для защиты от назойливого внимания. Хотя Голубая Гея лишилась статуса столицы, нас продолжают недолюбливать, презирать, обвинять, про нас сочиняют анекдоты и пасквили, но все равно с жадным вниманием следят за нашей жизнью и желают оказаться на нашем месте. В моем случае дело осложняется тем, что девушки из рода Лисициных весьма ценятся на брачном рынке. И, увы, не за красоту или ум, хотя среди нас бывают и настоящие сокровища: за несколько веков 'Девушки Лисси', известные верностью семейным интересам, породнились с огромным количеством семей разного социального положения и достатка из самых разных уголков вселенной.
  
  Беря в жены 'девочку Лисси' мужчина получает лояльность и поддержку большого и влиятельного рода Лисициных. Правда, тут как раз и возникают проблемы: девушки Лисицины не меняют фамилию после свадьбы и передают её своим дочерям, а самое главное, "Девочки Лисси" не выходят замуж за нелюбимых, поэтому династических браков в Семье не было уже несколько поколений. Но, так или иначе, всегда находятся желающие попробовать женится любой ценой. Когда родилась я, мама с папой воспользовались 'дырой' в законодательстве двух планет, и кроме земных документов, положенных мне по факту рождения, я обрела еще и ТриОНские, как дочь отца-трионца. Самое главное, что и земные и трионские документы получены официально, с соблюдением законодательства, являются подлинными и признаются Звездным Союзом. И когда три года назад мне потребовалось стать незаметной, я вспомнила про Соню Крустель, мою защитную личину.
  
  А теперь я сижу на незнакомой планете, смотрю на место, где пятнадцать минут назад схлопнулся телепорт, и понимаю, что личина вышла слишком уж достоверной, раз эта крыса, Эрик Мейтон, решился на подобную подлость.
  
  Глава 1 .
  
  Сразу после того, как истаяло зеркало портала, я не поверила своим глазам. До сегодняшнего дня я считала эмоциональное пожелание 'чтоб у тебя портал схлопнулся' устаревшим ругательством времен первых расселений: это сейчас телепорт может настроить студент-третьекурсник после семестра в Летной школе, а сразу после появления первых, огромных и громоздких рабочих моделей телепортов, за которые группа земных ученых получила Нобелевскую премию, порталы были нестабильны. Они могли внезапно схлопнуться, или поменять координаты точки прибытия, и хорошо, если точка эта оказывалась на колонизированной планете. Пользовались ими тогда только для транспортировки грузов, и то на свой страх и риск. Но время шло, механизм телепортации совершенствовался, телепорты уменьшались в размерах, потом разделились на стационарные и портативные, и, постепенно, стали такой же необходимостью, как бук или телефон. А уж когда в целях борьбы с перенаселенностью Изначальной Земли правительство запустило программу по расселению, отправляя всех желающих колонизировать пригодные для жилья планеты, телепорты стали жизненной необходимостью.
  
  Самое обидное, что портативный портал, выкинувший меня на теплый, солнечный пригорок на опушке незнакомого, но так похожего на земной, леса неизвестной планеты, рассчитывала и программировала на школьном телепорте я сама. И была уверена, что все посчитала правильно, впрочем, и сейчас, достав бук и проверив все выкладки, ошибок я не нашла. А это значило, что мерзкая улыбочка Эрика, его шепоток у уха: 'Бай-бай, птичка', - и ощутимый удар в спину, когда я входила в телепорт, были неслучайны. Я вздохнула, и принялась обследовать пространство вокруг себя. Наконец, пальцы, утонувшие в траве, на что-то наткнулись. Я быстро выудила находку, и задохнулась от возмущения - это оказался ответ сразу на два вопроса: 'что случилось с порталом' и 'кто этому помог'. Эрик Мейтон, скользкая мразь, кинул в портал новенький мини-бук, который уже неоднократно пытался предложить мне в обмен на некоторые услуги интимного характера. Получив два дня назад очередной отказ, он взбесился, и пообещал, что я об этом горько пожалею, и что он меня уничтожит.
  
  Наверное, он и правда считал, что будучи единственным сыном владельца крупной торговой сети, расползшейся по всему ТриОНу, он делает мне одолжение, предлагая стать его содержанкой. Ирония заключалась в том, что отец Эрика, Кевин Мейтон, был одержим идеей женить своего 'золотого мальчика' на одной из рода Лисициных. Стоило бы мне только заикнуться 'Старшим Лисси' о том, что я рассматриваю Эрика в качестве потенциального мужа, как он тут же оказался бы на моем пороге, перевязанный алым бантом. И был бы самым преданным, самым верным женихом, а потом и мужем: кто-кто, а Кевин Мейтон и 'Старшие Лисси' умеют быть убедительными. Но за два относительно спокойных учебных года, когда Эрик 'перебирал' девушек школы, я достаточно насмотрелась на наследника Мейтоновской империи, чтобы желать только одного - оказаться от этого типа как можно дальше. Неприятности начались на третьем курсе, когда бывший два года моим бессменным спутником, троюродный кузен Майкл закончил Летную школу с отличием и устроился на звездолет.
  
  Я не знаю, что больше всего задевало Эрика - сам по себе факт отказа, или то, что ему отказала девушка, находящаяся, как он считал, ниже по социальной лестнице и уровню достатка, но он взялся за меня всерьез. И вот, финальным аккордом этого противостояния, стало сегодняшнее утро, когда этот горе-ухажер кинул мне вслед включенный мини-бук, спровоцировав искажение настроек. Это не было случайностью, ведь даже малыши знают, что некоторые бытовые приборы при попадании в портал дестабилизируют его. Нет, это был подлая, расчетливая диверсия, месть отвергнутого самца.
  
  Я разозлилась: Эрик Мейтон еще сильно пожалеет о том, что он сделал. Но сначала надо понять, куда меня занесло, найти способ связаться с родителями, добраться до стационарного телепорта и вернутся в Летную школу ТриОНа. И бог с ним, с проваленным экзаменом по телепортам, это сейчас волновало меня менее всего.
  
  Что ж, сколько ни сиди на пригорке, какие изощренные способы мести не придумывай, а портал обратно не настроится сам по себе. Телефон, хоть и включился, но показал полное отсутствие сети: не слишком весело, но вполне ожидаемо - на дальних планетах, обычно, процветают свои операторы - монополисты. Значит, первой по важности задачей становится поиск какого-либо обитаемого жилья.
  
  Я встала, собрала растрепавшиеся волосы в хвост на затылке, одернула джинсовую форму: брюки-карго и форменную рубашку с погончиками, карманчиками и хлястиками. Казалось бы, столько веков прошло с тех пор, как Леви Страус сшил первые штаны для фермеров: менялась мода, появлялись все новые и новые ткани с колонизированных планет, а джинсы и не думают уступать свои позиции. Вещей у меня оказался минимум: телефон в кармашке на бедре, бук, подаренный родителями на прошлый день рождения - в кармашке над коленкой, Эриков бук в заднем кармане, да пара 'семейных' сюрпризов в специальном отделении на рукаве - все остальное пришлось оставить при входе в кабинет, где проводился экзамен.
  
  Страха не было: куда бы меня ни занесло, рано или поздно семья найдет способ спасти меня, в этом я была убеждена также точно, как в количестве пальцев на руке. Правда, последняя спасательная экспедиция закончилась настоящим курьезом: теперь главарь контрабандистов и адмирал звездного флота одной маленькой курортной планетной системы женаты на моих троюродных тетках-близняшках. Заскучавшей в отпуске тетке Марте захотелось курортной романтики, и она не придумала ничего умней, чем позволить молодому, симпатичному и рисковому главарю уговорить её прокатиться на его звездолете. Деятельная тетка Берта, предупредить которую о своих планах сестра не удосужилась, решила, что это похищение, переполошила Семью, поставила местную безопасность под ружье и лично отправилась спасать непутевую сестру на корабле адмирала. В итоге ни адмирала, ни главаря от брака спасти не удалось, и теперь на семейных сборищах мы с удовольствием наблюдаем за маневрами, которые проводят эти двое, пытаясь не столкнуться нос к носу. Понятно, что не без помощи Семьи, контрабанда в данной планетной системе монополизирована, а все конкуренты улучшают показатели работы звездного флота. Ну и совершенно естественно, что ни о какой наркоте, торговле живым товаром и прочих безобразиях не может идти и речи - в некоторых вопросах 'Старшие Лисси' непреклонны, и спорить с ними себе дороже. Близняшки же живут в уединенных поместьях, как и положено тамошним женщинам, созваниваются по пять раз на день, растят дочек и говорят, что совершенно счастливы. Судя же по традиционным новогодним чекам в 'Фонд Девочек', которые приходят от их мужей, они тоже не жалеют о том, как все сложилось.
  
  Поговаривают, что 'Фонд Девочек' основала сама бабушка Лисси, которая в самые тяжелые свои времена поклялась, что ни один её ребенок не будет вынужден зависеть от кого бы то ни было, и не останется без крыши над головой. С тех пор есть негласное правило - незамужние Лисицины отчисляют в Фонд часть своей зарплаты, а вместо тех, что вышли замуж, ежегодный взнос в Фонд делают их мужья. Если посчитают нужным. Но если девочка Лисси попала в беду - она всегда может воспользоваться помощью Семьи: решила ли она начать самостоятельную жизнь, не сойдясь во мнении с родителями или мужем, нужно ли где-то жить, нужны ли деньги на дорогостоящее лечение кому-то из членов Семьи, или, вот, как в моем случае - требуется организовать поисково - спасательную операцию. Кстати, квартирка, которую до прошлого сентября мы делили с Майклом, и в которой теперь я единственный жилец, тоже купили на средства из Фонда Девочек. Устав от поисков приличного съемного жилья на ТриОНе, куда блудные дочери и куда как более трезвомыслящие сыновья семейства Лисициных регулярно сбегали из семей поступать в Летную школу, Старшие Лисси решили проблему кардинально, приобретя двухуровневую квартирку в районе, где проживал 'средний класс'.
  
  Кстати - матушка моя, Анна Мария, тоже из 'беглянок', именно в Летной Школе она и познакомилась с моим папой, Артом Крустелем. О подробностях их романа мне известно мало, но именно папенька, узнав о моем намерении выучится на штурмана, категорически запретил мне даже думать о Летной школе, тем более на ТриОНе. Я проплакала два дня, но отец был непреклонен, что совсем не вязалось с его обычно отходчивым характером. Вечером третьего дня у меня в комнате оказалась мама, с моими трионскими документами, адресом квартиры, принадлежащей Фонду и той самой парочкой сюрпризов, которые нынче лежат у меня в кармашке на рукаве - платежным сос-чипом Фонда Девочек и маячком, сделанным моим папой. Этот чип был разработкой Фонда Девочек и давал доступ к специальному резервному счету - стоило мне хоть раз расплатиться им, как Фонд Девочек получал сигнал 'сос' и начинал отслеживать и перемещение чипа, и производимые с его помощью операции. В свое время это изобретение спасло нескольких Лисициных, и я не собиралась пренебрегать возможностью подать о себе весточку. Что же касается маячка...
  
  Говорят, что до моего рождения Арт Крустель был обычным системным инженером, одним из многих, и этот брак вызвал много вопросов и волну недоумения у тех, кто не имел возможности поближе познакомиться с нашей семьей. А для семьи все было ясно и просто - мама и папа любили друг друга, и этого было достаточно. А потом родилась я, и папенька, в минуту слабости пообещавший маме присутствовать при моем рождении, был потрясен увиденным. Он не только беспрекословно вставал по ночам по первому моему хныку, носил на руках в долгие ночи, когда у меня резались зубки или болел животик, но и с упорством землеройки взялся осваивать новую профессию. С тех пор у Семьи Лисициных есть свой мастер, который производит совершенно уникальные защитные, поисковые и прочие почти шпионские приборчики. На папеньку даже пару раз покушались, и один раз пытались выкрасть, и после каждого такого раза папа принимался работать с утроенным энтузиазмом и пытался обвесить меня охранками, следилками и разнообразными защитами, как новогоднюю елку. В общем, единственное, на чем клинит моего флегматичного отца - это безопасность дочерей.
  
  Да-да, уж не знаю, что происходило дома после моего побега, но на Новый год в гости ко мне родители приехали вдвоем, весьма довольные друг другом. Подозреваю, что после моего отъезда, сразу после бурной ссоры и не менее бурного примирения у них случился новый медовый месяц, что косвенно подтверждает и то, что к концу первого курса у меня появилась младшая сестренка, Таисия Луиза Лисицина (или Лиза Крустель, как написано в её ТриОНСких документах). Мне пополнение в семействе было только на руку - родители, вовлеченные в круговерть заботы о новорожденной, наконец-то перестали чрезмерно меня опекать, и я смогла пожить нормальной студенческой жизнью, пока мной не заинтересовался Эрик.
  
  Занятая своими мыслями я и не заметила, как выбралась на дорогу. Хорошую, двухполосную дорогу с явно искусственным покрытием. Это не могло не радовать - в мире с хорошими дорогами скорее можно обнаружить и другие блага цивилизации. Осталось только пойти по ней в любую сторону - и рано или поздно я выйду к какому-либо поселению. Я хихикнула, повернула налево, и продолжила свой путь в неизвестность.
  
  Вскоре на горизонте показался город, но чем ближе он становился, и чем отчетливей я могла его разглядеть, тем тоскливей становилось у меня на душе. Наконец я решила, что достаточно обманывать саму себя, села прямо на дорогу и обхватила голову руками. Хотелось то ли заплакать, то ли завыть: эти белые стены, высокие шпили башен, купол главного здания, возвышающийся надо всеми жилыми постройками, все это словно сошло с иллюстраций к моей курсовой работе по культурологии. И это значило, что у меня не просто неприятности, а неприятности очень большие. Я попала на Кериму, закрытый, так называемый "патриархальный" мир.
  
  "Патриархальные миры" принимают в Звездный Союз, с ними поддерживают ровные дипломатические отношения, подписывают конвенции и декларации, торгуют, особенно если мир богат чем-то редким и востребованным, но стараются держать дистанцию. И если Сайдора, чуть более открытый "патриархальный мир", был уже хорошо изучен и туда уже просочились представители рода Лисициных, то Керима в этом плане была абсолютной терра инкогнита. Дипломатические отношения с Керимой наладили всего несколько десятков лет назад, были они весьма запутанны и сопровождались таким количеством обязательных церемоний, что для достижения согласий по любому мало-мальскому вопросу иногда требовались годы. А это значило, что даже если мое местоположение будет известно, официальные процедуры по возвращению меня в Школу могут затянуться надолго. И это будет лучший вариант, потому что аборигены вполне могут обвинить меня в шпионаже, и отправить доживать мои дни в 'миленькую' камеру какой-нибудь тюрьмы или даже принесут в жертву какому-нибудь божеству. И какой вариант наиболее вероятен - сказать невозможно, потому что мир-то закрыт и информации о нем сущие крохи.
  
  Если вам встречался на планетах Звездного Союза керимец, то, в большинстве своем, это был воин-наемник, в компании еще девятерых таких же смуглых, черноволосых и черноглазых красавцев с чуть раскосыми глазами. Керимцев-наемников весьма ценили, их услуги стоили дорого, да и с наймом все было не просто: требовалось заранее подать заявку и ждать решения керимского Совета Старейшин. Надо отдать керимцам должное - они стоили запрашиваемых денег, да и нанимателей выбирали весьма тщательно, могли и отказать без объяснения причин. Однако была в керимцах одна странность: среди наемников никогда не бывало женатых мужчин, и при этом, не было известно ни про один роман, тайный брак или незапланированных (или наоборот, тщательно спланированных) детишках. Это породило волну похабных анекдотов и предположений, начиная от повальной импотенции и вплоть до 'крепкой мужской дружбы' внутри боевых десяток. Впрочем, именно эта особенность увеличивала спрос на керимских наемников в несколько раз, особенно, когда требовалось работать требовалось с чужими женами и дочерьми.
  
  Я знала, что слухи это просто слухи: на прошлых каникулах кузина Амели стащила из кабинета своей мамы папку с информацией о Кериме, собранной для Старших Лисси и мы ночи напролет зачитывались с ней добытыми материалами, выползая к завтраку с красными глазами, и дружно клюя носом в утреннее какао. Были там и записи разговоров с профессионалками, работающими в сфере интим-услуг в заведениях, куда время от времени централизованно наведывались керимцы. Жрицы любви в один голос утверждали, что керимцы обычные мужчины, с нормальными мужскими потребностями, а вот идея однополой любви вообще никак не умещается в их картину мира.
  
  Мне даже довелось несколько раз видеть женщин-керимок: самые обычные женщины, такие же смуглые, слегка раскосые, чернобровые и черноглазые, с шикарными иссиня-черными волосами. Разве что одеты чуть более консервативно, появляются всегда и везде в сопровождении мужа, браслеты у них еще такие, массивные, которые трудно спрятать под одеждой, ну и решение всех вопросов перекладывают на мужчин. И вот сидит такая в космопорту или на станции телепортов в окружении воинов, а её муж неспешно разбирается с багажом и билетами, решает все возникающие вопросы, потом берет её за руку - и она просто идет с ним рядом. Впрочем - ни недовольными, ни запуганными эти женщины не казались. Что ж, Сонечка, хотела узнать побольше про Кериму? Вот сейчас и познакомишься со всеми тайнами этой планеты нос к носу. Только как-то мне от этой перспективы становится неуютно.
  
  Первое, что я сделала, когда немного пришла в себя от потрясения, это вытащила из кармашка в рукаве маячок, сделанный папой. Я не знаю принцип его работы, не знаю, что именно он сделает - я знаю одно, как только мой отец получит сигнал этого маячка, механизм под названием Семья Лисициных начнет набирать обороты, обращаясь к связям и знакомствам, используя убеждение, вспоминая старые долги и когда-то данные обязательства. Будут задействованы все возможные механизмы для того, чтобы я вернулась домой. Не потому, что я какая-то особенная, а потому, что я Лисицина, а Лисицины своих не бросают. Я уныло подумала, что после возвращения на моем обучении в Летной школе придется поставить крест, и это тем обидней, что до конца обучения остался всего год. Но горевать об этом, или пытаться изменить свою судьбу я смогу и позже. Сейчас самой главной задачей стало покинуть Кериму, как можно скорей и с наименьшими потерями. Поэтому я сжала тонкий серебристый цилиндрик, как учили, шепнула скорей для себя: 'Папа, я так хочу домой' и разжала пальцы. Маячок с тихим хлопком исчез, а я решила, что спасение утопающих - дело рук самих утопающих, и решительно зашагала навстречу городу за белой стеной, построенному вокруг замка Нашер.
  
  Глава 2.
  
  
  Машину сопровождения трясло и подкидывало на ухабах. Выспаться на заднем сидении, хоть и трансформированном в подобие лежака, не стоило и пытаться, и поэтому я, Сайгон из рода Песчаных котов просто лежал и смотрел в окно на небо и деревья, мелькавшие вдоль дороги, слушал вполуха, как беззлобно переругиваются сидящие впереди Мист, сын Юджина и мой единоутробный брат Терренс, сын Расмуса, сидевший сейчас за рулем, и думал, думал, думал. Я не хотел ехать - Терри прекрасно справился бы сам, тем более что скоро ему придется принять десятку под свою руку. Наверное, сейчас я впервые был благодарен отцу за то, что он в очередной раз вмешался в мою жизнь. Я в приказном порядке был вынужден возглавить отряд сопровождения, который направлялся в замок Нашер вместо того, чтобы остаться дома, приводить в порядок дела и заниматься самокопанием.
  
  Нет, я прекрасно понимаю мотивы отца: он отправил меня сопровождать один из традиционных весенних Поездов Невест в тайной надежде, что я вернусь женихом или мертвым героем - дни, отпущенные мне до тридцатилетия, неумолимо утекали сквозь пальцы. Не знаю и не хочу знать какое чувство нынче было для него горше: разочарование во мне или беспомощность? Наверное это страшно: столько лет строить планы, заключать сделки, торговаться, договариваться, угрожать, покупать, убеждать и понять, что есть вещи, где ты бессилен. Впрочем - через десять дней мне уже будет все равно. Пока же я еду в последнее в моей жизни приключение с людьми, ближе которых у меня только Расмус и Уна. Сам того не ведая, отец сделал мне лучший подарок - возможность побыть самим собой, не спеша проститься с теми, кто мне дорог, посмотреть в деле новичков и последний раз почувствовать теплый ветер свободы на моем лице.
  
  Впрочем... хотя бы в собственных мыслях можно уже перестать звать его отцом - все эти годы я запрещал себе называть его иначе, чтобы случайно не оговориться. Не отец - Эдвард, сын Эвана, глава рода Песчаных котов. Человек, который дал мне жизнь.
  
  До десяти лет я считал себя сыном Расмуса, хоть и был вылитой копией мамы, в отличие от остальных моих братьев и сестер, черноглазых и черноволосых, как Расмус. Мы жили в 'мирном' поселке, где не селились воины, где ценились добрососедские отношения, чужаков было мало, а 'доброжелателей' и вовсе не водилось. У нас была отличная, крепкая семья, и хоть отец и не был воином, но хороший мастер - оружейник может достойно обеспечивать семью. Я любил сидеть в его мастерской, смотреть на его скупые, отточенные, и от этого очень красивые движения, любил наблюдать, как преображается под его руками то, что он чинит или мастерит. Мама частенько не могла дозваться нас на ужин и тогда сама приходила в мастерскую, на ходу вытирая руки передником, и я видел, как вспыхивают глаза Расмуса, когда он видит её фигуру в дверном проеме, и как она улыбается ему в ответ. Мне казалось, что так будет всегда, что я вырасту - и стану мастером, как Расмус, и буду сидеть рядом с ним за длинным столом.
  
  Мир рухнул в такой ясный, теплый, весенний день месяца цветеня: мама, получив сообщение на бук, забеспокоилась, позвала меня, Терри, которому было восемь и семилетнего Сибила, нашего младшего брата, выдала нам корзинки и лепешку с сыром и велела пойти в ближний лес, собрать ягод красники на пирог. Мы вернулись после обеда, довольные, перепачканные с ног до головы, с тяжелыми лукошками с ягодой и волосами, полными хвои, веточек и мусора. Всю дорогу мы представляли, как счастливо всплеснет руками и похвалит нас Уна, и как Расмус поведет нас мыться в баню, а мы будем баловаться водой под его достаточно формальное ворчание. Но дом встретил нас тяжелым молчанием. Мы проскользнули через заднюю дверь на кухню, оставив добычу на веранде, и беспомощно замерли, не зная, что делать и пугаясь от неправильности происходящего - ни мамы, ни младших сестренок Лины и Ани, которые были слишком малы, чтобы обходиться без нее, в кухне не было.
  - Сай, малыш, вы вернулись? - позвал меня из горницы мамин голос. С голосом мамы тоже было что-то не так - он не звенел, как обычно, колокольчиком, а казался каким-то надтреснутым. - Проходи сюда, сынок.
  
  Я тщательно отер грязные ступни о половичек и пошел на голос. Первыми, кого я увидел в горнице, были Расмус и Уна: лицо у мамы было заплаканным, а на лице Расмуса ходили желваки, и он до побелевших костяшек стискивал кулаки. Это было страшно и очень неправильно. А потом я заметил чужака - в дорогой, нарядной воинской одежде, он казался лишним, инородным телом в нашем доме, и я впервые почувствовал ненависть, еще до того, как мама сказала:
  - Сайгон, это твой отец, глава рода Песчаных котов воин Эдвард, сын Эвана. Теперь ты будешь жить с ними.
  Я посмотрел в черные глаза воина, потом повернулся к нему спиной и впервые решился возразить матери:
  - Я не хочу с ним ехать. Он злой. И он не мой отец: мой отец Расмус. Папа, ну скажи ему!
  Расмус посмотрел мне в глаза и взгляд его был затравленным - он никогда не лгал нам, и я знал, что сейчас он тоже не будет лгать, и эта правда будет болезненной:
  - Это правда, Сайгон. Эдвард сын Эвана действительно твой отец. И тебе придется пойти с ним.
  Я снова повернулся к воину, посмотрел ему прямо в глаза и ответил:
  - Нет.
  Щеку обожгло огнем - великий воин Эдвард сын Эвана дал пощечину своему десятилетнему бастарду, который решил отвергнуть проявленную к нему великую милость.
  Из дома родителей меня пришлось выносить воинам отца - я цеплялся за маму, плакал навзрыд и кричал, что ненавижу всех. В машине я заснул, обессилев от слез, а когда проснулся - понял, что ненавижу и сделаю все, чтобы этот страшный человек, назвавшийся моим отцом, никогда не смог считать себя победителем.
  
  Но для начала надо было выжить на новом месте. Мои новые соседи охотно просветили меня, что я - дитя греха моего отца и в то же время его проклятье, что моя мать ведьма, я никогда не стану воином, а еще - что я урод, потому что у меня светлые волосы, бледная кожа, слишком худое тело и серые глаза. Я дрался, сперва неумело, выступая, скорее, в роли мальчика для битья, отлеживался, и снова лез в драку. Я больше не плакал - слезы кончились в тот день, когда меня увезли от мамы и Расмуса, и словно что-то внутри меня заледенело. Мачеха встретила меня откровенно враждебно, она не упускала случая обидеть или оскорбить меня. Отцу жаловаться было бесполезно, впрочем и я не рассчитывал на его поддержку и не принял бы его помощь.- для него я был живым напоминанием о прошлом, которое он хотел забыть. Он пытался как-то построить отношения, пытался воспитывать меня, но я уже был слишком взрослым и слишком ненавидел его для того, чтобы воспитание шло успешно. Единственное, чего он смог добиться - я стал звать его отцом, не вкладывая в это понятия ни тепла, ни особого смысла.
  
  В то нелегкое время отдушиной для меня стал дядя Эмиль, сын Камаля, один из побратимов отца. Именно он, прекратив очередную кровавую драку с моим участием, стал учить меня: сперва давать сдачи и защищаться, потом - нападать, а после - владеть оружием. Я часами мог пропадать в отведенной ему комнатке в доме отца, прячась от гнева мачехи и холодного равнодушия отца. Наша своеобразная дружба не осталась незамеченной отцом, и дядя Эмиль стал моим официальным учителем. Он же рассказал о возможности сбежать из родительского дома, поступив в воинскую школу. Ради побега я был готов на многое, поэтому погрузился с головой в учебу. О своей прежней семье я запретил себе даже думать - от мыслей было больней, чем от синяков и ссадин после очередной драки. Это были долгие пять лет.
  
  А незадолго до того, как я покинул дом отца, дядя Эмиль рассказал мне историю моей матери без прикрас и купюр.
  
  Мы, керимцы, поклоняемся Великой Матери - Прародительнице, которая принесла наш народ в своих ладонях на эту планету и вдохнула в него жизнь. Ритуальная фраза звучит красиво, не правда ли? Но лишь немногие любопытные, которым удалось добраться до истоков и архивов, знают, что скрывается за парадным фасадом. Несколько веков назад, во времена Расселения, ученый-генетик и просто женщина, которую предал возлюбленный, Керима Мехди подала заявку на колонизацию и создала свой закрытый мирок, который назвала своим именем. Сложно сказать, где она набрала столько добровольцев, и что она им пообещала, о чем говорила и о чем умалчивала, но Керима стала огромной площадкой для уникального эксперимента. И с точки зрения Матери Прародительницы - он прошел удачно. Именно поэтому на Кериме женщина выбирает себе мужчину, а нам остается принять этот выбор.
  
  Только после свадебного благословения Матери-Прародительницы керимец может стать отцом. Думаю, что запускает такую реакцию организма свадебный напиток, в который щедро добавляют садх, наркотик. А делает реакцию необратимой брачный браслет, сделанный по особым правилам и из особого материала жрицами Матери-Прародительницы. Мужчина, надевший брачный браслет, настолько привязан к своей избраннице, что не может ни уйти от неё, ни изменить ей - это становится невозможно физиологически. А еще на Кериме нет разводов: если мужчина не сумел удержать свою женщину, ему незачем дальше жить. Парные браслеты связаны между собой, и самочувствие мужчины напрямую зависит от того, какое расстояние разделяет его и его половинку. Чем дальше находится жена, тем больший дискомфорт испытывает муж, а если расстояние становится критически большим - то дискомфорт перерастает в боль. Именно поэтому наемниками могут быть только неженатые воины, именно поэтому семейные пары всегда путешествуют вдвоем. И именно поэтому ритуальное самоубийство самый быстрый способ облегчить страдания покинутого супруга. Снять брачный браслет можно только после смерти второго супруга. Жители других миров говорят, что у наемников нет чувств: они не совсем правы, просто наша Мать-Прародительница немного поколдовала над своими детьми, и все чувства наших мужчин спят до дня, когда тяжелый плотный обруч обхватит запястье нашей правой руки. К несчастью - я керимец только наполовину.
  
  Отец привез мою мать с одной из планет, где наемничал: её просто подарили ему, как красивый кинжал или породистую лошадь. Говорят, что он был очарован её светлыми волосами и тонким, гибким телом, так непохожим на крепкие фигуры керимок, поэтому, нарушая все правила взял её к себе на ложе, хотя Расмус, оказавшийся в тот момент в воинском поселке, попросил её в жены. А дальше случилось невозможное - Уна забеременела, хоть мой отец и не надел ей браслета. Жрицы Великой Праматери пришли к отцу, и потребовали, чтобы он женился: беременность иномирянки была великим благословением Матери-Прародительницы. Но у отца уже была выгодная политическая невеста, и ему оказалось проще щедрым жестом предложить Уну Расмусу, и забыть о проблеме, когда тот согласился. Расмус обожал мою мать, поэтому организовал свадьбу в тот же день, боясь, что отец передумает, а потом, как и положено настоящему отцу и мужу, помогал Уне в родах, дал мне имя и принес первый раз в храм показать Великой Праматери. Для нас с мамой Расмус оказался тем самым счастливым лотерейным билетом.
  
  А вот от Эдварда удача отвернулась: Мать-Прародительница не простила своевольного воина. Найна, его жена, не могла подарить ему детей, потому что беременности заканчивались слишком рано. Единственная дочка, которую ей удалось проносить достаточно долго, родилась слишком маленькой и слабой, и не прожила и одного дня. С каждой потерей отношения отца и Найны становились все хуже. Эдвард показывал Найну лучшим керимским врачам, но те лишь разводили руками - спорить с волей Матери побаивались. Наконец, отец сумел уговорить жену пройти обследование у врачей Звездного Союза. Тут и выяснилось, что из-за редкого генетического заболевания Найны, являющегося последствиями экспериментов нашей Праматери Керимы, она не сможет родить Эдварду здорового ребенка. Но отцу был необходим наследник, и стыд от сына-бастарда было терпеть легче, чем носить метку бесплодности. Вот тогда-то отец появился в доме родителей, требуя то, что принадлежит ему по праву.
  
  В пятнадцать я, с благословения дяди Эмиля, и с собранным им рюкзаком с самым необходимым, сбежал из отцовского дома и отправился в другой город на рейсовом флайбусе поступать в воинскую школу. И заполняя анкету в графе 'имя' решительно вывел 'Сайгон из рода Песчаных котов'. За моей спиной шептались, но еще живо было старое правило, позволявшее именоваться именем рода вместо отцовского, хотя и не было принято так среди воинов. В школу я поступил, и с удовлетворением узнал о том, что отец был взбешен и моим побегом, и тем, каким именем я назвался, и, самое главное, тем, что у него больше нет надо мной власти. Жизнью в доме отца я был хорошо подготовлен и к попыткам задеть и унизить, и к неизбежным дракам, и к нездоровому интересу ко мне, вызванному моей непривычной для керимцев внешностью - драки, издевки и попытки задеть я пропускал мимо себя, отвечая скорей автоматически. Не был я готов лишь к искреннему проявлению теплых чувств: в первый 'родительский' день, через две луны после поступления, я даже не хотел выходить из общей спальни. Но почему-то вышел, спустился вниз в рекреацию, полную родителей и других кадетов, и замер увидев повзрослевшего и серьезного Терри. А рядом с ним - Уну и Расмуса. Мне казалось, что я не могу дышать, так больно стало в горле, и ноги стали словно ватные. Терри увидел меня, и стал прорываться сквозь толпу, чтобы, как в детстве, стиснуть мне руку чуть ниже локтя своими ладонями:
  - Сай, большой брат! Ты стал такой серьезный!
  А потом подошла мама, и обняла меня, и я старался не показывать - как я соскучился по её теплу, по родному запаху, и удивлялся, какая она теперь стала маленькая - я почти с нее ростом. Я смутился, мне хотелось одновременно замереть в её объятьях, и вырваться из них, и я все гладил её по волосам и утешал её ломающимся голосом:
  - Ну все хорошо, мам, все хорошо, что ты со мной как с маленьким.
  Расмус чувствовал себя неловко, долго топтался рядом не решаясь подойти, а тогда я сам шагнул ему на встречу, он неожиданно и неловко обнял меня, и зашептал:
  - Сай, мальчик мой, я так виноват, я не смог тебя защитить.
  И неожиданно где-то в глубине души по ледяному панцирю поползла маленькая трещинка, а я таким же шепотом ответил:
  - У меня всегда будет один отец. Только пусть это будет наша тайна.
  Когда мы шагнули в сторону друг от друга, глаза Расмуса влажно блеснули. Наверное - показалось, ведь в это время я пытался вытереть свои, в которые попала противная мошка.
  Эдвард, сын Эвана, появлялся за пять лет обучения в школе несколько раз, на официальных церемониях. Но после каждой сессии я получал длинное пространное письмо с разбором моего поведения и полученных оценок.
  
  А про поведение ему всегда было что написать. Через два года после меня в воинскую школу поступил Терренс. Как он сам говорит - чтобы быть ближе ко мне, но я-то помню, что у него никогда не было особенной тяги к отцовому ремеслу, которая, похоже, вся досталась Сибилу. Так вышло, что не сумев наладить отношения со своими одногодками, я, с легкой руки Терри, который быстро обрастал друзьями и полезными знакомствами, прибился к его компании. Сразу после выпуска мне предложили отучиться еще два года по специальной программе на командира десятки и я согласился не раздумывая: это были еще два года вне поле зрения отца, два года рядом с друзьями, которых у меня так долго не было. Самым большим потрясением для меня стало, что едва получив документы, как командир десятки, я обнаружил, что бук забит почтой, а к нам с Терри в комнату началось паломничество тех, кто хотел в эту десятку войти. Если желанию Терри и его друзей я был не слишком удивлен, то просьбы от одногодок или тех, кто закончил школу раньше меня и уже разъехался по домам, меня сильно удивили. Когда я поделился этим с Терри, тот лишь усмехнулся, и махнул рукой, в которой была зажата хурма:
  - Просто ты правильный парень.
  И в этой фразе был весь мой брат.
  
  Домой я вернулся уже вместе со своей десяткой. К несчастью, я все еще был наследником главы рода и отец запретил моей десятке наемничать на чужих планетах, мотивируя соображениями безопасности. К счастью - запретить что-либо на Кериме он нам не мог, мы были на хорошем счету, и сумели к двадцати пяти, как и положено приличным воинам, перебраться из общинного дома в свои собственные. В то время я уже подумывал о женитьбе: Кайла была юной, жгучей красавицей, похожей на экзотический цветок. Я дарил ей сладости и украшения, которые привозил с заданий, собирал меха для брачного ложа, и даже ходил в храм Праматери посмотреть на браслеты. Мне казалось, что я ей нравлюсь, во всяком случае - желтые, солнечные бусины на мою куртку она нашила сама. Я брал её за руку, и чувствовал, как сердце сладко падает вниз и замирает.
  
  Так было, пока однажды, вернувшись раньше времени, я не прокрался к её дому, надеясь сделать сюрприз. Да так и замер под раскрытым окном:
  - Сайгон? - отвечал мой нежный, трепетный цветок на вопрос подруги, - Ну сама посуди, он же урод! Ты же видела - он пошел в свою ведьму-мать: волосы эти, как солома на солнце выгоревшая, тонкокостный, как будто палку проглотил, глаза большие непонятного цвета, лицо вытянутое. Ну кто на него еще посмотрит? А тут я, сама бусины нашила. Да он на меня надышаться не может, любой каприз исполнить готов. А браслет оденет - и никуда уже не денется. Чтобы стать женой главы рода и потерпеть можно, вон Найна - терпела же.
  - Ну да, - соглашалась с ней подруга, - Сайгон конечно уродец... Но сын главы рода.
  Я уходил от дома вспомнив всю воинскую науку, стараясь чтобы мое присутствие было незамеченным, а на утро ссыпал желтые, потерявшие свой солнечный блеск, бусины Кайле в ладони, повернулся и ушел.
  
  С тех пор я не принимал ничьих бус, не держал девушек за руки, и сундук с мехами просматривал и пополнял механически, потому что так надо, а я не хотел привлекать излишнего внимания.
  Пару раз Терри пытался вызвать меня на откровенность, но я неизменно уходил от ответа, а год назад он загнал меня в угол.
  - Большой Брат, ну вот что ты творишь? - сказал он мне тогда, - Мать себе места не находит.
  Это был запрещенный прием, и брат знал об этом.
  - Терри, я уже большой мальчик, чтобы обо мне беспокоится, - буркнул я, все еще надеясь уйти от болезненного и неприятного разговора.
  - Да, большой. Через год с небольшим тебе уже тридцать будет. Ты думаешь, мы ни о чем не догадываемся? Или забыли о Прерванных Линиях? Или может быть ты забыл?
  Я не хотел говорить этого, но, похоже, это был единственный выход из положения:
  - Нет, я помню. И думаю, что пойду по путям Прерванных Линий.
  Я видел Терри в разных ситуациях, даже в тех, в которых казалось, что выхода нет, но в этот раз выражение его лица меня испугало:
  - Сай, почему? Как, как ты можешь так просто говорить об этом?
  - Это традиция, маленький брат. Мужчина, который не смог создать семью до тридцати - бесполезен, и должен уйти за грань. Я помню об этом, и когда придет время - я уйду из жизни, как и положено воину.
  - Сай, но ведь тебе предлагали бусины, и не один раз? Почему ты не можешь взять хоть у кого-нибудь?
  - Потому, Терри, что я не хочу брать бусины 'у кого-нибудь'. Я хочу, чтобы бусины предлагали не экзотическому уродцу, не сыну главы рода, и не богатому жениху. Я хочу, чтобы моя невеста видела меня, Сая, как Уна видит Расмуса. А на меньшее я не согласен.
  
  И вот теперь я лежу на заднем сидении машины сопровождения с закрытыми глазами, и думаю о невестах, что ждут нас в замке Нашер.
  - Как он? - спрашивает Мист, успевший занять водительское место.
  - Заснул наконец, - прислушивается к моему дыханию Терри. Тянется в проход и неожиданно подтыкает, как маленькому, стиранный и латанный плед, купленный когда-то нами на первом задании, и с тех пор путешествующий с нами в машине как талисман на удачу.
  - Как ты думаешь, может ему в этот раз повезет? Так больно за командира, такой мужик мировой, и собрался по путям Прерванных Линий, - это снова Мист.
  - Ты же знаешь, какой он упрямый, - вздыхает Терри, и я прямо вижу, как заостряются черты его лица и он отводит глаза, - услышал однажды, как его одна курица уродцем назвала, так теперь никого и близко не подпускает. Когда он жил в доме его отца, ему часто доставалось за то, что он на маму похож.
  - Да их, женщин, не поймешь, - явно кривится Мист, - и чего им надо?
  - Знал бы - давно бы Сая женил. Сам-то из-за него до сих пор не женился, я человек простой, мне особенного никого не надо. Но как его бросишь одного, пропадет ведь? - бормочет Терри.
  - О, смотри, Нашер показался! - радуется Мист, - Командира будить будем?
  - Пусть поспит, - просит Терри, - кто знает, что его еще там ждет?
  - Кто знает, - соглашается Мист, и под мерный шорох шин по покрытию я наконец-то уплываю в сон.
  
  
  Глава 3.
  
   К воротам города, раскинувшегося вокруг замка Нашер (между прочим, включенного во всемирное историческое наследие) я подошла примерно через час, влившись в поток других путников, которые постепенно, на перекрестках с тропинками, дорожками и дорогами присоединялись к общему движению. Пару раз мимо проезжал громоздкий колесный транспорт, словно сошедший с иллюстрации учебников по истории, оставляя за собой едкий запах. Толпа расступалась по обочинам, унося меня с собой, потом снова возвращалась на дорогу. К счастью - гужевого транспорта и верховых лошадей замечено не было, и я невольно перевела дух. Живых лошадей я видела немного, в зоопарке и в развлекательных парках, а последний раз я очутилась в седле в десятилетнем возрасте, и то только для того, чтобы папа сделал красивую фотографию для моей странички в соцсети. На меня поглядывали с любопытством, но заговаривать не решались, а я старалась идти, не поднимая глаз, и старательно прислушивалась. Говорили тут на местном диалекте всеобщего, вполне понятном, но немного архаичном, и я снова вздохнула с облегчением: оказаться еще и без возможности объясниться с аборигенами было бы очень некстати.
  
   Выглядела окружающая действительность (если не брать в расчет моих спутников) вполне по земному: голубое небо только добавляло сходства с пейзажами изначальной. Желтое светило (к счастью одно) упорно карабкалось ввысь и ощутимо припекало сквозь темную, плотную джинсу. На Изначальной, в первые солнечные дни, я предпочитала носить головной убор, не смотря на поддразнивание родственников: в случае нарушения этой нехитрой техники безопасности мне приходилось отлеживаться в темной прохладной комнате, иногда более суток отходя от последствий перегрева. Вот и сейчас мне страшно хотелось прикрыть чем-нибудь свою яркую макушку. На ТриОНе и в воде, и в воздухе, в общем - везде присутствует микроскопическая взвесь весьма востребованного минерала юджинита: она безвредна для человека, но окрашивает небо и воду ТриОНа, а также волосы и ногти трионцев в целую гамму лилово-красных тонов. Мои волосы после почти трех лет жизни на ТриОНе из мышино-русых стали того самого насыщенного бордово-коричневого оттенка, который продавцами красок для волос гордо называется 'красное дерево'. Кстати, мне безумно нравился этот пикантный бонус жизни на ТриОНе: красные оттенки волос, ногти разнообразных бордово-лиловых оттенков, которые не нужно красить - только подпилить, ну, может быть, наклеечку или стразик добавить. Трионки же упорно пытались победить природу и считали высшим шиком краситься в набивший оскомину 'Изначальный русый' и носить 'французский маникюр'. Я с тоской посмотрела на свои короткие, аккуратные ноготки, и вздохнула: избавиться от длинных ногтей заставили всех учениц третьего курса, мотивируя это грядущей летной практикой и недопущением до сессии в случае отказа.
  
   Людской поток останавливался в десятке шагов до темного проема ворот в белой, гладкой городской стене, выстраиваясь в некое подобие очереди. Я покорно замерла, уставившись взглядом куда-то между лопатками впередистоящего керимца в холщовой рубахе, явно никогда и ничего не слышавшего о дезодорантах, но играть роль бесчувственной куклы долго не смогла - замучило фамильное любопытство, и принялась осматриваться. Стены города тянулись вверх и вширь, под черепичной крышей располагалась крытая галерея, о чем свидетельствовали подслеповатые глазки бойниц, расположенные через каждые пять шагов. Тем временем очередь неспешно продвигалась вперед, и холщовая рубашка передо мной, не задерживаясь, проскользнула в город, а мне пришлось, чувствуя спиной любопытные взгляды, пройти с десяток шагов вперед и остановится перед городскими стражниками по их знаку.
  
   Два типичнейших воина-керимца с одинаковым равнодушным выражением лиц, стоявшие в огромном, арочном дверном проеме опираясь спиной каждый на свою створку тяжелой, окованной железом двери, видимо, тоже осоловели от яркого весеннего солнышка. Впрочем, немудрено, если стоять на самом солнцепеке в черной одежде, кажется даже из натуральной кожи и высоких сапогах, да еще и с автоматом, висящим на ремне на шее. Длинные волосы у обоих стражников были небрежно и без изысков стянуты на затылках черными шнурами. Единственным, что отличало этих двоих, были бусины, которыми были расшиты их куртки: у левого, молодого, бусины были разноцветными, и украшали грудь и плечи, у того, что был постарше, бусины блестели тусклым металлом и скупо обозначали область сердца.
  
   - О, еще одна, - кинул младший старшему над моей головой, словно меня тут и не было, и, повернувшись ко мне, уточнил, - в замок?
   - В замок, - сочла за лучшее согласиться я.
   - Странная она какая-то, - теперь уже старший ответил младшему, и снова как будто меня тут не было, правда рассматривать меня при этом не прекращал, - ты откуда, женщина?
   - Оттуда, - махнула я рукой в сторону лесочка, в котором схлопнулся мой телепорт. Тетка Берта всегда учила, что надо говорить правду и только правду, а уж в каком объеме и как подать - другой вопрос.
   - Аркаимка чтоли? - удивился младший, - а что с волосами?
   - Пыль кристалла юджинит, - и ведь ни соврала ни разу, - волосы от нее цвет меняют.
   - Точно из Аркаима, только они такое могли придумать, да и говор не наш, - голос старшего стал спокойнее, - глянь, как одета. Срамота одна с этими южанами.
   И снова перевел на меня взгляд:
   - А почему одна пришла?
   - Так никого больше и нет, - перепугалась я, припомнив, что не видела в толпе женщин: все-таки 'патриархальный мир', может тут женщины нос на улицу не смеют показать.
   - Сирота, значит, - хмыкнул младший, - то-то они тебя отправили, небось своерожденых дочек пожалели, а за сироту кто вступится?
   - Вольный город Аркаим, - сплюнул старший с презрением, и снова обратился ко мне с неожиданным участием в голосе - ты хоть знаешь, зачем ты здесь?
   Я пожала плечами - у меня был план, но воины сейчас говорили явно о чем-то своем, поэтому я не стала углубляться в подробности.
   - В общих чертах, - кивнула я старшему.
   - Проходи вон к Дагу, - вздохнул младший, показывая мне на очередного воина, сидящего уже внутри крепостной стены за выносным столиком под тентом, возле которого топталась знакомая холщовая рубашка, и вдруг сделал странный круговой жест перед моим лицом, - и пусть будет благосклонна к тебе Великая Праматерь.
   Я шагнула в ворота, и мне вслед полетел бас старшего:
   - Даг, тут сирота, из Аркаима. В замок. Сопроводить бы.
   А когда я вздрогнула и обернулась, то увидела белозубую улыбку:
   - Да не бойся ты, теперь тебя больше никто не обидит.
  
   Когда я преодолела расстояние до стола совсем немолодого Дага, тот уже быстро-быстро писал что-то в настоящей, бумажной амбарной книге настоящей перьевой ручкой, блестя в солнечном свете толстым, массивным золотистым браслетом. Я ахнула про себя: бумага, ручка -это были настоящие архаичные вещи, они стоили бы и на ТриОНе и на Изначальной Земле бешеное состояние.
   - Имя, - буркнул Даг, продолжая строчить, не отрываясь от тетради.
   - Соня, приятно познакомится, - ответила я вежливо.
   Он неожиданно поднял голову, внимательно посмотрел на меня, хмыкнул и вернулся к своему занятию.
   - Возраст?
   - Двадцать один.
   Тут он снова поднял голову, посмотрел уже гораздо внимательней и вдруг очень строго спросил:
   - Почему до сих пор не замужем?
   Я опустила глаза на метеную мостовую улочки, на которой стояло рабочее место Дага, до боли стиснула руки, чтобы не расхохотаться, и ответила как можно более смиренно:
   - Характер скверный. Не берет никто.
   - Хараааааааактеееееееееер, - протянул Даг, - ну, ничего, может и правильно тебя в замок отправили - воины сильные, некоторым нравятся... с характером.. Присмотришься, выберешь...
   Продолжение фразы я так и не услышала, потому что Даг, завидев кого-то за моей спиной, рыкнул:
   - Хавьер, проводи аркаимку в замок и проследи, чтоб не обидели сироту.
   - Подождите, - взмолилась я, - подскажите сначала, где у вас кеш-автоматы? У меня с собой вообще нет денег.
   По недоумевающим глазам воинов было видно, что вопроса они не поняли. Я полезла в кармашек на рукаве, вытащила тот самый сос-чип и протянула к Дагу на ладони, чтобы было наглядно:
   - Кеш автоматы, которые чипы обслуживают.
   Даг как-то напрягся, глядя на мою ладонь, и спросил:
   - И откуда ЭТО у тебя?
   И по выражению его лица я поняла, что это тот случай, когда правду надо аккуратно дозировать.
   - Мама дала... когда мы прощались, - и ведь правда, мы как раз прощались, только было это на Изначальной и я собиралась на ТриОН, - Сказала, что я смогу этим воспользоваться... в крупном городе... Как чувствовала, что... Понимаете, у меня ведь ничего с собой нет - мне велели все оставить, перед тем, как я...
   Неожиданно для себя я всхлипнула и замолчала, стараясь не разреветься: очень захотелось домой, к маме, да и прекрасную этническую сумку, присланную родственниками с Сайдора за неделю до сессии, и оставленную у входа в экзаменационный кабинет, было ужасно жалко.
   Даг пожевал губу, посмотрел на чип на моей ладони, потом своей ладонью заставил меня сжать кулачок:
   - Спрячь и никому не показывай его. Тут ты им воспользоваться не сможешь. Мама твоя защитить тебя пыталась по-своему, но она женщина, и не все понимает. А сейчас иди с Хавьером, вы и так уже опаздываете.
   Я вздохнула, и шагнула было от стола, но тут Даг принял какое-то непростое для себя решение, и властным жестом подозвал моего проводника поближе к столу.
   - На, возьми. Зайдите, хоть бусин купите. Жалко девочку, - и золотистая монетка перекочевала из одной руки с массивным браслетом в другую, тоже обраслеченную.
   И я зашагала вслед за очередным керимцем, затянутым в кожу, навстречу своей судьбе.
  
