Арина Алисон: другие произведения.

Новые дороги - новые заботы

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние конкурсы на ПродаМан
Открой свой Выход в нереальность
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Peклaмa
Оценка: 8.04*17  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Продолжение романа "Космический Нянь"
    24/10/2017 - добавлен новый кусочек
    Никаких обещаний по срокам прод и прочего, пока просто обозначаю, что жива. Указания на ошибки, высказанные в корректной форме, приветствуются.

КНИГА 4.

НОВЫЕ ДОРОГИ - НОВЫЕ ЗАБОТЫ.

От автора.

Представляю вашему вниманию продолжение: 1."Долг платежом красен", 2."Герцогиня" и 3."Космический нянь".

(В первых двух книгах) Бывший школьный учитель по просьбе зятя-бизнесмена становится воспитателем и, по совместительству, телохранителем двух племянников. Возвращаясь из поездки по Европе, засыпает в самолете, а приходит в себя в теле девочки-подростка. Малолетняя авантюристка, стремясь помочь семье, решается на опасный ритуал, и, в результате, ее тело занимает душа сорокалетнего мужчины. Будучи по характеру флегматиком, Серж относительно легко воспринимает новые обстоятельства и решает исполнить желание ребенка.

В процессе помощи семейству, обретает небольшие магические возможности, которые и помогают выполнить намеченное. Пристроив и обеспечив многочисленную родню, ГГ уходит в монастырь, где попадает под завал. Тело гибнет, а душа возвращается в тот же самолет, заходящий на посадку.

(Космический нянь) После семи лет проведенных в другом мире, вернуться к нормальной жизни оказалось нелегко. Сергей находит для племянников нового телохранителя и уезжает в Индию. Там знакомится с инопланетянами и получает предложение присматривать за подростками-раминами. Совмещая обучение со знакомством с заселенной Вселенной, мотается по планетам и, само собой, влипает в различные приключения, попадает на зуб одной тварюшке. В ходе сбоя лечебного процесса, получает долгожительство и некоторые дополнительные возможности. В добавок, знакомится с драконой, которая награждает его тремя малышами. Чувство ответственности не позволяет Сергею доверить процесс воспитания юной и неуравновешенной драконочке. Он поселяется на острове и занимается обеспечением детей и подруги всем необходимым. Пока обустраивался, получил под свое начало группу драконов. В результате магической катаклизьмы, чуть не погибает, а подопечные подростки-рамины приобретают свойства, позволяющие обходится без наставника.

(Новые дороги - новые заботы) Контракт считается выполненным. Серж получает отставку и космический корабль в награду. Спасаясь от наезда дракон, отправляется путешествовать по планете. По ходу обзаводиться учениками и получает от местного бога предложение стать Повелителем драконов. Собрать толпу индивидуалистов в государство - задача не из простых. И отказался бы, да чревато. Набирает в качестве помощников несколько человек на Земле. Спасает планету от космических пиратов. Уяснив, что местоположение планеты раскрыто и нежелательные гости из космоса могут заявиться в любой момент, оправляет на Землю десант за кадрами. Собирая информацию об окружающих государствах, спасает магов, подвергшихся гонению в одной из близлежащих стран. Помогает им создать школу магии, рассчитывая подучиться сам и обучить человеческой магии своих детей. С его подачи так же создается Академия магии для драконов.

Первые две книги связаны друг с другом настолько, что читать вторую, не ознакомившись с первой, вряд ли стоит. "Космический нянь" вполне можно читать отдельно. Данную (четвертую) книгу, по моему личному мнению, тоже можно читать отдельно, но друзья утверждают, что лучше сначала ознакомиться с третьей книгой.

Где-то будет смешно, где-то не очень, местами - даже умно, а в других местах может и сильно наоборот. Но одно точно обещаю - никаких любовных историй и потрахушек.

Буду рада, если вам понравится. Если нашли рассказ интересным, не сочтите за труд поблагодарить. Хорошо бы материально, но если с финансами напряженка, то буду рада и оценкам с комментариями. Мне, как и любому нормальному человеку, важно знать, что моя работа нравится другим. Это знание дает силы и желание продолжать начатое.

Указания на ляпы и ошибки, высказанные в корректной форме, приветствуются.

Проставляться тем, кому не понравилось, необязательно.

Я прекрасно осознаю, что не существует такого произведения искусства, будь то картина, книга или фильм, чтобы нравилось всем без исключения. Даже на одну и ту же шутку или анекдот разные люди реагируют по-разному. Поэтому, будучи в здравом уме и твердой памяти, сообщаю: - На всех угодить не рассчитываю, но СМЕЙТЕСЬ, КОМУ СМЕШНО, И ЖИЗНЬ УЛЫБНЕТСЯ ВАМ!!!

Глава 1. Очередной перекресток.

С некоторой грустью проводил взглядом юных раминов, за которыми присматривал последние несколько лет, я улегся в каюте, пытаясь прийти в себя от свалившихся перспектив.

- Свободен. Куда хочу, туда и лечу... Хм... А вот куда хочу? Куда лечу? Я же ни разу серьезно не думал о подобном варианте. Как-то времени не было. К тому же, считал, что эта ситуация возникнет еще нескоро. Глядя на просто потрясающую заторможенность моих подопечных, я полагал, что работать при них воспитателем придется до-о-олго. К тому же, предлагая работу, Крит четко обрисовал перспективу: по окончании контракта мне выдадут денег и высадят на планете, которую выберу. Как удивительно завернула жизнь. Теперь же у меня есть собственное средство передвижения! У меня личный корабль! Могу лететь на Трэллис, могу в Транию или на Землю, а захочу... Хм... Почему бы не прошвырнуться по окраинам Галактики. Посмотреть места, куда никто еще не летал. Наверняка такие места есть, - у меня, как у той вороны с сыром, в зобу дыханье сперло от открывающихся перспектив.

Я размечтался... В себя меня привел мужской голос:

-Следуя команде, мы находимся в слабо изученной части космоса. Какие наши дальнейшие действия?

От неожиданности, я подпрыгнул на кровати и свалился на пол.

- Какая команда? Какие действия? Вы кто?

- Если обратиться к земным терминам, то меня можно назвать Искусственный Интеллект или кратко ИскИн. Хотя среди земных ученых и писателей не существует точного определения, что подразумевать под этим словосочетанием. Ведь до сих пор не решен вопрос о природе и статусе человеческого интеллекта, что уж говорить о точных критериях достижения компьютерами "разумности". Самый общий подход предполагает, что ИИ будет способен проявлять поведение, не отличающееся от человеческого, причем, в нормальных ситуациях. Одни утверждают, что ИИ возникнет тогда, когда машина будет способна чувствовать и творить. Согласно мнению многих ученых, важным свойством интеллекта является способность к обучению. Но в этом случае встает вопрос, что считать интеллектом? Некоторые специалисты за интеллект принимают способность рационального, мотивированного выбора, в условиях недостатка информации. То есть интеллектуальной считается та программа деятельности, которая сможет выбрать из определенного множества альтернатив, например, куда идти в случае "налево пойдешь...", "направо пойдешь...", "прямо пойдешь...". Если машина может рассуждать, осознавать себя и иметь чувства, то что тогда делает человека человеком, а машину - машиной? - Закончив речь вопросом, голос замолчал.

- Э-э-э... Это вы мне? - растерянно пробормотал я, пытаясь осознать происходящее и переварить информацию, выданную компьютером... ИскИном.

- Ты единственное живое существо, присутствующее в настоящий момент на корабле. Нападению или другим повреждениям корабль не подвергался, а потому никаких замыканий в моих цепях произойти не могло. Значит, появление оснований для разговора с собой, у меня нет, - ответил собеседник.

В голосе слышалась насмешка.

- И что теперь? - обалдело потряс я головой.

Совсем заболтала меня чертова машина.

- Даем мне имя и занимаемся воплощением твоих мечтаний, - засмеялся гм... ИскИн.

У меня возникло стойкое ощущение, что это розыгрыш. На компьютер собеседник не походил совершенно. А с другой стороны, мало ли что можно запрограммировать и вложить в память. Смех, шутки, набор эмоций... Скорость обработки у раминских компьютеров должна быть запредельной, поэтому для обычного человека все может выглядеть реалистично... Мда... Действительно, как отличишь суперкомьютер от человека?!

- А разве рамины тебя никак не называли? - недоверчиво спросил я.

- Имя имеется, но оно принадлежит империи. Для нашего общения следует выбрать другое, - отозвался он.

- Хочешь, чтобы я придумал или сам подберешь? - с сомнением спросил я.

Вряд ли я сейчас способен придумать что-то толковое.

- Среди прочей информации, скачанной с земных сайтов, есть немало мифов. Мне понравился один интересный персонаж - Меркурий, - добавив смущенных ноток в голос, ответил ИскИн.

- Имя бога? Хм. Скромностью не страдаешь. Не возражаю, имя красивое... Однако не длинновато ли? Может, сократим немного? Не будешь возражать, если стану называть Мерк? - не желая обидеть, вдруг он и это может, осторожно предложил я.

- Так даже лучше. А то Крит уже смеется, - в голосе ИскИна явственно прозвучала усмешка.

- А он что, продолжает поддерживать с нами связь? - удивился я.

- Конечно, - отозвался бывший работодатель. - Я уже говорил, что Империя Раминов никому не продает корабли. Ты первый в истории империи получил... Это можно назвать пожизненной арендой корабля. Мы пошли на это не только ради кристаллов. Это и оценка твоей работы с нашими подростками. Немаловажную роль сыграло и то, что за эти годы тебя хорошо изучили. Ты в достаточной мере надежен, в меру авантюрен и ленив ровно на столько, чтобы с ходу не влезать в совсем уж рискованные и неблаговидные дела. Мерк - наше детище, соединение самых последних достижений технологий раминов. А значит, еще не одну сотню лет мы будем присматривать за тем, где он находится и что делает. И если возникнут какие-то проблемы, придем на помощь. Когда же ты уйдешь на перерождение, он вернется в империю, - подробно объяснил Крит, как обстоят дела.

- Значит, я не свободен? И не буду свободен до конца дней, - я нахмурился.

- А что ты понимаешь под словом свобода? - заинтересованно уточнил Крит.

- Делаю то, что считаю нужным, то, что захочу, - с некоторым вызовом ответил я.

- Вот если тебе не понравилось, как ведущие телевизионной программы подают и освещают материал, пойдешь взрывать телецентр? - спокойно спросил он.

- При чем здесь телецентр? Я же не дурак идти взрывать, - возмутился я.

- Хочешь сказать, что все телепередачи, которые смотрел на Земле, вызывали только положительные эмоции? И со всеми решениями политиков ты всегда и полностью соглашался? - в голосе Крита звучало неприкрытое ехидство.

- Что ты все об общих вещах, мало касающихся меня, - уже менее уверенно возразил я.

-Хорошо. Перейдем на личности. Если собеседник определенным поведением довел тебя до белого каления, то, считая себя свободным, схватишь ли ты оружие и убьешь придурка? Только не говори, что такого желания никогда не возникало, - усмехнулся он.

- Что за кровожадные примеры? Не вижу нужды убивать, - недовольно проворчал я, сообразив, насколько скользкую тему затронул.

- Вот то-то и оно. Не бывает абстрактной свободы, как таковой. Мы из ограниченного количества возможностей выбираем, то, что соответствует нашим личным ценностям. Человек волен высказать начальнику все, что о нем думает и быть уволенным. Потом долго судиться, пытаясь восстановиться на работе или искать новую работу. А можно и смолчать, сделать вид, что не заметил и вообще, здесь не стоял. Каждый сам выбирает признавать те или иные законы, принятые в масштабе планеты, страны, города, расы. Но еще более человек зависим от правил ближайшего окружения: семьи, сослуживцев, соседей, членов одной банды... Если им не следовать - индивида отторгнут, и не всегда данный процесс проходит безболезненно. Так что свобода - это лишь выбор между многочисленными правилами и законами, царящими в окружающем многослойном обществе. И этот выбор мыслящее существо совершает, руководствуясь совестью, личными ценностями, предпочтениями... Самочувствие, настроение, даже погода могут существенно изменить мнение в ту или иную сторону. Поступая на работу, человек выбирает зависимость - от успеха фирмы, от зарплаты, начальника, его секретарши, сослуживцев, соседей... Подстраивается под одних, борется с другими... Мы свободны лишь в выборе: принять или отвергнуть, покориться или сдохнуть. Свобода - понятие относительное. Даже боги ограничены правилами и законами. - На этой, совершенно не оптимистической ноте Крит закончил нравоучение.

- Вот вечно ты так. Уж и посамообманываться не дашь, - фыркнул я, признавая его правоту. - Ну, хорошо, хорошо. Будем считать, что я все осознал и понял. Имеется два варианта: принять ваши правила и пользоваться кораблем всю оставшуюся жизнь, или стать в позу и отвергнуть. После этого останется выбрать планету, купить домик... ну, и так далее по сюжету. Ну, я же не дурак... В смысле, не настолько дурак, чтобы такую свинью себе подложить.

- Да я в тебе и не сомневался, - в голосе Крита прозвучала явная усмешка. - Всякое сознательное существо каждый момент стоит перед выбором... Сейчас тебе снова предстоит его делать.

- Ну да, ну да... Перекресток. Выбор. Знаем, проходили. Направо пойдешь - транспорт свиснут. Налево потянет - быть женою битым. А уж если прямо потащишься, то не забудь клей взять, ласты склеивать, - заявил я насмешливо.- Ладно. Давай, из чего выбирать будем?

Рамин промолчал, а из динамиков раздался взволнованный женский голос:

- Всем, кто меня слышит - отзовитесь!

- Юстас, Юстас, на связи Вискас, - нервно хихикнул я от неожиданности.

- Русский! Бог ты мой! - восторженно пискнули в ответ на мою глупую шутку.

- Э-э-э.... Я, конечно, русский, но не бог - это точно. Не дорос еще, - фыркнул я, сдерживая смех.

- Ты кто? Откуда? - осведомилась собеседница.

- Кто? - удивился я и задумчиво почесал голову. - Так сразу и не скажешь... Можно сказать - человек. Землянин. Зовут Серж... вернее Сергей, но в нынешнем окружении меня знают, как Сержа.

- А меня - Мрия. - Представилась она, а затем возбужденно спросила, - ты из какого времени?

- Не понял?! Что значит, из какого? Из настоящего, - я озадачился.

Странный вопрос вызвал неподдельное удивление.

- На Земле сейчас какой год? - осторожно уточнила Мрия.

Задумавшись, я попытался прикинуть, сколько времени могло пройти со дня моего отлета:

- Давненько там не был... Могу предположить, что где-то две тысячи десятый... или около этого.

- То есть, как это давненько не был? А сейчас ты где находишься? И почему смог меня услышать? - в голосе девушки, ну, это я предполагаю, что девушки, прозвучала тревога.

- Как где? Естес-сно в космосе. И не просто так, а на корабле. Меня случайно занесло на этот край, а тут ты - кто слышит, кто слышит... - усмехнулся я.

- Я исчезла с Земли в две тысячи девятом. Неужели за год люди в космос вышли? - в ее голосе слышалось сильное удивление.

- Да земляне здесь ни при чем. Я в девяносто девятом на работу к инопланетянину подрядился... Вот с тех пор и летаю. А сегодня одно важное дело сделал, и на радостях размечтался, а ИскИн, ориентируясь на мои мысли, загнал корабль к черту на кулички. Не получается у меня пока что четко оформлять приказы, - вздохнул я напоследок.

Хотя какая ей разница, как я попал в космос.

- Извини, но данный факт радует. Не мог бы ты забрать меня отсюда? Если не сложно, конечно... Самой не выбраться. Я работала межпланетным курьером-почтовиком. Десять лет назад по-местному летоисчислению потерпела аварию неподалеку от этой планеты. Пришлось садиться. Корабль настолько разбило, что удивительно, как живая до планеты добралась. Ничего не оставалось, как дать задание роботу-ремонтнику заняться восстановлением корабля, а самой идти к людям. - Она замолчала на пару минут, а затем продолжила взволнованно, - времена здесь напоминают... о-очень приблизительно, период Древнего Рима на Земле. Где-то культура развивается, а где и сплошная дикость. Я, хоть и не в бедности живу, однако не нравится мне здесь. А ремонта кораблю еще не на один год, - чуть не плача прошептала она.

Да уж. Видимо не сладко ей здесь пришлось.

- Межпланетным курьером? И с Земли девятого года? Ну, ты даешь! - восхитился я. - Ну, хорошо, давай маяк. Эй. Подожди. Чуть не забыл. Я сейчас на Флокс лечу. Там у меня гм... семья. Однако вскоре планирую родственников на Земле навестить, тогда и тебя смогу туда подбросить. Если устраивает такой вариант...

- Я согласна. Конечно же, согласна, - словно не веря своему счастью, заплакала собеседница.

- Да, не волнуйся ты так. Сказал, заберу, значит заберу. Давай маяк, я скоро, - мне было ее жаль, и, даже не подумав об элементарной осторожности, дал команду садиться.

- В радиусе десяти километров от точки приземления не наблюдается никого живого, крупнее суслика, - отрапортовал Мерк.

- Ох... Извини, не подумал об этом, - растерянно развел я руками. - И спасибо, что позаботился о нашей безопасности. Нет еще привычки думать о таких вещах. Давай ты возьмешь нашу безопасность под свой контроль? А то я пока соображу, да соберусь дать команду, нас уже кремируют. Только просьба, просвещай меня, что делаешь, пусть даже и задним числом. Раз нам еще не один год вместе быть, то стоит и мне хоть немного ориентироваться в том, что, как и почему делается.

- Договорились, - удовлетворенно произнес Мерк.

Приземлиться сразу не получилось. Относительно ровная площадка перед входом в пещеру, в которой упрятан корабль, была маловата. Поэтому пришлось сначала аккуратно расчищать и выравнивать дополнительное место неподалеку от входа. Дождавшись, когда камень остыл, я выбрался наружу. Из полумрака пещеры вышла девушка. На первый взгляд лет двадцать. Хм. А ведь она говорила, что успела поработать курьером, к тому же не один год на этой планете проживает... Похоже, на внешний вид можно не обращать внимания. Он явно не имеет ничего общего с ее истинным возрастом. Тем более что и я выгляжу вдвое моложе, чем есть на самом деле.

Настороженно и в тоже время с надеждой в глазах, Мрия замерла в нескольких шагах от меня. Небольшого роста, с тоненькой, почти детской фигуркой. Темно-русые вьющиеся волосы, не доходящие до плеч, карие глаза, простое лицо, явно с примесью азиатской крови, не лишено некоторой привлекательности. Одета в комбинезон стального цвета, отдаленно напоминающий спецназовскую форму: свободного покроя, чтобы не стеснять движения, и с большим количеством кармашков. Из-за маленькой груди и свободной одежды ее легко можно принять за парнишку.

- Привет, еще раз. Серж, - улыбнулся я и протянул руку для рукопожатия.

- Мрия, - заметно нервничая, скупо усмехнулась девушка и пожала протянутую руку.

- Очень приятно, - стараясь выглядеть, как можно доброжелательнее, поклонился я. - А сейчас давай посмотрим твой корабль. Вдруг повезет, и совместными усилиями сумеем подлатать его до приемлемого состояния, - предложил я, надеясь таким образом разрядить напряжение.

Кораблик оказался гораздо меньше моего и здорово потрепанным. Уточнил у Мерка, может ли он провести диагностику систем, и попросил заняться тестированием.

- Пока ИскИн проверяет и анализирует, мы кофейку попьем, перекусим бутербродами. У меня и вино есть. За знакомство не помешает выпить. Сейчас организую, - подмигнул я и отправился за продуктами.

К тому моменту, как я вышел с подносом, Мрия расставила на площадке пару раскладывающихся кресел и столик. Не успели приступить к трапезе, как Мерк по внешним динамикам объявил результаты:

- Совместными усилиями вполне реально за несколько дней слегка подлатать его до приемлемого состояния, в смысле, собрать в компактную кучку. Затем загрузим в грузовой отсек и переправим туда, где можно будет нормально отремонтировать. У того же Соррэя хорошая ремонтная база. Тебя он, как сам утверждал, другом считает, глядишь, и поможет с восстановлением.

- У меня есть драгоценные камни, золото, шкуры уникальных животных. Если это все продать, может хватить на ремонт, - глядя с надеждой, воскликнула Мрия. Затем, немного помолчав, тоскливо добавила: - Может быть...

- Разберемся. Давай-ка, пока Мерк возится с машиной, по окрестностям полазим. Обменяемся историями о похождениях в других мирах. Так и скоротаем время, - улыбнулся я, наливая в чашки вино, - а сейчас давай за знакомство!

Выпив по пятьдесят грамм, мы молча поели.

Хотелось послушать, как же моя соотечественница умудрилась выбраться с Земли и поработать космическим курьером. Однако, видя, что Мрию колотит от нервного возбуждения, я решил дать ей время успокоиться и первым пустился в воспоминания. Она слушала о моих приключениях в женском теле с восторгом, время от времени хихикая, а то и весело смеясь. Больше всего ее рассмешил пересказ неожиданной свадьбы Лорейн и Нираны.

- Если честно, сильно ли ты обиделся или рассердился на Крита за то, что он, без твоего согласия, отправил тебя... в женское тело? - когда я закончил повествование, заинтересованно спросила заметно успокоившаяся Мрия.

- Ну-у-у... Первое время после попадания, был, мягко говоря, недоволен... - я задумался, пытаясь лучше сформулировать свое отношение к тем событиям. - Однако, когда через несколько лет выяснил, что перемещение устроил Крит, я выслушал объяснение и признал, что в его ситуации, вероятнее всего, поступил бы так же. Да и потом... это ведь, благодаря перемещению, я получил уникальный опыт, новую семью, друзей. Итогом этого приключения стало предложение о работе, которая дала мне возможность путешествовать по космосу, посмотреть жизнь на других планетах, и столько возможностей... А в добавок ко всем бонусам, теперь еще и корабль имею. Могу и дальше путешествовать. Если бы не Крит, как сложилась бы моя жизнь? Ну, присматривал бы за племянниками еще несколько лет, а потом? Даже не знаю. К тому времени, когда рамин переместил мою душу в тело Лионеллы, я уже не раз задумывался над сменой занятия. Так что я рад, что мои качества и черты характера подошли для работы по присмотру за Маем и Элом, - честно ответил я.

Видя недоверие в глазах девушки, я попытался четче выразить мысль:

- Чем дальше мы отстоим от событий, тем лучше видим обстоятельства и следствия, порожденные ними. Например, рождение долгожданного ребенка, признанное радостным событием, через двадцать или тридцать лет может восприниматься, как кара небес. В случае, когда из ребеночка вырастет полный отморозок, озабоченный только удовлетворением собственных прихотей и идущий по головам и трупам других.

Встав, я прошелся по площадке, разминая ноги. Сходил за соком, чтобы смочить горло, пересохшее от долгого разговора.

- Если вспомнить мое отношение к причинам, загнавшим в тело девочки, в начале попадания, и сравнить с тем, что я чувствовал уже через четыре года... Честно скажу, разница огромная, - продолжил я, внимательно подбирая слова. - Когда вернулся на Землю... то даже несколько раз пожалел о возвращении... А отправившись в космос, ни разу по-настоящему не раскаялся о принятом решении... Хотя пару раз все же был хм... не в восторге... из-за Рроэрры. Пусть не все в жизни складывалось идеально, но сейчас, глядя на прошедшее, я доволен, что все произошло так, а не иначе, - я развел руками, как бы говоря, думай что хочешь, но это правда.

Мрия неопределенно хмыкнула и приступила к рассказу о своей судьбе. С некоторой язвительностью описала, как, пожелав вернуться в детство, переместилась из двадцать первого века Земли в двадцать шестой. Теперь уже я посмеивался, выслушивая ее похождения в теле десятилетней девчонки, об учебе в школе, а затем и в университете. Устройство на работу и пять лет работы курьером она осветила в общих словах. Затем расстроенным голосом поведала о своем выходе из гиперпрыжка неподалеку от боевых действий и попытку удрать. В момент ухода в новый прыжок удар догнал корабль... вынырнули неподалеку от этой планеты. Кораблик в хлам. Лететь куда-либо нет никакой возможности. Чудом удалось сесть и остаться при этом в живых. К счастью на планете имелась жизнь, подобная земной. Хочешь-не хочешь, а пришлось выходить к людям. Внешне почти земляне. Правда по ДНК не совсем совместимы. Детей, по утверждению моего ИсКИна, у нас не будет.. Но в той ситуации это было меньшее из зол. О самой жизни на планете девушка поведала вкратце, не слишком углубляясь в детали.

Когда Мрия закончила рассказ, в моей голове прозвучал голос Крита:

- Почти уверен, девушка побывала в параллельной Вселенной. Если она позволит нашим ученым скопировать память корабельного компьютера и покопаться в механизмах, за это мы полностью восстановим корабль и заплатим некоторую сумму денег в любой валюте.

Я передал Мрие слова рамина. Услышав предложение, она расплакалась, как школьница.

- Тебя что-то не устраивает? - осторожно уточнил я.

- Все! Все устраивает! Я согласна. У меня будет свой собственный корабль! Будут деньги! Кажется, наконец-то жизнь налаживается, так, как хочется мне! - улыбаясь сквозь слезы, прошептала она.

- Ну и замечательно. А сейчас давай-ка спать. Поздно уже, - зевнув, предложил я.

Все же длительные разговоры утомляют не меньше физической работы.

- Хорошее предложение, - зевнула и Мрия.

Пригласив девушку на корабль, я обошел его с ознакомительной экскурсией, а затем привел в комнату Мая и показал, как пользоваться душем и туалетом. Пожелав спокойной ночи, отправился отдыхать.

На следующее утро меня поднял Мерк и "обрадовал" известием:

- В паре километров от корабля замечен бредущий по горам обессиленный подросток, который сорвавшимся голосом зовет маму. Если судить по внешнему виду, ребенок уже несколько дней не ел.

Вскочив с постели, я быстро оделся и отправился на кухню, собираясь позавтракать и заодно подумать над возникшей проблемой. Пока готовил чай и бутерброды, подошла Мрия.

- Покажи-ка посетителя, - попросил я Мерка, усаживаясь в кресло.

На экране возник парнишка лет четырнадцати, одетый в лохмотья, в которых с трудом угадывалась некогда богатая одежда.

- Гос-споди-и... Валенс. Бедный мальчик, - расстроено застонала Мрия. - Это сын Наместника Тории, моего бывшего местного мужа. Помнишь, я рассказывала о них. Мать мальчика вскоре после родов умерла, а отцу было не до ребенка, постоянно занят политикой, интригами, хм... женщинами. Мальчишка рос замкнутым, нелюдимым. Однако мне удалось с ним подружиться... Я ведь оставила его у надежных друзей... Сбежал, паршивец, - схватившись за голову, она растерянно посмотрела на меня.

- Быстрее решайте, что делать. Ребенок минут через пять подойдет к опасному участку. А там одно неверное движение и может произойти обвал. Большой шанс погибнуть, - сообщил Мерк.

- Ребенок? - скептически хмыкнул я, - да ему уже лет четырнадцать. И выглядит он не намного младше Мрии. Ладно, разговоры потом. Взлетаем. Полная маскировка. Зависнешь неподалеку от парня, - скомандовал я и повернулся к девушке, - как откроется дверь, медленно, чтобы не напугать, выйдешь и пригласишь его на корабль. Как дальше поступим, подумаем позже.

- Мама, - просиял мальчишка, увидев Мрию, и потерял сознание.

Пришлось мне выходить. Не тащить же хрупкой девушке подростка.

- Хм... По тебе сложно предположить, что такой взрослый мальчик может называть тебя мамой, - насмешливо фыркнул я, подойдя к ним.

- У нас... ну не знаю, то ли в параллельном мире, то ли в будущем Земли, люди живут... или будут жить в среднем двести пятьдесят лет. Вот поэтому я и не сильно за эти годы изменялась... И это было одной из причин, почему мне пришлось бежать из замка Наместника. Опасалась, чтобы за ведьму не приняли, - вздохнула Мрия.

Сняв с мальчишки грязные тряпки, я взял его на руки и понес на корабль. Уложив в лечебный саркофаг, запустил систему диагностики и лечения. Все это время сзади удрученно топталась Мрия.

- Больше от нас ничего не зависит. Пошли на кухню, покрепимся чашкой кофе и бутербродами, - повернувшись к девушке, предложил я.

Завтрак прошел в полной тишине. Отставив пустую чашку, она тяжело вздохнула.

- Извини. Сначала я на помощь напросилась, а теперь вот еще одна обуза, - нервно взъерошив волосы, пробормотала девушка.

- Давай не будем ничего решать и даже обсуждать, пока не выслушаем Валенса. Ты же не знаешь, что там произошло после твоего ухода. Может, у него не было другого выхода, как только бежать, - пожал я плечами. - А сейчас, если ты не против, я покажу, какие возможности имеет техника на корабле и обучу пользоваться самым необходимым.

Глава 2. Новые заботы.

Пока парнишка проходил оздоровительную процедуру, мы прошлись по кораблю. Я показал что и где находится, и как это можно использовать. Затем Мрия продемонстрировала возможности своего многофункционального миникомпьютера и работу мелких, размером со шмеля, летающих модулей, которые помогли ей выжить в этом мире. Видимо, желая меня впечатлить, предложила обучить языку, и, получив согласие, в течение получаса загрузила мне в голову... ну, или можно сказать, записала в мозги, местный язык. Процедура усвоения прошла гораздо проще и легче, чем у раминов. Однако, как выяснилось, второй язык можно записать только через три месяца, а используя метод раминов, за два месяца можно выучить четыре.

Пока обсуждали плюсы и минусы двух методик обучения, прозвучал сигнал, уведомляющий о том, что Валенса можно будить. Мы поспешили в медицинский отсек.

Как только крышка саркофага отошла в сторону, я сразу же накрыл мальчишку покрывалом, чтобы лишний раз не нервировать. Буквально через пару минут он открыл глаза. Увидев почти зеркальный потолок, он расширившимися глазами с минуту изучал его. Затем, придерживая край покрывала, сел и испуганно закрутил головой. Заметил стоящую неподалеку Мрию и моментально успокоился.

- Ух, ты-ы-ы, - восхищенно выдохнул он, осматриваясь уже более спокойно и внимательно.

- Меня зовут Серж. Я владелец этого... м-м-м... летающего дома, - я почесал затылок, пытаясь подобрать более понятные слова. - Прилетел с планеты, похожей на вашу, только вращающуюся возле другого солнца. Мрия тоже там родилась, - я показал рукой вверх.

Паренек вопросительно посмотрел на девушку. Она утвердительно кивнула.

- Нашли тебя в не лучшем состоянии. Пришлось подлечить в этой машине. А сейчас выбирайся, пошли поужинаем. Твоя одежда пришла в негодность, так что оденешь комбинезон из запасов твоей хм... мамы, - я развернул серебристый сверток, - вот смотри, сюда ноги... сюда руки. Потом застегиваешь пряжку пояса... Все понял? - дождавшись кивка, улыбнулся, - одевайся. Мы подождем за дверью.

Ухватив девушку под локоток, я утащил ее в коридор.

Уже через пять минут мальчишка выскользнул из комнаты. В комбинезоне Мрии он смотрелся очень современно. Немного стесняясь своего внешнего вида, Валенс вопросительно посмотрел на нас.

- Располагайтесь на площадке перед пещерой, а я соберу и принесу ужин, - махнув рукой в сторону выхода, я отправился на кухню.

Ели мы молча. Подросток с трудом сдерживался, чтобы не наброситься на еду.

- Как-то слишком спокойно он воспринял наше звездное происхождение, - после того, как мы основательно подкрепились, я обратился к девушке. - Он в курсе, откуда ты?

Она задумчиво покачала головой.

- Слуги шептались, что мама - ведьма. Я у нее не спрашивал, правда ли это... Но надеялся, вдруг повезет увидеть что-то особенное... и даже несколько раз получилось подсмотреть, - он смущенно взглянул на сердито нахмурившуюся Мрию, - Ну, ма-а... интересно же было.

- Потом спросишь, на чем он тебя подловил, - усмехнулся я, и повернулся к парню, - нас интересует, почему покинул надежных людей, на которых тебя оставили?

- Когда мама ушла, к эрту Маркешу приехали гости, - крутя в руках вилку, приглушенно начал Валенс. - Энтон предупредил, чтобы я спрятался и до их отъезда не выходил из комнаты. Я только хотел посмотреть, кто приехал... и случайно подслушал разговор приезжих... Во дворце тебя считают мертвой... - он поднял глаза на Мрию, - хотя кто-то подозревает, что жива, но ты им не нужна, а вот меня ищут. Не хочу подставлять эрта Маркеша. Если кто узнает, что наследник у них... В лучшем случае замок эрта подвергнется осаде. Вряд ли смогут завладеть, но кто знает... Если захватят замок, то всех убьют. А меня посадят на трон, и будут править от моего имени, - хмуро, глядя в сторону, ответил мальчик.

Я с уважением посмотрел на четырнадцатилетнего подростка.

- Твой отец разберется с заговорщиками и заберет тебя. Со временем станешь настоящим правителем, - эмоционально произнесла Мрия.

Мальчишка иронично скривился, всем своим видом говоря, - "а веришь ли ты сама в это?"

- Говорившие, среди всего прочего, утверждали, что отец собирается жениться на племяннице Императора. Если это удастся, то и отцу я буду только мешать, - тяжело вздохнул Валенс, - Я понимаю, что не родной тебе... но ближе тебя у меня никого нет... - он с отчаянием посмотрел на Мрию, - возьми меня с собой.

- Но мы улетаем из этого мира! - в отчаянии воскликнула она.

- Понял. Извините. Я пойду, - обронил парнишка и, низко опустив голову, поднялся с кресла.

Глядя на находившуюся в полной растерянности Мрию, я решил, что пора вмешаться.

- Как я понимаю, ты не стремишься становиться Наместником и участвовать в прочих политических играх? - обратился я к мальчишке.

Он молча кивнул, не поднимая глаз.

- Сходи-ка, прогуляйся. Нам побеседовать надо, - махнул я рукой в сторону террасы.

- А ты не хочешь взять Валенса с собой? - дождавшись, когда парень отойдет на приличное расстояние, повернулся я к девушке. - Мне кажется, судьба мальчика тебе не безразлична.

- Ну, не знаю. Мы привязались друг к другу за эти годы... Но ведь там будет другой мир. Как же он? - она нерешительно посмотрела на меня.

- Уж извини, но вопрос глупый. Ты переместилась в далекое будущее и не пропала. Адаптировалась. Вон даже межпланетным курьером стала. А когда на этой планете появилась? Выжила. И ведь была одна. Никто не помогал. Я вон тоже неплохо вписался в новые обстоятельства. Так что, если ты согласна, то не вижу причин оставлять парня здесь. Судя по всему, шансов выжить в этом мире у него будет меньше, чем, если он отправится с нами, - серьезно глядя на Мрию, ответил я. - Мне-то без разницы, одну тебя везти или двоих. Валенс тянется за тобой, поэтому тебе и решать, брать ли ответственность за его судьбу или нет. Но если уж возьмешь, то придется присматривать и воспитывать, пока не станет полностью самостоятельным.

Она расцвела радостной улыбкой.

- Спасибо. Ты прав. Валенс - мальчик сообразительный, умный. К тому же, надеюсь, мой корабль восстановим, да и кой-какие ценности имеются. Не пропадем.

- На первое время, пока будут чинить твою колымагу, у нас на Драконьем острове поселитесь. За это время Валенс адаптируется к технике, выучит языки. Когда получишь назад транспорт, тогда и будешь выбирать: захочешь - на Землю вернешься, а можешь у нас на Драконьем остаться, - принялся я перечислять варианты. - Если и это не устроит, то у меня есть знакомый правитель одной уютной планетки. Там вас без вопросов примут.

Радостно взвизгнув, Мрия прыгнула мне на шею и, плача и смеясь, принялась целовать.

- Нет слов, чтобы выразить, как я тебе благодарна! - повторяла она между поцелуями.

- Не советую ко мне приставать. У меня кхм... можно сказать... жена мдя... дракона. И дети в нее пошли. Спалят тебя, - отбиваясь от благодарности, прохрипел я.

- Правда что ли? Это ты ее за характер так называешь или на самом деле - настоящая дракона? - отпустив мою шею, с любопытством уточнила она.

- Угу. Розовая... Молодая совсем и нервная, да еще и с кучей комплексов. Нет, чтобы по-хорошему подойти, так она, то огнем плюнет, то рычит как... Это здорово раздражает. И бросил бы, да детей жалко. Трое малышей. Ну чему такая неуравновешенная девчонка сможет их научить... особенно мальчишек, - нахмурился я. - Ко всему прочему, с возрастом... Да, да. Именно с возрастом, - усмехнулся я, заметив скептический взгляд Мрии. - Мне уже где-то за пятьдесят... наверное. С этими полетами совсем сбился со счета. Неважно. Так вот, с возрастом хочется иметь место, дом, куда всегда можно вернуться, где тебя ждут... ну... или хотя бы, где ты нужен. Можно, конечно, попробовать завести другую семью, но где гарантия, что следующая женщина окажется более мягкой и домашней. Да и дети... хоть и драконы, - я расстроено махнул рукой.

- Если не против, то я бы с удовольствием пообщалась с твоей женой, - хитро улыбнувшись, спросила Мрия.

- Да, пожалуйста. Только смотри, чтобы она на шашлык тебя не пустила, - усмехнулся я. - И еще. Хочу предупредить, что никаких бразильских сериалов с их гипертрофированными эмоциями и поступками не потерплю. Один раз мне уже пытались это продемонстрировать. Второго раза я не выдержу.

- Не волнуйся. Мне ведь фактически тоже где-то около пятидесяти лет. Это если приплюсовать годы, прожитые на Земле. Не скажу, что слишком умна и особо сообразительна, далеко не всегда и не ко всем с возрастом приходит мудрость, но щенячьи повизгивания и бурные выяснения уже не считаю нормой взаимоотношений. Ладно. У нас еще будет время поговорить более основательно. А сейчас я побежала, Валенса порадую, - чмокнув меня, она шустро помчалась по тропинке.

Подойдя к парнишке, понуро сидящему на большом камне, она принялась что-то говорить, эмоционально жестикулируя. Услышав решение, он издал клич аппачей и несколько раз подпрыгнул. Затем, схватил названную мать за талию и принялся кружить ее, не обращая внимания на протесты.

- Эй, эй! Осторожнее! - обеспокоено закричал я. - Ноги-руки не переломайте. Инвалидов брать не собираюсь.

Обнявшись, подошли счастливо улыбающиеся Мрия и Валенс.

- Серж, раз уж такой добрый, не согласишься ли слетать в замок к эрту Маркешу? Хочу предупредить его, что Валенс нашелся и с ним все в порядке, - состроив просительную гримаску, девушка принялась ковырять носком ботинка землю.

- Ты еще палец в рот затолкай и носом пошмыгай, как маленький ребенок, - фыркнул насмешливо я. - Нет проблем. Несколько часов погоды не сделают. Если хорошие люди, то почему бы и не успокоить, - пожал я плечами.

- Честные, ответственные. Сам эрт Маркеш обещал присмотреть за Валенсой. Узнает, что мальчишка исчез, перевернет весь замок, а потом примется местность прочесывать... Лучше предупредить, чтобы не искали. Только нервы, да время потеряют. - Печально улыбнувшись, она тяжело вздохнула, - последние пару лет я у них жила... Хорошие люди, вот только эрт замуж все меня пытался выдать, мое счастье устроить. Пришлось сказать, что я из Знающих, это наш вариант ведьмы.

- И он не попытался тебя сжечь? Или в этом мире с ведьмами не расправляются? - уточнил я.

- Ну-у-у... здесь двоякое отношение. С одной стороны у ведьм лечатся, хоть и опасаются. Несмотря на это, иногда и камнями забросать или утопить могут. Не любят люди непонятности, а порой и просто от зависти. А эрт... я помогла ему, и двоим его сыновьям избежать смерти. В худшем случае мне бы дали денег и попросили уйти из замка, - развела она руками.

Пока мы разговаривали, совсем стемнело.

- Не надо меня убеждать. Полетели предупреждать, - засмеялся я.

Усевшись в креслах, я попросил Мерка медленно двигаться в сторону замка, выводя на экран местность, над которой пролетаем. Как Мрия и подозревала, по окрестностям с факелами в руках бродили три поисковые группы.

- Вот. Я же говорила. Посмотри, вместо того, чтобы отдыхать, солдаты тебя ищут, - вздохнув, девушка с осуждением посмотрела на Валенса.

Мальчишка сделал вид, что не замечает укоризненного взгляда.

- Появляться перед ними не будем. Только напугаем. Пусть уж хозяин отзывает. А как ты собираешься беседовать с эртом? - повернулся я к Мрие.

- Облети-ка, пожалуйста, вокруг замка... Ага... Свет в кабинете горит. Зависни вон над той башней, я выйду и тихонько спущусь к нему, - напряженно вглядываясь в смутные очертания, скомандовала она.

- А это не опасно? - обеспокоился я, заметив недоумевающий взгляд, объяснил, - ты же несколько дней назад ушла, и никто не видел, чтобы возвращалась. Не примут ли за привидение или еще того хуже за лазутчика?

- Охрана расположена только на нижних ярусах. Летательные аппараты у аборигенов отсутствуют. А за местностью присматривают с угловых башенок, те, что пониже, - улыбнулась она и, спрыгнув на плиты смотровой площадки, исчезла за дверью.

Понимая, что мальчишке безумно интересно узнать... да много чего узнать, да видимо воспитание не дает завалить меня вопросами.

- Мерк, покажи-ка наш остров, - попросил я ИскИна, и, повернувшись к парню, показал на второй экран, - вот здесь я живу с семьей и друзьями. Если планы не поменяются, то поживете у меня некоторое время. А это мои дети, - показал я на резвящихся малышей и с любопытством скосил глаза, ожидая, какая будет реакция.

- Но это же... они... не люди? - потрясенно произнес он.

- Драконы. Вернее, пока дракошки, - усмехнулся я.

- Но как?! - выдохнул он.

- Тебе рассказать, как дети делаются? - ехидно уточнил я.

- Нет... Я знаю, - отчаянно покраснел парнишка, - но вот как вы, - он показал на летающую в небе дракону, - и с ней...

- Они в девушек превращаются... и очень даже премиленьких. Плюс магия, и ты не успеешь оглянуться, как уже отец вот таких малышей, - хмыкнув, я посмотрел на экран внешнего обзора, - О, с кем это она? - заметив Мрию, спросил я.

- С эртом Маркешем... О, смотрите, она машет рукой, как будто зовет, - удивленно воскликнул Валенс.

Мерк включил звук и мы услышали:

- Ребята, выходите, а то Его Светлость сомневается в том, что я в своем уме.

- Ну, начинается, - недовольно буркнул я, выходя. - Приветствую вас, Ваша Светлость, - поклонился я, - Меня зовут Серж э-э-э... Шташев.

- Мрия говорит, вы со звезд, - пожилой мужчина, одетый в неброскую, удобную одежду, окинул меня цепким взглядом.

- Кто мы, откуда и что здесь делаем - это така-а-ая длинная история. Если она хочет, то пусть рассказывает, а меня увольте, - криво усмехнулся я.

- Да я не настаиваю. Ну, что Валенс, покидаешь нас? - обратился он к мальчишке, спрятавшемуся за моей спиной.

- Да, Ваша Светлость... Извините за беспокойство, - тихо пробормотал парнишка.

- Ничего страшного. Зато звезды увидишь... А не будете ли вы так любезны... показать замок сверху? - попросил мужчина.

Из дверей высунулась голова и попросила:

- А можно и мне?

- Энтон! Ты что, подслушивал? Это недостойно наследника, - грозно сверкнув глазами, недовольным тоном произнес хозяин замка.

Опасаясь, как бы не пришлось выслушивать длительную воспитательную беседу, я поспешил вмешаться:

- Ваша Светлость, с показом нет проблем. Проходите, пожалуйста. Думаю, мы можем и вашего сына захватить. Сомневаюсь, что подобная возможность еще когда-либо возникнет.

Загрузив гостей, мы сделали несколько медленных кругов вокруг планеты. Гости, включая и Мрию, жадно смотрели на проплывающие под нами земли.

- А можно попросить бумагу и пролететь еще... Я попробую карту срисовать, - хрипло спросил эрт Маркеш.

- Если вам надо, я могу распечатать любого размера, любой материк, - пожал я плечами.

- Да... Пожалуйста, - не отрывая глаз от экрана, попросил он.

Вскоре мы опустились к той башне, с которой начиналось путешествие. Ступив на плиты смотровой площадки, эрт передал пачку карт сыну и вытолкал его за дверь. Парень только и успел, что пожелать нам легкой дороги.

- Знайте, если судьба забросит в наши края, мы всегда будем рады вас видеть и готовы оказать любую помощь, - обняв Мрию и пожав мне руку, торжественно заявил он.

Подойдя к краю каменного ограждения, он долго стоял, глядя нам вслед.

Загрузив то, что когда-то было кораблем Мрии, в грузовой отсек, мы направились на Кларк, планету, входящую в Империю Раминов.

Глава 3. Выход не найдешь - не обессудь.

На подлете к Кларк, нас ни о чем не спрашивали, выдали координаты и отключились. Только мы сели в отведенном месте, как в центре рубки появился рамин.

- Приветствую вас с прибытием в Империю Раминов. Меня можете называть Ареис. Если захотите, могу устроить экскурсию по планете, - склонив голову в легком поклоне, произнес он.

Вскочив, мы повторили его жест и назвали имена. Я мысленно похвалил себя за то, что перед вылетом объяснил и несколько раз показал процесс телепортации. Не знаю, как Мрия, а Валенс мог испугаться неожиданного появления человека из воздуха.

- А сейчас прошу лично выразить согласие на обследование, - попросил он, после того как повторил предложение Крита.

Мрия не мешкая произнесла требуемую фразу и толкнула локтем Валенса. Мальчишка раскрыв рот, восхищенно смотрел на рамина. Получив по ребрам, тряхнул головой, приходя в себя, и повторил за названной матерью о согласии.

Попросив взяться за руки, рамин переместил нас в большую комнату, обставленную в стиле эпохи ренессанса. Мы с интересом осмотрелись. Ареис сообщил, что это наш номер в одной из лучших гостиниц города.

- Номер оплачен. Здесь вы можете располагаться до окончания тестов. Если решите задержаться, то еще десять оплаченных дней в вашем распоряжении. Однако советую перенести оплаченные дни на другое время, - рамин перевел взгляд на Валенса, - слишком много впечатлений могут представлять опасность для психики.

Я кивнул, подтверждая, что понял намек.

- Время переноса не ограниченно. Хоть через год, хоть через десять лет бесплатные апартаменты будут вас ждать, - добавил он и, указав на кресла, предложил садиться. - Корабль уже забрали на исследование и ремонт. Вот ваш коммуникатор и карточка, по которой вы можете получить деньги на любой из планет Империи или Содружества.

Показав Мрие и Валенсу как одевать и снимать браслеты безопасности со встроенной системой связи, Ареис помог разобраться, как ими пользоваться. Мрия обрадовалась коммуникатору, поскольку сразу поняла, что они получили. У нее имелся похожий прибор, оставшийся из параллельной вселенной, но его, как и корабль, она передала раминам. Да он здесь и не работал - другая технология. Заполучив местные коммуникаторы, девушка теперь могла меньше беспокоиться за жизнь Валенса. Ведь парень вырос в мире, где подобная техника отсутствует, и по незнанию мог вляпаться в неприятности или потеряться.

Разобравшись с браслетами, Мрия, следуя подсказкам Ареиса, проверила счет. На нем оказалась внушительная сумма денег.

- Тут хватит приобрести небольшой домик на Гоби и еще столько же останется на жизнь, - шепнул я, стараясь приободрить нервничающую девушку.

- Спасибо, - прошептала она, погладив меня по руке, затем поднявшись, решительно произнесла, - мы готовы, - и, вздохнув, добавила, - раньше начнем - раньше закончим.

Рамин возражать не стал. Попрощавшись со мной, взял Мрию и Валенса за руки и телепортировался в научный центр.

Проводив их, я задумался, чем заполнить свободное время. Сколько времени займет обследование, не известно, но как только их отпустят, придется срочно лететь на Флокс. На Драконьем острове народа немного, там мальчишка легче привыкнет к новому миру и познакомится с бытовой техникой. Поэтому, если собираюсь закупить подарки, стоит заняться этим в первую очередь. У меня ведь, хочу этого или нет, дети имеются, а малышам развиваться надо. И чем раньше они начнут, тем легче пойдет процесс и серьезнее результат. Как получают знания драконы, я не знаю. Могу предположить, что-то родители передают, да за долгую жизнь кое-какая информация накапливается. Однако лучший поставщик знаний - опыт, участие в событиях, а много ли действий производят драконы? Не заметил. Да и какой опыт у юной драконы? Слезы одни. А у других? Природа драконов позволяет им пользоваться магией, но они, судя по моим наблюдениям, не часто к ней обращаются. Видимо, сказывается отсутствие стимулов. Для ловли обеда предпочитают использовать крылья и лапы. Это и разминка, и развлечение. А для переваривания и вовсе магии не требуется. Как Ррорх рассказывал, изредка, когда скука совсем заедает, молодежь выбирается к людям. Убогий набор получается...

- Не знаю, насколько драконы мудры, но если не могу отказаться от детей, то такой важный процесс, как их воспитание, лучше взять под личный контроль, - придя к такому выводу, я заказал флаер и отправился в торговый центр.

Пришлось долго бродить, наворачивая круги вокруг стеллажей и витрин. Можно воспользоваться каталогами и заказать товар через центральную сеть, но мне захотелось походить и самому пощупать товар, поговорить с продавцами. Два дня потратил, гуляя по образовательному отделу. В итоге накупил кристаллов по разнообразным направлениям науки и техники, изложенным понятным для детей языком. Валенс, хоть и не ребенок, но познавать окружающий мир ему придется почти с нуля.

Случайно набрел на автоматическую швейную машинку. Закладываешь в нее размеры, номер стиля по прилагаемому каталогу, ткань и оно само жужжит. Походил кругами, с сомнением поглядывая на цену, но все же взял в качестве подарка всей женской части нашей драконьей гм... или драконовской деревни.

Дольше всего искал, чем бы порадовать Ррорха и Врирта. После продолжительных размышлений, пришла интересная мысль. Они, конечно, драконы, и в состоянии, полыхнув пламенем, зажарить дичь, однако, представив этот процесс, я понял, что полученное блюдо точно не рискнул бы попробовать. Это все равно, что плазменной горелкой пытаться курицу приготовить: с одного бока сгоревшее мясо, с другого сырое или в лучшем случае - полусырое. К тому же с кишками и дерьмом... Еще научат моих детей есть подобное безобразие... Уж лучше я старших драконов обучу более культурному потреблению дичи, а за ними и малыши приучаться к культуре. Поспрашивав в информационном бюро о том, где можно найти мангал или что-то сходное для приготовления мяса, направился по указанному адресу.

Внушительных размеров магазин торговал антиквариатом. Я долго бродил по залу, с интересом рассматривая удивительные экземпляры. Здесь имелось немало старинных вещей, но большая часть товаров являлась современными предметами быта, сработанными под старину. В итоге я приобрел, хоть и недешево это обошлось, агрегат, в котором мясо можно приготовить парой десятков разнообразных способов.

Шел уже третий день нашего пребывания на Кларке, а я все еще барражировал по многочисленным магазинам Торгового Центра. Когда я выбирал игрушки для малышей, позвонила Мрия и сообщила, что проверки закончены, и они находятся в номере гостиницы.

- Сейчас буду. Никуда без меня не ходите, - ответил я и поспешил расплатиться за покупку.

Дав адрес продавцу очередного магазинчика, выслушал заверение, что через час товар будет доставлен, направился к площадке, где ожидали с десяток такси. Телепортация в торговом центре не работала, поэтому на каждом этаже имелась подобная стоянка. Сев в прозрачную каплевидную машинку, я набрал на дисплее адрес гостиницы. Неслышно взлетев, аппарат развернулся и помчался между высотными зданиями. Через пять минут я уже высаживался из такси на своем этаже, а еще через минуту заходил в номер.

Мрия и Валенс выглядели посвежевшими, помолодевшими, вот только в глазах плескалось беспокойство.

- Привет! Прекрасно выглядите. Что сказали по поводу корабля? - усаживаясь в кресло, осведомился я.

- Попросили оставить на несколько месяцев, - развела виновато руками Мрия.

- Так в чем проблема? Поживете на Драконьем острове сколько потребуется. Если понравится, можете и насовсем у нас поселиться, - улыбнулся я. - А сейчас что желаете? Посмотреть город или махнем сразу на Флокс?

- Осмотром займемся, когда за кораблем прилетим, а сейчас я бы предпочла отправиться на Драконий, - встревожено посматривая на Валенса, предложила Мрия.

- Не возражаю. Пакуемся и вперед. Перелет не займет много времени, даже устать не успеете, - вскочив, я бросился собирать вещи.

Через час мы уже загрузились, и, получив разрешение на взлет, направились на Флокс.

Дорога заняла пару часов, в течение которых я, под кофе с бутербродами, развлекал гостей смешными рассказами из своей прошлой жизни. Когда Мерк сообщил, что планета уже в зоне видимости, я попросил включить обзорный экран и сделать круг вокруг планеты. Затем, на километровой высоте мы медленно облетели остров. Мне хотелось дать возможность Мрие и Валенсу лучше рассмотреть мир, в котором им придется в ближайшее время жить.

Поселить Мрию и Валенса я вознамерился у Ррорха, поскольку не мог предугадать реакцию Рроэрры на появление в ее доме женщины с Земли. Вдруг посчитает землянку соперницей. А зеленый, я точно знал, возражать против увеличения компании не станет. К тому же меня хм... попросили дома пока не появляться.

Опустившись на площадку ррорховского замка, я предложил пассажирам выбираться наружу. Видя их нерешительность, ухватил взволнованную Мрию под локоток и потащил к выходу. Паренек последовал за нами, стараясь не отставать.

- Да не волнуйтесь вы так. Здесь живет мой друг... Я тоже с некоторых пор здесь обитаю. Места много, на всех хватит. Так что смелее, - улыбнулся я, стараясь подбодрить спутников.

Обойдя замок с обзорной экскурсией, мы так и не встретили ни зеленого, ни коричневого драконов.

Пока бродили по огромным и не очень пустым комнатам, мои спутники успокоились,

- А почему не видно ни одного живого существа? - недоумение явственно проступало на лицах.

- Так здесь живут только два дракона - мой друг Ррорх и старина Врирт, да я в последнее время составляю им компанию. При таких площадях при большом желании можно месяцами не встречаться, - усмехнулся я. - Более подробно с жильем ознакомитесь в процессе проживания, а сейчас пора поесть.

Усадив Мрию и Валенса у окна с видом на озеро, я запустил кухонный комбайн.

- А как ты на этой планете оказался? - повернулась ко мне девушка.

- Благодаря раминам, - ставя бокалы с соком, произнес я.

- Расскажи, пожалуйста, об этой расе и их планете, - попробовав сок, она от удовольствия закрыла глаза.

- Да я ничего толком и не знаю. Крит только и сообщил, что в Империю Раминов входит три планеты, где живут сами рамины и несколько планет с другими расами. Немного поведал о способах обучения своих подростков, - пожал плечами я.

- Империя - значит, у них правит император? - спросила Мрия, с интересом наблюдая, как я заказываю блюда.