  Приноравливаясь к широким шагам моего провожатого, уверено прокладывающего дорогу по улицам этого города я мысленно перебирала все известные мне на родном и всеобщем ругательства, сдабривая их типично ТриОНскими заковыристыми словечками. Лейтмотивом этого весьма эмоционального монолога была мысль: "Расслабилась, Сонечка? Решила, что в сказку попала? Сказочка уж больно стремная выходит". Ситуацию следовало тщательно обдумать, и как можно скорей, пока я не наделала глупостей. И я стала судорожно вспоминать все, что я когда-либо читала, учила или слышала про "патриархальные миры". Значит, первое и самое главное: "патриархальный мир" это устоявшийся универсальный термин Звездного союза, который обозначает закрытый, или существенно ограничивающий посещение нерезидентами мир, на территории которого законы Звездного союза либо не действуют вообще, либо действуют выборочно. Термин этот объединяет несколько десятков весьма различных по уровню развития и внутреннему устройству миров: начиная от эко-цивилизации Китежа, которая в погоне за натурализацией и возвращением к природе с трудом удержалась от утраты человеческого облика, и религиозных миров, где последователи какого-либо верования носили только предписанную одежду древних веков, вели натуральное хозяйство и не пользовались достижениями цивилизации, умирая от запрета на переливание крови и кончая высокотехнологичными мирами типа Кибернаута, где в погоне за техническим совершенством, проявление человечности было признано постыдным и тщательно искоренялось.
  
  Итак, что я могу сказать после первого контакта с местными? Факт первый, и самый печальный: платежным чипом я воспользоваться не могу, так что я осталась и без местных денег, и без возможности подать сигнал Старшим Лисси. Факт второй: ни у воинов, ни у местных жителей я не заметила телефонов, впрочем - не замечены были и разговаривающие по гарнитуре, по громкой связи или задумчиво читающие что-либо с экрана керимцы. Значит, и мой аппарат не желает работать по самой банальной причине - тут просто нет сети. Факт третий: настоящая бумажная книга вместо бука. Могу спорить на сайдорский кошелечек, который, в отличие от сумочки, остался лежать у меня дома, что и информационной сети на этой планете не водится. Факт четвертый: колесный транспорт явно для перевозки грузов и пешие прогулки местных жителей. А это значит, что и телепортов тут тоже нет - иначе от этих дурнопахнущих рычащих чудовищ давно бы избавились. Все же эти четыре факта в совокупности приводят меня к одному печальному выводу: самостоятельно я не смогу ни выбраться отсюда, ни подать знак родным, значит мне надо молиться всем известным богам всех известных мне пантеонов, чтобы с папиным маячком было все в порядке. Иначе... А вот про иначе думать совсем не хотелось.
  
  Хавьер неожиданно притормозил, так что я, влекомая инерцией и поглощенная своими мыслями чуть не врезалась ему в спину, шагнул в сторону, приоткрыл и придержал дверь из темного стекла, слегка подтолкнув меня внутрь здания:
  - Чуть про бусины не забыл! Сможешь побыстрей?
  И я очутилась в настоящем царстве бусин: они были тут везде, в ящичках, коробочках, жестяных тубах, пластиковых разноцветных лотках, висели в связках на длинных шнурах, свисали занавесью из низок с потолка - разных форм, расцветок, с блестками и без, чего тут только не было. Но рассмотреть все это великолепие мне не дали. Хавьер подтащил меня к небольшому пластиковому стеллажу, стоящему у окна, на котором ровными рядами стояли небольшие коробочки, полные очень простых внешне, гладких, одноцветных бус всех оттенков радуги - каждый цвет в своей коробке:
  - Вот они, тут.
  Я тоскливо посмотрела на блестящий в искусственном освещении пластик, совершенно не понимая смысл того, что сейчас происходит, но не посмела возразить. Поколебавшись между темно-лиловым и изумрудно - зеленым, решила еще раз пробежаться взглядом по стеллажу и наткнулась глазами на почти пустую коробку, словно бы стыдливо пристроенную на задворках самой нижней полки. Я присела на корточки, и протянула руку. Бусины в этой коробке не были пластиковыми, материал, из которого они были изготовлены, был очень похож на потемневшее серебро.
  - Можно я возьму эти? - спросила я, обернувшись к Хавьеру, и высыпав на ладонь оставшиеся бусины.
  Их оказалось семь, и я почему-то решила, что это хорошо.
  Хавьер очень удивленно смотрел на меня, и я, решив, что поняла причину удивления, поспешила объяснить:
  - Я не знаю, хватит ли у нас на них денег, - цену я прекрасно разобрала, но ни номинала монетки Дага, ни того - за одну бусину или за десяток выставлена эта цена и в каких денежных единицах я не знала.
  - А как же ты...- начал было Хавьер, но я прервала его.
  - Когда я еще жила с родителями - за все платил папа. А когда я стала жить одна... В общем - мне не приходилось держать в руках деньги, - и это тоже было правдой.
  Студенты Летной школы обязаны были во время учебы пользоваться для всех расчетов только чипом школьного банка. Отчеты о покупках время от времени проверялись, и это было хорошей гарантией, что студенты не купят себе какой-нибудь запрещенной дури.
  Но Хавьер опять понял меня по-своему, помрачнел, и поманил меня к прилавку, где к монете Дага добавил еще одну, из своего кармана:
  - Заверни нам, почтеннейший, бусины.
  Хозяин, в чью протянутую ладонь я ссыпала бусины, неожиданно удивленно посмотрел на меня:
  - Рисковая ты, девонька.
  - Сирота она, - отрезал Хавьер так, как будто это что-то объясняло.
  - Да что ж ты сразу-то не сказал, - всплеснул тот ладонями, не забыв перед этим аккуратно ссыпать бусины на бархатную подложку, - ну, раз такое дело...
  Хозяин зашуршал ящиками прилавка, что-то разыскивая и бормоча себе под нос:
  - Где же, где же, только недавно ведь видел. О, вот оно!
  И через пару минут бусины, аккуратно нанизанные на толстый пластиковый шнур с хитрым закручивающимся замочком, превратились в браслет на моей руке.
  - Спрячь под одежду, - посоветовал Хавьер, невозмутимо наблюдавший суету хозяина, - и постарайся, чтобы другие не увидели.
  - Денег с сироты не возьму, не обижайте - неожиданно посерьезнел хозяин, и повернувшись ко мне сделал уже знакомый мне странный круговой знак перед моим лицом, - Пусть благословит тебя Великая Праматерь.
  Хавьер не стал спорить, забрал обе монетки с прилавка, сунул их в кармашек на рукаве, где лежал чип, сторого одернул мой рукав, пряча под ним браслет и неожиданно улыбнулся:
  - Монетки на удачу!
  - Спасибо, мне пригодится, - отозвалась я, пробираясь за ним к выходу.
  Хавьер расхохотался так, что не сразу смог открыть дверь:
  - Нам с Дагом на удачу, вот ведь... женщина.
  Я выбралась на улицу, подставила заалевшие уши теплому ветру и призналась самой себе, что этот "маскарад вслепую" вызвал во мне самые противоречивые чувства.
  
  Мы прошли еще квартал, повернули направо, и оказались на площади перед белоснежным замком. Вблизи он казался еще более загадочным и прекрасным с его невероятными башенками, куполами и галереями.
  - Нам в Зеленую дверь, - сообщил Хавьер совершенно бесполезную для меня сейчас информацию, и я покорно зашагала за ним через площадь. А потом мы прошли еще немного по утоптанной дорожке вдоль замковой стены, пока действительно не дошли до небольшой зеленой двери. Хавьер требовательно постучал в зеленую дверь, и гаркнул:
  - Открывай, я невесту привел. Аркаимка. Сирота.
  - Ой маааааааааааааама, - только и успела подумать я.
  Дверь бесшумно отворилась.
  
  Глава 4.
  
  
  Я долго стоял под струями горячей воды: все-таки несколько дней тряслись по машинам, сменяя друг друга за рулем, и вылезали только отлить и немного размять ноги, да обменяться парой слов с парнями, едущими следом. Впрочем, растянуть удовольствие не получилось - Терренс настойчиво забарабанил в дверь душевой, ехидно осведомляясь, не превратился ли я в рыбу, и напоминая, что очередь в душ общая. Пришлось вылезти, наскоро обтереться выданным маленьким и жестким полотенцем (специально для нас держат что ли?) и втиснуться в свежую одежду. Почти все наши уже вымылись, и старательно приводили себя в порядок. Сопровождать Поезд было не только опасно и почетно, но еще и очень заманчиво: неделя пути в Таншер с её трудностями и радостями, честно разделенными в пути, а также возможностью показать себя с лучшей стороны, нередко помогала нескольким сопровождающим вернуться в город в куртке, расшитой бусинами.
  - Нас хотя бы ужином покормят? - окликнул я Миста, тщетно пытаясь расчесать пятерней свои непокорные волосы, - Или девушек вручат и выставят?
  - Грозились, - отозвался Мист, найдя в вещах и сунув мне в руки гребень, - они конечно от наших визитов не в восторге, и пакостят по мелочам (тут он выразительно покосился на полотенце), но идти на открытый конфликт, проявляя неуважение и нарушая Договор и законы гостеприимства не станут.
  Терри, вывалившийся из душевой, свирепо глянул на меня, крутящего в руках гребень:
  - Сайгон, приведи себя в порядок! Я все понимаю, но ты здесь не один.
  Я вздохнул - и прямодушный Терри и тактичный Мист, предпочитающий не лезть на конфликт, а действовать исподволь, были правы: именно я привел сюда отряд, по которому будущие невесты и жены Песчаных котов составят первое впечатление о воинах рода. И мне придется выглядеть соответственно - чтобы я на самом деле по этому поводу ни чувствовал.
  Пока я судорожно воевал со своими светлыми прядями, неизменно выгорающими на солнце до соломенного цвета, доставшимися мне от Уны, последние из новичков закончили прихорашиваться.
  В дверь заглянула служанка в невыразительном сером платье и таком же платке, надвинутом на самые брови:
  - Ужин подан, уважаемые воины. Позвольте, я провожу вас.
  Я шагнул из комнаты первым, за мной, плечом к плечу, вышли Мист и Терри, и я знал, что остальные члены десятки и новички уже построились попарно и идут следом, держа строй и соблюдая дистанцию. Сейчас мы - лицо Песчаных котов, и должны произвести впечатление, ради самих себя и своих соплеменников.
  И все же, все же, входя в большой обеденный зал замка Нашер я всматривался в лица девушек, назначенных нам в невесты, искал их глаза в тайной надежде найти ту самую, единственную, точно также как и год и два назад, когда приходил встречать Весенний Поезд с остальными холостяками к воротам Таншера. Я пробежал глазами по двадцати симпатичным личикам и красивым фигуркам в нарядных платьях и снова ощутил гулкую давящую тоску: все было как всегда, ничего не изменилось. Её здесь не было.
  - Будьте благословенны Великой Праматерью, девушки, - начал я ритуал знакомства, - Я - Сайгон из рода Песчаных Котов, и мы с моими воинами будем сопровождать вас туда, где отныне будет ваш дом, ваш муж и ваш очаг. Пусть дорога будет к вам милостива, а выбор ваш - легким. А теперь давайте разделим пищу.
  Дальше ритуал требовал взять за руку одну из невест и повести её за стол. Я как раз всматривался в лица невест, пытаясь понять, какая из них не отшатнется от протянутой мной руки, когда за одной из дверей, ведущей в зал, послышалась возня, дверь распахнулась, и один из гарнизонных воинов с силой втолкнул в зал своего противника. Тот проехал по начищенному полу, не удержался на ногах и шлепнулся на колени прямо передо мной. Руки у невысокого хрупкого парнишки в необычной одежде и с непривычно яркими волосами были связаны за спиной, колени, видимо, болели от падения, но он упрямо пытался встать на ноги, и преуспел в этом. Парнишка гордо вскинул голову, тряхнув выбившимися из хвоста волосами красно-коричневого цвета, и я увидел россыпь веснушек на светлой коже, закушенную нижнюю губу, нежную шею в разрезе странной рубашки, обтягивающей... грудь? А когда, ошарашено, вскинул глаза, то наткнулся на злой взгляд больших, серых, как озеро Карен, глаз, и понял, что мое сердце пропустило удар. Необычная, странная девушка, затянутая в синее, с красными волосами, рассыпавшимися по плечам, смотревшая на меня сейчас своими огромными глазами, более всего напоминала маленькую тростниковую птичку. Храбрую птичку, что вьет гнезда вокруг озера Карен в зарослях высоких сине-серых побегов тростника с кисточками на конце, и которая так редко поет при чужаках, что услышавших её пение считали благословленными великой Праматерью.
  - Кто это и почему у нее связаны руки? - я говорил тихо, но внутри меня все клокотало от ярости, от того, что кто-то посмел поймать эту птичку в силки.
  - Привели как невесту, да вот идти не хотела, - отозвался гарнизонный, - Джону все лицо расцарапала, Хью в лодыжку пнула, убежать попыталась, Мэта вообще укусила, насилу связали.
  - Значит, невеста рода Песчаных котов, - держать лицо было неимоверно сложно, - И с каких это пор гарнизонные замка Нашер позволяют себе поднимать руку на наших невест? Развязать! Немедленно!
  Гарнизонный, напуганный моим рыком, сам подскочил к девушке, и одним махом перерезал путы.
  - Позвольте сопроводить Вас к столу, - я подал ей руку, и добавил чуть слышно, - сделай это, упорхни из этого негостеприимного замка, Птичка, оставив их в дураках.
  Она поколебалась, еще раз внимательно вгляделась в мое лицо, но руку приняла. Я проводил её к столу, придвинул ей стул, позволив своим пальцам прикоснуться к её плечам в незаметной ласке, и почувствовал, как внутри меня распрямляется прежде туго затянутая пружина. Похоже, что эта птичка принесла такое долгожданное тепло в мою душу.
  
  Обед закончился быстро: Птичка ела аккуратно и красиво, стараясь не поднимать глаз от тарелки и не смотреть по сторонам, привычно пользуясь приборами. И снова больше вопросов, чем ответов: почему эта девушку из явно обеспеченной семьи отдали в невесты воинам? Откуда она родом? Что с её семьей? Закон времен Матери-Прародительницы гласил, что раз в год воины могут выбрать себе невест из числа девушек, живущих на территории, охраняемой родом. На практике о выборе уже давно не было речи: раз в год мы приезжали в замок Нашер, куда привозили из других городов и поселков девушек в невесты, и увозили двадцать невест, чтобы потом, в Таншере, сыграть двадцать свадеб. Нет, воины, конечно, находили себе жен и в ближайших поселках, и во время своей службы в других городах, но воинов было много, а найти самому невесту удавалось далеко не каждому. В Поезд Невест воинам, обычно, отдавали младших дочерей больших родов, или девушек, на которых выпал жребий - мы не давали выкупа за невесту, как другие мужчины. Часто более обеспеченная семья, на которую пал жребий, желая получить солидный выкуп от богатого жениха, платила семья победней, чтобы их дочь заняла место невесты. Зато наши женщины и дети жили в достатке и вынудить девушку выйти замуж не мог никто. Впрочем, вызывать гнев воинов тоже было опасно, поэтому Невестами воинов становились только здоровые, миловидные девушки. Подняв глаза на Терри я перехватил его насмешливый взгляд и понял, что задумавшись, втянулся в игру и старательно ухаживаю за Птичкой, подкладывая ей самые лучшие кусочки и самые вкусные блюда. Самое главное - мне это нравилось.
  
  Когда Птичка попыталась подняться из-за стола стало ясно, что инцидент с гарнизонными не прошел для нее даром: она всхлипнула, оперлась ладонями на стол, чтобы перенести вес и выдала такую фразу, что я подумал, что ослышался. Судя по ошарашенному виду Терри он слышал тоже, что и я: маленькая, хрупкая девушка заковыристо выругалась. Нет, не на керимском, а на одном из языков изначальной Земли, и если бы нашей десятке не довелось пару лет назад охранять важных земных "шишек", телохранители которых щедро пополнили наш лексикон, никто ничего бы не понял. Загадка становилась все интересней, но перед тем, как её разгадывать, Птичку следовало вылечить. Я подхватил её на руки, почувствовал, как она напряглась и ощутил мимолетный укол сожаления.
  - Нам надо подлечить твои ушибленные коленки: путь в Таншер неблизкий, и у нас нет с собой медицинской аппаратуры, - ровным, успокаивающим голосом сказал я, - сейчас я отнесу тебя в бокс к медикам, а потом, возможно, ты захочешь освежиться и переодеться в чистую одежду. Судя по твоему эффектному появлению в зале - ты не успела сделать ни того, ни другого.
  Ответом мне был благодарный серый взгляд и тихое: "Спасибо", - но я почувствовал себя настоящим счастливчиком.
  
  Пока замковый медик занимался её здоровьем, я нашел Терренса. Тот, подождав, пока я подойду поближе, вполголоса доложил:
  - Соня, двадцать один, аркаимка, сирота. Пришла одна. И она - двадцать первая.
  - В смысле? - уточнил я, растерявшись.
  - Она - двадцать первая невеста. И знаешь что? Не похожа она на аркаимку.
  Я только согласно кивнул в ответ, гадая - откуда же прилетела к нам эта Птичка.
  
  
  Мужчине, что принес меня в бокс и уложил в капсулу, никто и не подумал возражать. Две женщины "в возрасте" в местных серых униформенных платьях задернули вокруг капсулы темную непроницаемую занавесь и в четыре руки помогли мне раздеться до белья, увидев которое странно переглянулись, еще более странные взгляды вызвал мой браслет, который я отдала одной из женщин, но пока мне было не до размышлений об этом. Я все еще слышала спокойный, ровный голос наемника, который почему-то встал на мою сторону в стычке с местными воинами, и от его присутствия по ту сторону занавески было спокойно. Над головой уже развернулся знакомый полог, звонко сработали замки крышки, отрезая меня от звуков и образов окружающего мира, когда я бессильно взвыла от внезапно пришедшей в голову мысли: "Техника! Буки и телефон! Поздравляю тебя, Сонечка, ты идиотка!" Но дергаться в регенерационной капсуле, равно как и пытаться из нее сбежать дело безнадежное: раньше, чем будут устранены все повреждения, капсула не откроется, а копошение внутри только увеличит время на регенерацию. Я легла удобней, попыталась расслабиться и стала анализировать все, что произошло с того момента, как я оказалась на пригорке в лесу планеты Керима.
  
  Итак, мне удалось запустить маячок, добраться до ближайшего населенного пункта и попасть в местный замок, используя легенду, которую из моих недомолвок, недосказанностей и непривычного внешнего вида сочинили местные жители. На этом плюсы, пожалуй, и заканчивались. Платежный чип почему-то настолько встревожил воина у ворот, что он велел мне его спрятать - вполне возможно, что тут запрещена современная техника, а мои штаны, вот незадача, буквально нашпигованы ей. Кроме этого меня беспокоило, что туризм на Кериме отсутствует, как класс, и керимцы даже официальные делегации пускают на планету с большим трудом и после многомесячных переговоров: как при этом будет воспринято мое невероятное появление и кем меня при этом посчитают, я боялась даже подумать. Информации о внутреннем законодательстве планеты и её укладе у меня было еще меньше: в самом деле, не считать же информацией краткие отчеты о деловых поездках очередных бюрократов или красочные, но тонкие брошюры Фонда мирового исторического наследия, описывающие достопримечательности. Все это привело меня к тому, что если раньше мысль честно сознаться в своем инопланетном происхождении и попросить депортации еще мелькала в моей голове, то теперь я решила для начала узнать местные законы и обычаи подробней, чтобы не вляпаться в крупные неприятности: домой хотелось вернуться живой и здоровой. Решено: сижу и не высовываюсь, действую в рамках легенды.
  
  А по легенде я теперь невеста... Интересно - чья же? Керимцы, что в зале стояли, конечно, ничего так, подтянутые, фигуристые, все как надо, да и красота у них экзотическая: одногрупницы бы из Летной школы визжали от радости и капали слюнями, если бы их увидели. Но с этим их воинским бесстрастием, когда лицо в безжизненную маску превращается все наемники сразу на одно лицо становятся, так и жениха перепутать недолго. Надо брать белобрысого, его хоть по растрепанной светлой гриве отличить можно будет. Хотя кому я тут, в капсуле-одиночке зубы заговариваю, ведь первым делом на руки посмотрела и обрадовалась, что браслета нет. Оттого вдвое обидней было оказаться перед ним на коленях, беспомощной: на одной гордости поднялась, и по глазам увидела: понял, одобряет. Его забота оказалась неожиданно приятной - поданная рука, придвинутый стул, прикосновение к плечам, которое я будто бы не заметила, короче все то, что мама называла "сокрушающей сексуальностью старых добрых хороших манер". Это было так странно, когда совершенно незнакомый человек о тебе заботится: нет, на ТриОНе за мной ухаживали, я встречалась с парнями еще до Эрикового навязчивого внимания, бегала на свидания то в кино, то в клуб, то в кафе. Правда ни одна из этих встреч ничем серьезным не кончилась: Арт Крустель поставил слишком высокую планку, и мои поклонники невольно ему проигрывали.
  
  Щелкнули замки капсулы, откинулась крышка и я уселась на краю, осторожно свесив ноги. Женщины в сером снова скользнули ко мне, помогли спуститься на пол и накинуть халатик, выдали тонкие одноразовые тапочки. Одна из них вручила мне мои вещи, сложенные стопкой, поверх которых лежали плотные пакеты с кроссовками и браслетом, руки ощутили знакомую тяжесть и я перевела дух от облегчения: буки все еще оставались в карманах. Отдернув занавес, я на секунду замерла, глядя на пустое помещение и поняв, что втайне надеялась снова увидеть этого белобрысого наемника, что принес меня сюда. Но расстроиться как следует мне не дали: вторая женщина попросила идти за ней, и мы пошли по длинному замковому коридору, освещенному тем же искусственным резким светом, что и бусная лавка. В ушах все звучало угаданное этим белобрысым домашнее прозвище "Птичка", и я понимала, что доверяю этому светловолосому, темноглазому воину, гибкому, изящному и так непохожему на остальных керимцев. Доверяю не смотря на логику и здравый смысл.
  
  
  - Сайгон, подожди! - голос догонявшего меня человека был запыхавшимся и усталым, и я остановился, ожидая, пока он не покажется из-за поворота.
  - Доктор Мартин? - удивился я, разглядев невысокого, полного старичка, что был в замке Нашер за главного медика, - Что-то случилось?
  - Да, эта девушка, Соня... Ты можешь пройти в мой кабинет?
  Сердце испуганно сжалось:
  - Что с ней?
  - Нет-нет, все в порядке. Я просто хочу тебе кое-что показать.
  До кабинета Мартина мы почти бежали, да и в кабинете медик повел себя странно: он заставил меня сесть в кресло, потом зачем-то включил искусственный фонтанчик, с шумом крутивший водное колесо, запер за собой дверь и прикрыл окна жалюзи. И лишь затем протянул мне листок, сделав знак, чтобы я прочитал его молча.
  Я развернул распечатку капсулы, пробежал глазами параметры обследования, почувствовав, как предательски прилила к ушам кровь, когда глаза остановились на слове "девственница", и совсем было решил уточнить у доктора, что я должен во всем этом увидеть, когда я дошел до крамольной строки.
  "Кариотип 46 ХХ" - я мысленно застонал, и поднял взгляд на Мартина.
  - Иномирянка? - спросил я помертвевшими губами.
  Тот лишь кивнул, выхватил у меня из рук листок и сжег его тут же в пепельнице.
  - Ты поможешь ей? - и снова вопрос можно прочесть только по движению губ.
  Я лишь молча кивнул Мартину в ответ.
  - Когда вы покидаете Нашер? - спросил он своим обычным голосом.
  - Сегодня в ночь, - ответил я, внимательно глядя ему в лицо, - если аркаимская девушка уже в полном порядке.
  - Конечно, её уже выпустили из капсулы, - блеснул тот хитрой улыбкой, - но, увы! Я могу дать тебе лишь устный отчет о её здоровье - файл оказался поврежден.
  - Ничего страшного, - с облегчением улыбнулся я в ответ, все-таки умен старый жук,- не думаю, что все эти параметры так уж важны. Главное, чтобы девушка была здорова.
  - Она в прекрасной форме, даже не сомневайся! - Мартин уже выпроваживал меня из кабинета.
  Я шагал к своим воинам по коридорам замка, и понимал, что сделаю все, чтобы позволить этой маленькой Птичке вернуться обратно домой, где бы этот дом у нее ни был. Керима слишком крепко держит тех, кто попался.
  
  
  
  Глава 5.
  
  Наш отъезд из замка Нашер более всего напоминал бегство. Насладиться горячей водой мне не дали, недвусмысленно постучав в дверь небольшой, но уютной и явно женской душевой. Шампунь найти не удалось, поэтому голову, ругаясь и плюясь, пришлось мыть жидким мылом. Безрезультатно попытавшись вытереться небольшим, жестким полотенцем я выскользнула в смежную комнатку. Там обнаружилась уже знакомая мне женщина в сером и стопка незнакомой, но явно новой одежды, поверх которой сиротливо лежал пакет с моим браслетом. Ни формы со спрятанными в них буками, ни кроссовок, ни даже собственного белья на месте, где оставалось мое имущество, я не увидела. На мой удивленный взгляд женщина невозмутимо буркнула:
   - Командир Сайгон забрал. Просил поторопиться, они хотят выехать как можно скорей.
   Я лишь кивнула, понимая, что поднимать шум и требовать свои вещи обратно сейчас глупо и опасно, и аккуратно развернула принесенный наряд.
  
   Хвала богам, белье обнаружилось под большим шарфом: судя по характерному запаху озона его буквально пару минут назад прогнали через 'ДезУ'. В какой-то момент обросшие программами и функциями бытовые ДезУшки успешно вытеснили обычные стиральные и сушильные машинки: они бережней обращаются с бельем, очищают тщательней да и времени 'стирка' с помощью ДезУшки почти не занимает. Название же 'ДЕЗинфицирующее Устройство' осталось еще со времен первых колонистов, когда ДезУшки использовались именно для придания белью стерильности. Впрочем, остаются еще упрямцы, например такие, как домоправительница нашего поместья на Земле, которые предпочитают, как и прежде, стирать белье в воде, крахмалить, вешать сушится на улице, гладить горячим утюгом и хранить в шкафу, собственноручно перекладывая цветочными саше. Ложась на свежезастеленную постель в своей тамошней комнате, слабо пахнущую очередным цветочным запахом, я не могу не признать, что что-то в этом есть. Впрочем, я не привередлива, и в собственную постель в квартире на ТриОНе на самолично прогнанные через ДезУ простыни я ложусь с таким же удовольствием.
  
   Одежда оказалась чем-то вроде шальвар-камиза насыщенного синего цвета из похожей на вновь вошедшую в моду на ТриОНе конопляной ткани. Застегнув на себе слишком свободную тунику, щедро украшенную вышивкой и сшитую явно на более высокую и крупную женщину, я подумала, что кузина Малати пришла бы в ужас от моего внешнего вида. До сих пор помню ту пытку у портного, которую нам с кузиной Амели пришлось вытерпеть в первый же день наших каникул у Малати в гостях, чтобы 'выглядеть достойно' - то есть чтобы камиз, а особенно его рукава, были подогнаны по фигуре. Впрочем - так, как сейчас даже лучше, я смогла спрятать браслет за широкими и слишком длинными мне рукавами, к счастью, утягивающимися при помощи шнурков, которые я закрепила вокруг запястий. Прилагающийся шарф я тоже использовала не канонически: на глазах у изумленной женщины в сером я соорудила из шарфа аккуратный хиджаб, спрятав под него свои слишком яркие для здешнего места и все еще влажные после купания волосы. С таким количеством родственников женского пола, живущих в разных мирах и по разным правилам, еще и не тому научишься. Сунув ноги в самые удобные из трех пар предложенных балеток я сообщила, что готова, и мы снова заторопились коридорами замка, чтобы нагнать вереницу из девушек в разноцветной, но однотипной одежде и пристроиться ей в хвост.
  
  На заднем дворе замка Нашер было многолюдно, воины сновали между колесным транспортом (я даже вспомнила, что бабушка Лисси в своих дневниках называла их машинами), что-то паковали, негромко переговаривались. Воин, стоявший у дверей, невозмутимо пересчитывал девушек, выходивших на свежий воздух из мрачных коридоров замка по одной.
  - Двадцать, - буркнул он, мельком взглянув на мою предшественницу, одетую в изумрудно-зеленое, и повернулся ко мне.
  О, воистину это было шикарное зрелище: маска невозмутимости словно треснула, являя миру человеческие эмоции, вернее одну, основную эмоцию - удивление, и я поняла, что парнишка мой ровесник, не старше. Воин смерил меня взглядом от кончика шарфа, закрепленного у виска до носков балеток и обратно так, словно я могла раствориться, словно мираж.
  - Очко! - почувствовав себя не слишком уютно под его пристальным взглядом, не сдержалась от провокации, которая отлично срабатывала на сокурсниках, занятых подсчетами вслух.
  И тут же вспомнила, что молчание - золото, привычка - вторая натура, а любопытство губит кошек... и некоторых неумных женщин. По тому, как лицо воина снова приобрело вид каменной маски, по тому, как он подобрался и вмиг превратился в напрягшегося хищника я поняла, что сделала что-то не то. Вернее, что-то очень, очень не то! И поскольку этим "не тем" было единственное сказанное мной слово, мысли тут же уцепились за него и я обмерла: я сказала это на родном языке. Бежать было бессмысленно, поэтому оставалось только опустить глаза в пол и ждать неминуемой кары.
  - Командир, - крикнул воин, и крепко, до боли сжал мое запястье, - ты мне нужен.
  Светлоголовый вынырнул откуда-то внезапно, цепко скользнул взглядом по моему лицу, причем я поняла, что узнал, вопросительно повернулся к воину:
  - Джеф? Проблемы?
  Значит командир Сайгон? Тот, у которого мои вещи? Надо запомнить.
  Парнишка мотнул головой в мою сторону. Светлоголовый снова повернулся ко мне:
  - Соня, что-то случилось?
  Решив не сознаваться до последнего жалобно пискнула:
  - Не знаю. Руку... больно, - и скосила глаза на собственное запястье, захваченное в плен железными пальцами.
  И хоть я не слышала ни звука, но что-то происходило сейчас над моей головой, я это нутром чуяла, поэтому глаза решила не поднимать. Запястье мгновенно оказалось на свободе, меня вежливо подтолкнули к остальным девушкам, а командир Сайгон ушел сам, уводя за собой Джефа и крикнув в темноту коридора за моей спиной просьбу неведомому Мисту 'подстраховать здесь "подстраховать здесь".
  
  Мистом оказался еще один воин, чуть старше меня, но назвать его "парнем", как Джефа, у меня не повернулся бы язык. "Гарем", как я окрестила наш женский коллектив за однотипную одежду и непрерывную стрельбу глазами в сторону воинов, издал при виде него слаженный вздох, я лишь пожала плечами и призналась себе, что ничего не понимаю в канонах керимской красоты. На мой взгляд он был ничем не лучше всех остальных, разве что чуть более дружелюбен: как у него это удавалось с той же бесстрастной миной на лице я понять не могла.
  
  А потом Мист, весьма ловко, разделил нас на три группы по семь человек: в первую попали четыре совсем юные девочки, которым, на взгляд, было около шестнадцати и три девушки постарше, но с тем же обиженно-детским выражением на лице. Я вздохнула - чужой мир, чужие правила, на Сайдоре, вон, и в четырнадцать могли замуж выдать, и менять этот пункт законодательства в угоду Звездному союзу Сайдора не стала. Девушки постарше составили вторую семерку, в третью же собрали тех, кто был старше остальных. И все-равно в нашей компании оказался обиженно надувший губы "младенчик". Я досадливо отвернулась и наткнулась на взгляд той самой керимки в изумрудно-зеленой, что вышла во двор прямо передо мной.
  - Соня, - кивнула я ей.
  - Мия, - кивнула она мне в ответ, - боишься?
  - Нет, - откликнулась я, прислушавшись к себе.
  Действительно - страха не было, то ли от того, что я просто не знала, чего или кого нужно было боятся, то ли от осознания, что где-то там в космосе у меня есть крепкий тыл в виде моей семьи, то ли от того, что во мне, наконец, проснулась неистребимая семейная Лисицинская черта - любопытство. Именно из-за нее тетку Марту понесло на звездолет контрабандистов, двоюродную бабушку Наилю - на Сайдору, а Амели - вскрывать сейф собственной матери, чтобы добыть папку со сведениями о Кериме.
  - И я нет, - хихикнула она, - Давай держаться вместе?
  Я радостно закивала в ответ - вот оно, мое спасение, местная девушка, которую можно будет расспросить поподробней.
  - Ты не знаешь, долго ли нам тут стоять? - осторожно задала я первый, пробный вопрос.
  - Думаю, не долго, - ответила она, - сейчас сядем по автобусам и в Таншер.
  Я внимательно осмотрела три фырчащих железных машины, отличающихся от остальных размерами. Значит - автобусы, надо запомнить. Но больше автобусов, больше, чем информация - где находится Таншер, и что это такое, даже больше, чем мысль о том, что сейчас незнакомые люди посадят меня в архаичную колесную хрень и повезут неизвестно куда, меня беспокоил только один вопрос: сколько лун выйдет на небосклон Керимы, когда наступит ночь.
  Луна оказалась одна, и была она похожа на крупную, медную монетку одной давно несуществующей страны, которую я видела в коллекции дядюшки Бена и запомнила только потому, что он ласково называл её 'пятачок'.
  
  Внутри салон автобуса не был похож ни на что из того, что я видела раньше: по левую сторону, сразу за водителем располагались друг за другом два двойных сиденья, занятые девушками. Напротив них, через проход, по одному расположились два воина, одним из которых был Мист. Мы же, благодаря расторопности Мии оказались на заднем сидении, вместе с девушкой в фиолетовом, которую я прозвала "малышкой". Та показательно держала между нами дистанцию: кусочек сиденья там, где у передних рядов был проход, служил границей наших "владений". Мы вдоволь нашутились с Мией об этом на единственной "санитарной" остановке, углубляясь в лес в указанном направлении под напутствие "далеко не уходить". В сумерках нас покормили ужином прямо на ходу - салат, сэндвичи и сок в пластиковом боксе, стандартный ужин на рейсах межпланетного перелета. Я привычно вскрыла капризные индивидуальные упаковки под признательный взгляд своей соседки, и почувствовала удовлетворение от того, что и сама могу быть ей хоть в чем-то полезной.
  
  С самого выезда из Нашера на мониторе за спиной водителя крутился какой-то из ситкомов, судя по внешнему виду актеров - явно производства Звездного Союза, в который с интересом втянулись почти все девушки и тот воин, имени которого я не знала. Я же заскучала на первых минутах, и предпочла смотреть в окно, а Мия извлекла из под камиза книжку в потрепанной обложке, отложить которую её заставила только наступившая темнота - читать под неярким светом включившегося в салоне освещения было затруднительно. Скоро стало ясно, что все в салоне является частью большого, трансформирующегося механизма: ловкие руки воинов откинули спинки кресел, что-то выдвинули из под сидений, повернули и опустили столы, так что получились вполне эргономичные лежаки. Не знаю, было ли удобно остальным девушкам, а я словно оказалась в родном штурманском кресле и чувствовала себя прекрасно. Маленькие подушечки и мягкие разноцветные пледы, выданные каждой из нас, почему-то напомнили школьный лагерь: впечатление только усилилось, когда Мист прошел по салону, выключая лампочки над каждым сиденьем и совершенно искренне спрашивая, все ли хорошо у каждой из нас. Я только кивнула в ответ и снова уставилась в окно - у меня действительно было все относительно хорошо, если не считать того, что я свалилась одна на совершенно чужую планету и того, что светлоголовый командир даже не заглянул в наш автобус перед отправкой.
  
  Огромная луна и чужие созвездья завораживали, я никак не могла наглядеться на чужое небо без привычной городской засветки, как вдруг... Я протерла глаза - нет, расположение огней, силуэт в небе, скорость передвижения, остающийся след...
  - Мия, - позвала я, - это же... флайбус?
  Флайбусы и на ТриОНе и на Земле не смогли окончательно вытеснить даже телепорты: им не требовались огромные взлетные полосы, как самолетам, они не портили экологию, возили грузы, которые нельзя было отправлять телепортами, и людей в те места, куда телепорт открыть было невозможно, использовались для проведения экскурсий, да и пробок в небе с появлением телепортов практически не осталось.
  Миа открыла глаза и потянулась ко мне, чтобы взглянуть в окно. Краем глаза я отметила, что Мист повторил маневр, чтобы всмотреться в окно напротив.
  - Угу, рейсовый флайбус, в Лижан полетел, - отозвалась она, - в городе же станция есть... А что?
  - А почему мы на автобусах едем? На флайбусе же быстрее? - я окончательно запуталась в лабиринте керимской логики.
  - Это древняя традиция Весеннего Поезда невест, - неожиданно вклинился в наш разговор Мист, явно проговаривая давно заученный текст - В этой поездке будущая жена воина может сама оценить походную жизнь "изнутри", почувствовать все тяготы и радости, посмотреть на воинов "в деле", чтобы составить представление о том, за кого она выйдет замуж. Каждый день ваши сопровождающие будут меняться, и вы сможете посмотреть на всех нас по очереди.
  Капризный голос 'малышки', сообщивший нам, что разговаривать, когда другие пытаются спать - это ужасно невоспитанно, прервал эту в высшей степени полезную обучающую лекцию. Мы замолчали: Мия снова закрыла глаза, я же вернулась к созерцанию звездного небосвода и утешающий шепот Миста стал для меня неожиданностью:
  - Не расстраивайся. Если ты захочешь - в Таншере будет кому покатать тебя на флайбусе.
  Я едва удержалась, чтобы не фыркнуть в ответ: во-первых, я и сама могла покатать кого-нибудь на флайбусе, права на его вождение были обязательным условием перевода на второй курс, а во-вторых - я сильно сомневалась, что нынешняя поездка была хотя бы вполовину похожа на настоящий поход. Как-то не верилось мне в Миста, бредущего по автобусу, полному воинов, заботливо подтыкающего одеялки и выключающего свет. Я тихо и досадливо вздохнула - у воина в моем воображении, которому подтыкал одеялко Мист, оказались светлые волосы и такие знакомые глаза.
  
  
  Из Нашера мы выдвинулись четко и почти без накладок: привычная рутина цепко захватила меня в свои сети, и я полностью погрузился в подготовку к отъезду, когда меня позвал один из новеньких, оставшихся руководить погрузкой невест. Еще подходя к его посту я уже знал, кого увижу: прямо напротив Джефа стояла растерянная Птичка. Привычная керимская одежда на ней, по стечению обстоятельств, снова оказалась синего цвета, а вот яркие волосы и нежная шея были закрыты необычно замотанным шарфом.
  - Джеф? Проблемы? - но воин только указал кивком на Птичку.
  - Соня, что-то случилось? - попытался внести ясность я.
  - Не знаю. Руку... больно, - голос был испуганным.
  Я проследил за её взглядом, заметил руку Джефа, вцепившуюся в хрупкое девичье запястье, и почувствовал злость и разочарование. Воин не имеет права причинять боль женщине, тем более невесте, чьей-то будущей жене, и уже не важно, как я отношусь к этой девушке: Джеф нарушил правила. Новичок понял что-то по моим глазам либо вспомнил уроки воинской школы, потому что руку Птички тут же отпустил и даже отступил на шаг назад. Я показал ему жестом, чтобы он следовал за мной, осторожно подтолкнул Птичку к остальным женщинам, и крикнул Мисту, все еще возившемуся в коридорах Нашера что я прошу 'присмотреть здесь'. Мист, которому едва исполнилось двадцать пять, присоединился к нашей десятке всего три года назад, после свадьбы моего однокурсника, и быстро нашел общий язык со мной и с Терри, став моей второй (как Терри шутил - 'левой') рукой. Он был удивительно мягок с женщинами, позволяя им вить из себя веревки, но собственным домом сумел обзавестись только пару недель назад, поэтому его куртка была все еще свободна от бусин всех цветов радуги, мы же с Терри спорили - сколько десятков оттенков мы сможем насчитать на Мисте, когда о его переезде станет известно.
  
  А потом снова началась рутина, так что к разговору с Джефом я смог вернуться только в машине. Когда мы благополучно вывели нашу маленькую колонну на пригородную дорогу, я обернулся к заднему сидению.
  - Ну что, Джеф, давай ненадолго забудем об субординации и поговорим? Так что же все-таки случилось у замка?
  - Невест двадцать одна! - тон ответа был обвиняющий, и я поморщился.
  - Спасибо, Джеф, я умею считать. Если бы ты был внимательней, то пришел бы к этому выводу еще на обеде. Их и тогда было двадцать плюс одна.
  - Но как же... - растерялся новичок, - их же должно быть двадцать?
  - На основании чего ты сделал такой вывод? - обманчиво мягко поинтересовался Терри, - в Договоре ничего не сказано о количестве невест. Двадцать или двадцать одна - не имеет никакого значения, мы забираем всех предназначенных нам девушек. Да, есть некоторые негласные договоренности, но они не имеют никакой законной силой.
  - Но она странная! - возмутился Джеф.
  - Нам сказали, что она аркаимка, - пожал плечами Терри, - что ты от аркаимки хочешь? Вольный город...
  - Но она обозвала меня задницей! - голос у Джефа стал обиженным.
  Мы понимающе переглянулись с Терри: этому парнишке не место в боевой десятке, для его же блага лучше, если он устроится в гарнизон какого-либо тихого замка, держащего воинов скорей 'для красоты и престижа', чем для реальной защиты. Невнимательность, вспыльчивость, обидчивость - каждой из этих черт достаточно, чтобы попасть в неприятную ситуацию самому, и, что гораздо хуже, втянуть в нее свою десятку.
  - Что, прямо так и обозвала? - развеселился я, - Сказала: 'Джеф, ты - задница'?
  - Не совсем, - буркнул Джеф, - она на сайдорском ругнулась. Думала, наверное, что я не знаю языка.
  - Ну-ка, ну-ка, с этого места поподробней, - насторожился Терри, - рассказывай.
  Каюсь, после рассказа Джефа мы ржали, как кони, а когда Терри смог, наконец, говорить, ему пришлось объяснять Джефу причину нашего буйного веселья.
  - Видишь ли в чем дело, - буркнул брат, вытирая слезы, - очень вредно ограничиваться при изучении языка ненормативной и бранной лексикой. Иногда, среди этих слов попадаются и такие, которые имеют второй, вполне приличный смысл. Слово, которое ты принял за оскорбление - это всего лишь название карточной игры, популярной в том числе и на Сайдоре. В ней выигрывает тот, кто набирает двадцать один балл. Девушка всего лишь пошутила, что она двадцать первая. Но ты же понимаешь, что какая бы странная женщина не встретилась тебе, как бы она себя ни вела, чтобы она тебе не говорила, ты не имел права терять выдержку, и причинять ей боль? Джеф понурился, видимо поняв, что из списков кандидатов он сегодня выбыл.
  - Ложись сейчас, отдохни, - примирительно предложил я, - тебе еще в ночь машину вести, хоть немного вздремнешь.
  Он покорно стал укладываться на заднем сидении, а я поднял звуконепроницаемую перегородку, отгородившую нас с Терри. Официально - чтобы мы не мешали Джефу выспаться. На самом деле - чтобы он не слышал, о чем говорим мы.
  - Она совершенно точно не из Аркаима, - первым затронул больную тему Терри, - И я не уверен - керимка ли она? В основе сайдорского лежит один из языков Изначальной, так что она вполне может быть и сайдоркой, и землянкой, и дочерью еще пары десятков миров, где используют этот язык, а может просто хорошо знать его и тогда мы никогда не сможем угадать, откуда она родом.
  - Я с самого обеда в Нашере знал, что она иномирянка, - признался я.
  - И все-таки она тебе нравится? - Терри все еще питал какие-то надежды на устройство моей личной жизни.
  - И все-таки, ей обязательно надо вернутся домой, пока жрецы Праматери не узнали о её маленьком секрете, - напомнил я Терренсу.
   Терри скривился, как в детстве, когда мы, не в силах дождаться урожая обрывали и ели маленькие зеленые яблоки, и кивнул, признавая справедливость моих последних слов.
   - Она мне очень нравится, - признался я шепотом, не совсем понимая - кому же именно: нахохлившемуся Терри или самому себе, - но это ничего не меняет.
  
  Глава 6
  Проснувшись, я несколько минут пыталась сообразить, где я нахожусь. Воспоминания о вчерашнем дне обрушились на меня подобно ведру холодной воды, я зябко поежилась и попыталась укутаться в плед.
  Тут же справа поднялась встрепанная голова Миста:
  - Соня, что-то случилось? - Мист, словно играючи, за время нашей погрузки запомнил всех девушек по именам, и теперь беззастенчиво пользовался этим, - рано еще очень, может поспишь?
  - Зябко как-то, - пожаловалась я безо всякой задней мысли, но Мист тут же перегнулся куда-то под сиденья, и достал еще один плед.
  - Скоро остановка? - уточнила я. Почему-то нестерпимо хотелось вскочить, что-то делать, куда-то бежать или хотя бы закричать - собственная беспомощность действовала угнетающе.
  - Километров через сто, - отозвался Мист, вглядываясь в окно со своей стороны, - но, если надо, я попрошу остановить.
  - Да нет, я дождусь. Ты ложись, досыпай, все в порядке, - я старалась говорить убедительно, попутно пытаясь прикинуть скорость автобуса, и время, которое мы еще проведем в пути. Выходило плохо: я все никак не могла соотнести расстояние и время.
  - Соня, я же вижу, что что-то не так, - мягко ответил Мист, - может быть ты хочешь поговорить об этом?
  Я не знаю, есть ли на Кериме психологи или анекдоты про них, но, когда ты раз в полгода обязан проходить в супервизию в службе Психологического сопровождения, реакция на некоторые фразы у тебя может быть весьма неожиданной. Я зашлась в истерическом смехе, который перешел в судорожные всхлипы. Мист смотрел на меня почти с ужасом.
  - Алкоголь есть? - сумела выдавить я, и мне показалось, что сейчас истерика начнется у Миста, - Еще неплохо помогают пощечины, но ты же не согласишься ударить меня?
  Он, не без колебания, протянул мне небольшую фляжку. Я сделала глоток, и закашлялась: чтобы ни было во фляжке, оно было ужасно крепким, таким, что перехватило дыхание и из глаз брызнули слезы. Зато истерику удалось задушить на корню.
  - Прости, - пробормотала я, пряча лицо в ладони, - у меня просто очень неудачный период в жизни. И я действительно не могу об этом говорить.
  - Все в порядке, - Мист перегнулся над спящей Мией, забрал фляжку, лежащую у меня на коленях и осторожно погладил меня по плечу, - я понимаю. Но если ты захочешь поговорить - я всегда готов тебя выслушать.
  Я отвернулась к окну, закуталась в плед и попыталась сжаться в комочек, насколько это было возможно. Когда чужие руки аккуратно укрыли меня вторым пледом, и заботливо его подоткнули - я уже совсем не удивилась.
  - Интересно, все керимцы такие заботливые, или это личная особенность Миста? - думала я, старательно выполняя технику погружения в сон: настоящий космолетчик должен уметь засыпать в любое время в любом месте.
  Следующее мое пробуждение было гораздо приятней - меня осторожно тормошила за плечо Мия.
  - Завтрак и горячий душ, - улыбнулась она, глядя на мою сумрачную физиономию.
  - О, да ты фея, - рассмеялась я
  - Судя по твоему голосу фея - это что-то приятное. Потом расскажешь, что это, - хихикнула Мия, и потянула меня к выходу из автобуса.
  - Ну как же, - удивилась я, пробираясь за ней следом- сказочная фея... Такая, с крылышками и волшебной палочкой, которая исполняет желания, и все такое?
  - Я таких сказок ни разу не слышала, видимо - это ваши, аркаимские? Обожаю сказки, ты же расскажешь?
  Я потрясенно замолчала: чертовы культурные отличия, чувствую себя, как на минном поле, когда один неверный шаг может стать роковым.
  - Ты знаешь, - притормозив у выхода, придержала Мию за руку и тихонько призналась, - я не совсем из Аркаима. Я жила дальше, гораздо дальше...
  - Так ты с территории другого рода? - распахнула глаза Мия, и тут же прижала руку ко рту, - Не бойся, я никому не скажу. А как же ты в Нашер попала?
  - Случайно, - вздохнула я, - одна сволочь... поспособствовала. Я в замок шла, потому что хотела узнать, как домой попасть, и вот...
  - Потом пошушукаемся, а то на нас уже смотрят, - поторопила меня Мия и мы спрыгнули со ступеньки в свежесть теплого утра.
  Небольшой двухэтажный дом с красной черепичной крышей, выкрашенный охровой краской, встретил нас табличкой 'Отель 'Дорожный' на всеобщем, ароматами готовой еды и гостеприимно распахнутой дверью.
  Мист тут же оказался рядом, подмигнул Мие, внимательно вгляделся в мое лицо, и несмело улыбнулся:
  - Кухня налево от входа, женские душевые прямо по коридору и направо, там же лежат полотенца и сменная одежда. Как вы, девочки?
  - Я в порядке, - улыбнулась я в ответ, машинально погладила его по плечу и повернулась к Мие.
  Та стрельнула в Миста глазками, кокетливо потупилась, и тут же, повернувшись ко мне, совершенно обыденно спросила:
   - Ты что предпочитаешь сначала: позавтракать или помыться?
   Я вспомнила студенческую практику и хихикнула:
   - Давай сначала позавтракаем. Горячая вода же не кончится? А вот еды нам может достаться существенно меньше. В том, чтобы мыться последними, есть свои плюсы - никто не подгоняет, да и у ДезУшек столпотворения уже нет: думаю, что запасного белья нам не предложат.
   - Чувствуется практический опыт, - уважительно согласилась Мия, и мы двинулись на запах.
  
  Когда чистые, сытые и довольные мы выбрались во двор дома, греться в теплых лучах солнышка в ожидании отправки, я несколько раз пыталась найти глазами светловолосую голову, но так и не преуспела в этих поисках. Мист, старавшийся все время держаться рядом, в это время рассказывал Мие явно что-то смешное: приходилось изображать улыбку, чтобы снова не встревожить его.
  Наконец его позвал кто-то из воинов, и он, извинившись, побежал на голос.
  - Правда же он хорошенький? - восхищенно выдохнула Мия.
  - Ага, - кивнула я машинально, в очередной раз обшаривая двор глазами, и не находя искомого.
  'Ну и ладно, ну и пожалуйста, не больно то и хотелось', - обиженно пыхтела я про себя, - 'Парень как парень, ничего особенного, таких пучок на пятачок можно найти, а уж на ТриОНе-то! И вовсе даже он мне не нравится, так... глаз зацепился. Думает - бегать за ним буду? Не дождется!'
  С этими мыслями я и заняла свое место в автобусе.
  
  
  Мне выпало вести машину под утро, поэтому сразу после остановки я забрался на заднее сиденье и попытался уснуть. Настроение было не ахти: выбравшись из-за руля я сразу же нашел глазами фигурку в синем, и мне оставалось только раздраженно выдохнуть. Рядом с Птичкой уже стоял Мист, и я видел, как она улыбнулась ему, и осторожно прикоснулась к плечу. А потом, когда я решился подойти поближе, я услышал, что она считает Миста 'хорошеньким'. Слово было дурацким, и я скривился - 'хорошеньким' может быть щенок или ребенок, но никак не воин. Наверное, все складывалось к лучшему: она улетит с планеты сразу же, как появится такая возможность, а мне через девять дней будет уже все равно, но почему-то стало неуютно. Я знал, что Мист нравится девушкам, и знал, что девушки думают о моей внешности, просто мне ненадолго показалось...
   Какие глупые мысли и несвоевременные мысли, в самом деле.
  
  Вечером меня разбудил Мист собственной персоной, и, не обращая внимания на мою хмурую физиономию, уточнил, кто сегодня по жребию должен сменить их в автобусе с Птичкой.
  - Зачем тебе? - насупился я.
  - Хочу чтобы за ней приглядели, - совершенно не таясь ответил он, и тут же добавил, - у нее утром была истерика. Она, конечно, молодец, от моей помощи отказалась и сумела самостоятельно справиться. Но это не обычные капризы невест, там что-то гораздо более серьезное, я за нее волнуюсь.
  За те несколько секунд, что потребовались мне, чтобы понять, что я пал жертвой своего воображения, и что на самом деле беспокоит Птичку, Мист успел как следует рассмотреть мое лицо. Присвистнув он повернулся к Терри, стоящему за его спиной.
  - Это то, о чем я думаю?
  - Определенно, если ты думаешь о том же, о чем и я, - фыркнул тот в своей обычной манере.
  - Ну наконец-то! - обрадовался Мист и решительно дернул меня к выходу, - И чего ты тогда разлеживаешься? Иди, подойди к ней, поговори о чем-нибудь, ну же! Да не смотри ты волком, я за ней присматривал, а не то, что ты, дурень, себе надумал. Я твои бусины отбирать не намерен.
  - Он стесняется, - отозвался Терри, и тут же шкодливо шмыгнул за спину Мисту.
  - Клоуны, - беззлобно огрызнулся я, выбираясь из машины в сгущающиеся сумерки, и разминая затекшие конечности.
  
  
  Вечерний привал мало чем отличался от утреннего, разве что отель теперь назывался 'У обочины', здание его было построено из белого кирпича, и кроме еды и горячей воды нам еще полагались трехместные номера на втором этаже. Обед я благополучно проспала, да и что еще было делать в автобусе если Мист занял место за рулем, Мия снова уткнулась в свою книжку, а пейзажи за окном достаточно скоро опротивели. К моему величайшему сожалению, третьей в нашу комнату поселили ту самую 'малышку', с которой мы делили заднее сиденье автобуса. Мия позлословила на эту тему и решительно забралась в постель с книгой, выключившись из реальности, а я сбежала от надменно-обиженной физиономии новой соседки на крыльцо - отдохнувший организм спать отказывался. Нагревшееся за день дерево крыльца, на котором я устроилась, успокаивало, а незнакомые созвездия вызывали искренний интерес.
  
  Звездное небо Керимы было удивительно красивым: в чем-то неуловимо похожее на земное и в то же время - совершенно другое, чужое и непонятное. В детстве папа купил для меня телескоп и мама потом долго припоминала ему эту покупку при каждой перестановке в детской: телескоп оказался громоздким и требовал внимания и сосредоточенности при наладке больше, чем было у восьмилетней меня. Достаточно скоро он стал чем-то вроде предмета интерьера непонятного назначения, а мы с папой перешли на атласы звездного неба и сайты космических агенств.
  
  - Не спится? - не хотелось признаваться даже самой себе, но я мгновенно узнала этот голос, и повернулась, чтобы взглянуть на его светловолосого обладателя.
  - Да, днем в автобусе выспалась, - не сумела придумать более оригинального ответа я, да и этот-то выговорился с трудом. Не слишком красноречивая в обычной жизни, сейчас я мучительно пыталась подобрать слова, чтобы поддержать разговор.
  - Вот и я выспался, - помолчав, ответил командир, - а Терренс ужасно храпит. Я присяду?
  Крыльцо скрипнуло под уверенными шагами, и командир, не дожидаясь моего ответа, устроился на крыльце рядом со мной, вытянув длинные ноги. В отличие от гарнизонных, 'наши' воины одевались удобно и просто, вот и командир сейчас был в обычной светлой футболке, синих широких штанах и босиком. длинные светлые пряди, небрежно заправленные за уши, были еще влажными после душа. Я смущенно перевела глаза на его руки и наткнулась на татуировку, изображавшую хищного зверя явно из кошачьей породы, вольготно растянувшегося на правом предплечье
  - Песчаный кот, - смущенно объяснил Сайгон, заметив мой интерес, - на третьем курсе воинской школы ребята подбили. Ну, знаете, как это у подростков бывает?
  Я только кивнула, опять не найдясь что ответить: помнится, в старших классах я тоже хотела татуировку. Нет, отец не ругался, не спорил, не пытался отговорить. Он согласился, даже нашел по знакомым салон и мастера, но поставил условие: татуировка должна быть в таком месте, чтобы её можно будет скрыть одеждой, соблюдя дресс-код тех миров, где проживают наши родственники. Через два месяца изучения требований к одежде и регионов проживания Девочек Лисси мне с прискорбием пришлось признать, что моя идея провалилась: те места, которые оставались прикрытыми любой одеждой, я сама не горела желанием демонстрировать молодому, симпатичному мастеру тату - салона.
  Мы неловко замолчали, потом я, не найдя ничего лучшего, ляпнула:
  - А почему Вы босиком?
  Светлоголовый недоуменно взглянул на свои босые ступни и пожал плечами:
  - Отдыхаю от обуви... Пока ехали в Нашер толком нигде не останавливались, а от ботинок устаешь.
  - И не холодно? - попыталась я спасти разговор.
  - Да я привык, - отозвался Сай и мы снова неловко замолчали.
  Я с тоской подняла глаза к небу, ну не о погоде же говорить, в самом деле, и обрадовалась звездам, как старым знакомым.
  - Сайгон... - но договорить мне не дали
  - Зовите меня Сай, - поспешно отозвался светловолосый и я мигом растеряла всю свою решительность.
  Впрочем, сидеть в тишине было мучительно, поэтому пришлось брать себя в руки:
  - Сай, Вы любите звезды?
  Он ответил не сразу.
  - Люблю. В детстве отец часто читал нам легенды о том, как появились созвездия. Видите эти пять звезд, словно образующих подкову? Это созвездие Тогу, Жеребца Карен. Говорят, что однажды, в бою, он топнул так сильно, что украшенная алмазами подкова долетела до небосвода.
  - Подкова, украшенная алмазами? Зачем понадобилось украшать алмазами лошадиные подковы? Да и ходить на таких было бы неудобно, - мифы и легенды всегда взывали у меня больше вопросов, чем могли ответить на мои.
  - То есть полет подковы в открытый космос особых вопросов не вызывает? - хмыкнул Сай, и лукаво улыбнулся.
  И эта его улыбка мгновенно изменила его вполне заурядное лицо - разбежались лучики от глаз, появились ямочки на щеках, а выражение лица стало обаятельно-шкодливым.
  Я поняла, что таращусь на него, как зеленая абитуриентка на дипломника в форме, и смущенно перевела взгляд обратно на звезды.
  - А какие еще созвездия можно увидеть сейчас?
  Мы сидели на крылечке, Сай рисовал линии созвездий и рассказывал соответствующие легенды, над которыми слегка зубоскалили. С ним было легко и просто: я о чем-то спрашивала, он отвечал, время от времени мы задевали друг друга плечами, особенно когда одновременно вытягивали руки в разных направлениях.
  Сказка кончилась неожиданно, вопросом Сая:
  - Скажите, Соня, а как выглядит звездное небо там, где вы жили?
  Я обмерла: слишком двусмысленно прозвучал вопрос, как будто командир хотел намекнуть на то, что знает о моей тайне.
  - Да примерно так, как тут, только созвездия немного другие, - вежливо выдавила я, и стремительно поднялась, - Простите, кажется, я засиделась. Доброй ночи, командир Сай.
  Лицо командира заледенело, а я, развернувшись, стремительно покинула крылечко, и, уже зайдя в коридор, услышала тихое ругательство и глухой удар. Я взлетела по лестнице так, как будто за мной гнался любимый чихуа-хуа тетушки Алисы: существо мелкое, злобное и абсолютно бестолковое.
  
  У дверей нашей комнаты я остановилась и отдышалась - еще не хватало, чтобы 'малышка' начала задавать какие-либо вопросы или в чем-то меня заподозрила. К счастью - 'малышки' в комнате не было, а Мия, все так же лежавшая на кровати с книгой, увидев меня, удивилась:
  - Ты откуда такая взъерошенная?
  - Так получилось... А где? - я показала глазами на кровать 'малышки'.
  - Минут через двадцать после ужина всех позвали в общий зал на посиделки, она и упорхнула. Я думала, что ты тоже там.
  - А что же ты не пошла? - удивилась я
  - А ты? - усмехнулась Мия в ответ, - Насмотрюсь еще. Мне торопиться некуда, мне красота особо не важна, а что я в толпе разгляжу?
  - Логично, - поддержала Мию я, - а что тебе важно?
   Мия задумалась, постукивая по корешку пальцем, потом выдала совершенно неожиданно-мечтательное:
  - Хочу, чтобы как в книжках, любооооооооооовь... А они только в глаза заглядывают, да бусин ждут. А я может хочу, чтобы Он подхватил меня на руки, внес по лестнице вверх и задыхаясь от страсти прошептал: 'Я умру без тебя!'. Вот живут же люди?!
  Я, мучимая нездоровым предчувствием, подошла к Мие и решительно отобрала у нее книгу. Это оказался весьма сильно замызганный и потерявший обложку любовный роман, выпущенный в известной во всем Звездном союзе слащаво-эротической серии 'Крылья бабочки', на издателей которой с десяток раз подавали в суд за попадающиеся в книгах откровенные сцены. Каждый раз поднимался большой шум, адвокаты дули щеки, издатели давали интервью, и все обычно заканчивалось досудебным примирением и стремительным взлетом продаж очередной 'нетленки'.
  Я вздохнула, и присела к Мие на кровать.
  - Скажи мне, ты когда по лестнице вверх бежишь - ты потом нормально дышишь?
  - Ну... не очень, - недоуменно ответила она, удивившись тому, что я сменила тему.
  - А если у тебя сумка тяжелая еще или две?
  - То мне надо будет отдышаться...
  - Тогда почему ты веришь этой глупой книге, а не здравому смыслу? Представь, что будет с бедным мужчиной, который, волоча на себе твой вес, побежит вверх по лестнице? Думаешь, у него потом на что-нибудь силы останутся? Нет, задыхаться он, возможно будет, только вот не от страсти. Это же любовный роман!
  Мия посмотрела на меня растеряно и жалобно спросила:
  - Значит, так не бывает?
  - Боюсь, что нет, - ответила я извиняющимся тоном, - Любовные романы - это такие волшебные истории для девочек, чтобы было о чем мечтать.
  - И что же делать? - окончательно пала духом Мия.
  Я пожала плечами:
  - Видимо - найти среди наших женихов того, кому будет интересно, о чем ты мечтаешь.
  - Ну тебя, - махнула на меня рукой Мия, отбирая книжку, - пока я буду присматриваться, "эта" всех приличных парней бусинами обвешает.
  Обличительным жестом Мия указала на кровать нашей соседки.
  - Что, прямо обвешает? - сделала я удивленные глаза.
  - А то, - фыркнула Миа, - у нее их три полные банки, я сама видела, и цвет такой... сирееееееневый...
  И я уже было обрадовалась, что смогу узнать хоть что-то про эти клятые бусины, вокруг которых крутятся все разговоры в последнее время, но снизу донеслась заунывная мелодия.
  - О! Охотничий танец, бежим, а то опоздаем! - мгновенно встрепенулась Мия, выскочила из кровати, и наскоро переплетя косу потащила меня к выходу, - Соня, не тормози, а то кого-нибудь пропустим!
  И я побежала за нею следом.
  
  Глава 7
  
  Из помещения, которое я назвала для себя "столовой" вынесли столы, а стулья расставили вдоль трех стен, как на утреннике в начальных классах. Внутри помещения надрывался странный инструмент, боле всего похожий и по звучанию, и по внешнему виду на незаконнорожденного сына волынки. На стульчиках, только усилия сходство с утренником, чинно сложив руки на коленки сидели люди: невесты вдоль одной стены, вдоль другой, напротив, жадно рассматривающие девушек воины, а в торце зала, судя по фартукам и колпакам, устроился обслуживающий персонал. Два стула в "невестином ряду" были пусты, и Мия отправилась прямиком туда, но я успела дернуть её за руку, и показала взглядом на подоконник дальнего от входа окна, чуть прикрытый тяжелыми гардинами.
  - Тебе очень хочется, чтобы на тебя пялились, как на клубничный десерт, что был на сегодняшнем ужине? -зашипела я ей на ухо.
  Мия без слов изменила траекторию движения, и скоро мы удобно устроились в импровизированной засаде. Меня немного беспокоили пустые места, но тут, откуда-то, выпорхнули две девчушки и, стараясь сделать независимые и взрослые лица, уселись рядом с невестами. Судя по тому, как покраснел один из поваров, этих девочек он знал, и неплохо. Но несчастный инструмент, судя по издаваемым им звукам, умирающий сейчас посреди столовой в адских мучениях, требовал уважительного к себе отношения, поэтому повар мог только корчить рожи, активно жестикулировать и показывать пантомимой методы физического воздействия, которые ожидают двух вертихвосток.
  Я бегло оглядела воинов, запоздало сообразив, что мне не стоило появляться там, где я могу пересечься со светловолосым командиром, но, к моему счастью, Сая среди них не было. Инструмент издал серию полузадушенных визгов, и окончательно умер, исполнитель с достоинством встал, и в полном молчании покинул помещение, нежно прижимая трупик недоволынки к себе. Я обреченно закатила глаза: живая музыка это не только прекрасно, статусно и плюс 20 процентов к ценнику в меню, иногда еще это и невыносимо. Но, на мое счастье, действо окончательно съехало к сценарию сумасшедшего утренника: двое воинов подскочили к центральному окну, распахнули его, послышался шум мотора, не слишком хорошо запахло, и я приплюснула нос к окну, стараясь разглядеть события, творящиеся в темном дворе. Небольшой фургончик из нашего каравана аккуратно сдавал задом с открытыми задними дверями, с тем, чтобы подъехать вплотную к открытому окну и замереть.
  А потом из фургончика грянула музыка.
  Я сумела не засмеяться в голос, пока танцевала первая тройка. "Охотничий танец", как мне удалось аккуратно, наводящими вопросами, уточнить у Мии, был старше колонистов. Согласно фольклору, был танец привезен с Изначальной Земли, кстати - я поверила фольклору сразу, уж больно знакомым мне он показался. Считалось, что этим танцем воины показывают свою храбрость и силу, умение чувствовать своих напарников, а также грацию и мужскую красоту. Воин должен был уметь встать в пару или тройку к любому другому воину своего рода и ни разу не сбиться, не запутаться и не нарушить танцевальный рисунок. Нынче воины были наряжены в традиционные танцевальные костюмы - белая рубашка с распахнутым воротом, сверху красный шейный платок, короткая кожаная курточка и самая убийственная деталь туалета - широкие, богато расшитые штаны, перетянутые в талии кушаком, и обильно украшенные снизу рюшами. Высокие сапоги со шнуровкой до колена были единственной деталью туалета, над которой не хотелось смеяться. Но вот круглые, широкополые шляпы с круглой, приплюснутой тульей, намертво притянутые к голове кожаным шнурком, и свернутые узлом волосы, сразу под шляпой, украшенные шпильками с ярким стеклярусом, чуть не стали для меня роковыми. Я боялась, что с выдохом из меня выльется все накопившееся веселье, и это будет настоящей катастрофой, поэтому зажала рот руками, задержала дыхание и держалась, пока из глаз не потекли слезы. Парни переминались с ноги на ногу, изображая попеременно то пьяного медведя, то беременную утку, то кошку, копающую лоток, время от времени кто-либо из них, отвлекаясь от па ногами вспоминал о цели танца и начинал изображать на лице страсть, то есть бешено выпучивать глаза. Хуже всего мне приходилось в те моменты, когда воины, с самым серьезным выражением лиц, подносили левую руку к сердцу, адресуя этот жест невестам.
  - Не расстраивайся, - ринулась утешать меня Мия, увидев, как я мотаю головой, и вытираю набежавшие слезы, - это же новички, что они умеют? Вот сейчас начнут танцевать старшие, вот тогда увидишь класс!
  Я присмотрелась к первой тройке, и, действительно, разглядела там Джефа, и парнишку, который ехал в нашем автобусе. Однако, это не успокаивало - я боялась, что танец тройки старших я уже не переживу.
  - Воооооооот, смотри, повзрослее вышли. Видишь - у них даже ведущий из тех, кто с ножем.
  Я заинтересовано оглядела вторую тройку танцующих, выглядели воины, конечно, повнушительней, но все равно удивительно дурацки в этих своих расшитых кружевных панталонах поверх сапог.
  - Мия, миленькая, - взмолилась я, - Давай прогуляемся, мне немного нехорошо. А вернемся к следующей тройке, ладно?
  Мия только вздохнула, и мы прокрались к двери.
  На улице было уже темно, тусклый свет лампы над входной дверью отвоевывал у сумерек не так много.
  Мы с Мией устроились на крыльце, как немногим раньше, и я снова не услышала, как он подошел.
  - Почему вы не смотрите танец, девушки? - голос Сая был ровным и таким холодным, что, казалось, за шиворот насыпали ледышек.
  - Соне стало нехорошо, - тут же пискнула в ответ Мия, - мы вышли подышать.
  Пришлось держаться озвученной версии.
  - Мне стало душно, - прошептала я, потупившись, и прижав ладони к покрасневшим от сдавленного хохота щекам, - мы скоро вернемся. Ничего серьезного!
  - Командир Сайгон, а Вы будете танцевать? - перешла в наступление Мия.
  - Не в этот раз, Мия, сейчас мое дежурство, - вежливо откликнулся Сай, выразительно глядя на нас.
  Пришлось вернуться в здание. Пока мы шли к столовой, я успела наклониться к уху Мии:
  - У меня ощущение, что командир единственный здравомыслящий воин среди наших сопровождающих.
  - Почему? - одними губами ответила та.
  - Потому, что отказывается танцевать в расшитых панталонах.
  
  Мы пересидели некоторое время в женском туалете, и появились в зале уже когда готовилась к танцам четвертая тройка. Все они были ближе по возрасту к Саю, чем к Джефу, у всей тройки за кушаки были заправлены ножи, и лица у них были спокойные - ни напряжения, ни сосредоточенности, словно они просто вышли постоять в центр танцевальной площадки.
  - Мий, а ножи у них не выпадут? - забеспокоилась я.
  - Не выпадут, -отмахнулась о меня та, жадно рассматривающая одного из танцоров, - потерять нож - большой позор, так что они очень хитро его крепят, это ж целое искусство. Да не отвлекайся ты, давай смотреть, итак две тройки пропустили! Они танцую-то редко, только вот когда Поезд везут или когда обряды Матери Прародительницы проводятся. А ты чего спрашиваешь? У вас воины не танцуют?
  - Танцуют, - тут же припомнился последний праздник совместно с Военной Академией, - просто по другому.
  
  Снова зазвучала музыка, и только теперь я поняла, почему Мия так рвалась посмотреть на танцоров. Тройка двигалась четко и слаженно, как единый механизм, четко отбивая заковыристый ритм подбитыми металлом сапогами, и суровое выражение лиц уже не казалось смешным или нелепым, как и рука, прижатая к сердцу - все было всерьез и по-настоящему. Это был совсем другой танец, и он мало походил на то, что изображала первая тройка. Сейчас я видела отточенные движения, четкие перестроения, едва уловимые знаки, которыми обменивались воины в танце: хищная, завораживающая сила, притворяющаяся безопасной. Вот аккуратно положены на пол шляпы, вот воины по очереди выходят солировать, без ложной скромности показывая то, на что они способны, вот вплелись в танец ножи, блестящие в искусственном местном свете, отстукивая ритм по полу, сапогам, всему телу. И финальный аккорд, когда воины резко падают на одно колено перед смущенными невестами.
  - Как тебе? - шепнула Миа.
  - Нет слов! - созналась я, мысленно порадовавшись, что наблюдаю за танцами из засады, и нет нужды смотреть в лицо танцорам.
  
  Словно заслышав наши переговоры, один из тройки медленно повернулся в нашу сторону. Мы с Мией шарахнулись в разные стороны и забились каждая за свою гардину.
  - Отвернулся, - зашептала Миа, подглядывающая в щелку, - надеюсь, не заметил?
  - Хотелось бы, - согласилась я.
  Но тут в центр зала неспешной походкой вразвалочку вышел Мист, а следом за ним еще один керимец постарше.
  - Это Терренс, брат командира, - воодушевившись, сообщила мне Мия громким шепотом.
  - И он храпит, - зашептала в ответ я, шокировав Мию до глубины души, так что пришлось объясняться, - Так командир сказал.
  - Ну ты даешь! - восхитилась Мия, - Ты уже успела поговорить с командиром? И как? О чем говорили?
  - Нет, это ты даешь, - фыркнула я в ответ, - вроде бы весь вечер в кровати провалялась, а все-равно уже всех воинов по именам знаешь.
  - Ну не всех, но...
  Договорить нам не дали, снова зазвучала музыка, и только теперь я обратила внимание на то, во что одеты эти двое. Куртки и шейные платки на голое тело, вместо кушаков широкие блестящие пояса, волосы, как и у командира, длинной чуть выше плеч и никаких шляп и 'гулек' на затылке. Они стояли друг напротив друг друга и более всего напоминали не потенциальных женихов, а двух дерущихся петухов. И снова танец был совсем другим - эти двое атаковали и отступали, подначивали друг друга, вытворяя что-то невозможное, прыгая и вскидывая ноги, делая почти балетные повороты, отстукивая подкованными каблуками ритм и пуская блики лезвиями ножей.
  Да и закончили они свой танец неожиданно: Мист ловко подхватил чью-то шляпу, сдвинул ее на лоб, сразу приняв бандитский вид, а Терренс сделал вид, что подгоняет его к двери пинками. А когда восхищенные перешептывания девушек затихли, эти двое 'прогарцевали' в обратную сторону в полной тишине, нарушаемой только бешенным ритмом, выбиваемым их каблуками, отмахивая шляпами и с самыми ехидными улыбками на губах.
  - Позеры, - хихикнула я... и поплатилась за несдержанность.
  Передо мной тут же вырос тот самый воин из предыдущей тройки, который заметил наше с Мией убежище.
  - Прекрасная аркаимка покажет, как танцуют в вольном городе? - усмехнулся он, протягивая мне руку.
  
  Если он надеялся испугать или сконфузить меня приглашением на танец, то он сильно просчитался. После трех лет занятий хореографией, входящей в обязательное воспитание отпрысков Лисси, я боялась только Полину Сергеевну, нашу тетку, бывшую балерину и, по совместительству, учительницу. Впрочем, мне кажется, что пожилую, сухощавую, всегда аккуратно одетую и причесанную волосок к волоску тетку Полину, с ровной прямой спиной и неизменной камеей на белой, отглаженной блузке, боялись даже наши родители, также прошедшие через горнило станка, батманов, плие и 'первой позиции'. Думаю, поэтому никакие секции и занятия не были достаточной причинной для спасения от хореографии: ни одна мама не согласилась бы вступить на территорию тетушки даже с призрачным намеком что есть что-то более важное, чем выворотность ног, гибкость или прыжок. Кузен Майкл, на вечеринке по случаю получения диплома изрядно принявший на грудь, признался, что ему еще снится время от времени танцкласс, и тетя Полина, командующая: 'Мишка, колено держи, куда оно пошло! Втяни живот! Покажи мне спину', - и он просыпается в холодном поту.
  Основы танцев, вбитые в юном возрасте, цепко осели в наших головах: шутки ради мы с Амели на прошлых каникулах попытались вспомнить наш 'выпускной' танец и вспомнили его совместными усилиями до мельчайших движений рук. Конечно, техника у нас была уже не та, но мы и не стремились к идеалу, просто вспоминали детство.
  И вот сейчас я смотрела на настойчивого воина, и решала в уме сложную задачу: танцевать, рискуя усилить сомнения светловолосого, или сделать вид, что я спасовала. Оба варианта мне не нравились.
  - Простите, любезный, не знаю как Вас зовут... - начала я, принимая весьма чопорный вид в лучших традициях тетушки Полины.
  - Брендон, сын Мейсона, - отозвался воин, слегка ошарашенный метаморфозой.
  Я осторожно, 'по отечески' похлопала Брендона по руке:
  - Видите ли любезный Брендон, сын Мейсона. Бесспорно, аркаимское танцевальное исскуство весьма впечатляюще и достойно для демонстрации на любом празднике, но именно сегодня у меня был трудный день. Увы, я не чувствую в себе сил, дабы достойно преподнести сокровенные жемчужины аркаимских танцев перед блистательной публикой, и вы должны простить хрупкой, беззащитной женщине её слабость. Но Вы прольете бальзам на мое сердце, если составите пару моей подруге Мие, которая из дружеских чувств ко мне обрекла себя на тусклое, бесцветное окончание вечера вдали от празднества.
  Брендон и Мия ушли танцевать вместе, с одинаково удивленными выражениями лиц, а я забралась на подоконник с ногами, задернула гардины и стала смотреть в окно на темный двор.
  
  Сначала ничего не происходило, и я просто таращилась в сумерки, разглядывая очертания припаркованных автобусов, хозяйственных построек, едва угадываемых в неровном свете старенького уличного фонаря. Если представить вместо автобусов флайбусы, то картинка становилась такой понятной и уютной: мы после сессии сорвались к кому-то на дачу, и стоит мне оглянуться, как я увижу своих одногруппников, которые споро накрывают на стол. Но тут во дворе, разбивая мои грезы, промелькнули силуэты двух человек, спешащих к ранее незамеченному мной третьему. Я прижалась к стеклу лбом, старательно вглядываясь в фигуры людей, и пытаясь понять, кто же они. Воины, а это были именно они, перебрались поближе к фонарю, мелькнули светлые волосы, потом стало видно, что у двух других темные гривы острижены выше плеч: Сайгон, Мист, и, брат командира, кажется его зовут Терренс. Подсматривать за ними было неловко, и я уже было решила развернуться лицом в зал - ну, мало ли, какие у командира и двух его заместителей могут быть дела, но тут Терренс сделал странное, явно танцевальное движение, и стал заваливаться набок. Отворачиваться сразу расхотелось, и я прилипла к окну еще сильней, чувствуя, как сплющивается кончик носа. Последовало бурное обсуждение, сопровождаемое обильными взмахами рук, потом... А потом Сай стащил темную куртку, оставшись в знакомой белой футболке, и повторил это же движение, но четко и чисто. Терренс опять запутался в ногах, и потерял равновесие, свалившись в сторону Миста. Тот ловко придержал его и поставил вертикально, а Сай вытянул руку, и слегка стукнул брата по лбу, но повторил движение еще раз, а потом еще раз, и еще раз. Мист присоединился к нему, что-то пытаясь втолковать неудачливому танцору.
  
  Они повторяли снова и снова, пока у Терренса не стало получаться, потом пришла череда танцевальных связок, только теперь в ногах путался Мист, неловко спотыкаясь и теряя шляпу. Сайгон показывал, объяснял, снова показывал, двигаясь в полумраке с хищной грацией. Я смотрела на этот танец, который не видел сейчас больше никто, с жадным удовольствием и затаенным, сладким вкусом запретного на губах. Вот в резком свете фонаря замелькали ножи, вот худощавый, гибкий командир, чья белая футболка невольно притягивала в сумерках взгляд, встал центральным и повел свою тройку в неслышном сейчас рваном ритме, и со всей очевидностью стало понятно, кто тут главный. Они танцевали в сгустившихся сумерках, свободно и раскованно, не глядя по сторонам, и я поняла, что стараюсь не дышать, и не могу отвести от Сая глаз. А когда все три ножа, блеснув, воткнулись в землю, Терренс и Мист вскинули головы, надвинули возникшие словно из воздуха шляпы и отсалютовали мне синхронным движением. Сайгон, который успел нагнуться за своим ножом, заметно напрягся, выпрямился, и внимательным взглядом прошелся по окнам, так, что в какой-то момент решила, что он смотрит прямо на меня. Я пискнула, и вылетела из-за гардины, желая более всего сейчас убежать в нашу комнату и крепко запереть за собой дверь.
  
  К несчастью, хоть мне и показалось, что за гардиной я просидела вечность, в 'столовой' прошло не так много времени. Да и выскочила я крайне неудачно - прямиком к парам, ждущим начало следующего танца. Жгучее чувство стыда было сильней остальных мыслей, поэтому я только беспомощно крутила головой, не понимая, что же делать. Но первые же такты такой знакомой мелодии помогли взять себя в руки: я знала этот танец, знала хорошо - мы всегда танцевали его на всех семейных вечеринках, в память о бабушке Лисси, и даже тетка Полина снисходила до него. И я решила, что это сама судьба подсказывает, что надо танцевать. Оставалось дело за малым - найти партнера, и я (вот странно, да?), не хотела, чтобы это был воин. Спешащий мужчина в белом колпаке, выдернутый мной за руку на танцпол, был удивлен: это был тот самый повар, обладающий невиданным талантом к пантомиме. Что же, решила я, мы составим идеальную пару, а двум смелым вертихвосткам удастся еще немного оттянуть миг неминуемого наказания.
   Не смотря на полагающийся всякому уважающему себя повару животик, мужчина оказался отличным партнером. Скажу больше - хоть его техника и уступала воинам, что танцевали рядом, но искреннее удовольствие от процесса и пойманный нами обоими кураж превращал танец в нечто особенное. Первые несколько движений мы присматривались друг к другу, медленно выполняя неизменные фигуры древнего танца: повар, видимо, ожидал от меня какого-то подвоха, но когда его не оказалось - расцвел улыбкой, бросил колпак в сторону молодых коллег и уверенно протянул мне руку, принимая меня в пару. Я танцевала рядом, старательно копируя его движения (тут делали чуточку другие шаги и связки), чувствуя, как убыстряется ритм: два шага вправо, два шага влево, прыжок, поворот, и не забывать про руки, вернее про вторую - одна танцует стараниями партнера. А вот того, что повар неожиданно отпустит мою кисть и подтолкнет вперед, танцуй, мол, сама, я не ожидала. Но тело уже выполняло знакомые с детства движения: увы, образца для подражания рядом не было, так что я просто прикрыла глаза, впуская в себя музыку, и позволила себе двигаться так, как хотелось. Прыжок, еще прыжок, ногу вперед, теперь другую, шаг вперед и два назад и не забываем про руки, и про то, что ритм все убыстряется. Раскрутившись напоследок, подняв руки вверх, остановилась вместе с музыкой, чувствуя, как по лицу расплывается счастливая улыбка. И тут же увидела в дверях Сая: он стоял с лицом снулой рыбы, и я вдруг почувствовала, что запыхалась и раскраснелась, а резинка, державшая волосы, так и вовсе позорно дезертировала, и теперь моя красная грива растрепана.
   - Тут есть второй выход? - спросила через плечо у стоящего за моей спиной повара.
   Тот, не говоря ни слова и ни о чем не спрашивая, взял меня за руку, и потянул за собой. Мы проскользнули сквозь остальных танцоров и, в несколько шагов, оказались за неприметной ширмочкой, сливающейся по цвету со стеной, за которой пряталась дверь. Что же, это объясняет, как в зале оказались девчушки.
   - Прямо через кухню, два раза направо, и будет лестница на второй этаж.
   - Спасибо, - выдохнула я.
   - Вам спасибо, - улыбнулся в ответ повар, вытирая лицо платком, - Давненько я так не танцевал.
  - Тогда почему бы не смягчить девочкам наказание? - подмигнула я ему и нырнула за дверь.
  
  
  Я отжимался от пола выделенной нам комнаты, старательно считая вслух и делая вид, что не замечаю заинтересованных взглядов.
  - Не помогает? - участливо осведомился Терри
  - Пятьдесят три, - ответил ему я, - Пятьдесят четыре.
  - И не поможет, - фыркнул брат и улегся на кровать прямо в одежде, закинув руки за голову. Хорошо, хоть ноги в ботинках свесил рядом, - ты бы еще ледяной душ попробовал.
  - Пятьдесят восемь, - приостановился я и уточнил, - И зачем мне лезть в холодную воду?
  - Мист, ты слышал? - засмеялся этот оболтус, - И он еще спрашивает! Ты зачем сейчас отжимаешься?
  - Чтобы руки занять, - процедил я сквозь зубы и вернулся к отжиманию и подсчетам.
  Эти двое опять засмеялись:
  - Что, сил нет никаких сдерживаться?
  Я рассвирепел, вскочил на ноги и двинулся в сторону брата, сжимая кулаки:
  - Именно! У меня последний час руки сами так и тянутся свернуть тебе шею... И Мисту заодно! Сговорились они, клоуны! И когда только успели?
  - Сай, стоп, мы, кажется, друг друга неправильно поняли, - Терри попытался на локтях забраться подальше на подушки, потом перекинул ноги через кровать и вскочил уже с другой стороны.
  - Сайгон, не горячись, - а это вступил в разговор наш миротворец Мист, - Сам посуди - если бы мы сказали тебе о своей задумке, то ты бы наверняка отказался, да еще и нам бы запретил.
  - Именно, - буркнул я, разжимая кулаки, - А так она увидела!
  - И развидеть обратно уже не сможет, - хихикнул Терри, понимая, что гроза прошла мимо.
  - Было бы на что смотреть, - махнул я рукой на этих двоих, подхватил полотенце и ушел в душ.
  Вопреки моим же собственным словам воду в душе я сделал попрохладней и снова перед глазами встала хрупкая фигурка в синем, с растрепанными красными волосами, рассыпавшимися по плечам, с полузакрытыми глазами, самозабвенно двигающаяся под музыку. Было в этом её танце что-то чувственное, такое, что легко было представить, что она не танцует в переполненном обеденном зале, а двигается куда как в более древнем ритме, только похожем на танец, а её волосы рассыпаны на подушках.
  Кран с холодной водой пришлось открыть сильнее.
  
  
  Глава 8.
  
  
  Когда я вернулся в комнату, этих двоих уже не было, только стояла посреди комнаты открытая и разворошенная сумка Терри, да на кровати Миста лежала аккуратной стопкой сложенная одежда. Я нехотя разделся и забрался под одеяло: завтра с утра была моя очередь вести автобус, и я мог поспорить на свой нож, что Терри, которому я передал командование, чтобы привыкал, не упустит случая отправить меня в автобус к Птичке. Сон не шел, я закинул руки за голову и думал о том, что надо будет успеть сделать, когда я вернусь домой, когда услышал тихое, но очень противное попискивание. Я помянул краста, Терри, который хронически забывал заряжать таскаемый с собой бук, и производителей буков, ухитрившихся изобрести сигнал, который было трудно игнорировать. Вставать не хотелось, поэтому я немного полежал, втайне надеясь, что бук 'сдохнет', и проблема решиться сама, но быстро сдался. Пришлось обшаривать комнату в поисках злобного 'голодного' поганца. Бук нашелся в пакете с символикой Нашера, но, как это обычно у Терри бывает, без зарядного устройства. Пришлось пожертвовать своей зарядкой, а для этого найти, куда эти двое переставили мою сумку. Пакет я сунул обратно в сумку Терри, опасаясь, что утром он просто забудет его где-нибудь под кроватью. Невероятно, но факт: скрупулезный, педантичный до невыносимости в делах, Терри был совершеннейшим раздолбаем в быту - мы с Мистом иногда смеялись, что чувствуем себя его няньками.
  Заснул я после этого квеста неожиданно быстро, правда пришедшие через пару часов Терри и Мист, решившие не включать свет, но шумевшие при этом, как стадо молочных преламов, ухитрились меня разбудить.
  
  Заметив, что Терри методично обшаривает карманы сумки, я только хмыкнул.
  - Твой бук на подоконнике, заряжается. Когда ты начнешь сам за ним следить?
  - О, спасибо, Сай, - Терри виновато улыбнулся, метнулся к окну, включил бук и вдруг присвистнул. - Саааааай, подойди сюда.
  Голос у Терри был странный. Я вздохнул, снова выбрался из под одеяла и пошлепал к нему босыми ногами. Терри не стал ничего объяснять, только сунул мне в руки бук, и я почувствовал себя так, будто мне двинули под дых. В качестве заставки на буке была установлена карточка с маленькой девочкой, удивительно похожей на Соню, только цвет волос был другой. Мысли заметались, вспыхнула целая гамма эмоций и чувств, и я подумал, что сейчас взорвусь, как вдруг, перед мысленным взором всплыл тонкий лист отчета медицинской капсулы, и я почувствовал, как успокаивается бешено стучащее сердце.
  - Судя по всему это Сонин бук. А на заставке, скорее всего, сестра, или племянница, - сказал я ровно, удивившись, что по голосу ни за что не догадаться о том, что я пережил.
  Подошедший Мист глянул мне через плечо:
  - Слушай, и Соня и эта девочка с карточки кажутся мне знакомыми. Так где ты откопал бук?
  - В пакете из Нашера, я еще решил, что это Терри по обыкновению сгреб все свои вещи, не глядя.
  - Неправда! - возмутился брат, - Я не сгребаю, я просто так складываю!
  - Где пакет? - первым сообразил Мист, и я кинулся к сумке Терри, выискивая пакет, и бережно выкладывая его содержимое на кровать брата.
  В пакете была её одежда - та самая, в которой она появилась в замке, обувь, упакованная в пленку, а еще там обнаружился минибук и телефон, и я смутно припомнил, как на выходе из бокса одна из помощниц Мартина сунула мне пакет в руки, сказав: 'Заберите вещи с собой, мы ее переоденем'.
  Бук я отложил в сторону: сенсор для отпечатка пальца владельца практически невозможно обойти. Терри, со вздохом, положил рядом миник:
  - Абсолютно новый, заводская прошивка.
  Мист же подхватил телефон, и принялся его рассматривать.
  - Ты что делаешь? - удивился я.
  - Вот сразу видно, что вы невыездные, - фыркнул Мист, - Телефон только по случаю видели. Это ж информация!
  Я пожал плечами: телефонами на Кериме, действительно, не пользовались, раза два или три я крутил их в руках - знакомые воины как сувениры с других планет с собой привозили. Впрочем, у нас и буки были, в основном, только у воинов - информационная сеть выбиралась за границы воинских поселков весьма медленно и неохотно.
  - И какая там может быть информация? - ехидно осведомился Терри.
  - Как какая? - возмутился Мист, - телефоны, контакты, сообщения, журналы звонков - кто, кому, когда и сколько. Любимая музыка, тексты всякие. Ага! А вот еще карточки и видео тут есть. Что вскинулись? Я вам теперь ничего не покажу!
  Я только молча шагнул к нему, протягивая руку.
  
  - Что будем делать? - кажется, это Мист.
  Я потер лицо руками. Одно дело - знать где-то глубоко внутри, что она не с Керимы, а другое - обнаружить реальные доказательства этого факта в собственной комнате, да что в комнате - держать их в руках.
  - Не решил пока. Слишком много неизвестных.
  - Сообщишь в Храм Праматери? - жестко усмехнулся Терри?
  - А в табло? - вяло огрызнулся я. Зная меня не первый день, он должен был понять, что самое последнее место, куда бы я пошел с этой новостью - это Храм.
  - Ну и ладненько, значит, по этому вопросу разногласий нет - снова Терри.
  - Что с Эдвардом? - Мист уткнулся в свой бук, что-то там отыскивая, но, как выяснилось, из разговора не выпал.
  - Официальная версия: аркаимка, сирота, - отцу лишней информации давать не хотелось, особенно с учетом нашей "семейной" истории.
  - Думаешь, поверит? - это Терри.
  - Ему будет не до того, - горько усмехнулся я, предчувствуя ежедневные, выматывающие душу, визиты вплоть до самого дня Рубежа.
  - Давай мы вас поженим? - глумливо улыбнулся Терри. Только вот смотрел он при этом пристально и тревожно, - И для тебя выход, и ей гарантия защиты: Эдварду не впервой с Храмом ссорится.
  Я ответил мрачным взглядом и выразительно постучал костяшками пальцев по лбу, но судя по выражению лица, Терри не думал сдаваться.
  - Кстати, а с чего мы считаем, что она сирота? - дотошливо уточнил Мист, и обвел рукой вещи Сони.
  Да, наличие двух не самых бюджетных буков, телефон и информация в нем, одежда - все говорило о том, что у Птички оказалось много секретов.
  Мы переглянулись:
  - Гарнизонные в Нашере, когда её привели, сказали что сирота, - буркнул Терри.
  - Угу, а еще сказали, что она аркаимка, - иронично отозвался Миста. - Ошиблись. В обоих случаях.
  Мист протянул мне свой бук, открытый на статье из технического журнала: с фотографии на меня смотрел мужчина с удивительно знакомыми глазами, а рядом с ним... Это была Птичка: да, моложе на несколько лет, с подростковыми торчащими ключицами и темными волосами, но я мог поклясться, что это она. Подпись под фотографией гласила: "мастер Арт Крустель с дочерью Соней на ежегодной Межмировой Выставке" и стояла дата четырехлетней давности.
  - Арт Крустель? - события стали напоминать снежный ком, катящийся с горы, - Тот самый?
  Терри заглянул в бук через плечо и присвистнул.
  - А есть другой мастер Арт Крустель? - ехидно уточнил он, - Поздравляю, Сай, мы влипли: там и жена у мастера не простая...
  Мы помолчали, обдумывая свежую информацию.
  - Значит, ищем выходы на её семью и организуем ей отлет, - принял я решение.
  - И на все про все у нас остается... - Мист глянул на часы, - только восемь дней.
  - Может, мы вас все-таки поженим? - не унимался Терри.
  - Может, ты уже заткнешься? - предложил я.
  - Дай контакты скопирую, - буркнул Мист, забирая у меня Сонин телефон, - и ты бы с ней поговорил, на всякий случай.
  - Как? - разозлился я на Миста, - я поговорил после ужина. Теперь она от меня шарахается! Еще раз поговорю - так и вообще сбежит.
  Мист закатил глаза, потом притворно вздохнул:
  - Всему-то вас учить надо. Иди, объясню, как!
  
  
  Мы с Мией, взбудораженной танцами, и мучимой желанием "перемыть кости" воинам, долго не могли улечься. А когда уже выключили свет и почти угомонились, в комнату вернулась 'малышка'. Её величеству было абсолютно наплевать на нас, смертных, поэтому в комнате вновь вспыхнуло верхнее освещение. Я с интересом наблюдала, как 'малышка' стала готовиться ко сну с шумом и грохотом, каких нельзя было бы ожидать от девушки весьма субтильного телосложения.
  "Малышка" долго и придирчиво выбирала баночки и коробочки, собираясь в душ, так что её передвижения туда и обратно сопровождались громко хлопающей дверью. Я смотрела, как втерев в себя все положенные крема, "Малышка" натягивает на себя тонкую прозрачную ночную сорочку, и только вздыхала. Даже у Мии с собой оказалась пусть и меркнущая на фоне багажа 'Малышки', но, в общем-то, вместительная сумка, и только у меня весь багаж ограничивался сменным шальвар-камизом, который я благоразумно прихватила с собой, прогнав в ДезУшке на прошлой стоянке. Спать в камизе не хотелось, так что пришлось раздеться до белья и приготовиться терпеть неудобства. Неожиданный стук в дверь заставил меня вздрогнуть, 'Малышку' взвизгнуть, и только Мия осталась невозмутимой: выпуталась из одеяла, натянула халатик и пошла к двери.
  Голос за дверью был явно мужской, однако говорил так тихо, что слов было не расслышать.
  - Соня, тебя хочет видеть командир! - сказала Соня, делая шаг назад, машинально продолжая придерживать дверь за ручку.
  Я начала выбираться из под одеяла, поэтому не заметила её маневра, а когда вскинула голову, то увидела лишь тень командира, поспешно отступившего от открытой Мией двери в темноту коридора. Командир, по моему мнению, пришел устроить мне выволочку за подглядывание, и менее всего мне хотелось бы, чтобы он решил, что моя невольная демонстрация белья - это попытка как-то его задобрить. Я вздохнула, натянула одежду и вышла в коридор, навстречу неизбежному.
  - Командир? - вежливо окликнула я его спину.
  Сай развернулся ко мне, и в его руках оказался пакет, который он тут же протянул мне.
  - Ваши вещи, Соня. Простите, что не сразу вспомнил о них.
  - Спасибо, - смущенно выдавила я, все еще ожидая выволочки, - ничего страшного.
  Повисло напряженное молчание, которое прервал Сай.
  - Соня, я хочу, чтобы Вы знали - я на Вашей стороне и готов выслушать Вас в любой момент. Если Вам потребуется помощь...
  Мы снова замолчали. Я прекрасно понимала, ЧТО ИМЕННО только что сказал мне Сай, но было так страшно довериться совершенно незнакомому человеку, и немного стыдно от того, что мне тут же захотелось переложить на него ответственность за свою жизнь, как будто я не девочка Лисси, а кисейная барышня. И тогда я решила поступить как "настоящая женщина" - сделать вид, что ничего не произошло и выкинуть какое-нибудь сумасбродство, на которое никогда бы не решилась в обычной жизни.
  