Я усмехнулся и, закончив набирать, ответил:

- Нет. У них Совет Старейшин. Империя - это не только когда у власти один человек, без разницы, будь он хоть дурак, хоть псих, управляющий жизнями других и передающий власть по наследству, вне зависимости достоин ли наследник. Империей может называться и колониальная держава, которая установила свой контроль над колониями и зависимыми странами. В данном случае - планетами.

Кухонный комбайн выполнил заказ почти мгновенно. Выставив приготовленное на стол, я предложил не отвлекаться и приступать к дегустации блюд. Все оказалось вкусным, а мы голодными, поэтому обед прошел в полной тишине.

- Оставим раминов в стороне, меня больше интересует Флокс, и те, кто на ней проживает. Как ты сюда попал, как обустроился, - отложив вилку, сыто улыбнулась Мрия. - Я не слишком наглею?

- Хм. Да нет, наверное. А про здесь... Не знаю, случайно или нет, но это Крит поспособствовал моей встрече с Рроэррой... Позже узнал, что она ждет от меня... кхм... ребенка. Решил проведать, на случай, если помощь нужна. Ей же по нашим меркам лет шестнадцать. Нашел дракону в пещере. Условия ужасные... Жалко стало глупую девчонку, таким вот образом доказывающую себе и другим, что уже взрослая и самостоятельная. Занялся строительством жилья для нее и будущих детей. Потом Ррорх с семьей появились... Так я здесь и застрял. Кроме Драконьего острова, почти и не был нигде. Знаю только, что основную часть населения составляют люди. Крит утверждает, что они практикуют магию. На планете четыре материка. Один из них имеет огромный горный массив, наподобие наших Гималаев, и живут там в основном драконы, - я задумался, пытаясь вспомнить, что еще слышал от рамина.

- А вот и первый дракон. Привет, Ррорх! - усмехнулся я, увидев зеленого дракона в проеме двери.

Вскочив со стула, Мрия присела в реверансе

- Рада вас приветствовать, - нервно сглотнув, произнесла она.

В комбезе это смотрелось несколько экстравагантно. Подошедший дракон с интересом посмотрел на девушку.

- Мрия. Путешественница во времени и космосе. А это Валенс, ее приемный сын, - показал я на сжавшегося в углу паренька, - и давай-ка в человека превращайся, а то ребенка напугал.

Мгновение и перед нами мужчина. Мрия расслабленно выдохнула и несмело улыбнулась.

- А это Ррорх. Зеленый дракон и глава небольшой семьи, поселившейся на этом острове. Понятие семья у драконов отличается от земного, но тонкостей я не понимаю. Могу сказать, что при наличии в его семье пятерых девушек-дракон, он парень холостой, - я весело подмигнул Мрие.

- А чем вы вообще занимаетесь? - покраснев, спросила она, первое, что пришло в голову.

Вопрос оказался интересным. Мне тоже стало любопытно, что же драконы делают, кроме того, что занимаются воспроизводством себе подобных, спят, жрут и гадят.

Ррорх замялся с ответом и вопросительно посмотрел на меня. Я удивился. Уж мне-то откуда знать о драконьей жизни.

- В последнее время мы возводим дома-дворцы для членов семьи и укрепляем остров от возможного нападения, - пришел я ему на выручку.

- Да. Строим. И быстро так строим. Дом за два дня, замок за неделю-две, - усмехнулся зеленый.

- О-о! Так быстро? А можно мне познакомиться с вашей работой? - загорелись глазки у Мрии,

Валенс тоже смотрел на нас с мольбой.

- Да никаких проблем. Надеюсь за три дня успеете более основательно познакомиться с замком. В первую очередь научи Валенса готовить простейшие блюда, чтобы от голода не умер, если мы задержимся с возвращением. Затем осмотрите окрестности, а вот потом Ррорх с нашей работой познакомит, - пообещал я.

На их лицах проступило небольшое разочарование.

- А сейчас прошу всех на корабль, отправляемся в замок Рроэрры. Я подарков накупил... вручать будем, - слегка смутившись, произнес я.

Приземлившись на веранде замка, мы с Ррорхом и Вриртом принялись выгружать коробки. На шум сбежались драконы. Лица девушек не выглядели радостными. С Мрией знакомились без энтузиазма, но и явную неприязнь не демонстрировали. Однако, услышав о подарках, они сменили гнев на милость. Коробки распаковывали уже вместе.

Почти сразу выяснилось, что у нас проблема. Инструкции к пользованию написаны на языке раминов. Пришлось всех драконов пропускать через саркофаг. Дальше компания разбилась на клубы по интересам. Валенс с малышами оккупировали комнату, в которой я установил экран во всю стену и подсоединил к нему игровую приставку с пятью модулями управления. Из набора образовательных игр выбрал предназначенную для самых маленьких, с простым интерфейсом. Запустил ее и показал, на что нужно жать, и что из этого получается. Даже сыграл разок. Убедившись, что парнишка понял общий принцип игры, оставил его за старшего и перебрался в гостиную. За время моего отсутствия Мрия успела разобраться со швейным автоматом и приступила к тестированию, закладывая параметры для пошива платья. Сгрудившиеся вокруг драконы оживленно комментировали процесс выбора фасона.

Я не рискнул отвлекать женскую компанию и сразу направился к Ррорху и Врирту.

Зеленый, как только услышал, что за подарок я для них купил, обернулся драконом и слетал на охоту. В данный момент они разделывали зверя похожего на земного оленя. Весь вечер мы тестировали техническую приспособу, с трудно произносимым названием. Чтобы не ломать язык, обозвал ее шашлычницей. Вот ее мы и пользовали, готовя мясо различными способами и угощая наших дам.

Как долго мы тренировались, не знаю, но почувствовав, что глаза слипаются, я тихонько встал и направился к детворе. С трудом загнав малышню спать, взрослую часть нашей компании не стал трогать. Слишком уж увлечены они, могли и послать. А ругаться не хотелось. Махнув на все рукой, я пошел отдыхать.

Уже под утро проснулся от поцелуя Рроэрры, забравшейся ко мне под одеяло.

- Спасибо. Большое спасибо за подарок, - шепнула она, прижимаясь всем телом.

Дракона была на удивление ласковой и нежной. Сон моментально пропал...

В зал я спустился уже после обеда. Женская половина все так же увлеченно мастерила одежду, а мужская - готовила мясо. Я удивленно хмыкнул, спать то хоть они ложились? Рассмотрев развешенные по стульям платья, предположил, что вряд ли.

Сев рядом с зеленым, я получил тарелку аппетитно пахнущего мяса и неуверенно посмотрел на предложенное. Не слишком ли круто сразу после сна есть мясо? Однако запах был настолько соблазнительным, что я сдался. Не успел доесть выданную порцию, как в зал вошла Рроэрра и с непередаваемым выражением произнесла во весь голос:

- Серж... у меня снова будет ребенок, - увидев мое вытягивающееся лицо, виновато добавила, - Честное слово, никакого заклинания в этот раз я не использовала.

Я обалдел. Мне и троих малышей многовато будет, а тут еще намечается? Вокруг установилась ТАКАЯ тишина, что я отвлекся от своих переживаний. Пять дракон выглядели просто пришибленными.

- Ррорх, девочки, что случилось? - испугано уточнил я, хотя считал, что хуже, чем есть, быть не может.

Все дружно повернулись ко мне и посмотрели с та-а-аким гастрономическим интересом, что я вскочил и сделал несколько шагов назад.

- Вы чего? - судорожно сглотнув, спросил я.

- Де-е-ети... - мечтательно протянула Кроэтта и, обернувшись драконой, оценивающе взглянула на меня.

Я нервно икнул.

- Меня на вас всех не хватит, - отступая, возмущенно выкрикнул я.

- Тогда придумай, как это можно сделать без твоего непосредственного участия, - показав полную пасть зубов, ла-а-асково произнесла Кроэтта, медленно двигаясь в мою сторону.

- Мне нужно время... подумать... э-э-э... я протестую, - продолжая отходить, возмутился я.

- У тебя есть два дня. Если выход не найдешь - не обессудь, - хищно улыбнулась она.

Глава 4. Эксперимент по увеличению поголовья.

Телепортировавшись к озеру, подальше от озабоченной потомством компании, я улегся под раскидистым деревом и задумался. Выступать в роли быка-производителя мне совершенно не улыбалось. Могу, конечно, улететь, но уже привык считать остров своим домом. Замечательный климат, прекрасная природа, чистый воздух и вода, тишина, людей, в смысле разумных существ немного. Благодаря совершенной бытовой технике жизнь здесь комфортна. Дети... Бросать собственных детей на произвол судьбы считаю делом недостойным. Потому и испугался слов Кроэтты. Переспать с пятью девушками... если не за один раз и не учитывать моральный аспект - дело не смертельное. Но ведь им не просто переспать, а детей подавай. А если и у остальных появятся по нескольку малышей?! Да лучше я целибат еще лет двадцать соблюдать буду, чем растить и воспитывать огромную стаю драконов.

Выходит, если хочу остаться на острове жить, следует разобраться, почему у Рроэрры тройня и новая беременность. Хм... Что может дать подобный эффект? Как я понял из объяснений розовой драконы, зачатие от людей происходит редко, но все же бывает. В этом случае обычно рождался один ребенок. Троих дракончиков за один раз не помнят даже старики, хотя история утверждает, что раньше подобное хоть и очень редко, но случалось. Поэтому девушки-драконы и носятся с Рроэррой, как хрустальной вазой. А вот появление новых детей, когда предыдущие еще не подросли - подобного история местной общины крылатых не знает. Зачатие от людей у драконов происходит с помощью магии, значит их гены здесь - дело десятое. Рроэрра ничем особенным от соплеменников не выделяется, разве что габаритами не вышла, да цвет розовый. Значит дело во мне. Вроде бы до этого момента все логично, осталось выяснить, чем я отличаюсь от обычных людей. Вполне вероятно, главное различие состоит в чистке моего тела, произведенной на молекулярном уровне. Затем, почти сразу после очистительной процедуры, благодарные за находку тьертов шташи угостили меня фьерхом, омолаживающе-укрепляющим напитком. А через несколько дней, когда местная зверушка мало того, что надкусила меня, так еще и отравила ядом, им пришлось с моим телом более серьезно поработать. Что уж они делали - не знаю, но полагаю, даже шташи не ожидали такого эффекта - повысить рождаемость драконов. Найти еще одного, подобным образом модифицированного, не представляется возможным. Значит, стоит поработать с драконами. Пока буду пропускать их через лечебный саркофаг, отвлеку внимание от моей персоны. А так же, выиграю время, за которое постараюсь договориться со шташами. Если не воалоэ - уникальный напиток, которым меня после укуса напоили, то хотя бы фьерх попробую за кристаллы выторговать. Правда надо уточнить, а есть ли они у зеленого.

Наметив шаги будущих действий, я успокоено заснул.

Собрав на следующее утро семейство Ррорха, я прокашлялся и начал речь:

- Предупреждаю, насилие над собой не потерплю. Заберу Мрию и Валенса, и больше вы нас не увидите. Готова ли ты пожертвовать моей помощью? - повернувшись к Рроэрре, спросил я. - Дом тебе построил. Бытовую технику привез и установил. Возможно, ты считаешь, что я здесь уже не нужен?

- Ну-у-у... Дети - это важно для нашей расы... - неуверенно пробормотала она.

- Подумай о том, что если у твоих подруг появятся собственные дети, то тебе помогать они не смогут. Останешься сама с кучей малышей. Справишься ли? - спросил я.

Опустив глаза, розовая дракона медленно подошла и встала рядом со мной. Остальные девушки выглядели расстроенными.

- Поймите, если я приложу свой... свое... поучаствую в разрешении вашей ситуации, не факт, что сработает. А вдруг здесь сыграл роль юный возраст Рроэрры? В любом случае, лично заниматься увеличением поголовья драконов отказываюсь, НО... пока обдумывал вашу угрозу, возникли некоторые идеи на эту тему, - ободряюще улыбнулся я.

Драконы оживились. В глазах засветилась надежда.

- Полагаю, у нас есть ШАНС, - я выделил последнее слово, - решить проблему рождаемости если не у всех ваших соплеменников, то хотя бы у молодых драконов, - я немногословно пересказал свои ночные размышления и выводы. - Гарантий никаких нет, однако, я считаю, шансы большие. Вот только для реализации понадобятся твои уникальные камешки, - повернулся я к Ррорху.

- Ради такого дела я согласен на все. Достойная цель. Даже если не получится, мы не станем предъявлять претензии. - Торжественно провозгласил зеленый и выложил на стол десяток камней. - Этого хватит?

- Э-э-э... - недоуменно посмотрел я на него. И откуда только взял? - Не знаю еще, однако надеюсь, что достаточно. Раз все вопросы обсудили, то не будем откладывать эксперимент. Кроэтта, прошу на корабль, - я, с трудом скрывая ехидную улыбку, широким жестом махнул в сторону двери.

- Я-я-я... сейчас? - голубая дракона растерянно посмотрела на Ррорха, а затем на подруг.

- Ну, кто-то же должен начинать этот великий эксперимент, - усмехнулся я, - Данный аппарат я несколько раз на себе опробовал. Валенса тоже лечили в нем. Правда, драконов еще не приходилось пользовать. Техника совершенная, но на вашем племени не опробована. Первый из драконов, кто испытает его воздействие на себе - рискует. Чем - не знаю. Но ты ведь сама жаждала детей иметь, вот и вперед, - язвительно произнес я.

После вчерашних потрясений, устроенных мне Кроэттой, я испытывал некоторое удовлетворение, видя, что наша "железная леди" растеряна.

- К тому же, имеется, пусть теоретическая, возможность помочь всем твоим соплеменникам. Главное, как меня на благо вашей расы использовать, так это нормально, а как себя не пожалеть, то сразу испугалась, - подколол я дракону.

- Да ничего я не боюсь, - передернула она плечами, - пошли, что ли.

Я только хмыкнул насмешливо и направился к кораблю. Уложив Кроэтту в саркофаг, запустил максимальный режим чистки и устремился к Трэллис.

Получив разрешение на посадку на центральном космодроме планеты, я сразу же запросил встречу с официальным представителем. Как только вышел из корабля, меня сразу же провели в нужный кабинет. Раскланявшись, я без долгих предисловий озвучил свою просьбу. Хоть Крит и утверждал, что напиток не продается, но я собрался лично проверить данную информацию. Вдруг мне, национальному герою планеты Трэллис, не откажут. Услышав, зачем я приехал, шташи замялись. Не желая ставить их в неудобное положение, я сразу же выставил на стол четыре кристалла и попросил нацедить эликсирчику на всю сумму. Я надеялся, что это поможет им принять правильное решение.

Шташи увидев камни, долго расспрашивали и уточняли, зачем воалоэ нужен, а затем, извинившись, удалились. Через несколько часов меня нашел один из тех, с кем я разговаривал. Поклонившись, он торжественно заявил, что правительство Трэллис готово за кристаллы предоставить напиток, но с одним условием: на Флокс со мной вылетит группа ученых, чтобы лично поучаствовать в эксперименте. Дополнительное условие меня порадовало. Все же я не был до конца уверен в разумности и безопасности моего плана. Как только я выразил согласие, шташ забрал кристаллы и пообещал к следующему дню подготовить нужное количество эликсира.

Домой я возвращался с большим бутылем литров на пять. Еще за парочку кристаллов выторговал двадцатилитровую бочку фьерха, укрепляющего напитка. Следом на собственном корабле летели шташи. Как только мы опустились на широкую террасу дворца, я попросил Мрию, с любопытством рассматривавшую корабль шташей, созвать взрослое население Драконьего острова. Представив шташей, я подробно объяснил необходимость их присутствия во время наших опытов. Затем пригласил всех на корабль, известив, что пришло время будить Кроэтту. Драконы и научники сгрудились у дверей в лечебный отсек, и напряженно ожидали появление испытательницы.

- Чудесно-то ка-ак! - потянувшись, улыбнулась она, выйдя из комнаты. - Так хорошо я себя чувствовала, только в детстве.

Не успела она выйти, как девушки, отталкивая друг друга, попытались забраться в саркофаг.

- Не торопитесь. Мало ли что она говорит, - испугавшись за аппаратуру, воскликнул я. - Надо проверить, не сказалась ли процедура на выносливости, магии... Стоп! Стоп! Только не на корабле магичим. Развалите еще. Проверять будем в пустынном месте.

Однако сразу приступить к проверке нам не дали. Шташи, окружив Кроэтту, обвесили ее многочисленными датчиками. На попытку драконы возмутиться их произволом, я напомнил, что столь серьезное обследование в ее интересах.

- Мы бы на глазок определяли последствия, а эти ребята даже намек на неприятности не пропустят, - прошипел я на ухо голубой.

Раздраженно поведя плечом, она замерла. Шташи управились на удивление быстро. Уже через пять минут ее отпустили, сняв большую часть приборов.

Затем, на дальнем конце острова, расположившись на скалах, мы с интересом наблюдали, как Кроэтта, следуя указаниям ученых, трансформировалась в человека и обратно, выдыхала пламя, накручивала в небе фигуры высшего пилотажа...

- Все. Концерт закончен. Кому мало, пусть сам скачет, - не выдержав, сердито прошипела дракона и, развернувшись в воздухе, полетела к замку.

Напоив Кроэтту фьерхом, несколько дней ученые наблюдали за ее самочувствием. Не найдя никаких отрицательных отклонений в ее здоровье, шташи позволили продолжить эксперимент. Я уложил следующую дракону в саркофаг и показал Мрие, как правильно запускать программу.

- Теперь вы и без меня справитесь. На прогонку остальных уйдет несколько дней, которые я хотел бы потратить на себя. Валенс, - позвал я маячившего невдалеке парнишку, - пригласи, пожалуйста, взрослых в столовую.

- Есть, товарищ генерал! - козырнул он.

- К пустой голове руку не прикладывают, - бросил я вдогонку исчезающему мальчишке.

Услышав за спиной топот, мы прижались к стене. Следом за Валенсом, повторив его жест, помчались дракошки.

- Чего это они? - проводив малышей удивленным взглядом, спросил я у Мрии.

- Он им про Вторую Мировую по вечерам читает, - хмыкнула она.

- Хм... Как бы не вышло чего... - задумчиво почесал я в затылке. - Ладно, пошли на кухню. Пока все соберутся, перекусим кофе с бутербродами.

Дождавшись прихода драконов и шташей, я предложил им присаживаться. Став у окна, повернулся к собравшимся:

- Вроде бы никаких ухудшений со здоровьем у Кроэтты не замечено. Поэтому, с сегодняшнего дня каждая из вас в порядке очередности укладывается на чистку. После нее, на том полигоне, где голубая дракона проверяла все ли со здоровьем в порядке, летаете и магичите до изнеможения. Убедившись, что с вами все в порядке, пьете фьерх и снова проверяете реакцию организма. За соблюдением процедур проследят наши многоуважаемые гости... а за ними присмотрит Мрия. Я же отправлюсь на материк. Старейшины раминов рекомендовали мне заняться изучением магии. Крит посоветовал поискать учителя на Флоксе. Пока вы проходите процедуры, я пройдусь среди людей. Послушаю, соберу информацию. Когда закончите, Мерк выдаст вам по стакану воалоэ. Как все желающие пройдут процедуры, свяжетесь через ИскИн со мной. Потом и займемся поиском... подходящих кандидатур для роли пап. Есть у меня одна идейка. Там тако-о-ой цветник, - я ехидно улыбнулся.

Девушки захихикали.

- Рроэрру не чистить, - повернувшись к Мрие, произнес я.

Розовая дракона возмущенно вскинулась.

- Тебе что, детей мало? - отрезал я, - Напоминаю, данный лечебный комплекс омолаживает. Куда тебе молодеть-то. Ты еще вырасти не успела. Почистим - а ты ка-а-ак помолодеешь, и придется нам нянчиться с тобой, как с маленьким ребенком. Да и потом... Мы тут не уверены, как эта штука на взрослых подействует, а ты ожидаешь еще одного малыша. Так что лучше не рисковать.

На счет нянчиться - это я приврал, но все остальное являлось правдой. Рроэрра долго боролась за то, чтобы к ней относились как к взрослой. Так что после моего предупреждения ее теперь и силком в саркофаг не загонишь. Этого я и добивался, а то дети и так, как грибы, лезут.

- Вроде бы все указания роздал, - задумчиво произнес я, - в случае проблем обращайтесь к Мерку. Если понадобиться мудрое указание, через него свяжитесь со мной. А сейчас я пошел собираться. До встречи, - помахав рукой озадаченной компании, направился к себе в комнату.

В принятии решения побродить по Флоксу совет раминских Старейшин играл второстепенную роль. Неожиданные всплески магии мне не грозили, а потребности в магических действиях я не испытывал. Технических средств хватало на все необходимое. Если бы не желание девушек-дракон обзавестись потомством, я бы еще не скоро собрался искать местных магов. Хоть я с девушками и договорился, но вдруг какая нетерпеливая ожидать не захочет. Лучше уж я по планете прогуляюсь.

В окно заметил спускаемый аппарат и обеспокоено выскочил на террасу. Увидев Мая и Эла, облегченно выдохнул.

- Рад вас видеть. Что там с вами делали? К нам надолго? - радостно похлопывая парней по плечам, воскликнул я.

- Проходили промежуточные тесты. На старейшин произвела сильное впечатление скорость нашего обучения. Пришлось составлять отчеты. С информацией ознакомили всех кураторов и официально рекомендовали привлекать помощников со стороны, - улыбнулся Элет.

- Нам позволили на Флоксе задержаться... А еще наши Старейшины прослышали про эксперимент с драконами и послали к вам научных работников... Надеюсь, ты не станешь возражать? - виновато улыбнулся Май.

Рядом опустился еще один корабль. Вышедшие из него трое раминов подошли и поприветствовали. Поклонившись в ответ, я в темпе прокрутил в голове ситуацию. Отказывать раминам не в наших интересах. При их-то возможностях они в любом случае будут в курсе происходящего. А официально позволив присутствовать на острове их ученым, смогу, в случае необходимости, обратиться в Империю за помощью.

- Рады приветствовать представителей могущественной цивилизации. Мы надеемся на взаимовыгодное сотрудничество, - поспешил намекнуть я.

Хотя какую выгоду самая развитая в известной вселенной цивилизация может от нас поиметь, я даже приблизительно не представлял. Разве что за расой драконов более плотно понаблюдают.

Глядя, как из корабля выплыла на антиграве платформа с ящичком размером два на три метра, я тяжело вздохнул. Ведь еще вчера был уверен, что у нас на Драконьем тихо и малолюдно. Мда... Сматываться точно пора, и чем скорей, тем лучше, а то, как бы и меня в качестве подопытного не припрягли. Однако, раз уж выбрал домом данную планету, хотелось бы ее надежнее защитить.

- На всю планету у нас всего один звездолет. Еще Мрия должна вскоре получить свой корабль. И если решит остаться жить на Флоксе, то будет два защитника. В случае поползновений извне - нам не выстоять. Помощь вашей Империи была бы кстати, - с надеждой посмотрел я на собеседников.

Рамины минут пять изображали памятник самому себе. Видимо обсуждали мою просьбу с вышестоящими органами. Встрепенувшись, один из них внимательно посмотрел на меня:

- Вашим бывшим подопечным позволено исполнять роль патруля. В случае серьезной опасности прибудет боевое звено. Три-четыре столкновения, и простые авантюристы больше не рискнут появляться в вашей системе.

Я чуть не запрыгал от радости. Все складывалось просто замечательно.

- Ну и напоследок хочу попросить, не слишком переделывайте драконов, мне еще здесь жить, - пошутил я.

Рамины на полном серьезе заверили, что вмешиваться по собственной инициативе в физиологический эксперимент не собираются, только в случае, если пойдет что-то не так, предупредят о последствиях.

- А помогать разбираться с проблемой? - уточнил я.

- Исключительно в серьезном случае, и после личной просьбы, - улыбнулся рамин.

Я облегченно вздохнул. Такой вариант взаимоотношений меня устраивал. Поселить раминских ученых решил рядом со шташами. Так за ученой братией присматривать проще и нам даст возможность лишний раз не нарываться на их общество. Показав предназначенные им комнаты, я смотался к девушкам и строго-настрого предупредил, чтобы к гостям с разными неприличными предложениями не совались. Надеясь, что дамы осознали и прониклись, отправился разыскивать Мая и Эла. Перед уходом хотел нагрузить полезной для островного сообщества работой. Перехватив их в коридоре, сходу приступил излагать свою мысль:

- Народа собралось слишком много и все толкутся в замке Рроэрры. Не дело это. Пожалуйста, обучите Ррорха и Врирта управляться со строительно-преобразовательным комплексом. Хм... Слишком длинное название. Сократим до СПоК. Так вот, о драконах... нечего им бездельничать, пусть делом занимаются, - услышав за спиной ровный топот, я отскочил к стене.

Мимо пронеслись дракончики, следом мчался Валенс. Озабоченно проследил за удаляющейся детворой и повернулся к собеседникам:

- Еще один абстрактный памятник неумехам возводить не стоит. Тренироваться стоит на чем-то небольшом. Для начала постройте у озера детский городок, чтобы детвора имела место для игр, - в обратном направлении пробежал Валенс. За ним гуськом протопали малыши. Я тяжело вздохнул, - а то носятся по дому из угла в угол. Пусть лучше на природе гуляют. Как драконы освоятся с комплексом, помогите им соорудить что-нибудь особенное для гостей... впечатляющее... Ну, не знаю... Может быть что-то наподобие хрустального замка. Хорошо бы еще плодовых деревьев да кустов посадить у озера. Да и на верандах не помешало бы, - опомнившись, я замолк. Ну, ничего ж себе разогнался с заданием. Подумав, добавил, - распределяйте работу сами. Вам же еще патрулировать. А я отправляюсь на материк, магов искать.

Глава 5. Разумные советы.

Мрия задумчиво посмотрела вслед Сержу. Ей хотелось догнать его и задать несколько вопросов. С трудом сдержавшись, она захватила на кухне графин с соком и, выйдя на веранду, уселась в кресло. Тихо шумел прибой, в долине щебетали птицы. Высоко в небе над островом кружился кто-то из драконов. Обстановка навевала умиротворение, однако беспокойство за Сержа не давало ей расслабиться.

Его решение искать магов она понимала, но идти в люди вот так, без всякой подготовки... Или он готовился к этому раньше? Не похоже. Хотелось уточнить, посоветовать... Но кто она такая, чтобы лезть в его дела? А вдруг Сержу не понравится ее вмешательство?! На Земле ей делать нечего, особенно с кораблем... Разве что, заскочить на несколько дней, да проверить, как там дела у родных. Переезд на Гоби девушку тоже не прельщал. Ну, позволят ей на этой планете поселиться и что? Законов не знает, вокруг ни одного знакомого... А на Драконьем ей нравится. Жарковато, конечно, но это мелочи. Главным достоинством являлась возможность, не скрываясь, пользоваться собственным кораблем. А какое здесь жилье? Не просто какие-то дома - настоящие замки. Места в них - хоть конем гуляй, хоть драконом. Все удобства по последнему слову техники. Причем такой техники, какая на Земле еще несколько столетий не появится. Да и с драконами она сдружилась... немного. Они ей нравились... особенно Ррорх. Она мечтательно вздохнула, вспомнив зеленого дракона. Покидать эту планету ей совершенно не хотелось.

Потому-то Мрия и вела себя максимально осторожно. С критикой и советами предпочитала лишний раз не лезть, опасаясь резким словом или излишним вмешательством уменьшить свои шансы остаться на острове. С другой стороны, может и стоило поговорить с парнем начистоту, а не мучиться сомнениями все эти дни? Он вроде неплохой человек.

Заметив спускающийся корабль, девушка спряталась за углом. Услышанный разговор Сержа с раминами обнадежил и обрадовал. Упоминание в качестве защитницы острова, говорило о том, что ее приняли и на нее надеются.

- Дом. Я желаю, чтобы здесь был мой дом, - окинув взглядом остров, восторженно прошептала она.

Компания ушла расселяться, а девушка, улыбаясь своим мыслям, задумчиво смотрела вдаль.

Спустя некоторое время, заслышав шаги, она выглянула и увидела, как Серж быстрой походкой направляется к кораблю.

- Серж, - не удержавшись, позвала Мрия, - постой. Я здесь никто и звать меня никак, но все же рискну влезть с советами.

- Ты это брось. Я на тебя хозяйство оставил. А кто еще, как не ты, за шташами присмотрит? Да и за раминами надзор нужен. Ты уж не отлынивай. А главное - дети. Ну, не на Рроэрру же мне надеяться, - всплеснул он картинно руками. - Юная слишком. За ней самой пригляд нужен.

Девушка догадывалась, что это он придумал только что, чтобы успокоить ее, но все равно польщенно улыбнулась.

- Вот если бы ты еще сообщил мне об этом... Я не против ответственности. С удовольствием присмотрю... А вот скажи-ка мне, ты в каком виде собираешься к местным выйти? - серьезно посмотрела она.

- Ну-у-у... Штаны широкие да рубаха... Помнишь, как у нас крестьян изображали? Вот где-то так и пойду, - пробормотал он.

Мрия насмешливо фыркнула:

- А может, перед выходом все же стоит посмотреть, какая мода у них уже имеется, а не свою внедрять. Вдруг здесь шотландские юбочки в моде или фиговый листок на одно место, а ты со своими штанами, как жираф на севере?

- Мда-а-а... Что-то я совсем торможу, - растерянно почесал он в затылке. - Требование драконов, да появление раминов со шташами совсем голову заморочили. Ни о чем, кроме, как сбежать поскорее и не подумал... А что ты имела в виду, говоря посмотреть? - уточнил он через минуту.

- Послать Мерка в режиме невидимки, пусть заснимет пару ближайших поселков, городок побольше... Главное, чтобы людей можно рассмотреть. И уже глядя на распространенный тип одежды, подберем что-то не бросающееся в глаза, - деловито предложила она.

- Мерк, это можно сделать? И как долго? - задумчиво произнес Серж.

- Конечно. К тому же можно еще и модули наблюдения послать. Они мелкие, уже с десяти метров за птицу принять можно. А времени... Пару часов будет достаточно, - отозвался ИскИн.

- Хм... Ладно. Давай засылай своих шпиёнов, - усмехнувшись, парень махнул рукой.

Корабль подернувшись дымкой исчез с виду.

- Ты еще что-то хотела предложить? А то может, посидим, чайку на дорожку выпьем, - повернулся он к девушке.

- Имеются кой-какие мысли... - задумчиво пробормотала она, - но мы можем совместить обсуждение с чаепитием.

В молчании они дошли до кухни. Усадив Мрию, Серж приготовил чай и поставил чашку перед девушкой, рассеянно смотревшей в окно. Взяв свою чашку, сел напротив и вопросительно посмотрел на нее.

Залпом выпив напиток, Мрия нервно постучала пальцами по столу.

- Я выскажу свои соображения, а ты уж выбирай сам, к чему прислушиваться, а что проигнорировать.

- Да не нервничай так, - я внимательно слушаю, - ободряюще улыбнулся собеседник.

Резко выдохнув, она приступила к изложению:

- Помню, ты говорил, что можешь выглядеть, как пожелаешь, то есть, изменять свою внешность? - дождавшись кивка, она продолжила, - я бы предложила принять вид старика. Молодого и здорового парня могут в армию или любую другую военную службу забрать... Или например - в рабство, если оно здесь имеется. А то и еще куда похуже загребут. Старики же никому не нужны. И потом, предлагаю для начала пройтись по дорогам, подсаживаясь к костру или присоединяясь к каравану. Разговор легче заводится в дороге, у костерка. Предпочтительнее это делать на больших дорогах, чтобы за шпиона разбойников не приняли. А почему в дороге?.. Помнишь, у нас на Земле упоминался такой термин - "синдром попутчика". Вдруг и здесь сработает. Пусть даже о себе люди и не станут рассказывать, но вечера длинные, какие-то жизненные истории да услышишь. Если что не так пойдет, зайдешь за кусты и телепортируешься на другую дорогу. И продолжишь путь, выискивая следующих попутчиков. А вот в городе уже сложнее спрашивать. На улице просто так не подойдешь. Да и не всякий вопрос стоит на людной улице спрашивать. При большом скоплении народа легко на элементарных вещах проколоться. Да и в трактире не намного проще. Туда заходят перекусить или выпить и дальше заняться своими делами. Можно конечно по базару потолкаться, разговоры послушать. А если какие проблемы возникнут? Исчезать перед глазами большого количества людей плохая идея. Вдруг запомнят. Слухи пойдут. После этого либо регулярно внешность менять придется, либо бегать из города в город. А у них ведь еще и маги водятся...

- Мда-а-а... Полностью с тобой согласен. Разбаловался я на всем готовом, совсем соображать перестал. Спасибо, что вовремя остановила и напомнила, что я не отсюда бегу, а туда, в мир направляюсь. Решено, если не случится ничего непредвиденного, пройдусь по дорогам, зайду в деревеньки, - усмехнулся парень.

Дальше они занялись внешним видом Сержа.

Пока наводили морщины, вернулся корабль. Дождавшись пока Мрия с Сержем усядутся в кресла, Мерк запустил просмотр отснятого материала.

С одеждой Серж почти угадал. Никаких юбочек и листочков. Нормальные штаны и простая рубаха вполне подойдут. Чтобы никому не пришло в голову путешественника раздеть, пришлось придавать одежде старый и потрепанный вид. Это оказалось чуть ли не сложнее, чем наводить морщины. Костюмчик получился на славу. Весь в пятнах и местами в дырках. Совместными усилиями довели его до такой кондиции, что если бы не сами работали художественным оформителями, побрезговали даже прикасаться.

- Слушай, а не переборщили ли мы с грязью? - глядя на себя в зеркало, спросил Серж.

- Думаю, в самый раз. Вернуть одежде чистоту ты всегда успеешь. А вот придать настолько изношенный вид - для этого зеркало потребуется и времени немало, - обходя его по кругу, прокомментировала Мрия.

Усевшись в кресло, она еще раз внимательно пересмотрела заснятые Мерком кадры.

- Еще котомка нужна. Человек бредущий без ничего подозрителен, могут и к костру не подпустить. Да и котелок не помешает. Чайку в дороге попьешь и попутчиков напоишь... Хм... А значит и травки для чая, - задумчиво глядя в потолок, произнесла она.

- А где возьмем котелок? К тому же, что-то не хочется мне тягаться с железом, - буркнул недовольно Серж.

- Сделаем его из жаростойкой ткани. Если кто в котомку и заглянет, то не обратит внимания на тряпочку, а ты всегда сможешь водички закипятить для чая или поесть приготовить, - переведя взгляд на парня, произнесла Мрия.

- Таблетки питательные возьму из спасательного набора. Вкинул одну и день есть не хочется. И никакой мороки с готовкой, - пожал он плечами.

- И как на тебя после такого смотреть будут? - всплеснула она руками. - Несколько дней идет попутчик и ничего не ест. Думать же надо, - закатив глаза, она постучала по лбу.

Несерьезное отношение к походу ее возмутило, но высказывать все, что думает по этому поводу, девушка не стала.

- Мда. И тут ты права. Что-то я совсем соображать перестал, - растерянно пробормотал он. - Привык на всем готовом: нажал кнопочку, тут тебе кофие, нажал еще раз - бутерброды. Спасибо за советы, без них уже максимум на второй день исчезать пришлось бы. Это, конечно, не смертельно, но не соответствует цели путешествия, - он виновато вздохнул. - Хотя, как ловить живность или собирать буду то, что приготовить можно? Я же ничего о растениях и животных этого мира не знаю?

- Вот еще и поэтому стоит выглядеть стариком. Морщин побольше и вряд ли кто заставит тебя за дичью гоняться. А со временем присмотришься, на кого другие охотятся... Что еще? Угу... Положим в котомку хлеба или лепешек, немного сушеного мяса. В засушенном виде непонятно с какого зверя ломтики нарезали, - Мрия задумчиво почесала нос, - еще травки для чая, да соль не забыть.

Подойдя к кухонному агрегату, она задала параметры перечисленных продуктов и повернулась к парню:

- Надо позвать Мая с Элом. Пусть напомнят тебе функции браслета, поскольку ты давно не использовал его. К тому же пусть посмотрят, что можно сделать, чтобы не пришлось на каждый тычок локтем исчезать.

Вызванные через связь, Май и Эл появились буквально через пару минут. Услышав, что от них требуется, подробно разъяснили и показали все установки на защитном браслете. Заодно, немного изменили основные функции, установили шокер.

- Эй, парни! А не выйдет ли, что иду это я по базару, а сзади полный лесоповал из тех, кто в карман залезть пытался, кто локтем оттолкнуть вознамерился? - уточнил озадаченно Серж.

- Если начнешь исчезать на каждый замах, могут пойти слухи. А так легкий удар током и пока покушающийся приходит в себя, тихо исчезаешь в толпе, - улыбнулся Май.

- Ты рассказывал о способностях, которые тебе помогли развить в Трании: отвод глаз, ментальные и физические заморочки. Пока до города будешь добираться, попробуй их восстановить. Начни тренировку с отвода глаз. Тогда остальные, глядишь, и не понадобятся, - посоветовал Эл.

- Хм... Хорошая мысль. Спасибо вам, - с чувством поблагодарил Серж.

Разобравшись с личной экипировкой, собравшиеся перешли к рассмотрению направления пути.

Уточнив на карте основной маршрут, компания долго обсуждала и уточняла запасные варианты. В качестве пункта назначения выбрали средних размеров город с большим храмовым комплексом, занимающим почти четверть его пространства. По всем дорогам, ведущим в город, брели и ехали маленькие и большие группы людей. По всем признакам, это не храм воздвигнут для города, а наоборот, город возник для обслуживания храма и паломников.

Раз уж на планете имеются маги, значит, местная религия более-менее лояльно относится к существованию магов. А вот насколько более или менее - стоит выяснить в первую очередь. Проще всего это узнать, влившись в группу пилигримов. Поскольку имеется большая вероятность, что вечером у костра более фанатичные приверженцы местной религии затеют теологическую дискуссию...

Обсуждение затянулось до вечера. Каждый из присутствующих высказал все, что хотел и разговор постепенно стих.

Резко выдохнув, Серж встал и, пригладив волосы, решительно произнес:

- Общий план действий мы наметили. Жизнь обычно вносит свои коррективы в любые планы. Но в любом случае, спасибо за помощь и подсказки. Если что-то пойдет не так, свяжусь через браслет.

Закинув котомку на плечо, он телепортировался в намеченную точку.

Глава 6. Собираясь пошутить, помни о последствиях.

По дороге бодрой трусцой ехали два всадника. Животные, на которых восседали двое мужчин, хоть и назывались лошадьми, однако от земных лошадок отличались наличием маленьких рожек на голове и хвостом, как у льва, с кисточкой на конце. Невысокие ростом и коренастые, они неутомимо перебирали ногами. Чувствовалось, что двигаться в таком темпе они могут долго.

Монотонность движения навевала на седоков сон.

Чтобы не заснуть, Ликург принялся перебирать в памяти последние события.

Он понимал, что отец совершенно прав в своем гневе. Шутка действительно не удалась... Вернее слишком удалась. Но самое скверное в этом деле, то, что подшутили они над аркхом Анафионом Эртрийским, одним из богатейших и влиятельных людей страны. Вернее, его дочерью, но это оказалось даже хуже.

Ликург расстроенно вздохнул, вспомнив причину своего нынешнего положения. Праздник Великого Переселения молодежь отмечала у аркха Канаида. Перебрали они с Мелеагром тогда молодого вина, и их потянуло на шутки. Вернее, принц, будучи уже навеселе, предложил развеяться. А тут как назло, перед ними, гордо задрав нос, прошла красавица Даная, дочь Анафиона. Это семейство многие не любили за то, что Анафион на всех собраниях знати подолгу произносил напыщенные и возмущенные речи о том, какая нынче молодежь безответственная, распущенная... утомляя своей болтовней старейшин и раздражая молодое поколение. На свою дочь бы обратил внимание. Вот уж кто развратен, как кошка ненасытная! А высокомерия и гордыни Данае на десяток хватит. Единственный, кому она не демонстрировала своего пренебрежения, был Мелеагр, наследник архона, Правителя страны.

В тот день, когда она, гордо подняв подбородок, проходила мимо их большой компании, Идмон попытался с ней заговорить. Пренебрежительно фыркнув, Даная одарила его, а заодно и нас, надменным взглядом. Осматривающийся в поисках жертвы для шуток, Мелеагр, которого красавица не заметила, засек ее гримасу и довольно усмехнулся.

Этой же ночью захватив с десяток друзей, парни пробрались тайком в ее сад. Чем занимается первая красавица и гордячка по ночам, мало кто знал, хотя и ходили смутные слухи среди молодежи. Но Мелеагр, в силу своего положения, имел полную информацию о ее увлечениях. Поэтому, как и ожидалось, в дальнем углу обширного сада в беседке, увитой виноградом, они застали Данаю. На огромной кровати гордая красавица утомленная утехами спала в окружении четырех слуг. С некоторой завистью посмотрели на обнаженные тела, раскинувшиеся в живописных позах, аккуратно подхватили ложе и потащили на середину площади. Парни действовали настолько тихо и осторожно, что никто не проснулся. Зато сколько шума было, когда жители города стали пробуждаться и отправляться по своим делам...

Поправив плащ, Ликург оглянулся назад. Погони не наблюдалось. Мда... Пошутили, называется. Теперь бежать из-за этого приходится. Он вспомнил беседу с отцом и свое потрясение, когда услышал о том, что предстоит жениться на Данае.

- Опозорили девушку, вот теперь тебе и расхлебывать, - сквозь зубы процедил отец, с трудом сдерживая ярость.

- Да какая она девушка?! Она уже забыла, когда ею была! - ехидно фыркнул юноша.

Он бы добавил и более резкие эпитеты, но решил не усугублять свое положение.

- А вот ее нравственность - не твоя забота... Раньше была не твоя, - еще более ехидно ответил Арихион.

- Да я же незаконнорожденный! Зачем аркху такой муж для единственной дочери? - недоуменно пробормотал Ликург, начиная подозревать, что обычным наказанием не обойдется.

- Зато я главный маг Иртаки и друг Правителя. Имея родство со мной, аркх рассчитывает получить некоторые дополнительные привилегии. Мне придется уступить. И не Даная идет в нашу семью, а ты - в их. Насколько я знаю Анафиона, быть тебе при его дочери мужем без права голоса. Если начнешь слишком права качать, то она и вдовой нечаянно может стать, - холодно посмотрев на сына, заявил тот.

- Т-ты-ы... отдаешь меня этому семейству?.. - ошеломленно прошептал сын.

До сегодняшнего дня Ликург был уверен, что отец его любит. Старшие братья уже давно женаты и жили своими семьями, может поэтому, все свободное время, которого было не так уж много, отец посвящал ему.

- Да. Минимум на пять лет... Если они сами не отпустят тебя раньше, - отрезал Арихион и, резко развернувшись, подошел к окну.

Несколько минут он молчал.

- Вы, своей выходкой ухудшили и так нестабильное положение в стране, - повернувшись, с неудовольствием посмотрел на парня и тяжело вздохнул.

- Но женить, зная, в какое положение я попаду?.. - не желая верить в услышанное, пораженно воскликнул Ликург.

- Сам виноват. Собираясь подшутить, следует учитывать возможные последствия. Эномай болен. Только благодаря жрецам он еще способен выполнять обязанности властителя. Совет аркхов давно подумывает над тем, чтобы сменить династию в Иртаке, а вы своей выходкой оскорбили главу Совета... Если состояние здоровья Правителя ухудшится, Совет не поддержит Мелеагра. Вспомнят все ваши проделки за последние годы. Скажут, слишком молод и... безответственен, чтобы допустить к правлению. Назначат соправителя. Потом останется только убрать Мелеагра, - опустив плечи, с досадой ответил Арихион.

Подойдя к креслу, маг тяжело опустился в него, и устало посмотрел на сына:

- Этого нельзя допустить. Анафион хотел бы заполучить Мелеагра, но понимал, что это нереально. Ты его тоже устраивал, хоть и не в такой степени... После длительных... торгов пришлось согласиться.

- Отец!- торжественно произнес юноша, - я готов стать твоим учеником. Обещаю добросовестно изучать магию и все, что ты посчитаешь нужным.

- Раньше надо было соглашаться, когда я предлагал. Теперь не раньше, чем через пять лет... Если, конечно, доживешь до того времени, - хмуро отрезал главный маг Иртаки и решительно поднявшись, пошел на выход.

Обернувшись у двери, добавил:

- Свадебная церемония через неделю.

Тоскливо посмотрев на захлопнувшуюся дверь, Ликург удрученно почесал в затылке.

- Я, конечно, герой и страну люблю, НО себя люблю больше, - непримиримо буркнул он.

Кивнув своему слуге, стоявшему весь разговор за плечом, чтобы готовил лошадей, помчался переодеваться и захватить в дорогу денег. Он надеялся, что отец не успел приказать страже не выпускать его за пределы дворца и города.

Ему повезло, никто их не остановил его. Отправив Мелеагру записку о возникших проблемах, через час юноша уже ехал по проселочной дороге в сопровождении Миртила.

Мысли перескочили на сопровождавшего его слугу. Они познакомились лет десять назад. Совершая свои первые вылазки в город, Ликург не заметил, как забрался в бедные кварталы и заплутал в них. Все ему было в новинку, и он с любопытством крутил головой по сторонам. В себя его привел издевательский смех. Впереди по курсу стояла троица парней в обносках, недвусмысленно поигрывая ножами. Их вид ясно говорил, что у него крупные неприятности, похоже его собираются грабить. Добровольно сын мага сдаваться не намеревался. Он хорошо владел коготой, небольшим облегченным мечом, но шансов справиться с тремя вооруженными большими ножами парнями было мало. Это тебе не учебные бои по правилам.

Прижавшись к стене, Ликург приготовился отбиваться от стоявшей перед ним троицы. Он с раздражением заметил появление нового участника. Паренек лет пятнадцати с палкой в руках подходил к его посмеивающимся противникам со спины. Ему и от троих сложно будет отбиться...

Дальше события пошли развиваться по непредвиденному, но удачному для него сценарию. Подошедший огрел одного из приготовившихся напасть дубинкой по голове. Второй грабитель развернувшись, попытался ножом достать ударившего. Упав на землю, тот ушел от удара и, перекатившись, врезал палкой по колену. Охнув, второй противник осел на землю. С радостью отметив, что на ногах остался только один из грабителей, Ликург взмахнул коготой и сумел зацепить оставшегося кончиком меча. Этого было достаточно, чтобы тот отскочил в сторону. Пришедший на помощь парень, ухватил Ликурга за руку и быстро потащил в переулок. Они долго пробирались по узким и крученным улицам, пока не вышли на окраину. Махнув рукой в сторону богатых кварталов, спаситель собрался уходить, но Ликург придержал его за рукав потрепанной рубашки:

- Меня зовут Ликург. Незаконнорожденный сын мага, - представился он, - мне нужен слуга... даже не слуга, а партнер по вот таким вылазкам и авантюрам. Если ты свободен, могу предложить службу.

Сын мага понимал, что если бы не помощь этого паренька, быть бы ему голым, а то вовсе убитым.

Парень молча кивнул.

- Ты случаем не немой? Зовут-то тебя как? Не хочешь ли рассказать о себе? - усмехнувшись, спросил Ликург.

- Миртил. - только и ответил спаситель.

С тех пор неожиданный спаситель неотлучно находился при Ликурге, молчаливой тенью следуя за ним. Приглядывал он лучше всякой няньки: караулил под дверьми спален благосклонных красавиц, прикрывал спину в драках, уволакивал из трактира, если считал, что господин уже дошел до кондиции. Миртил вскидывал сына придворного мага на плечо и, не обращая внимания на возмущенные крики, возвращался во дворец. Он настолько органично вписался в жизнь Ликурга, что стал неотъемлемой частью его жизни.

Впереди замаячила деревня. Ликург облегченно вздохнул. Они ехали уже второй день, делая краткосрочные привалы, чтобы перекусить из того, что Миртил успел захватить на кухне. Деревни по возможности объезжали или проносились без остановок. И только в данном селении наметили задержаться на ночь и основательно отдохнуть.

Проезжая через деревню остановились у колодца напоить коней и спросить у девушки, пришедшей за водой, где найти трактир. Найти его не составляло труда, но Ликургу захотелось переброситься парой слов с симпатичной девушкой. Мило смущаясь и стреляя глазками, она махнула рукой вдоль улицы, и плавно покачивая бедрами, направилась в противоположную сторону.

Проводив деревенскую красавицу заинтересованным взглядом, он посмотрел на слугу. Заметив ехидную усмешку, пригрозил ему кулаком и, расстроенно вздохнув, направил коня к трактиру, видневшемуся невдалеке.

Соскочив на землю, Ликург бросил поводья Миртилу и вошел в здание. В зале было пусто. Удивившись, он все же с удовлетворением отметил чистоту в помещении. Пройдя к столику у окна, он сел и вытянул уставшие ноги. С кухни доносились голоса. Ожидание затягивалось, но скандалить не хотелось. Сейчас бы поесть чего-то горячего и жидкого, и, помывшись, лечь спать. Подождав несколько минут, он уже собрался окликнуть обслугу, как его взгляд скользнул к окну. Заметив, что вдалеке по дороге двигалась группа всадников, он замер. Напрягая зрение, всмотрелся и побледнел. К деревне приближались королевские гвардейцы. Слишком мала вероятность того, что отряд едет по своим, не касающимся его делам. Резко вскочив, он оставил на столе для Миртила оговоренный знак, указывающий, что сбежал сам, а не увели насильно. Стараясь не шуметь, он метнулся к двери, ведущей внутрь трактира. Промчался по коридору и, ни с кем не столкнувшись, выбрался через заднюю дверь во внутренний двор. Осмотревшись, открыл калитку и, пригибаясь, помчался к лесу, подступавшему прямо к огородам. За вещи он не переживал. Такие неожиданные отступления уже не раз случались. Что делать в подобных случаях, Миртил знал. Если его с вещами и лошадьми не отправят под конвоем во дворец, то он подождет в трактире. Если Ликург не появится в течении дня, отправится в ближайший город, в сторону которого они направлялись.

Ликург долго продирался через густые заросли и шепотом ругался как пьяный стражник, поминая принца, собственную глупость, Данаю, ее отца... Дело шло к ночи. Еще немного и начнет темнеть. Остановившись, огляделся по сторонам и тяжело вздохнул. Ну и что он намеревался увидеть? Чужой лес, да и с ориентацией у него всегда были проблемы.

Заметив впереди просвет, он направился в ту сторону. Стараясь не шуметь, юноша приблизился настолько, что смог рассмотреть сквозь листву дорогу и идущего по ней одинокого путника, высокого мужчину с белыми волосами, одетого в рванье. Замерев, Ликург задумался, что делать дальше. Услышав шум, насторожился.

Спокойно шедший по дороге мужчина метнулся в лес и, отойдя в сторону, неподвижно застыл за широким деревом. Шум нарастал, и вскоре стало ясно, что по дороге передвигается верхом группа людей. Приблизившись, топот затих. Ликург с трудом рассмотрел сквозь листву мундиры гвардейцев. Похоже, это был тот же отряд, от которого он сбежал из трактира. Поняв, что далеко не уйти, чуть не застонал вслух. Он уже приготовился к худшему, как с солдатами случилось что-то непонятное. Они сначала замерли, а затем, закачавшись, начали потихоньку сползать с лошадей и падать на землю. Юноша обеспокоился. Что случилось с гвардейцами? Похоже, на них воздействовали магией. Это беловолосый их убил? Но за что?

И тут со стороны дороги раздался мощный храп. Ликург облегченно вздохнул: - солдаты живы, только спят. Не понимая, что происходит, он перевел взгляд на мужчину, замершего между ним и отрядом. Прячась в кустах, тот напряженно смотрел в сторону гвардейцев. Затем, пожав плечами, развернулся и бодрым шагом направился вглубь леса.

Юноша заподозрил, что солдаты ищут все же не его, а этого мужика, однако рисковать и проверять предположение не хотелось. Лучше уж за магом отправиться. Поговорить, расспросить и, если окажется неплохим человеком, попроситься в ученики. Тогда его никто не сможет заставить жениться еще лет десять. Вдохновленный радостными мыслями Ликург бросился за мелькавшим среди деревьев мужчиной. Беловолосый шагал с такой скоростью, что вскоре радость потихоньку утихла. Еще через час он уже пожалел о своем решении, но теперь уж точно в одиночку из этих дебрей не выберется. Понимая, что еще немного и потеряет его из вида, он хрипло закричал, с трудом переводя дыхание:

- Стой! Ну, ты... Фхух-х-х... ну ты...

Мужчина остановился и недоуменно оглянулся. Шатаясь, юноша добрел до него и упал на траву.

- Все. Уже не могу за тобой бежать, - пробормотал он, дыша, как загнанный олень.

Подняв голову и рассмотрев с близкого расстояния того, за кем гнался, Ликург потрясенно замер. Оказывается, он на пределе сил бежал за... Судя по внешнему виду, мужчине должно быть лет за сто... и намно-о-ого за сто. Настолько старо выглядящего человека юноша видел впервые. Как же такой древний старик смог передвигаться с подобной скоростью?..

Единственное объяснение данного несоответствия - он маг. Но почему в таком грязном рванье, как будто им мыли мостовые города? В Иртаке и любой из ближайших стран, даже самый захудалый маг всегда имеет возможность заработать.

- Ну, я тебя за собой и не звал. Так что можешь идти, куда заблагорассудится - удивленно ответил старик подозрительно молодым голосом.

Все эти нестыковки ввели Ликурга в полную прострацию. Чтобы хоть немного успокоиться, он сосредоточился на восстановлении дыхания, сбившегося от быстрого бега. Заметив, что старик, пожав плечами, намерился уходить, юноша торопливо вскинулся:

- Ффу-у-ух... Я отсюда не выйду... скоро. Зха-а...блудился окончательно. Разреши-те идти с вами. Не бросайте меня здесь.

Глава 7. Где придется - заночуем, что упало поедим...

Я неторопливо брел по дороге, наслаждаясь покоем и тишиной. Солнышко клонилось к закату, окрашивая редкие облака красным цветом. Вовсю надрывались птицы. Тихо шелестела листва большого леса.

Сзади послышался цокот копыт, и становился он все явственнее. Судя по звуку, двигалась большая группа конных всадников. И движутся слишком быстро. Значит не крестьяне на ярмарку и не торговый караван. Вероятнее всего какая-то военная часть, типа стражники, гвардейцы или что у них тут водится. Хотя могут оказаться и разбойники. В любом случае мне с подобным контингентом не стоит сталкиваться. Особенно в первый день появления. Так что лучше переждать в кустах.

Отойдя метров на десять от дороги, я встал за дерево и на всякий случай активировал отвод глаз.

Почти проехав мимо, отряд встал. Я удивился и выглянул. Сквозь густую листву с трудом рассмотрел, как два человека, спешившись, разглядывали что-то на дороге. Все были одеты в одинаковую форму. Похоже действительно солдаты. Только один мужчина лет сорока, в богатой дорожной одежде, замер чуть в стороне, с напряжением посматривая в мою сторону.

Хм... Видеть меня он не мог по определению. Густая листва и отвод глаз... хотя может, чувствовал?.. Маг?... Надо же, как не повезло! И полчаса не прошло с момента появления, как мною заинтересовались. Может телепортироваться?! М-м-м... А, ладно. Это всегда успею. Вдруг местные маги способны отслеживать телепорт. Начну скакать, а они ка-а-ак набегут... В этом случае все мои попытки познакомиться с миром и ненавязчиво выйти на магов кончатся, так и не начавшись по-настоящему. Предпочтительнее уйти своим ходом. А чтобы у ребяток не возникло желания отправиться по моему следу, стоит их занять чем-то посторонним. Сосредоточившись, я от всей души врезал ментальным ударом.