  - Спасибо, Сай, - откликнулась я, - мне совершенно определенно нужна помощь. Вы не могли бы одолжить мне какую-нибудь футболку? Дело в том, что мне совершенно не в чем спать.
  - Д-да, конечно, - выражение лица Сая было слегка ошарашенным, - подождите немного, я сейчас принесу.
  Он шагнул в темноту, но я успела поймать его за запястье, и, заглянув снизу вверх в лицо, тихо, но серьезно сказала:
  - Спасибо, Сайгон. Это действительно для меня много значит.
  Сай мгновенно подобрался, глянул мне в лицо серьезным, внимательным взглядом и медленно кивнул.
  Мы поняли друг друга.
  Белая футболка, к моему огорчению, пахла только цветочной отдушкой.
  - Соня, - теплый, спокойный голос командира вывел меня из задумчивости, - Вы должны пообещать мне одну вещь.
  Сложно отказать в просьбе рыцарю, который только что пожертвовал тебе свою футболку, особенно когда он стоит так близко, что... тут я мысленно отвесила себе подзатыльник: "Так, Сонечка, соберись, о чем-то ты сегодня не о том думаешь"
  - Какую именно? - осторожно уточнила я. Все-таки семейная паранойя неистребима.
  - Чтобы Вы ни задумали, какое бы решение Вы ни приняли, Вы сначала обсудите это со мной. Мы с Вами очень рискуем: я не хочу, чтобы риск был напрасен.
  Я всегда подозревала, что разговаривать с такими интонациями, чтобы успокоить и убедить одновременно, умеют не только Старшие Лисси. Правда, после разговора с ними по телу не маршировали мурашки, и не хотелось... но я опять отвлеклась. Завуалированный приказ был вполне логичен: никто не снимал с Сая ответственности за девушек, подчиненных, и нашу колонну в целом. Я не знала, почему командир решил помочь мне, но он заслуживал, как минимум, простой лояльности в ответ.
  - Обещаю, командир, - чтобы поймать его цепкий, внимательный взгляд, пришлось запрокинуть голову.
  - Благодарю, - короткий, сухой кивок головой, и он отодвинулся, пропуская меня к двери в комнату, -Доброй ночи, Соня. Вам стоит лечь спать, завтра мы выезжаем рано.
  - Доброй ночи, - эхом отозвалась я, прижимая пакет с вещами к груди, и чувствуя непонятное щемящее сожаление, глядя, как командир уходит по коридору.
  
  Утром меня решительно разбудила Мия:
  - Соня, вставай! Да вставай же! Все пропустишь!
  Вставать не хотелось: проснувшись ночью я разрыдалась от накопившегося напряжения, стараясь не всхлипывать, чтобы не разбудить соседок. Заснуть снова я смогла только когда обессилела, и теперь в глаза словно песок насыпали, а голова была тяжелой. Но Миа была непреклонной и, дождавшись, когда я покорно натяну штаны, за руку потащила меня к окну.
  - Смотри!
  Я мученически вздохнула, но покорно уставилась в окно, старательно давя зевок.
  - Физуха, - констатировала я, наблюдая, как полураздетые воины дружно машут конечностями под руководством Терренса, - ты меня за этим разбудила?
  - Соня, ты меня удивляешь! - всплеснула руками Мия, - тебе разве не интересно?
  - Неа, а что тут может быть интересного? - искренне удивилась я, - зарядка как зарядка, сейчас начнут либо приемы отрабатывать, либо во что-нибудь командное играть - "царь горы" там или "куча мала". Ну, по крайней мере наши всегда так делали, - закончила я фразу сквозь прорвавшийся зевок.
  -Ну... они же... не одеты? - буквально выдавила из себя Мия.
  Я вернулась к окну, от которого успела отойти и еще раз внимательно оглядела ровный строй воинов внизу:
  - Почему ты так решила? Вроде все в штанах...
  И только увидев округляющиеся глаза Мии поняла, что ляпнула что-то не то, но боль в висках не давала думать.
  - За мной два года двоюродный брат присматривал, пока на заработки не устроился, - улыбка вышла кривоватой, - он, бывало, и не в таком виде по дому бегал.
  Кажется, объяснение Мию удовлетворило.
  Я добралась до своей кровати и упала поверх одеяла, не в силах раздеться.
  - Не пойду на завтрак! - буркнула я, уплывая в сон.
  Следующая побудка не была милосердней: головная боль, ощущение песка в глазах, противная слабость, казалось, только усилились. Я попыталась отделаться от Мии, заявив, что на завтрак я не пойду, но выяснилось, что завтрак я благополучно проспала, а сейчас все должны выйти во двор и грузится в автобусы. Мия, продолжавшая быть моей доброй феей, принесла мне с завтрака бутылочку сока с булочкой, и помогла мне собрать мои вещи в принесенный вчера Сайгоном пакет. Сок я заставила себя выпить, а булочку, аккуратно завернутую в салфетки, сунула в пакет сверху - мысль о том, чтобы что-нибудь съесть была мучительной. Перед выходом я поплескала в лицо ледяной воды, но это почти не помогло - окружающий мир был как в тумане, и больше всего мне хотелось разложить свое кресло-у-окна и задремать под пледом.
  Погрузка в автобусы прошла как в тумане - четкие действия воинов, отрывистые команды, отдаваемые смутно знакомым голосом, двор словно плавится в жарком полуденном мареве, плывет и становится нечетким, автобус, я прошу незнакомого молодого парнишку разложить мне кресло в "ночной вариант", мы о чем-то говорим с Мией, и наконец-то можно закрыть глаза.
  А потом мне приснился сон. Нет, не так. А потом мне приснился Сон! Светлый песок снова проваливался под моими ногами: я тонула в этом песке все глубже, тело обдавало жаром и не было никакой возможности выбраться на поверхность. А мимо, с ужасным ритмичным металлическим лязгом ползло доисторическое чудище со странным именем "паровоз", что возит нынче туристов в исторический музейный город эпохи "до расселения". Как я ни сжималась, прекрасно зная, что будет дальше, но резкий, пронзительный гудок все равно заставил меня закричать и проснуться в холодном поту. К счастью - кричала я только во сне, иначе всполошила бы весь автобус.
  Студентов Летной школы прививали от всех распространенных межпланетных вирусов, однако, у каждой планеты всегда был свой набор дополнительных вакцин от местных "подарков". Увы, я не готовилась к визиту на Кериму, поэтому, скорее всего, сейчас моя иммунная система лицом к лицу знакомилась с местным вирусом, и чем кончится это противостояние было известно только керимской Праматери. Однако, высокая температура, о которой и свидетельствовал мой традиционный "болезненный" сон и сопутствующее ему самочувствие давало надежду, что я выясню это в течение ближайших суток. Это был безусловный плюс. Не менее безусловным минусом было то, что у меня не оказалось с собой никаких таблеток, а об уровне местной медицины я не имела никакого представления.
  Я попыталась позвать Мию, но удалось только тихо застонать. Впрочем - моей волшебной фее хватило и этого: она отложила книгу (до конца которой осталась лишь пара страниц), повернулась ко мне и, вглядевшись мне в лицо, нахмурилась.
  - Соня? Ты плохо выглядишь, ты как?
  И не дождавшись внятного ответа схватила меня за руку, охнула, дотянулась прохладной ладонью до лба. А дальше я снова провалилась в полубред-полусон.
  Не знаю, сколько прошло времени, когда я снова пришла в себя - судя по обстановке я была не в автобусе. Но даже обмануться надеждой, что этот низкий, нависающий потолок означает, что я в челноке, мне так и не дали. Надо мной склонился очередной черноволосый воин.
  - Привет, - выдавила из себя я с огромным трудом.
  - Соня? Пришли в себя? Отлично! Я доктор Джеремайя. Похоже, что Вы подхватили пустынную лихорадку, но мы её сейчас победим, и к утру будете как новенькая: как вы прекрасно знаете - тяжело только первый раз, потом вырабатывается иммунитет.
  Блестящий инъекционный пистолет завис над плечом, я почувствовала резкий укол сквозь ткань камиза и блаженно закрыла глаза: "Сейчас меня отпустит, сейчас мне станет легче". Действительно, препарат стал действовать сразу, и я поняла, что головная боль потихоньку отпускает. Наверное, поэтому мне стало удаваться разобрать хоть что-то из разговора, который шел снаружи.
  - Карантин ... машина... Терренс, это приказ, исполняй!
  - Док... прогнозы?
  - Все штатно... странно, однако, увидеть симптомы у взрослого ... типично детское заболевание...
  - Необходимость изоляции...
  - Не думаю... если только комфорт больной... не должно быть проблем... успокоительное, должна проспать всю ночь...
  "Успокоительное - это хорошо", - подумала я, закрывая глаза. Ну и кто тут обещал что я просплю всю ночь? Я не буду отказываться"
  
  Глава 9.
  
  Когда я проснулась в следующий раз, над головой был уже знакомый мне потолок. "Машина" - определила я, и попыталась сесть: беспомощность возглавляет мой список "самых ужасных вещей, что могут приключиться с Соней". Все тело ломило, страшно хотелось пить, да и обещанное успокоительное действовало странно: последний раз я чувствовала себя так, когда Майкл с приятелями устроили вечеринку по случаю успешно сданной мной первой сессии. В тот вечер они учили меня смешивать коктейль "Прыжок по Млечному пути", после дегустации которого об окончании вечеринки у меня остались несколько фрагментарных воспоминаний и восхищенные свидетельские показания Майкловых дружков.
  Вместо жалобного "воды" получился стон, но меня услышали и с переднего сиденья ко мне перебрался Сай, который и напоил меня теплой водой из пластиковой фляги, осторожно поддерживая за плечи, чтобы я не подавилась.
  - Что со мной? - с трудом выдавила я и закашлялась.
  - Док Джер предполагает, что пустынная лихорадка: симптомы похожи. Но, учитывая наш с Вами маленький секрет - мы опасаемся, что это может быть нечто другое.
  Я отрицательно замотала головой, и поморщилась - голова тут же отплатила мне новым приступом боли:
  - Исключено, - прокаркала я, радуясь, что ко мне возвращается голос, - это местный "подарок": от "своих" я либо привита либо имею иммунитет, и не валялась бы сейчас с жаром.
  И снова жадно приложилась к фляге с водой, которую Сайгон предусмотрительно держал все это время рядом. Однако ощущение "Майкл-пати" никуда не делось, а, казалось, с каждым глотком делается все ярче.
  - Командир? - позвала я неожиданно жалобно - Что за странное успокаивающее мне вкололи?
  - Да стандартный местный препарат, название, боюсь, Вам ничего не скажет, - задумчиво отозвался Сайгон, помогая мне улечься обратно на подушку.
  И тут со стороны Миста послышался странный возглас, больше похожий на стон.
  - Сай, мы идиоты! - я неожиданно для себя хихикнула на это заявление Миста, - Вспомни курс начальной медподготовки, и скажи: почему на задания во внешние миры десятки берут расширенную аптечную укладку?
  Если Сайгон и удивился, то по нему этого не было заметно: он прикрыл глаза и совершенно спокойно ответил, словно бы читая невидимый учебник.
  - Необходимость в комплектовании расширенной аптечной укладки лекарственными средствами, произведенными на Кериме, за исключением шовных и перевязочных материалов, вызвана изменением метаболизма в процессе направленной генетической мутации, проводимой Матерью Прародительницей. В случае использования лекарственных средств и препаратов из внешних миров вероятность побочных явлений и осложнений составляет 93,7%.
  Сай на минуту замолчал, потом неожиданно яростно выдохнул:
  - Краст!
  - Именно, - покладисто отозвался со своего места Мист, - Побочка из-за особенностей обмена веществ. Как видишь, работает и в обратную сторону - если наши лекарства дать человеку из внешних миров.
  - Соня, - слегка потряс меня за плечо Сайгон, - Соня, как Вы себя чувствуете?
  Это был хороший вопрос. Чувствовала я себя весьма странно: все вокруг казалось ужасно смешным, меня словно качало на гигантских волнах, голова кружилась, тело казалось невероятно легким, и даже головная боль куда-то исчезла.
  - Боже мой, - выдохнула я, поднимая глаза на Сайгона и чувствуя при этом огромное желание провалиться сквозь землю, - я, кажется, пьяна! И что теперь делать?
  Мист с переднего сиденья только хохотнул в ответ, а Сайгон задумался.
  Я дотянулась до пластиковой фляги, сделала еще несколько глотков, и поняла, что именно вода усугубляет ситуацию. Сознание поплыло, последнее, что я помню, это моя попытка объяснить Саю что он "вполне себе ничего", погладив его при этом по щеке. А дальше началось царство полусна - полуяви, в котором никогда нельзя понять, что происходит на самом деле, а что - в твоей голове. Я тонула в песках, пугалась паровозного гудка, отчаянно звала маму, потом появлялся отец, у которого почему-то были светлые волосы, он гладил меня по голове, говорил, что все будет хорошо, и тут же становился Саем и все мое тело плавилось то ли от нескромных прикосновений его рук, то ли от температуры, и снова меня качал океан, даря блаженную прохладу, и зовя меня по имени. Я пыталась объяснить папе, что я застряла на Кериме и хочу домой, паровозу - что он редкостная сволочь и плод моего воображения, Саю - что он несколько торопит события, хотя я, в общем-то, не то, чтобы и против, но не при Мисте же за рулем, а океану - что я его люблю. Слова давались с трудом, потому что мне было ужасно смешно, и я принималась хихикать в самый неподходящий момент. Наконец в океане установился штиль, я нашарила папину ладонь и выдавив: "не уходи!" сумела провалиться в сон.
  Пробуждение принесло с собой горький привкус стыда и полный комплект физических ощущений "утра после вчерашнего". Отличить алкогольно-температурный бред от событий, которые происходили на самом деле, было практически невозможно, поэтому я только мысленно застонала: это же надо же было выставиться полной дурой при первой же подвернувшейся возможности! Да еще и при свидетеле!
  Надежда на то, что мне все приснилось, а на самом деле мы вели себя как благовоспитанные выпускники Сайдорской монастырской школы, рухнула сразу же, когда я выяснила, что лежу, завернутая в простыню поверх нижнего белья. Но вот что именно происходило вчера и насколько далеко все зашло... На этот вопрос у меня не было ответа.
  Я застонала уже вслух, и тут же пожалела об этом. С переднего пассажирского сиденья, разложенного в лежак, поднялся и пробрался ко мне Сайгон.
  - Соня, как вы себя чувствуете? - склонился он надо мной, и крепкая, прохладная ладонь легла на мой лоб.
  Смотреть на него было жутко стыдно: память, пасующая при оценке реальности вчерашних событий, однако, сохранила парочку весьма двусмысленных снов с участием светловолосого командира. И они были... весьма вдохновляющими.
  - Не очень, - наконец выдавила я из себя. Смотреть на Сая было просто невозможно. Я судорожно огляделась, пытаясь найти нейтральную тему, и, заметив, что водительское сидение не разложено, осторожно уточнила: - А разве Мист не ночевал с нами?
  - Нет, мы решили, что нет необходимости и его лишать нормальной кровати, - Сай улыбнулся уголками губ.
  Итак, эту ночь мы провели вдвоем в машине, я проснулась полуодетой, и, судя по степени опьянения и оставшимся в памяти снам, я вполне могла сделать или наговорить что-нибудь... ой мааааааааама, как же это все неловко вышло.
  
  
  Проснувшаяся Птичка была слабой и бледной, но держалась молодцом, только почему-то старательно избегала моего взгляда. Практически сразу после нашего пробуждения в машину заглянул Джеремайя сын Джозефа, наш полевой доктор и радостно объявил, что обнаружил в походной аптечке упаковку стрип-тестов на антитела к степной лихорадке. Птичка безропотно позволила уколоть себе палец и выдавить каплю крови на мембрану тест-полоски, которая окрасилась в ярко-малиновый цвет. Док сверился с упаковкой и подтвердил, что у Птички "Первичное заражение. Острая форма". Мы с подошедшим чуть ранее Мистом дружно выдохнули, Джер же радовался результату, как ребенок подаркам на День Именования. Совершенно вымотавшись за ночь я не хотел тратить силы на выговор, но, с нескрываемым удовольствием, приказал провести полную и подробную инвентаризацию аптечной укладки, и доложить обо всех обнаруженных неучтенных "счастливых находках" Терренсу не позднее заката. Приказ весьма взбодрил дока и гарантировано отвлек его от попыток "собрать подробный анамнез для статьи в один журнальчик". Соня попросилась обратно в автобус, док, поколебался, но дал добро. Мист решительно отправил меня приводить себя в порядок, заявив, что с орг. вопросами справится сам, так что когда я вернулся в машину, о том, что происходило этой ночью, ничего уже не напоминало.
  Я растянулся на заднем сиденье, и уткнулся носом в подушку: надо было хоть немного поспать, ближе к закату мы должны были въехать на "ничейные" земли, на которой, наверняка, стоял лагерем кто-нибудь из парней Серого Братства. Разношерстная компания отверженных из воинов, не сумевших собрать на собственный дом и гражданских, у которых не было средств заплатить за невесту, они уходили с подконтрольных воинам территорий, держались вместе и не задерживались нигде подолгу. На их счету были нападения на слабозащищенные караваны, контрабанда, сомнительные подработки, киднепинг. Правда, стоит признать, крали братья только девушек, и только по взаимному согласию, но для родителей, не получивших ожидаемый выкуп, это было слабым утешением. Поговаривали, что некоторые из них даже отказывались уходить Путями Прерванных линий, когда достигали Рубежа неженатыми. Если Эдвард присутствовал при разговоре, то в ответ на эти рассказы он только фыркал и припоминал доколониальную шутку: "А еще они едят христианских младенцев", - и на этом, обычно, обсуждение прекращалось.
  
  Я еще немного повозился, устраиваясь поудобней, когда почувствовал, что от подушки идет ставший таким знакомым и родным за эту ночь Сонин запах. Я закрыл глаза и понял, как страшно устал этой ночью. Соня, забывшаяся тяжелым, болезненным сном в часе от ночной стоянки, горела от поднимавшейся температуры. Краткое совещание с Джером, которое мы провели сразу, как добрались до места ночевки, не добавило оптимизма: "пустынка", считавшаяся детской болезнью, у взрослых встречалась крайне редко, и переносилась гораздо тяжелей. Все, что док мог - он уже сделал, а пичкать Птичку местными препаратами с неизвестной для нее побочкой было опасно, тем более, что мы с Мистом так и не были до конца уверенны, что это "пустынка". Я выставил Миста из машины, решив, что вполне могу рискнуть оставшимися мне почти восемью днями до Рубежа. Странно, до этой самой ночи я не считал себя слишком религиозным, но страх потерять эту маленькую, хрупкую девушку с заострившимися от болезни чертами лица словно прорвал плотину: я вспомнил все гимны Праматери, и даже несколько из тех молитв, которые слышал от Уны. Птичка горела и металась в бреду, вскрикивая и несвязно бормоча что-то на своем родном языке, порывалась куда-то идти, звала родителей. Мне пришлось раздеть её, и первое время я старательно прикрывал её простыней, думая, что ей было бы неприятно, увидь её кто-нибудь слабой и беззащитной, но уже к полуночи я плюнул на все условности. Из меня, похоже, могла бы выйти образцовая сиделка. Я обтирал Птичку прохладной водой, стараясь сбить температуру, смачивал запекшиеся губы водой, убирал непокорные пряди с лица и шеи или укутывал пледами и грел своим телом, когда она начинала дрожать в ознобе. Это была невыносимая ночь, полная надежды, тревоги и беспомощности, я обещал Птичке, что все будет хорошо, пел гимны, шептал молитвы, рассказывал про свои выходки в воинской школе - что угодно, лишь бы не задумываться о том, что её организм не справится и я могу её потерять. Под утро я задремал, укачивая Птичку в своих объятьях, а когда проснулся, как от толчка, и понял, что она затихла, испытал неподдельный, животный ужас. И только её слабое дыхание, коснувшееся моих губ, когда я склонился к её лицу, спасло меня от необдуманных действий. Вместо этого я устроил её поудобнее, и пошел на пассажирское место, чтобы хоть немного поспать.
   Я снова вдохнул Сонин запах, уверенно отделив его от запаха чистого белья после ДезУшки, и стремительно провалился в сон.
  
  
  Мое возвращение в автобус прошло буднично, чему я безмерно порадовалась. Разве что Малышка стала еще показательней дистанцироваться от нас с Мией, чему мы были только рады.
  Я устроилась на своем месте у окна, и задремала - болезненная слабость давала о себе знать. Проснулась уже во время остановки и вопросительно глянула на Мию, та вздохнула:
  - Скоро "ничейные" земли, скорее всего Серые Братья попытаются напасть. Они за невестами охотятся.
  Я не поняла из объяснения ничего, кроме того, что мы ожидаем нападения, и решила, что мне этой информации вполне достаточно.
  Повернувшись к окну лениво скользнула взглядом по нашей колонне... и замерла, наконец осознав, что странные металлические штуковины на машинах, которые я принимала за некий вывих конструкторской мысли - это оружие, в памяти тут же услужливо всплыло слово "пулеметы". Пусть не современные, словно сошедшие с иллюстраций про первых колонистов, но вполне смертоносные, пулеметы щетинились, как рассерженный пес, охраняющий хозяев. К нам в салон забрался старый знакомец Брендон, в боевом облачении и с оружием в руках, так сильно отличавшимся от
  - Гранатомет? - попыталась я поддержать разговор, схватившись за еще один всплывший в памяти термин
  - Он самый, противопехотный, - хмыкнул в ответ Брендон, - да вы не волнуйтесь, автобусы у нас бронированные, а Серые Братья рисковать не любят, так, на нервы подействуют если ...
  
  Я снова оглядела ощетинившуюся оружием машину, пытаясь понять, почему же она кажется мне такой знакомой, а потом нахлынуло воспоминание. Мне было двенадцать, на Земле вступил в свои права апрель, на улице было солнечно, сухо и пахло весной, а мне совершенно не хотелось ходить в школу. Мама улетела на две недели по заданию Старших Лисси, а отцу позвонил дядьБоря, один из его старинных клиентов, уже давно ставший старым другом. Вот так я и оказалась с папой и его командой на Татуине (да-да, первые колонисты были поклонниками саги о Звездных Войнах и имели странное чувство юмора). Пока взрослые занимались переговорами и заключали Сделку, меня поручили близнецам Петьке и Пашке, сыновьям дядьБори, которым было четырнадцать. Сначала парни только фыркали в мою сторону, потом решили показать мне, кто есть кто. Мы носились по гулким коридорам делового центра, устраивали гонки на офисных креслах, играли в мини-гольф в оупенспейсе конструкторов под их азартные комментарии, потом я сделала обоих парней в виртуальной гонке, которой баловались дядьБорины программисты, и показала старинный трюк с засовыванием мятной конфеты в бутылку с газировкой, в общем - к концу переговоров мальчишки признали меня "своим парнем".
  
  ДядьБоря был фанатом исторической реконструкции, увлекался периодом первых Расселений. Он с упорством истинного коллекционера собирал и приводил в порядок все, что относилось к войнам и армиям того времени, и с не менее фанатичным блеском в глазах демонстрировал все это великолепие "в деле" на специальном полигоне. Туда мы и отправились отмечать удачную Сделку. Как получилось, что нас с мальчишками потеряли сразу по приезду на полигон, не могли понять позже ни мы, ни наши отцы, но факт остается фактом: пока Пашка с Петькой караулили меня, которой срочно потребовалось "в кустики", и желательно подальше в лес, чтобы никто даже краешком глаза не увидел цвет моих трусиков, взрослые погрузились в исторический транспорт и отбыли в неизвестном направлении. Когда мы выбрались из подлеска, то обнаружили абсолютно пустую стоянку.
  - Класс! Нас забыли! - выразил общее мнение Пашка, и в его голосе не было ни капли печали.
  - Пошли, что покажем, пока они не спохватились! - поддержал его Петька.
  И мы пошли. ДядьБоря не был бы самим собой, если бы на принадлежащей ему территории полигона не оказалось аварийного бункера первых колонистов: создание убежищ, способных выдержать землетрясение, цунами или ядерный удар, в общем - большинство неприятностей, считалось первоочередной задачей колонистов в первое столетие Расселения. Позже это сочли излишней предосторожностью и от идеи отказались, а то, что уже построили, на большинстве планет законсервировали, и кое-где даже позабыли и забросили.
  Мы с близнецами отлично провели время - сначала они учили меня взламывать систему управления убежища с помощью школьного бука, ножа и фольгированных фантиков от конфет (конфеты пришлось съесть). Потом мы устроили набег на автономный продуктовый склад, и пришли к выводу, что питание у колонистов было так себе, поразглядывали ретро-постеры с актерами из "Звездных войн" еще той, до-колониальной, эпохи, потом немного поиграли в "Колонисты высаживаются на планету". В общем, на полигон мы вернулись ближе к вечеру, весьма довольные собой и друг другом, обнаружили жуткий переполох, и уже хотели в нем поучаствовать, когда выяснилось, что вызвали его именно мы. Помню побелевшее лицо отца, когда он увидел меня, и взгляд, по которому я так и не смогла понять, хочет он меня обнять или устроить выволочку. В тот вечер отец долго сидел на краешке моей кровати, гладил меня по голове и молчал, глядя в темноту, пока я не предложила: "Пап, а давай маме ничего не скажем?". Отец вздрогнул. Маме мы, и правда, ничего не сказали, но больше на Сделки отец меня не брал.
  
  С Петькой и Пашкой мы увиделись еще раз, через шесть лет - в начале июня, до моего побега на ТриОн. Вернее это барон Хольм нанес дружеский визит мастеру Арту Крустелю в резиденцию семейства Лисициных на Изначальной Земле. Барона сопровождали два его младших сына Петер и Пауль, кадеты Императорской Академии, так что намерения барона были более чем понятны: разведка боем с целью выгодной женитьбы. Не разобравшись, я сначала наотрез отказалась присутствовать на очередном торжественном приеме, посвященном рекламе очередных женихов. Папа в ответ только хмыкнул и настоятельно рекомендовал не выдумывать головную боль или растяжение лодыжки, а сходить и посмотреть на 'старинных знакомых'. Как он и расчитывал - любопытство взяло верх.
  Каково же было мое изумление, когда барон Хольм оказался дядьБорей, а два высоких, подтянутых юноши рядом с ним, в парадной кадетской форме, белых перчатках и с тщательно расчесанными каштановыми кудрями - теми самыми приятелями по моему приключению на Татуине.
  Как только позволили обстоятельства и этикет, мы, наконец, смогли улизнуть в одну из пустых комнат и поговорить по-человечески.
  - Какие кудри! - восторгалась я, несколько ехидно, - В последний раз когда мы виделись вы оба были стрижены 'под коленку'!
  - Какая фигура! - поддел меня Пашка, - В последний раз, когда мы виделись, ты была больше похожа на суслика - переростка!
  - Да и прическа у тебя была ненамного длинней нашей! - поддержал его Петька.
  Кузина Амели, стоически переносившая прием вместе со мной, зевнула, и пожаловалась , что ей скучно.
  - А давайте сбежим? - неожиданно предложила я.
  Амели тут же встрепенулась и стала выглядеть чертовски заинтересованной. Братья же настороженно переглянулись, и я практически увидела, как в их головах схватились в нешуточной борьбе искушение с осторожностью.
  - Я умею учиться на своих ошибках, - фыркнула я, и набрала папин номер.
  - Па! Ты же не возражаешь, если мы с Амели немного прогуляемся с мальчикам Хольм по поместью? - скороговоркой выпалила я, как делала обычно- Мы возьмем флайбус.
  - Хорошо, - рассеянно отозвался отец, явно занятый чем-то более важным, и я быстро сбросила вызов, опасаясь, что папа в последнюю минуту все-таки проанализирует то, что я ему сказала и оставит нас сидеть в доме, или (о ужас!) упомянет о моем звонке маме.
  И тут Амели, имевшая в семье репутацию 'книжного червя' за неиссякаемую любовь ко всякого рода архивам, и собиравшаяся стать семейным архивариусом, неожиданно удивила всех нас:
  - Я знаю, куда нам надо. Это конечно, не бункер первых переселенцев, - она обвела нас смеющимся взглядом, - но тоже очень забавное место.
  Проникнуть в бункер времен 'до Расселения', к которому нас привезла Амели, оказось трудной задачкой. Во-первых, пришлось основательно проредить высокую траву вперемешку с пижмой и конским щавелем, чтобы добраться до входа. Во-вторых - оказалось, что в предбаннике, в который мы попали просто отжав двери найденным в багажнике флайбуса домкратом, ужасно пыльно. Парни, предусмотрительно сложившие алые мундиры, вместе с фуражками, кипельно-белыми перчатками, и ремнями в багажник флайбуса, переглянулись, и стянули рубашки, оставшись в майках и парадных брюках с лампасами. Они дружно сопели над панелью управления, уже нисколько не заботясь о собственном внешнем виде. Увы, эта панель была куда как более древней, а конфет в этот раз я не прихватила. Мы с Амели по очереди наблюдали за процессом, давая советы, некоторые из которых признавались полезными, а некоторые высмеивались, как бестолковые. При этом время от времени кто-нибудь, в очередной раз наступив на камень, проклинал бальные туфли на кожаной подошве, пригодные только для паркета и собственную несообразительность, не позволившую нам переодеться. В общем - всем было весело.
  Бункер мы все-таки вскрыли - внутри не было ничего особенного: три небольших комнаты без мебели, бетонные стены с облупившейся краской и отваливающейся штукатуркой, огромные толстые кабели, змеившиеся по стенам и потолку, железные коробки с кучей непонятных лампочек и переключателей, помеченных аббревиатурой. Хорошо хоть внутри пыли не было. Обнаружился крохотный санузел с унитазом и душевым поддоном, сделанными из металла, и маленькая кухонька, которую мы опознали только благодаря парням, заявившим, что на отцовском полигоне в кухне убежища стоит точно такая же плита, только гораздо менее ржавая.
  И вот посреди этой разрухи и состоялся знаменательный разговор:
  - Девочки, - неожиданно серьезно обратился к нам Пашка, - Вы сильно хотите замуж?
  Мы с Амели переглянулись и прыснули, отрицательно мотая головами.
  - Знали бы вы, как нам это все, - Амели сделала изящный жест, обводя платье и пришедшие в негодность туфельки, - надоело. Девочек Лисси начинают настойчиво сватать с четырнадцати лет, так что вы не первые потенциальные женихи... не только в нашей жизни, но и в этом году...
  - И даже в этом месяце, - фыркнула я, - Мы хотим учиться дальше, получить профессию, что-то сделать, чего-то достичь, и как можно позднее оказаться переваливающимися утиным шагом колобками в поместье Лисициных за пару месяцев до родов.
  Парни просияли, и мы заключили 'Пакт о ненападении', как назвала его Амели, о том, что не будем поддерживать матримониальные планы наших родителей. Ну, в своих мы были уверенны, правда благородно решили об этом умолчать.
  Домой мы вернулись затемно, грязные, но довольные, и почти не удивились, когда дядьБоря, мой папа и дядя Матье, отец Амели вышли встречать нас на крыльцо. Причем и дядьБоря и отец, увидев нас, выбирающихся из флайбуса, синхронно повернулись к дяде Матье с видом: 'Что мы тебе говорили'. Тот бросил на кузину странный взгляд, выдохнул, и стремительно удалился в дом. Наши отцы последовали за ним.
  - Что это было? - удивилась кузина.
  - А, так, не обращай внимания! - отмахнулся Петька.
  - С отцами такое бывает, - согласился с ним Пашка.
  
  - Соня, Соня, тебе плохо?! - выдернул меня из воспоминаний голос Мии.
  - Нет, все в порядке... я задумалась, да и слабость, - вынужденно призналась я.
  - Тебе бы поспать, - встревожено откликнулась ... подруга?
  Я покрутила это слово на языке, и призналась - да, Мия за эти два дня стала мне ближе, чем просто знакомая. Это было так странно: на Земле у меня была Амели, в летной школе - Майкл и его друзья, потом Эрик почти на целый учебный год сильно сократил круг моего общения. И вот теперь, на незнакомой планете, среди чужих людей, у меня появилась подруга, которая не имеет никакого отношения к моей семье. И это так непривычно...
  - Да я, кажется, выспалась, - призналась я, - Как твоя книжка?
  - Кончилась, - вздохнула Мия, - ужасно жаль...
  Мы помолчали...
  - О чем ты думала? - нерешительно спросила Мия, - у тебя был такой потерянный вид...
  - Так, вспоминала разное, - улыбнулась я, - Знаешь, это так странно... Я так старалась не быть 'просто невестой', чего-то добиться, стать кем-то в этой жизни... И стоило ли бороться, если сейчас все вернулось к тому, с чего началось - я снова невеста, и мне придется выбрать себе будущего мужа? Может быть, надо было просто показать маме с папой пальчиком и сказать: 'Хочу этого', когда у меня действительно был выбор?
  Мия возразила мгновенно:
  - Ты напрасно драматизируешь - у тебя ведь никто не забрал право выбора. Воины такие же мужчины: мы выбираем , они принимают наш выбор. Никто не посмеет давить на тебя или принуждать силой, это бесчестье - получить бусины такой ценой.
  Я вздохнула - сложно объяснить что-то человеку, с которым ты не можешь быть откровенен.
  - Рано или поздно найдется такой, которому будет проще уступить, чем объяснить отказ.
  Мия только хихикнула:
  - Но ведь ты не собиралась жить одна всю жизнь? Тогда почему бы не сделать свой выбор сейчас? У тебя рядом будет тот, кто сможет позаботиться о тебе, на кого ты сможешь опереться в трудную минуту, ты будешь жить в достатке и почете...
  Я пожала плечами:
  - Мне это напоминает клетку. Золотую, красивую, но клетку, в которую меня запрут, чтобы я не могла летать: да, будут кормить, поить, повесят хрустальный колокольчик и пластиковую купальню, но больше никогда, никогда не откроют дверцу. А я бы хотела, чтобы мы могли летать... рядом... вместе...
  Вздохнув, я прикрыла глаза:
  - Я, наверное, все же посплю... Отвратительно себя чувствую.
  Засыпая, я почувствовала неясную тревогу, словно упустила что-то важное. Вспомнила весь разговор, и чуть не застонала от отчаяния - Мия сама заговорила о бусинах, а я опять упустила возможность узнать, зачем они нужны. Но сил открыть глаза уже не было. "Завтра, завтра, не сегодня, так лентяи говорят", - успокоила я себя.
  
  Глава 10.
  Когда колонна добралась до места ночевки, то нас долго не выпускали из автобуса, потом подогнали его почти вплотную к крыльцу, и мы по одной проскочили по коридорчику из воинов на крыльцо. Мне удалось увидеть лишь, что здание старое и это не отель. В просторном холле, лишенном окон и залитом таким же неестественным светом, запомнившемся мне по Нашеру, столпились остальные девушки. Мист, который был за главного, пробежался глазами, пересчитывая, и удовлетворенно кивнул:
  - Добрый вечер, дамы. Я Мист, сын Юджина, и сегодня вечером я отвечаю за ваше размещение и комфорт. Сейчас я провожу вас в санитарный блок, где вы сможете освежиться после дороги и воспользоваться ДезУшками. Прошу Вас следовать за мной - здание старое, не стоит устраивать по нему экскурсии в одиночестве.
  Мы покорно побрели вслед за Мистом, а еще один воин, из молоденьких, очень гордый порученной миссией, пристроился в хвост нашей группе. Лестница вверх, прямо, потом поворот направо... наконец-то появились окна. Я насторожилась, узнавая маршрут: "Если мы сейчас повернем налево...", - поворот налево, все, "конечная", санитарный блок. Девушки прибавили шагу, стремясь как можно быстрее насладиться горячей водой, я же, наоборот, приотстала от всех, а потом и вовсе остановилась возле Миста, прислонившегося к стене рядом с дверью.
  - И сколько лет построечке? - спросила я, стараясь, чтобы это выглядело как праздное любопытство.
  - Да со времен колонизации, почитай, стоит, - отозвался Мист, только вот доброжелательность в его голосе была сестрой моему любопытству.
  Не знаю, чем закончился бы этот обмен любезностями, но тут Мист насторожился, как будто что-то услышал, подпихнул меня в блок, закрывая за мной дверь, велел сидеть смирно и не высовываться и тут же отдал приказ молоденькому Кларку встать на посту у двери.
  - Кажется, у нас неприятности, - шепотом сообщила я Мие, усаживаясь на лавку и не делая попыток раздеться.
  Та на секундочку замерла, потом медленно застегнула камиз обратно и уселась со мной рядом.
  - Подождем, - резюмировала она, - все равно в душ первыми нам попасть не суждено.
   Действительно, парочка обнаженных прелестниц уже продефилировала в сторону душевой, еще три, среди которых была Малышка, ожидаемо ссорились из-за очереди к ДезУшке, постепенно переходя на все более повышенные тона. Я вяло прикидывала - стоит ли мне, с моей болезненной слабостью, выступать в роли миротворца, когда ссора закончилась небольшой потасовкой, в результате которой Малышку достаточно агрессивно оттеснили от ДезУшки , кинув ей вслед её же грязной одеждой. Мы с Мией переглянулись, но вмешиваться не стали. Очередь в душ двигалась медленно, мы отчаянно скучали, и наконец мне пришла в голову, как мне казалось тогда, блестящая мысль: я двинулась к стене, у которой аккуратной горкой был сложен наш багаж: остальные девушки в стремлении привести себя в порядок, даже не обратили на него внимания. Пакет из Нашера нашелся сверху, я на ощупь отыскала Эриковский бук, послуживший причиной моих нынешних неприятностей, и даже успела убедиться, что батарея заряжена больше, чем на половину, когда рядом со мной очутилась встревоженная Мия:
  - Наша Малышка только что отправилась на прогулку. Одна, - наябедничала подруга, - Не нравится мне все это!
  - И мне не нравится, - согласилась я, - Думаю, не просто так Мист просил нас не выходить из санитарного бокса, тем более в одиночестве. Так что пойдем-ка мы посмотрим - к кому на свидание сбежала наша красотка.
  Мия только фыркнула в ответ на эту неуклюжую шутку, и мы крадучись покинули санитарный блок.
  - Знаешь, что странно? Я не вижу тут Кларка, - забеспокоилась я, озираясь в полумраке коридора.
  - Может быть он отошел? Или его вызвали? - неуверенно предположила Мия, и тут же возразила сама себе, - Нет, он же воин. Просто так бы он не ушел.
  - Не нравится мне все это! - призналась я ей, но в тот момент меня больше волновала наша строптивая девица, чем пропавший воин.
  Мы быстрым шагом прошли до места, где коридор образовывал букву Т, и замедлили шаги, решая, в какую сторону повернуть, когда услышали пронзительный визг. Переглянувшись, рванули на звук, совершенно не представляя, что мы будем делать, когда доберемся до его источника. Бук в моей руке вдруг завибрировал, и я сбилась с шага, вглядываясь в экран. Это маленькое техническое недоразумение связалось с местной системой безопасности по какому-то древнему протоколу передачи данных, неизвестно почему оказавшемуся в современном минибуке и теперь требовало от меня код доступа.
   - Что это? - Мия удивленно смотрела на бук на моей ладони, над которым я шевелила пальцами.
  - Это такой маленький бук, я хотела тебе подарить, - призналась я смущенно, - остался от того парня, из-за которого я в Нашере оказалась. А сейчас видишь, он от меня код какой-то просит...
  Я вздохнула, и быстренько ввела универсальный код Летной школы, которым мы пользовались для доступа в некоторые закрытые области информационной сети при подготовке к экзаменам. На удивление - экран окрасился в зеленый, всплыло подтверждение доступа, и замерцали цифры передающихся данных.
  - Побежали, - поторопила я Мию, - это теперь надолго. Если захочешь - я потом все вычищу.
  - Так ты серьезно про подарок? - ахнула Мия, - Да ты что?!
  - У меня еще один есть... папа подарил, - я подавила внезапное желание расплакаться.
  Договорить нам не дали, раздался очередной визг, и, следом за которым мы услышали весьма эмоциональную тираду тем же пронзительным, истерическим, высоким голосом. Я присела на корточки, Мия, наоборот, привстала на носочки, и мы осторожно выглянули из-за угла, и замерли: в распахнутые двери небольшой комнатки было видно, как Малышка яростно отбивается от двух, явно чужих мужчин, истерически ругаясь, и, судя по мужским репликам, успев пустить в ход когти и зубы.
  Одежда на мужчинах была как будто с чужого плеча, причем из нескольких разных комплектов.
  - Серые Братья, - процедила Мия сквозь зубы.
  - Не воины? - уточнила я на всякий случай.
  - Отверженные, - подтвердила Мия, - Видимо, пытаются украсть Малышку.
  - Так почему они просто не двинули ей по голове и не унесли с собой? - удивилась я, и задрала голову к Мие.
  - Как по голове? - растерялась та, - Она же женщина, они же не могут!
  К сожалению, мне это мало что объясняло.
  - И что нам теперь делать?
  - Ну, я возьму на себя одного, - голос у Мии стал жесткий, - а со вторым тебе придется как-нибудь самой разбираться.
  Бросок Мии я не увидела: один из нападавших мужчин бесформенным кулем осел на землю/
  - Попала с одного броска! Отец бы похвалил! - похвалилась подруга, и я запоздало поняла, в чем было дело.
  Бук в моей руке пискнул, сообщая о том, что передача данных завершена. Малышка и второй нападавший, не заметившие в пылу сражения потери третьего участника потасовки, как по команде остановились и повернулись в нашу сторону. Малышка, как мне показалось, виновато опустив глаза, увидела поверженного Мией соперника, пискнула сдавленно: Это... что?' - и тоже осела на пол.
   - Какие все нежные, - обиженно буркнула я и перевела взгляд на оставшегося в одиночестве серого брата, - Оружие на пол, руки за голову, живо!
   - Ты знаешь что это, мой отверженный друг? - спросила я ядовитым голосом, когда заметила его колебания, и продемонстрировала ему светящийся экран мини-бука, - Это новейшая разработка, парализатор! Мне папа сделал, а он у меня Мастер. Только дернешься - и я в тебя выстрелю, а потом тебя вынесут отсюда беспомощного, как младенца, неспособного пошевелить ни рукой ни ногой. Тебя придется кормить через зонд - это такая трубочка, которую спускают в пищевод через нос. А хуже всего, что тебе будут менять пеленки, как маленькому. И еще неизвестно - будет ли работать та штучка, о которой вы все так печетесь... последствия влияния парализатора на репродуктивную функцию еще не изучены.
  Не знаю, кем был этот 'серый брат' в прошлой жизни, но явно не воином: пока я вдохновенно произносила свой монолог, он, проникшись, аккуратно сложил оружие на пол, и заложил руки за голову.
  - Что дальше? - уточнила у меня Мия вполголоса.
  - Забираем Малышку, и валим, - предложила я.
  - Лицом к стене! - скомандовала Мия, и, дождавшись выполнения команды, подобрала нож и древний пистолет. Я держала бук на вытянутой руке, готовая в любой момент кинуть его в голову нападавшему, если он поймет, что мы блефуем.
   - Надо привести её в чувство, - кивнула я на Малышку.
   Никогда не видела, чтобы пощечину давали с таким благостным выражением лица, какое было у Мии. Впрочем, радикальное средство сработало: Малышка очнулась, и незамедлительно высказала нам все накопившиеся у нее претензии.
   - Может, стоило дать им её украсть? - тихонечко задалась я вопросом
   - Да они вернули бы её через пару часов, - фыркнула Мия в ответ, обыскивая поверженного ей врага.
   Малышка только оскорблено поджала губы и, вздернув подбородок проследовала к выходу, но в коридоре притормозила и дождалась, пока мы её нагоним. Я с азартом ковырялась в буке: оказалось, что система управления этим бункером была весьма близка тем, что использовались на космических крейсерах и звездолетах, поэтому, довольно улыбаясь, я, при помощи нескольких касаний и кода Летной школы, объявила комнату, в которой происходила драка, карантинной зоной. Щелкнула, опускаясь, переборка, отгораживая 'зараженную' зону от коридора, на окнах снаружи возникли герметичные ставни, заработала система подачи воздуха: теперь незваные посетители не смогут покинуть бункер, если только они не взломают местную сеть.
   Мы аккуратно сложили трофеи у стеночки в коридорчике, сверились с картой в буке, и направились к санитарному блоку.
   - Мий, - окликнула я подругу, - а как ты попала в невесты?
   - Меня купили, - усмехнулась в ответ она.
   - Как купили? - я остановилась и замотала головой, судорожно попытаясь припомнить, не упоминалась ли в Керимском досье, собранном для Старших Лисси, работорговля.
   - Ой, ну что ты всполошилась! - тихонько засмеялась она, - Это просто так называется... Наш поселок в этот год должен был отправить двух невест. Кинули жребий среди девушек, что под требования подходили, и выпало в невесты идти Миле, дочке Мастера обувщика, во-о-он она сидит в коричневом камизе, и дочери старосты нашего. А семья старосты перед этим её уже несколько недель сговаривали за молодого Мастера оружейника, да затянули переговоры о размере выкупа. Они дочку и на жеребъевку не хотели приводить, мол невеста она, но у нас строго - пока бус не дарила, то обязательств ни перед кем нет. Вечером после жеребъевки к матери моей старостиха прибежала, говорит - так мол и так, пусть твоя Мийка завтра добровольцем вместо моей дочери вызовется, а мы тебе за нее выкуп заплатим, как за невесту: когда еще твоя старшая жениха найдет в таких-то обносках, да и неизвестно - сколько за нее дать захотят, а так и сама в достатке будет, и семье поможет. Мама конечно в отказ пошла, сказала, что дочерьми не торгует, да старостиху с порога и проводила. А я тогда села и задумалась: отец у нас был простой охотник, пока он жив был - мы в достатке жили, не шиковали конечно, но купить на праздник обновки могли себе позволить. А два года назад отец погиб, и с тех пор дела шли все хуже - нельзя сказать, что папа нас ни с чем оставил, но сбережения таяли, как на глазах, а девочки росли, им новая обувь нужна была, одежда, еда хорошая. Я сама уже полгода на женихов смотрела, да в нашем поселке не навыбираешься, а на ярмарку или в город поехать деньги нужны. Прикинула я так и эдак, да и решила - чего я теряю? Уж как-нибудь выберу из нескольких молодых, симпатичных, обеспеченных мужиков одного себе по сердцу, никто насильно бусины из рук рвать не будет, не пропаду. Да и на едока меньше в семье останется, мама с девочками хоть поживут по-человечески. В общем, выскочила я потихоньку за калитку, и к дому старосты побежала. А наутро добровольцем вызвалась - мать хоть и плакала, но, думаю, поняла, что я решила, и зачем заполночь в палисадник выходила. Я вот с собой только и взяла, что кошель с монетами.
  Я уважительно покосилась на расшитый бисером бархатный мешочек на длинном шнуре, потом потрясенно ахнула:
  - Так это ты им мужика уложила?
  - Ага, - хихикнула Мия, - ничего больше с собой и не было.
  - Долго вы стоять будете? - нетерпеливо притопнула Малышка, - пойдемте, а то воины сейчас вернутся, а нас нет...
  Я шла первой, и смотрела больше на схему помещения, чем по сторонам, поэтому неудивительно, что повернув в очередной раз за угол, я с размаху влетела в препятствие, на схеме не обозначенное. Недоуменно подняв глаза я тут же захотела стать невидимкой (ну или чем-то очень маленьким и незаметным): это был командир, и взгляд его не обещал ничего хорошего.
  
  
  До старого Бункера на ничейной территории мы добрались без происшествий, а это значило, что надо готовиться к сюрпризам. Серые Братья, конечно, серьезными противниками не были: воины к ним уходили редко, все больше горожане или фермеры - младшие сыновья небогатых семей. Настоящего оружия у них тоже не водилось - ножи, иногда пистолеты, какие-то самоделки. Серьезных нападений на воинов они не предпринимали, на территории воинских родов не заходили, боясь нарушить хрупкое равновесие. В большинстве случаев, Братьев старались не трогать, не замечать, и предпочитали делать вид, что их не существует. Однако, было несколько случаев, когда Серые Братья переходили тонкую грань, и тогда несколько родов объединялись и зачищали ничейные земли. Понимание и жалость, щедро разбавленная стыдом и презрением - тот коктейль чувств, который делал серых братьев невидимками в керимском обществе. Большинство из них глупо и бесцельно гибло, наткнувшись на нож или попав под пулю во время очередной мародерской вылазки. Но были и такие, что ухитрялись собрать выкуп или умыкнуть невесту, и осесть в отдаленных поселках в роли добропорядочных мужей: брачный браслет и благословение жриц отпускали все прежние грехи. Отец иногда намекал, что даже у парочки Старейшин есть "серые пятна" на биографии, но я только пожимал плечами в ответ - мне не было до этого никакого дела.
  