Хм-м... Мда-а... Или я напутал что-то, или работает здесь все как-то иначе. Не удержавшись, я подошел чуть ближе. Вместо того, чтобы замереть в седлах, минут на десять забыв, кто они и куда направляются, парни начали шататься и тихо сползать с лошадей. Послышался здоровый храп. В седле остался лишь предполагаемый маг, но и он усиленно клевал носом, с трудом удерживаясь от падения. Пожав недоуменно плечами, я не стал ломать голову над случившейся непоняткой. Следует двигать отсюда, пока народ в себя не пришел. А то если догонят, да догадаются что это моих рук дело, то и вид глубокого старика не поможет.

Развернувшись, я бодро зашагал по лесу. В виду того, что никуда не надо бежать и решать чьи-то проблемы, самочувствие было прекрасным. Давненько не доводилось беззаботно гулять по природе. Вечно, как ни одно, так другое дело требовало моего внимания. Наслаждаясь свободой, я размеренно шел по лесу, негромко распевая песни.

- Стой! ну ты... Фхух-х-х... ну ты... - услышал я сдавленный крик за спиной.

Удивленно оглянувшись, заметил молодого парня, лет восемнадцати. Удлиненное лицо с серьезным таким шнобелем с горбинкой. Прямо греческий профиль. Коротко острижен. Вьющиеся черные волосы торчали в разные стороны. Одет в неброскую по виду одежду, но, судя по качеству ткани, костюмчик стоил недешево. И откуда только взялся?

- Все. Уже не могу за тобой бежать, - шатаясь, юноша подошел поближе и устало осел на траву.

Дышал он, как загнанный олень. Струйки пота стекали по лицу.

- Ну, я тебя за собой и не звал. Так что можешь идти куда заблагорассудиться - недоумевая, ответил я.

Ведь только появился в этом мире и уже столько внимания к моей скромной персоне.

Подняв на меня взгляд, парень округлил глаза. И чего так удивляться? Стариков, что ли не видел никогда? Может, образ поплыл, рога появились или уши из-под контроля вышли? Я на всякий случай провел рукой по голове и лицу. На ощупь никаких изменений не обнаружил и вопросительно посмотрел на парня.

- Фху-у-ух... Я отсюда не выйду... скоро. Заблудился окончательно. Можно с тобой пойти? Не бросай меня здесь, - он просительно улыбнулся.

- Угу... А что это ты так сопишь? Молодой вроде, а дыхалка совсем негодна, - хмыкнул я, протягивая ему флягу с водой.

Я не чувствовал себя сильно уставшим, и не понимал, почему это парнишка настолько задыхается. Может, он болен?

- Ты двигался с вдвое большей скоростью, чем обычный человек, - прозвучал голос у меня в голове.

Я чуть не подпрыгнул на месте.

- Мерк? Ты можешь со мной связываться через ментал?! - мысленно изумился я.

- Привет! Очнулся! Я и раньше тебя слышал. Крит же тебе рассказывал, пусть и вкратце, о моих возможностях. Просто до передачи раминами, общался я только с ним. И ты, и я находились под его постоянным присмотром и руководством. Сейчас же мы самостоятельны. За нами, конечно, в пол глаза приглядывают, чтобы вытащить в случае серьезной опасности. А в какую розетку совать пальцы - ты выбираешь уже сам, - с легкой ехидцей ответил Мерк.

Про увеличенную скорость я так и не понял, но решил отложить рассмотрение данного феномена на попозже. А сейчас перенес внимание на паренька. Сделав несколько глотков, он отдал мне флягу и сел, опершись на дерево.

- Фху-ух-х-х... Спасибо. Вот когда доживу до твоих лет, тогда и фхух-х... покрепчаю... Наверное. К тому же не ел нормально уже пару дней, - с трудом переводя дыхание, пробормотал он.

- А не объяснишь ли, кто ты и почему увязался за мной? - оценивающе рассматривая юношу, заинтересованно спросил я.

- Да понимаешь ли кхм... уважаемый, тот отряд... который на дороге задремал как-то неожиданно, есть подозрение, что они ищут меня. Смотрю, ты не захотел с ними встречаться. У меня тоже нет желания им на глаза попадаться, вот и подумал, что с тобой это проще выйдет. Да. Забыл представиться - Ликург, незаконнорожденный сын придворного мага, - не вставая, он склонил голову в поклоне.

Не сдержавшись, я удивленно хмыкнул. Нарваться в глухом лесу на сына придворного мага?! Ох, странно все это. Ну, да ладно, посмотрим, как дальше дела пойдут. Сейчас бы разобраться, как представиться. Готовя мой выход в люди, мы как-то не подумали, что возникнут вопросы к старому и оборванному человеку, и кого-то заинтересует его имя. Да и кто к старику по имени звать будет? Помню, в книгах упоминалось: Учитель, Мастер... ну, или просто старик... Хм... Ни учительствовать, ни мастерить я не рвался. Мне бы самому обучение пройти. Старик - звучит, как и мужик... для постоянного использования кхм... лично мне не нравится. Путешественник или странник тоже для обращения плохо подходят...

- Серж, - так и не определившись, назвался я.

Недоуменно похлопав глазами, собеседник почесал в затылке. Я про себя усмехнулся, понимая, что его озадачило. Мне бы предложили звать столетнего деда Вася или Петя, я бы тоже чувствовал себя некомфортно.

- Уважаемый, - прокашлявшись, обратился ко мне он, - позвольте следовать за вами?

Я задумался, а нужен ли мне попутчик. Судя по намеку, он уверен и хм... небезосновательно, что это я усыпил воинов. Хорошо это или плохо - еще не знаю.

За продолжение знакомства говорит то, что парень приходится сыном магу, а я как раз и ищу магов. Если подружимся, то вполне возможно, благодаря этому, смогу выйти на его отца... Правда, парень от солдат прячется, значит, что-то натворил, следовательно, торопиться предстать перед глазами папаши не станет. Однако и меня выдавать или как-то по-другому подставлять ему не с руки. А так может чего интересного расскажет. Тот караван, в который я намеревался попроситься на ночевку уже нет смысла искать. От того места, где появился на дороге, было с пол часа ходу, но я после этого ушел далеко в сторону. Солдаты с магом во главе, уже могли прийти в себя, но вряд ли бросятся меня ловить. Солнышко заходит, скоро темнеть начнет, а по лесу в темноте шарить опасно.

- Так уж и быть, выведу тебя, а за это ответишь на мои вопросы, - принял решение я.

Парень выглядел измотанным, к тому же уже смеркалось, поэтому следовало не маршировать дальше, а устраиваться на ночевку.

Ко всему прочему, он выглядел голодным. А того, что в котомке на двоих не хватит, чтобы наесться, только аппетит раздразнит. Если отдать все Ликургу, вряд ли он поймет подобную жертвенность. Живность бы поймать да чем? Не палку же бросать?

- Это Мерк. Я модулю команду дал, он тебе сейчас птичку подобьет, - отозвался голос в моей голове. - О-о... нашел. Сейчас мы ее разрядом... Лови, - воскликнул Мерк.

Посмотрев вверх, я заметил падающий предмет. Резко вскочив, отпрыгнул в сторону. Хм... Мог бы и не напрягаться, он не на меня летел.

- Дед, ты чего? - только и успел крякнуть парень.

Птичка упала ему на голову и он тихо сполз по дереву на траву. Я присел рядом.

- Что это было, - простонал он, потирая шишку.

- Наш ужин, - фыркнул я, кивнув на комок перьев.

- Что это с ней? Ни стрелы, ни других ран не видно, - приподняв за крыло птицу, он осмотрел ее со всех сторон.

- Она не успела сообщить мне о своих проблемах. Надеюсь, ты не станешь приводить ее в сознание, чтобы уточнить, что с ней случилось, - ехидно поинтересовался я.

- Не буду, - мрачно пробормотал он. - Приготовить бы ее. Мне как-то не доводилось с дичью возиться. Обычно со слугами ездил или в трактирах питался. Уважаемый, ты на свете много прожил, должен знать, как с подобным управляться. Может, приготовишь? - парень умоляюще взглянул сначала на меня, затем огорченно на тушку.

Я уныло посмотрел на комок перьев. Мда. Мясо получили, и что теперь с ним делать? Я ведь тоже никогда не сталкивался с разделкой. На Земле, идешь в магазин, покупаешь тушку, уже ощипанную и без внутренностей. А то и вообще на куски порезанную... или набор ножек... Посолил, поперчил и на сковородку, предварительно положив туда масличка. Накрыл крышкой и туши до готовности. Отдельно картошки пожарил или вермишель сварил, к ним открыл банку с маринованными огурцами - вот тебе обед или ужин готов. А как с раминами связался, только в готовом виде еду получал.

- Ощипать ее надо, - сообщил Мерк по ментальной связи, - берешь за перо и выдергиваешь.

- Издеваешься? Это я и без тебя знаю, но проблема не в знании, а опыте, - чуть не зашипел я вслух.

Подойдя ближе, я сел рядом с парнем и с сомнением посмотрел на предполагаемую еду.

- До того, как приступать к изготовлению из нее супа, вот эту несъедобную часть следует удалить,- провозгласил я и дернул за перо.

Громко каркнув, птица забилась в руках. Парень хоть и шарахнулся в сторону, но ногу добычи не отпустил.

- Ты что нам, ворону подбил? - возмутился я, мысленно обратившись к ИскИну, - и почему она ожила?

- Да вроде не ворона... Хотя, кто их, местных, знает. А по поводу ожила, так модуль ее только шокером оглушил. Ей бы голову отрезать, - хихикнул Мерк.

- Т-ты-ы... кор-робка с резисторами... - продолжать я не стал, с трудом остановив поток мыслей, ведь нам еще летать и летать вместе.

Сделав несколько глубоких вдохов-выдохов, достал из котомки складной нож, раскрыл его и подал Ликургу.

- Голову режь, а то улетит, - ехидно скомандовал я.

- Я-я-я... - вытянулось лицо у парня.

- Ну, не мне же этим заниматься? Нехорошо старого человека работой загружать. Не видишь что ли, я стар, я о-о-очень ста-ар, - вспомнив старый анекдот, я, не сдержавшись, хихикнул, - я су-упер стар, а ты со своим - приготовь. К тому же у меня хлеб имеется, и немного сушеного мяса. Мне хватит, - достав полоску мяса, я демонстративно вкинул ее в рот и принялся жевать. - Хочешь ужинать - отрезай.

Окинув меня тяжелым взглядом, Ликург судорожно сглотнул, затем, сцепив зубы, хряпнул птичку о землю. Она сразу и затихла. Однако стоило откромсать ей голову, как тушка вскинулась и задергалась. Парень в ужасе отпустил ногу. Подскочив, наш предполагаемый ужин помчался по поляне.

Подобную картину я видел в детстве, в деревне у бабушки. Помню, вернувшись с речки, зашел во двор и заметил несущуюся на меня обезглавленную курицу. Объятый ужасом, я мигом взлетел на ближайшее дерево. Потом мама с бабушкой до вечера уговаривали меня с него слезть. С того памятного дня и до самого отъезда я только молоко да картошку ел. Мясо отказывался потреблять в любом виде.

Вот и сейчас, вид безголовой птицы, мчащейся в сторону от нас, напрягал и нервировал.

- Лови ее, придурок. Уйдет же ужин, - не удержался я.

Нервно икнув, парень на полусогнутых неуверенно побежал за хм... шустрой тушкой.

- Вот же стерьвь недорезанная, - чертыхнулся я и вскочил, собираясь бросился ей наперерез. Однако птичка, пробежав еще метров десять, сама упала и, потрепыхавшись несколько минут, затихла.

Ликург скорбно застыл над трупом.

- Не понял? Мы ее есть будем или торжественно хоронить? Ты уж определись, - язвительно прокомментировал я.

- У меня аппетит пропал, - угрюмо пробурчал он.

- Не переживай, появится, - ободряюще хлопнул по плечу я, хотя и у самого исчезло желание употреблять столь резвую дичь.

Драть перья совершенно не хотелось, поэтому, я постарался избежать участия в столь сложном процессе.

- Пока мы ее доведем до готовности, ты еще раз двадцать проголодаться успеешь. Так что можешь приступать к ощипыванию, а я пока дров соберу да костер разожгу, - объявил я, поднимаясь.

- А как? - тяжело вздохнув, Ликург двумя пальцами поднял птичку за крыло и хмуро осмотрел ее.

- Да нет ничего проще, - хмыкнул я, подходя.

Ухватив за перо, я резко дернул. Парень не ожидал рывка и, вздрогнув, отпустил тушку. Совершив пару кульбитов, она рухнула в кусты. С тоской, посмотрев на неугомонный суповой набор, мы тяжело вздохнули.

- Пока ты ее раздевать будешь, я за дровами, - посмотрев на него с сочувствием, я шустро исчез в кустах.

К тому моменту как закипела вода, предполагаемая ворона и наполовину не была ощипана. Зато парень сидел весь в перьях, да и по поляне носился пух. Пожалев бедолагу, я присоединился к процессу. Это лишь немного ускорило работу.

- А если ее над костром подержать? Перья сгорят же? А затем дальше готовить, - сквозь зубы пробурчал парень, рукавом вытирая лицо от пота и пуха.

- Перья-то сгорят, но смотри, вот этот кусочек пера так и останется в шкуре, - со вздохом пояснил я.

- Да ничего страшного. Я и выплюнуть могу, - воодушевился Ликург.

Меня и самого достало выдирание, но тут не только дело принципа.

- Ты посмотри сколько их. Если от каждого пера останется по кусочку, плеваться ты будешь до-о-олго. Пока слюной от голода не захлебнешься. Давай, не халтурь. У меня нет желания плеваться, - скомандовал я.

- Вот сами бы и готовили, - пробормотал недовольно он, но выдергивать перья продолжил.

Долбались мы с этой птичкой несколько часов, затем разрезали живот и выбросили все внутренности. Разбираться, что съедобно, а что нет, я не стал, не настолько силен в потрохах, а тут еще и темно. На ощупь можно тако-ого наоставлять...

Короче, суп поели уже за полночь. Готовка ужина вымотала нас до такой степени, что мы вырубились в то же мгновение, как улеглись на заготовленном лапнике.

Глава 8. Подстава.

Проснулся я из-за того, что тело затекло и болело. Хорошо хоть не замерз. Универсальный комбинезон-хамелеон, которому мы с Мрией придали вид старой полотняной рубашки и штанов, держал постоянную температуру.

Сев, я оглянулся на Ликурга. Мда. Бедняга спал, свернувшись клубком и набросав на себя веток и листвы. Стараясь его не разбудить, я тихо встал и отправился к журчащему неподалеку ручью. Разглядев свое отражение, поморщился: мы явно перестарались с грязным и старым видом одежды. Дал команду на миникомп комбинезона сделать все темные пятна, имитирующие грязь, менее заметными. Совсем убирать не стал, не желая привлекать внимание резким изменением.

Приведя себя в порядок, вернулся к стоянке и растолкал Ликурга. Невнятно бурча, он попрыгал, пытаясь согреться, к ручейку. Посмотрев на взъерошенного парня с сочувствием, я поставил на огонь остатки супа. Пока грелась еда, занялся осмыслением первых результатов путешествия.

После вчерашнего приключения и сегодняшней ночи, идея побродить по дорогам, нравилась мне все меньше и меньше. Если питательные таблетки снимали частично проблему с едой, то сон на голой земле или куче веток мне совершенно не понравился. Однако начни я использовать спальник, могут возникнуть вопросы у тех, в компании кого придется ночевать. К тому же, имея вид бедного старика, смогу присоединиться только к группе бедняков. Вряд ли имеет смысл расспрашивать у них об истории планеты, о странах. Полезной информации у бедноты минимум, а дискомфорта от такого путешествия по максимуму. А вот встреча с этим парнем, неоспоримо является удачей. Хоть и незаконнорожденный, но все же сын придворного мага, а потому, вероятнее всего, хорошо образован.

После того, как мы молча съели остатки вчерашнего супа, я помыл котелок и, набрав воды, снова повесил его над огнем. Парень покосился на посуду, но ничего не спросил. Пока готовился чай, я приступил к расспросам. В первую очередь меня интересовало, почему он по лесу бегает и от стражи прячется. Даже не поинтересовавшись, зачем мне это надо, и по какому праву я спрашиваю, Ликург бодро приступил к рассказу о себе. Видимо захотелось выговориться. Немного смущаясь описал, что они с Мелеагром натворили, а когда дошел до того, какое решение принял отец, возмущенно засопел.

- Невеста - красавица, но така-а-ая стерва, что лучше б уродиной была, но характером получше. А уж ее папочка... Да и рано мне семьей обзаводиться. Потому и сбежал, - расстроенно почесав нос, парень развел руками.

- А чем ты еще занимаешься, кроме того, что участвуешь в проказах наследника? - продолжил я расспросы.

- Время от времени отец выдвигает требование принять ученичество. До недавних событий я старательно избегал принимать посвящение, - немного замявшись, ответил он, а затем похвастался, - Магические задатки у меня имеются и, как он утверждает, немалые, но ведь обучаться магии не один год... и даже не одно десятилетие. Хотелось еще пожить свободным и беззаботным.

Ликург рассказывал подробно и вдохновенно. Слушать его было интересно. Правда, грызли меня смутные сомнения, а чего это он так разоткровенничался с незнакомым... даже более того, подозрительным человеком? С одной стороны - парень молод, вот и выдает все, что ни спросят. Однако с другой... вырос-то он во дворце. Интриги в подобных местах нешуточные. Ставкой - жизнь. В подобных гадюшниках просто обязаны обучать детей, чтобы в первую очередь думали, что и кому говорят, и без лишней нужды рот не раскрывали. Решив не бежать впереди паровоза, если что непонятно, поспрашиваю после, я продолжил внимательно слушать повествование собеседника.

- Хоть многие идио... кхм... глупые люди полагают, что можно пять лет отзаниматься и уже маг. И даже не задумаются, что, например, для серьезного изучения высшей математики требуется гора-а-аздо больше пяти лет, школа-институт-аспирантура. А ведь для того, чтобы стать магом, сначала необходимо научиться полностью контролировать чувства, мысли, ощущать каждую клеточку собственного тела. Это же умение является начальным этапом и для тех, кто желает стать мастером-воином. В стране Рассветного Дракона на это отводят от трех до пяти лет. Ученики-воины учатся сосредоточению и концентрации, и лишь затем, работе с каналами и энергиями... Вот про то, что мастером-воином легко стать, почему-то не говорят, а о магах...

Пока Ликург с воодушевлением и возмущением распространялся на тему магии, я тихо обалдевал. Сразило упоминание о высшей математике. Да и страна Рассветного Дракона... очень уж смахивала на Китай, особенно когда он заговорил о мастерах-воинах.

Махнув рукой на скрытность, я принялся подробно расспрашивать об истории планеты и цивилизации, о странах.

Если отбросить словесную шелуху, покрывшую реальные события за прошедшие годы, выходило, что местное население кто-то переправил на данную планету с Земли четыре тысячи пятьсот пятьдесят семь лет назад. По словам рассказчика, на острове Терра (Санторин), буквально перед извержением вулкана появился Великий Астрей, предупредил об опасности и предложил переселиться на другую планету. Второй, не менее важной причиной покинуть Землю являлось утверждение Астрея, что не успеют они толком освоиться на побережье, как из глубины континента хлынут дикие племена. Будут разрушены храмы и сожжены библиотеки, магия, которой владеют жители острова и используют в повседневной жизни, постепенно забудется, придет в упадок и угаснет. На предлагаемой планете им никто не помешает развивать магическое знание и умение. Особенный фон планеты поможет им в этом. Большая часть жителей острова согласилась перебраться.

Вспомнив, что когда-то читал про Терру, я открыл рот, чтобы уточнить время... но почти сразу же его и закрыл. Уже и сам успел отметить, что с этими полетами от планеты к планете время течет как-то неравномерно.

А Ликург продолжал увлеченно рассказывать историю появления людей на данной планете. Летописи утверждают, что благодетель за пару месяцев построил двадцать городов, оснащенных водопроводом и канализацией. Вместе с людьми прибыли и животные, не забыли и зерно для посевов. Да и количество предметов первой необходимости, доставленных вместе с людьми, удивляло.

Слушая Ликурга, я не мог отделаться от мысли, что этот Астрэй скорее походил на человека более продвинутой цивилизации, чем на бога.

По словам парня, в течение последующих пятьсот лет еще немало народа появилось на Флоксе. Среди новоприбывших находились также люди с желтыми лицами и с узкими глазами. Вот они и образовали страну Рассветного Дракона.

Я с удивлением и недоумением наблюдал за Ликургом, безмятежно рассказывающем о самых обыденных вещах, которые, по идее, должны быть известны даже крестьянину. И за кого же он меня принимает, раз отвечает с такой охотой?! И чем больше вопросов, тем в больший восторг он впадает. Чем дальше, тем страньше. Ох! Не заполучить бы неприятностей. Как только закончу расспрашивать, стоит отойти за кусты и телепортироваться на другую дорогу.

В какой-то момент, Ликург остановился на середине фразы и, прокашлявшись, торжественным голосом попросил взять его в ученики.

- Э-э... М-м-м... Я старый и больной человек, а ты со своим ученичеством, - растерявшись от неожиданного поворота темы, пробурчал я.

- Мне бы так болеть, - завистливо вздохнул парень. - Отряд гвардейцев усыпил моментально. Даже маг поддался вашему заклинанию. Бегаете так, что ни один молодой не угонится. Птицы сами к ногам падают. Возьмите меня в ученики?

Я пару раз открыл и закрыл рот, не в состоянии решить, как послать этого новоявленного кандидата в ученики. С местной нецензурной лексикой я еще не успел познакомиться, а культурно - эффект может оказаться прямо противоположный. Он и так, неизвестно за кого меня принимает.

- Поверьте, лучшего ученика вы не найдете, - гордо подняв голову, он стукнул себя в грудь кулаком, - хоть на пару ле-ет, - преданно заглядывая в глаза, проканючил Ликург. - Тогда меня никто не сможет заставить жениться.

Увидев, что я не собираюсь поддаваться на провокацию, добавил в голос жалостливые нотки:

- Ну хоть на год.

- Тебе сколько лет? - сочувственно посмотрел я на него.

Он замялся. Затем, тяжело вздохнув, пробурчал:

- Сорок лет.

- Ско-о-олько? - мои брови поползли вверх.

Одно дело, что выглядит он лет на двадцать, даже меньше. Я и сам не на свои годы смотрюсь, но он же и ведет себя соответственно.

- Отец тоже удивляется. Маги могут продлевать свою жизнь на многие годы. Срок жизни зависит от силы мага. Однако заняться омоложением возможно, только когда маг войдет в полную силу. А я с детства медленно расту и развиваюсь. Как утверждает отец, по физическому развитию, поведению и по уму мне больше семнадцати не дашь, - развел руками Ликург, - Он считает, что это у меня от матери. Но кто она, отец не знает. Во время поездки с посольством в соседнюю страну, он провел пару дней в обществе прекрасной незнакомки. А через год слуги подобрали у ворот корзинку с малышом. В приложенной записке говорилось, что мальчика зовут Ликург и он его сын. Не желая верить на слово, отец пригласил нескольких магов. Они провели серьезную проверку, которая подтвердила отцовство, - подробно отчитался Ликург.

- Ты понимаешь, что, увиливая от женитьбы, ты ставишь отца... да и вашего Правителя в тяжелое положение? - Покосился я на собеседника.

- Да. Я виноват, но лишь в том, что участвовал в проделках принца. А что мне остается? Я незаконнорожденный. Даже статус отца не очень помогает. Когда я с Мелеагром, то и отношение окружающих ко мне другое... - парень тяжело вздохнул, - правда и достается за общие проделки в основном мне. Кто же к наследнику предъявлять претензии станет? А по поводу Данаи нет смысла беспокоиться. Даже после всего происшедшего, стоит только намекнуть, среди придворных немало найдется тех, кто готов занять место ее мужа. Потом, останется только преданно смотреть в глаза Анафиона и выполнять все, что он скажет. Не по мне такое - выступать в роли мальчика на посылках, - недовольно сморщил нос Ликург.

- А быть на посылках у Мелеагра и мальчиком для битья не стеснялся, - язвительно хмыкнул я.

- Мы с ним были на равных... - взвился парень, но, посмотрев на меня, отвел глаза. - В сложившейся ситуации только ученичество позволит избежать женитьбы. Однако сейчас ни один маг не рискнет взять меня в ученики. Может где в глухой провинции или даже в другой стране и найдутся такие, но туда еще добраться нужно. Судя по тому, как активно меня ищут, папочка настроен решительно. Я его понимаю... но поймите, за пять лет меня там с... землей смешают, - жалобно вздохнул он, поникнув головой.

- Э-э-э... Мне вот чрезвычайно интересно, и за кого ты меня принимаешь? - с любопытством посмотрел я на парня.

Этот недоросль сорокалетний скромно опустил глазки и тихо прошептал:

- Думаю, вы дракон.

Я рассмеялся:

- Ошибаешься парень. Клянусь, никакой я ни дракон.

Ликург озадаченно прислушался к чему-то. Я вопросительно поднял бровь... и тут громыхнуло. У парня разочарованно вытянулось лицо. Я же, удивленно посмотрел на небо. Гм... В зоне видимости ни тучки.

Кандидат в ученики почесал сокрушенно затылок. Затем его лицо осветила радостная улыбка. Похоже, появилась новая версия.

- А вот я не раз слышал о магах-отшельниках. Они живут в горах и редко выходят к людям. Говорят силы они неимоверной, - восторженно закатил он глаза. - Их еще странствующими отшельниками называют. Поскольку, изредка они все же выходят в мир, чтобы посмотреть, как и чем люди живут. Судя по вашим вопросам, вы давно не появлялись среди людей.

- И опять ты ошибаешься, - недовольно пробурчал я, не представляя, как переубедить парня.

Если послушать его, то действительно можно отнести меня либо к драконам, путешествующим в человеческом обличье, либо к магам-отшельникам.

- Зубы у вас не стариковские и голос молодой, - продолжил довольно перечислять Ликург. - Ногами шаркаете ненатурально, да и шагаете легко и с тако-о-ой скоростью... Руки слишком гладкие для такого морщинистого лица.

Что сказать на эти утверждения, я не знал, да и не имел желания оправдываться и объяснять ситуацию. С одной стороны, мне было немного жаль парня. Обиженное семейство, однозначно отыграется за все шутки и оскорбления. Но брать на себя обязанности учителя не хотел. К тому же он сам виноват в том, что попал в неприятное положение.

Усмотрев задумчивость на моей физиономии, он видимо посчитал, что я колеблюсь или почти готов согласиться.

- Можете вообще ничему меня не учить, но возьмите хоть на год, хоть на полгода в ученики. Как только это станет известно Анафиону, он пристроит свою дочь кому-то другому, - он просительно взглянул на меня.

- И что, он вот так просто и поверит слухам? - удивился я, недоверчиво посмотрев на парня.

- Нет, конечно. Он обратится к магам, а они подтвердят, что я говорю правду, - воскликнул он, глядя на меня честными глазами.

- И каков ритуал для такого случая? - не собираясь становиться учителем, я решил узнать о правилах приема. Мало ли, вдруг когда пригодится.

- Все очень просто. Вы произносите... Ой, извините, а как вас зовут? - слишком уж засуетился он.

- Серж Шташев, - произнес я, чувствуя некоторую тревогу.

- Мое почтение, - склонил голову Ликург и затараторил дальше, - Так вот. Произносите: "Я, Серж Шташев, маг, принимаю в качестве ученика Ликурга, незаконнорожденного сына Арихиона Моэрского. Обязуюсь обучить его всему, что знаю сам".

Закончив говорить, парень уставился на меня с исключительной преданностью во взоре.

Я задумчиво хмыкнул, формулировка то скользкая. Угу... Под это все и умение ложкой пользоваться подходит и штаны одевать... Если, например, приложить формулировку ко мне, то в понятие "все" могут входить и полеты на корабле, и управление СПоКом.

- Хм... И что? Стоит мне сказать, что я согласен взять тебя учеником, и все твои проблемы решены? - недоверчиво уточнил я.

Услышав фразу, Ликург приложил руку к груди и торжественно произнес:

- Я, Ликург, незаконнорожденный сын Арихиона Моэрского, принимаю на себя обязанности ученика, и готов выполнять все указания учителя.

Над головой громыхнул гром. Я с подозрением оглядел небо и повернулся к парню. Уже догадываясь о подставе, удобнее перехватил посох и сквозь зубы спросил:

- А не подскажешь ли, любезный, что это было?

-Э-э-э... Это значит, клятву приняли, и она занесена в соответствующие реестры в Храме Сиятельного Астреа, - смесь недоверия и радости просвечивала на лице Ликурга.

- Ах ты!.. Да я тебя... - ухватив посох наперевес, я с разворота врезал довольно ухмыляющемуся парню по тому месту, на котором сидят.

- Эй, эй... учитель! Больно же! Ай! А-а-а... - получив еще раз мягкому месту, Ликург сорвался с места и бросился бежать.

Глава 9. С Тузиком лично не знаком.

- Ну и шустрый, засранец. А делал вид, что дыхалка слабая, - бурчал я сквозь зубы, пытаясь достать новоявленного ученичка палкой.

- Учитель... учитель, люди же смотрят, - уворачиваясь, выкрикнул Ликург.

Я остановился и удивленно огляделся. Гонясь за навязавшимся на мою голову парнем, я и не заметил, как мы выскочили на дорогу. Прямо перед нами по дороге медленно двигался караван из полутора десятков телег в сопровождении отряда всадников. Увидев нас, один из всадников поднял руку, и телеги остановились. Народ взялся за оружие и принялся оглядываться по сторонам. Настороженно окинув взглядом окрестности, трое воинов подъехали к нам. Мужчина одетый богаче других, то ли глава каравана, то ли старший охраны, нахмурившись, внимательно осмотрел нас.

- Кто такие? И по какому праву ты посмел поднять палку на благородного аркха? - требовательно спросил он.

Поскольку, по словам Ликурга, учитывая внешний вид, меня можно принять за отшельника, то и стоит им назваться. Вполне логично, что у анахорета, проведшего много лет вдали от людей не окажется бумаг. И если он, в смысле я, сболтну что-то не то, у окружающих не возникнет вопросов.

- Серж-отшельник. Вот обзавелся по недоразумению учеником, - я сердито посмотрел на парня и замахнулся посохом, - теперь обучением занимаюсь. Излишнюю хитрожо... хитрость выбиваю. Заодно, уважение и послушание к учителю... вбиваю.

Народ на телегах перестал на нас глазеть. Каждый сделал вид, что занят чем-то важным и до нас нет никакого дела. Ближайшие всадники отъехали в сторону. Начальник охраны уважительно склонил голову:

- Старший охраны торгового каравана купца Пелия Ринейского...

Что уж там хотел сказать охранник, но тут из-за телеги высунулся Ликург и расстроенно пробурчал:

- Ну, я же не знал, что у вас такие драконовские способы обучения. Вы выглядели таким спокойным и уравновешенным.

Повернувшись к нему, я мстительно прищурился и язвительно ответил:

- Вот это и есть мой первый урок: полученное нечестным путем обычно боком или по бокам вылазит.

После этого, резко оттолкнувшись ногами, перелетел через телегу и огрел его палкой по плечам.

Подпрыгнув, Ликург помчался вдоль каравана, сопровождаемый тихими смешками окружающего народа.

Проводив ехидным взглядом удаляющегося парня, я удовлетворенно крякнул. Затем, развернувшись, обратился к всаднику:

- Позвольте присоединиться к каравану. В качестве платы за проезд предлагаю моего ученика использовать на подсобных работах: дров к костру собрать, посуду помыть.

Сохранив серьезное выражение лица, лишь в глазах мелькали искорки смеха, воин кивнул и направился в голову колонны.

Извозчики, мужики в преклонном возрасте, многозначительно покивали головами, типа, именно так и надо воспитывать молодежь. Как только начальник охраны отъехал, мне предложили место в телеге. Я отказываться не стал и, взгромоздившись на тюки, задремал.

Следующие два дня прошли без особых приключений. Чтобы не возникало вопросов, по какому праву гоняю знатного гражданина, заставил Ликурга купить простую рубашку у погонщика и накинуть ее поверх дорогого костюма. Пока караван шел по дороге, ученичек, с хмурым выражением лица, молча следовал за телегой, на которой я ехал. На привалах же ему приходилось крутиться, помогая с приготовлением лагеря к ночевке. Народ не злоупотреблял моим разрешением, все же парнишка из знатного рода, вдруг обидится, да шепнет кому из родственников или друзей, тем не менее, пользовался услугами Ликурга с удовольствием.

При моем появлении у костров, разговоры быстро сходили на нет. Создалось впечатление, что меня опасались. Единственное объяснение, пришедшее в голову - это происходит из-за того, что назвался отшельником. Видимо, маги-отшельники считаются людьми эксцентричными, со своими прибабахами. И не удивительно. Вряд ли нормальный человек на многие годы спрячется в горах или лесах.

Поскольку в моем присутствии народ помалкивал, то ничего нового и интересного услышать за время пути не довелось.

Через два дня подошли к храмовому городу. Очередь на въезд растянулась на километр. Присмотревшись к процедуре прохода, я заметил, что стража на воротах берет с въезжающих деньги. Тут же вспомнил, что местной валюты у меня не имеется. Для того чтобы наштамповать монеты, надо иметь образец. Я озадаченно почесал голову. Оглянувшись, посмотрел на Ликурга. Придется его потрусить. Сам навязался, вот пусть и платит. Подойдя к воротам, я ткнул в сторону парня палкой:

- Это мой ученик. Он заплатит за вход.

- Да. Да, - засуетился Ликург, доставая из кошеля монету.

Стражник недоуменно посмотрел на парня и наставил на меня свой прибор. Я с интересом посмотрел на коробку с кристаллом. Единственно для чего могут тыкать этой штукой в людей - это магию определять. Я внутренне усмехнулся, вряд ли прибор что-либо покажет, магию во мне рамины заблокировали. Судя по вытянувшемуся лицу стражника мое предположение оказалось верным. Очень уж удивительно, что у старика в рванье ученик из богатого рода. Породу не так легко скрыть. К кому попало аристократ в ученики не пойдет. Подобное возможно только в случае, если старик является магом. Тем не менее, прибор ничего не показывает. Единственный вывод из этого - маг настолько крут... Дальнейшие предположения зависят уже от уровня фантазии данного индивида.

Пока стражник хлопал глазами, пытаясь понять, как поступить, решение пришло своими ногами.

- Позвольте обратиться, - услышали мы из-за спины.

Оглянувшись, я вопросительно поднял бровь. Рядом стоял молодой, лет двадцати, парень в белом балахоне. Низко поклонившись, он почтительно произнес:

- Со всем почтением прошу внимания вашей милости. Приглашаю вас посетить Храм Семи Пирамид?

Я задумчиво посмотрел на кланяющегося.

- И зачем мне туда надо?

Парень даже немного обалдел от вопроса. Видимо народ причинами вызова обычно не рискует интересоваться. Стражник нервно сглотнул и поспешил к следующим входящим.

- Это указание Верховного Жреца, - растерянно пробормотал служка.

- Указание, говоришь? Да еще и верховного. Хм... Мерк, ты не в курсе, нам там никакую свинью подложить не собираются? - мысленно обратился я к ИскИну.

- Да вроде, не должны. Я пошлю следом три модуля. В случае опасности они помогут, - ответил он.

- А что они могут?

- В крайнем случае, включат сирену. Это си-ильно отвлечет внимание, - в голосе Мерка послышалась усмешка, - а ты в это время телепортируешься.

Прокрутив в голове ситуацию, я решил, что этого действительно достаточно.

- Надо, значит надо. Ведите, - махнул я рукой служителю.

Затем задумчиво посмотрел на ошивавшегося за моей спиной ученика и на пару секунд замер. Что меня ждет в храме, и зачем я жрецу понадобился - неизвестно. Вдруг телепортироваться придется. Парня подставлять не хотелось. Повернувшись к Ликургу, я тихо прошептал:

- Тебе там делать нечего. Ожидай меня на рынке. Если в течение пары дней не встретимся - свободен.

Он открыл рот, чтобы возразить. Однако стоило мне только обозначить замах посохом, как желание спорить у него пропало, и он свернул на другую улицу. Проследив взглядом за уходящим парнем, я последовал за жрецом.

- О-о-о... Тут Кроэтта просит передать, чтобы ты не беспокоился, - отозвался ИскИн, - В обиду тебя не дадут. К рискнувшим нанести вред, заявятся все наши красавицы и популярно объяснят, как те неправы.

- Угу... Такой толпой... Драконы... Порвут, как Тузик грелку, - хмыкнул я, следуя за монахом.

- Какой такой Тузик? Что значит грелка? - удивился Мерк.

- С Тузиком лично не встречался, но на Земле есть такое выражение. Поищи в информации, скачанной с Интернета, - фыркнул я.

- Грелка - примитивный медицинский прибор из резины, используется для согревания и гм... клизмы. Кроэтта спрашивает, зачем его рвать? - отозвался ИскИн, - Вот... нашел... Тузик - это имя непородистой собаки... Угу... тебе лучше срочно объяснить, что ты имел в виду, когда сравнил девочек с дворняжкой, да еще и портящей медицинское оборудование, предназначенное для кхм... кхм... Я это передавать не буду. Мне с ним еще летать. Сказал, не буду... и не настаивайте... Короче Серж, девочки не в настроении, так что поторопись разъяснить свои слова. А то они не станут ждать, пока недоброжелатели до тебя доберутся и сами приступят к разборкам, - серьезно посоветовал Мерк.

Совершенно обалдев от логики дракон и ИскИна я чуть не перешел на громкую речь.

- Ни сам Тузик, ни медицин... тьфу ты, грелка не имеют большого значения, ни сами по себе, ни по отношении к драконам. Ключевое слово данного высказывания - порвут врага на кусочки, - сделав несколько глубоких вдохов и выдохов, осторожно ответил я.

- Кроэтта просила передать, что никого рвать на куски или тряпочки не будет, и девочкам не позволит, - хихикнул Мерк.

Похоже, он уже разобрался с высказыванием и сейчас просто наслаждается ситуацией.

- Скажи-ка нашим красавицам... - с трудом сдерживаясь, чтобы не послать собеседников куда подальше, - хгр... что я никого рвать и не просил. И вообще, отстаньте от меня. Мы уже пришли и мне не до вас, - чуть не зашипел я вслух.

Мы подошли к распахнутым воротам, ведущим в храмовый комплекс. Я замер на пороге, восхищенный увиденным. Одно дело рассматривать это на экране и с высоты, и совсем другое - наблюдать самому. Величественный комплекс в виде семи пирамид, имеющих цвета, составляющие радужный спектр, захватывал дух. Хотелось смотреть на него, не отрываясь. Самая высокая пирамида светло-фиолетового цвета располагалась в центре. Вокруг нее разместились остальные, на четверть меньше центральной. Камень, из которого они были сложены, напоминал кварц разных оттенков. В лучах заходящего солнца пирамиды казались парящими над землей.

- Прошу вас, идите за мной, - оторвал меня от созерцания голос служки.

- А-а... Да, да, - кивнул я, приходя в себя, и направился следом.

Раскрыв резную дверь в центральный храм, жрец поклонился и прошептал:

- Вам к алтарю. Он в центре.

Я с любопытством заглянул внутрь. Широкий коридор тянулся метров десять. Ни окон, ни фонарей или факелов, сами стены излучали слабый рассеянный свет. В проеме виднелся огромный зал.

- А что мне с алтарем делать? - обернулся я к проводнику, но его уже и след простыл.

Пожав плечами, я пошел по коридору. Главный зал храма потрясал. Потолок терялся в вышине. На стенах и колоннах ни одной статуи или картины, только изумительная резьба покрывала их. И опять я не заметил никаких светильников. Сами стены излучали свет. Никого из обслуживающего персонала или паломников в зале не наблюдалось.

И что теперь? Привели в храм, а объяснить, что от меня надо, забыли. Чувствовал я себя неуютно. Все же, как-то не приходилось раньше с богами общаться. В христианских церквях обычно молитвы поют, просят чего-то. Мне вроде бы ничего не надо, а молитв, с которыми к местному божеству обращаются, я не знаю. Однако и стоять молча глупо. Минут десять я прогуливался по залу, ожидая хоть кого-нибудь.

- Кхм... Кхм... Добрый день! Хорошая нынче погода, - нерешительно прокашлялся я, надеясь привлечь к себе внимание.

...И никого. Только эхо отозвалось. Потоптавшись на месте, я подошел к алтарю и несколько минут тупо его рассматривал. Видел я подобную штуку... Как пить дать, видел. И не так давно. Хм... Или я свихнулся, или это отдаленно напоминает панель управления... в смысле, ту штуку, что нам Крит при отлете с Земли изобразил. Угу. И кто у нас может баловаться подобными вещами? Рамины?! Хм... Очень даже может быть...

Помявшись, я постучал по панельной доске и брякнул наугад:

- Привет жителю славной Империи Раминов! Вы тут богом подрабатываете?

- Привет, привет, - гулко отозвалось в зале, - хм... догадался. Так уж вышло, - в голосе слышалась явная усмешка. - Слишком долго жил среди людей, привязался, потому и влез, куда не следует. Теперь вот приходится не одно тысячелетие работать на этой должности.

- Угу, угу... Мы отвечаем за тех, кого приручили, - философски хмыкнул я.

- Можно и так сказать. Тут уж каждый решает сам для себя, - голос рамина прозвучал серьезно.

- А как к вам обращаться? Да и звали зачем? - уточнил я, вспомнив, где и почему нахожусь.

- Астрей или Сиятельный Астрей, - хохотнул собеседник, - Я не звал. Мне о тебе все известно. Отчеты Мая и Эла читал. А что нет в отчетах, то Крит дополнил. Это Верховный Жрец разобраться хотел, кто ты, опасен или нет, и что собираешься делать.

- Рассказывать о себе не имею желания, - нахмурился я.

- А никто и не настаивает. Это моя забота. Человека в толпе сложнее просмотреть. Нужного проверить человека оставляют одного в зале, я сканирую, а затем выдаю короткую характеристику: опасен-не опасен, лоялен или нет... Верховный может попросить больше информации, но давать или нет, решаю я. Так что с разговорами к тебе лезть не будут, - подробно растолковал Астрей.

- Я только дня два, как в люди вышел и уже такое внимание... Надеюсь, планов на меня вы не имеете? - настороженно осведомился я.

Не хватало заполучить дополнительную работу. Мне и так забот хватает, успевай только крутиться.

- Ты ведь ищешь учителя по магии? Если пожелаешь, храмовники могут в обучение взять, - предложил собеседник.

- Ищу... Но не желаю торопиться. Осмотрюсь. Хотелось бы сначала разобраться, понять расклад сил... Что в стране и на планете происходит, и как к этому относятся люди, - как можно более обтекаемо ответил я.

Вспомнил одну проблему, прямо таки навязанную мне насильно, и решил сразу же прояснить ситуацию:

- У меня тут недавно ученик появился. О-очень странным образом... Несмотря на то, что нормальной формулировки не прозвучало, подтверждение о заключении договора прогремело. Ликург утверждает, что мой вопрос признали за согласие взять ученика, и в вашем храме об этом записали. Сомневаюсь, что подобные невнятные формулировки у вас регулярно признаются за клятвы. Почему-то кажется, что меня просто подставили. Как я понимаю, громыхать и подтверждать - это по вашей части. В крайнем случае, ваш Верховный мог это устроить. Вопрос: зачем мне парня навязали и чего от меня надо?! - к концу фразы я уже завелся, а потому еле сдерживался от того, чтобы не нагрубить.

- Скрывать не стану, кое-какие планы имеются. Не бойся, ничего такого, что ты не в состоянии сделать, не потребуется. Однако это длинный разговор, а сегодня несколько караванов с паломниками пришли. Все в храм стремятся. Так что поговорим об этом позже, а сейчас прошу на выход, - с усмешкой в голосе произнес Астрей.

Услышанное, меня не обрадовало. Даже, можно сказать, расстроило. И так забот полно, а тут новая работа намечается. С другой стороны не существует людей ни от кого не зависящих, полностью свободных. С рождения мы, в большей или меньшей степени, подчинены родителям, воспитателям детского сада, учителям школ, начальникам на работе или хозяину фирмы, всяким чиновникам и службам. Мы зависим от того, насколько хорошо и регулярно поставляется вода, электричество; ремонтируются крыши домов, дороги; подвозятся продукты и вывозятся отходы... Малейший сбой в процессе и мы бежим по инстанциям, просим, требуем, умоляем... И нарываемся на тех, кто мнит себя большим начальником. Порой ситуация поворачивается другим боком и уже тот, кому вы недавно кланялись, прибегает к вам. И так по кругу. Все друг друга пользуют, как могут и насколько хватит сил и влияния.

Так что ситуация, когда стараются пристроить решать чужие дела и задачи, не является чем-то из ряда вон выходящим, а потому не удивляет. Отказать существу, не одно тысячелетие вкалывающему богом на этой планете, я не рискну. Остается надеяться, что служба окажется не слишком тяжелой и сложной.

На прощанье я окинул взглядом алтарь, отдаленно смахивающий на приборную панель... хм... наверное, самолета. Подобное я только в кино видел, но, как всякий нормальный человек, на такие подробности внимания не обращал. Перед глазами всплыла панель, которую Крит создал в первый день нашего знакомств. Лично для меня та штука отдаленно походила на паровозную. Я усмехнулся. Ох уж эти рамины. Любят прикольнуться.

Мда-а... Это я зря сделал. Астрей видимо перехватил картинку, поскольку металл потек и на месте старого алтаря новыми красками засияло нечто, сильно напоминавшее творчество Крита. Даже топка, в которой горел огонь, внизу имелась. А ручка паровозного гудка висела перед моим носом. Но дергать ее не рискнул. Чертыхнувшись про себя, я воровато оглянулся. Никого в обозримом пространстве не заметил и облегченно вздохнул. Эта штуковина не одно тысячелетие стояла неизменной, а тут пришел я, весь из себя такой красивый, и алтарь резко поменял фасончик. Проблема, однако. Ведь неизвестно, понравятся ли перемены аборигенам. Вдруг за происшедшие изменения меня отблагодарить захотят... не совместимым с жизнью образом.

Перебежками от колонны к колонне, я поспешил к выходу. Осторожно приоткрыв дверь, выглянул во двор. Пусто. Поспешно пересек двор и выскользнул в боковую калитку. Храмовая стража не обратила на меня внимания. Нырнул в толпу, ожидающую допуска в храм, я постарался как можно скорее удалиться на безопасное расстояние.

- Привет Серж. Крит через Мая сообщил, что корабль Мрии готов к эксплуатации и его можно забрать, - услышал я голос Мерка.

- Передай ей, скоро буду. Как только найду навязанного ученика и дам задание, чтобы без дела не болтался, сразу же телепотируюсь к вам, - мысленно ответил я и направился к рынку.

Глава 10. Ученика - за подаянием, девушек - за мужиками.

Выбравшись из толпы, жаждущей посетить святыню, я уточнил, как добраться до базара и направился по улице. В голове крутились слова Астрея о планах на меня. Хоть возмущаться по этому поводу я не стал, но это не значит, что перспектива дополнительной работы меня порадовала. С другой стороны, согласившись работать на Крита я получил массу бонусов. Посетил несколько планет, обрел способность изменять свой внешний вид. Благодаря проведенным процедурам срок моей жизни, как утверждал рамин, может исчисляться сотнями лет. Ради приобретения подобного свойства огромное количество народа душу продаст, а мне почти даром досталось. В нагрузку к работе и зарплате. В дополнение к этому обзавелся собственным кораблем и замком, оборудованным по последнему слову инопланетной техники...

Осознав, сколько всего заполучил, согласившись присматривать за Маем и Элом, я восхищенно присвистнул. Мда. На фоне приобретенного, все мои трудности со службой кажутся мелкими и незначительными. Хм. Кто знает, может и работа на Астрея принесет не одни хлопоты... Настроение заметно улучшилось, и я принялся рассматривать город.

С недоумением подметил, что некоторые из встречных аборигенов, посматривают на меня с нескрываемым удивлением. Зайдя в переулок, я внимательно окинул себя взглядом. Ничего странного не обнаружив, мысленно обратился к ИскИну.

- Мерк, не подскажешь, почему ко мне такой интерес?

- Могу предположить, что для того количества морщин, сооруженных на лице, твоя фигура слишком пряма, а походка бодра.

- М-м-м... Да-а-а? - пробормотал я, и, оглянувшись по сторонам, активировал браслет, создавая экран, - не покажешь ли парочку примеров?

Несколько минут рассматривал с разных ракурсов ходьбу двух разных стариков. Затем, изогнувшись и опираясь на палку, я пошаркал по улице. Кхм... Как ни странно, но прохожие на меня скрученного стали обращать меньше внимания, чем на прямоходящего.

Не знаю, по какой причине старики так сгибаются, однако после пятнадцати минут подобной ходьбы я уже совершенно натурально еле передвигал ноги. С трудом добравшись до базара, я посмотрел по сторонам и остановился в задумчивости.

Чем бы заняться? Денег нет. Даже пирожок не купить. А для того, чтобы монеты напечатать, нужны образцы... И где их взять? Не грабить же? Заработать тоже не получится. Вряд ли кто рискнет такую развалину нанимать. Может милостыню попросить? А чего? Мой внешний вид способствует только такому заработку. Заодно послушаю, как народ торгуется, какие цены на продукты.

Найдя свободное местечко у окружающей торговую площадь стены, опустился на землю. Место не слишком удобное, но хорошо слышно как болтают между собой торговцы, как зазывают покупателей. Прислушиваясь к гомону, я не заметил, как задремал.

- Эй, старик! Ты почему пристроился здесь без разрешения? Гони деньги за место, - прозвучало у меня над головой.

Подняв глаза, увидел перед собой парочку мужичков в лохмотьях. Один из них, на деревянной ноге, небрежно поигрывал ножом. Похоже, ребятки контролируют местных нищих. Как это часто бывает, окружающие сразу отвернулись, всем своим видом показывая невероятную занятость.

Я расстроено вздохнул. Выяснять отношения совершенно не хотелось, как и исчезать с оживленного рынка. Но каким образом избежать разборки - неизвестно. Шокером долбануть не подходит, еще кричать начнут, привлекут лишнее внимание. Глаза отвести вряд ли получится, они уже на меня смотрят - сомневаюсь, что подействует. И ментально бить рискованно. Вдруг кто-то из магов поблизости околачивается и почувствует воздействие.

Пока я раздумывал, у вымогателей закончилось терпение.

- Если сейчас же не получу денег, один удар по голове и помер от старости, - зашипел наклоняясь, одноглазый главарь.

Ненавижу вымогателей. В нищие идут не от хорошей жизни, а тут еще дополнительные пиявки присасываются. И такая злость меня взяла, руками бы разорвал. Мужички замерли, как на стенку натолкнулись. Глаза размером с рубль, руки дрожат.

- Извини отец. Мы это... были неправы... Приносим свои извинения, - прохрипел главарь,

- А как же один удар и помру? - сжав в руках посох, хмуро уточнил я.

Не понимая, с чего такие изменения в поведении, я настороженно следил за ними.

- Да ты что?! Мы просто шутили. Это же храмовый город. Тут убивать - себе накладно. Извиняимси. Вот возьми. Больше нету, - бросив на землю передо мной парочку серебряных монет, он отступил на несколько шагов и, крутнувшись, исчез в толпе.

Его подельник, несмотря на деревянную ногу, не отстал ни на шаг.

Недоуменно посмотрев им вслед, я опустил глаза и сразу понял причину их страха. На обеих руках ногти удлинились сантиметров на пять, а на пальцах проступила густая серебристая шерсть. Сделав пару судорожных вдохов-выдохов, я осторожно посмотрел на окружающих. Все продолжали изображать бурную занятость делами. Сосредоточившись, быстро убрал изменения. Происшедшее мне не понравилось. Что-то слишком легко я потерял контроль над телом. Придется вернуться к работе над собой, медитациям...

- Учителя по магии искать срочно надо, - пробурчал в голове голос Мерка.

- Угу, - я криво усмехнулся - я сам себе учитель, даже и ученик имеется.

Меня накрыла тень остановившегося рядом человека. Надо же, только вспомнил о проблеме, она и явилась.

- Учитель, а вот и я. Как прошло посещение Храма? - присев рядом, спросил Ликург.

Я оценивающе покосился на парня. Чем бы его занять на то время, пока я с Мрией за кораблем слетаю? К тому же не мешает уделить немного внимания дому и собственным детям. Стоит рассчитывать, что отсутствовать буду несколько дней, поэтому необходимо придумать долговременное задание. Заметив, как Ликург, с трудом скрывая высокомерие и брезгливость, смотрел в сторону нищих, кучкой сидевших в стороне, я оживился. Идея показалась просто идеальной. Как утверждал Кастанеда, от чувства собственной важности следует избавляться в первую очередь. Улыбаясь во все тридцать два, я радостно объявил:

- А! Ученичок явился. Ну, что ж, раз не потерялся, то вот тебе первое задание: научись просить милостыню.

Развернувшись ко мне всем корпусом, Ликург нервно выдохнул:

- Вы это серьезно?

- Абсолютно, - фыркнул я, ухмыльнувшись.

Вскочив на ноги, парень нервно прошелся передо мной.

- Не мельтеши перед глазами, - с трудом удерживая серьезное выражение лица, пробурчал я и стукнул обалдевшему парню по ногам посохом, - весь горизонт перекрыл. Отойди.

Он отскочил в сторону, а я ехидно подмигнул и гнусаво заголосил:

- Пода-а-айте на пропита-а-ание старому и больному мне.

Минут пятнадцать Ликург растерянно топтался неподалеку. Может, надеялся, что передумаю или скажу, что пошутил? Ххех... Не дождется. Я делал вид, что в упор его не замечаю. С большой неохотой приблизившись, он тихо пробормотал:

- Ну-у-у... если это необходимо... Я попробую... Вот только кто мне подаст?

- А вот это уже твои проблемы. Сам захотел стать моим учеником, а чему может научить нищий старик? Просить милостыню. Если не нравится задание, отказывайся от ученичества, - пожал я плечами.

Поколебавшись немного, он тяжело вздохнул и недовольно пробурчал:

- Угу... После этого меня никто и никогда не возьмется обучать. Ничему.

- А кому сейчас легко? Каждый выбор отражается на нашей судьбе. А по поводу задания... Подойди к решению творчески. Представь, что ты артист на сцене. Подумай над униформой, необходимой для данной работы, присмотрись к конкурентам, выработай свой стиль... Дерзай, парень, - я ободряюще хлопнул его по плечу. - А сейчас позволь откланяться. Дела, понимаешь ли. Как освобожусь, наведаюсь с проверкой, - встав, я помахал на прощанье рукой.

Зайдя за угол ближайшей торговой палатки, телепортировался в замок.

Появившись на веранде своего дома, я услышал странные звуки и с недоумением замер. Настороженно огляделся. Над головой, завывая, как сломанный истребитель, наворачивал круги Ррорх.

- Чего это он воет? - удивленно пробормотал я.

- Да это не он, а Валенс, - ответила подошедшая сзади Мрия.

- Вы что, с ума сошли? Над ребенком издеваетесь?! - возмущенно развернулся я к девушке.

- Да никто над ним не издевается. Он сам напросился. Хочет побороть страх перед полетами. Потому и попросил не обращать внимания на крики, - не отрывая взгляда от дракона, выписывающего в небе восьмерки, она пожала плечами.