  Пока ставили посты и разгружались, Мист с одним из новеньких увел невест в здание: глаза сами выхватили яркую макушку, и я тут же досадливо отвернулся - не время отвлекаться. Наблюдатели доложили, что неподалеку стоят несколько машин Братьев, и я вздохнул с облегчением - не надо больше беспокоиться и гадать: что бы они ни придумали, но происходить это будет в окрестностях бункера. Девушек решили в известность не ставить, и без того боевое облачение парней вызвало девичий ажиотаж, парочку серьезных разговоров и несколько нарядов вне очереди для особенно упрямых. Мист, вернувшийся на условный свист, уверил, что девушки, получившие возможность привести себя в порядок, могут заниматься этим часами, поэтому из санблока добровольно не выйдут. Правда, наш доморощенный знаток женских душ все-таки оставил Кларка часовым - "на всякий случай". Лагерь затих. Ждать пришлось недолго - вскоре мне доложили, что двое "серых братьев" вскрыли окно на втором этаже и проникли внутрь здания.
  - Только двое? - удивился Терри, - нас же больше. На что они рассчитывают?
  - Видимо, они рассчитывают уйти незамеченными, - отозвался Мист, - И прихватить с собой кое-что, им не принадлежащее. Вернее кое-кого.
  - Нам чужого не надо, но свое мы не отдадим, чье бы оно ни было, - хохотнул Терри.
  Время тянулось, как застывающий жженый сахар, из которого Уна делала нам сосалки на палочках: ничего не происходило. Женский визг ударил по оголенным нервам. Я с трудом сдержал инстинктивный порыв кинуться на помощь, и выдавил из головы все посторонние мысли: какими бы не были Серые Братья, они были керимцами. А керимец не в состоянии поднять руку на женщину или причинить ей какой-либо вред: с докторами и персоналом редких специальностей приходится работать жрицам Матери Прародительницы, чтобы они могли взять анализы или провести операцию.
  И снова ожидание. Я в тысячный раз просчитывал варианты, представлял себе возможное развитие событий, когда Терри вздрогнул, кинул на меня удивленный взгляд, и вытащил из кармана свой бук, подколюченный к системе управления бункера.
  - Командир, да ты только посмотри! - он сунул бук мне под нос с шальной улыбкой.
  Я взял бук в руки, пробежался по нему пальцами: активирован режим "карантин", двое изолированных, вот три точки движутся по коридору, вот санблок с россыпью таких же теплых точек... Картинка сложилась:
  - Я убъю её, - констатировал я и рванулся ко входу, испытываю сложную гамму чувств, среди которых наиболее сильными было раздражение, восхищение и испуг.
  Терри прикрывал спину: Серые Братья, не дождавшись своих незадачливых исполнителей, запаниковали и кинулись в драку. Я удовлетворенно посмотрел, как Брендон ударом в челюсть вывел из строя одого из братьев, и рванул дверь - парни не маленькие, все давно знают что делать, да и потасовка - не перестрелка, а мне срочно надо было сказать кое-что одной маленькой, безрассудной Птичке.
  
  Соня выскочила из-за поворота, не глядя, шагнула вперед, сконцентрировавшись на экране бука на её ладони. Я заступил ей дорогу, и дождался, пока она поднимет на меня свои бездонные, серые глаза, в которых удивление тут же сменилось испугом.
  - Соня, мне надо поговорить с Вами! - с этими словами я крепко взял её за запястье, оттащил подальше от зрителей.
  Заставив ее прижаться спиной к стене, я навис над ней, опираясь ладонями в стену с двух сторон, не давая возможности ни сбежать, ни отвернутся. Она была испугана, но храбро держала мой взгляд, я же мучительно хотел взять ее за плечи, и хорошенечко встряхнуть. Однако, приходилось следить за голосом, и первый вопрос я сумел задать ровным, благожелательным тоном.
  - Соня, ВЫ ЧТО творите?!
  
  
  Я лежала на кровати носом к стене, прямо в одежде завернувшись в знакомый автобусный пледик, и старательно пыталась уснуть. Разговаривать ни с кем не хотелось: уши все еще горели после выволочки, устроенной командиром. Можно было бы баюкать собственную гордость и обидеться или рассердиться на Сайгона, но врать себе - последнее дело, так что приходилось признать, что он был абсолютно прав. Нет, он не кричал, не ругался, не употреблял бранной лексики, но от его тихого, ровного тона хотелось съежиться, стать незаметной букашкой и забиться куда-нибудь в щель. Я тихо всхлипнула, надеясь, что никто не заметит этого в ровном гуле голосов.
  На ночь всех девушек отвели на один из подземных уровней, в спальню на тридцать человек. Как только Мист, руководивший нашим обустройством, белозубо улыбнулся и, пожелав всем спокойной ночи, закрыл за собой дверь, спальня стала напоминать разворошенный муравейник. Девушки бегали, выбирая кровати и меняясь ими, так чтобы оказаться рядом с подругами или подальше от тех, с кем отношения не сложились, обсуждали парней, дорогу, еду, в общем, началась привычная по школьным лагерям или летной практике круговерть. Я протиснулась сквозь гомонящую толчею, и прицельно заняла кровать у дальней стены, до которой еще никто не успел добраться. Рядом со мной устроились Мия и Малышка, которая после случившегося держалась с нами рядом, как приклеенная, и категорически отказалась меняться, когда её об этом попросили.
  Матрас просел под тяжестью тела, и меня осторожно погладили по голове:
  - Сонь, ну не переживай ты так. До Таншера доедем, ты его и видеть не будешь, - я узнала голос Мии.
  - Ну чего ты, в самом деле, - неожиданно услышала я голос Малышки, - Из-за этого урода расстроилась? Сама видишь - никто ему бус не дарит, вот и злится, а за что ему бусы дарить? Ни кожи, ни рожи...
  Я сама не ожидала, что так разозлюсь, но выпуталась я из пледа практически мгновенно, вскочила на ноги, и сжав руки в кулаки, шагнула к Малышке.
  - Он не урод, не смей! - мой гневный крик вышел неожиданно громким, и словно спугнул все разговоры в комнате.
  - Дура ты, Малышка, и ничего с этим не сделаешь - процедила Мия в наступившей мертвой тишине, - Язык без привязи!
  Глаза у Малышки стали размером с блюдце, она молча прошла к своей кровати, и села к нам спиной.
  Через пару минут наша спальня снова наполнилась гулом голосов.
  - Ну, хоть в себя пришла, - хихикнула Мия и ткнула меня пальцем в бок, - Ты мне такая больше нравишься, а то, наверное, и не помнишь, что на ужин ела?
  - Одна возня тебе со мной, всю дорогу, - вздохнула я виновато, - то заболею, то вот...
  Мия в ответ лишь великодушно махнула рукой:
  - Как-нибудь сочтемся.
  
  Вечерняя стычка получила неожиданное продолжение утром. Мы как раз поднимались из спальни наверх, чтобы позавтракать, когда одна из девушек постарше, приотстав, пристроилась к нашей с Мией компании.
  Я бросила вопросительный взгляд на Мию, но та в ответ недоуменно пожала плечами.
  - Я - Фина, - представилась девушка.
  - Соня
  - Мия, - представились мы по очереди и стали ждать следующего шага со стороны нашей новой знакомой.
  Та сделала несколько шагов, потом вздохнула, словно собираясь с духом, и взяла меня за локоть.
  - Соня, ты не верь тому, что эта... вот ведь правильно вы её Малышкой назвали, сиськи выросли, а в голове, как у пятилетки... В общем - не верь ей, она болтает, не думая, пересказывает, чего не знает.
  - Ты это о чем? - я от неожиданности даже оступилась на лестнице, и меня тут же подхватили четыре руки.
  - Про командира, Сайгона. Я вчера разговор ваш слышала...
  - Меня было сложно не услышать... - растерянно согласилась я.
  - Не верь ей! - Фина остановилась и заставила остановится меня и Мию, - Он хороший!
  - Да ты-то откуда знаешь? - беззлобно фыркнула Мия, ловким тычком в спину заставив меня продолжить движение.
  - Он зимой к нам поезд торговцев сопровождал со своей десяткой.
  - И что?
  - А то! В поселке вокруг него наши девицы чуть ли не хоровод водили - оно конечно, воины за невест выкуп не платят, но все же сын главы рода, и до Грани ему недолго осталось. Думали, что первая же, что его облагодетельствует, бусы принесет, невестой станет. Даже жребий тянули. А он бус не взял, и велел другим сказать, что следующую, кто его осчастливить решит, сам отцу сдаст, вместе с бусинами. Так что - желающих-то полно... Вот только он не хочет.
  - Так разве он хороший? - удивилась я, - Вон девушку обидел...
  - Такую обидишь, - хихикнула Фина и вдруг стала серьезной, - Он потом брату сказал, что устал от того, что на него смотрят, а видят кого-то другого... Я на него много в поселке смотрела... Он не урод, Соня... Он просто другой, не такой как остальные воины. И очень несчастный. И ему до Грани совсем немного осталось, воины шептались.
  - Зачем ты мне это рассказываешь? - опешила я.
  - Ты смелая... Я тогда не смогла, забоялась, а ты сможешь. Пожалуйста! - Фина прибавила шагу, и вскоре влилась в большую компанию, поднимавшуюся перед нами.
  Из того, что говорила мне Фина я поняла едва ли половину: что Сай считает местных девиц корыстными и не берет у них бус. Я застонала: бусы, опять бусы, а я так толком и не знаю - зачем они нужны.
  
  После завтрака я была настроена весьма решительно, настойчиво усадила Мию в автобусе на свое место у окна, жестом фокусника извлекла из рукава минибук и протянула его Мие.
  - Предлагаю обмен, - улыбнулась я ей, - я отвечаю тебе на вопросы про то, как им пользоваться, а ты... Ты объяснишь мне про бусы.
  - Про бусы? - нахмурилась Мия, не отводя, впрочем, взгляд от бука в моих руках, - так это любой малышке известно!
  - Ну так и расскажи на уровне... для малышки.
  - Зачем тебе? - Мия удивилась настолько, что перевела взгляд на меня, - Ты... ты не знаешь про бусы? Разве тебе мама не рассказывала?
  - Неа, - вздохнула я.
  - А, так ты, наверное, уже сговоренная была, тогда понятно, что тебе про бусы ни к чему и знать было. А как одна осталась... Да, понятная история: сирота не нужна, а про сговор напомнить и тебя защитить было некому.
  Я только хлопала глазами, наблюдая, как ширится и полнится моя керимская биография. Пришлось придвинуться к Мие поближе, приперев её к стенке автобуса в буквальном смысле, и настойчиво попросить, покрутив минибук в руке:
  - Бусы, Мия, бусы!
  Мия вздохнула:
  - В общем, так. Каждая девочка, которой уже есть пятнадцать, считается взрослой и может подарить понравившемуся парню бусы. Ну, это как признание - "ты мне нравишься".
  - А если он не возьмет? - уточнила я.
  - Это еще поискать надо такого, чтобы не взял! Сайгон, наверное, единственный такой принципиальный. Нет, конечно, отказаться-то от бус можно, можно и потом снять с куртки и вернуть, но зачем? Чем больше на тебе бус разных цветов, тем ты более завидный жених. Они между собой считаются, у кого цветов больше...
  - Цветов? - удивилась я.
  - Ну да, у каждой девушки свой цвет бус, как в пятнадцать выберешь - так и до замужества.
  - А чего считаться? Попросил у всех симпатичных девчонок, и все... первый парень на деревне.
  - Вот что значит сговорили тебя рано, - всплеснула руками Мия, задев мое плечо, - совсем ничего не соображаешь. Не может мужчина просить, это... ну, таких никто не уважает, стыдно это. Невеста же выбирать должна.
  - А количество бусин какую-нибудь роль играет?
  - Нет, никакой... Я не пересчитывала никогда, сколько получилось - столько и подарила.
  - Значит, принимать можно бусы от любых понравившихся девушек? И дарить любым понравившимся парням?
  - Да, так - улыбнулась Мия, - ну, кроме свадебных. Если уж мужчина свадебные принял, то все, дело к брачным браслетам идет, тогда на куртке только их и оставляют, все остальные спарывают.
  - А если мужчина решит, что не хочет жениться и свадебные бусины вернет? - уточнила я
  - Запрета на это, конечно, нет... Но из рода вышибут, чтоб род не бесчестил, значит дорога одна - к Серым Братьям. Да и кто потом такому решится свадебные бусины подарить, вдруг снова... вернет? Так можно после Грани по пути Прерванных Линий уйти. Потому, обычно, свадебные сразу и не дарят, присматриваются, сговариваются.
  Я выстроила ассоциативный ряд "бусины - валентинки, бусины - помолвка, свадьба", решила, что уточню детали позже, и, успокоившись, отдала Мие мини бук. После прошлой летной практики у меня так и не дошли руки удалить прочитанные сентиментальные романы, а вчера ночью, отвернувшись к стене и накрывшись одеялом, мне удалось скинуть их с большого бука на маленький. Мия под моим руководством запустила читалку, открыла книгу, и, судя по её выражению лица, впала в нирвану, но я, наконец, поняла, что царапнуло меня и в разговоре с Финой, и в объяснениях про бусины:
  - Мий, а что такое Грань?
  - Это день, в который мужчине исполняется тридцать, - отмахнулась от меня Мия, даже не заметив, что я опять задаю "детские" вопросы.
  - А что будет, если к этому дню Сай ни от кого не примет бусин? С ним что-то случится?
  Мия оторвалась от читалки, подняла на меня взгляд:
  - Ну как-то так, да, - голос при этом у Мии был отсутствующий, - Случится.
  
  Глава 11.
  
  Вопреки уже устоявшемуся размеренному распорядку дня ближе к обеду автобусы свернули с основной дороги, углубились в небольшой лесок и остановились на широкой поляне. Молоденький Джеф, которого я запомнила по стычке в Нашере, и который был нашим сопровождающим на сегодня, еще раз глянул в окно, потом обернулся к нам и растекся в улыбке: 'Будет пикник!'
  В автобусе начался гомон, Джефу сразу же задали столько вопросов, что он не успевал отвечать, и только растеряно улыбался. В распахнувшуюся дверь запрыгнул еще один знакомый воин - Терренс, брат командира, и принялся проводить инструктаж. Привычные требования: не подходить к открытому огню, пить только воду из специальных фляг, закрыть голову и шею шарфом, чтобы избежать укусов насекомых, не покидать поляну без сопровождения кого-либо из воинов, особенно если требуется зайти в лес, далеко в лес не заходить, мыть руки обязательно с дезинфицирующим мылом и не устраивать никакой самодеятельности. Я разглядывала Терренса и думала: почему они с Саем так непохожи? Нет, бесспорно, у обоих было что-то облике, жестах и мимике, что словно кричало о родстве, но поставь их рядом и более непохожей пары не найдешь. Крупный, ширококостный, черноволосый и смуглый Терренс - и Сай, с его светлыми растрепанными волосами и худощавым, поджарым телом.
  
  После идеологической части мы, наконец, выбрались на солнышко. Я привычно скрутила из шарфика хиджаб себе, хихикающей Мие и еще паре девушек из нашего автобуса, и мы, под присмотром вооружившегося Терренса, двинулись к ближайшим густым кустам. Замешкавшись, я оказалась в последних рядах, практически рядом с нашим сопровождающим, и с интересом оглядела длинноствольное оружие с оптическим прицелом в его руках.
  - Это так необходимо?
  К чести Терренса он не удивился вопросу и не попытался отделаться от меня.
  - На ничейных землях - да. Надо быть готовым ко всему.
  - Терренс, - начала я, но он перебил с улыбкой
  - Лучше называй меня Терри... Обычно, Терренсом меня зовут, когда хотят вздуть за какую-либо провинность.
  - О! И часто... ты даешь повод?
  - Бывает, - усмехнулся он, - иначе было бы скучно, разве нет?
  Вопрос не требовал ответа, да и мы уже дошли до опушки.
  - Далеко не заходите, - строго напутствовал нас Терри, и демонстративно повернулся к нам спиной.
  По дороге обратно я снова пристроилась рядом с Терри, долго собиралась с духом, а когда повернулась, то заметила его хитрый взгляд.
  - Решилась? Спрашивай.
  - Терри, а сколько Саю осталось до Рубежа?
  Он не отшатнулся, не стал ругаться, просто лицо у него мгновенно стало как маска - ровное, холодное, без всякого проблеска эмоций. Я тихо вздохнула, решив, что ответа уже не услышу, когда Терри заговорил.
  - Откуда ты узнала?
  - Птичка начирикала, - неожиданно рассердилась я. - Если уж такая секретная информация , то скажи своим парням, чтобы поменьше язык распускали рядом с девушками.
  - Скажу, - согласился Терри, словно начав оттаивать, - а что еще... птички чирикают?
  - Что он принципиальный, и бусин не берет. Ни у кого не берет.
  Терри кивнул, соглашаясь:
  - Не берет.
  - Но ведь это важно, да? Ну, чтобы он чьи-то бусины до Рубежа взял? - я смотрела на Терри умоляюще.
  Терри остановился, неожиданно больно схватил меня за запястье и зло выдохнул:
  - Что, хочешь попробовать?
  Рвавшийся наружу ответ пришлось проглотить из-за его нецензурности.
  - Руку отпусти, - ровным голосом сказала я, и когда пальцы Терри разжались, не оглядываясь почти побежала к Мие, хихикающей в стайке девушек, ушедших вперед.
  Терри нагнал нас в несколько шагов, но мы, не сговариваясь, старались держаться как можно дальше друг от друга.
  
  
  Затея с пикником, как казалось нам с Терри, была крайне удачной. И поначалу действительно все шло прекрасно: солнечный, погожий день, смеющиеся девушки, запах жареного мяса. Думаю, что нас подвело то, что в десятке давно не было новичков: отвыкли, расслабились. На то, что двух молодых, ушедших в лес, нет уже достаточно долго, ни я ни Терри не обратили особого внимания: не в самоволку ушли, да и дело молодое. Не хотят с девушками сидеть, так и не надо, все равно до того, как на дом заработают, о серьезных ухаживаниях речь не идет, так может и не стоит себя лишний раз растравливать. Кто же знал, что охотничий азарт вытеснит из их голов весь здравый смысл.
  
  Я же сам себе напоминал компас - что бы я ни делал, о чем бы не говорил, глаза все - равно искали темно-синий шарф, маскирующий волосы необычного цвета, а ноги будто сами сокращали расстояние. Я как раз провожал глазами группку, которую сопровождал Энтони, когда он неожиданно закричал 'Ложись!' и вскинул винтовку. И тут я услышал шум, знакомый до боли.
  - Красты! - Терри уже несся к машинам, коротко, рубяще отдавая приказы, и я понимал, что не успею, что от меня ничего не зависит и я могу стать только помехой для парней, что сейчас занимали свои места у пулеметов, и заставлял себя оставаться на месте.
  Девочки из группы Энтони оказались понятливыми, тут же кинулись на траву, даже Соня мгновенно подчинилась приказу, остальных парни успели оттеснить за автобусы.
  Топот хищников, ломящихся через подлесок, приближался, к нему прибавился клекот тварей, и тут у одной из тех, кто лежал на траве, не выдержали нервы. С пронзительным визгом одна из совсем юных девушек вскочила на ноги и кинулась бежать.
  Красты - животные стайные и очень опасные, но интеллектом не блещут, цель видят только когда та движется, так что их можно перехитрить, если удастся сохранить неподвижность, и эта выходка вполне могла стоить глупышке жизни. Я на мгновенье закрыл глаза, прося у Матери Прародительницы помощи и покровительства для обезумевшей от страха девочки, потому что никто из нас уже не успевал ей помочь, и вся надежда оставалась на снайперов, что в ситуации с крастами было маленьким утешением.
  А потом время растянулось, будто кто-то включил замедленное воспроизведение: вот маленькая фигурка в синем вскакивает на ноги, вот в несколько прыжков, от которых шарф сбивается, выпуская на волю пряди цвета красного дерева, догоняет паникершу, вот последним прыжком сбивает ту с ног и прижимает к траве своим телом.
  И словно внутри меня срывается пружина - дальше все слишком быстро, я бежал, мне что-то кричали и я кричал в ответ, выстрелы, ругань. Запах крови, парни уводили девушек, что были с Энтони. Рывком поднял Птичку на ноги - убедится, что все в порядке, что она цела, и она испуганно шарахнулась от моего вида, и я понял, что глаза у меня бешенные.
  
  - Терренс, - орал я, - какого черта? Кого ты отправил на разведку? Собственную задницу без глаз? Почему просмотрели рядом гнездо крастов?
  Терри развернулся ко мне с таким лицом, что только я, знающий его не один год, по заметным только мне мелочам понял, как сильно он испуган и мне захотелось то ли двинуть ему как следует, то ли изо всех сил обнять, чтобы заболели ребра, но тут снова кто-то зашумел в подлеске, обрубая разборки и разговоры, заставляя вскинуть оружие.
  
  Когда двое молодых вышли на поляну, довольные собой, таща по красту на каждого, только железная выдержка Терри и привычка к выполнению приказов спасла им жизнь.
  - А мы тут гнездо крастов подняли, - тут же похвастались они, - Долго искать пришлось, далековато было, потом погнали... Будет у нас теперь по ножу.
  Вместо восторженных поздравлений, которых ждали эти двое, чуть преувеличенного восхищения их ловкостью при осмотре трофеев и всех положенных ритуалов, сопровождающих первую удачную охоту, их встретило холодное, неприязненное молчание.
  Терри сплюнул им под ноги, и ушел заниматься погрузкой.
  - Такой пикник испортили, идиоты, - резюмировал Брендон
  - Дорого достались кинжальчики, - согласился с ним Энтони.
  Я отвернулся, и старательно заставил себя дышать ровно.
  
  
  Я лежала в ставшем уже почти родным автобусе и смотрела в окно, как с поляны исчезают последние свидетельства пикника, так бесславно испорченного крастами. За время нападения стада я успела: прикусить язык и больно ударится плечом при падении вместе с незнакомой, перепуганной девушкой, испугаться выражения лица у Сая, когда он поставил меня на ноги, пообщаться с доком Джером, и решительно отказаться от любых таблеток и успокоительных - для собственной безопасности, а также выслушать весьма краткое мнение Миста о "некоторых идиотках, которые раз за разом лезут на рожон" и достаточно подробный, хоть, местами, и нецензурный, анализ ситуации от Мии. Та считала, что мы все отделались легким испугом: гибель молодых самцов, бежавших в авангарде, дала остальному стаду время и возможность изменить направление движения и уйти в лес. Что было бы, если бы стадо не смогло повернуть, она говорить отказалась, но я никогда не жаловалась на воображение. И тут, запоздало, меня накрыло страхом. Если бы сейчас меня спросили: "Соня, зачем ты это сделала?" - я бы не смогла ответить, и не потому, что прикушенный язык болел. Все случилось само собой: вот я еще лежу на траве, вглядываясь в просветы между стеблями, вот совсем молоденькая девчушка из автобуса Фины с визгом вскакивает на ноги. Мое тело реагирует само, а дальше - провал, и я снова лежу на траве, только корни теперь чуть дальше от носа, болит ушибленное плече и лежать не так удобно.
  
  Мертвые красты более всего были похожи на помесь кабанов и бесхвостых крыс ростом по колено взрослому мужчине. Меня передергивало всякий раз, когда я натыкалась взглядом на их трупики с клыками, и предложение доктора отвести меня в автобус я встретила с искренней благодарностью. Девочки еще оставались снаружи, встревожено переговариваясь в небольших групках. Мия же, убедившись, что толку от меня мало, сумела проявить характер и настоять на том, что поможет воинам. Теперь её фигурка мелькала на поляне то тут, то там. Неожиданно пришлось успокаивать Малышку и вот тут как раз и пригодились волшебные средства доктора Джеремайи и его ласковый, журчащий голос. Двух виновников происшествия Сай увел за собой в машину, и они еще не выходили. Я прикрыла глаза, и невесело усмехнулась: за последние несколько дней я собрала на свою голову столько неприятностей, что не приходилось сомневаться - Кериме я не нравлюсь. Док Джер уверил, что у меня только легкие ушибы, и они достаточно быстро пройдут, но я старалась делать как можно более скупые движения, и не менять позу.
  
  Автобус слегка качнуло, я открыла глаза и увидела Терри, который пробирался ко мне.
  - Вот, возьми, - и в руки лег знакомый по ТриОНу тюбик с обезболивающим гелем, - Мист в свое время купил во внешних мирах, а пользоваться побоялся. Сама знаешь - организмы у нас разные, неизвестно какая побочка была бы. Так и катал его в своей сумке.
  - Спасибо, - из-за больного языка неловко выдавила я, тут же простив ему утреннюю стычку.
  - Надеюсь, что поможет, - откликнулся Терри, который уже пробирался к выходу. У самого выхода из автобуса он задумчиво вскинул голову, и неожиданно сказал:
  - Шесть.
  - Что шесть? - не поняла я.
  - Шесть дней до Рубежа, включая сегодняшний.
  Я, уже блаженно предвкушавшая действие обезболивающего, рассеяно кивнула, и лишь когда Терри покинул автобус до меня дошло - что именно он сказал.
  
  
  Путь до машины позволил вернуть контроль над эмоциями и прийти в себя. Нет, расквасить обоим 'молодым' носы все еще хотелось, но я прекрасно понимал, что это делу не поможет. Скорее - наоборот, они посчитают, что достаточно наказаны и с чистой совестью забудут о произошедшем.
  В машине устроился на переднем сиденье в пол-оборота и с интересом стал рассматривать собственные руки: я не любил подобные выматывающие душу воспитательные беседы. Большей нелюбовью пользовались только воспитательные беседы Эдварда, которые с завидным постоянством повторялись последние пару лет. После них оставался кисловатый привкус во рту и болел желудок, но мы все равно продолжали эти ритуальные танцы, хотя реплики оппонента и свои ответы знали наизусть.
  Я поднял глаза на провинившихся: Ник (краст, опять забыл его полное имя. О, Никлас!) сын Юджина и Кларк, сын Ллойда, недавно выпустившиеся из воинской школы. Пока еще ни с кем не ходили, пришли проситься в десятку вдвоем. На мое: 'Мы выберем только одного', - Ник, тот, что справа, ответил: 'Нас двое. Возьмете двоих, если так будет угодно Праматери, или не возьмете никого - десяток много'. Значит Никлас в этой паре ведущий, и идея принадлежала ему. И я даже знаю, на что он 'взял' Кларка: дротик со снотворным, полученный от Серых Братьев и тот стал героем многочисленных шуток про 'воина, проспавшего хорошую потасовку'.
  Парочка стояла, ссутулившись и опустив головы: машина сопровождения хоть и просторна, но не рассчитана на то, что кто-то будет стоять в полный рост. Мне до скрежета зубовного не хотелось снова говорить, убеждать, объяснять. Чем ближе к Грани я подходил, тем меньше я верил в то, что не понимающему очевидных вещей человеку удастся что-либо объяснить. Парни же воспринимали мое молчание по своему: Никлас насупился, а на лице Кларка проступало виноватое выражение - мальчишки и есть. Но это понимание лишь растравило холодную ярость, бушевавшую внутри: им все игрушки, а последствия пусть остальные разбирают? Ну уж нет.
   - Я могу понять ваше желание заработать ножи, - прервал я затянувшееся молчание, - Особенно, учитывая сложившиеся обстоятельства: первая настоящая операция, красивые девушки, вам хотелось доказать всем, что вы - герои! - Кларк густо покраснел под моим взглядом, - Молодцы, доказали. Вы - герои. Нарушившие все мыслимые и немыслимые правила, бесполезно рисковавшие вашими никчемными жизнями, забывшие о воинской дисциплине, но - герои! Поздравляю!
   Сарказма в моем голосе было достаточно: оба парня виновато спрятали глаза, Кларк по-прежнему цвел алым.
   - Какая задача стоит перед группой сопровождения? - все же удержать ровный тон мне не удалось, вопрос прозвучал громче, чем мне бы хотелось.
   - Гарантировать безопасность сопровождаемым, обеспечить их охрану и неприкосновенность, - хором отрапортовали оба.
   - Так каким образом была обеспечена безопасность и неприкосновенность сопровождаемой группы лиц во время ваших охотничьих упражнений? - я понял, что больше не могу сдерживаться и рявкнул, - Сказать нечего? Вы, по собственной инициативе подвергли охраняемых девушек опасности! Именно вы, те, кто должен был их охранять!
   - Командир, - попытался прервать меня Никлас...
   - Молчать! - рявкнул я, и парни тут же вытянулись по стойке 'смирно'. Я сделал пару вдохов, давя эмоции, - Мы чудом не потеряли двух невест. Две девушки за два ножа, - достойная плата, не так ли? Смогли бы вы носить эти ножи зная их цену? Кто из вас был готов сам принести эту новость родителям девушки: 'Извините, она погибла потому, я наплевал на свои обязанности и решил доказать собственную крутизну'? Как бы вы оба смотрели в глаза других - тех, для кого эти девушки были надеждой?
   Парни благоразумно молчали, не поднимая глаз. На этом можно было бы поставить точку: отправить парней в вечный наряд по кухне, не допуская до важных дел, по приезду в Таншер доложить о случившемся отцу и настоять на отправке парней в гарнизон какого-нибудь замка, где они будут подпирать ворота и служить 'декоративными воинами'. Наверное, так и стоило бы сделать.
   - А теперь рассмотрим ошибки, которые были допущены при планировании охотничьей вылазки, - сказал я вместо этого.
   Оба тут же вскинули головы, всем своим видом показывая, что готовы принять неизбежное, каким бы оно ни было. Какие же они еще мальчишки!
   - Во-первых: вы не поставили в известность о планирующейся вылазке никого из членов группы и не потрудились доложить о своих намерениях мне. То есть, фактически, вы сознательно подставили других: в случае неудачи или серьезного инцидента всей группе пришлось бы нести ответственность за то, о чем мы не знали и, поэтому, не могли предотвратить. Во-вторых: вы не подумали о последствиях своего поступка, и недостаточно хорошо просчитали возможные риски, что наглядно подтверждает произошедшее на поляне. И только благосклонностью матери-Прародительницы я могу объяснить отсутствие жертв среди охраняемых девушек. В-третьих: у вас не было никакого плана на случай возникновения внештатной ситуации, такой, как сегодняшняя, то есть вы даже не смогли предположить, что что-то может пойти не так. Отсюда следует неутешительный вывод - вы не умеете выбирать оптимальные время и место для самостоятельных действий, то есть вам не хватило опыта, который есть у любого постоянного члена десятки.
  Никлас обиженно сопел, Кларк нервно теребил края куртки, а я все вглядывался в их лица и пытался понять, удалось ли мне достучаться до этих упрямцев.
  - Понимаете, парни, все эти правила, которые в вашем возрасте кажутся скучными и никому не нужными, писались кровью. Настоящей кровью реальных людей. И хорошо, если эта кровь принадлежала таким же молодым самонадеянным воинам: иногда за чужую оплошность приходилось платить другим людям. За наши с вами ошибки платится самая высокая цена - человеческие жизнь и здоровье. И не стоит считать, что другие воины не бросаются на приключения только потому, что они обленились или в них уснул дух авантюризма. Сегодня вы убедились сами, что настоящая авантюра требует тщательной, вдумчивой подготовки. Вам понятно?
   - Так точно, командир! - отрапортовали они хором.
   - До конца поездки поступаете в полное распоряжение Безила, - приказал я, - будете искупать свою вину ударным трудом на благо рода.
   Парни тут же сникли: Бэзил, сын Раймона, наш снабженец, обладал богатой фантазией и недюжинным талантом направлять молодую, кипучую энергию в мирное русло путем выполнения множества общественно полезных поручений, начиная помывки автобуса губкой для посуды (размером с ладонь), и заканчивая мелкой и нудной инвентаризацией канцелярских товаров. В общем - парней ждала настоящая каторга.
  
  
  Девушки расселись по автобусам непривычно тихие, без привычной суеты и традиционных поддразниваний. Даже Малышка неожиданно перестала дистанцироваться от нас, как будто разом прекратила поднадоевшую и ей самой игру.
  - Соня? - осторожно позвала меня Мия.
  - Да? - отозвалась я, поворачивая к ней лицо.
  - Ну... - помялась Мия, - как тебе Брендон?
  Я вздохнула: худшего советчика по сердечным делам нужно было поискать.
  - Мий, я не знаю...
  Мы помолчали.
  - Ты сама знаешь, чего от будущего мужа ждешь? - уточнила я.
  - Не знаю. Я никогда не думала, что выбирать придется, я же рассказывала, - созналась Мия, - считала, что приспособлюсь как-нибудь. Ну, главное, чтоб отвращения не вызывал. А ты?
  - И я не знаю, - вздохнула я. - Наверное, чтобы любил, как папа маму...
  Мы снова примолкли. Я старательно вспоминала одногрупниц и девушек из компании Майкловых друзей.
  - Некоторым важно, чтобы мужчина с достатком был, подарки дорогие делал. Некоторым - чтобы красивым был, таким, чтобы другие завидовали. Ну, как будто они их всех уели, что теперь это их мужчина. Кто-то хочет, чтобы домоседом был, а кто-то наоборот, чтобы дома не сидел. Тут не угадаешь. Бывает, годами встречаются, все никак решить не могут, а бывает - встретятся, и понимают, что вот она, вторая половинка, и никто больше не нужен.
  - И что мне теперь делать? - голос у Мии был растеряным
  - Я бы тебе сказала: "Слушай свое сердце", - я попыталась скопировать интонации, с которыми этот лозунг произносили героини сериалов, и Мия хихикнула, - только вот сама в это не очень верю.
  
  Мия достала минибук, и я, облегченно вздохнув, решила подремать, когда получила весьма ощутимый толчок в бок.
  - Слушай, я его тут немного поснимала, ну, до крастов! Смотри!
  Я захихикала: для того, чтобы Мия научилась открывать книги в программке-читалке, ей потребовалась пошаговая инструкция, но стоило появится настоящей цели, как простенькую камеру бука она освоила самостоятельно. Правда вот качество снимков... На большинстве из них Брендон был маленькой невнятной фигуркой в углу и так не слишком большого экрана.
  - Боялась, что он заметит, поэтому вблизи почти не снимала, - оправдывалась Мия.
  Впрочем, три кадра были достойны пристального внимания. На одном из них лицо Брендона, снятое крупным планом было беззащитным и растерянным.
  - Как это ты его подловила, да еще так близко? - удивилась я
  - Да это он сам как-то подошел, у меня рука и дернулась, кнопку нажала.
  - Ой, Мий... так это он на тебя так смотрит!
  - Ты правда так думаешь? - Мия стремительно покраснела и сосредоточилась на экране.
  - А давай вечером за ним понаблюдаем? - я так обрадовалась предстоящему развлечению, что слишком активно зашевелилась и тут же зашипела от боли в плече. - Вернее я понаблюдаю, а ты будешь вести себя как ни в чем не бывало.
  Мия задумалась, перелистнула еще несколько снимков и остановилась на следующем удачном кадре, который вызвал живейший интерес и у меня: Брендон стоял возле Сая, склонившего голову к одной из невест. Оба воина при этом улыбались.
  - Это кто? - неожиданно для себя выпалила я.
  - Это? - Мия задумалась, - А, это Хлоя. Ей Мист нравится.
  - Только ей? - ехидно уточнила я
  - Мист многим нравится, - примирительно отозвалась Мия, потом вскинула голову, - что, и тебе?
  - Да ты что? - ужаснулась я, - Нет, Мист, конечно, славный парень... но не в этом смысле. Так что эта Хло от командира хотела, если ей Мист нравится?
  - Как что? Узнать - правда ли, что они с командиром братья.
  Мия снова уткнулась в экранчик, перебрала еще несколько снимков, выведя на экран кадр, на котором задумчивый Брендон пропустил между пальцев выбившуюся из хвоста длинную черную прядь.
  Я осторожно поерзала в кресле, устраиваясь поудобней, снова зашипела от боли, и решила намазать плечо обезболивающим немедленно. Мия отвлеклась от своего увлекательного занятия, и вызвалась мне помочь. Помня о возможной побочке, плечо я намазала сама, доверив Мие помощь с одеждой.
  - А тебе совсем-совсем никто не нравится? - искренне переживала Мия, помогая мне застегивать пуговицы.
  - Нравится, - созналась я, не совсем понимая, чего мне больше хочется: поделиться своими переживаниями, или, наоборот, всячески их скрывать.
  - Может подаришь бусы-то? Раз нравится...
  - Да не нужны ему мои бусины. И я ему не нужна, все время только все порчу, - я почувствовала, как на глаза наворачиваются слезы.
  - Это он сам так сказал? - ахнула Мия.
  - Это и так видно, - я решительно поставила точку в своих откровениях. - Если я это еще и услышу - будет слишком больно.
  - Трусишь? - в голосе Мии послышалось удивление
  - Трушу, - согласилась я, и прикрыла глаза. - Я посплю, ладно? Когда сплю - не болит.
  - Я тогда пока почитаю, - покладисто ответила Мия, запуская на буке недочитанную книгу.
  
   Заснуть не удалось - мысли крутились вокруг Сая. Терри сказал, что ему до Рубежа осталось шесть дней, включая сегодняшний. Чуть меньше недели - это так мало... А потом, если он не возьмет ничьих бус, что-то случится, и, судя по тому, как отреагировал Терри на мой вопрос, что-то неприятное. Но Сай не берет ничьих бусин, - и что это значит? Я окончательно запуталась и поняла, что если продолжу думать об этом, то обеспечу себе головную боль. Однако мысли упорно не хотели покидать мою многострадальную голову, и тогда я попыталась зайти с другой стороны. Пришлось признаться самой себе, что мне нравится Сай, даже чуть больше чем просто нравится, и мне не хотелось бы, чтобы с ним что-либо случилось. Я подумала, что могу отдать ему свои бусины: я же улечу при первой возможности, так что все эти традиции не слишком меня касаются, а Саю это могло бы облегчить жизнь. Но как нашить их ему на куртку, чтобы он не смог отказаться? И что делать, если он узнает, что бусины мои? О том, какой меня видит Сай, я старалась не думать. А то, как он смотрел на меня сегодня после нападения крастов, только подтверждало мои худшие опасения. Таким бешенным я его еще не видела, и злился он явно на мою выходку. Так что стать ещё хуже его мнение обо мне просто не сможет.
  
  Судя по видам за окном, мы снова въехали на обжитые территории: жилые дома, пасущийся скот, обработанные поля удивительно органично вплетались в природу Керимы, и я смотрела и никак не могла насмотреться. На ночь мы остановились в очередном поселковом отеле, в номерах которого были окна, почему-то вызвавшие наибольший восторг после ночевки в бункере. Ушибленное плечо и прикушенный язык практически не напоминали о себе, и я чувствовала себя если не счастливой, то уж точно довольной жизнью.
  Когда все собрались в столовой, Терри объявил, что наша поездка подходит к концу: вечером следующего дня мы будем ужинать уже в Нашере, на празднике в честь нашего прибытия. За столом сразу стало шумно и весело, но тут встал Сайгон и разговоры сами собой смолкли. Командир обвел невест внимательным взглядом, и, неожиданно по-мальчишечьи улыбнулся:
  - Не секрет, что для воина сопровождать Поезд Невест это не только честь, но и большая удача. Надеюсь, за то время, которое мы провели в дороге вместе, вы смогли понять, что представляют собой воины. Мы показали вам разные стороны нашей жизни. К сожалению, некоторые представления были чересчур зрелищными, - за столом засмеялись, а Сай повел рукой в сторону окон, выходивших на двор, где непривычно тихие охотники за крастами отбывали трудовую повинность. - Завтра мы прибудем в Таншер, и вы познакомитесь с другими воинами, достойными ваших бус. Но если кто-то из вас определился в своих симпатиях, то я прошу вас поддержать наш боевой дух, сделав сегодня свой первый выбор. И пусть счастливчики въедут в Таншер в украшенных куртках.
  
  Я слушала Сая, но следила при этом за Брендоном. Это было забавно - объект Мииных вздохов изо всех сил "держал лицо" и старательно изображал безразличие. Возможно, не возьмись я за него вплотную, я бы действительно не заметила несколько весьма красноречивых взглядов, брошенных на подругу, когда она не могла их заметить. Наблюдение за Брендоном дало еще один неожиданный результат - я заметила, что док Джер и Малышка сидят рядом, и наша язвительная недотрога, трогательно сложив руки на коленях, слушает, что доктор говорит ей, чуть наклонившись к её уху.
  Впрочем, на этом сюрпризы не кончились.
  Я сидела на крыльце, разглядывая незнакомые созвездия, как в начале поездки, когда за спиной раздались шаги. Вопреки моей заполошной надежде это оказался Терри с курткой в руках. Куртку он тут же протянул мне, пристраиваясь на ступеньках рядом.
  - Накинь, замерзнешь.
  Я послушно натянула куртку, и вопросительно посмотрела на Терри.
  - Меня выгнали, - сознался Терри, потерев лицо руками, - Я храплю, а Сай с Мистом заснуть никак не могут, вот и велели погулять. Так-то, когда Сай заснет, ему все-равно, что под боком происходит, поэтому я после него и ложусь.
  Я улыбнулась, и снова перевела взгляд на небо, старательно не замечая парочки, которые бродили по двору.
  - Нет, я так не могу, - буркнул Терри, вставая, - от этих всех нежностей у меня скулы сводит. Да и Сай, наверное, уже заснул, в крайнем случае посижу в коридоре.
  Я потянулась к замку на куртке, но Терри выставил ладонь в протестующем жесте:
  - Потом отдашь...
  - Спасибо, - улыбнулась я.
  Терри шагнул к входной двери, и остановился на пороге:
  - Не за что... Тем более, что Саю она все равно до утра не понадобится.
  Ошарашенная его словами я застыла, глядя на закрывшуюся за Терри дверь. Кажется, я только что получила благословение семьи?
  Я поежилась, сунула руки в карманы и тут же ойкнула, почувствовав, что уколола палец. В левом кармане обнаружилась катушка суровых ниток и игла соответствующего размера.
  - Ну, Терри, ну и жук! - восхитилась я.
  
  В нашей с Мией комнате я оказалась одна: сразу после ужина Мия, после недолгой борьбы с самой собой, все-таки согласилась "посмотреть на луну в хорошей компании".
  - Ты смотри, особых вольностей ему не позволяй, - наставляла я её, крутящуюся перед зеркалом в ванной комнате.
  - А не особых? - хихикнула Мия, и получила от меня полотенцем пониже спины. - Хорошо, хорошо, мамочка! Никаких вольностей на первом свидании!
  И вот теперь я сидела в комнате одна, разложив на коленях куртку Сая, и машинально разглаживала на ней заломы и складки. Верхнее освещение я включать не стала, довольствовавшись светом прикроватного ночника: казалось, что этот неяркий, мягкий свет делает обстановку одновременно и нежной, и торжественной. В коридоре послышались шаги, я заметалась, не зная что делать, но идущий прошел мимо нашей двери и двинулся дальше по коридору. Я с трудом успокоила сбившееся дыхание, и решительно, с помощью зубов, расцепила замочек браслета. Семь бусин из материала, похожего на потемневшее серебро, соскользнули по шнурку в подставленную ладонь. Я качнула бусины на ладони, ссыпала их на покрывало, и вдела нитку в иголку: пора было сделать то, что я собиралась.
  Единственного воина с такими бусинами я видела у ворот Нашера, и сейчас я пыталась припомнить малейшие подробности, чтобы не испортить хотя бы это дело. К моему счастью, на выбранном мной участке куртки обнаружилась еле заметная перфорация. Я потянула куртку за другую полу, и всмотрелась внимательней: и тут обнаружилась точно такая же мелкая перфорация, сделанная в помощь неумелым пришивальщицам. Я улыбнулась, и принялась за работу.
  Когда Мия вернулась в нашу комнату, я уже лежала в кровати, закутавшись в одеяло и отвернувшись к стене. Я так и заснула, уткнувшись лицом в куртку Сая и вдыхая его запах.
  
  Глава 12
  
  
  Грузились утром с веселой решимостью - близость дома весьма этому способствовала. Даже я, не слишком любящий Таншер, поддался общему настроению, и невольно подгонял время. Утро же выявило и первых счастливчиков: смущенного Брендона, в куртке, украшенной небесно-голубой россыпью, вечно мрачного мизантропа Йена, непривычную, кривую улыбку которого оттеняли рыжие всполохи на куртке, и конечно же, красавчика Миста, который отказался отдавать свою куртку и половину ночи раскладывал и пришивал бусины темно-синего и малинового цветов в изящном узоре. Когда в его ладони перекочевали еще и бусины цвета охры от девушки, судя по лицу решившей биться за Миста до конца, он, произнеся положенную ритуальную фразу благодарности, повернулся к нам с Терри и подняв взгляд к небесам кокетливо вопросил:
  - За что, Мать-Прародительница?
  - За красивые глаза, - традиционно откликнулись мы с Терри хором.
  Я внимательно оглядел остальных: нет, больше никого. Что же, трое - это неплохой результат. Жаль, конечно, что ничья куртка не может похвалиться металлическим отливом брачных бусин, но я, как никто, знал о том, как опасно полагаться на чувства. И все же за парней было немного обидно: возможно уже сегодня в Таншере кто-то еще получит бусины этих же цветов, и тогда потребуется доказывать, что ты единственный достойный.
  
  Остаток пути удалось преодолеть без происшествий: мы даже опередили график, и приехали в Таншер несколько раньше, чем предполагали. Оказалось, что если Поезд Невест двигается к центральной площади по свободным улицам, то скорость его движения гораздо выше, чем когда автобусы, словно усталые черепахи, буквально протискиваются сквозь возбужденную толпу.
  Времени мы выгадали совсем немного - вскоре на площади воцарилось привычное для дня прибытия Поезда Невест столпотворение. Я столько раз стоял в этой толпе, что прекрасно знал, на что смотрят и о чем говорят сейчас между собой воины, на что надеются и какие заключают пари, в общем - чем сейчас живет и дышит центральная площадь.
  
  Согласно церемониалу, безупречно выглядящий Эвард вышел на порог Общинного дома встречать Поезд. Я поймал себя на том, что судорожно пытаюсь пригладить растрепавшиеся волосы и поморщился, вспомнив, что в ближайшее время мне предстоит пережить целую череду неприятных разговоров. Я вздохнул, подавил совершенно детское желание спрятаться в машине и решительно распахнул дверь. В последний момент Терри сунул мне в руки куртку, о которой я от волнения совсем забыл. Послышался слаженный шум открывающихся дверей, восторженный гул толпы. Я привычно нашел глазами Птичку, подошел и крепко взял её за запястье: с её умением находить неприятности, лучше было держаться с ней рядом. Неожиданно гвалт на площади начал затихать и стало слышно, как подошвы девичьих туфелек касаются мостовой. Когда девушки чинно выстроились парами, гул на площади начался с новой силой.
  - Прошу следовать за мной, - я сделал приглашающий жест, и, крепко держа Птичку за руку, пошел ко входу в Общинный дом, превратившийся на время в Дом Невест.
  Я знал, что девушки идут следом, парни из моей десятки сопровождают их колонну с двух сторон и поэтому удивился, когда отец, двинувшийся нам навстречу, неожиданно сбился с шага и ломая канон сказал совсем не то, что был должен.
  - Сайгон... успел, - я скорей угадал по губам, чем услышал сказанное.
  Я нервно оглянулся, пытаясь понять, что происходит, нашел глазами улыбающегося Терри. Тот жестом показал, что все в порядке. Поворачиваясь обратно к отцу я заметил, как Терри скользнул по мне взглядом: с его лица сползла улыбка, и он удивленно и встревожено посмотрел на Соню. Чувствуя, что закипаю, я внимательно осмотрел себя, ожидая чего угодно: расстегнутых брюк, дыру на колене, пятна на самом видном месте. В общем, всего, кроме того, что увидел. Это было невозможно, немыслимо, и я успел испугаться, что из-за приближающегося дня рубежа у меня начались видения. Но реакция отца, Терри, внезапно наставшая на площади тишина... Части паззла легли на место, подтверждая увиденное: на моей груди, напротив сердца, были нашиты серебряные брачные бусины. Я разжал пальцы, освобождая Сонино запястье из плена, чувствуя, как заходится сердце от радости и холодея от догадки: приметного браслета из темных серебряных бусин, который Птичка так старательно прятала всю поездку под одеждой, на её руке больше не было.
  