- Не-е-ет, я так не могу. Загоняйте Ррорха на посадку. Хочу лично убедиться, что это извращение мальчишка совершает по собственному желанию, - потребовал я.

Глядя на мертвые петли, закручиваемые драконом, подумал, что сам на подобный шаг по своей воле не решился бы. Разве что, на дракона занесут в бессознательном состоянии.

- Он та-ак громко орет, что запросто может горло сорвать, - вздохнул я, сочувствуя мальчишке и одновременно восхищаясь им.

- А Валенс и не сам кричит. Твои сыновья в качестве поддержки летают вместе с ним. Ну и кричать тоже помогают, - усмехнулась Мрия.

- От страха? Дракончики боятся летать? - я недоверчиво посмотрел на девушку.

- Да нет, за компанию голосят, - засмеялась она, смешно наморщив нос, - оставь их. Не мешай детям развлекаться. У нас своих дел достаточно.

Хитро подмигнув, она ухватила меня за руку и потащила по коридору.

- Во-первых, надо забрать мой корабль. Сам говорил, что дополнительное летательное средство для охраны острова и планеты не будет лишним. А во-вторых, девочки готовы к продолжению рода и настроены весьма решительно, - не сдержавшись, Мрия хихикнула, прикрыв ладошкой рот.

- Стоп. Ты куда меня тянешь? - резко выдернув руку, я остановился.

- В гостиную. Мерк сообщил, что ты уже в замке, вот все и собрались там. Тебя ждут, - пробормотала она.

Виновато посмотрев на меня, она добавила:

- Осталось дело за тобой. Как сказала Кроэтта, либо ты лично решаешь их проблему, либо срочно находишь себе заместителей.

Сообщение о драконах застало меня врасплох. Озадаченно нахмурившись, я произнес:

- Давай-ка я сначала приведу себя в порядок, заодно и морально подготовлюсь к разговору. И через час подойду.

Не ожидая ответа, я развернулся и устремился в свою комнату. Упав в кресло, несколько минут сидел, уставившись в одну точку. Мысли скакали в голове, как перепуганные обезьяны. Сделав несколько глубоких вдохов и выдохов, я постепенно успокоился. Раздевшись, с удовольствием помылся под душем. Затем, встав перед зеркалом, вернул себе свой предыдущий вид. Облачился в новый костюм, выпил чаю с парой бутербродов. Занятия обычными бытовыми делами помогли мне полностью расслабиться. Мысленно прокрутил свои идеи по решению данной проблемы и отправился на встречу.

Тихо войдя в гостиную, я окинул взором собравшихся. Ближе всех к двери за столом сидели рамины и деловито обсуждали какие-то вопросы со шташами. Глядя, на них, подумал, что ребята, похоже, будут торчать у нас на Драконьем, пока малыши не появятся. Да и потом, подозреваю, вряд ли уберутся. Очень уж наши опыты их привлекают. И непонятно, напитки на нас тестируют, или разведением драконов заинтересовались. Вот пристрою наших озабоченных красавиц и поспрашиваю. Может всю правду и не расскажут, но врать вряд ли станут.

Девушки-драконы расположились в дальнем углу зала. Улегшись на большом ковре, они смотрели фильм. Я взглянул на экран и недовольно покачал головой. Похоже, девушки подсели на мыльные сериалы.

Громко хлопнул в ладоши, привлекая внимание присутствующих. В зале установилась тишина. Кашлянув пару раз, я громко произнес:

- Дамы и господа. Причину, по которой мы здесь собрались, Мрия мне уже сообщила. Не вижу смысла в долгих разговорах. Моя идея такова - завезем Мрию к раминам и отправимся на Гоби. Соррэя вы все знаете. Будучи у него в гостях, мне на глаза не раз попадались гвардейцы из элитного отряда, охраняющего правителя. Парни, как на подбор. Думаю, вам понравятся. Процесс охмурения кандидатов обсудим с правителем уже на месте. Он хоть и со странностями, но мужик отзывчивый. Если устраивает мой план, всех, кто готов к эксперименту, прошу на корабль.

Девушки дружно вскочили со своих мест и радостно загалдели. Я удивленно пересчитал их. Дракон оказалось тринадцать.

- Иррона рассказала об эксперименте, проходящем на острове, подруге, и вот результат. Количество желающих поучаствовать увеличилось, - улыбнувшись уголками губ, сообщил один из раминов.

Мда. Наше сообщество стремительно увеличивается. А ведь если задуманное получится, то добавятся еще и малыши. Про тишину и спокойствие на острове придется забыть. Изменить происходящее я не в силах, остается не обращать на это внимания.

- Мне, собственно без разницы, пять или тринадцать. Прошу на выход, - пожал плечами я.

С любопытством оглядываясь по сторонам и тихо переговариваясь, девушки, взошли на корабль. Рассадив их по креслам, предупредительно созданным Мерком, дал команду на старт.

В первую очередь посетили планету, на которой оставили исследовать и ремонтировать корабль Мрии. В космопорту девушку уже встречали. Пожелав ей удачи, мы направились к Гоби.

При подлете я позвонил Соррэю на браслет.

- О Серж. Рад видеть. Извини, но тебе лучше на планету не садиться. У нас тут некоторые неприятности. Правительственный замок захвачен. Все корабли на подлете уничтожают, - невесело улыбнулся правитель.

- Так у тебя же раминские телепортационные браслеты? - изумился я, - даешь команду и исчезаешь.

- Не могу. Я тут не один. Со мной около сотни верных людей. И что самое плохое в данной ситуации, здесь же находятся несколько крупных посольств с других планет. Не могу их бросить... Если с ними что-то случится, у Гоби возникнут огромные проблемы. Мы заблокированы в замке. Войска, верные мне, не рискуют идти на штурм. Опасаются нас задеть, да и что в случае атаки предпримут заговорщики не понятно. Могут и на крайние меры пойти. Ситуация патовая.

- Привет Соррэй. - влезла в беседу Кроэтта. Ты не прочь, если мы пошалим немного, а ты нам за это кое в чем поможешь? - хищно улыбнулась дракона.

Я с досадой развернулся к говорившей.

- Ни в коем случае! Я запрещаю вам подвергать свою жизнь опасности, - эмоционально воскликнул правитель.

Увидев, что Кроэтта недовольно нахмурилась, торопливо добавил:

- Прекраснейшая, вы хоть и... сильная девушка, но здесь такое оружие, что... Я не хочу, чтобы вы погибли. Если выживу, сделаю все, что попросите. Однако сейчас улетайте.

Дракона заинтересованно посмотрела на мужчину.

- Хм... Мне приятна ваша забота, - приопустив взгляд, она томно повела плечами.

Даже у меня по спине прошагали крупные мурашки, а уж на Соррэя это произвело просто убойный результат.

- Вы же не откажете девушке в развлечении? - призывно улыбнулась Кроэтта.

- Э-э-э... Умоляю, не рискуйте. Я недостоин вашей жертвы, - смущенно пробормотал Соррэй.

Я обеспокоенно переводил взгляд с правителя на дракону. Хотелось, конечно, помочь хорошему мужику, но что я один могу. Да даже и с драконами... В Содружествах техника далеко ушла и у ребят, захвативших дворец, самое современное оружие. Это вам не рыцарские копья и мечи. Нельзя девушкам влезать в разборку.

- Ну что вы. Для нас никакого риска, - хищно улыбнулась Кроэтта.

Соррэй, увидев азарт в глазах драконы, понял, что переубедить Кроэтту не получится и тяжело вздохнул:

- Делайте все, что пожелаете. Дворец, в крайнем случае, отстроим заново.

Заметив, мрачную решимость на моем лице, Кроэтта приподняла рукав платья. Я округлил глаза и развернулся к остальным девушкам. У всех на руках имелись раминские браслеты. Меня удивила необъяснимая щедрость раминов. Свой браслет я получил за редкий кристалл. А им то за что? Слишком уж много внимания со стороны раминов к Флоксу и драконам. Ох, неспроста все это.

- Нет, нет и еще раз нет! - категорическим тоном заявил я. - Да, я слышал о том, что браслеты позволяют избежать смерти. Теория великолепная. А вот на практике защиту от оружия... Не от примитивных мечей, а от современного, используемого на продвинутых технологически планетах, ни вы, ни я не проверяли. Сам испытывать не собираюсь и вам не позволю.

Кроэтта уперев руки в бока, сердито посмотрела на меня.

- Можешь не прожигать взглядом. Сказал не пущу, и спорить со мной бесполезно, - заверил я.

- Серж, - прозвучал в голове голос Мерка, - браслеты протестированы со всеми видами оружия Содружества.

- Даже если предположить, что они и в самом деле так хороши, как говорят, не женское это дело убивать, - не знаю, слышали слова ИскИна другие или нет, но меня его утверждение не убедило.

Соррэй внимательно прислушивался к спору. После моих слов он согласно кивнул.

- Мы не вчера родились, - упрямо наклонила голову дракона.

На лице девушки проступило раздражение.

- Да хоть тысячу лет назад. Я вас сюда привез. Если с вами что-то случиться, мне же и отвечать перед теми, кто остался на Драконьем, - хмуро отрезал я.

- А мы - драконы, а не женщины. Каждый раз, собираясь пообедать, мы убиваем животных, - она раздраженно передернула плечами.

Сдаваться она не собиралась, но и я не желал уступать. Куда бы зашел спор - неизвестно, но тут одна из девушек подскочила к Кроэтте и принялась что-то эмоционально нашептывать.

Я сложил руки на груди, всем своим видом показывая, что даром стараются, убедить меня не получится.

- А если мы пообещаем никого не убивать, а только обездвиживать? - состроив невинное выражение лица, мило улыбнулась Кроэтта.

Я недоверчиво скосил глаза:

- И как вы предполагаете это делать?

- Магией. Когда-то давно наша раса знала немало магических м-м... заклинаний. Большая часть из них для повседневной жизни не требуется, а потому, драконами не использовалась. Ныне живущее поколение многое забыло. Но к счастью Иррона вспомнила одно интересное заклинание, - она кивнула на подругу.

- Она вспомнила, а вы при чем? - саркастически хмыкнул я.

- А мы устроим мгновенную передачу знаний. Это непросто, требуется особый настрой, но мы осилим. Правда, девочки? - повернулась она к соплеменницам.

Дружно кивнув, драконы вскочили и встали в круг, взяв друг друга за руки. Минут десять они не шевелились.

Махнув рукой, чтобы привлечь мое внимание, Соррэй вопросительно подвигал бровями. С одной стороны, он опасался за девушек, а вот с другой... Вполне возможно, что магия в сочетании с технологией раминов на данный момент являются единственной возможностью без осложнений разрешить сложную ситуацию, в которой оказалась планета. На его лице отчетливо отражалась борьба влюбленного мужчины и долг правителя. Я неопределенно пожал плечами, не зная, как поступить.

- Астрей просил передать, - услышал я Мерка, - за дракон не переживай. Он проследит, чтобы с ними ничего серьезного не случилось.

Я удивленно хмыкнул, не понимая, каким боком к данной ситуации относится исполняющий обязанности бога на Флоксе?

Шевеление девушек отвлекло меня от размышления.

- Мы готовы, - отрапортовала по-военному Кроэтта.

Посмотрев в жаждущие схватки глаза дракон, я недовольно скривился. Всегда проще самому лезть в разборки, чем посылать других.

- Мерк, для начала включи режим полной невидимости, - мысленно попросил я, вспомнив свое упущение.

- Уже. После того, как услышал о захвате дворца, сразу же и включил, - заявил он.

- Спасибо. Без тебя совсем пропал бы. Не подскажешь, можем ли мы прыгнуть к конкретным точкам замка, затем назад на корабль, и снова во дворец, но уже немного дальше по коридору? - задумчиво уточнил я.

- Да. Я лично займусь наведением, - заверил он.

Вздохнув, я взглянул на Соррэя:

- Пришли план дворца, и покажи, где находитесь вы, а где противник.

На экране рядом с правителем появился мужчина. Судя по пронизывающему взгляду и хищному выражению лица, он имеет непосредственное отношение к службе безопасности.

- Телепортироваться в замок нельзя, иначе мы бы уже решили имеющуюся проблему. Перемещение возможно только на специальные веранды, но сейчас на них установлена защита. Любого прорвавшегося, убьют раньше, чем он успеет осмотреться, - произнес он, выслушав наше предложение.

- Да-а-а? А у меня никаких сложностей с перемещениями не возникало, - вопросительно вздернул брови Соррэй.

- У вас, - мужчина уважительно склонил голову перед правителем, - кхм... необычные браслеты.

- На нас той же марки и из того же источника, - заявил я.

На мгновение на лице безопасника мелькнуло изумление. Быстро взяв себя в руки, он уважительно кивнул и повернулся к большому экрану, висевшему на стене за их спиной. Включил его и, взяв указку в руку, принялся подробно рассказывать и показывать на карте, что, кто и где располагается.

Пока драконы изучали документ, я обратился к Мерку:

- Не найдется ли у нас чего-то наподобие свето-шумовых гранат? Запретить девушкам влезать в разборку вряд ли получится. Мне было бы спокойнее, если бы наши красавицы сначала противника оглушали, а потом уже обездвиживали.

- Найдем. Для милых дам ничего не жалко, - со смешком отозвался он.

Пройдя в арсенал, нашел два ящика с гранатами. Я восхитился богатым разнообразием оружия, находящегося на борту корабля. Каждый раз, попадая в эту комнату, замечаю на стендах и полках, совершенно другие виды вооружения. Откуда что берется и куда исчезает - не известно. Да, и без разницы мне. Главное, чтобы подходило для определенной задачи.

Позвал девушек и роздал все имеющиеся в наличии гранаты. Каждой досталось по три штуки. Подумал и решил присоединяться к воительницам, поскольку защитные браслеты имею, и ментальным ударом владею.

Распрощавшись с Соррэем, я еще раз подробно проинструктировал дракон. Заметив, что повторяюсь, махнул рукой и дал команду начинать. Дальше все завертелось, как в калейдоскопе. Перенос в точку коридора, окружающего тронный зал, бросок гранаты и тут же возвращение на корабль. Через минуту перемещение обратно, посыл обездвиживающего заклинания во всех направлениях и снова на корабль. Фактор неожиданности в сочетании с гранатами, существенно облегчили работу. Основную часть противника удалось уложить без единого выстрела с их стороны. И все же, к концу операции несколько выстрелов каждому из нас все же досталось. На наше счастье браслеты срабатывали безупречно. Всякий раз, когда в меня летел сгусток огня, в животе холодело, и я с трудом удерживался от того, чтобы не упасть на пол, накрыв голову руками.

Уложив всех, находящихся в коридорах, мы принялись проверять каждую комнату на наличие людей и отключать всех подряд. Добрались до главного входа в тронный зал. Убедившись, что с моим воинством все в порядке, я позвонил Соррэю.

- Открывай! Мы уже у дверей. Дальше работа за спецслужбами. Как долго ребятки будут в отключке - не знаем. Данное заклина... оружие используем впервые. Так что, советую поторопиться. Паковать тела уж как-нибудь сами справитесь, - ухмыльнувшись, я подмигнул. Подумав, тихо добавил, - предлагаю наше участие в освобождении не афишировать. Неизвестно, как твои подданные отреагируют на помощь дракон. Если захочешь отблагодарить, лучше сделай это в частном порядке.

Массивная дверь распахнулась. Первым выскочил Соррэй и, найдя глазами Кроэтту, облегченно вздохнул. Следом степенно вышел безопасник. Посмотрев по сторонам, включил коммуникатор и принялся раздавать приказы. Отдав указание распорядителю, Соррэей пригласил нас в кабинет. Пока мы шли по коридору, за спиной, перекрикивая шум толпы, разносилась торжественная речь:

- Повелитель Гоби, Великомудрый Соррэй поздравляет всех присутствующих с благополучным разрешением неприятной ситуации. Наши доблестные военные блестяще и без единой потери справились с лежащими перед ними задачами. Сегодня вечером состоится празднование в честь освободителей.

Я ехидно усмехнулся, представив, что "освободители" сначала получат хороший нагоняй за то, что прошляпили нападение и захват дворца. А вечером, несмотря на полученную взбучку, вынуждены будут изображать героев - победителей.

На выходе из тронного зала и у дверей кабинета на посту стояли гвардейцы из элитного отряда охраны. Парни смотрелись представительно, один к одному, высокие, крепкие. Элита, одним словом. Как сказал бы Штирлиц, настоящие арийцы.

- Вот на этот цветник я и намекал, - легонько толкнул локтем Кроэтту, указывая глазами на гвардейцев.

- О-о-о... неплохо... - заинтересованно рассматривая ребят, усмехнулась дракона.

- А тебе бы я посоветовал сначала пообщаться с Соррэем. Солдатики от тебя никуда не денутся, а вот он может обидеться, - шепотом порекомендовал я.

- Да он мне и самой понравился. Сильный духом мужчина. И так трогательно переживал обо мне... Давно с подобной заботой не сталкивалась, - мечтательно улыбнулась она, заходя в кабинет.

Дождавшись, пока девушки разместятся, я изложил правителю причину, по которой мы появились на его планете. Сдержанно похмыкав, он покосился на сидевшую рядом Кроэтту. Девушка взяла Соррэя за руку и призывно улыбнулась. Покраснев, как школьник, он хриплым голосом пообещал прикрепить к девушкам в качестве гида, по гвардейцу.

- Выбор за вами. Сопровождающему вручим карточку, чтобы вы могли посетить или купить все, что пожелаете. Что касается более глубоких отношений, - правитель смущенно посмотрел на Кроэтту, - думаю, у парней нет ни единого шанса избежать сетей вашей красоты.

Встав, Соррэй поцеловал руку Кроэтте, и обвел взглядом притихших девушек:

- А сейчас позвольте мне, как правителю Гоби, пригласить вас на вечернее празднование. Вас проводят в гардеробную, где помогут выбрать подходящие случаю наряды.

Он нажал кнопку, и в комнату вошло несколько слуг. Двое увели дракон наряжаться, еще двое принялись расставлять еду и вино на столе.

Наполнив бокалы, правитель принялся долго и пространно благодарить меня, девушек, судьбу, сведшую нас вместе... Я молча кивал головой, понимая, что человеку необходимо выговориться, снять нервное напряжение. Выпив, закусили, и снова его потянуло на благодарственные речи. Я помалкивал, не мешая собеседнику приходить в себя.

В какой-то момент я почувствовал сильное беспокойство. Возникло ощущение, что куда-то опаздываю, кто-то в беде. Мысленно связался с Мерком.

- Нельзя ли как-то проверить, что у нас на Драконьем? Все ли в порядке?

Увлекшись, Соррэй толкал речь, не замечая ничего вокруг. Поднеся браслет ко рту, я тихо расспросил Эла. Он заверил, что дома все в порядке, все живы, здоровы, а некоторые даже веселы.

- Ты это о чем? - недоуменно уточнил я.

- Приедешь - узнаешь, - фыркнул он и отключился.

Затем я попросил соединить с Мрией.

- Корабль забрала, накупила подарков и собираюсь лететь на Флокс, - радостно улыбнулась она с экрана. Присмотрелась внимательно и обеспокоенно произнесла, - Что случилось? Выглядишь слишком озабоченным.

- Еще не знаю. Чувствую, что с кем-то знакомым случилась беда... как-будто зовут меня. Вот и обзваниваю всех, - вздохнул я, неопределенно пожимая плечами.

Внутренний зов нарастал. Я принялся перебирать всех, кого хорошо знал и вдруг в голове как молнией мелькнуло: Дхарт. Трания. Зов оттуда. Что же могло настолько серьезного случиться, что призыв достиг меня на другой планете?

- Соррэй! - хлопнув кулаком по столу, остановил я словоизлияние правителя. - Прошу извинить, но меня зовут. У кого-то из родственников беда.

Глава 11. Опять воюем, гудим и сортируем.

Соррэй остановился на середине слова и посмотрел на меня недоуменно. Я повторил фразу. Он понятливо кивнул и уточнил:

- Нужна ли помощь?

- Нет. Вернее, еще и сам не знаю, что произошло, - поднимаясь, произнес я.

- За девушек не переживай. Лично прослежу, чтобы с ними ничего плохого не случилось, - серьезно произнес правитель Гоби.

Поклонившись, я телепортировался на корабль. В первую очередь связался с Мрией и сообщил, что разобрался, откуда зовут и отправляюсь на Дхарт проверять.

- Сколько придется отсутствовать - не знаю. Кроэтта с девушками остаются на Гоби. Когда им надоест развлекаться, драконы сообщат. Если я к тому времени не вернусь, ты уж пожалуйста, забери их домой, на Флокс, - попросил я.

Девушка заверила, что все сделает наилучшим образом. Передав привет Рроэрре и Ррорху, я отключился, и мы стартовали.

За размышлениями не заметил, как вынырнули из подпространства и появились над планетой.

- Попробуй услышать или почувствовать, откуда зовут? - прозвучал в голове вопрос Мерка. - Не облетать же нам всех твоих знакомых, и уточнять "не вы ли вызывали?" Слишком долго. Раз зов настолько сильный, что и на другой планете достал, значит, человек в большой беде. Расспрашивая, мы рискуем не успеть с помощью.

Отбросив сомнения и неуверенность, я добросовестно попытался настроиться. Поскольку делал это впервые, понять, где находится зовущий, никак не получалось.

- Сложно. Зов идет не постоянно, а периодически, - расстроенно пробормотал я, - давай сделаем несколько кругов над Транией. Пройдемся, для начала, вдоль границ, затем, постепенно сужая круги, прослушаем и остальную территорию. С нашими скоростями это не займет много времени.

Мы опустились на высоту двух километров и медленно полетели над страной. Удобно устроившись в кресле, я закрыл глаза и принялся вслушиваться в окружающее пространство.

- Серж, отвлекись, - тихо позвал Мерк.

Я посмотрел на экран. Внизу лежала степь, с редкими перелесками и оврагами. Огромную площадь под нами занимала битва. Попросил увеличить изображение. Заметил, что солдаты одной из сторон одеты в форму Трании. Их противники походили на земных то ли монголов, то ли татар. Я в таких тонкостях не разбирался. Такие же желтые обветренные лица, узкие глаза, стеганные халаты и низкие мохнатые лошадки. И было этих татаро-монгол так много, что казалось, будто волны прибоя накатывали на сравнительно редкие островки обороняющихся бойцов Трании.

- Опять драка и убийства. Что за пакостные создания - люди! Не живется вам спокойно, так и норовите уничтожить себе подобных, захватить власть, которую далеко не всегда способны удержать, - хмыкнул Мерк, показывая на экране картины боя с разных участков сражения.

- Это точно! Коза их забодай! - огорченно пробурчал я, глядя на происходящее.

Следовало немедленно что-то предпринять, пока всех транцев не уничтожили.

- Необходимо срочно остановить, но как это сделать? Применять оружие невозможно. В этой толчее и своих перестреляем... Э-э-эх, хорошо бы просто разогнать, никого не убивая... Разогнать?! О! Точно! - обрадовано воскликнул я, вскакивая. - Включай ультразвук! Нет, не так. Поищи в библиотеке запись взлетающего реактивного самолета, и вруби ее на полную мощность. Затем пройдись пару раз над воюющими... при полном режиме невидимости.

Так мы и сделали. Ревя и громыхая, корабль пронесся над полем битвы... Мда-а-а... Что тут начало-о-ось... При первых аккордах запредельного рева сражающиеся на несколько секунд замерли, а затем, бросились в разные стороны. Кони вставали на дыбы, сбрасывая всадников, и уносились прочь. Воины превратились в обезумевшее стадо, броуновским движением носящееся по полю.

Я расстроенно вздохнул. Вот что значить, поспешить с реализацией первой же идеи, пришедшей в голову. Мягко говоря, решение оказалось далеко не столь безупречным, как хотелось бы.

- Ну мы и натворили... Теперь они не мечами поубивают друг друга, а незатейливо передавят, - подал голос Мерк.

- Мда-а-а... Выключай гудеж. У тебя есть другие предложения? - кисло пробормотал я

Мерк не ответил, то ли просматривал базу данных, то ли не знал, что посоветовать. Мы зависли над полем боя, не представляя, как рассортировать и разогнать взбесившуюся толпу.

- Серж, обрати внимание на холм. Есть вероятность, что сигналят нам, - прервал мое самобичевание ИскИн.

- Увеличь изображение, - встрепенулся я, с интересом посмотрев на экран.

Действительно, на вершине холма топталась и подпрыгивала невысокая фигурка. При этом человек смотрел вверх и махал руками, словно призывал кого-то с небес.

- Хм. Странно. Если бы данные телодвижения осуществлял один из желтолицых, решил бы, что он исполняет шаманские пляски, - я недоуменно нахмурился, - однако скачущий одет в форму солдат Трании. Хм... Видеть нас он не может... Не будем гадать. Опускаемся, - скомандовал я.

Подлетев к плясуну, открыли дверь. Абориген не шарахнулся испуганно в сторону от возникшего перед ним сверкающего проема, а уверенно вошел внутрь. Я развернулся к входу, с интересом ожидая посетителя. В дверях показалась миниатюрная фигурка. Подросток?!

- Серж!!! - воскликнул пришелец. - Я так ждала, так звала... Ты все-таки прилетел!

Сняв шлем и отбросив его в сторону, он... она бросилась мне на шею.

- Лиона?! - изумленно выдохнул я, почти сразу узнав в солдатике дочь Эртана и Лорейн. - Ты почему здесь? Не дело принцессе и женщине воевать. Как родители отпустили?

В ответ она расплакалась. Усадил рыдающую девушку в кресло и протянул платок. Давая ей время успокоиться, сходил на кухню, приготовил сок и несколько бутербродов.

Вернувшись, подал стакан с напитком и поставил на возникший рядом с креслом стол, графин и тарелку с бутербродами. С трудом сдерживаясь, Лиона быстро расправилась с едой и, откинувшись на спинку кресла, устало улыбнулась.

- Я теперь не какая-то там принцесса, а ученица мага, - с гордостью произнесла она.

Затем, вспомнила причину нашей встречи, всхлипнула и принялась сбивчиво говорить, - я здесь с отрядом магов, выделенных Советом для защиты границ Трании. Маги не часто вмешиваются в разборки между странами. Но уж если они выступали на чьей-то стороне, то обычно, после первого боя с их участием, нападающие отступали. А затем, в течении нескольких дней заключался мир... Сейчас же все идет не так... Туронов слишком много... Мы послали парламентеров... назад вернули отрезанные головы.

Закрыв ладонями лицо, она заплакала.

- Успокойся. Я уже здесь и вполне возможно смогу помочь остановить войну. По крайней мере постараюсь... Смотри, - я показал рукой на экран, - сражение прекращено. Теперь бы еще успокоить народ и развести по сторонам. Вот только не представляю, как это сделать, - я огорченно развел руками.

Прикрыв ладошкой рот, девушка нервно хихикнула и перевела взгляд на экран. По полю продолжали носиться по замысловатым траекториям ошеломленные люди. Пару минут девушка наблюдала за происходящим, затем предложила идею.

- Сто-оя-я-ять, - прогремело в небе на двух языках.

Толпа замерла.

- Солдаты Трании остановитесь и соберитесь в группы. Окружите себя щитами и постарайтесь не двигаться с места. От имени группы магов, присланных вам в помощь, уведомляю: мы решились применить самое сильное оружие, но оно не отличает врагов и друзей. Сейчас погоним врагов прочь, постарайтесь не побежать вместе с ними, - несколько раз передала Лиона на языке своей страны.

Среди застывших воинов сразу же начались перемещения и кучкования.

Следующее послание адресовалось туронам:

- Вы нарушили Великое Равновесие и потому заслуживаете наказания! Немедленно возвращайтесь в степь или будете уничтожены, как народ!

Мерк, для пущей убедительности, оформил речь художественными дополнениями. Сочный глубокий бас сопровождали громыхания и полыхание разноцветных молний.

Сортировка пошла быстрее. Броуновское движение стало более упорядоченным. Кочевники дружно повернули к югу. Чтобы ребятки не перепутали направление и не вздумали останавливаться, Мерк запустил для сопровождения и присмотра модули. Автоматы размером с воробья, носились над головами степняков и подгоняли их периодической трансляцией напутственной речи. Громовой голос сообщал, куда им следует идти. Весомости речи добавляли спецэффекты.

- Нужно срочно известить Совет Магов и архимага Марсена о происшедшем и попросить дополнительную группу целителей, - оторвал меня от наблюдения голос Лионы.

Повернувшись, я наткнулся на полный надежды взгляд:

- Ты же сможешь быстро перенести их сюда?

- Не составит труда. Сколько надо, столько и доставим. Если понадобится, сделаем несколько рейсов, - ободряюще улыбнулся я.

Добрались до Мэджит, столицы страны магов, минут за десять. Я с интересом разглядывал город, пытаясь обнаружить различия с обычными поселениями людей. Ничего совсем уж неординарного не заметил. Разве что улицы ровнее и чище, да и дома несколько побольше и побогаче. В центре города возвышался комплекс зданий Академии магов. Подлетев, мы зависли над главной башней.

- Тебе придется подождать, - извиняющимся тоном произнесла Лиона. - Пока найду архимагистра, пока объясню ситуацию...

- Я все понимаю. Не переживай, дождусь. Когда понадоблюсь, выйдешь на эту площадку и помашешь рукой, - улыбнулся я.

Девушка благодарно чмокнула меня в щечку и выскользнула наружу. Корабль взлетел на высоту двух километров и завис. Я подумал, что пока есть время, лучше отдохнуть. Устроившись удобнее в кресле, задремал. Как потом выяснилось, это оказалось мудрым решением. Поскольку буквально через пару часов на площадке башни появился архимаг, в сопровождении Лионы... и меня запрягли работать извозчиком почти на сутки. Первым делом перевез к месту битвы несколько бригад целителей, контейнеры с едой и медицинскими препаратами. Затем переправлял тяжелораненых, погруженных в лечебный сон, в больницу при Академии.

Когда выгрузили последнюю партию раненых, подошел архимагистр Марсэн и пригласил на обед. Я с удовольствием согласился, а то за этой круговертью совсем о еде забыл.

Здания Академии, как снаружи, так и изнутри не отличались особой вычурностью. Комната одного из глав государства магов, тоже не поражала роскошью. Большие окна давали много света. Зажженный камин, удобная крепкая мебель, неброский ковер посреди комнаты создавали особый, домашний уют.

К нашему приходу стол уже накрыли. Сполоснув руки в чашах с водой, мы сели за стол. Обед прошел в полной тишине. Насытившись, мы пересели к горевшему камину. Я не спешил заводить разговор. Раз маг пригласил, значит, желает что-то обсудить, вот пусть и начинает. Откинувшись на спинку кресла, я молча наслаждался тишиной и покоем.

- Как будем объяснять происшедшее народу? - обтекаемо спросил архимаг.

- Предлагаю обо мне и корабле не упоминать. Другие миры, космические корабли... люди не поймут, да и бесполезно сейчас давать это знание. Дхарт еще не скоро выйдет в космос, а я прилетаю редко и на короткий срок, - я неопределенно пожал плечами. - Со мной и кораблем контактировали в основном целители. Стоит предупредить, чтобы держали язык за зубами. А все эти громыхания и сверкания лучше подать, как испытание новых заклинаний, составленных талантливыми учениками.

В дверь постучали в дверь. Я замолк. Получив разрешение, вошел слуга и поставил на столик между креслами пару бутылок с вином. Открыв одну, он наполнил бокалы. Я взял фужер, сделал пару глотков и восхищенно хмыкнул. Вкус изумительный. Дождавшись, пока слуга вышел, я продолжил речь:

- Если кто-то рискнет уточнить, почему не обнародовали заклинание, можно сослаться на их нестабильность и непредсказуемый результат. Затем объявить, что, увидев итоги использования, решили уничтожить все записи. Вера в то, что войну выиграли с помощью магии, поднимет авторитет Академии и магов. Правители станут охотнее посылать своих подданных на обучение... Ну вы сами понимаете... Не мне вас учить делать политику. Вы лучше знаете, какую и сколько пользы можно получить, правильно подав имеющуюся информацию.

Магистр задумчиво кивал в такт моим словам, смакуя медленными глотками вино.

Поговорив немного о происшедшем сражении, мы перешли на нейтральные темы. Несмотря на то, что вино было слабым, не больше двенадцати градусов, в голове зашумело. Меня потянуло жаловаться на загруженность делами:

- То одних выручай, то другим их внутривидовые проблемы решай. Ученика навязали, не спрашивая, а надо ли мне это. А тут еще рамины собираются добавить работы.

- Вот поэтому маги и не торопятся обзаводиться семьями. Мы живем дольше простого народа, а дети имеют привычку жениться или выходить замуж и заводить собственных детей, а те своих... К тому же, новообретенные супруги также имеют немалые семьи... В итоге, количество родственников увеличивается с немыслимой скоростью. Самое плохое в этом, что обращаются почти все и по любому поводу. То денег дай, то здоровье поправь, бизнес наладь, дом построй, а то и жениха или невесту заставь полюбить. В свое время я не послушался совета учителя, женился. Так мало того, еще и перевез семью, не только жену, но и ее родителей и две сестры, в Мэджит, о чем потом долго жалел, - иронично усмехаясь, произнес он.

Я понимающе покивал головой. Чем больше человек имеет или умеет, тем плотнее и ближе шеренги родственников и тем сильнее они демонстрируют свое родство. Стоит дать слабину, и ты уже занимаешь должность золотой рыбки и бегаешь круглосуточно на посылках у родни.

Архимагистр криво усмехнулся:

- Семья вскоре разрослась, и я был уже не в состоянии ничем другим заниматься, только и делал, что устраивал дела и судьбы огромного семейства. И заметь, оплачивать мои труды никто не спешил. Я превратился в эдакого домашнего джина. Даже убрать или ремонтировать дом требовали. Мол, зачем напрягаться, если можно магией сделать. На слова, что у меня имеются свои дела, требующие решения, родственники просто не обращали внимания, - продолжил делиться опытом маг.

- И как уладили данную проблему? - заинтересованно посмотрел я на собеседника.

Он печально хмыкнул.

- Принял предложение богатого графа стать его семейным магом и уехал. Семью с собой не взял, мотивируя нежеланием работодателя. Деньги на жизнь посылал исправно, но на письменные просьбы реагировал редко и только в исключительно серьезных случаях. Постепенно они привыкли обходиться без меня. Со временем, кто-то умер от старости, кто-то уехал... Через тридцать лет я вернулся в Академию и завершил образование, - грустно улыбнулся магистр, глядя на пламя в камине.

Мне показалось, он сомневался в правильности своего поступка. В любом случае, каждый выбирает для себя. И далеко не каждый выбор со временем, кажется нам безупречным.

Желая отвлечь его от грустных мыслей, я кашлянул. Он повернул ко мне голову.

- Вернемся к нашим кочевникам. Со временем многое забывается, кажется нереальным. Так что степные парни могут и возвратиться. Пусть не сразу, а лет через двадцать, но все же... Стоит заранее побеспокоиться, чтобы не возникло подобного желания. Мне как-то встречалась информация о статуях из пористого камня, которые под действием ветра издают стонущие звуки, нагнетающие страх. В степях ветра - дело обычное. Если аналогичные скульптуры установить вдоль границы, неплохая защита получится.

- Но мы не умеем такие делать, - развел руками маг.

Я вызвал по браслету ИскИна:

- Мерк, о стонущих камнях слышал? Не подскажешь, как создать подобное произведение искусства?

- Поищу информацию. Если не найду - смоделирую. Не уверен, что данная защита так уж хороша. Вот у вас на Земле китайская стена все же лучше предохраняла от подобных вторжений. С наскока и небольшими группами стену не так просто взять, а большую армию отследить легче. К тому же возводить ее с твоими возможностями несложно. Смотаемся на Флокс за СПоКом и где-то через недельки две-три она будет готова, - предложил Мерк.

- Это правда? Вы можете? - вскинулся магистр Марсэн.

Я тяжело вздохнул. Ну, вот. Начинается. Снова из меня золотую рыбку желают сделать. Ну, Мерк, ну, удружил! Да и магистр хорош. Только что распространялся на тему наглых родичей, а уже готов загрузить работой.

- Правда... Однако здесь мы возвращаемся к теме работы джином, - криво ухмыльнулся я, - а у меня дети не присмотрены, драконы не достроены и ученик побирается.

Маг с минуту задумчиво переваривал изречение, затем, насмешливо фыркнул. Наверняка, решил, что я пошутил.

- К тому же, не могли бы вы объяснить, как это касается Мэджина? Ваша страна расположена на полуострове, соединенным узким перешейком с континентом. Насколько я слышал, обрывистые скалы, перекрывающие перешеек и несколько поясов защитных стен оставляют мало возможностей для проникновения. Разве что, морем. Степняки вряд ли вам опасны... А если Трания для Мэджита так важна, то почему допустили нападение? - я многозначительно замолк.

- Так уж получилось... Пока до нас дошли сведения, пока велись в Совете дискуссии вступать или нет в войну... Очевидцы поведали, что кочевники все, что можно увезти на повозках, забирают, остальное сжигают, а в живых оставляют только девушек и молодых женщин, остальных убивают. Услышав такое, Совет согласился помочь с защитой Трании. Затем начался долгий спор, каких магов и сколько выделять, - магистр тяжело вздохнул, - а туроны за это время в стремительном набеге успели захватить две небольших страны и превратить их в пустыни.

Я сокрушенно покачал головой. Политики, они везде и во все времена одинаковы.

Плечи архимагистра поникли, явственнее проступили морщины на лице. Передо мной сидел не Член Совета Магов, а усталый старик. Я сочувствовал ему, но работать бесплатно не желал. Основную беду мне удалось отвести, а дальше маги могли бы и сами подсуетиться. Способностей и возможностей у них достаточно.

- Ты не думай. Мы достаточно богаты, чтобы заплатить хоть золотом, хоть драгоценными камнями. Главный наш товар - различные амулеты: на удачу, на здоровье, защиту, отвод глаз... Можем сделать любые, все, что пожелаешь, - с надеждой посмотрел он.

Я задумчиво почесал нос. Амулеты заинтересовали. Еще не знаю зачем, но уже хоцца. Запас карман не тянет. Мы долго обсуждали, каких и сколько талисманов сделают маги к тому времени, как закончу возводить стену. Сойдясь в цене, мы пожали друг другу руки. Попрощавшись, я, в сопровождении слуги, отправился на верхнюю площадку башни, собираясь лететь на Флокс за аппаратурой. У корабля меня перехватила Лиона и, повиснув на шее, расцеловала в порыве благодарности.

- Большое спасибо за помощь. Уже улетаешь? Родители расстроятся, что не удалось повидать тебя, - сдерживая слезы, прошептала она.

- Мы с магистром договорились о работе, так что скоро вернусь. Тогда и слетаем к твоим в гости, - улыбнулся я и, достав платок, промокнул ей выступившие слезинки.

- О-о-о... Возьми меня с собой! Очень хочу посмотреть на другие пло... планеты, - восторженно выдохнула девушка.

При этом она так жалобно смотрела, что я сдался.

- Только предупреди своего учителя.

Радостно взвизгнув, она умчалась вниз по лестнице.

Глава 12. Новые петли судьбы... на шею.

Разрешение на путешествие Лиона получила на удивление быстро. Через полчаса уже переодетая и с небольшим саквояжем, она стояла на площадке. Подлетев, я впустил девушку, и усадил в кресло.

- А можно... посмотреть на родную планету с высоты? - напряженным голосом попросила она.

Чувствовалось, что ее пугает столь далекое путешествие, и она хотела хоть немного отвлечься от переживаний. Я возражать не стал. Мы облетели Дхарт на небольшой высоте. На несколько минут зависли над столицей. Забыв о страхах, Лиона восхищенными глазами рассматривала проплывающие под нами пейзажи.

- Ты посмотри... Ой, как красиво!.. Глянь, какие люди маленькие и смешные... - время от времени восклицала она.

Через час она от усталости клевала носом, хотя и старалась не показывать этого. Уложил ее в лечебный саркофаг. Ведь она тоже не спала эти сутки, помогала целителям.

Над Флоксом корабль сделал несколько кругов, выводя на экран картинки местности над которой пролетали. Пусть не сильно, но и природа, и сами города отличались от того, что мы видели на Дхарте. Показывая Флокс, я давал возможность девушке привыкнуть к мысли, что она уже на другой планете. Затем, показал фильмы о полетах Ррорха, снятые Мерком, параллельно вставляя объяснения и комментарии. Лиона, хоть и смелая девушка, но кто знает, как она отреагирует на живых драконов рядом с собой.

Когда мы закончили просмотр, она надолго погрузилась в задумчивость. Я терпеливо сидел рядом, давая ей время привыкнуть к мысли, что скоро предстанет пред драконами. Минут через десять девушка посмотрела на меня серьезными глазами и тихо спросила:

- А кем ты... м-м-м... являешься... для этого сообщества... Например, я была принцессой, - она грустно улыбнулась, - и, несмотря на любовь родителей, вероятнее всего стала бы разменной фигурой в политической игре. Благодаря твоему совету, меня проверили на магические способности и сейчас я ученица мага. Мечтаю выучиться на магистра, - она засмущалась, - а лучше архимагистром бы стать. А ты кто для драконов? Чего стремишься достичь? Ведь ты же не дракон.

Я удивленно посмотрел на девушку и задумался. Ведь, действительно, интересный вопрос.

- Сложно сказать, - я задумчиво почесал затылок. - Наверное, просто человек, отец своих детей, супруг драконы... А недавно неожиданно для себя, еще и учителем стал. Захотел от дома отдохнуть, вместо этого учеником обзавелся... О-ох-х... Проведать же его надо. А то задание ему дал... необычное. Посмотреть бы стоило, как справляется... А по поводу целей, - отстучав пальцами на подлокотнике кресла незатейливый ритм, я неопределенно пожал плечами, - Вот честное слово, никаких целей в жизни в последние годы не ставил, а свободного времени нет совершенно.

Недоверчиво посмотрев, она промолчала, а я развивать тему не стал.

В это время мы уже зависли над островом. Лиона с восторгом обозревала окрестности Драконьего с высоты птичьего полета. Еще в полете я попросил Мерка вызвать Мрию. Девушкам легче найти общий язык. Выходя из корабля Лиона судорожно вцепилась мне в руку. Мрия нас уже ожидала на террасе. Представив девушек, я пару раз повторил, что Мрия - человек. Лиона облегченно выдохнула. Подмигнув мне, Мрия потащила гостью в дом, обещая показать остров и познакомить с обитателями. Оживленно болтая, они исчезли за дверью. Меня это более чем устраивало.

Только девушки скрылись в доме, как появилась Рроэрра. Поприветствовав, поцеловала и потащила на кухню, кормить. Я недоуменно последовал за нею. Обычно она меня не встречала. Усадив меня за стол, дракона защелкала кнопками, выбирая блюда. Пока хлопотала, я с удовольствием рассматривал ее ладную фигурку.

Выставив еду на стол, Рроэрра дождалась, когда поем, и, глядя в сторону, произнесла:

- Нам надо серьезно поговорить... Если тебе нужна... требуется женщина, - она слегка покраснела, - я не стану ни сердиться, ни ревновать. Ты свободен в выборе...

Я не то, что удивился, я оторопел. Никаких намеков на ревность за драконой раньше не наблюдал.

- Если ты по поводу Лионы, то она моя племянница... по прошлой жизни. Между нами ничего... - на автомате принялся я оправдываться.

- Нет, нет, - перебила Рроэрра, - Привезенная девушка здесь не при чем. Дело в другом... Мы... с Мрией беседовали о взаимоотношениях, принятых у людей и драконов. По ее совету я прочла несколько книг, посмотрела фильмы, - с трудом подбирая слова, произнесла она. - Понимаешь... У драконов происходят брачные игры, когда мы готовы и желаем завести ребенка. Секс ради секса у нас... не принят... Почти. Те, кто часто и подолгу бывает среди людей иногда проникаются их идеями, заимствуют привычки и пороки... Но такие среди нас нечасто встречаются. Пока дракона ожидает потомство и до времени, когда малыш станет самостоятельным, мы не имеем желания... к близости. А это от двадцати до пятидесяти ваших лет. Ты же... тебе..., - не зная, что сказать дальше, она растерянно замолчала.

Отставив чашку с чаем, я сложил ладони домиком и прикрыл глаза. Мысли запрыгали. Слова Рроэрры не обрадовали. Я уже привык к мысли, что имею жену и детей. А ведь это было не так уж и просто, учитывая неуравновешенный характер Рроэрры и нечеловеческий вид моих детей. Да и свела нас вместе не "великая любовь". Соглашаться на женитьбу после краткого знакомства, пусть и на очень красивой девушке, способны только совсем уж юные и озабоченные парни. Мое решение основывалось на чувстве ответственности за нарождающиеся жизни и жалость к молодой и одинокой драконочке. И что теперь? Паковать вещи?

- О различиях в физиологии и сексуальных потребностях у людей и драконов я понял. Если нет желания или просто не положено, то никаких вопросов. Как ты видишь наши дальнейшие взаимоотношения? - хмуро произнес я, внимательно глядя на девушку.

Смутившись окончательно, она тихо произнесла:

- Ты свободен... Но я прошу не оставлять нас без помощи... пока дети подрастут. Благодаря тебе... всему тому, что ты сделал для нас... Старейшины говорят, что мои малыши растут и развиваются во много раз быстрее, чем их ровесники.

Я подошел к нервничающей девушке и обнял за плечи, стараясь успокоить.

- Не переживай. В этом нет твоей вины. Ситуацию уяснил. Злоупотреблять свободой не планирую. Как ни сложится моя жизнь, но я постараюсь участвовать в воспитании малышей и помогать материально, пока дети не станут взрослыми и самостоятельными, - я вспомнил о разнице в продолжительности жизни, поэтому поправился, - пока смогу.

Вытерев выступившие слезы, Рроэрра кивнула и улыбнулась. Поцеловав, прошептала "спасибо, и извини" и выбежала из кухни. Я проводил ее задумчивым взглядом и тяжело вздохнул. Вот так всегда и бывает. Только уверишься, что все в твоей жизни налажено и стабильно, как происходит что-то непредвиденное и приходится пересматривать свои планы.

От грустных мыслей о непредсказуемости существования отвлек Мерк.

- Хватит киснуть. Такова судьба, и ничего с этим не поделаешь. Ты лучше посмотри, что Май с Элом понастроили, пока ты дома отсутствовал.

Я встрепенулся. Хорошая возможность отвлечься.

- Парни сделали... как ты и говорил, хрустальное... но что-то мне сомнительно, что тебе понравится результат, - фыркнул насмешливо он и переместил меня в... что-то, что приличными словами трудно охарактеризовать. Я потрясенно прошелся по комнатам. Мда-а-а... Жить в таком точно нельзя. Подошли рамины, вызванные Мерком.

- Э-э-э... парни, а туалеты то зачем прозрачные сделали? - рассматривая, сверкающий и просматривающийся насквозь, как хрустальная ваза, унитаз.

Прозрачности парни достигли изумительной. Можно без затруднений рассмотреть, что происходит парой этажей вниз и несколько комнат в сторону.

- Ну, ты же сам говорил - полностью хрустальный, - Эл смотрел с недоумением.

- Это я так... В общем, имел в виду... Сказку вспомнил. Мда-а... - я почесал в затылке. - Я, конечно, совершаю порой эксцентричные поступки, но не до такой же степени. Спальни и туалетные комнаты лучше затемнить.

- Но это же некрасиво, в прозрачном хрустале темные квадраты, - расстроенно пробормотал Май.

- Хм... А если, - я замолчал, задумчиво глядя на небо.

Почти до горизонта оно было затянуто легкими перистыми облаками. Мелькнула интересная мысль. Показал рукой вверх:

- Почему бы на нижних этажах не расписать потолки под облачное небо? И сделать у каждой комнаты свой рисунок. Полы... Объемный рисунок травяного ковра будет смотреться необычно... Даже нет, цветочная поляна лучше. А на стенах туалетов изобразите цветущие кустики... Знаете ли, символично получится, - хихикнул я, - рисунок замерзшего окна тоже подойдет. У меня на родине, зимой, когда температура понижается ниже двадцати, окна замерзают... покрываются инеем. Невероятно красивые узоры получаются, и ни одно окно не повторяет другое. Поищите в той информации, что на Земле скача...ли.

Пока развивал мысль, глазки раминов разгорались все сильнее. Не успел закончить фразу, как они телепортировались. Пожав плечами, я переместился домой.

Оказавшись на веранде, направился разыскивать Ррорха. Может он, что хорошее скажет, а то после разговора с Рроэррой, спать перехотелось. Уже подходил к гостиной, как из задумчивости меня вывел дикий крик аппачей. Я недовольно вздохнул, детки развлекаются. Только собрался отчитать малышей и напомнить, что замок не место для игр, для этого построен детский городок, как в лоб ударило что-то мягкое. Еле успел глаза закрыть, как по лицу потекло... нечто.

- Валенс нашел информацию о пэйтболе. Ему и твоим мальчишкам идея понравилась, - прозвучал голос Мэрка, - теперь на острове никому покоя нет. Драконам, тем, кто за давностью успел подзабыть магию, пришлось срочно вспоминать очищающее заклинание. Увидев их успехи, шташи и Мрия потребовали и их обучить. Роботы-уборщики работают чуть ли не круглосуточно, - фыркнул он насмешливо.

- А наказывать не пробовали? - сердито пробормотал я, протирая глаза.

- У драконов детей не принято наказывать. А уж от твоих малышей все просто в восторге и потакают любым причудам. А заодно и Валенсу полная вольница, - в голосе ИскИна послышалось осуждение.

Я всегда считал, что безнаказанность рождает безответственность. Детям необходимо объяснять что хорошо, а что плохо, что можно делать, а что нельзя. Откуда, если не от взрослых, они узнают это. Несомненно, обучать лучше, увлекая игрой, но она должна быть интересной и умной, чтобы дети восприняли идею, а не забыли ее вскоре после окончания игры. А такие найти не так уж легко. Всему, абсолютно всему надо учить: держать ложку, одевать штанишки, уважать старших, заботиться о стариках...

Может у драконов в попустительстве малышам и есть какой-то резон, но, судя по взрослым драконам и их проблемам, меня он не вдохновляет. Коль сам педагогическими талантами не страдаю, придется срочно искать воспитателя на стороне.

Сделав несколько вдохов и выдохов, я еще раз протер глаза от краски и продолжил свой путь. Буквально за ближайшим поворотом наткнулся на обтекающего рамина из научной группы. Хм. Шустрые у меня детки. По невозмутимому лицу рамина сложно догадаться, что он думает о происшедшем. Он взмахнул неопределенно рукой, и разноцветные разводы исчезли. Я расстроено вздохнул, мне подобное недоступно. Пока. Надо у Мрии поспрашивать о заклинании, вдруг и я смогу применять. Заметив меня, рамин улыбнулся уголками губ:

- У вас удивительно развитые дети. Скорость умственного развития просто невероятная. Да и физически они развиваются пусть не так интенсивно, как во времена юности расы драконов, но все равно гораздо быстрее.

Кивнув, приветствуя, я недовольно пробурчал:

- Как ни странно, но я тоже это прочувствовал. Думаю, их уже пора строить, чтобы дурь... кхм... излишки энергии направить на полезные дела.

Я ожидал, что собеседник выразит недовольство моими словами, но мужик даже не поморщился. Махнул в мою сторону рукой, и краска, залившая меня с головы до ног, исчезла. Завистливо хмыкнув, я поблагодарил и продолжил искать Ррорха.

Зеленого нашел в комнате, оборудованной под класс, в котором Май установил несколько компьютеров. Желающие всегда могут почитать книжку, послушать музыку через наушники или посмотреть фильм. Поэтому здесь постоянно находился кто-то из драконов. Вот и сейчас за столами сидело около десятка девушек и Ррорх.

Увидев меня, зеленый вскочил из-за стола:

- Ну, наконец-то! У нас возник вопрос, а без тебя решить его нельзя. Тут просятся в семью несколько дракон. Правда, девочки уже в возрасте, но красивые и покладистые, не то, что некоторые.

- А при чем здесь я? Это вам к Рроэрре, - я недовольно сморщил нос.

- М-м-м... Понимаешь... Ты ведь являешься главой семьи, - замялся Ррорх.

- Че-его-о-о-о... - чуть не подпрыгнул я от возмущения, - с какой это радости, такие неприятности?

Сидевшие за столом драконочки, ехидно усмехнулись. Тихо переговорив, сделали вид, что вспомнили что-то невероятно важное, и быстро исчезли из комнаты.

- Все наши девочки ждут детей... - разглядывая потолок, произнес Ррорх.

- Как?! Уже?! А ты откуда знаешь?

- Они через Мерка связались и похвастались, - ухмыльнулся дракон.

- Ну, хорошо, считаем, что информация достоверная. Но каким боком это связано с главенством, - раздраженно уточнил я.

- Это произошло благодаря тебе, - продолжил он, хитро сверкнув глазами.

- Это что... они меня все-таки того... в смысле, успели попользовать, а я и не заметил? - от обилия неприятных новостей я начал заводиться.

- Ты, может, герой и гигант мысли, однако в данном случае, помог эликсир и набор очистительных процедур и упражнений. Согласись, все это организовал и обеспечил именно ты, - ухмыльнулся Ррорх, протягивая стакан с напитком.

Схватив предложенное, я одним махом выпил, даже вкуса не почувствовал.

- Шутишь все. Убить тебя, что ли, ящерица ты болотная, - выдохнул я, окинув наглого дракона кровожадным взглядом.

Он только ехидно фыркнул.

- Ну, хорошо... Зайдем с другой стороны. Объясни-ка подробнее о главенстве, детях и драконах, - хлопнув стаканом по столу, потребовал я.

- Как уже сообщал, у нас главой семьи становится тот, кто проявляет заботу, защищает, обеспечивает... - Ррорх задумчиво почесал голову, - семья - это не обязательно родственники. Например, Кроэтту я вытащил буквально из-под обвала. Она с другом разругалась, и летела злая, не обращая внимания на грозу. Получила молнией по голове. И как дырку не заработала? - он осуждающе покачал головой. - Выхватить-то успел, но она еще неделю не могла летать. Пришлось еду ей носить. После того случая, куда бы я не направился, она следом тащится. С Петррой и Аврророй тоже похожие истории произошли. Остальные сами напросились.

- Остров принадлежит Рроэрре. Вы ей клятву приносили, а я здесь совсем не при чем, - возмутился я бесцеремонному навязыванию новых забот.

- Во-первых, ты уговаривал ее позволить нам жить здесь. Именно ты обеспечил всех жильем, о котором мы и не мечтали, - зеленый разговаривал со мной, как с маленьким ребенком и это бесило.

- Вы мне платили... За оплату работал. Это не забота, - попытался я откреститься.

- Закупил мебель, технику, которой на Флоксе еще не одно столетие или тысячелетие мы бы не увидели, - не обращая внимания на возражения, продолжал перечислять Ррорх, - а возвращение нашим дамам способность заводить детей по желанию? Да за это весь род драконов должен молиться на тебя.

- Это я под давлением шантажа совершил, - уперся я, уже понимая, что отбиться вряд ли получится.

- Ты мог просто улететь на другие планеты и не морочить с нами голову, - ехидно хохотнул он.

- Ну, я же не дракон. Я - че-ло-век. Как подобные долгожители могут признать во мне главу семьи? - выдвинул я последний аргумент.

- А у нас в законе не оговорено, что главой должен быть дракон. Правило говорит: Главой семьи становится тот, кто способен проявлять заботу.

- И что я должен теперь делать? - обреченно пробормотал я.