  Отец откашлялся, и церемония потекла дальше, но я ничего не слышал: в голове была звонкая пустота. Я смотрел на Сонин профиль рядом с собой, и старательно отгонял все мысли, кроме одной: 'Зачем?' Не знаю, как я вытерпел до конца церемонии, как смог сохранять все это время спокойное выражение лица, когда все мои чувства, планы, надежды и страхи разом переплелись в тугой комок из облегчения, радости и вины. Как только девушки переступили порог общинного дома, я почти насильно затащил Птичку в пустующее подсобное помещение, притиснул ее спиной к стене, и, как в бункере, уперся руками по обе стороны от её плеч, не давая сбежать.
   - Ты хоть понимаешь ЧТО ТЫ НАТВОРИЛА? - я знал, что мне не следует кричать, что я пугаю этим Соню, но бурлившие во мне эмоции требовали выхода.
  Соня вскинула глаза, и я увидел, что они начали подозрительно блестеть...
  - Перестань орать! - потребовала она, и тут же закусила губу, пытаясь не расплакаться, - Да! ДА!!! Это я нашила эти чертовы бусины! Я помочь тебе хотела, понимаешь?! Ну давай, наори, ударь, что ты там еще хочешь со мной сделать?
  Я отшатнулся от нее в ужасе, не понимая, как она могла предположить такое: пусть я полукровка, но вырос на Кериме, и никогда не смог бы поднять руку на женщину.
  - Терри сказал, что тебе нужно, чтобы бусины... Шесть дней - слишком мало... Ты заботился, когда я... От меня одни неприятности... - она говорила быстро, короткими, рваными фразами, и, вдруг, неожиданно всхлипнула и закрыла лицо руками.
  Женские слезы - страшное оружие, особенно когда оно нацелено на тебя. Я беспомощно топтался возле Сони, не зная, что сказать или сделать, чтобы успокоить Птичку.
  - Уходи, - глухо сказала она, не отнимая рук от лица, - оставь меня одну!
  И я позорно сбежал, казня себя за собственную несдержанность. Не знаю, откуда в этой хрупкой на вид девушке оказалось столько мужества, чтобы принять подобное решение? Она действительно решила выйти за меня замуж, чтобы спасти, посчитав, что должна это сделать в благодарность за мою заботу. В других обстоятельствах я, возможно, был бы даже горд и принял её выбор, как и положено мужчине, если бы... Если бы Керима не была для нее смертельно опасна, если бы где-то во внешних мирах не остались её родители, если бы я был достоин этого дара...
  
  Отец перехватил меня на крыльце: просто подошел, взял за локоть и указал кивком головы в направлении своего дома. Идти с Эдвардом не хотелось - я не любил дом, в котором долгих пять лет чувствовал себя ненужным и нежеланным, и всеми силами старался избегать посещений. Вот и сейчас, увидев знакомый силуэт здания, я невольно поежился, словно от холода.
  - Не волнуйся, я предупредил Найну, - видимо, отец заметил мою реакцию, - она не будет выходить из своих покоев, так что вы вряд ли столкнетесь где-нибудь на лестнице.
  Я лишь досадливо вздохнул: став старше я начал понимать, что Найне наши встречи доставляют не меньше неприятных минут, чем мне. Между нами даже установился нейтралитет: мы делали все возможное, чтобы не попадаться друг другу на глаза не только в доме отца, но и за его пределами, а когда все же Праматерь сводила нас в одном месте - вежливо здоровались и спешили разойтись в разные стороны.
  Больше мы не сказали ни слова, пока не дошли до дома и не поднялись, сталкиваясь плечами, по узкой для двоих мужчин лестнице в отцовский кабинет, ничуть не изменившийся со времен моего отрочества. Маленькая, мрачная комната была обставленной мебелью темного дерева, и я, пожалуй, впервые задумался - почему отец так упорно отказывается что-либо менять в её интерьере? Впрочем, отец быстро переключил мое внимание на более насущные проблемы.
  - Поздравляю, сын, - Эдвард протянул руку, словно желая убедиться в том, что серебряные бусины на моей груди не плод воображения. И, признаться, я слишком хорошо его понимал. Но он так и не позволил себе прикоснуться ко мне: пальцы замерли, словно наткнулись на невидимую преграду, и рука отца бессильно упала вниз. - Я никак не могу поверить, что все-таки дождался этого дня.
  - Я и сам никак не могу поверить, - признался я, и почти застонал от отчаяния: глупая, добрая Птичка! Понимает ли она, в какую западню она невольно попала? Сознает ли все возможные последствия своего сострадательного жеста? Что именно сказал ей Терри, и сказал ли что-либо? В том, что Терри приложил к случившемуся руку я нисколько не сомневался. Я все крутил в голове сложившуюся ситуацию, пытаясь понять, как выбраться из нее с наименьшими потерями, поэтому прослушал, что сказал отец, и очнулся, только когда он окликнул меня по имени.
  - Прости, задумался...- повинился я, - так что ты сказал?
  - Свадьбу сыграем вечером.
  Я нашарил за спиной кресло и впервые сел в отцовском кабинете без приглашения.
  - Ты с ума сошел, - констатировал я.
  - Ничуть, Сайгон, ничуть. Я не буду спрашивать тебя откуда родом твоя невеста, как говорится: "То, о чем не знаешь - не сможешь разболтать". Я просто попрошу тебя хорошенько подумать вот о чем: сегодня вечером жрицы Матери Прародительницы посетят с визитом Дом Невест. Это значит, завтра с утра подробный доклад будет в главном храме. А защита, которую я МОГУ обеспечить жене воина, особенно если этот воин - мой единственный наследник, не идет ни в какое сравнение с тем, что я должен буду сделать для одной из двух десятков невест.
  Я перевел отцовское высказывание на человеческий язык: Эдвард догадался, что Соня не керимка, но не собирается выдавать ее жрицам Праматери. Более того, он почти открытым текстом предлагает сыграть на опережение и заставить жриц благословить мой брак до того, как они доложат об иномирянке в главный храм. Мир между Старейшинами и Храмом весьма непрочен, и стоит только Храму покуситься на жену воина с её особенным статусом, Старейшины не преминут припомнить Храму все прошлые обиды.
  - У меня нет выбора, да, отец?
  - Сай, выбор есть всегда. Правда, он почти никогда нам не нравится...
  Отец вытащил бук, покрутил его в руках, потом раздраженно бросил на стол.
  - Решено, сегодня на закате. Торжество по случаю прибытия невест перенесем на завтра: думаю, что никто не станет возражать, - отец как-то зло усмехнулся, - Поторопись, у тебя много дел и не слишком много времени на подготовку.
  Я понял, что аудиенция окончена, и постарался как можно быстрее покинуть этот негостеприимный дом. Отец был прав - у меня внезапно появились неотложные дела, требующие моего внимания.
  
  
  Из-за глупой сцены, устроенной Саем, я чуть было не осталась без обеда: когда я, наконец, успокоилась и выбралась в коридор, меня уже разыскивала встревоженная Мия. После обеда мы заняли выделенную нам с Мией на двоих комнату, и блаженно упали на кровати прямо в одежде. Все это время было заметно, что Мия хочет что-то сказать, но никак не решается. Я решила не облегчать ей задачу. Наконец Мия решила зайти издалека.
  - Вечером будет праздник, - мечтательно протянула она, - надо подготовиться...
  - Даже пальцем не пошевелю, - буркнула я в ответ, пребывая в мрачном расположении духа.
  Как бы я ни успокаивала себя, приходилось признать: реакция Сая меня сильно задела. Да, не спорю, в этой поездке я была не слишком удобным попутчиком, но все же я надеялась хотя бы на капельку благодарности за помощь с бусинами. А что в итоге?
  Мою меланхолическую задумчивость прервал властный стук в дверь. Мы с Мией переглянулись, и она отправилась открывать дверь. Я с интересом разглядывала неожиданных гостей: женщину в черном, по лицу которой нельзя было определить возраст и высокого властного мужчину. Мужчину я вспомнила - это именно он приветствовал нас на площади. Тут же всплыло и имя: Эдвард, сын Эвана, глава рода песчаных котов. Интересно, что потребовалось им в нашей скромной комнатке? Пришлось встать на ноги и изобразить приятную улыбку.
  - Это последние из приехавших, - мне показалось, что в голосе Эдварда проскользнула ирония.
  - Добрый вечер, девочки, - женщина в черном привычно улыбнулась одними губами, в то время как глаза обшаривали нас с Мией, будто раздевая. Удивительно мерзкое ощущение, - я Юстимия, Старшая Дочь родового храма Песчаных котов.
  Я напряглась: кланяться незнакомой женщине, а уж тем более целовать ей руки, перстень или еще какой-нибудь артефакт, заботливо припрятанный в черной хламиде, совершенно не хотелось. Однако Мия ограничилась тем, что прижала к сердцу раскрытые ладони, одну поверх другой. Я повторила маневр.
  - Подтверждаете ли вы в присутствии главы рода и жрицы родового храма что стали невестами добровольно, по собственному желанию и без какого-либо принуждения? В случае, если ваше решение было продиктовано иными причинами, или вы считаете его ошибочным - скажите об этом сейчас, или молчите до Грани. Милость праматери безгранична: покровами своими она укроет бегущих от несправедливости, длань её простирается над обиженными и обездоленными, вера ее оградит страдающих, - по мере произнесения жрица стала скатываться в религиозный экстаз.
  - Старшая Дочь Храма хотела сказать, что если вам или вашей семье угрожали или выдвигали какие-либо другие условия, и именно поэтому вы решили стать невестами воинов, то сейчас у вас есть последняя возможность рассказать об этом и получить помощь. - оборвал её Эдвард, - В этом случае вас заберут в Храм, ваша семья попадет под Храмовую защиту, а на старосту поселка или главу города, допустившего подобное, наложат штраф, равный сумме выкупа за невесту, которую определит опять же Храм. И вы будете вправе сами решать свою дальнейшую судьбу - оставаться жрицей в Храме праматери или выйти замуж действительно по своему выбору.
  - Я приняла решение добровольно и подтверждаю это Старшей дочери храма Юстинии и Эдварду сыну Эвана, Главе рода Песчаных котов, - с готовностью откликнулась Мия.
  Я произнесла ритуальную фразу за ней следом, успев прикинуть, что жрицы это новое неизвестное в моей и так уже запутанной системе уравнений, и, пожалуй, лучше держаться стороны, от которой ты хотя бы знаешь, что можно ожидать.
  - Эдвард, ты же не случайно привел меня сюда в последнюю очередь? - неожиданно спросила жрица, продолжая есть нас с Мией глазами, - В чем дело? И, кстати, почему невест двадцать одна?
  - О, ты их сосчитала, моя дорогая Юстимия? - жрица сделала раздраженный жест рукой, показывая, что шпилька Эдварда не осталась не замеченной, - Этому есть простое объяснение: невест, как и положено, двадцать. Просто Сайгон решил привезти еще одну вместе с общим поездом, чтобы избежать очередной волны пристального внимания к собственной жизни. Соня, не могла бы ты подойти поближе?
  Я машинально сделала пару шагов вперед, и буквально наткнулась на заледеневший взгляд жрицы:
  - Вот как? - скривилась она, - Это удивительная новость. Пожалуй, мне стоит вернуться в Храм, и вознести благодарность Матери-Прародительнице!
  - И покинуть девушек в такой ответственный момент? - Эдвард уже откровенно усмехался, - Думаю, что мы вознесем хвалу Праматери вместе, например, завтра утром. А пока я, как гостеприимный хозяин, провожу тебя в мой дом: мы прекрасно проведем время до вечернего праздника за долгими разговорами, не правда ли?
  Судя по недомолвкам и взглядам - эти двое играли в какую-то игру, правила которой были известны только им, и игра началась задолго до сегодняшнего дня. К чести жрицы, проигрывать она умела достойно. Бросив на Эдварда надменный взгляд, она гордо вздернула подбородок, и бросив: "Ну раз ты настаиваешь", царственным лебедем проплыла к выходу, где её уже ожидали два воина возраста главы рода, быстро пристроившиеся к ней по бокам. Эдвард задержался на пороге, обернулся ко мне и неожиданно сказал: "Спасибо... дочка".
  Как только за ним закрылась дверь мы с Мией заговорили разом:
  - Мия, объясни мне!
  - Ну Соня, ты даешь!
  
  - Ну, рассказывай! - Мия приплясывала вокруг меня в нетерпении, - Вроде тихоня-тихоней. Я глазам своим не поверила: как ты ухитрилась-то? Столько лет ни у кого не брал бусины, а уж чтобы такие! Только и разговоров на обеде было, что о тебе и Сайгоне. Да, Соня, умеешь ты удивлять! И главное - мне даже ни словечка не сказала! Ни намека!
  - Погоди, - попросила я Мию, припомнив её "бусный ликбез" и медленно холодея от догадки, - а что, кого-то удивило, что я Сайгону брачные бусины нашила?
  - Удивило? - Мия аж задохнулась от избытка чувств, - Да нас чуть не разорвало от любопытства! Имей в виду, что сегодня вечером, на празднике, ты только и будешь, что отвечать на вопросы.
  Я лишь вяло отмахнулась - сейчас меня больше беспокоило совсем другое: Мия не стала меня поправлять, а это значит, что моя догадка была верной. То, что мои бусины оказались брачными, многое объясняло и в реакции Сайгона. Столько лет не желать связывать себя какими-либо узами, и в одночасье стать женихом неизвестной, чужой девицы, которая, помимо всего прочего, не вызывает у тебя теплых чувств и постоянно вляпывается в неприятности, - от этого взбесится даже святой. Хуже всего в этой ситуации было то, что разорвать нашу так называемую помолвку без серьезных последствий не удастся. Я поняла, что мне надо срочно переговорить с Саем, извинится, объяснить ему, что эта ситуация - глупое, случайное стечение обстоятельств, что у меня не было никаких задних мыслей и корыстных целей. А самое главное - надо было договориться о том, как мы будем выпутываться из этой ситуации.
  Мия сердито дернула меня за рукав.
  - А? Что? - встрепенулась я.
  - Замечталась о женихе, никак? - хихикнула Мия, - я с тобой разговариваю, а ты не слышишь. Так что - тебе Сайгон правда нравится?
  - Конечно, - удивилась я, - а зачем бы я еще ему бусины нашивала?
  - Так он же единственный наследник Эдварда! - в ответ удивилась Мия, - погоди, так ты что, не знала что ли? Точно, тебя в Нашере еще не было, когда он представлялся. Так ты просто потому, что он тебе нравится?
  Мия хохотала так заразительно, что я невольно присоединилась к ней.
  Отсмеявшись, Мия решительно ткнула меня локтем в бок:
  - Пойдем-ка приведем себя в порядок к празднику, невеста!
  
  Выделенная нам комнатка была удивительно уютной: неяркие стены, покрашенные в бежевый, серо-коричневая обивка мягкого диванчика и пуфиков, расположившихся вокруг стеклянного 'кофейного' столика, две широкие кровати под балдахинами, прикроватные тумбочки и ночники - все было подобрано со вкусом. Но больше всего меня обрадовала отдельная ванная комната. Просторное, светлое помещение, отделанное бело-голубой мозаичной плиткой, сверкающая латунь кранов и стилизованной 'под старину' раковины, белоснежная ванна на изогнутых 'кошачьих' лапах, шкафчики из темного дерева, все это словно приглашало не торопиться, наслаждаясь тихими земными радостями. И только сейчас я поняла, как все эти несколько дней мне мучительно хотелось принять душ в одиночестве.
  - Ты только в рыбу не превратись! - крикнула мне Мия, которая великодушно пустила меня в ванну первой, занявшись выбором наряда.
  - Постараюсь, хотя искушение слишком велико! - отозвалась я. Мне выбирать было особенно нечего. Два комплекта с чужого плеча, один из которых уже грязный, да форма летной школы, которую, как что-то мне подсказывало, одевать не стоило.
  Я стянула с себя одежду, и, с наслаждением ступая по теплому мозаичному полу, прошлепала в душевую нишу. Но насладится долгожданным одиночеством мне не дали: когда я, расслабившись, принялась напевать популярный ТриОНский мотивчик, в дверь ванной комнаты забарабанили. Пришлось выключить душ, нашарить полотенце и халат, заботливо разложенные на полотенцесушителе и отправится открывать дверь.
  - Мия, у нас пожар? - ехидно осведомилась я.
  - Хуже, - жизнерадостно откликнулась Мия, - нам принесли праздничные платья.
  Мне было достаточно одного взгляда на кровати, на которых были аккуратно разложены наряды, чтобы понять и простить Мию. И нижнее, и верхнее платья были простого, свободного покроя, к ним прилагался тоненький поясок и шарф. Нижнее платье было сшито из плотного, тяжелого материала, ласкающего кожу при прикосновении. Удивительно консервативное, под горло, оно должно было закрыть все тело, оставляя на виду только кисти и щиколотки. Верхнее же платье, наоборот, было сделано из ажурной, легкой материи и казалось очень легкомысленным: короткие широкие рукава, смело обозначенное декольте, и разрез спереди, идущий от самого пояса вниз. Подол нижнего платья был щедро украшен затейливой вышивкой, а поясок сверкал камушками.
  Я присела на кровать и неверяще погладила наряды, втайне опасаясь, что они вот-вот бесследно исчезнут, как и положено настоящим волшебным вещам.
  Мой комплект был нежных золотистых оттенков, а вот Мие достался солнечно-рыжий с коричневым.
  Наконец мне удалось оторваться от любования нарядами, и я решительно выставила Мию в ванную - судя по мужскому гвалту на улице, до начала праздника оставалось не так много времени.
  Старшая Дочерь Храма Праматери Юстимия появилась в нашей комнате без всякого предупреждения: дверь просто открылась, пропуская её, и тут же закрылась за её спиной. По выражению лица жрицы было ясно, что она пребывает в скверном расположении духа, однако старательно пытается взять себя в руки.
  - Чем обязаны Вашему визиту? - брякнула я от растерянности, не имея представления, как положено общаться с жрицами местного культа.
  Юстимия неожиданно улыбнулась по-настоящему, и эта искренняя улыбка преобразила ее лицо: теперь передо мной стояла еще не старая и очень миловидная женщина.
  - Что же, надо признать, Эдвард с возрастом научился добиваться того, чего он хочет. - и, заметив мой недоуменный взгляд, качнула головой, - Не бери в голову, девочка. Сейчас я помогу тебе подготовиться к сегодняшнему празднику.
  - А Мия? - решилась я уточнить.
  - Эд пришлет кого-нибудь из старших женщин и для нее.
  
  Юстимия скользнула к стене, которая оказалась хорошо замаскированным встроенным шкафом, и начала вытаскивать оттуда щетки, баночки, бутылочки. Потом на секунду повернулась ко мне, скользнула взглядом по халату и тюрбану из полотенца.
  - Раздевайся, - властно приказала жрица, и, заметив мое сомнение, досадливо поморщилась, - Соня, все Дочери Храма учатся врачеванию, и нам время от времени приходится самим принимать роды - ты думаешь, я вижу что-то новое? Снимай с себя эти тряпки.
  Я послушно развязала халат, и постаралась стоять спокойно под взглядом Старшей Дочери. Та, кивнув каким-то своим мыслям, тут же нырнула в шкаф, и обернулась ко мне уже с двумя непрозрачными, шуршащими пакетами.
  - Надевай, - и ловко кинула мне пакеты один за другим, - это белье. Оно новое. И не думай ничего плохого: вы не первые невесты рода, так что в какой-то момент воины догадались сделать небольшой запас необходимого.
  Я развернула пакеты - там действительно оказалось белье. Несколько консервативного покроя, без привычного мне кружева, но очень удобное. Юстимия внимательно следившая за мной удовлетворенно кивнула.
  - В самый раз. Все-таки не растеряла еще навыки. А теперь иди и садись сюда, - жрица легко повернула соседнюю панель, открывая небольшой косметический столик с зеркалом, и маленькой банкеткой, - я тебя причешу.
  Все время, пока Юстимия сочиняла на моей голове сложную прическу из переплетенных прядей, драгоценных нитей, косичек и заколок, она беспрерывно напевала. Мелодии были разными, но такими пронзительными, что хотелось то ли расплакаться, то ли превратиться в птицу и улететь как можно дальше, они заставляли страдать и вызывали непонятное томление. Я попыталась вслушаться в слова - но так и не смогла их понять, казалось, что это не самое важное.
  За спиной хлопнула дверь, Юстимия ответила на чье-то приветствие, прошуршали шаги и легкий стук, видимо в дверь ванной комнаты, ознаменовал присутствие еще одного человека. Юстимия закончила песню, удовлетворенно оглядела меня в зеркало, и сделала тот самый благословляющий знак.
  - Поторопитесь, девочки, - послышался мягкий голос за спиной, и, наконец, говорящая оказалась в поле моего зрения.
  Невысокая, круглая, пожилая женщина лет пятидесяти, с косой, щедро разбавленной сединой, одетая в простенький шальвар-камиз остановилась у соседней секции, внимательно разглядывая её содержимое. Лицо у нее было доброе, в сеточке морщин, разбегающихся от уголков глаз и губ, а улыбка искренней и открытой.
  За спиной послышались шаги Мии.
  - Меня зовут Тара, - представилась женщина, - я вдова, помогаю в Общинном доме, чтобы не сойти с ума от скуки. Как тебя зовут? - перевела та взгляд на Мию, и услышав ответ скомандовала, - Раздевайся!
  Юстимия обернулась на Мию, после чего присоединилась к Таре, и вскоре в руки Мие полетели знакомые темные пакеты.
  - Там белье - улыбнулась я отражению Мии в зеркале, - новое. Надевай, не бойся.
  Меня турнули с банкетки, и я начала одеваться. Вернее - Юстимия принялась наряжать меня как куклу, суетясь вокруг и отдавая приказы сесть, встать, вытянуть руки. Я не сопротивлялась - прическа у жрицы вышла волшебная, и я боялась за ее сохранность.
  Когда меня упаковали в праздничный наряд, затянули поясок, и выдали из заветного шкафа очередные золотистые матерчатые туфельки, такие нежные и тонкие, что было страшно, что они не доживут до окончания праздника, из недр все того же шкафа было извлечено зеркало примерно в половину моего роста. Юстимия легко держала его в руках, позволяя мне осмотреть себя в зеркале. Отражение было непривычным - платье прятало все изгибы тела, а затейливая прическа только помогала акцентировать внимание на лице.
  Глядя, как я оглаживаю платье, натягивая его на груди, Юстимия тихо фыркнула:
  - Соня, ты считаешь платье слишком простым? Поверь мне, в ближайшие пару дней тебе захочется, чтобы вместо него на тебя был надет балахон из мешковины. Ты новенькая, твоя внешность весьма необычна, и ты выбрала Сайгона - достаточно и одной причины, чтобы вызвать интерес, а уж три... Жизнь в воинском поселке - испытание для девушек: куда бы вы ни пошли, на вас будут смотреть мужчины. Да, они не посмеют причинить вам вред, или навязать свое общество, но запретить им смотреть не может никто.
  В этот момент пришла очередь упаковывать в платье Мию, и я, осторожно присев на краешек кровати, с удовольствием посмотрела на этот процесс со стороны.
  Критично оглядев нас обеих, Юстимия с Тарой довольно переглянулись и поклонились друг другу, прижав ладони к сердцу.
  - Пусть благословит вас Праматерь, - Тара привычно очертила круг перед нами, и отступила в сторону, - Старшая Дочь Юстимия проводит вас.
  И мы пошли за жрицей.
  
  Глава 13.
  
  Общинный дом, как удалось выяснить по пути у Юстимии, состоял из двух двухэтажных крыльев, соединенных между собой галереей, образуя букву П, обнимающую ухоженный дворик, в центре которого располагался фонтан. В одном крыле жили молодые воины, еще не накопившие на собственный дом, другое использовали для праздников, свадеб, официальных мероприятий, а второй этаж - в качестве гостиницы, где и жили невесты после приезда. Поскольку принуждать невесту к браку никто не мог, то она могла жить в общинном доме столько, сколько пожелает, ни в чем не нуждаясь - за все ее капризы расплачивался казначей рода. На практике же устоять и сохранить свое сердце свободным в ситуации, когда сам воздух вокруг, кажется, пропитан тестостероном, а пройти по улице незамеченной просто невозможно, долго не удавалось никому. Своеобразный рекорд в четыре месяца поставила невеста, которая никак не могла выбрать между двух близнецов. В этом месте своего рассказа Юстимия закашлялась, и я предположила, что с близнецами до сих пор не все так просто. Так, за разговорами, я не заметила, как мы пришли - Юстима открыла перед нами высокие, резные двустворчатые двери и решительно втолкнула нас внутрь помещения. И опять я восхищенно оглядывалась по сторонам, пока Мия привычно не толкнула меня в бок, отрывая от интерьера:
  - Смотри, тут только женщины. И они на нас пялятся! - быстро зашептала она.
  Действительно - стоило нам войти в комнату, как по залу прошел шепоток, гася шум голосов, и на нас устремились десятки взглядов. Исключительно женских, оценивающих взглядов: кто-то смотрел с недоумением, кто-то - с искренним любопытством, кто-то - с радостной улыбкой. Но были и взгляды - кинжалы, обиженные, злые, ревнивые. Я поежилась: хотелось куда-нибудь спрятаться. Юстимия мягко положила мне руку на плечо, отводя в сторону.
  - Прости, я и забыла тебя предупредить, что женщинам Таншера тоже будет любопытно, кто та девушка, от которой Сайгон все-таки принял бусы.
  К нашему счастью к нам с Мией присоединились остальные невесты, решив держаться вместе - как-никак мы были немного знакомы друг с другом, остальных же женщин видели в первый раз. Так, стайкой, мы и расселись вокруг низенького столика, уставленного сладостями, фруктами и небольшими бутербродами. Я с тоской оглядела столы - желудок настойчиво требовал еды! Вернее ЕДЫ, и побольше, побольше: фрукты и канапе вряд ли спасут положение.
  За столом началась веселая болтовня ни о чем, в какой-то момент я поняла, что уже давно не слушаю её, поэтому откинулась на спинку дивана, и снова принялась озираться по сторонам. Высокие витражные окна, стены, затянутые охровой тканью с цветочным рисунком, удобные мягкие диванчики вдоль стен, с россыпями расшитых и полосатых подушек и подушечек разного размера, расставленные тут и там низенькие столики необычной формы, деревья в кадках, резные перегородки, призванные создать призрачное ощущение уединенности, удобные банкетки все в тех же подушечках - все словно кричало о роскоши и неге, будто эта комната была придумана для капризных, но все равно любимых детей.
  Я скользила глазами по комнате, когда неожиданно наткнулась на тяжелый, злобный взгляд, от которого невольно вздрогнула и попыталась отшатнуться. Хлоя, пристроившаяся по другую сторону от Мии, обернулась на мгновенье, потом нагнулась к моему уху:
  - Не бойся, это Найна, мачеха Сайгона. Она его ненавидит, но ничего не посмеет сделать - побоится Эдварда, Сайгон его единственный ребенок. Сама-то она не смогла...
  Я поежилась - даже мысль о том, что у меня появится потенциальная свекровь, вызывала у меня упадок сил и плохое настроение, а уж вновь обретенное знание о её чувствах к Саю только усиливало мои чувства. Впрочем, было кое-что, что могло вселить оптимизм.
  - А мать Сайгона? - осторожно спросила я Хлою
  - Уна? Её тут нет - она с мужем не в Таншере живет, за городом, в мастеровом поселке: Расмус же мастер - оружейник. Уна - хорошая, и отчим у Сайгона мировой, не бойся, они к моим родителям приезжали по делам, я их видела. Не волнуйся, они обязательно приедут, когда узнают новости.
  - Ужасно неуютно, - жаловался в это время кто-то из девушек, - все на тебя смотрят, как будто ты диковинная зверушка. Да и праздник этот: женщины отдельно, мужчины отдельно... У нас так только на свадьбу делят!
  Наверное, мне бы стоило насторожиться после этих слов, но меня куда больше занимали в тот момент мысли про родителей моей светлоголовой проблемы.
  - И много ты о воинских обычаях знаешь? - фыркнул кто-то из девушек, продолжая разговор, - может они специально делят, потому что если тебя еще и воины рассматривать будут, ты с непривычки не то, что поесть - глотка воды сделать не сможешь.
  - А ты откуда знаешь? - последовал ответ, и началась шуточная перепалка с поддразниваниями.
  Я пряталась в компании других невест, старательно не замечая призывных взглядов других женщин, которые прогуливались в непосредственной близости от нашей компании. Не хотелось отвечать на расспросы, не хотелось ни с кем говорить про Сая и про то, что происходит между нами - сказать правду я не могла, врать не хотелось, а то, что жило в душе было настолько личным и беззащитным, что казалось даже страшным назвать эти чувства вслух. Спасла меня, как ни странно, Юстимия, которая решительно разрезая толпу двинулась в мою сторону: женщины испуганно замолкали и отступали с её дороги.
  - Соня, Эдвард, отец Сайгона, хочет поговорить с тобой, пойдем! - склонилась она надо мной, цепко ухватив за руку чуть повыше локтя.
  Неожиданно Хлоя качнулась в мою сторону и шепнула:
  - Я так рада за вас с Сайгоном!
  Растерянно улыбнувшись в ответ я поднялась с диванчика и пошла за Юстимией следом. И вновь женщины расступались перед нами, а за нашей спиной принимались шептаться с удвоенной силой. Несколько шагов по коридору, и Юстимия втолкнула меня в небольшую комнату, напомнившую подсобку, в которой мы поругались с Саем. Я невольно улыбнулась - страсть мужчин, возглавляющих клан, к подсобным помещениям, определенно, была семейной чертой. Эдвард приглашающе похлопал рядом с собой по небольшой кушетке, удобно расположившейся между стеллажей и коробок, я присела с краю.
  - Извини за антураж, - вздохнул Эд, и запустил руки в затейливо заплетенные волосы, - просто в любом другом месте нам могли бы помешать.
  - Ничего страшного, - пробормотала я, гадая, что понадобилось от меня главе рода.
  Эдвард перевел взгляд мне за спину, и ко мне тут же подошла Юстима, держа в руках бокал с водой, который тут же перекочевал ко мне в руки.
  - Ты пей, пей, - посоветовал Эдвард, и я сделала глоток. У воды в бокале был приятный сладковатый привкус, как у березового сока, который я любила пить в детстве.
  - Соня, должен тебе признаться, - меж тем продолжал мужчина, - я очень виноват перед Сайгоном. Что бы ты ни подумала обо мне - знай, я делаю это только потому, что надеюсь как-то исправить наши отношения.
  Я почувствовала легкое головокружение - то ли от многозначительности фразы Эдварда, смысл которой ускользал от меня, то ли от напитка, который я успела допить.
  - Что было в бокале? - спросила я, переводя взгляд на Юстимию
  - "Женское вино", - откликнулась та, - если кружится голова, то не волнуйся - скоро пройдет.
  - Хорошо, - согласилась я расстроено - все-таки пить вино, пусть даже и женское, на голодный желудок - это плохая идея.
  Эдвард встал и протянул мне руку.
  - Я уже не надеялся, что Сая удастся спасти, - признался он, - Но появилась ты. Давай доведем эту партию до логического конца?
  Я недоуменно помотала головой, Юстимия за моей спиной всполошилась:
  - Эд, посмотри на девочку! На нее подействовало сильнее, чем нужно! Мы должны отложить...
  - Юстимия! - рявкнул Эд, прерывая жрицу, - Мы! Сделаем! Это! Сегодня! Я не позволю вам сыграть в эту игру и с моим единственным сыном!
  - Ты все еще обижен? - неожиданно покорно спросила Старшая Дочь.
  - Нет, не обижен, - отозвался потенциальный свекр, ведя меня в сторону двери, - Ты просто не представляешь всей гаммы моих эмоций.
  - Все-таки надо было поесть хотя бы канапе, - пронеслась в моей голове последняя здравая мысль.
  
  Керимские препараты (а в том, что последний коктейльчик имел искусственное происхождение, я уже не сомневалась) в моем случае давали весьма странные побочные явления. В этот раз организм расщедрился на эйфорию: ощущение счастья было всеобъемлющим, мне хотелось, чтобы весь мир вокруг стал таким же безмятежным и радостным. Несколько портило картину то, что мне никак не удавалось собраться с мыслями, да и для того, чтобы двигаться, приходилось прилагать усилие. Впрочем - проблема с заторможенностью движений решилась крайне просто: Эдвард просто тащил меня за собой, так что мне оставалось только старательно передвигать ноги.
  Передо мной открылась очередная дверь, и я, по инерции, шагнула в празднично украшенный зал.
  - Ой, мальчики! - восхитилась я громко, когда взгляды воинов, сидящих за столами, устремились в мою сторону, - Какие вы красивые!
  По залу прокатился хохот, а Эд сдавленно выругался, на что я погладила его по плечу.
  - Не куксись, тебе не идет, - шепнула я и расцвела восхищенной улыбкой, потому что увидела Сая.
  Не смотря на то, что в помещении было тепло, на нем была та самая куртка, с пришитыми мною бусинами.
  Я надулась - выражение лица Сая, когда он посмотрел на меня, было не слишком радостным, скорее - наоборот. Эдвард отбуксировал меня к свободному креслу рядом с Саем и усадил в него, не позволив мне потрепать Сая по светлым прядям, которым было придано подобие прически.
  Словно из ниоткуда возникшие Мист и Терри стали за спинками наших с Саем кресел, причем Мист обеспокоенно переглянулся с главой рода, и положил мне руку на плечо, лишая возможности встать на ноги.
  - Красиво как, - доверительным шепотом сообщила я этой троице очевидную, на мой взгляд, вещь, - Как в сказке! - и углядев приближающуюся Юстимию всплеснула руками, - Точно как в сказке! Вот и поверженный дракон!
  Взгляд Сая стал обеспокоенным, он наклонился в мою сторону и тихо спросил:
  - Соня, что случилось? С тобой все в порядке?
  - Побочка, - отмахнулась я, - у ваших препаратов такой странный принцип действия!
  Тем временем Юстимия остановилась у нашего стола, подошедший Эдвард передал ей бархатную подушечку, на которую Терри выложил два браслета. Массивный, широкий и золотистый, явно мужской, и тоненький и очень аккуратный ажурный, рассчитанный на женскую руку.
  Я хотела было пошутить, но Мист сжал мне плечо, и я передумала.
  Сайгон легко поднялся с кресла и опустился передо мной на одно колено, обхватив мою кисть своими ладонями.
  - Вау! - тихонько восхитилась я, не сумев смолчать.
  - Помолчи, пожалуйста, - рассержено шепнул Сай, - ты меня сбиваешь!
  - Да пожалуйста! - обиженно надулась я.
  И тут Сай заговорил. Эйфория позволяла наслаждаться звучанием его голоса, различать обертона, но, к сожалению, не позволяла уловить смысл произносимых фраз. Что-то о том, что он принимает мой выбор, что он обязуется то и это, будет охранять и беречь, в горе и радости и прочую чепуху, которую так любят создатели дневных сериалов. Я не хихикала лишь потому, что голос Сая будоражил до головокружения.
  Наконец Сай отпустил мою многострадальную руку и встал с колен. Эдвард за спиной Юстимии ощутимо напрягся, но та протянула подушечку с браслетами Сайгону.
  - Это угодно Праматери, - как будто через силу выговорила Юстимия, Эд расслабился, а Сай заботливо уложил браслеты в вышитый мешочек, переданный ему Терри.
  Воины, молчавшие все это время, восторженно взревели, послышались смешки, выкрики, начались обычные разговоры. Эдвард принял из рук одного из неприметных прислужников высокий, богато отделанный серебряный кубок, передал его Старшей Дочери, а та, в свою очередь, передала его Саю, все еще стоящему на ногах. Тот отсалютовал бокалом и сделал из него несколько глотков, потом наклонился ко мне, протягивая кубок.
  - Сай, ты уверен? - слабо попыталась сопротивляться я.
  Тогда Сай цепко обхватил ладонью мой затылок, так, что я не могла отодвинуться, а другой прижал к губам кубок, вынуждая меня пить, пока, наконец, бокал не опустел. Потом он перевернул кубок ножкой вверх, показывая, что он пуст, и по залу прокатилась вторая волна смеха, хлопков, свиста и выкриков. А у меня наконец-то закружилась голова и появилось чувство невесомости. Нет, я не боялась, что меня отравили - слишком сложная многоходовка. Сай вполне мог оставить меня в Нашере, избавиться по дороге, или сообщить кому следует о том, что я не керимка, но он не сделал ничего подобного. Хотя... это было до моей выходки с бусинами, но я верила, почему-то верила, что он может злиться, бушевать, ненавидеть меня, но никогда не причинит мне зла. Юстимия с Эдвардом же так давно играют в свою игру, что мое отравление дало бы каждому из противников не просто козырную карту, а всесильного Джокера, дарующего окончательную и бесповоротную победу над соперником.
  
  - Как ты себя чувствуешь? - рядом со мной возникла не просто Юстимия, а Старшая Дочь родового Храма Праматери, что называется 'при исполнении'
  - Голова... кружится, - слова давались мне с трудом, в горле пересохло.
  - Пойдем, милая, мы поможем тебе, - сильные пальцы сомкнулись на моем плече, и она потянула меня вверх из кресла, - доверься нам.
  Выбора не было, я заставила себя подняться на ноги, ведь я 'девочка Лисси', а мы не сдаемся. Снова ощущение невесомости и я почти повисла на своей сопровождающей. Стало страшно, и я обернулась на единственного человека, которому доверяла. Сай был бледнее скатерти, губы крепко сжаты, а Мист и Терри давили ему на плечи, не позволяя встать. Мист встревожено взглянул на командира, потом развернулся к зрителям, мгновенно преобразившись в весельчака и балагура, и что-то звонко выкрикнул, так, что по гостям снова прошла волна смешков, выкриков и свиста.
  - Доверься нам, - снова услышала я, правда не поняла, к кому на этот раз обращается жрица - ко мне, или к Саю.
  
  Мы снова куда-то шли, я помню ступеньки, легкий озноб от ночной прохлады, снова ступеньки, и темнота. У темноты было множество рук, она качала меня, как на волнах, что-то делая с моим телом. Мне не было ни стыдно, ни страшно - прикосновения были деловиты и осторожны, а еще у темноты были голоса - они перешептывались, а я слушала их, не понимая смысла фраз, но улыбаясь им.
  - Смотри-ка, она улыбается, - удивлялась темнота женским голосом.
  - Сильная, - одобряла темнота другим голосом, - и необычная. Сайгон - везунчик, ведь успел - даже отец не верил, а он успел...
  - Тихо, - перебил их третий голос, поторапливайтесь - они уже поднимаются по лестнице.
  Прохладные пальцы коснулись лица, потом ключиц и живота, на котором очертили круг.
  - Пусть Ваш союз благословит Праматерь.
   - Какой странный сон, - подумалось мне, - определенно - с керимскими напитками надо завязывать
  
   Я проснулась от ощущения чужого взгляда, рывком села на широкой кровати, в испуге озираясь по сторонам. Это не могло быть моей комнатой - она была слишком обжитой, слишком мужской, даже пахло от подушек знакомым, волнующим мужским запахом. А на другом конце кровати, закинув руки за голову, и небрежно прикрывшись сбившейся простыней, лежал Сай.
  Картинка сложилась: я почему-то в спальне Сая, это его кровать, и он, судя по виду, не слишком этому рад. Я снова взглянула на Сая - обнаженным он казался еще прекрасней: широкие плечи, сильные руки, кожа в свете неяркой лампы отливает золотом, светлые пряди взъерошены, губы четко очерчены, пристальный взгляд темных глаз под пушистыми ресницами. Даже отросшая щетина и темные круги под глазами не делали его менее желанным.
  Я понимала, что рассматривать Сая в упор просто неприлично, но никак не могла отвести от него взгляд, жадно рассматривая каждую черточку его тела: сильные плечи, руки, грудь, живот - мне, с большим усилием, удалось перевести взгляд на собственные пальцы. Но легче не стало - меня начало знобить, дышать стало трудно, губы моментально пересохли. Я испуганно взглянула на Сая:
  - Что со мной?
  Тот скривился:
  - Садх, - потом вздохнул и расщедрился на подробности, - синтетический наркотик, обязательная составляющая и свадебного напитка, и собственно церемонии. Должен вызывать прилив желания и снижать критичность мышления. В больших дозах действует как снотворное. Но я полукровка, а ты с изначальной земли, и, как мы видим, садх сработал как-то не так.
  
  И тут до меня дошел смысл его фразы.
  - Свадебный напиток? СВАДЕБНЫЙ?- задохнулась от возмущения я, - Так это была наша свадьба?
  Сай разозлено зарычал:
  - Значит ни отец, ни Юстимия тебе так ничего и не сказали?! Да, это была наша крастова свадьба, и я ничего не мог изменить того момента, когда вся центральная площадь увидела твои крастовы бусины на моей куртке!
  И мне вдруг стало больно дышать: этим вечером я стала женой человека, которому не нужен был ни этот брак, ни я. И даже теперь, под возбуждающей наркотой, он старательно не дотрагивается до меня, словно я жаба или мерзкая рептилия. Эйфория схлынула, оставив горечь разочарования. Я все пыталась понять, что со мной не так, чем же я заслужила такое пренебрежение? Почему он не может если не любить, то хотя бы желать меня? Первые соленые капли скатились из глаз, и я наконец смогла выдавить главный вопрос, мучавший меня всю нашу поездку:
  - Почему ты так холоден со мной? Неужели я нисколечки тебе не нравлюсь?
  
  
  Этот день, полный потрясений, под вечер стал настоящей пыткой: всю церемонию, произнося нужные слова и выполняя все ритуальные действия, я думал о том, что сама Соня никогда бы по доброй воле не выбрала меня. Её сострадание и доброе сердце заманили её в ловушку, из которой не было иного выхода. И теперь я окончательно потерял надежду - тростниковые птички редко выживают в неволе, и никогда не заводят птенцов. А я, хоть и вынужденно, оказался тем, кто запер её в клетку - пусть даже пообещав, что рано или поздно отпустит на свободу. Неизбежная ночь вдвоем тоже не добавляла спокойствия - быть с ней рядом, с теплой, сладкой, зовущее нежной, и знать, что я не вправе прикоснуться к ней - это настоящая мука. Но увидеть в её огромных, как озеро Карен, глазах смирение, безразличие или отвращение, когда я прикоснусь к ней, будет слишком больно.
  
  Я надеялся на садх, потому и заставил её выпить полагающуюся ей половину свадебного напитка. Если бы она была керимкой, то проспала бы до утра, на противоположном конце кровати. Я же знал, что не смогу заснуть - мой организм тоже был не слишком совместим с керимской фармакологией. Мне предстояла долгая, тоскливая ночь.
  
   Но она - не керимка, и сейчас она сидит в гнезде из простыней на моей кровати, в этой тонкой свадебной рубашке, которая показывает больше, чем скрывает, заставляя домысливать то, чего не удается разглядеть. Я сам стелил постель после поездки в Храм за браслетами, ревниво разглядывая и раскладывая меха, которые бездумно собирал, повинуясь традициям и не надеясь когда-нибудь вытащить из сундука. Она была достойна самого лучшего, что я только мог ей дать, и я жалел, что не позаботился об остальном, о чем должен заботиться мужчина, и теперь её тела коснется не тонкое полотно, что ткнут аркаимские девы, а простыни, пригодные лишь для одинокого мужчины, привыкшего к аскетизму. А потом принесли подарок от отца, и мне пришлось его принять, хоть еще днем раньше я бы вернул его сам, вместе с парой неласковых слов. Не знаю, от кого он узнал о моем затруднении, может, просто догадался, как случалось иногда раньше, все-таки кровные узы иногда сказываются весьма неожиданным образом, но её удобство было важнее моей гордости. И вот теперь она сидит на мягчайших фринландских простынях, одна из которых обнимает её бедра, а я не могу отвести глаз от тонкой ткани рубашки, натянувшейся на груди так, что видно темные горошины её сосков. Мне мучительно хочется протянуть руки, провести ими по всем изгибам её тела, прижаться губами к впадинке за ухом, сцеловать её слезы...
  
  Cлезы? Почему слезы? Она плачет? О Мать Прародительница, что я опять сделал не так? За что ты наказываешь меня, чем я провинился перед тобой, что та, что держит мое сердце в своих ладонях, горюет в моей постели? Почему она так странно смотрит на меня? Да, конечно, она задала вопрос и ждет на него ответа. А я... Я тяну руку, чтобы вытереть соленые капли с её щечек, и здравый смысл, чувство ответственности, планы и расчеты - все летит кувырком.
   - Ты так прекрасна, что я боюсь притронуться к тебе,- признаюсь ей хриплым шепотом, - Если я сейчас дотронусь до тебя, маленькая птичка, я уже не смогу остановится.
   Я обожаю её глаза, они отражают все, о чем она думает. Отрицание, изумление, недоверие, надежда - и она протягивает ко мне руки.
  
   Мать Прародительница, я знаю, что очень скоро она упорхнет, и мне нужно будет отпустить её. Я клянусь, что сделаю это, как пристало воину, и сохраню свою честь, не унизившись мольбами и просьбами. Но сейчас у меня есть возможность узнать, что такое счастье, которого у меня не должно было быть. Счастье, которое постучалось ко мне в день, когда хрупкая, непохожая на других девушка упрямо поднялась с колен в зале замка Нашер и посмотрела мне прямо в душу.
  
  
  
  Когда я наконец смогла дышать ровно, а Сай, несмотря на мой вялый протест, улегся рядом, я лениво повозилась, устраиваясь в кольце его рук. Больше всего мне, счастливой и уставшей до нежелания шевелиться, хотелось заснуть, уткнувшись Саю в подмышку, вдыхая его такой родной запах и слушая, как мерно стучит его сердце под моей ладонью, лежащей сейчас на его груди.
  - Не засыпай пока, Птичка, - позвал Сай и поцеловал меня в макушку, - еще совсем немного. Ты должна сама надеть мне браслет, у меня это не получится.
  
   Я с трудом подняла на него взгляд, а он потянулся куда-то за изголовье, и достал два уже знакомых браслета из золотистого металла.
   - Сначала ты, - Сай расстегнул и протянул мне свой браслет, и тут же пристроил свое правое запястье в одну из половинок, соединенных хитрым плетением.
  Я сомкнула половинки, с усилием защелкнула несколько маленьких, тугих замков, и только тут обнаружила, что поранила подушечки указательного и среднего пальцев. Сай потянулся, перехватил мою руку, которую я машинально потянула ко рту, и сцеловал кровь с пальцев:
  - Все правильно, Птичка, это часть ритуала. Твоя кровь, в которую проник садх, на моем браслете поможет установить связь между нами. Я всегда буду чувствовать, когда ты рядом.
  Браслет на руке Сая жил своей жизнью - он будто бы светился изнутри, по нему то и дело пробегала рябь, и скоро я уже не могла отличить места стыков двух половин.
  - Сай, - испуганно пискнула я, - а как же ты его теперь снимешь?
  
  
  
  Меня немного знобило, пока браслет подстраивался под меня - все-таки мне, полукровке, часть обрядов Праматери давались с трудом и требовали гораздо больше сил, и духовных и физических, чем остальным керимцам. Я старался только, чтобы Птичка не заметила этого - её и так напугало то, что происходило сейчас с браслетом. Я улегся обратно на подушки, и уложил её головку себе на грудь.
  - Брачные браслеты после настройки невозможно снять, - я говорил успокаивающим тоном, осторожно перебирая пряди её волос, - Как там говорится во время церемоний на твоей планете: 'Пока смерть не разлучит нас'? Пока я жив - я буду с гордостью носить этот браслет.
  - А почему невозможно снять? - моя маленькая Птичка расслабилась, и смешно завозилась у меня под боком, укладываясь поудобней, и пристраиваясь щекой на моем плече.
  - Так решила Великая Праматерь. Жрицы сами делают эти браслеты и ни с кем не делятся секретами.
  - А если пара решает, что они ошиблись в своем выборе? Что тогда? Развод? - а она упрямая, и мне это нравится.
  - У нас не бывает разводов, Птичка. Если женщина решает, что она ошиблась, - я замялся, почему-то не хотелось говорить об этом сейчас, когда её теплое дыхание согревало мою кожу, - Если женщина ошиблась, то она уезжает так далеко, что связь между браслетами рвется и браслет расстегивается сам. А после она снова может выбирать, кому подарить бусины.
  - А если мужчина решает, что он ошибся?
  Я восхищенно прикрыл глаза: какая крамольная мысль! Ни одной керимке не пришло бы в голову не только спросить об этом, но даже предположить, что у мужчины тоже может быть право выбора.
  - Мужчины не ошибаются, - я потянулся и поцеловал её в затылок, - после свадьбы мужчина связан со своей женщиной, его душа живет в ней.
  
  Я повернулся и устроился так, чтобы мое лицо было напротив её лица:
  - Моя душа живет в тебе, Птичка.
  Она всмотрелась в мои глаза и потянулась за поцелуем, и я не смог устоять против этого простого, полного доверия жеста, а когда, наконец, прервал поцелуй, услышал самый невероятный ответ:
  - Я буду очень осторожна с ней, Сай...
  
  И мое глупое сердце упало и разбилось на сотни маленьких осколков, так что стало больно дышать, как тогда, в родительский день в воинской школе, и захотелось стиснуть её в объятьях и закричать, что я никогда и никуда не отпущу её, что не смогу жить, когда она улетит, и не из-за крастового браслета, и не из-за экспериментов крастовой Матери - Прародительницы, а потому, что жить без души невозможно.
  