- Да ничего нового. Тоже что и всегда. Так ты разрешаешь девочкам присоединиться к семье? - довольным голосом уточнил Ррорх.

Хотелось послать его подальше с семьей и без нее, но я лишь расстроено махнул рукой:

- Да мне без разницы. Пусть присоединяются, если хотят. Только жилье себе пусть строят сами. Обучишь пользоваться машиной. А где возводить, Мрия подскажет.

Мне требовалось срочно успокоиться, а то, под плохое настроение могу наговорить и наделать глупостей, о которых потом пожалею. Развернувшись, направился к себе в комнаты. В тишине и одиночестве обдумаю, исчезать, пока совсем на голову не сели, скандалить или принимать все, как есть.

Глава 13. Будет вам и кузькина мать, и диктатура с тиранией!

То ли от переутомления, а может и еще по какому поводу, но разговор с Рроэррой и Ррорхом расстроил меня совершенно. Никого не хотелось видеть. Даже думать не было желания. Несколько дней я только и делал, что спал, ел и смотрел старые фильмы из фильмотеки, скачанной на Земле. Сколько прошло дней, внимания не обращал, но как-то рано утром проснулся от сильного шума. Недоуменно выглянул в окно и заметил несколько сотен драконов, барражирующих над островом. Впрыгнув в комбез, помчался в главный зал, где всегда можно было поймать кого-то из проживающих на острове.

Влетев в помещение, резко затормозил и с удивлением отметил, что он почти забит народом. На диванах расселись рамины, шташи, и драконы... Гм... что-то их слишком много. Ррорх, заложив руки за спину, маршировал перед собравшимися, и что-то вещал. Ни зеленый, и ни другие присутствующие не выглядели озабоченными или встревоженными. Это было более чем странно. Над нами драконов, как тараканов, а эти, то ли не в курсе, то ли задумали что-то.

- Что происходит? Почему над островом так много драконов? - рявкнул я.

Увидев меня, Ррорх радостно заулыбался:

- Ну, наконец-то выбрался из заточения. А у нас тут... совещаемся.

- Только не говори, что вон та стая над головой тоже просится в семью, - на душе неприятно царапнули смутные подозрения.

- М-м-м... Тут немного другое, - дракон нерешительно почесал в затылке и скосил хитрющие глаза в мою сторону.

Поведение зеленого настораживало. Он никогда не заморачивался подбором слов, говорил все, что думает, а тут прямо не знает, что и сказать. Я вопросительно посмотрел на собравшихся. У всех выражение лиц, как на партсобрании: застывшая маска внимания, пополам с одобрением. Слишком уж неподвижны. Подозреваю, дремлют.

- И давно митингуете? - уточнил я, повернувшись к зеленому.

- Со вчерашнего вечера, - с гордостью сообщил он.

Мда. В таком случае, они должны не просто дремать, а уже крепко спать.

- И что за вопрос обсуждаем? К слову, ты так и не объяснил, почему над островом такое количество драконов носится, - ох, чувствую, темнит что-то Ррорх.

- Понимаешь, мы над твоим имед... имиджим работаем, - запнулся зеленый на непривычном слове, - надо бы... как-то это обставить, более внушительно, что ли? Необходимо показать, что ты невероятно крут, просто зверь. Если потребуется, то и на драконов готов наброситься, ну-у-у... что-то эдакое, - заходил он кругами, размахивая энергично руками.

Издевается или шутит? При таком количестве народа? Я, недоумевая, прошелся взглядом по лицам сидящих в зале. Ни одной улыбки. Ну, как можно выслушивать такую чушь серьезно? Ох, похоже, Ррорх так достал своими идеями, что им теперь все пополам.

- Ты чего? Совсем умом тронулся? Я и на драконов? И с чем мне на них кидаться? С ломиком? Да нас лягушки засмеют, - покрутив пальцем у виска, возмущенно огрызнулся я.

- С ломиком не надо. Мы придумаем нечто... более впечатляющее, - зеленый задумчиво почесал в затылке.

- А может мне за вами с гаубицей погоняться? Тащу это я ее на веревочке, вижу - дракон летит, разворачиваю бандуру, прицеливаюсь и бабах!!! - я саркастически усмехнулся, чувствуя, что закипаю.

Ррорх фильмы с Земли, особенно про войну, смотрел и в большом количестве, а потому сразу понял, что я имел ввиду.

- Не-е... С гаубицей связываться не будем, - серьезно ответил он.

Я обвел внимательным взором слушателей. В глазах - одобрение. Кошма-а-ар! Да они что, совсем спятили или под наркозом находятся? Неужели не соображают, что за чушь Ррорх несет?

- Судя по всему, лечебные процедуры возымели на тебя непредсказуемый эффект и вернули в глубокое детство, - озабоченно посмотрел я на друга, - бывают у меня, естественно, некоторые причуды и странности. Куда уж без этого. Ни что в мире не идеально. Но не до такой же степени, чтобы на драконов наскакивать.

- Кто бы говорил! А кто на Прорка кидался, когда он меня гнал? - ехидно ухмыльнулся Ррорх.

- Ну-у... Это я погорячился. Не подумавши, - смутился я, припомнив нашу встречу.

- Вот и еще раз погорячишься, и снова не подумаешь... Тебе не привыкать, - засмеялся этот псих.

Совершенно не понимая ситуацию, решил зайти с другой стороны:

- Ты хоть объясни, чего хочешь-то?

Ррорх приосанился.

- Существо, решившее проблему, которую мы, в смысле драконы, не одну сотню, если не тысячу, лет не можем решить, достойно того, чтобы возглавить нас, - пафосно воскликнул он.

Я еле удержался на ногах. Только этого мне не хватало для полного счастья! Я собрался категорически отказаться и послать в конкретном направлении зеленого, и всех драконов с их проблемами, как в голове раздался голос Астрея:

- Это и есть то дело, о котором я упоминал. Прошу не отказываться от должности.

- Да ты с ума сошел! - мысленно воскликнул я, подпрыгнув на месте от возмущения.

Объем навязываемой работы потряс до глубины души. Нецензурное определение моего отношения к предлагаемой должности возникло в мыслях само собой. Только через минуту вспомнил, что этот тип на Флоксе богом подрабатывает, так что лучше эмоции попридержать. Резко остановившись, последующий мысленный диалог я продолжил уже более приличными словами.

- Да пойми, я же простой человек... Э-э-э... - тормознул я, вспомнив о приобретенном долгожительстве и умении трансформироваться. - Ну, не совсем простой... Но править драконами... Это же смешно!

Астрей никак не отреагировал на мою вспышку.

- Драконов создал учитель учителя моего учителя... короче, семь поколений назад. Наделил их знаниями и магией, и не одно тысячелетие следил за развитием, изредка поправляя и подсказывая. Пришло время, когда Учитель в своем духовном продвижении поднялся на следующую ступеньку и оставил свои создания. Последующие поколения учеников присматривали за драконами, лишь иногда вмешиваясь. Несмотря на наличие магии и знаний, раса драконов медленно, но неуклонно деградировала. Я завез на планету людей, надеясь изменить ситуацию. Это помогло ненадолго. Есть мнение, что тебе удастся всколыхнуть это болото. Считай, что вместо пары подростков, ты получаешь под присмотр большую группу школьников. Мы поможем всем, чем сможем.

Я сквозь сжатые зубы медленно выдохнул. Когда тебя просит бог... может и не совсем бог, но с моей колокольни, разницы никакой. Так что, когда подобное существо обращается с просьбой, это уже не смешно, а местами даже опасно. Стоило бы потребовать чего-то за службу, но ничего действительно стоящего в голову не пришло. При загадывании желаний лучше не торопиться, а то уйдет на чепуху или вылезет боком, если нечетко сформулировать.

Ррорх не замечая моего отрешенного лица, возбужденно совершил несколько кругов по залу. Остановился рядом со мной и, откашлявшись, продолжил вдохновенно излагать:

- Когда ты пять дней назад принял девушек в семью, и разрешил им строить собственное жилье, они, на радостях, помчались на материк, хвастаться. Им не поверили. В тот же день на остров прилетела делегация. Я показал наши дома, оборудование. Накормил шашлыками. Рассказал, как и чем мы живем, об ожидаемом пополнении. Ни врал, ни приукрашивал, говорил как есть. Ребята впечатлились. Когда делегация вернулась, подтвердила слова девушек, молодежь сбилась в стаи и принялась гм... обсуждать полученную информацию. В итоге основная часть драконов захотела к нам в семью податься. Потом кто-то предложил сделать тебя Повелителем. После гм... бурного кхм... дискуссии, постановили признать твое главенство, - с гордостью произнес зеленый, затем, недовольно скривившись, добавил, - только старики сопротивляются, не хотят подчиняться человеку

- Как я их понимаю! Я и сам не желаю командовать стаей ящериц, - фыркнул я.

Пока мы беседовали, зал быстро дозаполнялся драконами. Приземлившись на террасу, они принимали человеческое обличье и молча заходили в зал. При этом, прислушивались к разговору, рассматривая меня с каким-то нездоровым интересом.

Мало сказать, что происходящее мне не нравилось, хотелось сбежать, громко хлопнув дверью. После объявления главой семьи, решил, что у меня проблемы, а оказывается, то еще цветочки были. Главные неприятности только сейчас подвалили.

- Думаю, достаточно разнести в пыль несколько скал и все несогласные перестанут возражать. У нас не так уж и рвутся к власти, чтобы спорить с решением большинства выбрать тебя Властителем Всех Драконов. После того, как недовольные промолчат, займешься построением такой же, как у нашего острова, стены вокруг горного массива, где живут драконы.

- Вот еще! Стариков загонять под мою власть. Зачем? Не хотят, и не стоит навязываться. К тому же, чего это я лично горбатиться должен? - нервно фыркнул я. - Правители только правят, то есть придают нужное направление подданным. Так что стройкой заниматься не собираюсь.

- Ну, ты и тиран, - восхитился Ррорх. - Не успел к власти прийти, а уже работу для подданных планируешь.

- А то... Загружу так, что сразу пожалеете, что допустили тирана и самодура к власти и снимите. Да и вообще... Нечего бездельем маяться. Тысячи лет только и делаете, что жрете да пузо греете. Если все же рискнете всучить бразды правления, как птичкам носиться придется, - ехидно заявил я.

- Ну-у-у... С выводами торопиться не будем. Вдруг нам понравится, - усмехнулся дракон.

- Да вы просто мазохисты. А может ты вре... м-м-м... фантазируешь, принимая желаемое за действительное, а остальные не согласны человеку подчиняться? - очень хотелось поверить, что это правда.

- Кто согласен признать Сержа Шташева Повелителем Драконов, поднять руки, - громко возвестил Ррорх.

Все собравшиеся дружно подняли обе руки. Я обалдел. Даже рамины со шташами подняли руки. За окном раздался оглушительный рев.

- Это еще что такое? - с трудом скрывая раздражение, вскинулся я.

- Те из драконов, кто не попал в зал, выражают свое согласие голосом, - пожал плечами Ррорх.

Я желчно фыркнул. Ну, все парни! Сами нарвались! Я, конечно, временами спокоен и не люблю конфликтовать, если никто не напрашивается или лень скандалить, но все имеет свой предел, и мое терпение в том числе. Не боитесь самодурства? Х-х-хех... Сейчас мы это проверим.

Я принял позу Наполеона, выпятил нижнюю челюсть, и толкнул речь:

- Повелителем, значится, выбрали. Добро, добро... Не будем откладывать дела в долгий ящик. Прямо сейчас и займусь повелеванием, - я повернулся к Мрие, - Назначаю тебя ответственным секретарем. Запиши-ка все мои ценные указания, чтобы потом не говорили, что не слышали.

Девушка, сохраняя серьезное выражение лица, важно кивнула. Только в глазах сверкали смешинки. Она метнулась в кабинет. Буквально через минуту явилась с большим блокнотом и авторучкой, стилизованной под гусиное перо.

Царственно покивав, я продолжил:

- Все взрослое население, признавшее меня Повелителем, обязано обучиться управлению строительным комплексом, в смысле СПоКом. Разобьетесь на десятки и установите очередность групп. Преподавателем назначается Ррорх.

Дракон довольно усмехнулся и помахал рукой, привлекая к себе внимание. Ехидно хмыкнув, я продолжил:

- Обязательные, для того же контингента, курсы компьютерной грамотности будет вести Май.

Парень вышел на середину зала поклонился и вернулся на диван.

Хм... И не одного слова против... Я посмотрел на главу группы раминов, на ходу пытаясь сообразить, чем же их можно достать. Идея пришла почти сразу. Стрессовая ситуация явно стимулирует мыслительные процессы. Невежливо ткнул в него сторону пальцем и властно произнес:

- Повелеваю Империи Раминов поставить пару десятков летательных аппаратов, для патрулирования в верхних слоях атмосферы.

Старший кивнул и не поморщился. Я чуть не икнул от неожиданности.

- И десяток межпланетных кораблей, - я еще раз попытался нарваться.

Мда-а. Проглотил, стервец, и не стал возмущаться.

Тяжело вздохнув, я добавил:

- Кто будет незадействован в первых двух классах, приступят к изучению управления кораблями. Уроки ведет Эл.

И тишина-а-а.... Только у драконьей молодежи глазки горят все ярче и ярче. Меня всеобщее согласие напрягало. Попробуем зайти с другой стороны. Я повернулся к шташам.

- А вы поставите на Флокс с полсотни компов для учебного класса.

...Ох-хо-хонюшки... И эти не стали спорить. Сговорились они все, что ли? Посмотрел на Мрию:

- Нужны воспитатели для детей, - я нервно провел рукой по волосам и лицу, вспомнив, как недавно окатили краской с головы до ног мои же собственные малыши.

А ведь ожидается еще пополнение. Если моих детишек не приструнить, то они такому научат новое поколение драконьей детворы, что нам придется в собственном доме уходить в глубокое подполье и передвигаться перебежками.

- Где я их должна взять? - деловито уточнила она.

- Раз уж я - Повелитель, то мое дело повелевать, а ваше придумывать способы и выполнять, - с видом зарвавшегося гауляйтера, нахамил я. - Мне без разницы, откуда возьмете. Да. Еще нужны дипломаты для взаимодействия с другими странами и служба безопасности.

Ну, хоть бы она послала меня или обругала... Э-э-эх-х... Девушка не оправдала надежд.

Не ведутся. Меня чуть не трусило от желания обложить всех матом. Повелителя им подавай. Ню-ню... Получите вы у меня и Кузькину мать, и диктатуру с тиранией. Осталось только вспомнить, что это такое и чем отличается одно от другого.

- Нуждались в указаниях? Получите и распишитесь. Теперь вам, как примерным подданным, надлежит воплотить их в жизнь. Хватит не на один год. Повелитель свои обязанности выполнил, - я мстительно усмехнулся, - теперь желает отправиться в отпуск. Давненько я на Земле не был. Пора сестру с племянниками проведать. К возвращению Моего Вели...колепия список назначений на должности должен быть готов. Надо же знать, кому пин.. внушение проводить. Вернусь как получится. Однако не забудьте к моему возвращению подготовить отчет о проделанной работе, чтобы внушения проводить не от фонаря, а за дело.

Удовлетворенно потерев руки, я с нездоровым любопытством осмотрел зал. Молчат, гады. Ладненько... Подождем. У меня есть месяц, чтобы придумать для вас такие задания, чтобы пробрало. Вы у меня еще пожалеете о столь поспешном и необдуманном решении. Буду гонять и в хвост, и в гриву, пока не сместите.

В полной тишине и с чувством выполненного долга я покинул зал. Новоявленных подданных загрузил, теперь на какое-то время о них можно забыть.

У самого корабля меня догнала Мрия, таща Валенса на буксире.

- Серж, мы с тобой. Список дел оставила Ррорху. Он присмотрит за выполнением. По поводу преподавателей, и кандидатов для службы безопасности, то их следует искать среди людей. Ведь им придется взаимодействовать с человеческой расой, а порой и против них. Кто лучше человека может знать, что те же человеки способны учудить, - торопливо произнесла Мрия, - Хороших специалистов лучше присмотреть на Земле, а не на Флоксе. После полного развала страны, в России народ настолько гм... окреп... духом, что им драконы на один зуб. А какая дипломатичность у русских развилась? Фонтаном бьет, и заткнуть невозможно. Никакой коз... правитель не устоит. Так что, я еду с тобой на Землю. Заодно и Валенсу родину покажу. Если ты не возражаешь, Мерк покопается по сайтам служб... разных и поищет нам данные на специалистов. А я проведу собеседования, - она изобразила на лице верноподданнический энтузиазм.

Я тяжело вздохнул:

- Ну, хоть ты не издевайся. Мне и так тоскливо, дальше некуда.

- Мог бы отказаться или вообще сбежать, - хмыкнула она.

- Во-первых, не хочу бросать малышей, да и Рроэрру жалко. Она хоть и дракона, но все равно еще глупая девчонка. Тоже присмотр и помощь нужны. И что не менее важно, пока Ррорх меня уговаривал, по мысленной связи со мной связался Астрей. Он хоть и рамин, но на Флоксе богом подрабатывает. Я попытался отговориться... Не получилось. А в позу становиться не рискнул. Слишком разные весовые категории. Крит, который вытащил меня с Земли, только-только перешел из разряда учеников в инструктора, а уже оперирует и временем, и душами, и пространствами. Что тогда говорить об Астрее?

- А на старшего группы обследующей драконов наехал ты качественно, - фыркнула Мрия.

- Это я от безнадеги. О! О Лионе совсем забыл. Ее же надо домой отвезти.

- Не переживай. Я договорилась с девчонками, присмотрят. К тому же, Учитель ей дал шпионское задание, разузнать, что тут у нас происходит, присмотреться ко всему, до чего дотянется. А когда я показала ей компы, и как на них работать, она еще не скоро захочет возвращаться, - она весело рассмеялась.

- Шпионское... - я нахмурился.

- Нервный ты какой-то, к словам цепляешься. Это я брякнула, не подумавши, хотела короче выразить мысль, - Мрия пожала плечами. - На самом деле, архимаг восхитился ее удачливостью, тем, что Лиона посмотрит другой мир. Сказал, что многие бы были счастливы оказаться на ее месте, и даже он по-хорошему ей завидует. А в итоге, выразил надежду, что она поделится своими впечатлениями с учителем и соучениками, да намекнул, что о магии и драконах было бы интереснее всего услышать. Что здесь такого? Я бы на его месте, более серьезные инструкции выдала.

- А ты откуда знаешь, что архимаг говорил? - я скептически хмыкнул.

- Так Лиона и рассказала. Неужели ты считаешь, у нас есть что скрывать? Особенно от цивилизации ниже уровнем и располагающейся на другой планете, - легкомысленно отмахнулась она.

- Не знаю, не знаю... Впрочем, если повезет подобрать ребят для службы безопасности, пусть они и разбираются, что можно показывать, а что нет. А сейчас на Землю. Давненько там не был. Да и тебя, когда познакомились, обещал туда подбросить, да все времени не было, - я приглашающее махнул рукой на вход и подмигнул Валенсу, - посмотришь, где твоя мама двадцать лет провела.

Глава 14. И снова заболтали, и опять подрядили.

Ощущения от пространственного перехода я всегда не любил. Поэтому улегся в кресло и прикрыл глаза. Мрия усадила Валенса и сама последовала моему примеру.

- Мы уже на орбите Луны. Куда рулить дальше? - голос Мерка разогнал мою дрему, - не мешало бы ознакомить команду с дальнейшими планами.

Я задумался. Решение лететь возникло спонтанно, и поэтому, никаких планов не намечал. Когда говорил о посещении Земли, думал о сестре и племянниках. С ними у меня сложились наиболее близкие отношения. Родители отошли в мир иной еще до моего устройства к раминам на работу. Брат женился и уехал в Питер и с тех пор домой приезжал раз в несколько лет. А после смерти родителей, только открытки к праздникам слал. Так что большого желания видеть старшего брата я не имел. Отвык. А вот планы Мрии интересовали и беспокоили меня чрезвычайно. Я повернулся к девушке:

- Надеюсь, ты не собираешься оставаться на Земле? Мне без тебя будет сложнее общаться с... гм-м... подданными, а особенно с девушками-драконами. Да и Ррорх вряд ли спокойно отнесется к твоему отсутствию. С первого дня твоего появления на Драконьем, он так и вился вокруг тебя.

Мрия немного смущенно усмехнулась.

- Ну, ты как скажешь. С чего бы это ему беспокоиться обо мне. Особой красотой не блещу. А уж на фоне дракон я гм... вообще никуда и никак.

- Не спорю, встречают по одежке, НО, как утверждает пословица, провожают по уму. Внешний вид собственных девушек для мужской части драконов дело обычное и приевшееся. Нам, мужчинам, всегда хочется чего-то особененького, и ты для этого подходишь, как нельзя лучше: отличаешься более мягким и покладистым характером, умна, в технике разбираешься. Но мы отвлеклись. Меня больше волнует, собираешься ли ты вернуться на Флокс?

- А ты точно хочешь моего возвращения? - хитро посмотрела она.

- Не только Ррорх, даже я зачахну без тебя, - комплимент, конечно, грубоват, но я был готов поднапрячься и осыпать ее и более льстивыми комплиментами и эпитетами.

Торчать безвылазно на Драконьем я не желал, а оставить драконов... как их Астрей обозвал, огромную группу школьников, больше не на кого. Еще необходимо педагогов и безопасников подыскать. Не представляю, как искать, да и лень, если честно. Так что вся надежда на Мрию.

- Куда я денусь с подводной лодки, - пожала она плечами. - Вернусь, конечно. Климат, немного жарковат, но сам остров великолепен. А когда закончим строить то, что наметили, вообще сказочно выглядеть будет. К тому же там я могу, не скрываясь, пользоваться собственным кораблем. На Земле с инопланетной техникой лучше не светиться, а то заинтересую некие государственные и не очень, службы и прости-прощай свобода. Так что, навещу одну глупую особу, возжелавшую стать взрослой, - девушка задумчиво потерла нос, - помогу, если потребуется... Родственников... бывших проведаю и домой на Драконий. К тому же, если помнишь, ты дал мне задание подыскать нужных людей. Без Мерка не справлюсь, так что придется его задействовать.

- Да, пожалуйста, - порадовался я.

Как только над Москвой опустился вечер, корабль вошел в атмосферу в режиме полной невидимости и завис на секунду над Воробьевыми горами. Мы телепортировались к выходу из парка на Ленинский проспект, а корабль унесся к Луне. С одеждой решили не мудрить. В Москве май месяц. Тепло. Остановили выбор на джинсовых костюмах. Так что, мы приземлились в парке одетые в джинсовые брюки и куртки. Я немного волновался. Все же для меня прошел не один год со времени моего отлета с Земли. Пусть меня назад не очень-то и тянуло, но о доме я не забывал. Человек, забывший свои корни и истоки, достоин, по меньшей мере, жалости.

Рядом судорожно вздохнула Мрия. Я понимающе посмотрел на девушку, она отсутствовала дома гораздо больше времени. Сочувствующе сжал ее плечи и заглянул в глаза:

- Вот ты и на Земле. Идем?

- Да... Спасибо, - благодарно улыбнулась она.

Выйдя на проспект, остановились. Тут наши дорожки расходились. Мрия жила неподалеку от метро Университетская, а мой дом располагался в противоположной стороне.

- Мрия, - обратился я к развернувшейся уходить девушке, - пожалуйста, уж не задерживайся. Как справишься со всеми делами - звони. Заберу, - и, усмехнувшись, добавил, - возвращайся поскорее, а то Ррорх меня прибьет и сам примчится на Землю. Представляешь, что тут будет?

- Да шо ему сделается? - засмеялась она.

- Ему, может и ничего, а вот другим... - я многозначительно помолчал, давая возможность, самой представить последствия появления сердитого дракона на матушке - Земле.

- Анекдот знаешь: носорог плохо видит, но с его весом - это уже не его проблемы, - продолжила смеяться девушка.

- Ну, знаешь... - начал я злиться.

- Успокойся. Поняла, прониклась. Как все, что наметила, сделаю, позвоню. До встречи! - фыркнула Мрия.

Ухватила за руку восторженно крутящего головой Валенса и чуть ли не силком потащила за собой.

Проводив их задумчивым взглядом, я направился к своим. Пока шел, обдумывал, что стоит говорить. Придумывать про работу в закрытых спецучреждениях, глупо. Буду выглядеть, мягко говоря, полной скотиной. За десять лет даже из самого медвежьего угла, хоть изредка, но можно позвонить или, в крайнем случае, письмо отправить. А от меня за эти годы ни слуху, ни духу.

- Мерк, - позвал я, - как думаешь, стоит ли рассказать правду сестре и племянникам?

- А почему нет? Кому от этого плохо будет?

- Да, в общем-то, никому. Разве что, мне, если решу врать. Не умею я убедительно обманывать.

- Зачем лгать, если ничто не мешает сказать правду? - хмыкнул Мерк.

- Хм-м... И то правда... Спасибо, - от души поблагодарил я.

Все же приятно переложить ответственность на чужие плечи, пусть и нечеловеческие.

Через полчаса медленной ходьбы добрался до дома, в котором жила сестра. Неуверенно потоптался у подъезда, собираясь с духом. Затем, тяжело вздохнул и поплелся по лестнице. Поднявшись на нужный этаж, решительно, пока не передумал, нажал на звонок.

- Привет, Наташ! Как дела? Как мальчишки? - Преувеличенно бодрым голосом поприветствовал сестру, открывшую дверь.

Когда разглядел ее в бледном свете подъездной лампочки, улыбка медленно сползла с моего лица. Как же она изменилась. Постарела. Глаза уставшие. Я почувствовал угрызение совести. Мог же и раньше заскочить, подлечить...

- Сережа? - прижав руки к груди, с сомнением в голосе прошептала она.

- Что, не очень похож? - я и не надеялся, что удастся вспомнить и достоверно воспроизвести былую внешность, да еще и правильно подкорректировать с учетом прошедшего времени.

Она утвердительно кивнула.

- Понимаешь... Так получилось, что меня пригласили на работу в космосе... - наткнувшись на недоверчивый взгляд, поправился, - к инопланетянину. Тоже за мальчишками присматривать... После одного происшествия, когда зверюга местная основательно погрызла, меня аборигены той планеты серьезно подлечили... своими методами... С тех пор умею изменять внешний вид. За прошедшее время немного подзабыл, как выглядел тогда... Ты уж извини, - я развел руками и замолчал, не зная, что говорить дальше.

Сестрица молча смотрела на меня, а по щекам текли слезы. Я нерешительно прокашлялся.

- Тут, вот... заехал проведать. Мда... Пойду я, наверное. Извини... Расстроил только. Не стоило приходить. Посмотрел бы со стороны, убедился, что все в порядке и на Флокс, - вздохнул я расстроено.

- Не говори глупости. Это я просто растерялась от неожиданности. Проходи. Сейчас чаю заварю. Там... где ты живешь, вряд ли такой вкусный найдется, - улыбнулась Наташа сквозь слезы и, схватив за руку, затащила внутрь.

- Мам, кто там? - из кухни выглянул парень.

Я присмотрелся. Виктор? Похоже, он. Слишком уж рожа плутоватая. Старший племянник, Кирилл, ни хитрить, ни скандалить не любил.

- Дядь Сереж? - не столько спросил, сколько обрадовался он.

Из комнаты показалась взлохмаченная голова второго племянника. Вот теперь сомнения, кто есть кто, отпали.

- Привет парни! Вот наконец-то собрался вас проведать. Надеюсь, не выгоните, на ночь глядя? - немного напряженно улыбнулся я и помахал рукой.

Виктор стремительно подбежал ко мне и принялся хлопать по плечам, приговаривая:

- Ни писем, ни звонков за десять лет... Знаешь, кто ты после этого?

Кирилл встал в дверях своей комнаты и недоверчиво разглядывал меня.

- Како-ой-йто ты стра-а-анный. Слишком молодо выглядишь... и вообще, - он неопределенно покрутил рукой.

- Все разговоры потом. Сейчас идем на кухню. Поможете собрать на стол, - скомандовала Наталья.

Пока накрывали на стол, я молча рассматривал родственников. Парни заматерели. Кириллу, если посчитать, уже двадцать восемь лет исполнилось, а Виктору стало быть двадцать семь. На руках колец нет, значит, еще не женаты. С виду, вроде, нормальные ребята.

Во время ужина парни бросали на меня заинтересованные взгляды, но под грозным взглядом матери с вопросами не лезли. Молча поужинав, мы перебрались в зал. Когда все расселись, я приступил к повествованию. Начал со встречи с раминами и предложении о работе.

В какой-то момент Вик возьми и спроси о детях.

- Есть, - не задумываясь, ляпнул я, затем, помявшись, добавил, - два сыночка и лапочка дочка.

Ругнул себя за несдержанность. Все же о драконах не стоило упоминать.

- Так почему не привез показать? - укоризненно посмотрела на меня сестра.

- Ну-у-у... - замялся я, представив на минуту деток, носящихся по квартире и не удержался от смеха.

- А в чем проблема, - усмехнулись парни.

- Да проблем для меня уже как бы и нет, а вот для вас... Я думаю человечество еще не готово к таким потрясениям, - хмыкнул я.

- О-о-о... А какие у человеков могут возникнуть с твоими детьми проблемы? - недоуменно уточнил Кирилл.

- Детки у меня, э-э-э... сущие драконы, - развел я руками.

- Психи, что ли? - фыркнул Вик.

- Ну, парни... У вас что, проблемы со слухом? Я же говорю - драконы, - засмеялся я.

На столе материализовались две крупных фотографии моей первой встречи с детками. На первом плане маячила моя напряженно-перепуганная рожа, а сзади, пыхтели, как паровозы, дракошки. На второй я запрыгнул на подоконник, а малыши дружно выпускают по мне струи пара.

- Ну, Мерк! Гад! Не мог что-то поприличнее показать, - сердито рявкнул я.

Вик и Кирилл с подозрением посмотрели на меня.

- Не разыгрываю, - поднял я руки. - Перед вами действительно мои дети. Этот м-м-м... нехороший тип прислал снимок моего первого знакомства с ними. Я думаю, вы понимаете, что эта встреча о-о-очень впечатлила меня.

- А как ты с нею... - замялся Вик.

- Ну, парни, как вы предсказуемы. Она в человека превращается. Вот смотрите, - я развернул экран, на котором Рроэрра что-то говорила мне, а затем, обернувшись драконом, вылетела в окно.

- Красивая, - прошептал Вик. - А можно и меня с драконой какой-нибудь познакомить.

- Ты рехнулся! - Хором воскликнули мы.

- А что такого? Вон, Сержу можно, а мне нет? - дернул возмущенно плечом племянник.

Сестра несколько раз подряд зевнула. Я посмотрел на ее осоловелый вид. Перевел глаза на часы, было уже заполночь.

- Давайте спать. Возникнут вопросы, зададите позже, - усмехнулся я и понял, что не прочь и сам отдохнуть.

Утром Наталья умчалась на работу. Уходя, попросила не улетать, ее не дождавшись. По тону сестры понял, что она не поверила в мою историю. Как только она ушла, племянники принялись подначивать и посмеиваться:

- Мог бы придумать что-то более реалистичное.

Видя скептические ухмылки, подтащил Виктора к зеркалу и встал рядом. В течении пяти минут мое лицо трасформировалось в точную копию Вика. Лица братьев вытянулись. Я подмигнул:

- Теперь-то верите?

Глаза Вика азартно загорелись.

- Круто-о! О-о-о... Да-а-а... Мне бы так...

Кирилл критически посмотрел на скачущего братца, затем оценивающе взглянул на меня:

- А ты точно тот, за кого себя выдаешь?

Я засмеялся. Старший из этой шебутной парочки всегда был недоверчив и подозрителен. Пришлось еще час рассказывать всевозможные мелочи из наших совместных путешествий.

Мне показалось, что, несмотря ни на что, Кирилл так до конца мне и не поверил. А вот Виктора сомнения не мучили, он тут же захотел использовать мою способность к трансформации.

- Слушай, не мог бы ты сходить вместо меня на встречу вот с этими парнями? - Он достал несколько фотографий, на которых компания из двух десятков разновозрастных парней и девчонок кутила на природе.

- Э-э-э... И что я там забыл? К тому же, о чем я буду с ними говорить? - озадачился я странной просьбой.

- Да хоть о погоде и курсах валюты. Понимаешь ли, они неплохие ребята, но с придурью. Никак не хотят поверить, что их увлечение мне уже надоело. Я уже и так отказывался, и эдак... Может у тебя лучше получится, - заискивающе заглядывая в глаза, распинался Виктор.

Заболтал меня совершенно. Море лести племянника и некоторое чувство собственной вины сделали свое подлое дело. Пришел я в себя уже на углу дома. Вик показал на два "вана", вокруг которых курила странно одетая компания, и подтолкнул меня в спину.

- Вон ждут уже. Давай. Удачи.

Увидев меня, его друзья замахали руками и принялись рассаживаться по машинам. Не обращая внимания на попытки отказаться от поездки, парни, посмеиваясь, затолкали меня внутрь. Машины тронулись и помчались по шоссе. Я психанул. Мало того, что драконы на голову сели, племянники совсем оборзели, так еще и их друзья ведут себя нагло. Побушевав немного, я постепенно успокоился. Напомнил себе, что исчезнуть могу в любой момент, и этого хватило, чтобы прекратить нервничать.

- "Как только остановимся, отойду за дерево или дом и телепортируюсь", - решил я и задремал под болтовню компании.

Проснулся оттого, что захлопали дверцы. Народ уже выбрался наружу и доставал из багажников рюкзаки и пакеты. Вокруг стояло еще пару десятков машин. Расхватав большую часть вещей, компания, весело переругиваясь, направилась цепочкой в лес.

- Дальше пешочком, - ухмыльнулся рыжий парень, ровестник Виктора, ожидая, пока я выберусь из машины.

- А где это мы? И что за мероприятие планируется? - потянувшись, зевнул я.

- Хватит придуриваться, будто не знаешь. Ролевка, тут ролевка, - фыркнул он насмешливо.

- Мда-а... На детство пробило? - язвительно усмехнулся я, - в твоем возрасте уже пора собственным детям сказки рассказывать.

- Что-то ты нудный сегодня, до невозможности. На себя не похож, - пробурчал парень, закрывая машину.

- Ты даже представить себе не можешь, как ты прав, - засмеялся я, - Надеюсь, мы не эльфы?

Одев рюкзак, он придирчиво осмотрелся, на предмет, не забыли ли что-то нужное, и поднял сумку, стоявшую у его ног.

- Орки мы, орки, - изобразив жуткую гримасу, прорычал этот тип. - Если надеешься отстать, то сразу предупреждаю, и не мечтай. Хватай рюкзак и двинули, а то без нас начнут.

Судя по позвякиванию в сумке, ребята серьезно затарились. И, похоже, принимать облик орков начнут сразу, как только прибудут на место. В таком случае лучше дождаться, когда они войдут в образ и уже тогда исчезать.

- Ладно. Давай веди, Сусанин, - усмехнулся я, забрасывая рюкзак на спину.

Догнали мы своих быстро. Их как раз перехватил один странный тип в пятнистой форме и с блокнотом в руках. Размахивая, как мельница, руками, он что-то эмоционально объяснял. Только мы подошли, он закончил инструктаж, пригрозил нашей компании кулаком: "и чтобы никаких драк", и исчез в кустах.

Посвистев ему вслед, "орки" двинули дальше. Уже через десять минут мы стояли на небольшой поляне. Дружно проорав что-то из фольклора диких африканцев, все деловито разбежались заниматься делами. Трое принялись устанавливать палатки, еще парочка отправилась шарить по кустам, разыскивая дрова для костра. Девчонки доставали еду и бутылки, и раскладывали на покрывалах. Я постарался не отсвечивать, чтобы не припахали к полезному труду.

Через пол часа основные работы были сделаны, и народ принялся за пиршество. Вскоре голоса зазвучали громче, смех чаще. Всем похорошело, но до стадии выяснения отношений еще не добрались. Я решил, что мне пора уходить. Только собрался зайти за ближайшие кустики, как заметил неподалеку от сидящей компании переливающееся всеми цветами радуги, пятно метра два в диаметре.

- Ну, них-х... рена себе! - сдавленно крякнул я.

Несмотря то, что слова звучали негромко, их услышали. Все посмотрели сначала на меня, а затем развернулись к светящемуся кругу.

- Ой, что это? Какая прел-ле-есть, - пьяно воскликнула белобрысая девица лет восемнадцати и, вскочив, бросилась к пятну.

Миг, и она исчезла. У всех присутствующих отвалились челюсти.

- Это куда Ленка делась? - икнул такой же светловолосый парень, - Д-ду-ура-а малая, все ей пощупать надо. Меня мать убьет, что сестру не уберег.

Подхватившись, он рывком прыгнул в светящееся нечто. Все вскочили и загомонили, а затем, неуверенно направились в сторону портала.

- Стоя-я-ять, - рявкнул я. - Совсем в детство впали? Вы уверены, что на той стороне пригодные для жизни условия? А если там метановая атмосфера?

Компания потрясенно замерла, трезвея на глазах.

Глава 15. Я за принцами дерьмо убирал, а Ленка принцесс доила.

- Но, как же... Там же Ленка и Мишка, - растеряно пробормотала одна из девушек.

Честно говоря, действующий портал и меня впечатлил, но миры действительно, бывают разные. Я в этом уже убедился. На той стороне вряд ли ожидают с распростертыми объятиями и пряники раздают. Ушедших может и жаль, но даже я, имея телепортационный браслет высшей защиты, не рискну проверять, насколько за порталом условия пригодны для жизни. А уж этим балбесам, не имеющим вообще никакой защиты, там делать нечего. Если все же надумают полезть, придется вырубать. Я ехидно усмехнулся:

- Ты уверена, что настолько крута и сумеешь защитить или вытащить из беды друзей, если они куда-то не туда попали?

- Но нельзя же ничего не делать, Там наши друзья, - нерешительно влез один из "орков".

- Бросаться спасать тонущего друга, не умея плавать, - только увеличивать количество покойников. Это не геройство, а идиотизм. Полезнее для общего здоровья поискать веревку или корягу... И вообще, любыми спасениями должны заниматься более компетентные люди, - я нервно передернул плечами.

Глупые порывы души чаще всего только трупы плодят. Они простительны в подростковом возрасте, когда вместо мозгов гормоны в голове гуляют. Но эти-то ребята постарше будут.

- Ну и где мы специалистов по переходам возьмем? Это не грибы, чтобы под каждым деревом сидеть, - раздраженно огрызнулся невысокий парень, нервно мнущий кепку.

- Если не будете отвлекать, то я сейчас попытаюсь вызвать кое-кого. Надеюсь, портал их заинтересует, а заодно и вашим друзьям помогут, - пробормотал я, нажимая на кнопку браслета, - Мерк, если можешь соединиться с Критом, передай, что здесь пространственный переход. Куда ведет, не знаю и лично проверять не горю желанием. Помощь нужна. У нас двое гм... придурков провалились в него.

Друзья Виктора недоверчиво и непонимающе уставились на меня. Высокий блондин подпрыгнул на месте, резко схватил рюкзак и теплые куртки пропавшей парочки, и бросил в портал.

- Если ребята живы, вещи им понадобятся, - пожал он плечами на удивленные взгляды друзей.

Я одобрительно кивнул. Человек, хоть и под градусом, а мозги не растерял.

- Хм... А ведь ты и вправду, не Вик, а я не поверил, - хмыкнул Лешка, тот парень с которым мы догоняли ушедшую вперед компанию.

- Мне хотелось бы знать, кто ты, такой умный? Может это твоих рук дело? И где Виктор? - поигрывая топором, сквозь зубы процедил крепыш лет двадцати пяти.

- Где, где... Дома Вик. Сам удивляюсь, как этому паршивцу удалось так запудрить мне мозги, что я согласился пойти на встречу вместо него, - я развел руками.

Народ криво заулыбался, переглядываясь. Виктора здесь знали хорошо.

Крепыш немного отмяк, но все еще недоверчиво уточнил:

- А сам-то кто?

- Дядя этого обормота. Только вчера приехал, а сегодня меня уже подрядили на эту авантюру. О-ох-х, вернусь домой, получит он у меня люлей, - не успел я закончить мысль, как из кустов вынырнул щуплый паренек.

Поглядывая в бумаги, он направился прямо в сторону перехода, бормоча на ходу:

- Кто тут у нас? Ага, орки...

В тот же момент высокий блондин, стоявший ближе всего к порталу, рыбкой бросился на пришельца и сбил с ног. Они покатились по траве. Вскочив, паренек попятился:

- Вы что, совсем в образ вошли? Психи. Вот карты. Начало через два часа, - выкрикнул он, бросил на траву пакет и скрылся в кустах.

В моей голове раздался голос Мерка:

- Крит советует огородить площадку и отойти от портала, а то может затянуть. Предупреди ребят, чтобы не пугались. Вскоре кое-кто из Старших раминов появится. Попытаются помочь.

- Только что сообщили, что в течении получаса должна подойти квалифицированная помощь, - громко объявил я. - Ребята крутые, нам до них не одну жизнь шагать. Даже в кислотной среде с ними вряд ли что-то непоправимое произойдет. А сейчас давайте огородим территорию, пока еще кто-нибудь не влетел.

Народ спорить не стал, ситуация не располагала. Тихо переговариваясь, деловито пошарили по сумкам и рюкзакам, нашли несколько веревок и занялись ограждением территории. Разодрали чью-то красную косынку на тряпочки и развесили на веревке, чтобы виднее было.

Как только закончили работу, на поляне рядом с порталом возникли четверо раминов. Компания "орков" отшатнулась при их появлении. Сбившись в компактную кучку, ролевики принялись с горящими глазами наблюдать за действиями появившихся из воздуха мужчин.

Молча, как бы прислушиваясь к чему-то слышимому только им, рамины обошли светящееся пятно по кругу. Затем, трое стали плечо к плечу, а один шагнул внутрь. Минут двадцать ничего не происходило, затем еще один рамин отправился в портал. Вскоре оттуда шагнула странная фигура, одетая в тряпье и с гнутым ведром в одной руке и тряпкой в другой. Судя по стилю одежды, существо имело отношение к женскому роду. Хотя и не факт. На голове существа, платок, если так можно назвать тряпку, потерявшую цвет, повязан таким образом, что разглядеть удавалось только глаза и грязный нос. Несколько драных кофт, на несколько размеров больше, одеты одна поверх другой, и грязная, в заплатах юбка до земли дополняли картину. Я бы предположил, что перед нами огородное пугало. Если бы оно не шевелилось. Сделав по инерции несколько шагов, существо растерянно остановилось. Буквально через минуту из светящегося портала шагнуло еще нечто подобное. В смысле, не менее напоминающее пугало. Только, судя по наличию штанов вместо юбки, размеру плеч и давнишней небритости, пугало было мужское. В руках оно держало большую лопату. Все еще не замечая, что место изменилось, чучело на автомате сделало еще пару шагов и швырнуло то, что лежало на лопате, в сторону стоящей с открытыми ртами компании. Солидная куча чего-то коричнево-зеленого плюхнулась неподалеку, и по поляне поплыли непередаваемые ароматы. Толпа резко отпрянула, скривив носы. Девчонки взвизгнули.

Пугало медленно подняло глаза и несколько секунд изумленно таращилось на стоявших плотной кучей, людей. Затем отбросило лопату и дико заорав прыгнуло к ним. Все резко рванули в стороны. Упав на четвереньки, чумазый мужик углядел прямо перед собою разложенную на покрывалах еду. Поведя носом, он издал торжествующий крик, ухватил кольцо колбасы и принялся его жадно кромсать зубами. Умяв за минуту чуть ли не пол батона, он запил пивом и восхищенно пробормотал:

- Боже, парни, я дома! Какое счастье! Если бы вы только знали, как мне надоела эта жуткая каша и кусок черствого хлеба.

Народ, готовый в любой момент дать деру, с недоумением смотрел на жрущего в три горла мужика. Постепенно до них стало доходить, кто перед ними.

- Ленка, хватит притворяться идиоткой! Мы уже у своих. Иди сюда, пока я не сожрал все, - сквозь набитый рот пробурчал...

Хм... Судя по всему, раминам удалось вернуть ребят, и нас почтили своим присутствием Михаил с сестрицей.

Женское пугало зыркнуло исподлобья по сторонам. Затем, отбросив ведро, сорвало тряпку с головы, подпрыгнуло и, дико завизжав, ломанулось к "столу". Вырвав кусок колбасы у брата, Елена другой рукой нашарила сыр и принялась заталкивать в рот. Проходило плохо, но, помогая себе двумя руками, она сделала это. Блаженная улыбка засветилась на невероятно грязном лице девушки.

- Ох, парни, вы бы только знали, что с нами было! И врагу подобного не пожелаешь, - не прекращая жевать, ухмыльнулся Михаил. Посмотрев по сторонам, удивленно спросил:

- А вы что здесь делаете? Снова на игру приехали?

- У нас прошло не более часа времени с вашего исчезновения, - медленно, словно не решаясь, подошел Лешка.

- О-о-о... - округлил глаза и даже на несколько секунд прекратил жевать Мишка, - а мы несколько месяцев ТАМ выжить пытались.

- А как же маги... принцы... принцессы? - пискнула самая молодая среди "орков" девчонка.

- Пры-ы-ынцы-ы-ы! - одетый чучелом парень, от хохота упал на спину.

Отсмеявшись, вытер слезы, разукрасив и без того грязное лицо, откусил кусок колбасы и запил пивом. Прожевав, фыркнул:

- Ты себе представить не можешь, какие там прынцы и прынцессы! Мы только с ними и общались. О-о-о да! Они были невероятно благосклонны к нам. Контачили мы настолько плотно, что даже жили вместе. В смысле, мы на их сене спали. Я вон из-под прынцев дерьмо убирал, а Ленка прынцесс доила. За это нам вот эти изысканные наряды подарили, да дважды в день мы пировали не менее изысканными деликатесами с барского стола... миской каши и куском хлеба.

Он еще немного поржал, и добавил:

- А по поводу магии. Там не жизнь, а сплошная магия. Просто что-то немыслимое! Весь день корячишься, дерьмо выгребаешь, выгребаешь, а утром, прямо как по-волшебству, наво-о-озу-у чуть не по колено. А до чего чарующий запах, не передать. И в такой консистенции, что дуреешь на корню. Минут десять и ты уже весь такой очарованный, куда там тем токсикоманам.

Елена только головой кивала, не прекращая сметать еду с тарелок.

Шумно вздохнув, ребята нерешительно приблизились к странной парочке.

- Мы там вещи ваши бросили следом, - пробормотал один из парней.

- Спасибо за заботу, но мы их не видели, да и потом, в тех местах наша мода однозначно привлекла бы к нам внимание... Нездоровое. В брюках в обтяжечку и подобном огрызке маечки, - Михаил невежливо ткнул в одну из девчонок, - приличной девушке на люди лучше не появляться. Женщины носят менее броские вещи, чтобы не заинтересовать солдат местного гм... князька. Нам просто невероятно повезло. Стоим это мы посреди улицы зачуханной деревни глазами хлопаем, пытаясь сообразить, где мы и как сюда попали, и тут нас окликнули. Резко развернувшись, я наткнулся на оценивающий взгляд очень знаете ли, своеобразной тетки. Настороженно посмотрев по сторонам она произнесла несколько фраз. Ни бельмеса не поняв, я развел руками. Что уж она подумала, не знаю, но махнула рукой, чтобы следовали за нею. Окружающий пейзаж не вдохновлял, поэтому не став выкаблучиваться, я схватил за руку дуру-сестру, поплелся за женщиной. Убедившись, что мы идем следом, она огородами нас к себе привела. Ленку вырядила в эти тряпки и, где на пальцах объяснила, чтобы сестра дурочку из себя изображала, если не хочет, чтобы в замок забрали хм... постель богатеньким греть. Идти нам было некуда, ни языка, ни законов не знаем. Так я доброй женщине на пальцах и отсемафорил. Она переговорила со знакомыми, и в итоге пристроила нас к богатому старику-соседу за крышу над головой, вот эти обноски и еду работать, ухаживать за скотиной.

- Не мог бы ты убрать? - не выдержал один из парней, показав глазами на дерьмо и поморщился, - а то аппетит отшибает.

- Отшибает, говоришь? Так это замечательно! Нам больше достанется, - засмеялся Михаил. - Счастья вы своего не понимаете. Это же не просто дерьмо! - он поднял грязный указательный палец, - это дерьмо из другого мира.

Его сестра сдавленно захихикала, закатывая глазки.

- Эй, Ленка, хватить придуриваться. Здесь все свои. Прекращай играть идиотку, - озабоченно покосился он на сестру.

Та фыркнула, скорчив рожу:

- А чо? Я ниче. Я стараюсь, но пока пробивает... Ты не боись, со временем пройдет, - она нервно дернула головой.

Пока все разглядывали чумазую парочку, рамины и портал исчезли. Я решил, что и мне пора уходить, а то еще навалятся с вопросами. Уже собрался телепортироваться, но остановился, посчитав, что нужно предупредить молодежь, чтобы глупостей не наделала.

- Надеюсь, вы понимаете, что о происшедшем лучше не распространяться, если не хотите навлечь беду на ваших друзей, - я кивнул на жующих брата и сестру. - Да и ради себя стоит помалкивать, а то затаскают по неким компетентным учреждениям, и вопросами закидают так, что не обрадуетесь.

В этот момент из кустов вывалился один из координаторов игры:

- Начинаем. Ваш квадрат восемь-А, - рявкнул он и снова исчез в кустах.

Все недоуменно переглянулись. Они уже забыли, по какому поводу здесь собрались.

- Вы идите, идите, - с блаженной улыбкой произнес Мишка, сделав большой глоток пива. - А мы здесь отдохнем. Я уже... - он взглянул на ужимки сестры, - мы уже наигрались на всю оставшуюся. Так что, двигайте ребята, не подводите людей.

Народ принялся нерешительно облачаться в снарягу и костюмы. Лешка вопросительно посмотрел на меня.

Я махнул рукой, мол, не ждите. Когда все ушли, повернулся к лежащей на покрывалах парочке:

- Как со здоровьем? Помощь нужна? Все цело?

- Спасибо. Все в порядке, только оголодали страшно. Непривычные мы к тяжелому физическому труду, сопровождаемому настолько однообразной едой, а так... Возможно, задержись мы там немного дольше, проблемы и словили бы... Это ты нас вытащил? - серьезно спросил он.

- Нет. Я просто предположил, что одних моих знакомых заинтересует столь необычное явление, а заодно и вас вытянут. Позвал. Они и подсуетились. Так что вам повезло.

- Да-а-а... Спасибо еще раз. И знакомым передай нашу благодарность.

Я кивнул. Парень мне понравился. Не скис, в истерику не впал. Посмеивается. Мои драконы его вряд ли испугают.

- Ты вообще, кто по профессии? - заинтересованно осведомился я.

- Хм-м... Как тебе сказать... закончил летное, но работы по специальности не нашлось. Программистом работаю, - он расстроено вздохнул, - зарплата неплохая. Жить можно.

- А хочешь летать? - спросил я и потянулся за сыром.

Очень аппетитно жевали ребята, даже я почувствовал голод. Наткнувшись на яростный взгляд девушки, отдернул руку.

- Ну-у-у... Не отказался бы, - Михаил ухватил солидный кусок ветчины.

- Только машинки сильно отличаются от тех моделей, что ты встречал, - я принялся рассматривать кусты в стороне, чтобы не дразнить желудок.

- Хочешь предложить летать на чем-то допотопном? - держа перед лицом ветчину, он пожирал ее глазами, но в рот не совал.

Видимо, живот уже набил по самые гланды.

- А это имеет какое-то значение? - уточнил я.

Он оторвался от гипнотизирования мясного изделия и задумчиво почесал голову:

- Наверное, нет. Если честно, я бы и на велосипеде с крыльями согласился летать.

- Но работа находится далеко отсюда. О-о-очень далеко.

- Ну, так, судьба у летчиков такая, большую часть времени находиться далеко от дома, - хмыкнул он и вернул ветчину на тарелку.

Его сестрица тут же ухватила кусок, и затолкала в складки юбки.

Брат только фыркнул насмешливо, но никак не прокомментировал ее действия.

- Оттуда не позвонить, письмо не послать, - я выдержал паузу. - А зарплатой поинтересоваться не хочешь?

- Жилье, еда, одежда казенные? - спросил он.

Я кивнул.

- Тогда остальное не так уж и важно, - пожал он плечами.

- Где-то через месяц я возвращаюсь домой. Продиктуй номер телефона. Позвоню перед отлетом. Если не передумаешь, захвачу с собой, - выслушав номер, я махнул на прощанье рукой и, отойдя за кусты, телепортировался.

Глава 16. Кадры для знакомства с кузькиной матерью.

Появившись в парке, я решил прогуляться. Разборки с племянником о подставе могу устроить и позже. Заметил по дороге отделение банка. Тут же вспомнил, что это на Драконьем деньги не нужны, а здесь не помешает иметь в кармане тысяч двадцать. Вчера вечером, во время беседы, сестра отдала мне паспорт с вложенной банковской книжкой. Когда уезжал в Индию, обычный паспорт оставил у нее, с собой в дорогу взял только заграничный. Вроде бы, получив вчера документы, машинально положил их в карман джинсовой куртки. Я похлопал по карманам. Так и есть. Раскрыв паспорт, задумчиво посмотрел на фото и срок выдачи. Получится ли по нему снять денег? Бегать с оформлением новых документов лень, к тому же это займет уйму времени и нервов. Придется применить способности.

Зайдя в банк, я выбрал самую пожилую и усталую женщину. Подал книжку и паспорт, и принялся легкими ментальными импульсами отвлекать внимание оператора. Устало потирая виски, она автоматически пощелкала клавишами. Буквально через минуту положила на стойку деньги и документы. Поблагодарив, я быстро ретировался.

Удовлетворенно похлопал по карману с деньгами и отправился гулять. Пару часов бездумно бродил по городу, наслаждаясь "ничегонеделанием". Устав, направился к дому. Завернул за угол и налетел на девушку, тянущую малыша за руку. Я принялся многословно извиняться, но на полуслове замолчал. Симпатичная, стройная девушка с большими карими глазами, смотрела на меня немного испуганно и с некоторой досадой, будто встретила нежелательного знакомого. Я мысленно чертыхнулся. Внешность-то у меня племянника. Не зная, как реагировать, я замялся. Ситуацию спас малыш. Захныкав, он принялся дергать мать за плащ. Внимательно посмотрев на ребенка, удивился, мальчишка являлся точной копией племянников в детстве. Хм... Никто из них и не заикнулся, что имеет ребенка. А если просто похож? Надо бы проверить. Я присел на корточки перед мальчиком лет трех и улыбнулся:

- Тебя как зовут?

- Максим, - доверчиво улыбнулся в ответ мальчишка.

- Хочешь шоколадку?

Малыш активно закивал головой.

- У меня с собой нет, но вот в этом магазине мы ее найдем. Пошли?

Он протянул худенькую ручку.

- И кого это он мне напоминает? - задумчиво спросил я, скосив глаза на девушку.

Сердито сверкнув глазами, она повернула голову в сторону и тихо произнесла:

- Только не говори Кириллу.

Я с трудом сдержал облегченный вздох. Не хотелось бы выяснять отношения посреди улицы с пассиями Виктора. Ведь я все еще похож на него. То, что младший племянник лоботряс, это я в курсе, но почему Кирилл о сыне смолчал? Не посчитал нужным рассказать? Стоит разобраться самому.

- Слушай, а пригласи-ка ты меня в гости? - как можно дружелюбнее предложил я. - Закупим продуктов и к тебе. Посидим, поговорим. Хочу узнать, как племянник поживает, ну и вообще...

Пока она раздумывала, я взял малыша на руки, подхватил собеседницу под локоток и решительно затолкал в дверь продуктового магазина. Набрал полную корзину разных вкусностей, оплатил и вручил один из пакетов девушке. Снова ухватил ее под локоток и увлек на улицу. Пробовал разговорить, но она молчала, как партизанка. Имени ее я не знал, поэтому приходилось изворачиваться. Мы уже стояли у дверей квартиры, а девушка все никак не могла решить, послать меня, или пригласить и поговорить.

- Заходим, заходим. Ребенок уже есть хочет. Нехорошо мучить малыша, - поторопил я.

Тяжело вздохнув, она открыла дверь, и мы вошли. Пока раздевала ребенка, я огляделся. Бедно в доме, бедно. Заметив мой взгляд, девушка грустно усмехнулась:

- Мать несколько месяцев назад попала под машину. Погибла. Если раньше двух зарплат еще как-то хватало на прожитие, пусть и совсем впритык, то теперь... - она печально развела руками.

Мальчишка умчался в комнату, и там что-то загремело. Она устало опустилась на стул на кухне. Я поставил пакеты на стул и стал доставать продукты, давая ей время собраться с мыслями.

- Кирилл о сыне знает? - начав нарезать хлеб и колбасу, спросил я.

Она приняла бутерброд и укусила маленький кусочек. Грустно улыбнувшись, слабо покачала головой.

- Я на последнем курсе училась. Увлеклась Кириллом и немного загулялась... Очнулась, а через две недели последние экзамены. Пришлось сидеть над книгами и конспектами день и ночь... Уставала, как собака. Потом экзамены... спохватилась - курсовая, срочно доделывать надо... Когда дошло, что у меня не стресс от экзаменов, было уже поздно избавляться. На дорогую клинику денег и связей не имела, а в обычной... Врач честно предупредил, что при данном сроке беременности, и с тем набором лекарств и инструментов, что они имеют, у меня могут быть большие неприятности. Вплоть до летальных. Мать не позволила. Сказала, сами воспитаем, - она еще раз куснула бутерброд.

- А почему Кириллу ничего не сказала? - ставя чайник на печку, я сочувственно посмотрел на собеседницу.

Она криво усмехнулась:

- Я хорошо помню, что он высказал Катьке, когда она сообщила его другу, что беременна.

В комнату вбежал мальчишка и забрался на стул с ногами. Я положил перед ним на тарелку бутерброд с колбасой и сыром. Ухватив бутерброд, он убежал. Задумчиво посмотрев вслед ребенку, я налил кипяток в заварник:

- Если не возражаешь, я поговорю с Кириллом. Осторожно прозондирую почву по поводу тебя, женитьбы вообще, и детей, в частности.

Она подошла к окну и, глядя на улицу, тихо произнесла:

- Не думаю, что это хорошая идея. Кирилл мне нравился и даже очень, но и только. А с его стороны, по-моему, даже этого "очень" не было. Сходиться, только потому, что неожиданно появился общий ребенок...

Она тяжело вздохнула.

- Знаешь, может, и нет у вас друг к другу больших чувств, но ребенок уже имеется, и его не вычеркнешь из песни. Он-то не виноват, что двое болванов прохлопали ситуацию. Ты должна думать не только о себе и собственной гордыне, но и о сыне. Детям хорошее питание необходимо, удобная одежда и игрушки. Если Кирилл не захочет хм... создавать ячейку общества, то деньгами помочь обязан, - отрезал я и, развернувшись, вышел.

Настрой девчонки меня рассердил, поэтому еле сдержался, чтобы не хлопнуть дверью.

Когда я появился у сестры, парни были дома. Кирилл сидел у себя в комнате, что-то печатая на компьютере. В зале на диване развалился Виктор и, глядя на экран телевизора, поглощал пиво из банки. Рядом на столике стояло несколько пустых банок из-под пива. Увидев меня, он выключил телик и радостно заулыбался:

- Слушай, я так и не понял, что там у вас произошло? Какие-то проблемы с Ленкой и Михой. Исчезали они куда-то, а ты помог... Прямо мистика какая-то. Светящиеся шары, возникающие из ниоткуда мужики... Маринка все уточняла, а правда ли, что ты мой дядя. Она-то тебя еще в те времена видела и не раз. Живет в нашем дворе. Про то, что ты уехал в Индию, она слышала... Короче, я ей сказал, что тебя в горах молнией шандарахнуло, поэтому теперь можешь менять внешний вид, - рассмеялся он и хлебнул пива.

Услышав последнее предложение, я грязно выругался.

- Ты, отродье ишака, ... и ... угадай с трех раз, кого подобные возможности должны сильнее всего заинтересовать?

На лице племянника исчезла улыбка. Сначала проступило недоумение, пополам с обидой. Затем на краткий миг мелькнула догадка, которая сменилась страхом.

- Криминал и спецслужбы... - процедил сквозь зубы Кирилл, появившийся на пороге комнаты. - Ну, братец... То, что ты дурак и клоун, я всегда знал, но чтобы до тако-о-ой степени, не догадывался. К слову, мать давно уже должна была прийти. Звонил ей на сотовый, никто не отвечает.

Вик посерел.

- Извините, я действительно дурак.

- Твои извинения до одного места. Мать вытащить не помогут, - рыкнул Кирилл, сжав кулаки.

- Парни, не стоит собачиться. Этим делу не поможешь. Вся эта чехарда случилась по вине Виктора, поэтому, ему придется отработать. Серье-е-езно так отработать, - я сердито посмотрел на племянника.

Тот сидел на диване с опущенными плечами и поникнув головой. Вздохнув, я принялся задумчиво мерить комнату шагами. "Предупреждал же это заигравшееся отродье не болтать... Если все пошло по худшему сценарию, то времени на длинные разговоры у нас нет".

- Десять минут на сборы. Взять только самое необходимое, - скомандовал я.

- А как же мама? - вскинулся Вик.

- Это теперь не твоя забота, - жестко отрезал я.

- Я никуда не пойду, - решительно произнес он, вставая с дивана. - Я виноват, я и исправлю.

- Угу, угу-у-у... У тебя что, имеются серьезные связи и знакомые, или денег немеряно? А может, ты так крут, что с самолета без парашюта, из пулемета пальцами ног и лбом бетонные стены? - желчно процедил Кирилл, появившийся в дверях с небольшим рюкзаком и сумкой. - Ты уже сделал все что мог.

Вик упрямо мотнул головой.

- Если бы дело касалось только тебя, я бы дал тебе побарахтаться в том дерьме, которое ты организовал по собственной безалаберности и недомыслию, - я раздраженно хлопнул ладонью по столу. - Однако речь идет о твоей матери и моей сестре, поэтому усугублять ситуацию не позволю, - я сосредоточенно осмотрелся. - Спорить некогда. Надо срочно уходить. О Наталье позабочусь сам. Вы только мешать будете.

Вик вяло покидал что-то в сумку и потерянно посмотрел на меня:

- Что теперь?

В дверь позвонили.

- Поздно, - прошептал Кирилл, скрипнув зубами.

- Быстро исчезаем, - тихо скомандовал я и, обхватив за плечи племянников, телепортировался на корабль.

Заметив, что обстановка резко изменилась, парни вздрогнули и уронили сумки. Я вовремя успел убрать ноги, а то бы приложило.

- Мы где? - судорожно сглотнул Кирилл.

- На корабле. Я же рассказывал. Вот ваша комната на ближайшее время, - я затолкал их в помещение. - Там душ и туалет... Короче, объяснять, что, где и как работает, некогда. Если возникнут вопросы, задайте их вслух, ИскИн корабля разъяснит. Его зовут Мерк. Я пошел Наталью вытаскивать.

Захлопнул дверь каюты и посоветовал Мерку ребят не выпускать, во избежание неприятностей.

- Фильмы им предложи или выход в Интернет обеспечь. Если сильно будут надоедать, разрешаю усыпить, - пробурчал я

- Возьми оружие, - посоветовал тот.

- Так я драться вроде не собираюсь. Мне трупы в квартире не нужны. Да и вааще, я белый и пушистый, - фыркнул я невесело.

Случившееся меня расстроило. Погостил, называется. Теперь сестре с племянниками опасно домой возвращаться. Мда-а-а... Лучше бы я совсем не появлялся.

- Так я и не предлагаю убивать, - насмешливо ответил Мерк. - Но зачем тебе гости, мельтешащие перед глазами? Беседовать неудобно. Слегка их парализуешь, а затем, у смирно сидящих, все, что интересует, и поспрашиваешь.

Посчитав совет разумным, я вооружился и переместился назад.

По комнатам весело носились вооруженные мужики в масках. Обработав парализатором бодрые мишени, я задумчиво прошелся по квартире, рассматривая получившуюся икебану.

- И что мне с вами делать, ребята? Вот скажите, откуда вы такие шустрые взялись? Всего на пять минут отлучился, возвращаюсь, а тут уже и двери снесли, и в квартире устроили беспорядок полный. Нехорошо, дорогие товарищи тамбовские волки. Ох, как нехорошо.

Стащив всех за ноги в гостиную, еще раз оглядел высокое собрание.

- Отпустить... не отпустить... - я оценивающе посмотрел на гостей. - Обойдетесь. За все надо отвечать. Чем бы с вас взять? Хм...

- Мерк, а нет ли у нас на корабле местечка, пригодного для размещения этой веселой компании? - обратился я мысленно к ИскИну. - У меня тут идейка одна возникла, как их использовать. Вот только, пока приготовлю поле деятельности, возиться с ними неохота. Хорошо бы поместить их в какой-нибудь стазис или анабиоз, чтобы лежали смирно.

- Ну, почему нельзя? Найдем и место, и стазис организуем, - хмыкнул он.

Удовлетворенно кивнув, я собрался продолжить беседу, но в голову пришла интересная мысль. Отвернувшись к стене, быстро создал себе большие клыки и небольшие рожки, а на пальцах рук десятисантиметровые когти. Подумав, пустил пучки шерсти и красные пятна по кистям, чтобы со стороны выглядело, будто они в крови. Радостно оскалившись, я повернулся к "благодарной" публике. В партере послышалось сиплое мычание. Зрители явно оценили антураж. Парочка особо впечатлительных закатила глаза, похоже, сознание потеряли.

- Нервные вы какие-то. С вашей работой слабая психика не сочетается, - я клацнул зубами.

Один из отросших клыков поцарапал подбородок и потекла кровь. Еще один посетитель закатил глазки. Я же решил пасть сильно не раскрывать, а то сам себя покромсаю.

- Не знаю, парни, повезло вам или нет, - осторожно шевеля челюстью, процедил я, - но недавно я пообещал своим драконам кузькину мать показать... А с кадрами у меня напряженка... Так что, придется вас мобилизовать. Для устройства кузькиной матери вы вполне подойдете. Отработаете, так сказать, натурой, - я хихикнул и довольно потер руки, стараясь не пораниться о собственные когти, - осталось забрать сестру. Кто тут у вас старший?

Один из черепашек-нинзя усиленно засемофорил глазами.

- С дверями управиться сможешь? - пристально посмотрел я на него.

Он несколько раз открыл и закрыл глаза.

- Замечательно. Остальных можно паковать. Ты тут подожди немного, я их сейчас куда надо переправлю, а потом и с тобой побеседуем, - многообещающе посмотрел на назвавшегося начальством.

Ухватив одного из нинзюков, телепортировался на корабль. Переправив последнего, я сел на диване перед оставшимся кадром. У мужика глаза чуть из орбит не выпадали.

- Эй, ты чего? Надеюсь, ты от страха не свихнулся? А клыки и рога мы сейчас уберем, - я прошелся рукой по голове.

Все постепенно, можно сказать, рассосалось. Мужик в маске судорожно замотал головой.

- Что? Не нравится положение? - зло усмехнулся я. - Ну, извини, дружище, я вас к себе не звал. Врываясь в чужие дома, вы должны быть готовы к любым неожиданностям. Одну из них вы сегодня и поймали. Не переживай за подельников. Если будут хорошо работать и не нарываться, то через годик... или через три, еще не решил, верну их сюда. В смысле, на Землю. А сейчас тебя я освобожу, поставишь дверь на место. Затем, мы пойдем за моей сестрой.

Не успел он отойти от паралича, как прыгнул к автомату. Я ожидал что-то подобное, поэтому за доли секунд до освобождения переместился к нему за спину. Дождавшись, когда он схватит автомат, ударил разрядом пару раз. Подпрыгнув на месте, шустрый нинзюк выронил оружие, выгнулся дугой и затих на полу.

- Парень, ты что, плохо соображаешь? - зло прошипел я. - Играть в ваши веселые игры мне некогда. Ни одно из земных оружий меня не возьмет. Я просто исчезну, а погибнут ни в чем неповинные люди. Так что лучше не дергайся. Имя и должность?

- Капитан Арсентьев, - хмуро пробурчал мужчина, пытаясь встать на четвереньки.

Я обратился мысленно к Мерку:

- Собираюсь задать ему вопросы, сомневаюсь, что ответит. Попробуй считать мысли и определить координаты места, где Наталью держат. Нам лучше туда телепортироваться, а не своим ходом добираться. Сможешь?

- Постараюсь, - буркнул ИскИн.

Я вернулся к беседе с капитаном, который уже стоял, слегка покачиваясь.

- Название организации и прочие служебные тонкости можешь оставить себе. Мне нужно имя главного, кто курирует эту операцию, адрес, где он сидит, и где содержат мою сестру.

Не успел он начать говорить, как отозвался Мерк:

- Готово.

- А перебросить?

- В любой момент, - отрапортовал ИскИн.

Не желая испытывать патриотизм капитана, я громко назвал имя и адрес. Он только хмуро взглянул на меня и отвернулся.

- А сейчас сгреби автоматы в кучку и займись наведением порядка. Подними все, что разбросали и уронили твои вояки, и собери осколки вазы, - произнес я, окидывая квартиру оценивающим взглядом.

Он молча прошелся по комнатам, ставя на место стулья, подбирая мелочевку, задвигая ящики. Собрал в совок осколки вазы, выбросил в мусор и вопросительно посмотрел на меня.

- А теперь дверь, - кивнул я в сторону входа.

Подойдя, он посмотрел на выломанный замок, тяжело вздохнул и развел руками. Я встал рядом и задумчиво почесал затылок. Тут не ремонтировать, тут менять надо. Почувствовав, что капитан напрягся, предупредил:

- Защита не зависит от моего внимания. Я могу спать, но при любом нападении, хоть взрыве атомной бомбы, она телепортирует меня в безопасное место. Так что лучше и не пытайся. Я сегодня не в настроении, и чтобы отбить желание нападать, могу подать напряжение и посильнее.

Он снова тяжело вздохнул:

- Нам бы такие.

- Те твои сослуживцы, кого я мобилизовал на работу, получат подобную защиту. Разве что немного слабее. Правда, когда на Землю возвращать буду, то заберу.

Капитан немного оживился:

- Ты действительно их вернешь? А когда?

- Не раньше, чем через год и не позже, чем через три. Дело у меня есть для них. Не забудь их родным сообщить, что они в служебной командировке, чтобы не нервничали. Но мы отвлеклись. Дверь быстро отремонтировать не получится, поэтому забей-ка ее изнутри, - скомандовал я.

Покопавшись в кладовке, нашли металлические уголки и дверь прикрутили намертво к проему.

- А теперь забирай оружие и без шуточек. Сейчас к твоему начальству прогуляемся.

Повесив на себя одиннадцать автоматов, он вопросительно посмотрел. Взяв его за руку, я переместился в просторный кабинет. Боком к нам у окна за небольшим столом сидел вальяжный мужчина лет эдак за шестьдесят. На экране монитора мелькал текст, который он внимательно просматривал. Я кашлянул. Хозяин удивленно повернул голову. Лицо решительное, волевое, глаза цепкие. С первого взгляда понятно, что не для придания значимости конторе, он здесь сидит.

- Вы как попали в кабинет? - нахмурившись, грозно рыкнул он. - Кто позволил?

Я вежливо улыбнулся:

- Мы по важному делу. Сегодня днем ваши сотрудники захватили Наталью Добропольскую. Будьте так добры, прикажите, чтобы ее привели сюда.

- Что-о-о? - лицо собеседника пошло красными пятнами.

- Он случаем, глухотой не страдает? - повернув голову к капитану, ехидно спросил я.

- Нет, но сердце у генерала не совсем в порядке. Сами видите, возраст. Ваши методы убеждения он может не пережить, - хмуро пробормотал он, выразительно глядя на собственное начальство и качая головой.

Вероятнее всего, сигналит не торопиться с вызовом группы захвата. Генерал задумчиво откинулся на спинку кресла и нервно побарабанил пальцами по столу.

- Вы ведь можете менять внешность? - спросил капитан, сгружая на стол оружие.

Я пожал плечами:

- Запросто.

- А сколько времени займет преобразование в Ивана Васильевича? - осторожно уточнил он.

Я усмехнулся понимающе. Мужик явно дает наводку начальству, кто перед ним и чем ситуация может обернуться.

- Для почти полного сходства минут десять, - хмыкнул я, и громко произнес, - Мерк, видишь комп? Зайди-ка в их систему и выясни, где содержат Наталью.

Генерал дернулся выключать компьютер, но тут, через динамик браслета, громко прозвучал голос ИскИна:

- Камера двадцать пятая.

Я серьезно посмотрел на хозяина кабинета:

- Сами прикажете привести ее сюда, или мне силой забирать? Вон капитан не даст соврать, помешать исполнить то, зачем я сюда явился, вы не сможете. Вот только, если мне придется делать это самому... Убивать никого не стану, не беспокойтесь. Но от этого вам легче не будет. Способ освобождения затронет слишком многих. Объяснения и разборки с другими, не менее могущественными организациями, я вам гарантирую.

Капитан, сжав губы в тонкую полоску, кивнул.

Решившись, генерал изобразил на лице радушие и доброжелательность.

- Присаживайтесь, пожалуйста. Сейчас все сделаем.

Он нажал кнопку селектора и приказал привести Наталью. Я удовлетворенно кивнул. Устраивать войнушку совершенно не хотелось. На всякий случай решил попугать:

- Мне нужна сестра, живая и невредимая. Если с нею что-то случится, все исполнители пойдут на корм драконам.

Представив кормежку своих подданных, я почесал в затылке:

- Думаю, драконам не стоит, а то еще понравится человечинка, потом проблем не оберусь. Да и зачем тащить так далеко? Я вас акулам скормлю. Местным. Доля секунды и мы над океаном. Бульк, и привет предкам. И что самое главное, никаких улик. Капитан может подтвердить. Для меня это проще простого. Мы сюда таким способом попали.

Тот хмуро кивнул. Генерал, задумчиво посмотрел в потолок, вздохнул:

- Вы вправе нас подозревать. Работа у нас такая. Мы далеко не всегда имеем время культурно уговаривать. Но о вашей сестре можете не беспокоиться, с нею все в порядке. Если позволите, хотел бы задать несколько вопросов, - он развел руками, - должность обязывает.

- Попробуйте, - пожал я плечами.

- Насколько я понял, вы можете м-м-м... предстать в облике любого человека на Земле? - осторожно произнес он.

- Да. Если человек рядом, даже отпечатки могу изобразить, - пожал я плечами.

Генерал нервно постучал по столу.

- Кто может гарантировать, что вы не решите заменить собой кого-то из правителей? - уже более жестко спросил он.

Я усмехнулся:

- Никто и никак. Если бы хотел добиться власти, я бы это уже сделал. Вы ведь смотрели мой файл?

Генерал кивнул.

- Думаю, читали, что я парень не амбициозный и немного ленивый... Может даже и не немного. К слову, способность к трансформации получил случайно. На одной из планет меня хищная зверушка серьезно так пожевала. Местному это не создало бы больших проблем, а я, неожиданно для аборигенов, попытался скончаться. В результате лечения и получил эту возможность. Не сказал бы, что она мне так уж сильно нужна, но иногда пользуюсь. А власть... Заполучи я здесь власть, мне пришлось бы сидеть на заседаниях, совещаниях, таскаться по встречам. Ужас-с-с! Ох! Да-а-а-а! - вспомнил я последние события, и расстроено вздохнул. - Мне же уже вручили бразды правления.. у нас там... На другой планете. Могу честно сказать, возведение в Повелители мне категорически не нравится. Я выдал новообретенным подданным общее направление движения и сбежал сюда... А вы говорите власть захватить... Мне уже имеющейся головной боли достаточно. Так что по поводу меня можете не беспокоиться.

Генерал задумчиво покивал головой, а потом уточнил:

- А помочь Родине не хотите?

Я желчно хмыкнул:

- Нет, уж, увольте! Разбираться кто из вас правее и роднее, не один год нужен. К тому же, не уверен, что с моей помощью дела пойдут лучше, поэтому не вижу смысла, чего ради корячиться. Я, как уже говорил, ленив и не амбициозен.

Генерал налил в стакан воды и сделал несколько глотков. Пожевав губами, вопросительно посмотрел на меня:

- А ваши хозя... инопланетяне не захотят прибрать власть к рукам?

- Да кому наша помойка нужна? Планету загадили, ископаемых почти не осталось. По всему шарику сплошные военные конфликты разного уровня и масштаба... Они что, совсем ненормальные, такую головную боль на себя взваливать? Да и расположена Земля далеко-о-о так в стороне от основного скопления жилых планет.

В дверь постучали. Получив разрешение, вошел офицер. За ним зашла Наталья.

Сопровождение генерал отослал. Я внимательно осмотрел сестру и остался доволен ее видом. Никаких внешних изменений, только беспокойство в глазах.

Улыбнулся ей ободряюще:

- Все в порядке. Мы уже уходим.

Генерал поднялся из-за стола и откашлялся.

- Если возникнут вопросы, проблемы или желание поучаствовать в жизни страны, не стесняйтесь, звоните, - он протянул визитку.

Положив ее в карман, я кивнул и, обхватив сестру за плечи, собрался телепортироваться. В последний момент вспомнил про мобилизованных.

- Мерк, как у нас с деньгами? - мысленно спросил я.

- Смотря на что и сколько надо, - уклончиво ответил он.

- У парней, что забираем с собой, наверняка, имеются семьи. Поищи-ка их данные и номера банковских счетов, да переведи по пять тысяч долларов детишкам на молочишко, - попросил я ИскИна.

- Будет сделано! - бодро отрапортовал он.

Я вернулся к разговору с генералом. Лучше самому сообщить о забираемых, поскольку, если это сделает капитан, быть ему крайним.

- Чуть не забыл. За наезд и задержание сестры, за сломанные двери и прочие мелкие и не очень неприятности, десять человек, ворвавшихся в квартиру, забраны на отработку. Если будут хорошо работать, через годик верну. Не забудьте их родным сообщить о командировке, - улыбнувшись во все тридцать два, я телепортировался на корабль.

Домой сестре и племянникам лучше не возвращаться. Те, с кем мы только что расстались, не единственная организация, которая не упустит поинтересоваться моими способностями. В любом случае, родственникам опасно оставаться на Земле.

Э-э-эх-х... Проведал, в гости сходил, называется...

Глава 17. Каждый понимает под семьей свое.

Заметив, что обстановка резко изменилась, Наталья удивленно осмотрелась. Глаза ее расширились.

- Мы где? - прошептала сестра.

- На корабле, - улыбнулся я. - Я же рассказывал о нем. Управляет всеми системами Мерк.

Она какое-то время недоуменно хлопала глазами. Столь резкий переход ввел ее в ступор.

- А как же мальчики? - повернулась она.

Кивнув, чтобы следовала за мной, подошел к комнате, где находились братья. Открылась дверь, и мы увидели спящих парней. Только она открыла рот, чтобы что-то спросить, я приложил палец к губам и попросил Мерка закрыть.

- Сами легли или ты усыпил? - уточнил я, направляясь в медблок.

- Ссориться начали, пришлось нагнать сонливость, - вслух произнес ИскИн.

Наталья удивленно вскинула брови.

- В том, что мною заинтересовались, есть доля вины Виктора. И уже из-за интереса ко мне захватили тебя, чтобы шантажировать, - я виновато развел руками. - Только инопланетные возможности и помогли нам избежать переселения в соседнюю с тобой камеру. Вот Кирилл и взъелся на брата. На самом же деле в происшедшем моя вина.

Она потрепала меня по волосам.

- Не кори себя. Случилось то, что случилось. Зато мы побываем на настоящем космическом корабле.

Я расстроено вздохнул:

- Если бы побываете. Вам теперь возвращаться нельзя. Не эти, так другие захватят. Поэтому вам придется несколько лет пожить на другой планете. Да и потом... то ли квартиру менять, то ли в другой стране поселиться... Извини...

Выслушав, Наталья задумчиво села в кресло, любезно предоставленное Мерком.

- Если посмотреть на ситуацию с другой стороны, то возможность посмотреть на планету, более продвинутую в техническом плане, вряд ли стоит считать неудачей, - улыбнулась она.

- Ну-у-у... Насчет технически продвинутой... Э-э-э... Это уж на месте посмотрите и определитесь. Да, к слову, Артему сообщать о том, что вас не будет некоторое время в городе? - вспомнил я о зяте.

- Нет нужды. Пять лет назад он положил всем нам на книжку по пятьдесят тысяч долларов и с тех пор не звонил и не появлялся. Отступные, наверное, - сестра неопределенно пожала плечами. - Слышала он женился на молоденькой. Ребенок родился. Девочке уже около двух лет, - усмехнулась она иронично. - Я знала, что этим закончится. Если долго жить раздельно, теряется ощущение родства. Спасибо хоть до окончания мальчишками университета, нас не оставил. Тянуть двоих студентов мне было бы тяжело.

- Ну, что ж, одной заботой меньше, - вздохнул я. - А сейчас сестрица, видишь ящик? Я его лечебным саркофагом называю. Когда меня монстрик покусал, в подобном аппарате лечили. Так что опробовал лично, потому смело предлагаю тебе пройти процедуру очистки. Шлаки уберет, все, что повреждено, подлечит, - бодрым голосом скомандовал я.

Она с сомнением покосилась на саркофаг.

- Не затягивай. Мне еще возвращаться. Надо бы дверь отремонтировать, прибраться в квартире, отключить приборы. Ключи вручу тете Кате. Пока вас не будет, она присмотрит, - поторопил я.

В таких делах время на размышление лучше не оставлять, а то потом не загоню.

Уложив сестру, выставил самую серьезную очистку, и вернулся в квартиру.

Позвонил в компанию по ремонту и установке дверей. Услыхав сумму, пообещал заплатить вдвойне, если сделают сегодня. Парни примчались через полчаса.

Пока вставляли новую дверь и замки, включил телевизор, посмотрел минут десять. С момента моего отлета с Земли мало что изменилось. На экранах и в газетах все та же муть, проплаченная теми, кто захватил власть, нагреб под себя все самое ценное и скупил все СМИ. С начала разгула демократии, телевидение и газеты заполонили репортажи высокооплачиваемых "свободных" журналистов о свободе слова. О каком еще приобретении можно говорить населению, 90% которого, после перемены власти, потеряло работу, пенсию, чьи деньги на счетах превратились в пыль? А время на телевидении, как и полосы в газетах, свободное от воспевания несуществующих "свобод", забито отупляющей рекламой. Все, как в забугорье. Ведь там также, под флагом мифической свободы протекает воровство и элементарная грызня конкурентов, пытающихся утопить друг друга. Живой пример: министр здравоохранения провинции Канады спустил налево восемьсот миллионов, в смысле назаключал контракты на ненужную работу по самашеччим ценам с фирмами друзей и знакомых за солидный откат. Ну, напечатали об этом в газете. Свобода, как-никак, слова! И что теперь? А ничего!!! Предприимчивый мужик перешел в другое министерство, а его зама отправили в отставку... А через пару лет, растратчик, к тому же, официальный наркоман с пятилетним стажем и гей, спокойненько баллотируется в мэры города Торонто. Так что, единственное различие России и забугорья, в том, что в России "свобода" более опасна для жизни. Если сантехник дядя Вася сдуру поверит, да пойдет свободно высказывать претензии проворовавшемуся губернатору, новоявленному бизнесмену или крупному чиновнику, в лучшем случае его просто пошлют. А если начнет настаивать, то с большой долей вероятности этот доверчивый дядя окажется в канаве с простреленной головой. Чтобы знал, что это вам здесь, а не тогда.

Я попереключал каналы телевизора, пытаясь найти что-то более-менее нейтральное, и разочарованно выключил. Пока ставили двери, вспомнил, что собирался поискать воспитателя детишкам. Расплатился с работягами, вернул свою внешность и телепортировался в парк. Вскоре уже подходил к дому моей первой учительницы. Узнал у старушек, сидящих на лавочке у подъезда, что она еще жива. Смотался в гастроном и с полным пакетом вкусностей предстал перед дверью. Позвонил. Послышались шаркающие шаги, и старческий голос спросил:

- Кто там?

- Здравствуйте, Мария Петровна. Лет сорок назад я учился у вас, а еще через двадцать и мои племянники. Я вчера приехал в гости к своим. Вот зашел вас проведать, - немного волнуясь, произнес я.

Открыла дверь седая старушка в строгом, аккуратно заштопанном, синем платье, долго жмурила близорукие, выцветшие глаза. За те пятнадцать лет, что ее не видел, она изменилась до неузнаваемости.

- Сережа? - неуверенно произнесла она.

Я оторопело кивнул, не веря, что она смогла меня узнать.

- Как Кирюша и Витюша? - улыбнулась старая учительница, пропуская меня в квартиру.

Все сомнения мигом исчезли.

Мы долго сидели за чашкой чая, беседуя о жизни и судьбах ее учеников. На улице уже начало темнеть, и я решился предложить ей работу.

- Стара я, Сереженька, - грустно улыбнулась она.

- Я имею возможность подлечить вас. Будете чувствовать себя, как лет двадцать назад.

- Ты не понял, мой мальчик. Старость это не только количество прожитых лет, - это психологическая усталость, отсутствие интереса к жизни. Так что извини, - она развела руками.

- Ка-а-ак жа-аль. Может, кого посоветуете? А то я просто не знаю, что с моими малышами делать, - огорченно пробурчал я.

- Поговори-ка с Коленькой. Я его хорошо знаю, дружила с его мамой. Закончил на отлично педагогический университет. Добрый и умный мальчик. Любит детей. Тяжело ему сейчас. Когда проходил практику в подмосковной школе, влюбился в старшеклассницу. Мать девочки, как услышала, что он живет в Москве в двухкомнатной квартире вдвоем с больной мамой, всячески поддерживала их связь. Как только Люсе исполнилось восемнадцать, поженила их. Через год родился ребенок. Коленька был просто счастлив. Однако через год умерла его мать. Теща перебралась к ним и мальчишку совсем затравила, мол, семью не ценит, не бережет, денег приносит мало... По поводу денег не спорю, это правда. Ты же знаешь, сколько получают учителя, - Мария Петровна грустно вздохнула. - Но ведь она еще до свадьбы знала, что он преподаватель и какая зарплата в школе.

- А что же жена? Молчит? - я подлил ей чаю и положил на тарелочку бутерброд с сыром.

- Не хочу говорить плохо, но поспешила девочка с замужеством. Подружек завела. Ребенком мало интересуется, домашнюю работу за нее выполняет мать. Вместо того, чтобы ребенком и мужем заниматься, в гости к подружкам бегает или по телефону с ними болтает. Коленьку жаль. Все свободное от уроков время занят подработкой. Пишет для студентов курсовые, дипломные работы. Денег старается в дом принести. Похудел. Под глазами синяки. Сынишку любит, но заниматься с ним времени нет, - она расстроено отставила чашку с чаем.

Помолчав, тихо добавила:

- Мальчик талантлив. После университета собирался поработать пару лет, а затем, поступать на аспирантуру... Если бы не женитьба... - старушка расстроено вздохнула.

Поблагодарив за совет, я выложил на стол пачку денег. Около десяти тысяч, в пересчете на доллары.

- Прошу не обижаться и принять эту скромную помощь. Там, где я живу, эти деньги не... используются. Сюда наведываюсь редко. Вам они нужнее. Порадуете себя вкусненьким, - смущенно пробормотал я, отступая к двери.

Она грустно улыбнулась и тихо поблагодарила.

Не откладывая надолго, я позвонил Николаю, сразу же, как вышел из подъезда. Через десять минут уже сидел у него на кухне, попивая чаек, и слушал о замечательных, умных, талантливых детях его класса. Глядя на воодушевленного парня, все больше убеждался, что Мария Петровна права. Если уж он смог найти общий язык с оравой в сорок человек, в смысле детей, и за несколько лет работы не потерял веру в их неповторимость и ум, то и с моими малышами сумеет поладить. Осталось только уговорить.

Я с вдохновением принялся живописать природу, климат Драконьего острова, чистоту воздуха и отсутствие шума большого города. Посетовал, что нуждаемся в хорошем воспитателе для малышни... Вот если бы он согласился, то уж мы бы ему и жилье, и транспорт, и программы, какие пожелает...

- Понимаете, - вздохнул нерешительно он, - у меня семья... сын маленький... я им нужен.

В это время стукнула входная дверь и в коридоре возникла девица в драных по последней моде джинсах и неопределенного цвета обвислой короткой футболке. Николай поднялся со стула и неуверенно улыбнулся вошедшей. Пробурчав, "здрасть", она прошмыгнула в комнату. Улыбка исчезла с лица Николая. Поникнув головой, он принялся с таким остервенением мешать ложечкой чай, что по квартире разнесся звон, как от десятка колокольчиков. Я молчал, не зная, как отвлечь парня от столь увлекательного занятия. Снова хлопнула дверь и к нам, громко стуча ботиночками, побежал малыш лет трех.

- Стоять! - рявкнул женский голос.

Малыш испугано замер, на глазки набежали слезы. В коридоре зажегся свет, и я рассмотрел женщину лет сорока пяти. Высокая крашенная блондинка, макияж на грани приличия, в обтягивающих джинсах и полупрозрачной яркой рубашке. Окинув меня оценивающим взглядом, она пренебрежительно фыркнула и обратилась к мальчику:

- Сколько можно повторять, сначала нужно разуться, - раздраженно передернула дама плечами.

Мальчишка захлопал глазами, собираясь заплакать. Николай подскочил к ребенку и принялся расшнуровывать обувку, что-то тихо нашептывая на ухо. Малыш нерешительно улыбнулся. Из комнаты вышла девица и, не взглянув на сына, направилась на выход.

- Ты куда? - недовольно скривилась мать.

- К Маринке. У нее сегодня день рождения. Праздновать будем, - глядя в сторону, пробурчала дочурка.

Мамашу зацепил тон... Дочка потребовала не указывать, как ей жить...

Пока дамы переругивались, мне в голову пришла одна идея.

- Погодите. У меня есть деловое предложение, - решительно влез я. - Уверен, оно вас заинтересует.

Дамы развернулись ко мне. У младшей на лице проступило раздражение из-за задержки, а вот старшая даже подалась вперед, как гончая, учуявшая дичь. Мне эта парочка решительно не нравилась. Парня было жаль.

- Подписываете развод и отказ от малыша, а за это Николай переписывает на вас квартиру, вручает деньги в эквиваленте двадцати тысяч долларов, и исчезает из вашей жизни, - тоном Деда Мороза, вручающего подарки, сообщил я.

Я ничем не рисковал, в крайнем случае, скажу, что пошутил. Если всерьез разобидятся, телепортируюсь. Однако был почти уверен, что предложение не отвергнут. В таком случае, и парня вытащу из цепких ручек тещи, избавлю от безответственной жены, и своих деток пристрою в надежные руки.

Откинувшись на спинку стула, я с любопытством посмотрел на присутствующих. Все замерли, переваривая заявление. Лишь через минуту Николай очнулся, подхватил сынишку на руки и с негодованием посмотрел на меня. Только он собрался открыть рот, как прозвучал ответ жены и матери его ребенка:

- Я согласна.

Парень подавился воздухом, заготовленным для гневной отповеди, и медленно развернулся к жене. На его лице отразилась такая смесь растерянности, обиды и возмущения, что я почувствовал себя скотиной. Надеюсь, у Николая хватит мозгов не сделать из меня крайнего. Не я создал проблему, я лишь показал ее.

- Судя по сумме откупного, вы предлагаете Коле высокооплачиваемую работу где-то далеко от Москвы? - подала голос дама.

Восхитившись ее догадливостью, я кивнул. Николай молча прижимал к груди сына и с тоской смотрел на жену. Та, опустив глаза, упорно избегала его взгляда.

- С жильем? - уточнила теща.

Как ни удивительно, у этой практичной дамы, в отличие от дочери, имелась хоть крупица порядочности. Хотя бы дальнейшей судьбой зятя и внука заинтересовалась. Я снова кивнул.

- Думаю, это нас устроит, - с некоторой задумчивостью произнесла теща Николая. - Как ни прискорбно, но моя дочь не готова исполнять семейные обязанности. Признаю, в этом есть и моя вина, но данный брак не имеет будущего. Возможно, с годами Люся остепенится, заведет новую семью, - женщина расстроенно вздохнула.

Мне показалось, что она не очень-то на дочкино благоразумие надеется, поэтому и захотела взять от ситуации все, что возможно.

- Мерк, - мысленно позвал я. - Надо срочно все оформить, пока парень под впечатлением, а дама не решила, что может потребовать больше. Разыщи в базах данных ближайшего нотариуса и попроси Мрию позвонить, договориться об услуге и привезти его сюда. Вот только с деньгами проблема... Я бы сам в банк сходил, но боюсь оставить эту компанию без присмотра. Парень до сих пор в шоке, как бы с ним не случилась истерика.

- Не переживай. Сейчас все уладим. Часть денег с твоего счета перекину на книжку Кристины. Мрия с девочкой сходят и снимут. Если не произойдет ничего непредвиденного, через часик будут у вас, - отозвался ИскИн.

И действительно, через час позвонили в дверь, и на пороге возникла Мрия с нотариусом. Старичок лет за шестьдесят, в темном костюме и портфелем в руках прошел в зал. С невозмутимым видом в течении часа оформил все необходимые бумаги. По моей просьбе, пока заполнялись бланки, теща Николая собрала книги и вещи зятя и внука. Получив папку с документами, мы вручили пакет с деньгами. Затем, подхватили находящегося в прострации парня. Он так и не выпустил с рук задремавшего сына. Одну сумку я отдал Мрие, вторую повесил себе на плечо. Аккуратно подталкивая Николая, мы вышли в коридор подъезда. Нотариус остался договариваться с клиентками о встрече. За дополнительную сумму старичок обещал помочь переоформить нужные документы в нужных организациях.

Поддерживая Николая с двух сторон, спустились на пару этажей, и Мерк телепортировал нас в квартиру Натальи.

Глава 18. Набор продолжается.

Мрия.

Помахав Сергею, Мрия направилась по проспекту, таща за руку Валенса. Она с болезненным любопытством рассматривала дома и людей. Временной парадокс плохо укладывался в голове. С того времени, как покинула Землю, для нее прошло более двадцати пяти лет, а здесь только год миновал. Вряд ли тут что-то изменилось, но изменилась она сама, можно сказать, отвыкла, а потому все виделось необычным и странным. А для Валенса машины, трамваи и вообще город были в диковинку. Он завалил приемную мать вопросами. Уже через два часа они пресытились разглядыванием, устали и сели на лавочку отдохнуть.

Пока Валенс наслаждался мороженным, Мрия размышляла о предстоящей встрече с Мэгуми. Маленькая девочка, прошедшая через смерть близких и одиночество, даже получив взрослое тело и память, остается маленькой девочкой. Дела взрослых ее не привлекут, а дети не примут с виду взрослую "тетку" в свою компанию. Свихнется малышка. Лучше уж с собой забрать. Серж вряд ли станет возражать против присутствия Мэгуми на острове. Осталось уговорить девочку поехать с ними.

Мрия скосила глаза на Валенса, приканчивающего уже третье мороженное.

"Вот он мне и поможет уговорить, и на острове за нею присмотрит" - улыбнулась она и вкратце рассказала приемному сыну историю переселения.

- Пусть выглядит взрослой, но в душе она одиннадцатилетняя девчонка, одинокая и напуганная. У меня вряд ли получится наладить с нею взаимоотношения и подружиться. Тебе в этом отношении проще. Ты не намного старше. Не хочу оставлять девочку здесь, пропадет. Помоги, пожалуйста, мне и ей, - попросила Мрия.

- Хорошо, мама, - серьезно кивнул он.

- Ну, тогда, пошли, - улыбнулась Мрия и, встав, протянула руку.

Двери открыла... Сердце Мрии пропустило удар. Хоть умом она понимала и помнила о перемещении в чужое тело, но увидеть себя со стороны... Это тянет на сдвиг по фазе. Стараясь не напугать девочку, она мягко произнесла:

- Здравствуй Мэгуми. Я настоящая Кристина. По моим меркам много лет назад, а по твоему времени прошел год, страдая от одиночества, я захотела вернуться в детство и переместилась в твое тело. Мне было очень тяжело и страшно в чужом мире, поэтому я понимаю тебя и хочу помочь.

Кристина... Нет. Все же Мэгуми, захлопала растерянно глазами. На лице отражались неверие пополам с надеждой, плавно перетекающие в панику. Вспомнив свои истерики, Мрия решила не рисковать. Быстро переместилась к девочке и нажала точку на шее.

- Помоги, - подхватывая Мэгими, кивнула она Валенсу. - Ее надо уложить. Пусть поспит.

Когда девочка пришла в себя, по квартире носились запахи чего-то вкусного. Как только она приподняла голову, подошел мальчик постарше... нет, младше ее.

- Привет. Меня зовут Валенс. Я приемный сын Кристины, которая стала Мэгуми, а потом Мрией. Это ее последнее имя. Мама приготовила поесть. Пошли пообедаем, - предложил он и подал руку.

Мэгуми нерешительно протянула свою. Как только девочка встала, Валенс потащил ее на кухню.

- Мам, а вот и мы. Хотим есть, - усаживая гостью за стол, воскликнул он.

- Садитесь, садитесь, - доброжелательно улыбнулась Мрия и принялась подавать еду.

Весь обед Валенс ухаживал за Мэгуми, подкладывая вкусные кусочки. Постепенно девочка расслабилась и принялась рассматривать гостей. Уже давно она не чувствовала себя так уютно.

Когда все поели, Мрия выставила на стол чашки, налила чай и подала печенье. Сделав пару глотков, принялась рассказывать о своих чувствах и страхах после перемещения, об учебе в интернате и университете, а затем о работе. В подробности вдаваться не стала. Чужие дела мало интересуют других людей, а особенно детей.

- А как тебе жилось? - осторожно спросила Мрия, а сама подумала, - "И как в сумасшедший дом не забрали?"

- Мама... твоя мама не приходила. Два раза звонила... Говорит роман новый у нее... Спрашивала, почему голос такой кислый и тихий. Я сказала, что простыла. Так она дополнительно денег прислала. А она что, книги пишет? - тихо спросила девочка.

- С чего ты взяла? - удивилась Мрия.

- Ну-у... Она же сказала роман, - смутилась та.

- Хм... Можно сказать и так... Это у нее уже не первый. Пи-са-тель-ница, - рассмеялась Мрия.

Мэгуми смутилась.

- Извини, это я свое вспомнила, - спохватилась Мрия, и принялась расписывать красоты Драконьего острова.

- Полетели с нами. Составишь компанию Валенсу. Будете ходить купаться на озеро, помогать по хозяйству, присмотрите за малышами Сержа, - предложила она под конец. - Не торопись отказываться. Нам на Земле надо сделать кое-какие дела, не возражаешь, если мы поживем у тебя? Заодно и оценишь, стоит ли с нами ехать.

Нервно раскрошив печенье, Мэгуми тихо прошептала:

- Я здесь совсем одна. Мне страшно. Я согласна поехать с вами.

- Вот и чудесно. А сейчас одеваться и на улицу. Покажи, пожалуйста, Валенсу город, - облегченно выдохнула Мрия.

Подобрав девочке удобную одежду, она выпроводила их из квартиры. Перед тем, как закрыть дверь, Мрия прошептала Валенсу:

- Я на тебя надеюсь. Старайся не отпускать ее руку. Если что-то пойдет не так, телепортируй Мэгуми в квартиру. Координаты уже в браслете.

Вернувшись в комнату, она устало опустилась на диван. Общение с девочкой напрягло. Боялась вызвать истерику неосторожным словом. С одной стороны она понимала, что забрать Мэгуми с собой необходимо, а с другой - если ребенок откажется, насильно везти нельзя. Оставить здесь... Она бы себе этого не простила.

Хлебнув для успокоения травяного чаю, вызвала Мерка и попросила поискать достойную кандидатуру на место главы службы безопасности.

- Поищи в Интернете базы данных ФСБ. Буду рада, если тебе удастся в них покопаться... Подойдет товарищ лет за пятьдесят, с высшим образованием, а лучше с двумя. Хорошо бы, чтобы у претендента имелась совесть и понятие чести. Я понимаю, что совсем совестливых туда не берут или излечивают быстро, специфика работы не способствует. Работая золотарем, невозможно не вымазаться в дерьме. Однако, хотя бы зачатки порядочности в кандидате должны присутствовать. Человек здоровый и довольный жизнью уехать вряд ли пожелает. Посмотри среди тех, кто ушел с работы по болезни, либо по ранению, - Мрия задумчиво отстучала пальцами на столе незамысловатый мотив. - Угу... А еще понадобятся деньги. Полагаю, с твоими возможностями не составит труда войти в банковские базы данных. Изымать деньги лучше у людей, связанных с криминалом, а перевести-и хм... можно на мою, в смысле, Кристинину сберкнижку. Ой, извини, что нагружаю. Забыла спросить, не занят ли ты сейчас, имеешь ли время и возможности? - Мрия смутилась.

В общении с Мерком она всегда немного терялась.

- Не волнуйся. Я могу выполнять параллельно несколько задач. Прямо сейчас и займусь поиском. Не возражаешь, если не стану ни у кого изымать, а поиграю на бирже? - в голосе Мерка прозвучала добродушная усмешка.

- Конечно, не возражаю. А стартовый капитал где возьмешь? - покраснела девушка, как будто ее застали в чужом кармане.

- У Сержа на счету около ста пятидесяти тысяч долларов. Он, до того, как получил приглашение работать на раминов, неплохо зарабатывал и мало тратил. Вот и скопилось. У него и позаимствую, - ответил Мерк и отключился.

Удовлетворенно вздохнув, Мрия приступила к уборке. Пыль лежала на всем толстым слоем, похоже, за прошедший год в квартире ни разу не убиралось. И неудивительно. В том мире уборкой занимались роботы.

Вечером явились усталые и довольные Валенс и Мэгуми. Возбужденно перебивая друг друга, они рассказали, сколько всего видели и где побывали. Глядя на их веселые лица, Мрия порадовалась за девочку. Терпеливо выслушав, заставила поужинать, затем послала мыться и спать.

На следующее утро она отправилась с ними гулять по городу.

Звонок Сержа застал их уже у подъезда, когда возвращались домой. Заскочив в квартиру, Мрия позвонила по предоставленному Мерком номеру нотариусу и спросила о сумме, ради которой он без вопросов поедет прямо сейчас и оформит все в кратчайшие сроки. Выслушав ответ, торговаться не стала. Заскочила в банк. Благодаря Мерку, сумма на счету оказалась внушительной. С помощью возможностей ИскИна быстро получила двойную от запрашиваемого сумму. Поймала такси и через час после звонка, вместе с нотариусом входила с дверь квартиры, где ожидал Серж. Еще через час, оформив все необходимое, распрощались с хозяйками и захватив сумки и парня, прижимающего к себе ребенка, телепортировались в квартиру родственников Сергея.

Мрия, глядя на пришибленного жизнью Николая, шепотом посоветовала Сергею усыпить парня и ребенка. Уложив расстроенного папашу с сынишкой спать, отправились на кухню. За чашкой чая Серж рассказал о поездке с ролевиками, захвате сестры и о десятке нападающих, помещенных в стазис. На просьбу Мрии о том, чтобы взять с собой Мэгуми, отрезал, что если она будет спрашивать его разрешения по любому поводу, то он обидится.

- Ты такой же член семьи, как и остальные. Если считаешь, что девочке будет лучше с нами, то бери и не спрашивай.

Тут в разговор вмешался Мерк:

- Во время посещения Сержем генерала, я проник в базы данных ФСБ. Как Мрия и просила, нашел подходящего кандидата на должность начальника службы безопасности. Вот его данные.

Он вывел на экраны коммуникаторов информацию и продолжил комментировать:

- Пятьдесят пять лет. В меру честен, кое-какая совесть присутствует. В предательстве друзей не замечен. Конфликты и проблемы предпочитает решать средствами максимально приближенными к законным, за что и пострадал. Во время одной из операций, пять лет назад, его подставили. Был тяжело ранен. В данное время на инвалидности. С трудом передвигается по квартире. Сын занят бизнесом, редко посещает. Жена на десять лет моложе, уже год встречается с другим мужчиной. Еще не ушла, но все идет к тому.

Посовещавшись, решили позвонить. Вести переговоры вызвалась Мрия.

- Максим Иванович, позвольте предложить работу в безопасности, - сразу, как ответили, выложила она.

Раздался стук и послышались короткие гудки. Мрия округлила глаза.

- Трубку бросил? - фыркнул Серж.

Она удивленно кивнула.

- Еще бы. Он еле ноги таскает, а ты с предложением работы. Очень похоже на издевательство, - ехидно усмехнулся он.

Резко выдохнув, она снова набрала номер и, как только там взяли трубку, рявкнула сердитым голосом:

- А ну прекратить швырять трубки! Серьезно спрашиваю, работа нужна?!

- Нужна! - рявкнули в ответ. - Вот только ноги не ходят!

- А если вылечим?! - все так же сердито рыкнула она, подмигнув Сержу.

- Да ты-ы... - грозно начал кандидат в начальники. Затем до него дошло, что она сказала. - Что-о-о?.. Это шутка? - мрачно закончил он.

- Ну, почему шутка? - Мрия подпустила в голос нотки обиды. - Давайте так, мы вас ставим на ноги, а за это вы принимаете на себя обязанности начальника СБ.

В трубке шумно посопели с минуту.

- Если вылечите, готов хоть дерьмо убирать, - хрипло пророкотал собеседник.

- Вакансии по уборке дерьма уже заняты, так что только начальником, - хихикнула Мрия.

- А... когда? - судорожно сглотнул Максим Иванович.

- Мерк, сможешь меня переправить к нему домой? - спросила Мрия.

- Хоть сейчас, - отозвался ИскИн.

Девушка удовлетворенно кивнула и бросила в трубку:

- А чего тянуть, прямо сейчас и заявлюсь. Вот и я, - появляясь перед майором в отставке, объявила Мрия.

- Это кха-ак? - растерянно пробормотал мужчина, сидевший в инвалидном кресле.

Девушка развела руками:

- Вы же точно знаете, что современная медицина не способна вылечить ваше заболевание. Однако, это может сделать инопланетная. Соответственно, и работа находится на другой планете. Вы не передумали?

Он потряс головой, пытаясь осмыслить ситуацию, затем решительно произнес:

- Если работа не связана с нанесением вреда Родине... то, ради выздоровления готов работать хоть на крокодилов.

Мрия расхохоталась.

- Вы почти угадали. Где-то так оно и будет.

Взяв его за руку, телепортировалась на корабль.

- Успешной работы, Мерк. Этого усыпить. Как освободится саркофаг, положишь на лечение. Счастливо оставаться, - помахала она засыпающему майору и перенеслась к Сержу.

- Задание выполнено, Ваше Сиятельство, - выдохнула она, падая на стул.

- Ох, не напоминай, - расстроенно скривился он.

- Да, ладно тебе. Все не так страшно, как кажется. Вон народа поднабрали, теперь есть на кого хоть часть работы сбросить. Слушай, может, полетели домой? Чего тут сидеть? Устала я что-то от изобилия информации. Надо будет, еще наведаемся. Теперь это не проблема, - Мрия довольно хлопнула собственного начальника по плечу.

Сергей задумчиво почесал подбородок.

- Ты права. Переправляй своих на корабль. Я здесь все выключу и ключи соседке занесу. Захвачу Николая с сынишкой и полетим, - хлопнул он ладонями по коленям и встал.

- Можешь не торопиться. Мне еще в квартире прибраться надо, да покупки рассортировать. Как будем готовы, я позвоню, - улыбнулась Мрия и исчезла во вспышке телепорта.

Глава 19. Уговариваю и соблазняю.

Пройдясь по квартире сестры, я отключил все электроприборы, сложил в сумку все документы и ювелирные изделия. Закрыл дверь на три замка и отдал ключи пожилой соседке, с которой мы дружили с момента въезда в этот дом. Спустился на пару этажей и собрался телепортироваться, но в последний момент вспомнил о Михаиле.

Позвонил Мрие:

- Извини, что беспокою. Как оказалось, я забыл о парочке неотложных дел. Если не возражаешь, давай отложим отлет?

- Да без проблем. Так даже лучше. Валенс кое-что прикупить хочет, поэтому задержка нас вполне устраивает. Как будешь готов, звони, - усмехнулась она и, помахав рукою, отключилась.

Следующий звонок я сделал Михаилу:

- Привет. Мы тут подумали и решили уехать не через месяц, а немного раньше. Ты как? Не передумал менять работу?

В трубке помолчали.

- Думаю, такие вещи стоит обсуждать не по телефону, а лично, - предложил он.

Возражать я не стал, и мы договорились встретиться в десять в кафе, расположенном неподалеку от работы Михаила.

К тому времени, как я подошел, он уже сидел за столом. Присев рядом, я заказал кофе и парочку бутербродов с сыром, и вопросительно посмотрел на парня.

- Не мог бы ты точнее описать предложенную работу... Чем я должен буду заниматься, если приму предложение и каковы мои будущие обязанности? - прямо спросил он.

- Первым делом придется изучить документацию по летательным аппаратам и научиться на них летать, - усмехнулся я.

Я понимал, что для летчика предложение сногсшибательное, поэтому внимательно наблюдал за реакцией Михаила.

- Сам? По бумагам? - у парня вытянулось лицо.

- Ага, - фыркнул я, с трудом сдерживая смех. - Главное прочти не только, как взлетать, но и как садиться.

Он помрачнел и сердито посмотрел на меня:

- Шутишь или издеваешься?

Я задумчиво поскреб подбородок:

- Понимаешь, там така-ая электроника с автоматикой, что обучиться полетам несложно, а вот убиться - наоборот, вряд ли получится. Но мне эти машины не для развлечений нужны, а для патрулирования пространства. Так что те, кто будут летать, должны уметь не только живыми назад возвращаться, но и выполнять кое-какую работу. И учить летяг придется тебе.

Михаил недоверчиво покосился:

- И где же это у нас такие технологии и машины имеются?

- А вот как согласишься, так сразу и узнаешь, - хмыкнул я насмешливо и занялся бутербродами, а то так и кофе остынет.

Он какое-то время наблюдал, как я ем, затем уточнил:

- А сколько этих крутых машинок поставишь под мое начало?

- Я затребовал двадцать для атмосферы и десяток выходящих за пределы, - самодовольно усмехнулся я

- За пределы, говоришь? - он неопределенно хмыкнул. - А как скоро? И не надуют ли? - заинтересованно склонил он голову.

В глазах уже горел энтузиазм и нетерпение.

- Пхе-е... Меня? Да ни в жизнь! Доставят, сколько запросил, - заверил я. - Сами навязались и привязались, теперь пусть шуршат.

- А ты вообще, кто? - опомнился собеседник и с подозрением посмотрел на меня.