  Но она ойкнула, снова завозилась и захихикала у меня под боком, упираясь в меня коленками и задевая то плечом, то грудью, и наконец, торжествующе, вытащила из под себя браслет, который я за разговорами и поцелуями так и не застегнул на её руке.
  - Застегнешь? - и я взял из её рук тонкий золотистый ободок, с ажурным цветочным рисунком.
   - А почему не на запястье? - удивилась она, когда я защелкнул браслет чуть выше локтя, - и ты не поранился?
  - Женские браслеты настраивают на парные мужские еще в храме, - объяснил я ей, - А браслет... Древние воины всегда надевали его своим женщинам именно так, но с недавних пор появилась мода на браслеты на запястьях: женщинам нравится хвастаться друг другу щедростью мужей, а мужья гордятся тем, что все видят, кто их избранница. И хотя я очень горд тем, что именно мой браслет на твоей руке, но предпочитаю видеть его там, где слаще всего целовать твою руку.
  Она засмущалась, и снова уткнулась в мое плечо, а я... я думал, что при побеге браслет на запястье удержит её на планете не хуже замка на клетке у настоящей тростниковой птички: рано или поздно его могут заметить, и тогда её никуда не отпустят, пока не найдут меня. Надеюсь, когда придет время, никто не догадается её попросить закатать рукава.
  
  Я проснулся сразу после расвета - некоторые привычки въедаются в плоть и кровь, и от них невозможно избавиться, даже если они больше не нужны. Птичка сладко спала, намотав на себя простынь и трогательно высунув из кокона розовую пятку. Я аккуратно переложил её головку со своего затекшего плеча на подушку, и улегся рядом, стараясь запомнить каждую черточку её лица. Признаться честно - я изнывал от нетерпения, ожидая мига, когда она проснется, и боялся этого. Боялся, что избавившись от действия свадебного дурмана она взглянет на меня другими глазами, и то, что было ночью таким правильным, при свете дня окажется неважным или нежелательным. Но она снова удивила меня: сладко потянувшись всем телом, так, что у меня на миг перехватило дыхание, она распахнула мне навстречу свои невероятные глаза.
  - Доброе утро, Сай, - услышал я чуть хриплый спросонья голос, - Я ни о чем не жалею. А ты?
  
  
  Глава 14.
  
   Терри с Мистом всегда отличались пунктуальностью. На мое счастье Соня, поддавшись моим настойчивым уговорам и не менее настойчивым действиям, снова задремала незадолго до их появления. Я услышал, как внизу хлопнула задняя дверь, торопливо надел домашние штаны и поспешно сбежал на первый этаж, в кухню, на ходу натягивая футболку. Оба теперь уже бывших помощника обнаружились там, на своих привычных местах: Мист на высоком табурете у подобия барной стойки перебирал все пополняющуюся коллекцию спиртного, к которому мы практически не притрагивались, а Терри хлопотал у холодильника. Это было настолько привычным зрелищем, что я просто привалился плечом к дверному косяку, и молча смотрел на них, ожидая, когда они, наконец, обратят на меня внимание.
  - И долго ты будешь там стоять? - сосредоточенно сопя осведомился Терри, продолжая перекладывать продукты из стоящей на полу коробки в холодильник, - проходи, садись, рассказывай. Что ты как не родной?
  Я шагнул в кухню и сунул было нос в коробку, но Терри ловко оттеснил меня плечом.
  - Сейчас я все разложу, погрею, ты Соню накормишь, а уж потом и сам поешь.
  - Соня спит! - обиженно возразил я, - А я, между прочим, есть хочу!
  Парни понимающе переглянулись и заухмылялись.
  - А больше ты ничего не хочешь? - уточнил Терри, - Например, рассказать нам подробности?
  - Какие подробности? - я смотрел на Терри честными глазами.
  Терри закатил глаза.
  - Ты видишь? Он не исправим, - подал голос Мист, - всю дорогу до Таншера нам по мозгам ездил: 'Ах, она мне нравится, но это ничего не значит', а в итоге о его свадьбе мы узнаем, практически, в последнюю очередь. И ведь когда успел? Вроде все время на виду был.
  - Кстати... о выносе мозга! - перешел в наступление я, - Терренс, может быть ты поделишься со мной, о чем именно ты говорил с Соней? И заодно расскажешь, как у нее оказалась моя куртка?
  Брат тут же сунул мне под нос лоток, затянутый фольгой и вилку:
  - На вот, поешь, это Тара сделала, как ты любишь.
  - Тебя, братец, не поймешь: то расспрашиваешь, то пытаешься рот заткнуть, - я картинно развел руками, но тут же проворно убрал лоток от потянувшегося забрать его сердитого Терри.
  Мист крутил в руках очередную бутылку.
  - Слушайте, унесли бы вы эту коллекцию к себе, от греха подальше,- я облизнул вилку и махнул ею в сторону бутылок, - Я оставлю кое-что для нас с Птичкой, а остальное заберите.
  - Смотри, Мист, - театрально обиделся Терри, - Кажется Сай хочет намекнуть, что больше не рад нашему обществу у себя в кухне? Он же теперь женатый человек!
  - Мне-то что? Приходите, сидите... Не думаю, что Соня будет против. - отмахнулся я от него, - Я так и так хотел до Рубежа вам все отдать.
  - Ну так теперь-то зачем отдавать? - удивился Терри, - Сами выпьете, гостям на стол поставите.
  - Как это зачем? - ответно удивился я, - Думаю, что мы не успеем их выпить до Сониного отлета.
  В кухне на мгновенье стало тихо.
  - Сайгон, ты сдурел? - первым очнулся Терри.
  - Да нет, я как раз в своем уме, - огрызнулся я, - я-то как раз Соню ни на какие авантюры не уговаривал и ни к каким героическим поступкам не подталкивал.
  - Да я вообще о таком раскладе подумать не мог! - возмутился Терри
  - И это так на тебя похоже, - поддел его Мист, и ловко поймал запущенную в него сдобную булочку, в которую тут же с наслаждением впился зубами.
  - Так что ты ей сказал? - настаивал я на ответе.
  - Да ничего особенного, - сдался брат, - она спросила, сколько тебе дней осталось до Рубежа. Я ответил. Ну и куртку твою вынес. А остальное она уже сама, Сай, честное слово.
  - Сама, - согласился я, устало потирая браслет. Кожа под ним ужасно зудела, - Сама решила, что её долг меня спасти, сама бусины нашила, сама себя принесла в жертву. Жаль только, что для меня эта жертва слишком велика, а для Керимы - слишком мала. Так что, как ни крути, план остается прежним: мы связываемся с её родными и отправляем её домой при первой же подвернувшейся возможности.
  - Сай, - прервал наступившее после моих слов затянувшееся молчание брат, и показал глазами на браслет,- Это хоть что-то для тебя значит?
  Я почувствовал, как краснею, и отвел глаза.
  - Глупый вопрос, - констатировал я. - Конечно значит.
  Я мог бы многое сказать им: например, что теперь я знаю, что такое счастье. Но тогда пришлось бы напомнить, что за свое счастье нельзя платить чужой свободой, а я не хотел нового витка споров. Только не в это утро, которое началось так чудесно.
  - Я предупреждал тебя, Терри, - подал голос Мист, - он такой, какой он есть, и уже не изменится. Кстати - зачем тебе вчера так срочно потребовались контакты с Сониного телефона?
  - Например, чтобы известить Сониных родителей, что с их дочерью все в порядке? - поддел его я и встревожено нашел глазами часы. - Время, парни, время! Пойдемте уже в кабинет, и покончим с этим, - я подхватил недоеденный салат, вилку и двинулся с кухни.
  
  Я посмотрел на часы на буке - еще несколько секунд и пора: сейчас я нажму клавишу вызова и увижу Сониного отца. Если, конечно, он прочел отправленную вчера просьбу быть перед экраном в это время. Я надеялся на это. Проклятье, надежда во мне боролась со страхом, от которого знобило, а рука сама тянулась расчесать растрепанную макушку. Веду себя как мальчишка, вернее, как мальчишки, которые устроились напротив меня - основательный Терри в кресле, а непоседа Мист на подлокотнике.
  Механическая мелодия, включающаяся при ожидании соединения, звучала достаточно долго. Значительно дольше чем нужно для прохождения сигнала до спутника Галанета, так, что я уже было решил, что мне никто не ответит, и потянулся отменить вызов, испытывая одновременно облегчение и разочарование. Мелькнул сигнал соединения и на экране появилось изображение мужчины с яркими волосами, чуть темнее чем у Сони, нарочито спокойного и очень внимательного. Еще не сказав ни слова, он наклонился к экрану и протянул за него руку - что-то настучал на клавиатуре и, наконец, встретил мой взгляд.
  - Вы что-то знаете о местонахождении моей дочери, судя по Вашему сообщению, - без приветствия констатировал он, давая понять, что дальнейшее отношение зависит от моих слов.
  Зная о задержке связи, я быстро ответил:
  - Здравствуйте, Мастер Крустель. Мое имя Сайгон из рода Песчаных Котов. С Керимы. Ваша дочь жива, здорова и... со вчерашнего дня замужем. За мной.
  Прошли шестнадцать долгих секунд прежде, чем отец моей жены медленно кивнул, ничем не проявив своего отношения к новости. Только взгляд стал более цепким.
  - Это все?
  Я резко выдохнул. Этот человек загнал меня в угол своим монументальным спокойствием. Впрочем, я сам себя туда загнал. Я начал оправдываться:
  - Уверяю Вас, что к Соне не применялись никакие методы давления или принуждения - брак был заключен с её добровольного согласия, более того - по её инициативе... - он кивнул, - Однако, у меня есть опасения, что в основе этого Сониного решения лежит ложно понятое чувство долга. Именно поэтому я посчитал возможным связаться с Вами первым, чтобы сообщить, что готов поддержать любой её дальнейший выбор.
  Теперь он смотрел на меня с интересом. Кажется, веселым.
  - И?
  Я почувствовал, как руки сами сжимаются в кулаки.
  - Я хочу, чтобы Соня была в безопасности. Её присутствие на Кериме этому не способствует, тут достаточно угрожающих факторов: начиная от нетипичной реакции на лекарственные препараты местного производства, кончая политической игрой между Старейшинами и Храмом, в которую она может быть втянута из-за своего некеримского происхождения. Именно поэтому я считаю, что Соне надлежит покинуть планету. Насколько я понимаю - семья сможет обеспечить ей полноценную защиту?!
  И опять долгий взгляд-ожидание. Наконец, он шевельнул бровями.
  - Допустим. Благодаря Вашему звонку я теперь знаю где, что и как действовать. Но Ваш брак... Или Вы собираетесь эвакуироваться вместе с моей дочерью?
  - О моем отлете речи не идет: мне запрещен вылет с планеты, - отмахнулся я, - Брак же... Брак заключен по Керимскому закону, который, пока, не признается Звездным Союзом, то есть женатыми мы считаемся только на Кериме. Поэтому процедуры развода не понадобится: Соне будет достаточно снять брачный браслет, который расстегнется сам по дороге домой. Значит, Вы примете участие в организации спасательной операции? Если да, то надо скоординировать наши действия...
  
  Я выключил бук и посмотрел на Миста:
  - Эдварду доложишь?
  - Чегой-то? - деланно удивился Мист, - У меня приказ "вести негласное наблюдение за командиром своей десятки", а ты, насколько я помню, после вчерашнего командиром моей десятки больше не являешься. Терри же пока ни в чем "таком" замечен не был, чтобы над рапортом пыхтеть.
  - Как это "замечен не был"? - оскорбился Терри
  - А ты не девица, чтобы я на тебя все время пялился! - парировал Мист.
  - А на Сая, значит, ты пялился...
  - Да тихо вы, - шикнул я, - Соню разбудите!
  Парни моментально прекратили перепалку, и уставились на меня.
  - Идите вы... в баню, готовьте там все! - махнул я на них рукой, - я минут через десять приду... Мог бы, кстати, и один сходить.
  - Ага, мог и один сходить, и благополучно свалиться там в обморок... - проворчал Терри, останавливаясь в дверях - у тебя такой организм, что не поймешь - когда и на что он побочку даст: то керимец-керимцем, то привет внешним мирам. Ты бы не хорохорился, новобрачный: вспомни, парни и покрепче тебя в одиночку ритуал очищения не проводят. У тебя что, отросло что-то новое, если ты несколько лет прекрасно парился с нами, а теперь стал стесняться?
  Терри увернулся от запущенного в него снаряда из мятой бумаги, и прикрыл за собой дверь
  Я же прокрался в собственную спальню. На душе было тяжело.
  
  
  Праздник Невест все-таки состоялся, хоть и на день позже. Я снова сидела в зале с витражными окнами, на одном из уютных диванчиков у очередного низенького столика, и озиралась по сторонам, почти не обращая внимания на разговор. Сегодня здесь было гораздо более многолюдно... вернее - мгновоинно. Переступив порог зала, я тут же вспомнила Юстимию, ее вчерашнее предупреждение и страстно возжелала тот самый наряд из мешковины: было ощущение, что на меня смотрят все, и даже у стен и окон есть глаза. Сайгон заботливо увел меня за один из дальних столиков, в компанию к Терри, Мисту и еще парочке знакомых ему воинов, которые изо всех сил старались рассматривать меня как можно незаметнее, и усадил на диван рядом с собой, позволяя опереться спиной на его грудь. Мне было удивительно спокойно и удобно в кольце его рук, да и его хмурые взгляды резко охлаждали самых любопытных, так что я уже не чувствовала себя диковинным экспонатом.
  
  Меню сегодняшнего праздника было куда разнообразнее: вдоль окна расположились фуршетные столы, от которых призывно пахло мясом и специями. Однако Мист, отправленный за едой, опять принес мне тарелку с фруктами и сладостями. Я фыркнула, и под удивленные взгляды мужчин, потянулась за нормальной едой к тарелке Сая. Но вместо ожидаемой мной шутливой потасовки за обладание тарелкой, совершенно серьезный Сай принялся кормить меня "с вилочки", словно маленького ребенка, заботливо выбирая кусочки по только ему понятному принципу. Я нервно осмотрелась, ожидая ехидных комментариев от нашей компании, но судя по выражению лиц парней, все происходящее казалось им абсолютно естественным. Весь сегодняшний день, когда мне казалось, что Керима стала понятней, она ставила меня в тупик.
  
  Сай, посвежевший и ухоженный, разбудил меня около полудня с новостью, что внизу дожидаются женщины во главе с Юстимией, которые проведут ритуал очищения. Голова все еще немного кружилась, я села на постели и первое, что бросилось мне в глаза - это скомканная простыня на полу. Я прижала руки к заалевшим щекам, признаваясь себе, что так ничего и не знаю толком о керимских традициях. Тут же ярко вспомнились рассказы кузины Фаины о брачных ритуалах планетки Аннэли (откуда был родом её отец), которые, как мне тогда казалось, должны были надежно остаться на Изначальной в доколониальной эпохе, но вырвались вместе с колонистами и продолжали соблюдаться. Фаина была старше нас с с Амели года на три, её семья переселилась в родовое поместье Лисициных за год до моего отлета на ТриОН, и я помню, как долго Фай отходила от напряжения, в котором пребывала последние годы на Аннэли. Возвращаться туда она категорически отказалась. Мама Фаины, тетя Регина, тогда ждала третью дочку, но, ко всеобщему восторгу, родила парнишку, которому дали имя Руслан. Между собой мы, правда, звали его Крошкой Ру и бегали по очереди потискать, чтобы дать тете Регине немного отдохнуть, и попугаться тому, что рассказывала Фай.
  Сайгон, деликатно покинувший спальню, чтобы я могла одеться без стеснения, заглянул в спальню и тут же кинулся ко мне, пытаясь понять, что со мной. Признаваться в собственных страхах было ужасно стыдно, впрочем, Сай решил, что дело в оставшемся в крови садхе. Помогая мне одеться в привычный шальвар-камиз, переехавший в спальню Сая вместе с тощим пакетом из Дома Невест, мой теперь уже муж попутно рассказывал о том, что произойдет дальше, успокаивая мои страхи и больное воображение. Оказалось, что под ритуалом очищения подразумевается посещение местной разновидности сауны (которую почему-то называли на Кериме баней) для того, чтобы вывести садх из крови. Да и идти было недалеко - спуститься на первый этаж и дойти до специально оборудованной пристройки. А женщины для сопровождения, как оказалось, нужны были и вовсе для того, чтобы оказать помощь в случае, если мне станет дурно. Голова все еще кружилась, но когда Сай решил отнести меня на руках, я отказалась - не хотелось, чтобы Юстимия и те, кто ждали внизу, видели мою слабость.
  Внизу, вместе с Юстимией вместо чужих, непонятных "женщин" обнаружились Мия и Хлоя. Общение с жрицей ограничилось демонстрацией ей наших с Саем застегнутых браслетов. А вот от расспросов в парилке отбиться удалось с трудом.
  - Было классно, но подробностей не помню, - улыбаясь, пожимала я плечами, - видимо садх так влияет.
  - Все вы так говорите, - притворно обижалась Мия, и выждав немного, снова пыталась утолить любопытство.
  Хло же была погружена в себя, и периодически "выпадала" из беседы. В один из таких моментов я показала на нее Мие, и уточнила:
  - Мист?
  - Ты знаешь, нет... И кто - не говорит. Мы же в одну комнату съехались, она от Малышки сбежала - я думала, что расскажет...
  
  А потом я заснула прямо в предбаннике: вышла в прохладу помещения, завернувшись в заботливо приготовленный вместе с чистыми полотенцами махровый халат, почувствовала слабость, присела на лавочку и все. Помню, как подумала еще: "Сейчас немножко посижу, и встану", а потом только смутные голоса - встревоженный Миин, успокаивающий - Сая. Видимо он и отнес меня наверх, в свою, вернее уже в нашу спальню. Я проснулась от голода, в перекрутившемся и сбившемся халате, среди смятых простыней.
  
  Обстановка спальни была простой, если не сказать аскетичной, и была выдержана в черно-серой гамме. Насыщенно серые обои по трем стенам словно сглаживали черно-бело-серую неравномерную полосатость стены, к которой примыкала большая кровать черного цвета с невысоким изголовьем, в которой я сейчас и лежала. Две прикроватные тумбочки и комод, тоже черные, но с серыми ящиками, черный стол на высоких ножках, неожиданно стилизованный под бюро, перед ним стул с подлокотниками, затянутый серой тканью, в ногах у кровати черная банкетка с серыми подушками - вот и вся обстановка. Плоский белый потолочный светильник на белом же потолке и серый паркет не выбивались из общей картины. На одной из тумбочек стояла лампа, на второй же лампы не было, да и было видно, что тумбочкой почти никогда не пользовались. Вообще - комната казалась почти нежилой - ни разбросанных вещей, ни открытой книги или брошенного бука на тумбочке. Я взглянула со своего места на бюро - идеальный порядок, никаких тебе Очень Важных Бумажек, которые некуда деть, и нельзя выкинуть - ящички закрыты, архаичные перьевые ручки, так поразившие меня еще в Нашере, вставлены в архаичный письменный набор, даже стопка бумаги лежит идеально. Четыре больших то ли двери, то ли окна, от самого пола, словно составленные из более мелких рам, были прикрыты полосатыми (конечно же, черно-бело-серые полосы, кто бы мог подумать) римскими шторами. У меня дрогнуло сердце - утром сквозь эти окна лилось солнце, а значит это Сай позаботился о моем сне. Я подобралась к изголовью, заглянула за него, и тут же расплылась в улыбке: там пряталась неширокая полка, и вот там как раз обнаружились всякие мелочи, говорящие, что в этой комнате кто-то живет. Я с нежностью разглядывала эти доказательства: например, несколько смятых фантиков и конфет в яркой обложке - карамельных, как я выяснила опытным путем. В жизни не подумала бы, что мой муж (боже, как странно это звучит) любит карамельки. Тут же стояли электронные часы, судя по кнопкам, иногда выполнявшие функции будильника. Пара карандашей, кончик которых явно прикусывали в процессе размышлений, упаковка влажных салфеток (и я отказалась думать, зачем они могли бы понадобиться), блокнот, лежащий исписанной мелким, бисерным почерком страничкой вверх, который я запретила себе даже трогать, и потрепанный разговорник (неожиданно со всеобщего на мой родной земной язык и обратно), судя по пластиковым листам, на которых кое-где были карандашные пометки, выпущенный во внешних мирах.
  
  Как бы я ни была голодна, но любопытство мучило гораздо сильнее, и я направилась к стеклянным дверям. Подняв шторы я восхищенно ахнула - за ними обнаружилась огромная лоджия, на которой, как мне удалось разглядеть, стояли плетеные кресла, диван и столик. Я вздохнула, пообещала, что выберусь сюда на разведку, как только представится возможным, и попыталась найти, во что бы переодеться. Выяснилось, что одна из дверей ведет в просторную ванную комнату, чью стерильную белизну разбавляли коврики и полотенца неожиданно сочного зеленого цвета, вторая - в гардеробную, в которой немногочисленная одежда Сая робко жалась на вешалках по углам, а в комоде Сай то ли успел освободить мне пару верхних ящиков, то ли просто никогда их не занимал. Моей одежды нигде не было, исчез даже пакет, который я видела утром. Делать было нечего: я отправилась на поиски мужа. На втором этаже его не оказалось, зато теперь я знала, что кроме нашей спальни тут располагается еще кабинет Сая, совмещающий свои функции с библиотекой, входить в который без его разрешения я постеснялась, и две небольшие, пустые и нежилые комнаты, стены которых были выкрашены в нейтральный охрово-коричневый цвет. Лестница на первый этаж преподнесла очередной сюрприз: на площадке между двух лестничных пролетов вместо подоконника был оборудован весьма уютный наблюдательный пункт: крепкая невысокая тумба от стены до стены была покрыта ярко-бордовой, стеганной толстой подстилкой, тут же лежали несколько пестрых подушек. Я почувствовала, что улыбаюсь - мне начинал нравится этот дом.
  
  Сая я заметила еще на верхних лестничных ступенях: он хмурился и делал странные телодвижения. Видимо, услышав меня, он вскинул голову и улыбнулся одновременно смущенно и виновато, глядя, как я преодолеваю последние ступеньки вниз:
  - Вспоминаю вот... Сегодня на празднике придется танцевать, а я уже ничего не помню.
  - Сай, ты же прекрасно танцуешь?! - вырвался у меня удивленный возглас.
  Он подошел, обнял, чмокнул в макушку.
  - Я рад, что тебе понравилось, хотя и здорово разозлился тогда на этих двоих. Но у женатых и холостых воинов разные танцы, а я не рассчитывал... все позабыл за столько лет.
  Я отстранилась, и не смогла не спросить:
  - Сааай, а ты танцевать тоже будешь в этом? - и, нагнувшись, пошевелила пальцами у колена, изображая воланы.
  Тот недоуменно нахмурился, потом кашлянул, видимо скрывая смех, и покачал головой.
  - У женатых воинов другой наряд, - и тут же забеспокоился, - Краст! Я совсем забыл об этом!
  Мой желудок возмущенно напомнил о себе, и я смущенно пожала плечами:
  - Прости, но очень есть хочется.
  - Ты же даже не завтракала, - ахнул он, и повел меня за руку на кухню, где тут же развил бурную деятельность, что-то подогревая, нарезая, сервируя на стол.
  - Ты сам приготовил? - я увлеченно пробовала предложенный мне салат, - Не думала, что ты умеешь... Я вот не большой любитель.
  - О нет, я умею готовить, если прижмет, - сознался Сай, - но, как и ты, не очень люблю это делать. Когда мы возвращались в Таншер, обычно, готовил Терри, или моя домработница. Но это, - он обвел глазами стол, - подарок от женщин рода, традиция. Новобрачным общими усилиями собирают запас продуктов на пару дней, чтобы они не отвлекались на готовку.
  - Какие интересные традиции, - отозвалась я, - Значит, к следующей свадьбе мне тоже придется что-то готовить?
  - Именно так, - улыбнулся Сай, старательно нарезая мне сочный кусок мяса, - тебя покормить?
  
  Я смотрела на то, как аппетитно Сай расправляется с едой со своей тарелки, и пыталась проникнуться торжественностью момента: первый семейный обед, как-никак. Получалось плохо: губы все время норовили расплыться в улыбке, и я с трудом сдерживалась, чтобы не протянуть руку к растрепанным вихрам Сая. Он поднял взгляд, уголки рта дрогнули и поползли вверх.
  - Ты так смотришь... У меня на лице соус?
  Вместо ответа я протянула руку, и погладила его по щеке. Сай замер, прикрыл глаза и прижался щекой к моей ладони, а когда я убрала руку - быстро глянул глаза в глаза, так, что все внутри замерло и ухнуло вниз, как если бы флайбус попал в воздушную яму. Я сосредоточилась на содержимом тарелки.
  Сай тихо кашлянул, привлекая внимание.
  - Я связался утром с твоим отцом.
  - С папой? - ахнула я, - И что ты ему сказал?
  - Сказал, что мы женаты. Предупредил, что тебе необходимо покинуть Кериму, потому что тут ты в опасности. Я думаю, что мы с ним нашли общий язык, - теперь уже Сай старательно разглядывал тарелку. - Он просил, чтобы ты связалась с семьей, как только сможешь. Бук на моем столе в кабинете...
  Я должна была почувствовать радость: семья нашла меня, а это значит, что скоро я вернусь обратно, к своей прежней жизни. Почему же мне так хотелось плакать? Аппетит пропал - я отложила приборы, и поняла, что Сай сделал то же самое. В полном молчании, стараясь не смотреть друг на друга, мы убрали кухню. Я закрыла дверцу посудомойки и обернулась, успев поймать напряженный взгляд Сая. Что же - расстроенная и сердитая жена это убийственный коктейль, способный спровоцировать взрыв. Первый семейный обед, который мог стать важным событием, оказался испорчен, мой муж продолжал принимать самостоятельные решения там, где дело касалось нас обоих, а самым болезненным было то, что человек, ставший для меня очень важным, не хотел быть рядом и отказывал в этом праве мне. Я понимала, что он такой же заложник обстоятельств, вынудивших нас к браку, и ему труднее примириться с нежелательным развитием событий. И в тоже время вчерашней ночью, и сегодняшним утром он был совершенно другим, и, мне казалось, что именно в эти моменты он был настоящим. Впрочем, кто знает, как на нас обоих повлиял садх: может быть и нежность и страсть были лишь побочным эффектом? Был только один способ узнать это наверняка. Сай по-прежнему стоял напротив меня, спиной к обеденному столу, и прятал глаза.
  Я решительно шагнула к нему, приподнялась на носочки, обхватила его лицо ладонями, потянулась к его губам. После недолгой заминки одна рука Сая легла на затылок, не давая увернуться или отстранится от его губ, вторая скользнула под халат, который вскоре оказался на полу. Мои руки уже давно бродили у Сая под футболкой, гладя и исследуя его тело, и когда он вскинул руки, помогая избавиться от ставшей ненужной одежды, я улыбнулась этому жесту капитуляции.
  
  Глава 15.
  
  Мне было удивительно хорошо, и не хотелось ни шевелится, ни говорить, даже мысли текли как-то лениво.
  Впрочем, как оказалось, есть фразы, которые придают сил, прочищают мозги и позволяют прийти в себя удивительно быстро.
  - Дверь! - неожиданно вскинулся Сай, - Тара... Домработница... у нее свой ключ!
  Впрочем, домработница Сая оказалась женщиной понятливой. Она вежливо постучала в дверь кухни, дождалась разрешения войти, но и тогда заглянула в кухню только после небольшой паузы. К тому времени я уже успела не только натянуть и завязать халат, но и налить себе стакан воды. В горле пересохло, и опять хотелось есть.
  - Сонечка, - улыбнулась женщина, и я вспомнила, что это именно она помогала собираться Мие на нашу с Саем свадьбу, - а меня вот Сай попросил помочь тебе к празднику подготовиться.
  Очень хотелось ответить: "Спасибо, мне вчера уже помогли", - но Сай смотрел на меня, так напряженно ожидая моей реакции, что я махнула рукой: ведь заботится, помощницу нашел, а я губы дую.
  - А что за праздник? Опять чья-то свадьба?
  - Да пока никого такого скорого, как вы, больше и нет, - отозвалась Тара, - так что на сегодня Праздник Невест перенесли.
  Впрочем, тут я вспомнила о второй цели, с которой отправилась разыскивать мужа.
  - Но мне надеть нечего! Все мои вещи куда-то пропали.
  - Как пропали? - всплеснула руками Тара, - вот они тут, целехонькие, я их принесла, чистые, отглаженные. И платье я тебе новое принесла, а как же! Сай так и сказал, что тебя на праздник нарядить надо, нет у тебя ничего, но ты не грусти, Сай тебя так долго ждал - теперь все что хочешь тебе подарит.
  - И звезду с неба? - фыркнула я, стараясь не показать, как смутили меня ее слова.
  - Как пожелаешь, Птичка, - Сай улыбнулся в ответ и тихо, чтобы расслышала только я, добавил, - Ночью все звезды твоими будут.
  
  Готовиться к празднику я решила в гостевой спальне на первом этаже, подумав, что стоит уступить мужу право собираться на его территории. Тем более, что гостевая ванна хоть и была меньше размерами, но, выполненная в бежевых тонах, с темно-коричневыми шкафчиками была на удивление теплой и уютной. Да и гостевая спальня очаровала меня с первого взгляда. Она была какой-то домашней: самое обычное трехстворчатое окно задернутое белоснежным тюлем и обрамленное светлыми шторами в мелкие розочки, стены теплого кремового оттенка, на которых причудливо были развешаны разномастные рамы с фотографиями роз. Кровать у стены с коваными спинками, выкрашенными белой краской, накрытая одеялом в стиле печворк, из под которого выглядывал край крахмального подзора, многочисленные подушки - думочки, большой и явно старинный сундук под окном, прикрытый плоскими, чтобы было удобно сидеть, подушками, кованая этажерка, сливочного цвета комод и шкаф с зеркалами на дверцах, и пара стульев с высокой спинкой в накрахмаленных белых чехлах. На комоде стояла лампа на высокой ножке с бежевым абажуром, щедро украшенным мелкими розочками. Я остановилась на пороге, оглядела спальню еще раз, и подумала, что если отбросить необжитость комнаты, а розы в рамах заменить, скажем, на семейные фотографии, то я бы согласилась жить в такой комнате. Бесспорно, спальня Сая выглядела более стильно, но зато эта комнатка была очень семейной.
  Тара появилась практически сразу, принеся с собой несколько свертков и длинный матерчатый чехол с платьем, и принялась раскладывать все на кровати. В первом же свертке оказалось белье. Я ожидала все тот же консервативный вариант, что был выдан мне в Доме Невест, но то, что выложила Тара... Я невольно сглотнула: шелк и кружево сопровождались характерной ассиметричной эмблемой торговой марки "Лепесток Акрихиля". Со своей студенческой стипендии я вряд ли бы могла себе это позволить даже на ТриОНе, да и карманные деньги, выделяемые родителями, пришлось бы копить несколько месяцев. Сколько стоило это белье на Кериме я боялась даже представить. Тара истолковала это по-своему:
  - Не стесняйся, Сонечка... Ты теперь мужняя жена, тебе сейчас сама Праматерь велит такое носить, чтобы снять сразу хотелось.
  Ну раз Праматерь велит... Я задушила внезапно проснувшуюся жабу, решив, что Сай уже взрослый мужчина и вправе сам решать, на какие сумасбродства тратить свои деньги.
  - Это он сам выбирал? - осторожно спросила я, натягивая на себя трусики
  - Да когда бы он успел, - отмахнулась от вопроса Тара, возясь с чехлом, - но поверь мне, он одобрит. Он так и сказал - моей Птичке все самое лучшее.
  Следом были извлечены чулки. Я недоуменно подняла глаза на Тару, а она подмигнула мне в ответ, так что я закашлялась от неожиданности.
  Нижнее платье оказалось того же свободного покроя, густого темно-синего цвета, а верхнее было из серебристого кружева. Я покрутилась перед зеркалом и вздохнула - опять очертания фигуры были безнадежно скрыты под материей.
  - Дааа, жаль, что браслета не видно, - снова по-своему истолковала мой вздох Тара и усадила меня на стул напротив зеркальных дверей шкафа.
  Тут я заметила в ее руках странную вещь.
  - Что это? - недоуменно повернулась я к ней
  - Твоя щетка для волос, - отозвалась Тара, - пришлось купить, у тебя же не было.
  - А почему она такая?
  - Тебе не нравится? - огорчилась Тара, - с натуральной щетиной были только простые, серебряные, без украшений.
  - Ну если с натуральной щетиной, - выдавила я и постаралась дышать ровно. Потрясения следовали одно за другим.
  Офигеть! У меня. Теперь. Есть. Серебряная. Щетка. Для волос. С натуральной. Щетиной! Ущипните меня кто-нибудь! Мне не поверят не только на ТриОНе, но и на Земле.
  - Зеркальце я оставила в коробочке, - продолжала Тара, - там еще и гребень в комплекте, но, думаю, мне он сейчас не понадобится. Я пока коробочку на вторую тумбочку в спальне поставила.
  Тара расчесывала и перебирала пряди, сооружая на голове какую-то сложную косу, вплетая в нее длинную серебряную цепочку с маленькими колокольчиками. Я тронула свесившуюся спереди цепочку пальцем, и колокольчики нежно зазвенели. Тара лукаво улыбнулась мне в зеркале:
  - Косу на ночь не расплетай.
  Я ехидно покачала головой, насколько позволяли пряди волос в плену пальцев Тары:
  - Если не расплетать - спать будет неудобно.
  - А если расплести - неинтересно, - тут же отозвалась она.
  От продолжения этого двусмысленного разговора нас отвлек стук в дверь. Сай, получив разрешение войти, решительно пересек комнату и принялся снимать все с сундука.
  - Ты чего это не одет? - рассердилась Тара, увидев, что Сай все еще в домашней одежде.
  - Да найти никак не могу, - сознался Сай, откидывая крышку и углубляясь в сундук, выкладывая его содержимое в сторонку стопкой, - думал, что все в том сундуке, что в гардеробной, но там, видно, только меха и были. Вот же оно!
  Сай победно вынырнул из сундука, держа в руках стопку одежды темно-синего цвета.
   - И когда ты успел? - удивилась Тара
  Мне показалось, что муж слегка поморщился, словно не хотел отвечать на вопрос.
   - Четыре с лишним года назад, - хмыкнул он, - Теперь и не знаю, как оно все сядет.
  - Не нервничай, - отозвалась Тара, закрепляя мне косу, - главное, чтобы ты в штаны влез, а наверх, сам знаешь, можно и рубашку одеть, и жилет - придумаем.
   - Ну штаны, я думаю, налезут, - отозвался Сай из сундука, в который убирал вытащенные вещи, - я тогда худой был, брал пошире, чтобы казаться внушительней...
   Я закатила глаза: значит Сай был еще худее? Впору позавидовать его талии. Мужчина, занимавший мои мысли, неожиданно оказался передо мной, легонько коснулся поцелуем губ и улыбнулся.
  - Иди уже, - замахнулась на него щеткой Тара, - знаю я вашу мужскую породу! На пять минут без присмотра оставишь - то платье помнете, то волосы растреплете.
  Сай притворно вздохнул и отправился к выходу. Тара неожиданно устремилась за ним:
  - Да погоди ты! Давай сюда костюм, надо же его в порядок привести, сколько в сундуке пролежал.
  
  Я, заскучав, выходила из комнаты, когда услышала резкую механическую мелодию. Оказалось, что эти противные звуки издает наш дверной звонок, а за дверью дожидаются Терри и Мист в костюмах, памятных еще по Охотничьему танцу. В пижонских штанах с рюшами (я про себя называла их не иначе, как панталонами), с богато украшенными поясами, в коротеньких курточках поверх обтягивающих белых футболок, с алыми шейными платками и даже в шляпах.
  - Замерзли? - участливо уточнила я у парней, закрывая за ними дверь.
  - Почему ты так решила? - осторожно уточнил Терри.
  - Ну как же... маечки пододели! - невинно захлопала глазами я.
  Парни заулыбались.
  - Ты прекрасно выглядишь, - проявил галантность Мист.
  - Это он беззастенчиво пользуется тем, что Сая нет, чтобы подлизаться, - доверительно сообщил мне Терри, - кстати, что это он задерживается?
  - Да одежду искал, - отозвалась я, решительно устраиваясь на диване, устав стоять, - за четыре с половиной года забыл, куда штаны засунул.
  - Точно! Он же теперь не с нами танцевать будет, - откликнулся мой новый родственник, - Я и забыл совсем.
  - Я готов, - послышался голос Сая с лестницы, и я собрала всю силу воли, чтобы не рассмеяться, что бы я ни увидела.
  Впрочем - смеяться не хотелось: темно-синяя куртка сидела как влитая, обтягивая плечи, из под нее проглядывала белая рубашка, воротник которой переходил в два длинных конца, завязывающихся на манер шейного платка, и свисающих до богато украшенного пояса с золотистыми вставками, перекликающимися по цвету с его браслетом. Самой необычной частью костюма оказались брюки - широкие штанины, расширяющиеся книзу, были заправлены в высокие ботинки. Светлые волосы были спрятаны под черную бандану, и весь его облик напоминал то ли пирата, то ли разбойника, сошедшего с иллюстрации к детским книжкам, что так любила читать мне мама. Для полноты картины не хватало сережки в ухе и говорящего попугая. Сай держал в руках сверток и, найдя меня глазами, осторожно встряхнул и расправил шарф, с которым я не расставалась всю поездку от Нашера.
  - Ты позволишь?
  - Конечно, мог бы и не спрашивать, - фыркнула я.
  Сай торжественно вытащил из-за спины нож, аккуратно повязал на его рукоять шарф и вернул нож обратно. Я представила, что за спиной Сая теперь развивается длинный раздвоенный хвост, и прикрыла рот рукой, давя неуместную улыбку.
  - Можем идти, - подавая мне руку и помогая подняться, резюмировал Сай.
  - А шляпа? - возмутился Терри
  - Да какая к красту шляпа, - вздохнул Сай, - Я ж совсем не готовился. Чудо, что я тогда ничего из 'женатой одежды' не выкинул, и то... еле нашел, когда спохватился.
  Терри и Мист снова напряглись и переглянулись.
  - Мальчики, меня не интересует, что там у Сайгона было до меня. Потому что оно БЫЛО когда-то, а я - есть сейчас, - я вызывающе крутнулась перед ними. Колокольчики еле слышно звякнули.
  Сай шагнул ко мне, и обнял так крепко, что я запищала, и потребовала отпустить меня раньше, чем он меня раздавит.
  Терри кашлянул:
  - Так вот... шляпа! - и протянул взявшуюся словно ниоткуда шляпу, очень похожую на те, что украшали ковбоев в старинных вестернах Я только глазами захлопала - ведь я-то помнила, что в дом они вошли с пустыми руками.
  - Может уже пойдем? - поторопил нас Мист, придерживая открытую дверь.
  
  И теперь я сидела в зале с витражными окнами, на мягком диванчике возле низкого столика, и Сай, которого с большим трудом удалось убедить, что я больше не голодна, сидел рядом, и собственническим жестом обнимая меня за талию, прижимал к себе. Мне показалось, что сегодня днем он словно стал выше, как будто давно сутулящийся человек неожиданно расправил спину и плечи.
  К нашему столику подходили воины, здоровались, кивали Саю и хлопали по противоположному от меня плечу, старательно избегая смотреть в мою сторону.
  - Тебе плечо не отобьют? - тихо спросила я, наклонив к нему голову.
  - Уж как-нибудь вытерплю, - фыркнул Сай.
  - А почему они на меня не смотрят? Со мной что-то не так?
  - Не принято, - Сай сегодня был весьма краток, - увижу взгляд - убью.
  - Какая кровожадная шутка, - улыбнулась я и посмотрела Саю в лицо. Улыбка медленно сползла, - что, правда?
  - Традиция, - отозвался Сай.
  
  Мне было откровенно скучно: многочисленные разноцветные платья покроя "ночная сорочка" девушек и женщин, расшитые пышные панталоны женихов, широкие штаны женатых мужчин и огромные, яркие браслеты семейных пар, яркие шейные платки, пояса, куртки с разноцветными бусинами - все это в таких количествах уже не привлекали особого внимания. Парни достаточно скоро начали очередной мужской разговор о каком-то транспортном средстве, который я перестала понимать примерно на третьей реплике, женщины же держались отдельными группками. Я нашла глазами знакомые лица невест, и встрепенулась:
  - Сай, можно я пойду поговорю с девочками? Ну пожалуйста! - я приняла самый невинный и трогательный вид, только что глазами не захлопала, - только ты меня, пожалуйста, отведи... а то ходят тут всякие...
  
  Вскоре меня уже обнимали, тормошили, спрашивали и поздравляли одновременно. Мия и Хло подождали, пока все желающие утолят первое любопытство, и по очереди крепко обняли меня. Я покрутила головой, чувствуя смутное беспокойство, и удивилась, когда поняла, чем оно вызвано.
  - А где Малышка?
  - На врача охотится, - усмехнулась Хлоя, - мы даже держим пари... Пока на доктора ставят три к одному, он до сих пор ухитряется маневрировать так, что она не может его поймать.
  - Зачем охотиться? - удивилась я
  - Как зачем? Бусины отдать, - хихикнула Мия.
  - Так и будем стоять? - Хло тянула нас в небольшой, отгороженный ширмами уголок, - пойдемте, посплетничаем.
  - Только я ничего рассказывать не собираюсь, - предупредила я строго.
  - Ну вооот, - протянули эти две интриганки хором.
  Мы успели обсудить пару-тройку парней из поселка, которые понравились Мие, выяснить, что у Хлои тоже есть кто-то на примете, но она этому почему-то не рада, обсудить, что на куртке Миста днем было уже четыре оттенка бусин, когда послышались первые звуки музыки. Хло с Мией заволновались, и потащили меня занимать места, не слушая мои уговоры, что нам стоит подойти позже, когда новички оттанцуют.
  - С ума сошла, - отчитывала меня Мия, - это же Праздник Невест. Танцевать будут только те, кто имеет право женится или уже женился, всякая мелкота сегодня по углам жмется.
  Гитара, скрипка и барабан в руках воинов среднего возраста неожиданно начали знакомую мелодию. Обе мои подруги подались вперед, стремясь не пропустить ни одно движение Охотничьего танца, я же смотрела на освобожденную от столов площадку для танцев, но мыслями была далеко. Только сейчас я осознала, что ощущаю себя так, будто перешла некую границу, и теперь смотрю на невест с другой стороны: вроде бы мы и рядом, но уже не вместе. Я смотрела Охотничий танец без особых эмоций, отмечая, что в этот раз не было никаких особых правил, поэтому женихи танцевали и вдвоем, и втроем, и даже вшестером - сами выбирая себе с кем встать. Оживилась, только когда на площадке появились Терри и Мист. К моему удивлению, в этот раз к ним присоединились Брендон и доктор Джеремайя. Я помнила парный танец - 'спор' Терри с Мистом, помнила тайком подсмотренный танец с Саем, когда он вел Терри и Миста. Но сейчас танец не был похож на первые два - четверо равных партнеров, не соперников, вышли просто получить удовольствие от слаженных действий, показать себя в лучшем свете и подыграть партнеру по танцу. Казалось, что четверо танцоров связанны между собой невидимыми нитями: слаженные движения, беззлобные подначки - это был танец-игра.
  - Мийка, он на тебя смотрит, когда думает, что ты не видишь! - Хло ткнула Мию в бок за моей спиной.
  - Да я внимания не обращаю, пусть смотрит! - Мия старалась говорить равнодушно, но тут же скосила глаза на танцующего воина, - Что, правда?
  Танец закончился, воины наклонились подобрать ножи, брошенные с финальным аккордом в многострадальный пол, видимо специально для этого прикрытый на танцевальной площадке толстым деревянным щитом, и Брендон не выдержал, быстро поднял взгляд, пытаясь поймать взгляд Мии. Та вспыхнула, но глаз не отвела.
  Еще пара танцев, и музыканты принялись подстраивать свои инструменты. К оркестру присоединился еще один гитарист, а к площадке начали подтягиваться из всех углов возбужденно переговаривающиеся мужчины.
  И тут на площадку шагнул Сай. Я переводила взгляд с воина на воина, пытаясь понять, кто же будет партнером Сая, когда на площадку вышел Эдвард. Зал взорвался свистом, смехом и выкриками, а я... Я скорее почувствовала, чем заметила, что Сай еле уловимо напрягся, видимо ничего подобного он не ожидал.
  Они встали друг напротив друга: высокий, поджарый Сай в темно-синем, и его отец, такой же высокий, но более мощный и кряжистый. Одетый в черное с серебром Эдвард словно подчеркивал проблески седины в своих, все еще черных, волосах, стянутых в хвост. Музыканты, наконец, затихли, сжалившись над инструментами и зрителями, замершими в предвкушении. Несколько медленных, как стук сердца, барабанных ударов и вступили остальные инструменты, сначала обманчиво выпевая нежную грустную мелодию, потом, повинуясь барабану, начиная рваный, кажущийся почти монотонным, но при этом терзающий душу танец.
  Отец и сын, такие разные, но неуловимо похожие чертами лица, мимикой, жестами, присматривались друг к другу. Я поняла, что сейчас вижу больше чем танец: Сайгон вряд ли когда-либо так откровенно расскажет о своих непростых отношениях с человеком, благодаря которому он появился на свет. Я помнила признание Сая о том, что на Кериме нет разводов, но вот у него есть отчим, и мачеха, а значит у его родителей другие семьи. Это было не просто тайной, это тянуло на Большой Семейный Скелет в Шкафу, и вряд ли кто-либо захотел бы отвести меня на пыльный чердак и отпереть дверцу. Но семейные тайны могли и подождать, а вот танец требовал всего моего внимания.
  Сай и Эдвард двинулись навстречу друг к другу: вроде и вместе, но каждый сам по себе. Шаг вперед, каблуки отбивают ритм, нога, согнутая в колене, идет вбок, движение бедрами, снова шаг, снова дробь каблуков, снова неуловимое движение другой ногой - и выпад на внешнюю сторону стопы. Я вздохнула: плечи и спина при этом ровнехонькие, тетя Полина души бы в них не чаяла. Ритм постепенно начал ускорятся, и движения стали резче: широкие брючины крыльями взметаются вокруг ног, и видно, как переступают ботинки, крест-накрест, прыжок с ноги на ногу, выпад, еще один, отступить назад, отбить сзади носком, поворот, еще поворот. Сай сдергивает с рукоятки ножа мой шарф, и зажимает его в кулаке, начиная отмахивать им ритм, в руках же Эдварда появляется нож в ножнах. Мне кажется, или Сай презрительно щурится? Танец больше похож на противостояние, где сын отстаивает самого себя, отказываясь и подчиниться отцу и принять вызов. В танце Эдварда больше техники: позы выверены, движения наработаны годами, красивые переходы заучены до автоматизма. Сайгон отвечает вроде бы теми же движениями, но при этом его танец кажется спонтанным, хищным, грациозным и острым, как кусок мяса, который я машинально подцепила с чьей-то тарелки и сейчас грызла, не отрывая взгляда от танцующего мужа. Он ни разу не обернулся ко мне, но почему-то я была уверена, что он чувствовал мой взгляд, и танцевал для меня тоже - чуточку больше рисуясь, чем делал бы это обычно. Ритм все ускоряется, движения становятся такими же рваными, как мелодия, и наконец, два соперника застывают друг напротив друга, нос к носу, в классической позе 'два петуха' - того и гляди, примутся толкать друг друга грудью и кричать: 'Да кто ты такой'. Они невыносимо долго стоят так в полной тишине, потом одновременно делают шаг назад, отступая, а зрители опять взрываются свистом, выкриками и смехом.
  
  Сай двинулся прямиком ко мне, и я вскочила на ноги, кинулась ему на шею, чувствуя, как он крепко, до боли прижимает меня к себе, утыкаясь носом в волосы, переводя дыхание и успокаиваясь.
   - Может быть, домой? - предложила я, когда он чуть отстранился.
   Сай согласился с молчаливой благодарностью, и мы вышли в теплую весеннюю ночь, пахнущую незнакомыми мне цветами.
  