Вздохнув, я кисло посмотрел на него:

- Не сыпь мне соль на рану. И вааще, чего привязался? Говорил "летать хочу, летать хочу", а сам вопросами закидал.

Михаил немного смутился. Хлебнув уже холодного кофе, он скривился и отставил чашку.

- Понимаешь, дело не только во мне, но и в сестре. Ну, той, за которой я прыгнул в тот светящийся круг, - он сцепил пальцы в замок и решительно посмотрел на меня, - ситуация на выживание и трудовой подвиг здорово ей мозги прочистили. Алена решила поступать в университет. В школе у нее успеваемость была так себе. Не потому, что глупа, просто ленилась. Аттестат уже не исправишь, так что с ее оценками ей дорога только на платный. Хоть я и не бешенные бабки зарабатываю, но кое-что подсобрал, плюс зарплата, - он замялся.

Я задумчиво посмотрел на парня, размышляя, а не взять ли девчонку с собой. Подумав, отбросил эту мысль. Ничего не умеющих нахлебников у нас больше, чем хотелось бы. Нам специалисты нужны.

И тут в голове возникла одна интересная мысль.

- Слу-у-ушай... Если она согласится поступить и окончить МГАВМиБ, я оплачу учебу и еще на прожитие сверху сто долларов ежемесячно выделю.

Парень выпучил глаза, услышав аббревиатуру.

- Ветеринарная академия, - поспешил объяснить я.

Он недовольно скривился.

- Совершенно неперспективная профессия. Где она сможет работать? И ведь, наверняка, зарплата окажется копеечная.

Я довольно потер руки:

- Не скажи-и-и. Если хорошо закончит, гарантирую ей работу, собственный дом, транспорт и, - я хихикнул, - личного водителя. Возможно, что и транспорт, и водитель в одном флаконе, - расхохотался я под конец.

Михаил нахмурился и посмотрел с подозрением.

- Ну, точно-точно. Иначе, зачем оплачивать ей обучение, - подмигивая, заверил я. - Не беспокойся. Крыша у меня на месте, а соль шутки ты поймешь позже.

В итоге долгих и нудных расспросов и уточнений мы к согласию и тут же отправились уламывать его сестру. На удивление девчонка согласилась легко и быстро. Не ожидая пока передумает, мы рванули в академию и заполнили все необходимые документы. Осторожно порасcпрашивали ошивающийся там народ и вышли на одного типа. С дипломатией у меня всегда не ладилось, поэтому я сразу и брякнул про "нам оченно надо" и предложил взятку. Мужик какое-то время мялся, подозрительно посматривая на нас, но когда я выложил на стол две солидные пачки, решительно сгреб деньги в ящик стола, закрыл на ключ кабинет и потащил за собой. Мы обошли несколько кабинетов, заполнили парочку чеков на оплату каких-то работ для учреждения, и наличными полностью заплатили за весь срок обучения. Получив деньги, лысый тип уверил, что Елена зачислена вне конкурса и может приходить первого сентября уже на занятия. Облегченно вздохнув, мы отправились в банк, открыли счет на девушку, и я перевел туда некоторую сумму, с помесячной выдачей.

К концу всех операций мы вымотались совершенно, но зато у Михаила рассеялись все сомнения и опасения. Оставил его оформлять расчет на прошлом месте работы и собирать вещи, я распрощался с Аленой и отправился еще по одному адресу.

Дверь открыла... Хм... имя ее я так и не спросил. Ведь тогда она была уверена, что я Виктор и знаю ее.

- Вам кого? - сжимая в руках зонтик, спросила девушка.

- Вас. Я дядя Виктора и Кирилла. Мне Вик сообщил, о встрече и Максиме. Позвольте представиться? Сергей, - я медленно кивнул и подал пакет с продуктами и игрушками для малыша. - А как ваше имя?

Она отложила зонтик, на автомате взяла пакеты и замялась, не зная как реагировать на мое появление. Затем, вздохнув, произнесла:

- Валерия, но для... - она осеклась, - для друзей и знакомых Лера. Проходите.

Пока мальчишка разбирал игрушки, принесенные мною, мы пили чай. Отставив чашку, я серьезно посмотрел на девушку:

- Не стану ходить вокруг да около. Лично мое мнение, ребенок не должен страдать за ошибки родителей. Максим - сын Кирилла, а значит мне не чужой. Вы сейчас в сложном положении, и потому предлагаю помощь. Сходим в банк и откроем совместный счет. Это нужно для того, чтобы не возникло вопросов у налоговой службы, затем я переведу туда сто тысяч долларов.

Девушка недоверчиво посмотрела на меня.

- Имея такие деньги, ты можешь бросить работу и посвятить пару лет воспитанию мальчика. Если не хочешь сидеть дома, найми няню или бабушку знакомую, чтобы за мальчиком присматривала.

Взглянув на усталое лицо Леры, я неожиданно для себя спросил:

- А ты кто по профессии?

Она удивленно вскинула брови:

- Экономист. Если бы тогда не увлеклась Кириллом, имела бы красный диплом. Но и так неплохо, - невесело хмыкнула собеседница.

- Экономии-и-ист, - я задумчиво потер подбородок. - Тогда есть еще один вариант. Работа. Много работы по специальности. Начальства над тобой почти никакого. Работай когда хочешь, сколько хочешь, главное, чтобы дело делалось. Народа получишь, сколько затребуешь, но сама обучишь. Дом, транспорт, одежда, питание и присмотр за Максимом обеспечу. Правда там будет и Кирилл, но говорить ему, что Максим его сын или нет решать тебе.

Лера недоуменно захлопала глазами, явно не понимая.

- Работу предлагаю, Ра-бо-ту. Далеко отсюда. Мне государство образовать надо, а с финансами полные непонятки. Сами мы не местные, в смысле не одним местом в экономике. Народу полно, но все неграмотные и ленивые. Так что в ентой экономике у нас ни конь, - я хмыкнул, - ни дракон не валялся.

- Ну-у-у, не зна-аю, - растерянно протянула она. - А квартира?

- Оплатим за год вперед все платежи и закроем. Сомневаюсь, что с нею что-то случится. Можешь отдать ключи кому-то из соседок, чтобы присмотрели, - пожал я плечами. - Завтра улетаю, так что ответ нужно дать не позже обеда. Ведь если останешься, то нам еще со счетами возиться.

Лера глубоко задумалась. Я, чтобы не скучать, решил приготовить ужин. Да и ребенка кормить в любом случае надо, не зависимо от того, насколько серьезные проблемы приходится решать маме. Пожарил картошку, почистил и порезал малосольную селедку и открыл банку с огурцами.

- Максимка, иди кушать. Ужин готов, - позвал я, раскладывая еду по тарелкам.

Мальчик послушно оторвался от игрушек, и как только я посадил его за стол, не капризничая, принялся есть. Лера, очнувшись, удивленно посмотрела на сына, а потом в тарелку перед собой. Нерешительно взяв вилку, молча взялась за свою порцию. Максим быстро подчистил тарелку, сполз со стула и, буркнув "спасиб", умчался играть. Его мама рассеянно поковыряла картошку, съела пару кусочков рыбы и, отставив тарелку, серьезно посмотрела на меня.

- Как-то все это неожиданно. Нет ли в вашем предложении какой-либо опасности? Читала, знаете ли, что с приходом всеобщей свободы, появились сопутствующие этой свободе сервисы, как продажа в рабство, на запчасти и прочие настолько же милые вещи. Счет-то на двоих. Я тут, вся от счастья обрыдавшись, соглашаюсь куда-то там на край света переться, а в итоге сэ ля ви? - скептически изогнув бровь, насмешливо взглянула она

Я даже немного растерялся. Ее недоверие логично и обоснованно. С приходом алкаша к власти, в стране наступило "всеобщее благоденствие": заводы и фабрики встали, сельское хозяйство без поддержки государства развалилось окончательно, пенсии платить перестали, детские сады и пионерлагеря превратились в развалины, в результате махинаций сотни тысяч семей лишились жилья и выгнаны на улицу. Толпы беспризорных детей, как после войны, заполнили улицы и подвалы городов. А некоторые невероятно "демократичные" и практичные личности наладили поставку за границу рабов из России. И основной контингент рабов дети, которых воруют, и молодые женщины, которых либо тоже воруют, либо соблазняют высокими заработками, а, вывезя, продают, как табуретку. И как спрашивается, я должен доказывать, что не отношусь к тем козлам, что тычут в завалы бумажной колбасы, пропитанной креозотом и горы китайских шмоток, которые после первой же стирки можно использовать только для мытья полов, с пеной у рта вопят о всеобщем благоденствии и свободе. И пока лохи радостно утрамбовывают немерянное количество лапши на собственных ушах, ловкие парни свободно и непринужденно их обмишуливают, грабят, крышуют, что по сути одно и тоже, унижают, убивают и продают в рабство. Тот строй, что существовал до развала, не был идеальным. Далеко-о-о не идеален. Однако все познается в сравнении и оценивается не куском колбасы и лишней тряпкой. И одним из основных критериев благополучия страны служит положение детей и стариков.

Человек, имеющий мозги, не станет легко ловиться на соблазнительные обещания и тупую рекламу. Так что, настороженность и предусмотрительность Леры добавила плюсик к моему отношению к ней. Это хорошо, что она не стала бросаться мне на шею, услышав о предложении, но уговаривание становится проблемой.

- Слушай, а давай-ка я тебе покажу свой хм... транспортное средство, - подумав, предложил я.

- Ага, ага, - ехидно прищурилась она. - Типа, девочка, девочка, а давайте покатаемся на машине. Слышала и о таком приколе. И катают, судя по всему, за горизонт, поскольку оттуда мало кто возвращается.

Озадаченно подергав себя за ухо, я достал пару упаковок рублей, пятисотками.

- А не сходить ли тебе по магазинам, развеяться?

Она задумчиво покосилась на деньги, и машинально поправила волосы. Жесткая экономия средств даже в мелочах, не способствует радостному отношению к жизни. Многим женщинам, независимо от возраста, чтобы расслабиться и испытать хорошее настроение, порой достаточно купить несколько ярких тряпок.

- А давай, - хмыкнула она, сгребая деньги.

- За Максима не боишься? - ехидно усмехнулся я.

- Неа. Я нашим бабулькам, что у подъезда развлекаются, скажу, чтобы присмотрели. У тех, пенсионеров, кто с приходом "всеобщего счастья и демократии" выжил, хватка бульдожья, - не менее ехидно, ответила девушка и крикнула за спину, - Максик, я в магазин. Из дома не выходить. Если дядя Сережа будет настаивать, кричи. Баба Соня с группой поддержки вмиг прискачут.

- Хорошо, мама, - серьезно кивнул мальчик, на миг оторвавшись от игрушек.

Восхищенно покачав головой, я засмеялся и помахал рукой:

- Ждем-с.

Когда за Лерой хлопнула входная дверь, я позвонил по коммуникатору Мрие:

- Привет! Как настроение? Какие планы на сегодня?

- Да вот, недавно вернулись из похода по магазинам. Валенс нагреб огромное количество детских игрушек, радиоуправляемых моделей и конструкторов. Еле дотащили, - засмеялась девушка и показала кучу пакетов.

Мэгуми и Валенс сидели у этой кучки на полу и увлеченно ковырялись в покупках.

- Ну, вы и Гераклы! - впечатлился я. - Чего это такого взрослого парня в детство потянуло?

- Дома с игрушками и радостным детством у него как-то не сложилось. Обстановочка не располагала, знаете ли, да и не было там и тогда такого богатства, - хмыкнула грустно Мрия. - Вот теперь добирает.

- Да, я не возражаю, - смущенно буркнул я. - Мы тут тоже игрушками балуемся. Как оказалось, племянники меня внучком осчастливили. Вон какой герой, - я показал Максима.

- Ой, какая лапушка! - восторженно ахнула Мрия.

Мэгуми и Валенс повернулись и с интересом посмотрели на мальчика.

- А давай мы к тебе сейчас переместимся? - воскликнула Мрия.

Я нерешительно почесал в затылке.

- Так. Быстро схватили пакеты и подошли ко мне, - скомандовала девушка непререкаемым голосом. - Телепортируемся.

Через минуту народа в Лериной квартире добавилось.

К приходу Леры, я заканчивал готовить второй ужин, а по квартире носилась на четвереньках шумная компания.

- Что здесь происходит? - перекрикивая шум, воскликнула девушка, ставя пакеты с покупками у дверей.

Она преобразилась до неузнаваемости. В новом летнем платьице веселой расцветки, с неброским макияжем на лице и с распущенными по плечам волосами, она слабо походила на грустную особу, которая сидела передо мной пару часов назад.

- Не видишь, что ли? Играют, - пожал я плечами, выглянув из кухни.

- Но баба Соня утверждала, что никто не выходил и не входил в квартиру? - озадаченно произнесла она, глядя на скачущего верхом на Валенсе, Максима.

- Телепортировались они, - сообщил я, и вернулся готовке. - Предлагал же посмотреть на транспорт. Корабль у меня космический. Мы с Флокса. Планета такая, фиг знает где. Заскочили проведать родных, да пройтись по памятным местам. Параллельно к развлечениям, занимались наймом на работу.

Лера скептически посмотрела на меня, пытаясь разобраться, псих я или придуриваюсь.

- Чес-слово не вру. Несмотря на то, что на Флоксе Повелителем подрабатываю, я действительно дядя Кирилла. Не повезло к некоторым приятным моментам работы на... инопланетян, получить в нагрузку страну на шею. Теперь приходится кадры подыскивать, - развел я руками.

Задумчиво поглядывая на веселящуюся компанию, она опустила на пол пакеты, решительно тряхнула головой и ехидно фыркнула:

- Ну, давай хм... телепортируй, посмотрим твою машинку.

- Мрия, - негромко позвал я.

Мой заместитель оторвалась от пилотирования игрушечного вертолета и повернулась ко мне, вопросительно подняв бровь.

- Похозяйничай пока на кухне. Все уже готово. Пора на стол выкладывать. А мы на корабль. Покажу потенциальному работнику транспорт.

- А ты кто по специальности? - заинтересованно посмотрела та на девушку.

- Экономист, - немного растерянно пробормотала Лера, подозревая, что ее посетила выездная бригада сумасшедшего дома.

- Кла-ас-с-с, - порадовалась Мрия. - Тогда конечно. К слову, у меня машинка не хуже... а лично мое мнение, - она хитро посмотрела на меня, - даже лучше, чем у некоторых.

Не став спорить, я подхватил Леру под локоток и перенесся на корабль. Округлив глаза, девушка несколько минут хватала воздух, как рыба, выкинутая на берег.

- Это гипноз? - прошептала она осматриваясь.

Я озадаченно посмотрел на ошеломленную девушку:

- Ну, вот скажи, как еще убеждать, что все, что видишь, реально?

Она вздохнула.

- Мерк, привет. Как у нас дела? - отвернулся я, давая возможность Лере прийти в себя.

- Сестру твою уже подлечил и племянников тоже. У парней никаких существенных отклонений со здоровьем не обнаружено, так что много времени на лечение не потребовалось. А вот Николая и его сына придется основательнее лечить, но займусь ими позже. Сейчас все спят. Такая большая компания, носящаяся по кораблю, не нужна. В данный момент Максима Ивановича латаю. Работы там много, - отрапортовал Мерк вслух.

- Это кто говорил? - тихо спросила Лера, крутя головой.

- ИскИн корабля. Если согласишься работать на нас, он будет тебе помогать. У него там этих килобайтов или терабайтов, завались. Базы данных немерянные. Все, что потребуется, найдет. Не нам убогим, соревноваться с ним в интеллекте, - пояснил я и, попросив Мерка соорудить кресла, сел в одно из них.

- Если он такой умный, то зачем вам я? - вскинулась девушка, с опаской глядя на возникшую мебель.

- Ты пойми, государство только создается. Работы море, пахать и пахать. К тому же ИскИн найдет ответ на заданный вопрос, подскажет информацию, а выполнять кто будет? Пушкин? Вот и набираем народ. Мое предложение в силе. Про дом и транспорт я не шутил, - я вопросительно посмотрел на девушку.

Никаких новых идей, как и чем ее соблазнить, в голову не лезло. Она все еще колебалась.

- Мерк, покажи-ка нам племянников, - подведя девушку к каюте, где спали парни, попросил я.

Дверь отрылась, и Лера несколько минут рассматривала их, затем, повернулась ко мне:

- Ничего не всколыхнулось в душе. Наверно, все те проблемы, через которые пришлось пройти с рождением сына, выжгли наносное, ненастоящее чувство, - грустно улыбнулась она.

Я понимающе кивнул, хоть Лера и не нуждалась в моем подтверждении.

- Но тем не менее я... согласна, - неожиданно произнесла она.

Э-э-э... - тормознул я. Откашлялся и взял девушку за руку, - тогда перемещаемся обратно к тебе в квартиру и собираем вещи.

Через десять условных дней мы уже подлетали к Флоксу.

Глава 20. Раздача должностей и обязанностей.

Перед взлетом, я попросил Мерка всех усыпить, чтобы иметь время и возможность обсудить с Мрией, как обставить встречу новоприбывших. Как только прибыли к планете, связался с Ррорхом, сообщил о нашем возвращении, новых работниках и договорился о процедуре знакомства.

Первыми разбудили Валенса и Мэгуми. Парнишка возвращению обрадовался и тут же принялся восторженно объяснять и рассказывать, размахивая руками. Девушка только глазами растерянно хлопала. Заметив, что собеседница не проявляет должного восхищения, ухватил ее за руку и потащил показывать замок. Мрия только и успела крикнуть вдогонку, чтобы не спускал с девушки, хотя точнее, с девочки, глаз. За двенадцать лет девочка перенесла слишком сильные потрясения. При укладывании ее в лечебный саркофаг, Мерк предложил внести коррекцию психической составляющей здоровья. Он утверждал, что в результате процедуры, память о событиях останется, но снизится эмоциональная реакция пациента на негативную ситуацию. Мрия слишком хорошо помнила свою истерику в первый год после перемещения в тело Мэгуми, поэтому согласилась без раздумий.

- Не переживай! Все будет хорошо! - заверил Валенс, исчезая в дверном проеме.

Проводив взглядом подростков, мы добродушно улыбнулись. Теперь уж Мэгуми жаловаться на скуку и одиночество не придется.

Следующими в очереди на пробуждение стояли спецназовцы.

Группу захвата, мобилизованную мною на работы во благо Драконии, поднимали по очереди. Мерк перемещал их по одному в каюту и будил. Как только у парня в глазах появлялись проблески ума, Мерк произносил:

- За оскорбительное отношение к родственникам Правителя Драконии, вы заслужили наказание. Отрабатывать будете на Флоксе, где сейчас и находитесь. Если успешно выполните задание, через год вернем на Землю. На столике ваша одежда - универсальный комбинезон. На левом рукаве имеется регулирующая панель, на которой можно выставить желаемую температуру, цвет и фасон. С настройками разберетесь в процессе эксплуатации. Обязательным атрибутом является браслет, который выполняет функции защиты и коммуникации. Немедленно одеться и, следуя оранжевым стрелкам, выйти из корабля.

Последнее предложение Мерк рявкал командным голосом и пациенты, молниеносно облачившись, выскакивали на террасу.

Рядом с входом их ожидал Ррорх в драконьей ипостаси. Рассмотрев зверя, парни пятились назад. Наткнувшись на закрытую дверь, испуганно замирали. Улыбаясь во все... сколько их там у него имеется, Ррорх командовал: - Стройся, - и кивал на место рядом с собой.

Побледнев, парни послушно становились в ряд.

За ними подняли будущего главу Службы Безопасности. Его не торопили, и он успел налюбоваться на свое помолодевшее отражение и помахать руками и ногами, привыкая к нормальному функционированию организма. Остановившись в проеме двери, он увидел Ррорха и потрясенно замер. Пару минут заторможено созерцал зеленого дракона, затем огляделся. Заметив меня и Мрию, с интересом наблюдавших за его реакцией, направился к нам. При этом он старался не выпускать с поля зрения дракона.

- Благодарю. Действительно, здоров... Кхм. Вот. Намного моложе выгляжу... А почему на себя не похож? - продолжая коситься на зеленого, спросил майор.

- Ну, мало ли, - пожала плечами Мрия. - Вдруг понадобится на Землю слетать, будет лучше, если там вас не смогут опознать. И вам безопаснее и им... меньше беспокойств.

- А это кто? - шепотом произнес он, кивая на Ррорха.

- Он, как и все мои подданные, дракон, - ехидно улыбнулся я.

У майора в глазах промелькнула паника.

- Вы же говорили, что хоть к крокодилам, лишь бы здоровье, - поддела Мрия.

- Да я и не спорю, - нервно выдохнул мужчина, вытерев со лба пот.

Я похлопал его по плечу:

- Не переживайте. Драконы вполне вменяемы. Если нервирует данный облик, просите, чтобы с вами разговаривали в другой ипостаси. - Показал на зеленого и представил, - Ррорх. По всем вопросам к нему. - Затем махнул дракону, - превращайся в человека и познакомься с нашим безопасником.

Ррорх развернулся к парням, выстроившимся в шеренгу:

- Можете осмотреться. Далеко не разбегаться. Скоро обед и собрание. Все понятно? - дождавшись кивка, превратился в человека и направился к нам.

Парни сдавленно крякнули, но устояли.

Пока мы беседовали, Мерк разбудил и перезнакомил между собою Николая, Леру и их мальчишек. С ними, так же была проведена процедура эмоциональной стабилизации, чтобы смягчить последствия последних лет жизни. Да и встреча с драконами не для слабых нервов. А так мы надеялись, что больших проблем с адаптацией этой четверки не возникнет.

Первыми из корабля выбежали, держась за руки, мальчики. В одинаковых комбинезончиках и с браслетами на руках, они походили на близнецов. Следом появились их родители. Мрия бросилась к малышне и принялась что-то нашептывать. Дети расцвели улыбками и закивали головами. Лера, рассмотрев пролетающего над нами дракона, спряталась за Николая. Парень только нервно сглотнул, но с места не сдвинулся. Я удовлетворенно хмыкнул. Имея детей одинакового возраста, они легче найдут общий язык. Заодно и помогут друг другу адаптироваться. Николаю пойдет на пользу внимание и забота девушки, а той должно понравиться трепетное отношение парня к сыну.

Подойдя, я пожал им руки:

- Приветствую вас на Флоксе. Для начала предлагаю поселиться в моем дворце. Здесь вы найдете все необходимое для себя и малышей. Если потребуется что-то еще, обращайтесь к Мрие или Ррорху, они достанут и привезут. Прошу не пугаться, но основная часть жителей данного острова являются драконами, которые легко принимают человеческий облик... Кроме детей, то есть, дракончиков. Умение трансформироваться приходит с возрастом, - в глазах парочки возник страх. - За себя и малышей не беспокойтесь. Браслеты являются высшей защитой. В случае опасности, вас перенесет в безопасное место. К тому же они настроены на ваших детей. Стоит только захотеть, и вы тут же окажетесь рядом с сыном.

Я обратился к Мрии:

- Отведи-ка малышей в сторону.

Она кивнула и увлекла мальчиков на противоположный край террасы.

- А теперь пожелайте очутиться рядом, - улыбнулся я Лере и Николаю.

В тот же момент они переместились к детям. Мальчишки захохотали и побежали на другой край террасы. Родители переместились за ними, детвора понеслась назад.

Оставив четверку развлекаться, я повернулся к входу корабля встречать сестру с племянниками. Парни с независимым видом осматривались по сторонам. Наталья, уцепившись за Кирилла, выглядела испуганной. Я приобнял сестру за плечи и ободряюще улыбнулся:

- Вот мы и дома... у меня. Поживете пока во дворце. Места много. Человек сто без напряга разместить можно. Погода и природа, как на курорте, но у нас не хватает специалистов, так что придется поработать. Особенно это относится к Виктору.

Я многообещающе посмотрел на племянника. Тот сделал вид, что не понял. Насмешливо хмыкнув, я хлопнул пару раз в ладони, привлекая всеобщее внимание:

- Дамы и господа! Товарисчи и товарки! - громко произнес я.

Народ захихикал.

- Пока мои девушки готовят обед, Мрия покажет замок и обучит пользоваться коммуникатором. Через пару часов собираемся в малой столовой.

- Максимка, Олежек, - строго позвала Лера, - быстро сюда.

Малыши наперегонки бросились к девушке. Усадив мальчишек на руки обалдевшему Николаю, с дурацкой улыбкой хлопающему глазами, она повернулась ко мне:

- Мы готовы.

Я умилился такому быстрому взаимопониманию. За этих можно не беспокоиться.

Мрия укоризненно посмотрела на меня. Я сложил просительно руки и послал ей воздушный поцелуй. Она покачала осуждающе головой и повела толпу внутрь дворца. Последними шагали парни из группы захвата. Я, несомненно, погорячился, забирая их с собой. Вполне мог и не выпендриваться, но теперь уже поздно. Да и ребятки образованны и тренированны, такие работники лишними не будут. Я решил временно оставить их на острове, пусть с месячишко осмотрятся, пообвыкнут. Вдруг им здесь понравится, и через год, когда надо будет возвращать на Землю, хоть кто-то останется.

Пока мои кадры знакомились с обстановкой, я пообщался с Рроэррой, потусовался с часик с собственными детьми, чтобы напомнить им как папаша выглядит. А то детки совсем отца-оболтуса забудут. Оставив разыгравшихся малышей на подошедших Валенса и Мэгуми, отправился разыскивать Лиону. Каждый раз, как только о ней вспоминал, меня начинали жевать угрызения совести. Привез, понимаете ли, девчонку в непонятное место и бросил на незнакомых, даже не людей, а драконов.

Следуя подсказке Мерка, разыскал девушку на верхней террасе. Сидя на краю, она с восторженным выражением лица слушала какой-то хвастливый треп молодого дракона, и ничего вокруг не видела, и не слышала. Попытка кашлем привлечь внимание успехом не увенчалась. Дракоша тоже не воспринимал реальность, как глухарь на току, распушил перед девушкой хвост и что-то там чирикал.

Пришлось подойти впритык и кашлять уже на ухо. Парочка подпрыгнула на месте и испуганно округлила глаза. Мне даже неудобно стало.

- Ты домой когда собираешься? - с капелькой вины в голосе, спросил я.

Девушка побледнела, пару раз открыла и закрыла рот, затем беспомощно посмотрела на дракона. Тот тоже не остался равнодушен. На лице и руках проступили фиолетовые чешуйки. Меня заинтересовало, это он побледнел или покраснел?

- А? Э-э-э... Домой? Я бы хотела... тут еще в информации покопаться, - немного заикаясь, произнесла Лиона невнятно. - Может попозже? - жалобно вздохнула она.

- А как же строительство защитной стены? Да и доклад архимагистру? - недовольно буркнул я.

Не хотелось девочку огорчать, но ведь обещал же магу помочь.

- Ну-у-у... Ты же сам говорил, что туроны еще не скоро придут в себя. Так что со строительством можно не спешить, - со слезами на глазах, пробормотала Лиона.

Хмуро оглядел парочку. Почему собственно я должен выбирать, как им жить и что в жизни главнее? Пусть сами напрягаются.

- Значит так! Остаться здесь Лиона не имеет права. Долг у нее, понимаете ли, перед учителем, страной и планетой, - услышав фразу, молодежь поникла головами. Я усмехнулся, - тебя как зовут?

- Хоттарр, Повелитель, - склонил голову парень.

Я продолжил:

- Так вот, Хоттарр. Она не имеет права остаться, но ты можешь лететь с нею.

Парочка радостно переглянулась, но я продолжил:

- НО! Только если выполнишь одно условие: в совершенстве овладеваешь строительным комплексом, и можешь ехать с Лионой. Поможешь ей и ее стране с возведением защитной стены.

Парень сначала сник, но потом радостно встрепенулся и ободряюще посмотрел на девушку.

Я задумчиво почесал в затылке. Отправлять одного дракона опасно. Вдруг маги не удержатся и займутся его исследованием, разберут на запчасти, а затем то, что останется, пустят на настойки и артефакты. С них станется.

- Хм-м... Хотя нет, не так. Один не поедешь. Если подберешь бригаду минимум из десяти желающих, и поклянетесь поддерживать друг друга и защищать, то я не стану возражать.

Оставив счастливую пару переваривать новые обстоятельства, я отправился на собрание.

К тому времени, как я вошел в гостиную, народ уже поел и тихо переговаривался между собою, знакомясь. Выйдя на середину комнаты, я громко объявил:

- Дамы и господа, позвольте представиться, здесь меня зовут Серж Шташев. В силу неудачно сложившихся обстоятельств, я являюсь Повелителем Драконии. А поскольку власть мне навязали, то назло всем так же тиран, самодур и диктатор.

Кое-кто захихикал, а кто-то и напрягся.

Подошел Ррорх и усмехнулся:

- Ты уже не первый раз обзываешь себя непонятными словами. Может объяснишь, кто такие самодуры, диктаторы и тираны.

Не удержав торжественного выражения лица, я фыркнул:

- На счет литературного значения данных слов не скажу, дословно не помню, но общий смысл таков: От избытка власти человек дуреет сам, и, диктуя подданным, как жить и что делать, доводит до одурения и их. Тех, кто не согласен, тиранит, в смысле, гоняет и в хвост, и в гриву. Можно конечно и более жесткие методы применять, но подданных у меня и так не в избытке, так что обойдемся хвостами и гривами.

- Хм... Я тоже хочу в самодуры и диктаторы, - восхитился Ррорх.

- Когда самодур один, то под него подстроиться легче. А вот если диктаторов становится больше чем один, у подданных начинаются проблемы. Представь, один желает, чтобы все ходили строем и улыбались, а другой требует, чтобы больше трех не собираться? Один сухой закон ввести жаждет, а другой приказывает бочки с вином выкатить на улицу в честь последней среды месяца... Например, ты захочешь, чтобы подданные к тебе на коленях подползали, а я стану требовать, чтобы ногами кренделя выписывали и широкополой шляпой полы передо мной мели. Народ в непонятках, кого слушать, как поступать. И когда непонятки станут совсем большие, то тут уже проблемы грозят диктаторам. Задуренные подданные возжаждают уже их потиранить и погонять. В этом случае, если самодур окажется настолько дураком, что не успеет сбежать, то и до смерти могут загнать.

- Уговорил, не буду самодурить, - фыркнул зеленый.

- Не переживай, я не собираюсь постоянно сидеть во дворце. Так что возможность тиранить предоставляю тебе. Если переборщишь, то не жалуйся, как достойно наказать, придумаю. Уж на это фантазии у меня хватит, - я многообещающе подмигнул.

Ррорх только насмешливо фыркнул.

- Возвращаемся к нашим баранам. В смысле, к созданию государства. Начнем с постройки защитной стены вокруг всего горного массива, где проживают драконы, - продолжил я наставлять подданных.

- Не все желают подчиняться человеку. И требуют оставить им большой кусок гор с Родниковой долиной в центре, - вспомнил о проблеме Ррорх.

- Пусть забирают, - отмахнулся я.

- Но там же лучшие земли и климат! - возмутился зеленый.

- А мы подобную долину, и не одну, сами создадим, - отмахнулся я.

Дальше я пошел просто перечислять, что надо сделать:

- В центре большой кусок отвести под детскую долину. Устроить там школы, детские городки, библиотеку, кинотеатр, озеро в окружении сада. Это будет зоной ответственности Николая. Самой стройкой займутся другие, а с тебя план, что и куда размещать, как должно выглядеть... С тебя же разработка методик, подбор игр и обучающие материалы. Только смотри, никаких американских веяний. На дух не переношу западную систему воспитания. Недаром во всех религиях имеются заповеди об уважении и почитании старших. Человек не знающий и не уважающий своего прошлого и предков, наполовину труп. Но, видимо, тем, кто стоит у власти на Земле, выгодны подобные отморозки. Не знаю, как в Европе, но в той же Канаде или Америке взаимоотношения родителей с детьми доведены до абсурда. Стоит ребенку наговорить на родителей специальной службе, или соседи решат туда позвонить, ребенка могут забирать из семьи и отдать "альтернативным" родителям. Вот родные и опасаются лишний раз прикрикнуть. А ведь, чтобы научиться чему-либо, человеку, независимо от возраста, необходимо прилагать усилия и настойчивость. Желание учиться среди детей встречается настолько редко, что можно считать исключением. Поэтому родители и обязаны постоянно отслеживать, чем занимается и увлекается дитятко. И, если хотят, чтобы из него вырос нормальный, психически здоровый человек, регулярно стимулировать собственного чадушку пиндюлем под задницу, - я тяжело вздохнул и развел руками, - сам же видел, то, что в последние годы впаривают подрастающему поколению. Если судить по рекламе и фильмам, то подросткам вбивается в голову, что правильный пацан (не зависимо от пола) - это грязный и оборванный, как бомж, хлебающий спиртное литрами, сексуально озабоченный пидорас со склонностью к насилию. И, судя по творчеству юных авторов, реклама и внушение существенно покорежили мозги ой как многим. Тако-о-ое дерьмо из них лезет, что просто оторопь берет.

Я серьезно посмотрел на Николая:

- Все, что мы читаем и смотрим, сильно сказывается на нашем мировоззрении и отношении к миру, а, соответственно, и мира к нам. Отнесись ответственно к подборке книг, музыки, фильмов и мультиков, нам больные на голову, и не только на нее, не нужны.

Парень несколько раз кивнул, всем своим видом показывая, что понял.

Пока я распространялся о планах, вспоминая, что еще нужно сделать, открывающийся объем работ нагонял меланхолию, плавно перетекающую в раздражение, сдобренное недоумением. Ну, какой из меня правитель? Тут нужен человек волевой, целеустремленный, ответственный. А я никогда толком никем не командовал. Вряд ли что хорошее выйдет из моего владычества.

Расстроено вздохнув, продолжил раздавать должности и расписывать обязанности:

- Разработать систему безопасности страны и способы взаимоотношения с государствами людей поручается Максиму Ивановичу. Ко мне с вопросами обращаться бесполезно, я в этом полный баран. Сами, батенька корячтесь. Тем не менее, если предложенный план не понравится - не взыщите, придется вас потиранить.

Майор скептически усмехнулся, но спорить и пререкаться не стал. Царственно кивнув, я продолжил выдавать указания:

- Следует продумать, чем мы можем торговать и что закупать. А чтобы было, где обмениваться товаром и заключать сделки, необходимо на границе с людьми построить торговые города. Торговлю и экономику Драконии продумывают Лера и Наталья. Предварительный отбор материала сделает Мерк, а перебирать и выбирать более точную информацию будут Кирилл и Виктор. Базы данных у нас огромные, а если они чего-то не найдут, можно у раминов поспрашивать.

Закончив перечислять все, что надлежит сделать, я ужаснулся. Тут и жизни не хватит, чтобы довести наметки хотя бы до приемлемого уровня. Чувствуя, что еще немного, и я не выдержу, пошлю всех далеко и надолго, зачастил:

- Михаил, - окликнул я, находящегося в прострации парня, - разыщешь Мая или Элла и попросишь научить управлению имеющимся у нас транспортом. Как освоишь все, что мы имеем, наберешь группу из драконов и займешься их обучением. Затем оставишь парочку преподавать начинающим, с остальными патрулируешь пространство над планетой вообще, и над Драконией, в частности.

Парень, как в трансе, посмотрел на меня круглыми глазами и заторможено кивнул.

Я повернулся к спецназовцам:

- А вам ребятки, неделя на знакомство с островом, затем недельки три помогаете всем, кто попросит помочь. Потом отправлю на отработку.

Устало выдохнул и огляделся:

- Похоже, всех осчастливил своими ценными указаниями. Думаю, всем неделя на знакомство с островом и отдых не помешают. Дальше работаете сами. Если возникнут вопросы по драконам - это к Ррорху. Понадобится информация или взаимодействие с девушками-драконами - обращайтесь к Мрие.

Народ принялся шепотом обмениваться впечатлениями.

Отозвав Мрию и Ррорха, я извинился за то, что перекладываю на них работу.

- Но если сейчас не сбегу прогуляться по планете, чтобы успокоится от глобальности и объема предстоящей работы, то сбегу уже насовсем и намного дальше.

Ррорх подмигнул мне и, взяв руку Мрии, ласково поцеловал:

- Да не вопрос. Можешь идти, куда-а-а хочешь, - и, с нежностью глядя девушке в глаза, добавил, - а мы тут и са-ами управимся. Правда же?

Мрия засмущалась, но попыталась отбиться:

- Но ведь...

- У него ученик имеется. Проведать пора, убедиться что жив, и как идут дела, - не отводя от девушки взора, мягко произнес Ррорх.

- Кхм... Ученик? Тогда, конечно, - растерянно пробормотала Мрия, тая под жарким взглядом зеленого.

- Спасибо, ребята, я пошел, - торопливо поблагодарил я и поспешил, пока Мрия не опомнилась, телепортироваться в комнату. Схватил рюкзак, так и не разобранный с прошлого раза, и переместился на дорогу, ведущую к городу храмов.

Глава 21. Вперед на паперть, побираться.

Проводив взглядом учителя и жреца, Ликург, как ему и было сказано, направился на базар. Хотелось есть, однако в трактир он заходить не стал. Окинул взглядом торговок, выбрал самую аккуратную с виду и купил несколько пирожков. Неторопливо насытившись, принялся наматывать круги, выглядывая учителя. На четвертом круге заметил того у стены и подошел. Как только на старика упала тень, он поднял голову и, улыбаясь во все тридцать два, радостно заявил:

- А! Ученичок явился. Ну, что ж, раз не потерялся, то вот тебе первое задание: научись просить милостыню.

Услышав, чем предлагают заняться, Ликург оторопел. Судорожно сглотнув, он хрипло выдохнул:

- Вы это серьезно?

- Целиком и полностью, - фыркнул учитель и мерзко ухмыльнулся.

Парень нервно потер лоб. Происходящее не лезло ни в какие ворота.

"Да как он смеет давать мне такое задание! Мне, сыну верховного мага! - у него чуть пар из ушей не повалил от возмущения. - Стоит мне только сказать страже, как его засадят в тюрьму! Проклятый старикашка! Да меня уже не первый год отец, лучший и сильнейший маг страны, в ученики к себе зовет! Этот нищий старик должен быть счастлив, что я..."

Тут Ликург очнулся, тряхнул головой и медленно выпустил воздух сквозь стиснутые зубы. Эмоции эмоциями, но внутренний голос напомнил, что старик в учителя не набивался. А когда узнал, что заполучил ученика, даже расстроился.

"Ну и что, что не обрадовался. Разве это дает ему право посылать сына верховного мага нищенствовать?" - менее уверенно возмутился Ликург.

- Не мельтеши перед глазами, - с трудом удерживая серьезное выражение лица, пробурчал старик и махнул посохом.

Пришлось Ликургу уворачиваться, чтобы избежать удара по ногам. Это удалось с трудом. Он отскочил в сторону и чуть ли не с ненавистью посмотрел на учителя. Тот ехидно подмигнул и гнусаво заголосил:

- Пода-а-айте на пропита-а-ание старому и больному мне.

Какое-то время Ликург растерянно топтался неподалеку и костерил себя на все лады за дурацкую идею ученичества и старика, за то, что возник на его пути. Он так увлекся руганью, что потерял ощущение времени. Пришел в себя, только когда окончательно выдохся. Сбросив нервное напряжение, с надеждой посмотрел на старика, уж очень парню хотелось, чтобы задание оказалось шуткой. Но учитель невозмутимо голосил, прося подаяние, и делал вид, что в упор его не замечает. По всему выходило, что от задания не отвертеться. Нерешительно потоптавшись, Ликург тяжело вздохнул и с большой неохотой приблизился.

- Ну-у-у... если это необходимо... Я попробую... Вот только кто мне подаст? - тихо пробурчал он.

- А вот это уже твои проблемы. Сам захотел стать моим учеником, а чему может научить нищий старик? Просить милостыню. Если не нравится задание, отказывайся от ученичества, - равнодушно пожал старик плечами.

Поколебавшись немного, Ликург снова тяжело вздохнул и недовольно пробурчал:

- Угу... После этого меня никто и никогда не возьмется обучать. Ничему.

Старик встал и насмешливо посмотрел на поникшего парня:

- А кому сейчас легко? Каждый выбор отражается на нашей судьбе. А по поводу задания... Подойди к решению творчески. Представь, что ты артист на сцене. Подумай над униформой, необходимой для данной работы, присмотрись к конкурентам, выработай свой стиль... Дерзай, юный герой.

Когда старик ободряюще хлопнул Ликурга по плечу, тот с трудом сдержался, чтобы не дать в зубы. Не обращая внимания на эмоции парня, крупными буквами проступившие на лице, старик рассеянно окинул взглядом окружающее пространство.

- А сейчас позволь откланяться. Дела, понимаешь ли. Как освобожусь, наведаюсь с проверкой, - махнув на прощанье рукой, он зашел за угол ближайшей торговой палатки.

Парень какое-то время стоял, понурившись, и огорченно пилил себя: - "Ну, вот с чего мне пришло в голову, что старик древний маг? Какая муха меня укусила? К отцу, верховному магу, не пошел в ученики, а тут к нищему, разваливающемуся от старости, напросился. Ну, не дурак ли?"

Чем больше Ликург убеждал себя, что достоин большего, тем больше заводился. И вскоре, от переполнявших эмоций, уже ругался как простолюдин. От возмущения, что придется учиться просить подаяние, он "забыл", что заставило настаивать на ученичестве. И о грозящей женитьбе на Данае, и о том, что ни один маг, кроме отца, не брал его в ученики. А из-за "шутки" с Данаей и отец отказался. Может где-то в глухой провинции или даже в другой стране, он и нашел бы кого-то, но времени туда добраться, не имел.

Когда эмоции стали спадать, до парня дошла последняя фраза, сказанная учителем.

- "Откланяться? Дела? Это что, он ушел? Не может такого быть! А я?" - всполошился тот.

Ликург бросился к торговой палатке и заглянул за угол. Там никого не было! Одним концом палатка упиралась в стену, и выйти из этого тупика, так, чтобы он не заметил, невозможно... Но... Старик отсутствовал. Лоб парня покрылся холодным потом. Нынешние маги не обладали способностью переноситься из одного места в другое. Может, кто-то из высших магов и умел, но о таком не говорят, и уж тем более не демонстрируют без особой нужды.

Ликург обрадовано встрепенулся и гордо расправил плечи, вот, мол, какой учитель мне достался. Высокомерно посмотрел по сторонам, но тут вспомнил задание, настроение пропало, и он расстроено вздохнул. В это момент получил хлопок по плечу. От неожиданности подпрыгнул и резко развернулся. Перед ним стоял, ехидно ухмыляясь, Миртил.

- Мое почтение, - произнес он, но ни в голосе, ни в позе никакого почтения и в помине не было.

Будь парень обычным слугой, подобное поведение не осталось бы безнаказанным. Однако Миртил являлся для Ликурга скорее другом, чем слугой. Этот парень во время первой самостоятельной вылазки сына мага в город, спас ему жизнь. С тех пор неотлучно находился при Ликурге, молчаливой тенью следуя повсюду. Приглядывал он лучше всякой няньки: караулил под дверьми спален благосклонных красавиц, прикрывал спину в драках, уволакивал из трактира, если считал, что сын мага уже дошел до кондиции. Вскидывал Ликурга на плечо и, не обращая внимания на возмущенные крики, возвращался во дворец. Миртил настолько органично вписался в жизнь Ликурга, что стал ее неотъемлемой частью. Наедине они вели себя как друзья, но среди аристократов старались не демонстрировать дружбу. Правда, в поведении сына придворного мага время от времени проскальзывало высокомерие, но Миртил подобное игнорировал.

- А, явился, - без энтузиазма пробурчал Ликург. - Я тут влип в тако-о-ое... - он тяжело вздохнул, - просто не знаю, что теперь делать.

- Пошли в трактир поедим. Там и поговорим, - сдержанно бросил Миртил и, развернувшись, направился прочь с базара.

Ликург, поплелся следом. Погруженный в безрадостные думы, он мало обращал внимания на окружающих. Молча проглотил, принесенную трактирщиком еду, он откинулся на спинку стула и вяло прихлебывал пиво.

- Рассказывай, - спокойно потребовал Миртил.

Сын придворного мага не стал спорить, практичность Миртила не раз выручала его. Собравшись с мыслями, подробно рассказал о событиях, происшедших с ним, после того, как сбежал из придорожного трактира.

В ходе повествования, Миртил не раз задавал уточняющие вопросы. Выслушав все, что новоявленный ученик смог вспомнить, задумался.

- Повтори, что посоветовал напоследок учитель, - через некоторое время переспросил он.

- Что у него дела, - начал Ликург, но собеседник, ехидно ухмыльнувшись, перебил:

- Что сказал по поводу задания.

Ликург с неудовольствием покосился на парня, но возмущаться не стал.

- Задания... Хм... Сказал, представь, что ты артист на сцене. Подумай над униформой, необходимой для данной работы, присмотрись к конкурентам,

- Говоришь, артист... конкуренты, униформа... Пожалуй с этого и стоит начинать, - задумчиво пробурчал Миртил.

Ликург вопросительно вскинул брови, но тот молча встал из-за стола, сунул пару монет подбежавшему хозяину трактира, и направился на выход. Ликург раздраженно фыркнул. За годы, проведенные вместе, он привык к немногословности Миртила, но порой, вон как сегодня, это действовало на нервы. Тихо прошипев ругательства, последовал за ним.

Дойдя до главной площади перед храмом, Миртил резко остановился. Плетущийся сзади Ликург чуть не врезался в его спину.

- Садись здесь. Наблюдай, - объявил Миртил и похлопал по бортику клумбы.

- Что? - очнулся Ликург.

- Нищих наблюдай. Чтобы реалистично изобразить нищего надо знать, как они одеваются и ведут себя, что говорят. В этом деле нет мелочей, все важно. Вот и изучай, - с легкой усмешкой хмыкнул тот, - а я пошел. Дело есть.

С досадой посмотрев вслед, Ликург удобнее расположился на бортике и принялся рассматривать прохожих.

Оставив друга знакомиться со спецификой работы, Миртил отправился на базар. Он долго бродил между прилавками, переговариваясь то с одним, то с другим торговцем. Лишь к вечеру удалось найти то, что искал. Обсудил условия, заплатил задаток и отправился за хозяином. Издали рассмотрел, как тот, разлегся на лавочке и безмятежно дремал на солнышке. Осуждающе покачал головой. Тихо подойдя, он резко столкнул Ликурга с бортика. Перекувыркнувшись, тот вскочил и сердито сверкнул глазами, собираясь поставить нахала, помешавшего спать, на место. Разглядев, кто покусился на его покой, раздраженно пробурчал:

- Тебе что, солнце мозги напекло?

- Не-ет. Это ты на солнце перегрелся. Зачем здесь сидишь? Учиться! Судя по твоему усердию, сидеть нам здесь придется долго.

Ликург постарался скрыть смущение.

- Да ладно. Понял я, понял. Исправлюсь, - тяжело вздохнул он.

Миртил взглянул недоверчиво и усмехнулся.

- Денег у нас ограниченное количество, а твоих заработков мы дождемся не скоро. Так что я снял для нас комнату с питанием у пожилой вдовы. Это дешевле чем в трактире. Вещи уже перенес.

Комната оказалась небольшой и более чем скромно обставленной. Пара топчанов и небольшой стол между ними. На топчанах соломенные тюфяки и тонкие одеяла. Ликург, увидев обстановку, уничижительно посмотрел на Миртила, и открыл рот, чтобы высказать все, что думает об умственных способностях того, но тут подала голос вдова, хозяйка предоставленного жилья.

- Ужин подан, - с сомнением глядя на тарелки, неуверенно произнесла она.

- Уже идем. Большое спасибо, - весело улыбнулся Миртил и приглашающее кивнул в сторону кухни.

Войдя в комнату, и увидев, что женщина еще не ушла, он скорчил грозную гримасу. Вдова впечатлилась и моментально исчезла. Махнув приглашающее рукой, Миртил сел за стол. Невозмутимо достал из внутреннего кармана чистую салфетку, взял деревянную обгрызенную ложку и невозмутимо протер ее. Сложив салфетку, спрятал в карман и пододвинул тарелку. Правда, тарелкой эту пиалку вряд ли можно назвать, скорее уж блюдцем. Так же, как и три ложки каши-размазни и небольшой, почти прозрачный кусочек хлеба, язык не поворачивался обозвать ужином. Ликург, стоя в дверях, наблюдал за его действиями почти с мистическим ужасом. Когда тот медленно доел то, что лежало на блюдечке и запил молоком из такой же маленькой чашки, сын мага грозно рявкнул:

- Это даже не смешно! Ничем другим, как издевательством, твое поведение назвать нельзя!

Встав из-за стола, Миртил оценивающе, как товар на базаре, с головы до ног окинул взглядом Ликурга, и желчно хмыкнул.

- Тебе ни разу не пришло в голову задуматься, а кем же ты на самом деле являешься? Не то, что думают о тебе враги или друзья, а о том, кто ты есть? Ведь на самом деле, все гораздо хуже. Сын верховного мага, с одной стороны испорченный вседозволенностью, с другой - страдающий комплексом неполноценности из-за своей незаконнорожденности. Ядовитая смесь и многое о твоем поведении говорит. Как ты собираешься изображать нищего, нажравшись от пуза всевозможных вкусностей и выспавшись на мягкой постели? - он выразительно постучал себя по лбу. - Если не выполнишь задание учителя, которому сам же и навязался, можешь смело забыть о балах, дружбе с принцем и о высшем обществе. Согласись, чтобы достоверно изобразить нищего, стоит примерить его шкуру на себя: питаться впроголодь и спать на жестком. Убедительно рекомендую, пока не сдашь зачет, условия не менять, - глядя в упор, холодно отчеканил Миртил.

Закончив говорить, он прошел в комнату и захлопнул за собой дверь.

Ликург опешил. Его ошеломил не только смысл сказанного, но и многословность друга. Такой длинной речи он не слышал от Миртила ни разу за все годы совместной жизни. Первым желанием было пойти и поскандалить. Однако здравый смысл удержал от поспешных действий.

"Не хочешь ли ты сказать, он в чем-то неправ? - ехидно отозвался внутренний голос. - Ведешь себя как капризный и избалованный ребенок. А ведь если бы отец не признал тебя, еще не известно, где и кем ты был сейчас".

Сев за стол, он осторожно ковырнул ложкой кашу и, поднеся поближе, нюхнул. Пахло на удивление съедобно. Медленно съел свой ужин и еще медленнее выпил молоко с хлебом. Печально посмотрел на дно пустой чашки и с расстройством прислушался к ощущениям. Живот возмущенно булькнул. Ликург тяжело вздохнул, если он не поторопится с овладением навыками нищего, то ноги протянет быстро и основательно. Но стоило признать, что Миртил все же прав. В обучении главное правильно оформить подачу материала и создать соответствующую обстановку, как сразу же появляется необходимый стимул. Вот и сейчас, стоило только один раз поужинать в соответствии с ролью, как мысли сразу потекли в нужном направлении, активность некоторая в теле образовалась, желание поскорее начать, а особенно закончить заданный урок.

Посмотрев с тоской на пустое блюдо, он криво усмехнулся и направился спать.

- Спасибо. Извини, дружище, - пробурчал Ликург, войдя в комнату, и, вздохнув, лег.

Он долго крутился, пытаясь устроиться удобнее. Соломенный матрас оказался настолько тонок, что сын мага вскоре мог сказать из скольких досок состоит кровать. Решимость поскорее овладеть требуемыми навыками, ощутимо возросла.

"И ведь это только первый день!" - мысленно застонал он.

Глава 22. Пода-а-айте убогому на пропита-ание.

Утром Ликург встал злой, не выспавшийся, голодный до коликов в животе. Вчерашнее просветление тихо рассосалось, и идея Миртила с погружением в роль уже не выглядела привлекательной. Мысли о еде перекрывали все остальные брожения в голове. Он плотоядно посмотрел на слугу.

- Подавишься, - хмыкнул тот и пошел во двор умываться.

Выйдя следом, Ликург остановился на пороге. С тоской во взоре понаблюдал, как Миртил умывается в бочке с дождевой водой, разгоняя плавающую там листву.

- Поторопись, а то придется кушать не только мало, но еще и холодное, - проходя мимо, усмехнулся друг.

И тут Ликурга прорвало:

- Дос-с-ста-а-ал, - зашипел он. - Что ты себе позволяя-яеш-ш-шь? Блюдечко каши вместо полноценного завтрака или обеда, ночевка на соломе... Да ни пошел бы ты-ы-ы...

Миртил, застыв в дверях при первых же звуках его экспрессивной речи, молча дослушал его выступление. Как только шипение прекратилось, медленно развернулся и холодно посмотрел на Ликурга.

- Как скажешь, - сказал, как отрезал и, развернувшись, вошел в дом.

Сын мага только зубами щелкнул от обуревавших его противоречивых чувств. Злость и раздражение, смешанные с чувством вины, составляли зверский коктейль. Поведение Миртила его совершенно озадачило. Парень всегда молчаливо, с ехидной усмешкой следовал за ним, не обсуждал и не осуждал, а тут как с цепи сорвался. Командует, голодовки устраивает. Сколько раз до этого Ликург ругался и скандалил, когда Миртил уносил его из трактира или оттаскивал от драки. Тот только молча скалился, а сейчас "как скажешь". Он что, и, правда, обиделся?

"А ведь и правда" - нахмурился Ликург, глядя на вышедшего из дома Миртила с сумкой через плечо.

Неверящим взглядом он проводил парня. Когда тот дошел до калитки, Ликург встрепенулся:

- Ну почему? Ведь за годы, что мы вместе, я столько раз тебя посылал...

Миртил остановился и, развернувшись в пол оборота, глухо заговорил:

- Все те ситуации были дурью избалованного подростка, а на детей не обижаются. Сейчас другие обстоятельства, ты по собственной воле принял ученичество. А это уже взросление, которое подразумевает обязанности и ответственность за свои поступки. Если бы ты скандалил в процессе выполнения урока, я бы проигнорировал большинство твоих высказываний, мало ли чего можно сболтнуть, пытаясь выполнить сложное задание.

Тут Ликург не удержался и пожаловался:

- Ну, что это за задание? Просить милостыню! Это мне, сыну Верховного мага?! Да и кто такой этот учитель? Нищий старик.

Миртил посмотрел на него, как на придурка и насмешливо фыркнул:

- Ты уж определись, маг он или нет. То рассказываешь, что тот мимоходом усыпил отряд гвардейцев, про нереальную скорость передвижения, молодой голос и зубы, исчезновение из замкнутого пространства, и тут же пыхтишь, что старик - простой нищий. К тому же, кто заставлял тебя набиваться к нему в ученики? Раз уж принял ученичество, значит, заявил на весь мир, что ты уже взрослый. И вернуться в детство после такого заявления невозможно. Такого идиота не примет ни один уважающий себя Дом.

Слушая его речь, Ликург впадал во все большую прострацию. Ему на миг показалось, что он выслушивает нотацию отца. Но тому уже за две сотни лет, сотню из которых он провел при дворе, совершенствуясь в интригах. А ведь Миртил - парень с улицы, намного моложе его, Ликурга?! Ну, не может это быть правдой... Хотя-я... Если вспомнить, что Миртил посещал все уроки, на которые Ликурга загонял отец, а все свободное время пропадал в библиотеке... Хм... С этой стороны, его сообразительность и понимание ситуаций уже не кажутся настолько странными и неуместными. Однако с другой стороны, реально ли, парню, выросшему в бедном районе, так легко и быстро усвоить то количество материала, преподаваемое сыну придворного мага?

- Ты не похож на парня из трущоб, - скорее утверждая, чем, спрашивая, произнес он.