  Всю обратную дорогу Сай молчал и казался спокойным, только рука, лежащая на моей талии, мгновенно напрягалась, стоило мне попытаться отстраниться. Я все гадала - что за тайна стоит за рождением Сая, какие отношения у него с отцом, а на грани сознания билась какая-то мысль, которую я никак не могла уловить, заставляя нервничать. Мы ушли из Дома Старейшин пешком: просторная внутри и огромная снаружи машина, на которой мы приехали, принадлежала Терри, а меньше всего нам обоим хотелось привлекать к себе внимание. Муж решительно свернул с ярко освещенной центральной улицы в лабиринт маленьких улочек и дорожек, который петлял между заборами задних дворов, и вскоре я совершенно потерялась. Очередной поворот вывел к очередному дворику, обнесенному сеткой, с совершенно непримечательной калиткой, выкрашенной в зеленый цвет. Сай ловко перегнулся через верхний край калитки, послышался лязг открывающейся щеколды и меня осторожно подтолкнули в открывшийся проход, потому что я замерла в восхищении. Тут не было ровного газона, кустов, выстриженных в форме зверюшек или вновь вошедших в моду на изначальной "альпийских горок", о которых моя мама могла говорить часами. Двор был живым: очертания дома смутно угадывались в листве разросшихся деревьев; куртины цветов, хосты, высокие стебли многолетников росли настолько естественно, что было ясно - создатель этой красоты, кто бы он ни был, потратил немало времени, добиваясь подобного эффекта. Но более всего меня привлекли небольшой прудик, берега которого были выложены камнем и изящная деревянная беседка, увитая нарядной зеленью с мелкими лиловыми цветками, вдоль внутренней стены которой шла широкая лавка, покрытая ковром, а в полу, в белой мраморной чаше, журчал невысокий фонтан, который едва доходил до моего колена.
  - Летом в Таншере жарко, - объяснял Сай, вслед за мной заходя в беседку, - вот все и стараются сделать такой уголок, чтобы было куда спрятаться.
  - Замечательно как! - выдохнула я восхищенно, и не сумев совладать с совершенно детским желанием залезла на лавку коленями и высунулась из беседки по пояс, рассматривая сад, - И деревья взрослые, большие.
  - Я этот участок из- за них и выбрал. - отозвался Сай, стаскивая шляпу и бросая ее вместе с банданой на лавку, - Когда увидел - подумал, что... - он словно запнулся, потом снова заговорил, - Подумал, что для детей будет в самый раз.
  Я замерла, боясь сказать хоть слово или сделать лишнее движение: мне показалось, что стоит спугнуть этот миг откровенности, и Сай закроется, спрячется под защитную броню, вылезти из которой его заставил танец с Эдвардом. Муж сел на лавку рядом, обнял мои ноги, прижался щекой к бедру, и стал рассказывать тихим, бесцветным голосом.
  - С того самого дня, когда Эдвард забрал меня к себе, я был уверен, что когда вырасту - у меня будет большая семья. Как у мамы и Расмуса. Трое детей, не меньше - ведь быть единственным ребенком ужасно, а между двумя будет постоянная конкуренция. А потом я вырос, построил дом для своих будущих жены и детей и понял... что семьи у меня уже не будет.
  - Так эти комнаты наверху - детские? - ахнула я.
  Сай потерся о мою ногу щекой, видимо соглашаясь с моим предположением. Повисла тишина, слышно было только, как журчит вода в фонтанчике. Сай перетащил меня на колени, стиснул в объятьях и уткнулся лицом в грудь. Было видно, что ему не слишком удобно сидеть скрючившись, но Сай словно не замечал этого. Меня затопила нежность: я впервые видела своего мужчину растревоженным, ранимым и беззащитным.
  - А дальше? - осторожно спросила я, запуская пальцы Саю в волосы и взъерошивая их.
  - А дальше я просто жил, - я почувствовала, как Сай пожал плечами, - больше не мечтал, планов не строил, был уверен, что доживу до Рубежа, и уйду за грань, как и положено. А потом появилась ты, и перевернула мою жизнь с ног на голову.
  - Уйдешь за грань? - мне очень не понравились предположения, которые возникли в моей голове, - то есть если бы нас не поженили - ты бы... умер?
  Чем больше я узнавала Кериму - тем сильнее мне хотелось домой. И тут, наконец, настойчивое ощущение, что я что-то забыла, пропало, потому что я вспомнила. Дом. Родители. Папа просил позвонить.
  
  Спонтанное желание вскочить и бежать чуть не вышло мне боком: я попыталась соскочить на пол, Сай, решив, что я падаю, постарался меня удержать. Несколько секунд мы недоумевающее смотрели друг на друга, а потом, не удержав равновесие, хохоча, свалились на лавку, запутавшись в руках и ногах.
  - Мне надо позвонить домой, - сообщила я все еще удерживающему меня Саю, который с хищным интересом разглядывал мое лицо.
  - Мгм, - согласился Сай.
  - Для этого мне нужно встать, - я уперлась ладонями в его грудь, пытаясь выбраться из его рук.
  - Угу, - согласился Сай не двигаясь.
  - А ты меня держишь! - возмутилась я, снова принимаясь барахтаться
  - Удивительно тонко подмечено, - Сай подавил мое сопротивление (придавив тяжестью своего тела), и тут же потянулся к губам.
  После долгого поцелуя меня не только выпустили из объятий, но и помогли встать на ноги, галантно поправив смявшееся платье.
  - Пойдем, покажу тебе вход через веранду, - Сай потянул меня за собой по одной из выложенных плоскими камнями тропинок.
  
  Я нервничала. Вернее не так. Я НЕРВНИЧАЛА. Сай привел меня в кабинет, посадил перед стационарным буком, уточнил, можно ли ему остаться - и теперь хищной птицей замер в кресле напротив. А я все никак не могла решиться нажать на кнопку вызова. Я сделала два глубоких вдоха, сплела и расплела пальцы, и наконец прикоснулась к экрану. Время словно остановилось, но вот, наконец, на экране появилась мама: судя по качеству картинки она приняла вызов на маленький наладонник, а значит, так и ходила с ним все это время, боясь пропустить звонок. Я почувствовала, как защипало в носу.
  - Соня, девочка моя! - мама вглядывалась в экран, а ее руки сами плели еле уловимые для постороннего наблюдателя жесты. "Как ты?" - спрашивали мамины руки.
  - Мама, у меня все хорошо! - отозвалась я, подтверждая слова на языке жестов.
  Отца языку жестов выучил дядьБоря сразу после первого покушения, а отец, в свою очередь, обучил и меня с мамой, решив, что это знание вполне может пригодиться.
  - С тобой хорошо обращаются? - руки мамы тем временем спрашивали: "Похищение?"
  - Более чем. Можно сказать, что меня балуют, - улыбнулась я в ответ. "Недоразумение. Позже"
  - У тебя есть ограничения по времени? - мама быстро шла по дому, направляясь, как я думаю, в отцовский кабинет. Руки тем временем жили своей жизнью: "Применяли силу?". Я помнила, конечно же помнила, что сигнал по галанету идет с задержкой, и предполагала, что мама задает вопросы подряд, не дожидаясь моего ответа, но почему-то за Сая, попавшего под подозрение, стало обидно.
  Я вопросительно глянула на мужа, и закашлялась, когда он в ответ невозмутимо сделал жест, означавший "без ограничений".
  - Никаких ограничений, - перевела я взгляд на маму, повторяя жестами "Все в порядке".
  Изображение на экране бука мигнуло, стало гораздо более четким - значит, мама переключилась на стационарный бук. Вот она нагнулась над клавиатурой (красные пряди, отмеченные ТриОНом, скользнули на лицо) и наш диалог превратился в конференцию. Я, прикрыв глаза, смотрела, как к нашему диалогу присоединяются тетки: близняшки Марта и Берта, тетка Ксения, мама кузины Малати, кузина Аин, тетка Вероника (мама Амели, предпочитавшая отзываться на Нику), еще одна кузина, Влада.
  - Ну что, Птичка, - хмыкнула тетка Ника, разглядывая меня, - Дочирикалась?
  
  Глава 16.
  
  Следующие два дня выдались удивительно мирными и тихими, как будто компенсируя бедлам, в который моя жизнь превратилась после появления на Кериме. Сай вставал рано, а я долго валялась и нежилась в кровати, прежде чем неспешно привести себя в порядок и спуститься вниз, к завтраку, приготовленному Тарой (которую мне никак не удавалось застать). Если в первый день я и удивилась, обнаружив в кухне Терри и Миста, то на следующее утро приняла это, как должное. Завтракать в их компании оказалось легко и приятно: все свои мужские вопросы они успевали решить с Саем до моего появления, за столом поддерживали легкую, дружескую беседу , а после завтрака они чудесным образом исчезали из нашего дома.
  
  Сай показывал мне дом и сад, рассказывал о том, как ему пришла в голову та или иная идея, загорался сам, тормошил, спрашивал моего мнения, и я, неожиданно для себя, азартно включалась в игру и строила планы о том, как и что стоило бы изменить в доме, будто и вправду собиралась жить в нем вместе с Саем 'долго и счастливо'. Сайгон все время был рядом, старался поцеловать, прикоснуться, обнять и прижаться при любой возможности, и мне это ужасно нравилось. Я все еще немного стеснялась проявлять инициативу, но с радостью отвечала на его ласку. Днем мы прятались от жары в беседке, болтали, рассказывали друг другу смешные истории из нашей жизни - Сай о своих поездках по Кериме и их с Терри проделках в воинской школе, я - о жизни в поместье, и о своей учебе. Иногда мы замолкали, но это молчание ничуть не тяготило. Когда жара спадала - забегали Мия и Хло, мы устраивались сплетничать на кухне с лимонадом и выпечкой Тары, а Сай тактично уходил наверх, к себе в кабинет, где я и находила его, когда Мия и Хло убегали по своим девичьим делам. Он откладывал бук, я забиралась к нему на колени и мы долго и обстоятельно целовались, как будто провели в разлуке не пару часов, а несколько дней.
  Ужинали мы вдвоем, устроившись с ногами на диване в холле, под бормотание галавизора, держа тарелки на весу и ведя шутливую войну за пульт. А потом наступала ночь, принося с собой совсем другие мысли и чувства.
  
  
   Я снова проснулся сразу после рассвета, но лишь улыбнулся предвкушающее: кажется, я начинаю любить раннее утро, особенно, если рядом со мной, доверчиво прижавшись спиной, спит моя Птичка. Это был день Рубежа, который должен был начаться и закончиться совсем иначе. Я никак не мог поверить, что сейчас все происходит на самом деле, впрочем, у меня был прекрасный способ доказать реальность происходящего самому себе.
    Потянувшись, я приобнял жену за плечи, зарываясь носом в её растрепавшиеся волосы. Она была прекрасна: беззащитная, сонная, теплая, пахнущая своим особенным, чувственным запахом от которого у меня на мгновенье пошла кругом голова. Приоткрытый рот с припухшими от моих поцелуев губами, упавшая с плеча лямочка недоразумения, которое она почему-то считает подходящим одеянием для сна, след от моего поцелуя над ключицей. Кажется, я начинал любить раннее утро за ту особенную атмосферу чувственной нежности, неспешности, которую оно несло с собой. Птичка просыпалась неохотно, сначала тело все отчетливей откликалось на ласку, потом открывались её огромные глаза, и она пыталась сбежать, каждое утро она пыталась сбежать и я включался в игру, позволяя ей думать, что в этот раз она выйдет победительницей, а потом ловил и возвращал на прежнее место. Её тело, еще не проснувшееся до конца, откликалось само, на каждое движение моих пальцев и моего тела, на мои поцелуи, и это подстегивало все сильнее: тихие вздохи, шепот, стоны, больше похожие на жалобное хныканье, её дрожь и выгнувшееся тело, и пальцы, до боли стискивающие мое запястье. Во мне поднималось что-то древнее, древнее, чем я мог себе представить, я знал, что почти рычу, понимал, что мои поцелуи становятся все требовательней, все настойчивей, но это мало меня беспокоило. Мечущаяся в моих руках, всхлипывающая Птичка, шепчущая: 'Да, да, пожалуйста' - вот что было самым главным в эти ранние утренние часы.
  Соня, как обычно, снова задремала, и я было решил последовать её примеру, когда услышал сигнал бука, извещающий о входящем звонке. Пришлось одеться и дойти до кабинета. Я с мрачной решимостью готовился к разговору с отцом Сони, или одной из тех женщин, которых Птичка называла Старшими Лисси, но все оказалось гораздо проще и приятней. Мне звонила Уна.
  - Мама, - улыбнулся я, - Что подвигло тебя справиться с этой 'крастовой машинкой', как ты окрестила бук Расмуса?
  - Как же, Сай? Ты разве ничего не хочешь мне рассказать? - определенно, мамы обладают особым талантом разговаривать с собственными детьми, потому что я тут же вспомнил, что коротко известив Уну о грядущих изменениях в моей жизни, я пообещал перезвонить ей позже с подробным отчетом.
  - О, я вижу, что это не телефонный разговор, - улыбнулась она, и я сконфуженно кивнул, - Тогда завтра я жду тебя с женой у нас дома. Я приготовлю твой любимый яблочный пирог. Заодно покажешь Соне Мунирскую Ярмарку - я же тебя знаю, наверняка не захочешь лететь флайбусом, а потащишь девочку на ржавом драндулете, лишь по недоразумению считающемуся твоим автомобилем, да еще и с ночевкой у озера. Я права?
  - Ты так вкусно об этом рассказываешь, что мне все больше нравится эта идея, - поддразнил я её, - и что ты взъелась на мой автомобиль? Все еще не можешь забыть моего первого 'Фредди', которого, покупку которого, кстати, профинансировал Расмус? Ну так мне уже не семнадцать, да и отец не позволил бы уронить престиж рода.
  - Сай, - мама внезапно стала серьезной, - будете на Ярмарке - купи то, что Соне понравится, только незаметно, мы с Расмусом хотим сделать ей подарок. То что она сделала для тебя, меня, да для всех нас -бесценно, и, боюсь, пока завтра я не обниму тебя, так и не смогу поверить в реальность происходящего.
  Я еще посидел, задумчиво разглядывая заставку с изображением заката на озере Карен, когда внизу хлопнула дверь. Приход Тары последние годы знаменовал собой начало нового дня в те редкие периоды, когда мне доводилось жить дома. Не хотелось ни ехать куда-либо, ни что-либо делать, зато хотелось спрятаться в наш маленький уютный мирок, как в эти два дня, когда мы были предоставлены сами себе. Мне даже удалось заставить себя забыть о разговоре с Сониным отцом, и о нашей с ним договоренности, словно мы с Птичкой самые обычные молодожены. Соня вчера очень смешно пыталась объяснить мне, как называется месяц после свадьбы там, где она жила. Окончательно запутав меня рассказами о кусающихся полосатых мухах, цветах и липкой сладкой еде, которых на Кериме не было, Соня, наконец, сдалась, и хохоча объявила, что будет называть этот месяц 'cладким'.
  С кухни запахло свежей выпечкой, бук уведомил о том, что звонит Терри, за стеной, в спальне, хлопнула дверь ванной - день неумолимо вступал в свои права, и я прекрасно понимал, что ни отсидеться, ни спрятаться мне не удастся.
  Завтракали мы вдвоем: Терри мама вызвала домой в этот же день, и тот улаживал дела и выполнял целый список мелких поручений, говоря о котором брат закатывал глаза, а Мист заявил, что без Терри будет чувствовать себя 'третьим лишним'. Соня, весьма странно отреагировавшая на новость, что Уна хочет познакомиться с ней, при упоминании о Мунирской Ярмарке и ночевке на берегу озера оживилась, уточнила, что там можно купить, быстро орудуя вилкой проглотила свой омлет и отправилась собираться в спальню. Там я ее и обнаружил, когда поднялся наверх: Соня сидела на полу перед кроватью, и с нежностью гладила пальцами ту самую синюю рубашку, в которой я впервые увидел ее в замке Нашер. Я почувствовал, как болезненно сжалось сердце от этого зримого напоминания о том, что скоро она упорхнет обратно, сел рядом, обнял ее и прижался губами к волосам.
  - Скучаешь? - только и удалось выдавить мне.
  - Немного, - отозвалась она и постаралась незаметно смахнуть с глаз слезы. Я сделал вид, что не заметил.
  Еще в Таншере я обратил внимание, что рядом с Птичкой я начинал смотреть на мир вокруг её глазами. Привычные образы стирались и отступали, заново показывая мне таких знакомых незнакомцев. Первый раз я заметил это, когда ревниво инспектировал свой дом, замечая, что и где надо починить, отрегулировать, просто приложить хозяйскую руку. Вот и теперь, глядя на так хорошо знакомый купол центрального павильона Ак-Тепе, Мунирской Ярмарки, я словно заново увидел белые арочные перекрытия, на которых перевернутой чашей лежал кобальтово-синий купол в бело-золотом узоре рисунка. За всю историю обитаемой Керимы ярмарка Ак-Тепе, появившаяся одной из первых, несколько раз горела, лежала в руинах после междоусобной войны родов, и даже однажды была взорвана одним главой рода, сошедшим с ума, но каждый раз центральный купол отстраивали заново, восстанавливая по старым эскизам и чертежам. Вот только затейливая вязь на куполе с каждой новой реставрацией все меньше походила на ту, что выводили руки первых колонистов, вкладывавших в узор какой-то свой, потерявшийся в глубине лет, смысл. Соня же, выбравшись из автомобиля, замерла, всплеснула руками и рассмеялась.
  - Пиалушка, Сай! Это же просто перевернутая пиала, у нас такие в семейном хранилище есть, и узор на ней традиционный, 'пахта' называется... Ну, хлопок! А, у вас же он тут не растет, не важно! Я, кажется, даже знаю откуда были родом те колонисты, что селились здесь. Как, говоришь, называется этот рынок? Ак-Тепе? Это переводится как Белый Холм, ты знаешь? Странное название: вряд ли можно ли назвать перевернутую пиалушку белым холмом?
  Я потрясенно молчал: не каждый день история Керимы говорит с тобой голосом твоей жены. И все-таки Птичка была права: рынок, расходившийся кольцами торговых рядов от центрального купола, действительно располагался на некогда высоком холме, просевшем от тяжести за столько лет. Соня была похожа на расшалившегося ребенка: пританцовывала на месте от нетерпения и даже слегка дергала меня за руку, крепко сжимавшую ее ладонь, до того ей хотелось поскорее влиться в пеструю мешанину людей, красок и запахов. Я поймал свободной рукой ее за подбородок и развернул лицом к себе.
  - Соня, послушай меня. Пожалуйста, не отходи ни на шаг, лучше, если ты будешь держать меня за руку или за ремень, если руки у меня будут заняты. На Ярмарке ты не ориентируешься и можешь потеряться, да и твой браслет скрыт под одеждой. Если захочешь пить или почувствуешь голод - у меня с собой есть вода и пирожки Тары. Пробовать то, что предлагают разносчики и продавцы на Ак-Тепе не советуют никому, кроме местных жителей, но ты - особый случай... Я не уверен, что у тебя есть иммунитет к местным кишечным инфекциям, а лечить, если что, мы сможем тебя только местными лекарствами.
  Птичка заметно поскучнела и нахохлилась, как делали это подростками Лина и Ани, мои сестры. Казалось, что после моего инструктажа ярмарка потеряла для Птички бОльшую часть своего очарования. Это было ужасно забавно, и я не удержался, нагнулся к ее уху чтобы поддразнить:
  - Если ты будешь хорошей девочкой мы зайдем в кукольный ряд, я куплю тебе сладостей и отведу в заведение дядюшки Гарифа - там готовят отменный кускус и подают земляничный сорбет.
  И тут же, не дожидаясь ответа, развернул ее в сторону рынка, и легонько подтолкнул в спину.
  Мы влились в людской водоворот.
  
  Торговые ряды, кольцами обвивающие центральный купол, делились на продуктовые и товарные, на богатые и бедные, на доходные и не очень. Вокруг нас бурлила жизнь: чумазые и смуглые от загара мальчишки-разносчики с неизменными небольшими тележками, одетые в полотняные выбеленные короткие штаны и жилетки на голое тело, с разноцветными поясными сумками шныряли между разодетых в праздничные платья девушек 'на выданье', семейных женщин, чьи браслеты оттеняли неяркую, удобную одежду хозяйки дома, проскальзывали тенями мимо редких тут воинов, одетых в 'мирное', которых я выделял из толпы чутьем, поселковыми мужчинами в простой немудреной одежде, и разряженными купцами и мастерами. Вот прошла тройка ярмарочной стражи, и я кивнул на ходу Джасперу, что ходил до женитьбы в моей десятке. Соня крутила головой не переставая, я же гадал: когда, наконец, у нее устанет шея? Мы все еще двигались по 'встречающему' ряду, традиционно отданному под разнообразные фрукты и специи, и мне приходилось называть незнакомые Соне плоды и ягоды, объяснять, как они растут и вежливо пресекать все попытки накормить Соню какой-либо экзотикой. Когда первый восторг Птички прошел, и она перестала изображать флюгер на ветру, я свернул на радиальную улочку, ведущую в центр. Три ряда вглубь и мы свернули на 'кольцо Мастеров'. Конечно, самые успешные Мастера, обычно, имели свою лавочку внутри центрального купола, но я любил бродить по внешнему кольцу. Тут всегда можно было найти нечто совершенно особенное, изготовленное руками тех, кто еще не довел мастерство до автоматизма и не закостенел в очередной 'традиционной школе'. И мы двинулись вглубь, к Мастерам-ювелирам, пробираясь мимо нарядных павильонов с одеждой, щедро расшитой золотыми и серебрянными нитями, украшенной камнями и блестками, мимо стоек с разноцветьем платков, по которым Соня лишь скользнула взглядом. Были тут и более бедные продавцы, раскладывающие товар на ящиках или даже на коврах, постеленных прямо на землю. И именно у одного из таких развалов Соня и замерла. Я недоуменно осмотрел товар: обычная кожа - ремни, кошельки, сумки и всякая мелочевка вроде оберегов на шнуре или заколок. Соня присела на корточки и уверенно вытянула один из множества кошельков: он был из черной кожи, простой, можно даже сказать аскетичный, если бы не стилизованное изображение песчаного кота. Вышитый желтой нитью абрис внутри был заполнен разноцветными доколониальными узорами, и казалось, что под шкурой животного перекатываются мышцы, и сам он замер, приготовившись к прыжку.
  - У Вас настоящий талант, - Соня смотрела на молоденького мальчика, судя по знакам на рукаве куртки бывшего даже не Мастером, Подмастерьем, с легкой улыбкой.
  Я торопливо вложил в его ладонь вдвое больше, чем было указано на обрывке бумажки, выпавшем, когда Соня раскрыла кошелек, желая изучить его внутри, и осторожно повел жену дальше, крепко придерживая за локоть. Парень, наконец, сфокусировал взгляд на деньгах на собственной ладони, потом удивленно и радостно вскинул глаза, и... снова устремил их на Птичку. Я почувствовал глухое раздражение.
  Птичка неожиданно остановилась, и освободилась от моей руки.
  - Да погоди ты! Мне кошелек не просто так был нужен, просто надоело монетки в кармане таскать, - на ее ладони лежали два золотистых асса, - Только ты мне объясни вашу денежную систему, может у меня тут целое состояние, а я и не знаю.
  Я достал еще две монеты и положил их на Сонину ладонь рядом с первыми.
  - Смотри, вот эти золотистые, твои монетки - это ассы, десять ассов составляют один динар, это вот эта серебрянная монета, а в одном ассе сто миллимов - вот таких красноватых монеток чуть поменьше. На миллимах изображена длань Праматери с глазом в центре ладони, считается, что взор праматери устремлен на то, как ты зарабатываешь и тратишь, а длань защищает тебя от искушений. Вот этот динар - с пустынным котом, каждый род печатает динары со своим знаком, но они все ходят на Кериме, без различий. Смотри, на реверсе динара профиль Праматери, правда она тут в покрывале, только очертания лица и видно. А вот на реверсе ассов - Главный Храм, а на аверсе - просто цифра номинала. На один асс ты можешь купить нарядный платок, или книгу или продуктов на семью на два дня.
  Соня сдвинула выложенные мной монетки на край ладони, но я решительно сжал ее руку в кулачок:
  - Пусть остаются у тебя. На всякий случай.
  Соня убрала монеты в кошелек, а кошелек спрятала в карман, и мы пошли дальше.
  Птичка шла неспешно, скользя глазами по выставленным товарам, подходила, смотрела, иногда задавала вопросы. Я заметил, что она словно избегает Мастеров-ювелиров, а ведь мне казалось, что с выбором подарка для Сони никакой сложности не будет, стоит дойти до первого Мастера с россыпью колец, серег, браслетов и подвесок. Нет, Птичка смотрела и украшения, только они были весьма необычными, я бы даже сказал откровенно бунтарскими. А у очередного павильона она замерла, и я понял: 'вот оно'. Небольшая, ажурная резная шкатулка словно светилась изнутри, а несколько отделений внутри были отделаны бархатом янтарного цвета. Соня погладила резьбу пальцами, со вздохом поставила ее на место и потянула меня за собой, к следующему павильону, завешанному коврами, и к следующему, где она на мгновение замерла. Лоскутные одеяльца, кружевные шали и вязанные пледы, маленькие носочки и ботинки такого размера, которого, казалось бы, не может быть на свете, самодельные колыбельки и плетеные корзины с белоснежным бельем - мои ладони невольно скользнули на Сонин живот. Неизвестно, до каких глубин самокопания я бы дошел, но тут подскочила бойкая бабулька - продавец, и скользнув по нам цепким взглядом, задержавшимся на моем браслете, вынесла вердикт:
  - Молодожены!
  - Молодожены, - согласился я.
  - И свадьба была совсем недавно, - старушка не спрашивала, она утверждала.
  - Меньше недели, - отозвалась Соня и положила ладони поверх моих.
  - Так ты, девонька, куколку-то купи, во-он они стоят, смотри какие нарядные. Моих кукол куда только не покупают, почитай во всех храмах ближайших городов стоят. Когда ты еще на Ярмарку выберешься, не заметишь, как время пролетит, а к Дню благословения надо заранее готовиться, не любит Праматерь суеты в таких делах.
  Я досадливо поморщился: когда о чем-то столько времени пытаешься забыть, очень сложно потом перестроится обратно. Я действительно забыл про этот День благословения, и действительно к нему надо было подготовиться.
  Соня с удивительно счастливым лицом рассматривала стеллаж с ритуальными куклами. Трудно было придумать момент лучше. Я сунул бабульке серебряный динар, чмокнул увлеченную Соню в макушку и попросил ждать меня и никуда не отходить, пообещав, что вернусь быстро. Каюсь, я недооценил свою Птичку и ее умение влипать в неприятности.
  Когда я вернулся, надежно упаковав подарок для Сони в рюкзак, где дожидались своего часа пирожки Тары, Сони у павильона уже не было.
  
  Как выяснилось опытным путем, очень сложно купить подарок на День рождения, если будущий именинник цепко держит тебя за руку либо по-хозяйски приобнимает за талию, да еще и рвется посмотреть поближе то, к чему ты проявляешь мало-мальский интерес. К тому же, финансовые вопросы продавцы предпочитали тоже обсуждать именно с Саем. Может быть это и выглядело смешно, но мне категорически не нравилась идея покупки подарка Саю за его же деньги. К счастью, у меня все-таки были 'свои' деньги, и, как выяснилось, две монетки, подаренные воинами в Нашере 'на удачу' были не самого мелкого достоинства. Я даже пару раз видела то, что вполне могло быть подарком для Сая, но рассмотреть поближе так и не решилась
  Я успела совсем пасть духом, и увериться, что быть Саю в день рождения без подарка от меня, когда Сай оставил меня одну у стеллажа с ритуальными куклами. Старушка-продавец, чье морщинистое лицо напоминало печеное яблоко, укутанная с ног до головы в несколько цветастых шалей, ухватила меня за запястье рукой-птичьей лапкой, обтянутой пергаментной кожей, и потянула к стелажам поближе:
  - Смотри, смотри, красавица, не глазами смотри - сердцем. Не ты приношение Праматери выбираешь, благословница тебя сама выберет.
  В детстве, помнится, я и сама из подручных тряпочек могла скрутить простенькую фигуристую куколку - оберег, но сейчас, стоя перед расставленными в несколько рядов куклами, я почувствовала, как мне становится жутко. Черные волосы из шерсти были ниточка к ниточке безукоризненно заплетены в сложные прически, перевитые яркими лентами и украшеные блестками, одежда была подобрана весьма тщательно, и даже не смотря на то, что обережным и ритуальным куклам никогда не делали лица - сейчас я чувствовала, что нарядные благословницы смотрят на меня с молчаливым осуждением. Я беспомощно оглянулась на старушку, собираясь извинится, и сбежать как можно дальше от этих жутковатых и будто бы живых созданий. Та неуловимым движением качнула шаль, поправляя ее на плечах и неожиданно так тепло улыбнулась мне, что я встряхнула головой, отгоняя непрошеные страхи, закрыла глаза и решительно шагнула к стеллажу, решив, что возьму первую куклу, попавшуюся в руки. Неожиданно подвернувшийся под ноги мелкий камушек заставил оступиться и неловко замахать руками пытаясь удержать равновесие. Каким образом у меня в руках оказалась кукла, мало похожая на благословницу, я так и не поняла, но открыв глаза я обнаружила под своим носом ярко-малиновую нитяную макушку, по которой змеилась косица, перевитая серебряным шнуром. Да и одета была куколка не в парадное двухслойное платье а в невероятные, сшитые из ярких лоскутков-обрезков рубашку и брючки.
  - Вот, эта! - счастливо улыбнулась я старушке.
  Та просеменила ко мне, долго вглядывалась то в меня, то в оказавшуюся в моих руках малинововолосую куколку, задумчиво прикоснулась к моей пряди, выбившейся из под шарфа, под которым я прятала свою яркую гриву, заправила ее обратно под шарф и неожиданно черты лица старушки будто поплыли. Лицо стало маской, с него пропали все признаки пола и возраста, выцветшие старческие глаза заволокла молочно-белая дымка, и мне бы бежать от сумасшедшей, но как в дурном сне я не могла ни пошевелиться ни сдвинуться с места. И голос, которым заговорил мой кошмар, был будто механическим, пугающим, без интонаций:
  - Сама тебя выбрала, сама в руки пошла... Только не благословница это, не для Праматери делана, смысл другой вложен, а и он хорош. Знать судьба такая тебя выбрала, девонька, только мимо жриц путь твой лежит, не ходи к ним, не говори с ними. Смерть они, смерть и ужас Керимы, не давайся им в руки! Улетай, Птичка, улетай домой, прочь отсюда! КЫШ!
  Скрюченные руки превратились в птичьи лапы и потянулись ко мне, шаль качнулась крыльями - я невероятным усилием отшатнулась в сторону, наткнулась на ковры, заботливо развешенные в несколько слоев у соседнего павильона, запуталась в них, и судорожно рвалась на воздух, еле дыша от навалившегося ужаса. А в след мне летел неприятный, пугающий, бесполый смех:
  - А колыбельку я для сына твоего к сроку выглажу, как положено изукрашу, ко мне приходи, не забудь - оберег для него от жриц дам!
  Мне, наконец, удалось справиться с коврами, и я вывалилась в узенький проход между павильонами, прижимая к себе свою малинововолосую не-благословницу. В ушах шумело, я судорожно глотала воздух, ноги не держали - пришлось сесть на корточки. Я сама не могла с уверенностью сказать почему я испугалась эту старушку, почему бежала в таком ужасе, я ведь не собиралась в ближайшее время общаться ни с какими жрицами, да и как увязывались взаимоисключающие требования 'улететь домой' и 'прийти за колыбелькой' было непонятно. Впрочем, о колыбельке говорить вообще было глупо - после совершеннолетия я каждый год посещала врача и вовремя меняла противозачаточный чип: 'на всякий случай'. Молодая врач из ТриОНского госпиталя при летной школе еще каждый раз подкалывала меня фразой из старого доколониального анекдота: 'Не пригодилось?'. Впрочем, версию о сыне портила и статистика, говорящая что у девочек Лисси, обычно, рождаются и дочери. Были и еще мысли, которые я старательно оставляла 'на потом' - например, как скользнули руки Сая на мой живот: я ведь так и не знала, его отношение к детям вообще и к своему возможному отцовству в частности, но думать об этом сейчас у меня не было никаких сил.
  Наконец отдышавшись я убедилась, что коленки не подгибаются, а руки больше не дрожат, и собралась вернуться обратно в торговый ряд, когда услышала чужие голоса совсем рядом. Я рванулась на голоса, но тут же выскочила обратно в проход, зажала себе рот руками и вжалась в стену павильона, стараясь слиться с ней и опасаясь, что выдам себя неосторожным движением или звуком. Пара, которую от меня скрывали свисающие ковры, занималась тем, что обычно показывают по платным каналам галанета. Но самым неприятным было не то, что я увидела: я узнала женщину. Это была мачеха Сая, Найна, только вот партнером Найны был не Эдвард.
  К сожалению, ковры, скрывающие от меня парочку, со звукоизоляцией справлялись из рук вон плохо - до того, как я догадалась зажать руками уши, я успела выслушать целую серию стонов и вздохов, перемежающихся заверениями в любви и невозможности жить без любимого. Правда, признания эти были сделаны женским голосом, мужчина в ответ лишь сосредоточенно пыхтел. Последний раз я чувствовала себя так по идиотски, когда после бурного празднования дня рождения одного из сокурсников согласилась на предложение 'переночевать в общаге в комнате девчонок'. Алкоголь я никогда особо не любила, и в тот вечер так и ходила с единственным бокалом, из которого пару раз пригубила вина. Именно поэтому забыться тяжким алкогольным сном мне не удалось, да еще невовремя сработала семейная способность мгновенно просыпаться, заслышав посторонние звуки. Надо ли говорить, что проснулась я ровнехонько в тот момент, когда сладкая парочка из хозяйки комнаты и сокурсника, бодро миновав прелюдию, настолько увлеклась процессом, что прерывать их уже не было никакого смысла. Пришлось старательно изображать спящую, раздраженно думая: 'Что ж вы так долго то?'. Надо ли говорить, что со всех вечеринок потом я всегда возвращалась ночевать в нашу с Майклом квартиру? И сейчас я даже не могла предположить, как надолго я застряла между павильонами из-за любителей острых ощущений. А самое неприятное было в том, что Сай наверняка отправится меня разыскивать, и вполне может натолкнуться на то, чего ему совсем не стоит видеть. Я развернулась и решительно зашагала в противоположную сторону, тщетно пытаясь придумать способ разыскать собственного мужа в этой людской круговерти.
  Павильоны по моим бокам сменили цвет и фактуру, и я 'вывалилась' в другой торговый ряд, где буквально наткнулась на небольшой раскладной столик, бедным родственником приткнувшийся под крышей богато украшенного ювелирного шатра. На столике, на потертом темно-синем бархате были разложены мелочи, вроде традиционных развалов 'все по десять' на стихийных барахолках у удаленных СтаПортов: брелки, кольца для салфеток, запонки, подвески, кольца, серьги и разнообразные зажимы, подставки и держатели, закладки и странные штуки, предназначение которых было мне совсем неясным. Продавец за прилавком был еще моложе, чем тот, у которого Сай купил мне кошелек - этот был совсем подростком, угловатым, неловким, с только пробивающейся растительностью на лице, да и товар его словно терялся на фоне благородного блеска закрытых витрин и яркого многоцветного обилия дешевой бижутерии, развешанной для привлечения внимания. Но я уже увидела то, что так долго искала: небольшой изящный брелок в форме птички - ажурные переплетения блестящей, тонкой проволоки, синий камушек глаза- ничего лишнего. Я задумчиво покрутила брелок в руках.
  - Тростниковая птичка - талисман на счастье, - неожиданно подал голос продавец и, кажется, сам смутился собственной храбрости и тому, что голос у него ломается.
  - Сколько? - решилась я.
  - Сколько не жалко, - удивленно отозвался тот, - я же только ученик.
  Я выудила из кошелька два асса, и усмехнулась: меняю 'удачу' на 'счастье', дарю Саю птичку - сколько глубинного смысла можно было бы углядеть в банальной покупке подарка, если бы было желание. Взгляд у парнишки стал удивленным и благодарным одновременно, и он так и смотрел на меня, пока я прятала подарок для Сая в отделение на молнии в кошельке, а кошелек поближе к телу. Неожиданно парнишка испуганно отшатнулся и потупился, а меня крепко обняли знакомые сильные руки.
  - Сай, я тааак испугалась, - неожиданно даже для себя всхлипнула я, и расплакалась, уткнувшись к нему в грудь, - я потеряяялась... а тебя нет... и непоняяятно как искааать...
  Правы, правы были древние, говорившие, что лучшая защита - это нападение.
  
  Слезы текли и текли, унося с собой испуг и нервное напряжение, а в объятьях Сая было надежно и уютно, так что я быстро успокоилась. Сай оттеснил меня с дороги вглубь павильона, подальше от гомонящей толпы, и отгородил своей спиной от людских взглядов.
  - Ну что ты, Птичка моя, что ты? - тихо ворковал Сай, и его ладонь осторожно оглаживала мои плечи и спину, так что я незаметно для самой себя рассказала про странную старушку и про её, так напугавшее меня предсказание.
  Сай сильней прижал меня к себе:
  - Предсказала, говоришь? Не бери в голову, не настоящая это ведающая. Бакычу-апа Дочерей Храма боятся, потому никогда прилюдно да еще и бескорыстно слова не скажут. Видать на старости лет чудит бабушка, заговаривается, да путает реальность с вымыслом.
  Я еще немного постояла, прижимаясь к сильному телу Сая, пока он не отпустил меня. Мальчик - продавец, казалось, более всего мечтал провалиться сквозь землю или телепортироваться куда-нибудь на другой конец города.
  
  - Чего это парень тебя так боится? - тихо прошептала я мужу, - неужто ходят слухи что по ночам ты превращаешься в монстра и охотишься на молодых мальчишек?
  Улыбка Сая стала насмешливой:
  - Ты забываешь, что твой браслет не виден под одеждой, заговариваешь, улыбаешься, хвалишь работу. Ну, признайся, ты же его хвалила? - дождавшись моего ответного кивка Сай продолжил объяснение, - в общем ведешь себя так, будто бусины все еще жгут тебе пальцы. А потом появляюсь я, неотвратимый и означающий неприятности. Мой браслет буквально кричит, что ты моя жена, а флиртовать с замужними женщинами бывает очень вредно для здоровья.
  - Погоди, - замотала я головой, понимая, что сейчас самое время задать вопрос, так мучающий меня после увиденной за коврами сценой, - Сай, но ведь браслеты... с браслетом невозможно изменить, ведь так? Ты же сам мне говорил! Нет измен, нет ревности, нет боли?
  Теплые ладони обхватили мое лицо, взгляд у Сая сделался пристальным до неуютности:
  - Это выбор женщины, Соня. Мужчина не может ни уйти, ни изменить, но для женщины браслет всего лишь украшение, показатель статуса и богатства мужа, и маячок, на случай, если ее напугает выжившая из ума старуха, и она потеряется в толкотне Ак-Тепе.
  Паззл сложился, и последние, умозрительные сомнения, строившиеся на предполагаемых свойствах браслета, истаяли как дым: там, в ковровом павильоне, я видела Найну. Только вот что делать с этим знанием было совершенно непонятно. Поэтому я ухватилась еще за одну непонятную фразу.
  - Маячок? Ты сказал маячок? Значит ты нашел меня по браслету? Но как?
  Сай тихо рассмеялся в ответ:
  - Мужчина просто чувствует направление, в котором находится его жена, причем чем дальше браслеты друг от друга, тем сильнее и ярче эти ощущения. С возрастом, конечно, появляются опыт и навыки, позволяющие как игнорировать так и усиливать эти ощущения.
  
  Сай отпустил мое лицо, чтобы тут же крепко обнять за талию, и вернулся к столику, увлекая меня за собой, пробежался пальцами по одному из рядов выложенного товара, потом поманил продавца к себе, и передал сложенный вчетверо лист, который вытащил из нагрудного кармана. Парнишка развернул его и принялся внимательно изучать, близоруко щурясь и сосредоточенно сопя.
  - Возьмешься? - немного иронично уточнил он
  - Через два дня сделаю,- отозвался ученик, не отрываясь от листа.
  Сай выложил несколько золотистых ассов на столик, уточнил: 'Задаток', и настойчиво потянул меня от столика, где парнишка на ощупь собирал монетки, не отрываясь от Саевого листа.
  - Ну что, - улыбнулся мне мой воин, оглядывая меня с ног до головы, - Хорошей девочки из тебя не вышло, куклу мы тебе купили, так что остался дядюшка Гариф и его сладости.
  
  Глава 17.
  
  'Дядюшкой Гарифом' оказался вововсе не высокий, седовласый и пожилой мужчина, торгующий сладостями, как услужливо нарисовало мое воображение. Это было высокое, белостенное здание с витражными окнами, из которого умопомрачительно пахло едой. По случаю теплой погоды прилегающая к нему территория обросла не террасами со столиками и зонтиками, как было принято на ТриОНе, а 'тихими беседками', обнимающими основное здание, как кольца торговых рядов центральный купол. 'Тихая беседка' представляла из себя закуток, огороженный деревянной решетчатой ширмой, щедро увитой зеленью со знакомыми мелкими лиловыми цветами. В качестве крыши над головой был натянут какой-то из новомодных материалов, которые не горели, не промокали и обладали еще сотней полезных свойств, но это была единственная уступка достижением цивилизации. Домотканные пестрые дорожки на полу, цветастая тонкая занавеска, отгораживающая беседку от внешнего мира, широкий и низенький деревянный столик, и такой же диван, шириной и высокими резными спинками напоминающий огромную кровать для младенцев, покрытый кошмой и многочисленными подушками, в которых и я и Сай полулежали. Он потягивая пахнущий травами чай, я - довольно жмурясь и понемногу зачерпывая вкуснейший сорбет из креманки цветного стекла. Немолодой, но обаятельный разносчик, в очередной раз подходя к нашей беседке, снова негромко откашлялся и выждал пару минут, прежде, чем скользнул за занавеску с подносом, полным здешними сладостями. Я взглянула на невозмутимое лицо Сая, прыснула и подвинулась поближе к столу.
  
  Ловкие руки официанта привычно расставляли на столе тарелочки со сладостями, ставили на специальную подставку глиняный чайник с чаем для меня, разжигали под ним маленькую плоскую свечку, а я чувствовала какую-то неправильность в этой картинке, и никак не могла понять, что меня беспокоит. Очередное блюдечко встало на дальний край стола, светлый широкий рукав рубашки задрался, и я поняла, что на смуглом, загорелом запястье, как и положено, одет широкий браслет щедро украшенный орнаментом. Только он не из золотистого металла, как у Сая или у встреченных сегодня мужчин, а из плотной кожи. Мужчина, заметив мой взгляд, одернул рукав, а первое же попробованное мной крохотное пирожное причудливой формы заставило позабыть обо всем остальном.
   - Кажется, я объелась, - пожаловалась я Саю, жадно обводя глазами оставшиеся на столе сладости, - тут столько всего вкусного, а в меня больше ни кусочка не влезет.
  - Я думал, что этот момент наступит на пять минут и кусочек торта раньше, - подколол меня он в ответ, - Помню, когда мы с Терри только закончили учится и получили свой первый заработок, то пришли сюда не в силах противиться искушению, но ужасно стесняясь друг друга. Мы тогда наелись так, что я потом еще полгода не мог смотреть на десерты.
  - Неужели вас ограничивали в сладком? - искренне удивилась я
  - Пока мы учились то все посылки, присланные из дома или переданные родителями, делились на всю нашу компанию, и очень быстро заканчивались. А потом мне тогда постоянно хотелось есть, хотя и кормили нас хорошо, но... быстрее всего из запасов съедалось самое вкусное.
  Я прислушалась к себе, и отрицательно покачала головой:
  - Думаю, что у меня богатая практика, и никакого отвращения завтра я не почувствую. А вот сожаление, что не попробовала вооон то пирожное с вишенкой или вот эту пирамидку в шоколадной крошке никуда не денется.
  - Значит доберешься до них завтра. Нам упакуют все это с собой, и, насколько я знаю Уну, сейчас нам принесут еще пару полных пакетов, которые она заказала. Все никак не привыкнет, что мы с Терри уже выросли, и в нас уже больше не помещается столько сладкого. Ну что, куда ты хочешь пойти? Одежные ряды, украшения?
  Я задумалась. С одной стороны было очень любопытно, с другой - Тара с молчаливого одобрения Сая за пару дней собрала мне весьма приличный гардероб 'на первое время'. Выбирать между очередными 'ночными рубашками', отличающимися только цветом или узором вышивки не хотелось, а покупать себе белье в присутствии Сая я еще не была готова. С третьей стороны я была сыта и умиротворенна, и более всего мне хотелось сейчас свернуться где-нибудь в клубочек и задремать. Мои мысли сопроводил сладкий зевок, который не удалось подавить, и виноватый взгляд на Сая. Тот мимолетно улыбнулся мне в ответ, кивнул в очередной раз зашедшемуся в кашле перед входом официанту, что-то показал двумя лаконичными жестами, и притянул меня к себе поближе, чтобы обнять.
  - А мне рассказывали, что увести женщину с Ак-Тепе - непосильная задача. Обманывали, наверное?
  - Просто я у тебя неправильная женщина, - мне было уютно рядом с ним и совершенно не хотелось поддерживать пикировку.
  - Мне такая и нужна, - Сай быстро клюнул меня поцелуем в макушку, и поднялся навстречу нашему разносчику, вернувшемуся с тремя бумажными пакетами, два из которых были упакованы вместе: Сай очень хорошо знал свою маму.
  
  Обратно к машине мы возвращались другой дорогой: сперва по ряду специй, где запахи кружили голову и заставляли чихать: разноцветные горки специй, возведенные на плоских деревянных мисках соседствовали с чинно расфасованными в прозрачный пластик, чтобы сменится сушеными травами и снова горки, но уже в высоких кувшинах из необожженой глины, а в следующем ряду оказались разложены сухофрукты всех цветов и размеров: и привычные глазу, и до этого не виденные. Сай отобрал у меня, пару слив, которые я машинально взяла из рук особо настойчивой продавщицы, и прибавил шагу. Следующий ряд был похож на ювелирный, но была в нем какая-то странность. 'Амулеты', - прокомментировал Сай в ответ на мой удивленный взгляд. Я пригляделась: и правда, чего тут не было, я узнала и 'песни ветра' всех форм, цветов, размеров, и 'ловцы снов', что так любила кузина Малати. Фигурки и подвески, ожерелья и медальоны - тут были сувениры, казалось, изо всех известных миров. Рассмотреть и перетрогать все, что хотелось мне не дали - муж неумолимо увлек меня дальше., в проход, к следующему ряду. Тот встретил нас многоголосьем птичьего молодняка - пушистые комочки цыплят пищали, утята крякали, птенцы непонятной породы издавали звуки, больше похожие на мяуканье, рядом волновалось и гомонило людское море: в этом ряду было многолюдно. Неожиданно Сай сбился с шага и замер, я по инерции сделала еще шаг вперед и столкнулась с ним. Сай обернулся, глаза у него блестели.
  - Пойдем, скорее! Я должен тебе это показать!
  И мы пошли смотреть ЭТО, чтобы оно ни было. Пробираясь за Саем сквозь толпу я наконец увидела, куда мы отправляемся: в небольшом павильоне не было ни цыплят, ни утят, ни каких-либо других маленьких пушистых комочков. Но он был весь завешан или заставлен клетками: круглыми или прямоугольными, на одну птицу - или на семью или выводок, скрывающие за своими прутьями нарядную 'красавицу' или серенькую 'замарашку'. Когда мы протолкались к павильону - я восхищенно крутила головой: где еще я могла бы встретить такой анахронизм, как продавца певчих птиц и его рабочее место?
  - Смотри! - тронул меня за плечо Сай, - вот туда. Видишь? Это тростниковая птичка. Когда я увидел тебя, то мне показалось, что ты на нее похожа.
  
  В клетке, стоящей в глубине павильона, сидела небольшая птичка: головка и шея ее были покрыты красно-коричневыми перьями, тельце было темно-синего окраса, а на верхней части крыльев проходила полоса бледно-желтого оттенка.
  - Красивая, - выдохнула я восхищенно.
  - А как поет, - из глубины палатки вынырнул весьма бойкий старичок.
  - Жаль, что в клетке не поет, да и живет недолго, - голос у Сая был ровный, но я чувствовала, как он злится.
  - Парнишки давеча подобрали. Тут, недалеко, ограждение. Пластик, прозрачный, часто бъются , - охотливо отозвался продавец, - Вот, выходил, и все ждал. Все думал - чего жду? Купить хотели- не продал. Думал - почему? Теперь знаю - тебя ждал. Забирай.
  Круглая клетка перекочевала со столика в руки удивленного Сая.
  - А клетку у заборчика оставишь, мальчики подберут... Дедушку Амара тут многие знают, клетку не тронут. Идите, идите! - замахал он на нас руками.
  Клетку у Сая я забрала, и теперь несла ее перед собой, крепко обхватив руками, и тихо уговаривала птичку не бояться и потерпеть еще немного, плюнув на то, как я выгляжу со стороны.
   Окончание текста удалено в соответствии с договором с издательством.
Оценка: 7.51*79  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Межзвездный мезальянс. Право на ошибку" С.Ролдугина "Кофейные истории" Л.Каури "Стрекоза для покойника" А.Сокол "Первый ученик" К.Вран "Поступь инферно" Е.Смолина "Одинокий фонарь" Л.Черникова "Невеста принца и волшебные бабочки" Н.Яблочкова "О боже, какие мужчины! Знакомство" В.Южная "Тебя уволят, детка!" А.Федотовская "Лучшая роль для принцессы" В.Прягин "Волнолом"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"