- Раньше тебя не волновало мое происхождение. К тому же это тебя не касается, - холодно усмехнулся Миртил, и развернулся к калитке.

- Постой. Я не спорю, - торопливо произнес Ликург.

Он настолько привык, к присутствию Миртила в своей жизни, к тому, что тот внимательно и без насмешек выслушает любые откровения, даже самые бредовые, прикроет спину в драке, позаботится о бытовых мелочах, что только сейчас по-настоящему понял насколько тот ему дорог. К тому же, Миртил был единственным человеком, после отца, кто в общении с ним ни разу не продемонстрировал пренебрежение к бастарду. А это дорого стоило.

- Я в твою жизнь лезть не собираюсь. Останься... И извини, - он виновато вздохнул. - Ты намного умнее меня...

Миртил резко развернулся:

- Да нет же! Ты прожил больше и знаешь больше моего. Я не раз проверял, задавая каверзные вопросы. Отвечал ты без запинки. Просто привык играть ребеночка. Очень удобно устроился, ни за что не отвечаешь и творишь, что хочешь.

Ликург нахмурился:

- Меня наказывали.

Миртил картинно всплеснул руками:

- Ах, бедного мальчика ставили в угол и лишали сладкого. Да твой отец согласился женить тебя не столько под давлением обстоятельств, сколько из-за того, что ему надоело ждать, пока заигравшийся мальчик устанет звенеть погремушкой и возьмется за ум.

- Да что ты, прямо как отец: "ребенок, ребенок"! Мужчина я, - не сдержавшись, рыкнул Ликург.

- Взрослость - это не способность баб трахать. Мужчина определяется не по наличию женилки или ее размеру. Бывает, конечно, что для некоторых недорослей до самой старости потрахушки являются основным и главным делом всей жизни. Но твой отец не желает тебе такой судьбы. Женившись на Данае, ты бы попал в положение ребенка, не имевшего ответственности, но в отличие от дома, и никакой вседозволенности не светило. Там бы тебя построили и организовали, - фыркнул Миртил. - Пять лет жесткого подчинения из кого хочешь дурь выбьют, основательно мозги прочистят и подправят.

Ликург схватился за голову:

- Все, все! Сил моих нет выслушивать нотации! Мало мне отца, так еще и ты. Не хочу спорить. Понимаю, что ты прав, не совсем же я дурак. Так что хватит поучений. Будем считать, что я осознал! Проникся! Впечатлен! - он протянул сложенные ладони и склонил голову. - О-о-о, величайший и умнейший! Не покидай меня! Освети своей мудростью мой путь! Я готов учиться, но без твоих пинков и подзатыльников мне не достичь успеха!

Миртил скептически посмотрел на завывающего парня, и насмешливо хмыкнул:

- Клоун.

Занеся сумку с вещами в дом, он направился к калитке.

- Пошли уж, артист.

Ликург изобразил преданный взор и подобострастность, и на полусогнутых посеменил следом. Оглянувшись, Миртил фыркнул и попытался отвесить подзатыльник, но тот увернулся и выскочил в калитку. Покачав осуждающе головой, Миртил свернул к площади. Оставив Ликурга изучать тонкости попрошайнического искусства, он направился искать работу. Денег у них не так уж много, неизвестно, когда свет науки озарит этого обормота, а за жилье платить в любом случае придется.

К обеду удалось найти подработку, и Миртил считал, что ему несказанно повезло. Купец, у которого заболел приказчик, после того как проверил почерк и умение считать, взял его на временную работу. Обсудив время работы и оплату, Миртил поспешил к Ликургу.

Пообедав, вернее сказать, проглотив несколько ложек каши с овощами, они выбрались из города в ближайший лесок.

Ликург тихо плелся за Миртилом, с трудом переставляя ноги. Ни думать, ни разговаривать не тянуло, зато жрать хотелось со страшной силой, до коликов в животе и световых мух перед глазами. Тоскливо посматривая по сторонам, решил попробовать заполнить пустоту в желудке. Немного замедлился и принялся разглядывать заросли, вдруг что съедобное узнает. Всякие козы-коровы жрут же эту дрянь и жиреют. Чем он хуже копытно-рогатых.

Когда Миртил резко остановился, Ликург, занятый пробами подножного корма, едва успел затормозить.

- А почему сюда и что мы собираемся здесь делать? - невнятно буркнул он.

- Начнем с постановки голоса, - усмехнулся Миртил, садясь на пенек. - Можешь начинать. Я весь внимание.

Ликург подавился пучком листьев, надерганных по дороге. Сплюнув горькую кашицу, он тихо пробурчал:

- И как они могут это есть?! Ведь дрянь же несусветная!

Посмотрев на сдерживающего смех Миртила, тряхнул головой:

- Какая-такая постановка? Чего начинать?

- Мы здесь для чего? - нахмурился тот.

- Э-э-э... Кхм... Не помню, - растерянно отозвался кандидат в нищие.

Миртил насмешливо фыркнул:

- Ну, уж явно не для поедания листьев и травы. Ты два дня глазел на нищих, надеюсь, основные слова выучил?

- Ну-у... это-о... Подайте на пропитание, - смутившись, тихо пробормотал начинающий "нищий".

Миртил с жалостью посмотрел на покрасневшего парня.

- Ты уверен, что тебя услышат? А даже если и найдется кто-то со столь острым слухом, то вряд ли впечатлится твоей бормоталкой и даст денег.

- ПоДА-АЙ-те на пропитание! - рявкнул во всю мощь легких разъяренный Ликург.

Его выпад только рассмешил Миртила:

- ТакИ-и-им голосом и тоном более уместно на большой дороге караваны встречать. Точно подадут. Еще и разденутся, и из обуви повыпрыгивают. Надеюсь, ты не забыл, что учитель поручил тебе нищего отрабатывать, а не разбойника?

- И то тебе не так, и это, - раздраженно вскинулся кандидат в "нищие".

- Да это не мне надо, а тебе. Я здесь в качестве стороннего наблюдателя, чтобы подсказать, когда начнет получаться и закрепить успех, а затем, переходить к отработке следующих навыков, - примирительно произнес Миртил.

Ликург вздохнул:

- Да я понимаю... это меня задание выводит из себя. Ладно, поехали дальше. Пода-а-а-айте на пропита-ани-ие, - задребезжал он фальцетом.

Затем, вопросительно поднял брови.

- Ты пой, пой. Когда выйдет что-то реально стоящее, я скажу. Для большей результативности добавь "убогому умом и физически", - с трудом удерживая невозмутимое выражение лица, предложил Миртил.

Ликург кисло посмотрел на советчика, но тот только руками развел, мол, мое дело предложить.

- А где ты пропадал первую половину дня? - вдруг вспомнил кандидат в нищие.

- Работу искал. Пусть жилье и еда недорого нам обходятся, но даже на это немногое нужны деньги, - неопределенно пожал плечами Миртил.

Эти слова потрясли Ликурга до глубины души. Минут десять сын мага сидел молча, погрузившись в невеселые размышления.

"И в самом деле заигрался я. Все эти годы пыжился и скакал козликом, пытаясь завоевать если не уважение, то хотя бы восхищение совершенно ненужных и недостойных людей. А присутствие рядом с собою человека, действительно достойного уважения, который обо мне не только беспокоится, но и заботится, воспринимал как само собою разумеющееся. Пора, пора взрослеть", - грустно хмыкнул он и затянул, пытаясь подражать настоящим нищим:

- Пода-а-айте, убо-огому на пропита-ание...

Дальше потянулись дни, похожие друг на друга. Каждое утро парни начинали с тренировки, чтобы не потерять навыки и для поддержания тела. После завтрака Ликург отправлялся на центральную площадь у главного храма наблюдать за нищими, а Миртил шел к купцу, на заработки. Затем следовал скудный обед. Полуголодное существование пусть и в небольшой мере, но позволяло основательнее прочувствовать состояние вечно голодных нищих и в то же время не давало заполучить проблемы с желудком. Перекусив, странная парочка удалялась в лес. Отойдя подальше от дороги, Ликург устраивался удобнее и принимался тренировать голос, завывая на все лады две-три самые распространенные среди попрошаек, фразы. Миртил выступал в роли судьи, оценивая эффективность произнесенного. Ничего хоть сколько-нибудь стоящего за неделю тренировок так и не прозвучало. Чаще всего, Миртил тихо дремал в тени деревьев, не обращая внимания на шум, создаваемый Ликургом, но иногда его прорывало, и он принимался сравнивать арии "нищего" с криком спаривающихся ослов или завыванием бешенного выркха. К концу недели терпение Миртила заметно поуменьшилось. Он все чаще не выдерживал и принимался за сравнительный анализ голосового выступления Ликурга и ситуации, в которых подобный вой воспроизводят. Количество и качество эпитетов существенно увеличилось, вплоть до самых экзотических.

Когда прошла вторая неделя их занятий, Миртил не выдержал и особо прочувствованно выругался, а затем уже спокойнее добавил:

- Да, пойми ты, наконец, нет у тебя выхода! Пока не выполнишь задание учителя, даже отец не вправе отменить ученичество. Я, конечно, тебя не брошу, буду помогать, но то ли это дело, которым ты желал заниматься многие годы?

Ликург очень красочно представил, как до самой старости болтается среди нищих, и скандирует убогий набор фраз... и тут его проняло. И така-а-аа-я тоска взяла...

- Пожале-е-ейте несчаа-астного-о-о. Пода-а-айте убогому на пропита-а-ание, - затянул он, раскачиваясь и чуть не рыдая.

Миртил чисто подсознательно потянулся к карману. Уже достав монетку, он удивленно посмотрел на свою руку.

- Получи-и-илось! Получи-илось! - завопил он, высоко подпрыгивая. - Ну, теперь мы им покажем! - заваливая Ликурга, на траву радостно засмеялся он.

Глава 23. Легкость исполнения достигается потом и синяками.

Отмечать удачу парни зашли в трактир. Ликургу предложил закатить пир, но друг убедил не расслабляться. Да и опасно набивать едой отвыкший желудок. Взяли лишь по миске наваристого супа, да по бокалу пива. После пары недель полуголодного существования и это прошло за праздничный ужин.

Следующую неделю кандидат в нищие закреплял полученный результат, стремясь довести его до автоматизма. Старательно воспроизводил то чувство и состояние, благодаря которому удалось достичь нужного эффекта, и безостановочно завывал: "Подайте...". Когда это стало получаться в больше, чем в половине попыток, парни задумались над подходящими для попрошайничества позами. Ведь необходимо, чтобы уже сама поза притягивала внимание и сочувствие, но и чтобы ноги не сводило судорогой от долгого нахождения в одном и том же положении и на одном и том же месте. Сидеть-то придется не менее половины светового дня. Пока Ликург вырабатывал усидчивость, пробуя разные варианты, Миртил вырезал несколько костылей.

- Вот твой инструмент. Опробуешь и выберешь наиболее удобный, - разложив на траве плохо оструганные палки, провозгласил он.

Ликург с недовольным видом примерил один, чуть ровнее, чем остальные, костыль, и, скривившись, пробурчал:

- Какие-то они корявые.

- Не забывай, что ты должен всем своим видом вызывать жалость. Чуть позже мы еще и одежду соответствующую подберем, - пообещал Миртил.

Кандидат в нищие совсем с лица спал. Его все чаще стали посещать сомнения, настолько ли женитьба на Даяне хуже свалившегося на него ученичества.

- Дальше предстоит научиться пользоваться костылями. Их применение в твоем исполнении должно выглядеть реалистично до виртуозности. Для наработки навыка будешь бегать на километровую дистанцию, по очереди поджимая то одну, то другую ногу, - "осчастливил" его Миртил новой идеей.

Ликург возмущенно вскинулся:

- Я же не на забег инвалидов готовлюсь. Мне ведь нужно допрыгать до площади перед храмом и в конце дня ускакать обратно. Так зачем эти бега?

- Подумай сам, - Миртил невозмутимо пожал плечами, - ты ведь не на пустое место прийти собираешься. Там уже сформировавшееся общество с поделенными местами и ролями, а тут ты заявляешься, весь из себя такой талантливый и красивый. Как ты думаешь, тебя с распростертыми объятиями примут? Ты когда-либо слышал о таком деле, в котором конкурентов холят и лелеют?

Будущий нищий озадачено почесал голову. Друг говорил здравые мысли, но именно это и раздражало, поскольку подразумевало дополнительные тренировки.

- В любом деле существует соперничество, так почему бы ему не быть и среди нищих? - усмехнулся Миртил. - И сомневаюсь, что в данной среде в борьбе за место используется тонкая интрига. Более вероятно, что для убеждения конкурента, что он здесь не стоял или не сидел, в ход идут аргументы потяжелее словесных, в виде костыля, палки, а то и кирпича по голове.

Фантазией Ликург обладал богатой, поэтому картинка перед глазами возникла красочная и подробная. Лицо парня вытянулось и побледнело.

- Мне только сражений с бедолагами не хватало, - растерянно пробормотал он.

- А откуда ты знаешь, где и как они приобрели увечья? - фыркнул Миртил. - Может, кто-то из этих хм... несчастных на лесных дорогах народ грабил, но в какой-то момент нарвался на кого-то более решительного и сильного? Получил по сусалам, лишился кое-чего важного, а теперь милостыню просит.

- Э-э-э-о-о... - потеряно замычал сын мага, вынужденный изображать нищего.

Как-то раньше ему не приходило в голову задуматься, откуда берутся калеки. Описанная возможность выглядела вполне жизненно.

- Думаю, ветераны военных конфликтов тоже обретаются среди данного слоя общества, как и жертвы пьяных драк. А подобная публика к излишней сентиментальности не склонна, - "обрадовал" новым предположением Миртил. - Наверняка, среди нищих имеются и инвалиды детства, и просто несчастные и невезучие люди, которые вряд ли ринутся силовым методом избавляться от конкурента. Однако, как и в любом другом деле, следует надеяться на лучшее, но быть готовым к худшему. Вот, исходя из этого, и будем строить твои тренировки.

Миртил огляделся. Храмовый город располагался в предгорьях старой горной гряды, тянувшейся с севера на юг через весь континент. Окружающие земли изобиловали мелкими и не очень камнями, затрудняя земледелие. Заметив искомое, он поднял немаленький такой булыжник. Взвесил в руке и оценивающе посмотрел на Ликурга.

- Эй-ей-ей! Ты чего собираешься делать?! - отскакивая, возмущенно воскликнул тот.

- Пока тебе объяснял, пришла новая идея, как усовершенствовать процесс обучения. Сейчас ты, пользуясь только одной ногой и костылем, будешь уворачиваться от моих бросков, - наставительно произнес Миртил и, размахнувшись, бросил камень.

На автомате отбив его костылем, Ликург бросился бежать, да не по прямой, а зигзагами, при этом, постоянно оглядываясь.

- И-иди-ио-о-от, - заорал он, отскакивая с траектории следующего учебного пособия.

- Ты ногу-то подожми. Инвалид, все же, - подбирая камень, крикнул Миртил, - обещаю со всей силы не бросать.

- Категорически возражаю. Таким методом ты из меня если не взаправдашнего инвалида сделаешь, то синяков наставишь, - стараясь не подпускать совершенно оборзевшего помощника близко, рявкнул Ликург.

- Ничего нового я не придумываю. Данный метод обучения стар, как мир. Вспомни, как не раз твердил наш учитель фехтования, легкость исполнения достигается потом и синяками, - развел руками Миртил и наклонился за новым камнем. - А ножку все-таки поджимать не забывай.

Два часа они носились по лесу с криками и матюками. Вернее, кричал и ругался в основном Ликург, а Миртил только время от времени советовал ноги подгибать. Умотавшись по самое не могу, Ликург рухнул на траву и простонал:

- Все, изверг, загонял окончательно. Хоть убивай, а я больше не двинусь.

Миртил упал рядом и, разбросав руки в стороны, сделал несколько глубоких вдохов и выдохов, восстанавливая дыхание. Затем, перевернулся на живот, сорвал травинку и задумчиво ее пожевал. Ликург недовольно на него покосился, подножного корма он уже напробовался так, что больше не хотелось не только жевать, но даже смотреть, как это делают другие. Миртил насмешливо фыркнул, отбросил траву и хитро взглянул на друга:

- А ты заметил, чем дольше мы бегали, тем чаще ты подгибал ногу?

- Не может такого быть! - Ликург от возмущения даже подпрыгнул на месте.

- Зачем мне врать? - пожал плечами тот. - Я тебе даже больше скажу, мне показалось... Да, да! Именно показалось, поскольку это было настолько невероятно, что сложно поверить. Так вот! Мне показалось, что парочка камней, летевших тебе в голову, изменила направление буквально за полметра от тебя.

Ликург сел и выразительно, как на свихнувшегося, посмотрел на Миртила:

- Ты, случаем не переутомился? То, что ногу, пусть и изредка, я все же подгибал, еще можно допустить, но чтобы отбрасывать ка-а-амни... Ведь отец говорил...

Миртил перекатился на спину и, заложив руки за голову, принялся рассматривать плывущие по небу облака.

Минут пять Ликург молча, искоса поглядывал на того, потом не выдержал:

- Ну что молчишь? Ты уверен, что все же... так и было?

Миртил рассмеялся:

- А чего ты ждешь? Я хорошо помню, что об Обретении говорил твой отец. Так что не жди, что брошусь убеждать, что мы смогли без помощи магов разбудить в тебе магию. Я потому сразу и сказал - по-ка-за-лось, поскольку ни сам поверить, ни другим доказать этого не могу.

- У-у-у-у... - расстроенно взвыл кандидат в нищие. - Зачем тогда рассказал? Чтобы поиздеваться?

Миртил снова сорвал травинку, но, заметив, как друга перекосило, усмехнулся и выбросил. Сев, он задумчиво почесал в затылке:

- Говоря об Обретении, твой отец часто употреблял слово "обычно". Опираясь на данное утверждение, мы можем сделать вывод, что процесс обретения может протекать и необычно, не так как всегда... как принято утверждать... Под воздействием сильных эмоций или потрясений человек способен сделать нечто, выходящее за рамки его возможностей, - он вскочил и сделал пару кругов по поляне, - Хм... А у тебя в последнее время сплошные потрясения, вызывающие сильные эмоции. Значит! - он ткнул пальцем в сидевшего с открытым ртом Ликурга, - мы вполне могли запустить процесс Обретения.

- А почему, нет?! Почему нет? - восторженно зашептал Ликург, нервно лохматя волосы.

- Э-эге-ей! - Миртил постучал подобранным костылем по плечу впавшего в нирвану товарища, - предлагаю на достигнутом не останавливаться. Хватай костыль, а я камней поищу.

Ликург несколько раз тряхнул головой, стараясь прийти в себя, поднялся и на автомате взял протянутую палку.

- Да, да... Почему бы не попробовать? А-а-о-о... Ну, по поводу применения камней я понимаю, хоть и не испытываю большой радости, но костыль-то зачем? - крутя палку в руках, он вопросительно поднял бровь.

- Напоминаю, - всплеснув картинно руками, Миртил поднял глаза к небу, - есть в тебе магия или нет, ты по-прежнему являешься учеником. Никакое наличие магии не освобождает тебя от задания, данного учителем. Пробуждение магии является побочным продуктом тренировок. Поэтому ты продолжишь совершенствоваться в свободном передвижении на костылях. Но! В дальнейшем мы постараемся отслеживать все необычное и непонятное, что будет происходить с тобой.

Еще с час они носились по лесу, оглашая лес криками. Получив второй раз по лбу камнем, Ликург затормозил:

- Мы так не магию во мне активируем, а последние мозги выбьем. А там этого добра и так не в избытке.

Миртил озадаченно поскреб щеку:

- Могу предположить, что до того, как я сообщил тебе о магии, ты ни о чем, кроме как уцелеть, не думал. Все вышло случайно. Сейчас же ты просто жаждешь отбить камень магией, но не представляешь, как и почему это получалось раньше. Поэтому пыжишься и надуваешь щеки, как если бы сидел на унитазе.

Ликург сердито фыркнул, но лезть с комментариями не стал. Миртил с задумчивым видом прошелся вдоль тропинки, внимательно глядя под ноги. Остановился под деревом и осторожно оглянулся.

- А если так? - пробормотал он, резко поднял крупный булыжник, лежащий у корней дерева и бросил в стоявшего с отрешенным видом Ликурга.

Тот краем глаза заметил летящий в него предмет и дернулся, отскакивая. Камень за пару метров от головы будущего мага на долю секунды замер в воздухе и упал на траву. Ликург проводил восторженным взглядом булыжник. Он уже собрался заорать и запрыгать от радости, как увидел медленно оседающего Миртила.

- О, Великий Астрей! Что случилось? - падая на колени рядом с бессознательным телом, с ужасом выдохнул Ликург.

Только через пару минут Миртил пришел в себя и собрав глаза в кучку, еле слышно прошептал:

- Теперь я понима-а-аю, почему и зачем нужны маги при активации Дара. Простые люди могут просто не выжить, попав под случайный удар невыдержанного недоучки.

- Извини, - покаянно выдохнул друг. - Я не хотел... Это вышло случайно.

- Угу... Возможно... Но чтобы больше никакой магии, иначе я отказываюсь помогать. Это плохо сказывается на моем здоровье, - ощупывая голову обеими руками, простонал Миртил.

- Конечно, конечно... м-м-м... по крайней мере, я постараюсь, - с виноватым видом пробормотал недоделанный маг, помогая товарищу сесть.

Невнятно пробурчав что-то явно нелицеприятное, Миртил с трудом сел:

- На сегодня тренировки закончены. Возвращаемся в город. Мне надо прийти в себя от полученных впечатлений. Пока буду очухиваться, принесешь мне пару кружек пива, за вредность и опасность работы, - заметив, как у друга зажглись глазки, сунул тому кулак под нос. - А тебе не положено. Тоже за вредность, но уже твою собственную.

Следующую неделю решили посвятить совершенствованию навыка передвижения на костылях. Чтобы обучение шло быстрее, Миртил тоже встал на костыли. Одному тренироваться всегда сложнее, а когда занимающихся несколько, то в занятия можно привнести элементы игры и обучение пойдет гораздо быстрее. С раннего утра до позднего вечера, подогнув то одну, то другую ногу, парни на костылях носились друг за другом в догонялки, сражались на палках как на шпагах, танцевали.

Когда стало получаться не менее часа скакать на одной ноге, не опуская вторую на землю, Миртил с утра привел Ликурга к храму.

- Передвижение ты уже освоил, а теперь необходимо подобрать подходящую для твоей роли одежду, - задумчиво почесал нос Миртил. - Чтобы выглядеть настоящим нищим одежда должна быть сильно потрепанной и драной.

Он оценивающе посмотрел на кандидата в нищие. Затем перевел озабоченный взгляд на группы оборванцев, расположившихся на углах улиц, выходящих на площадь перед храмом, и расстроено цокнул языком:

- Для доведения твоего костюма до надлежащего вида потребуется ни один год, значит, придется искать уже готовое. Присмотрим кого победнее и предложим серебро. Пошли на рынок, там народа больше.

- Что-о-о? Ты хочешь сказать, что я должен буду надеть чужие обноски?! - возмущенно дернулся Ликург.

- Я не настаиваю, - стараясь удержать на лице равнодушное выражение лица, пожал плечами Миртил. - Если уверен, что подадут и в твоей нынешней одежде, хватай костыль и вперед на работу, - неопределенно хмыкнув, он махнул рукой в сторону стратегически рассредоточенных вдоль аллей нищих.

Ликург на автомате проследил за рукой. Чем дольше он разглядывал калек, принявших экзотические позы и выставивших на всеобщее обозрение всевозможные язвы, тем тоскливее становился его взгляд. Миртил с сочувствием потрепал друга по плечу:

- Нас никто не торопит. Мы вполне можем поискать человека... м-м-м... не слишком отталкивающей наружности... Сам выберешь кого разденем. Тряпки постираем и кипяточком обдадим, чтобы не так противно одевать. Пылью и грязью уже сам покроешь.

Поникнув головой, Ликург только невнятно помычал. Миртил не стал уточнять, согласен ли тот с его предложением или нет. Иного варианта они все равно не имели.

Два дня они кругами бродили по базару, постоянно крутя головами по сторонам. Как только замечали какого-то оборванца, принимались внимательно рассматривать его со всех сторон. Жертва столь пристального внимания испугано отступала и, резво нырнув в толпу, исчезала с базара. Вскоре на парней уже стали коситься торговцы и покупатели, завидев странную парочку, придерживали руками кошельки и старались отойти подальше.

К концу второго дня Миртил не выдержал и тихо, но так, чтобы услышал Ликург, пробормотал:

- Еще немного побродим и ни одного оборванца на базаре не останется. Попрячутся. Придется идти к старьевщику, а там тряпки неизвестно с кого. Вполне может оказаться, что и с трупа сняты.

Ликурга от подобной перспективы передернуло. Помявшись, он тяжело вздохнул и попросил Миртила подыскать достойный вариант.

- Не могу... Даже подумать страшно... Единственное желание все бросить и сбежать, но ведь побег не избавит ни от задания, ни от ученичества.

Миртил понимающе кивнул и, заскочив в продуктовую лавку, купил каравай и кольцо колбасы. Вручил другу по куску и того, и другого, и себя не обделив, он пошел по-новой обходить базар. Не пройдя и трети маршрута, остановился и изучающее посмотрел на мужичка, растерянно топтавшегося у лотка с булками. За руку тот держал испуганно сжавшуюся девочку-подростка, не старше двенадцати лет. Одежда на этой парочке было достаточно ветхой, украшенной аккуратными многочисленными заплатками, благодаря которым еще как-то сохраняла свою форму. Подойдя, Миртил отломал большой кусок каравая и колбасы, и протянул бедняку. Тот недоверчиво посмотрел на еду, с трудом перевел взгляд на высокородного. Этих хоть во что наряди, не спутаешь с простолюдином. Мужик испуганно отступил на пару шагов. Он понимал, что даром продуктами никто разбрасываться не будет, значит, что-то от него хотят, но что запросят неизвестно.

Миртил молча стоял с протянутой рукой с интересом глядя на мужичка. Стоявшая за спиной мужчины девочка судорожно сглотнула. Поколебавшись, тот степенно взял предложенное. По глазам было видно, что он с трудом сдерживается от того, чтобы не вцепиться в хлеб зубами. Разделив на три не равные части, одну он протянул дочери, а большую часть спрятал в котомку. И лишь после этого вгрызся в свою часть еще горячего хлеба, с опаской поглядывая на дарителя. Миртил не стал торопиться. Подождал, пока мужик насытится, сытый желудок настраивает на благодушный лад, а значит, услышав странное предложение, тот не сбежит.

- У меня к вам деловое предложение. Вот этот молодой человек жаждет приобрести вашу одежду. Он готов заплатить, сколько скажете.

Чуть не подавившись, мужик проглотил не жуя солидный кусок хлеб и настороженно пробормотал:

- Вы так шутите?

Миртил долго пытался убедить его, что это не издевательство праздно шатающихся аристократов, однако бедняк никак не мог уразуметь, чего надо двум господам. Поначалу мужик решил, что богатые лоботрясы просто издеваются. Но, когда светловолосый парень показал две серебряных монеты, он впал в прострацию и перестал реагировать на слова. Миртил не сразу заметил отключенное состояние бедняка и несколько минут вдохновенно распинался о сложной доле учеников и богатой фантазии учителей. Наткнувшись на пустой взгляд, он замолк на полуслове и обеспокоено помахал рукой перед глазами стоявшего столбом бедняка. Сбоку подошел темноволосый мужчина лет пятидесяти, судя по одежде и манере держаться, из торгашей.

- У меня тут неподалеку лавка, если вас интересует одежда, - уважительно поклонившись, предложил он. - За ваши деньги я подберу ему парочку не слишком заношенных рубах и штаны. Там же он может переодеться.

Миртил оценивающе посмотрел на влезшего в разговор мужчину и задумался, а не слишком ли много он предложил за рванье. Лавочник не рискнул прерывать размышления высокородного, повернулся к бедняку и потрепал того по плечу:

- Что за дело привело в город и как долго собираешься тут находиться?

Мужичок встрепенулся и расстроено забубнил, как бы оправдываясь за свой вид:

- Дом сгорел... И жена... Болела, не успела выскочить. Скотина тоже сгорела... и инструменты... Вон с дочкой остались. Думал, в городе работу найду. Да вот, все никак... Это уже третий город.

- Что умеешь? - тут же деловито поинтересовался лавочник.

- По плотницкому делу. Дочка шитью да вышивке обучена. Жена мастерицей... была... дочку обучила, - ободренный вниманием, ожил мужик.

Торгаш окинул девочку расчетливым взглядом и предложил:

- Давайте пройдем ко мне в лавку, пусть твоя дочь покажет, чего умеет. Если понравится ее работа, возьму помощницей жене. Она у меня шьет на заказ. А тебя... Сарай давно поправить собирался... Да и пристройку возвести... Раз из деревни, значит за лошадьми можешь ходить? - он вопросительно посмотрел на погорельца и дождавшись кивка, продолжил, - для кухни дрова колоть, воды принести... Мои еда, жилье и за три декады будет вам серебрушка за двоих. Согласен?

Мужичок интенсивно закивал головой. Миртил услышав предложение лавочника, понял, что если сейчас не вмешается, подходящий костюмчик уйдет, и придется поиски начинать с начала.

- Эгей, вы случаем не забыли о моем предложении? - всем своим видом выражая недовольство, произнес негромко Миртил.

Лавочник очнулся от подсчета прибыли и испуганно посмотрел на стоящего перед ним парня. Буквально секунды ему хватило, чтобы понять, где и что он сделал не так: мало того, что влез к высокородному со своим предложением, так еще отвлекся и чуть не увел у него клиента. Испуганно икнув, торговец засуетился и, не переставая кланяться, затарахтел, что он никогда и ни за что... просто, не хотел мешать размышлениям господина.

- Как я понимаю, вам для каких-то своих дел нужны эти... это... сей наряд? Так мы сейчас и быстро! И даже денег не возьмем. Правильно я говорю? - повернулся он к селянину и принялся усиленно подмаргивать и косить глазами в сторону. Владелец эксклюзивных лохмотьев испуганно попятился, но, будучи ухвачен за руку, замер и интенсивно закивал головой.

- И если господа пожелают, моя дочка собственными руками это выстирает, - тут лавочник запнулся на секунду и с сомнением посмотрел на рубище, но, решил, что если понадобится, всех домашних подключит. Затем, вздохнул и, совсем уж нерешительно добавил, - и погладит, а если чего и отвалится, жена подошьет.

Миртил повернулся к Ликургу и подмигнул многозначительно, проблема с постирушками решилась сама собою. На что тот лишь несчастно улыбнулся.

Через три часа парни вышли из дома купца сытые, со свертком, в котором лежала несколько раз выстиранная и починенная одежда, в которой только на паперти и сидеть. Как только они вернулись в домик вдовы, Миртил закопался в сумки со своими вещами. Перетряхнув их до основания, выставил на стол небольшую баночку синего стекла и довольно потер руки:

- Речь отрепетировал, свободно двигаться на костылях научился, даже наряд подходящий нашли. Осталось придать твоей внешности соответствующий вид, и на этом подготовительная работа будет закончена.

- Что значит придать соответствующий вид? - опасливо покосился Ликург. - Я, конечно, понимаю, что моя гладкая и ухоженная рожа вряд ли вызовет жалость и желание подать, но, надеюсь, ты не собираешься разукрасить меня настоящими шрамами?

Миртил холодно посмотрел него и недовольно поджал губы.

- Возможно, моя помощь не отличается особой деликатностью, но неужели ты считаешь, что я способен нанести тебе реальный вред?

- Извини, - удручено вздохнул Ликург, - но я не представляю, каким еще образом можно придать мне жалкий вид. Даже если грязью заляпать, большой жалости это не вызовет.

- Помнишь мадам Горэ? - хмыкнул, оттаивая, Миртил.

- Прима Солемского театра? - скривился Ликург, всем своим видом демонстрируя, что ему сейчас не до артисток и прочих дам.

Миртил не обратил внимания на его ужимки и, усмехнувшись, продолжил:

- Пока ты развлекался с нею, я провел немало времени, под пиво с рыбой, в подсобных помещениях театра. Помнится, как-то сидели мы с папашей Роканом и обсуждали премьеру спектакля на героическую тему. Там в последней сцене главный герой появляется весь в шрамах. Меня заинтересовало, как они смогли так натурально их изобразить. Старик долго отнекивался, утверждая, что это профессиональная тайна, пришлось заказать вина. Всего после двух бутылок я узнал, что изготовлением нужных мазей, красок и даже лекарств у них занимается тетушка Кори, которая в труппе и за гримера, и за доктора работала. Причины, зачем мне это в тот момент понадобилось, не помню, но путем многоходовой интриги и некоторой суммы денег я приобрел баночку той мази. Вот она, - он пододвинул к Ликургу банку.

Уловив сомнение в голосе Миртила, тот открыл, осторожно понюхал, поковырял пальцем и вопросительно посмотрел на друга.

- Как я потом узнал, тетушка нигде не училась и все рецепты сама придумывала, - неопределенно развел он руками. - Насколько данное средство безопасно, я не знаю. Так что применять его или нет, решать тебе.

После короткой дискуссии парни решили все же опробовать сомнительное средство. С утра следующего дня, дождавшись, когда вдова отправиться по делам, они нанесли несколько тонких полос на ноги и принялись ждать результата. Высохнув, мазь стянула кожу, и полосы приобрели вид старых шрамов. Экспериментаторы подождали какое-то время, не появиться ли зуд или раздражение кожи, затем с увлечением занялись росписью. Руки и ноги Ликурга украсились страшными уродливыми "шрамами". Даже на лице парочку нарисовали.

- До чего же реалистично, - восхищенно вздыхал кандидат в нищие, крутясь перед зеркалом.

Неожиданно открылась дверь и на пороге нарисовалась вдова с корзиной в руках. Увидев разрисованного Ликурга, она испуганно вскрикнула и уронила покупки. Миртил бросился собирать рассыпавшиеся овощи, приговаривая что-то успокаивающее, но женщина шарахнулась в сторону и, взвизгнув, вылетела на улицу.

- Мда-а-а... Некрасиво получилось, - взлохматив волосы, огорченно произнес Миртил. - Надо бы извиниться, да где ее искать.

Искать ее не пришлось. Не успели парни решить, что делать дальше, как громыхнуло в сенях, и в дом ввалился жрец с четверкой храмовых воинов. За их спинами маячила перепуганная вдова. Парни застыли, с храмовниками шутить опасно. Дождавшись, пока один из воинов осмотрит дом, жрец потребовал объяснений, чем они здесь занимаются и зачем испугали несчастную женщину. Стараясь не делать резких движений, Миртил поведал об ученичестве Ликурга и необычном задании учителя.

- Мы даже представить не могли, сколько времени, сил и фантазии потребует такое, с виду несложное, задание, - вздохнул парень. - В данный момент испытываем средство, приобретенное у артистов. Увлеклись и не заметили прихода уважаемой хозяйки. Готовы приплатить за нервное потрясение, - покаянно произнес он.

Жрец закатил глаза и, перебирая четки, что-то неразборчиво зашептал. Буквально через несколько минут он широко раскрыл глаза и восторженно выдохнул:

- О-о-о, Великий Астрей! О-о-а-а-а... Он со мной заговорил! Да, да... Понял! - в экстазе прошептал он.

Развернувшись, попытался выйти, но врезался в косяк двери. Воин, невозмутимо стоявший у дверей, осторожно подхватил под локоть находящегося почти в нирване жреца и подправил в нужную сторону. Уже шагнув за порог, жрец оглянулся.

- Можете продолжать. ОН знает о вашем задании и не возражает. Но женщину успокойте, - почти нормальным голосом произнес он.

Когда за ними закрылась дверь, парни облегченно выдохнули.

- Гхм... С чего бы это Великому Астрею интересоваться столь мелкими сошками, как мы? Странно все это...Неважно, главное, что не возражает. Ты в комнате спрячься, а я пойду с вдовой договариваться, - вытирая пот со лба, произнес Миртил.

На следующее утро среди группы нищих, сидящих у входа на базар, появился новенький.

Глава 24. Потрясающие встречи.

Переместившись на лесную дорогу, я по инерции огляделся. Никого в зоне видимости не наблюдалось. Вернул себе вид старика, как-никак к ученику иду, однако делать одежду грязной и рваной, как в прошлый раз, не стал. Бросив в рот пластинку сушеных абрикос, я медленно побрел по каменной дороге, вслушиваясь в пение птиц и шуршание листвы. С этим повелительством неизвестно, когда в следующий раз удастся вот так пройтись, ни о чем не думая, никуда не спеша. Я подозревал, что отдых продлится ровно до того момента, как группа подскока придет в себя и попытается реализовать мои же указания. Это только полный придурок способен вообразить, что, прочтя несколько фэнезюшных книг, точно знает, как правильно организовать людей и построить идеальное государство. Но жизнь такова, что людей в первую очередь беспокоит собственное благополучие, и потому мало кто жаждет организовываться, под чьей бы то ни было властью. И что самое печальное, каждый представляет по-своему как идеальный строй, так и методы достижения. Что и пытается навязать другим, не размениваясь на компромиссы.

Так и брел я погруженный в размышление о мировом несовершенстве и человеческом самомнении, граничащем с глупостью, пока, выйдя на открытое место, не заметил вдали деревеньку. Проходя по ней, я отметил необычайную для деревни чистоту и порядок. Стоки по краям дороги вычищены, вдоль улицы тянутся аккуратные заборы метровой высоты, увитые плетущимися растениями. Опрятные дома, чистота на подворье и садовые деревья, выглядывающие из-за крыш хозяйственных пристроек, радовали глаз. Услышав щелчок кнута, оглянулся. Трое подростков гнали по улице стадо коров. Решив переждать, я сел на лавочку у одного из ближайших домов. Открылась калитка и в проходе остановилась молодая женщина. Загнав пяток коров и пару телят на подворье, она заметила меня и пригласила в дом, поужинать и отдохнуть с дороги. Непривычная деревня меня заинтересовала, и я, не став кочевряжиться, принял приглашение. И как оказалось, не зря. Семейство оказалось прелюбопытнейшим: родители лет по шестьдесят, шестеро разновозрастных сыновей, столько же невесток, и около десятка ребятни. При такой толпе и никакого шума, споров или недовольных взглядов. Каждый занят своим делом, даже старшие дети приставлены к работе. Порядок и организованность восхитили меня, и я в наглую задержался на несколько дней, присматриваясь к размеренной работе небольшого, но дружного коллектива. Навязанная должность требовала вникать во все, что имело хоть какое-то отношение к управлению. Даже появилась мысль, а не взять ли хозяина на должность управляющего в свалившееся мне на голову драконье стадо.

И недели не прошло после моего ухода, как завибрировал коммуникатор. Посмотрел на экран, высветилось имя ИскИна. Отойдя за хозяйский дом, я нажал кнопку приема.

- Чего звонишь? Говорил же, у меня каникулы, не беспокоить.

- Тут почти у всех новеньких, что ты с Земли привез, проблемы возникли. Взвинченные все и дерганные. Рвутся с тобой связаться, на отговорки, что ты в отпуске не реагируют, - голос Мерка звучал почти не ехидно... ну разве самую малость.

Поняв, что спокойная жизнь кончилась, я распрощался с приютившим меня семейством, и, добравшись до ближайшей рощи, принялся выслушивать страждущих.

Оказалось, что почти каждый попытался запрячь кого-то из драконов в работу, и самое смешное, они пытались командовать и упирать на приказ повелителя. Потребовав, чтобы все желающие пообщаться собрались в общем зале, я дождался тишины и приступил к разъяснению политики партии:

- Хм... ну, что вы как дети, в самом деле? Вы хоть понимаете, кому приказывать полезли? Попросите их обернуться и присмотритесь. Это драконы. Дра-ко-ны! Существа, обладающие силой, несоизмеримой с человеческой. Да и размерчик у них побольше будет. К тому же владеют магией и не нуждаются... да почти ни в чем, и способны в любой момент улететь, если что-то не понравится. Они, хотя и живут семьями, однако большие индивидуалы, чем люди.

- Но как же тогда командовать и править ими? Ты же сам говорил организовать, - растерянно моргнула сестра.

- Во-о-от! Правильное слово - организовать! - я поднял палец вверх. - И что не менее важно, заинтересовать и увлечь новой информацией, новыми знаниями и умениями. Драконы живут долго и... скажем так, скучно. Они, как и люди, разные. Кого-то можно увлечь компьютерами или полетами на кораблях, кого-то возможностью выразить себя в строительстве. Надеюсь, найдутся и те, кто заинтересуется методиками воспитания детишек. Как сказал Астрей, присматривающий за этой расой, драконов следует воспринимать как подростков, нуждающихся в присмотре, обучении и направлении развития. Приказами эту публику не удержать, как только станет скучно, они разбегутся. Главное, не требовать от них ходить строем, а в остальном полный простор для фантазии и экспериментов.

Пока народ тихо офигевал, получив столь размытую и невнятную инструкцию, я быстренько отключился и, ехидно ухмыляясь, продолжил свой путь.

Ближе к вечеру впереди показался храмовый город, стоявший на вершине холма. Зрелище захватывало. Полюбовавшись какое-то время на подсвеченные закатным солнцем храмы, я неторопливо направился к воротам.

Беспрепятственно попав в город, я сразу же направился на базар, рассчитывая своего непутевого ученика отыскать именно там. Навернув пару кругов, недовольно вздохнул и поплелся на главную площадь перед храмом, где нищих собиралось даже больше, чем на базаре. Не сделал по площади и пару десятков шагов как с криком "Учитель!" ко мне подскочило... м-м-м-м... довольно непривлекательное существо, ловко прыгающее на костыле. Я с недоумением посмотрел на это "чудо".

Насколько я помнил, в ученики мне навязался молодой парень, на вид лет восемнадцати. Удлиненное лицо с каштановыми глазами и с серьезным таким шнобелем с горбинкой. Почти греческий профиль. Черные волосы коротко острижены и слегка вьются. При расставании он был одет в добротный, неброский дорожный костюм. Сейчас же передо мной стоял грязный калека, непонятного возраста, весь покрытый шрамами, с неопределенного цвета волосами и одетый в невообразимое рванье. Я попытался оторвать грязные руки от рукава своей рубашки, но попрошайка держался цепко.

- Учитель, наконец-то вы появились! - выдохнула мне в лицо перекошенная рожа.

Пока я решал, телепортироваться или все же выяснить, что этому хм... кошмару от меня надо, чумазое чудо, шустро перебирая костылем, дотащило меня до угла, у которого восседала кучка нищих.

- А ну-ка, расползлись! - прикрикнул мой проводник и взмахнул костылем.

Народ нехотя отодвинулся подальше.

- Садитесь, учитель, - опустившись на землю, кошмарик любезно похлопал рукой рядом с собою.

Сев, я внимательно посмотрел на чудо в лохмотьях. Хм... Каштановые глаза... Под грязью угадывались черные волосы... Шнобель... почти как у грека.

- Ликург? - озадаченно выдохнул я.

- Вы узна-а-али, - расплылся в счастливой улыбке... ученик.

- С трудом... С трудом... - потрясенно пробормотал я, - как же тебе удалось так реалистично обезобразить себя?

Ликург огляделся с подозрением на своих коллег и прошептал:

- Я вам потом, когда рядом никого не будет, расскажу и покажу.

Настаивать я не стал, только молча кивнул, разглядывая творчество ученика.

- И как сообщество тебя приняло? - вспомнив про группу, требовавшую с меня денег, с интересом уточнил я.

- Пришлось отстаивать свое место, - скромно потупился он, - кому-то особо недовольному и костылем досталось. Но я не зверствовал. Как только примете зачет, покину это место скорби, а им же и дальше здесь жить. Я даже представить не мог, сколько сил и здоровья придется затратить на... обучение. Но я сделал это! Правда мне помогал мой... - он замялся, - друг. Без него вряд ли успел так быстро наработать нужные навыки. Но вот вдвоем...

Пока я выслушивал гордого своими достижениями, Ликурга, неподалеку остановилась какая-то дама. Подняв глаза, я удивленно вздернул бровь.

- Иррона?! Что ты здесь делаешь? Что-то случилось дома? - обеспокоенно спросил я.

- Какой интересный молодой человек, - подошла дракона ближе и напряженно всмотрелась в парня. - Как тебя зовут?

- Ликург, - насупился тот.

Иррона нахмурилась.

- Как имя твоего отца? - грозно потребовала она. - Только не вздумай врать!

- Арихион Моэрский, - настороженно посмотрев по сторонам, сердито пробормотал парень.

- Королевский маг? - уточнила дракона, оценивающе глядя на парнишку.

- Ну... Да... - недовольно скривившись, тихо прошептал он.

- Он жив? - сузив глаза прошипела Иррона.

- Жив, - пожал плечами парень и вопросительно посмотрел на меня.

- Что-о-о-о?!... - взревела дракона.

Парнишка шарахнулся в сторону и спрятался мне за спину.

- Это он так воспитывает нашего сына?! Ребенок нищенствует на улице! Ну, он у меня ответит! - взвилась дракона. Слегка кивнув мне головой, что при развитом воображении можно принять за поклон, она прорычала:

- Повелитель. Простите. Я исчезаю. Необходимо решить свои семейные дела.

Стремительно развернувшись, она помчалась сквозь толпу.

Пожав плечами, я ничего не ответил. Спорить или становиться на пути взбешенной драконы я не собирался. Лишь про себя порадовался, что ей хватило ума не превращаться прямо среди толпы.

- Что происходит? И почему эта женщина назвала вас повелителем? - шепотом спросил Ликург.

- Э-э-э... Я в последнее время исполняю эти обязанности, - пробурчал я недовольно.

- А не подскажете, где и у кого вы правите? - парень с подозрением посмотрел на меня.

- У драконов, - вздохнул я и мысленно выругался, помянув навязанный титул.

Он опешил:

- Так она что, дракона?

- Угу, - насмешливо хмыкнул я, глядя на ошарашенное лицо ученика.

Он какое-то время молчал, переваривая информацию.

- Но вы же говорили, что не дракон? - обвиняющим тоном произнес он.

- И ты думаешь, это мне помогло? - фыркнул я саркастически.

Несколько минут парень пытался понять как такое возможно. Я не спешил с объяснениями, поскольку и сам считал, что происшедшее - чистой воды недоразумение. Не рискнув расспрашивать, он посмотрел вслед убежавшей девушке:

- А что она говорила по поводу отца и куда помчалась?

- Могу предположить, что в столицу полетела, - пожал я плечами, - а по поводу папаши твоего... Подозреваю, вздрю... нагоняй ему собирается устроить... наверное, - я с сочувствием посмотрел на Ликурга.

- А-а-а... за что? - недоумение огромными буквами просвечивало на его лице.

- Ну-у-у... Как подозреваю, собирается спросить с него за твой неподобающий вид, - усмехнулся я, представив ка-а-ак может спрашивать взбешенная дракона. - Надеюсь, в живых его все же оставит.

- Не понял... - парень растерянно хлопнул глазами.

- Это только предположение, и ничего больше, но, хм... кажется, она твоя мать, - хмыкнул я и ободряюще похлопал ученика по плечу.

Как только до его заторможенного сознания дошла информация, он вскочил, порываясь бежать за Ирроной, но ее уже след и простыл.

- М-ма-ама-а... Драко-о-она-а... - потрясенно прошептал Ликург и осел на землю.

Торнан прошелся по своему участку стены, поглядывая вдаль. Город располагался на вершине небольшой горы или высокого холма, это уж кому как. Если к высоте холма добавить высоту опоясывающих стен, то вид открывался захватывающий. Внизу все выглядело как обычно, поток людей и неторопливо плетущихся к городу телег с товаром и такое же медленное течение, уходящее вдаль, тех, кто покидал столицу. Не менее интенсивный поток шел по реке огибающей холм и стоящий на ней город. Торнан посмотрел на тень, отбрасываемую башней, и удовлетворенно вздохнул, судя по ее расположению, подходило время смены караула. Нырнув в прохладу тени, он достал из углубления сверток с остатками бутерброда и неспешно его доел. Довольно рыгнув, привалился к стене и вполглаза задремал. Поведение старого солдата не являлось чем-то особенным. Страна уже лет двадцать не воевала. Пограничные конфликты случались и нередко, но, к счастью, так и не перерастали в серьезные столкновения. Спокойная обстановка не лучшим образом повлияла на дисциплину стражников.

Свист рассекаемого воздуха разбудил Торнана, но глаза он не успел открыть. Резкий хлопок и сметенный воздушной волной, он покатился по полу. Торопливо вскочив, он прыгнул к копью, унесенному странным ветром гораздо дальше. Ухватив древко, солдат стремительно, насколько позволяли года, развернулся и выставил оружие перед собой.

- О, спаси Великий Астрей! - потрясенно выдохнул он, разглядев дракона, сидевшего на крепостной стене рядом с местом его отдыха.

- Позвать сюда королевского мага! - рявкнуло чудовище. - А то я сама поиском займусь. Сомневаюсь, что результаты моих изысканий правителю понравятся.

- Э-э-э... м-м-м...- замычал солдат, пытаясь понять, чего от него хотят.

- Мага мне и немедленно, - ударив хвостом рядом с впавшим в ступор мужчиной, прошипел дракон.

Проследив взглядом за осыпавшийся вниз кусок стены, солдат судорожно сглотнул и, заикаясь, громко произнес:

- Н-н-нет е-его. У-уехал с п-правителем на рассвете.

- Ку-у-уда-а-а! - взревело чудовище.

- Мне не докладывали, - испуганно брякнул стражник. Проводив взглядом еще один кусок стены, торопливо выкрикнул:

- Но я слышал, Их Сиятельство на охоту собирались... - отскочив от пронесшегося рядом хвоста, отстучал зубами, - в лесничество, расположенное на полпути к храмовому городу.

Выпустив вверх струю огня, дракон взмыл в небо и полетел в том направлении.

Потрясение от встречи оказалось настолько велико, что Торнан, проведя очумелым взором улетающее чудовище, осел на ослабевших ногах там, где стоял. Вытерев пот дрожащей рукой, он пощупал штаны, и, найдя их сухими, успокоенно выдохнул.

Глава Совета магов старался не отставать от правителя, мчавшегося впереди толпы придворных за оленем. Арихион терпеть не мог охоту, да и архон не испытывал от гонок по лесу большого восторга, но чертова политика снова и снова требовала их участия в данном развлечении, столь популярном в последние годы среди знати. Появление с дипломатическим посольством очередного младшего принца еще одного небольшого государства, снова вынудило больного Федосия Третьего делать вид, что здоров и бодр, чтобы не давать повода для слухов об ослаблении власти. Потому и приходиться главному магу страны, для обеспечения безопасности и, в случае необходимости, поддержания здоровья правителя, носиться по буеракам с визжащей от восторга оравой придворных и гостей.

Жертва охоты выскочила на открытое пространство и понеслась к реке. Толпа развернулась веером и, стараясь не вырываться вперед короля, помчалась следом. Мелькнула огромная тень, и на бегущего оленя спикировал дракон. Полыхнуло пламя, и на землю упала хорошо прожаренная тушка. Погоня резко затормозила, а кое-кто даже попытался на ходу развернуться. Повезло, что все остановились, иначе тех, кто не смог удержаться в седле, затоптали бы копытами. Дракон тем временем в несколько укусов сожрал предмет погони и хищно уставился на перепуганных людей. Наиболее шустро соображающие, подгоняемые страхом, сумели развернуться и через мгновение уже неслись к лесу, менее расторопные сбились в кучу. Телохранители подняли луки. Маг быстрее других пришел в себя и, усилив магией голос, скомандовал опустить оружие. Видя, что солдаты не спешат подчиняться, он сердито шепнул главе охраны:

- Стрелами эту громадину сразу не убить, а архон слишком близко к дракону. Стоит тому пыхнуть огнем и от правителя останется такая же добротно поджаренная тушка, как и от оленя. Драконы редко нападают на людей и то, только в том случае, когда сами люди нарываются на драку. Пусть лучше твои сомкнут строй вокруг Правителя.

Понятливо кивнув, начальник дал сигнал гвардейцам. Опустив луки, они сгрудились вокруг правителя. Пока маг судорожно решал, что предпринять и сказать, чудовище мотнуло головой и грозно рыкнуло:

- Где Арихион Моэрский? Немедленно подать его сюда!

В полной тишине все дружно развернулись к опешившему магу. Натолкнувшись на вопросительный взгляд Феодосия, Арихион недоуменно пожал плечами.

- Вам посолить-поперчить или так харчить будете? - выкрикнул из толпы придворных, сбившихся в кучу, молодой, ехидный голос.

Правитель бросил назад сердитый взгляд. На лицах придворных моментально проступило подобострастное выражение. Раздраженно выдохнув, архон повернулся к дракону и открыл рот, собираясь что-то ответить. Однако придворный маг требовательно махнул другу и воспитаннику помолчать, выехал вперед и почтительно поклонился.

- Я Арихион Моэрский. Судя по вашему кхм... настроению, вы чем-то недовольны мною, но, прошу прощения, я никогда не имел никаких дел с вашим племенем, - он бы еще долго оправдывался и извинялся, надеясь продолжительной болтовней хоть немного сбить накал эмоций у дракона, но говорить долго ему не дали.

Высоко над головами людей пронеслась струя пламени. Кони нервно заплясали на месте, а люди испуганно наклонились.

- Я оставила тебе нашего ребенка, а ты что же, денег и времени на него пожалел? - разъяренно гребанул ногами дракон и чуть сам не рухнул в образовавшуюся яму.

- Мне-е-е? На-ашего ребе-енка? - потрясенно переспросил Арихион. - Какого ребенка?

- Твоего! - рявкнула дракона и превратилась в очаровательную девушку.

- О-о-о... Ты-ы-ы... То есть, вы, - тряхнув несколько раз головой, словно пытаясь избавиться от наваждения, изумленно пробормотал маг.

- У тебя так много детей, что ты не знаешь о котором идет речь? - дракона в ярости топнула ногой и покачнулась, пытаясь удержаться на краю вырытой ею же ямы.

Придворные догадались, что обедать ими никто не собирается, и принялись тихо, но бурно обсуждать столь пикантные подробности из жизни придворного мага.

- И что с ним не так? - растеряно моргнул Арихион, уже точно зная о ком говорит дракон... на.

- Мой сын в рванье, покрытый жуткими шрамами и на костылях просит милостыню у Храма! - рассерженно вскинулась девушка и, скосив глаза на яму, предусмотрительно отошла в сторону.

- То есть как в шрамах... и п-по-очему милостыню? Э-этого просто не может быть! - от свалившейся драконы и не менее сногсшибательной информации, маг совсем ошалел.

Судорожно сглотнув, попытался взять себя в руки. Встряхнувшись, он расправил плечи и как можно увереннее произнес:

- С мальчиком все в порядке... Еще недавно было. Я лично с ним кхм... беседовал буквально луну назад, и он выглядел совершенно здоровым и беззаботным... До такой степени беззаботным, что позволил себе слишком много лишнего. Пришлось проводить воспитательную беседу, - Арихион неопределенно подвигал бровями. - Наверное все же немного переусердствовал. Поскольку мальчик, испугавшись наказания, сбежал из дома. Но чтобы успеть заработать шрамы и спустить все деньги за столь короткое время... Быть такого не может.

- Ты хочешь сказать, что я лгу-у?! - уперев руки в бока, грозно нахмурилась дракона.

- Ни в коем случае. Я же не самоубийца. Прекраснейшая, может вас кто-то ввел в заблуждение? - Заполошено взмахнул руками магистр.

- Я своего сына и за версту узнаю, - высокомерно фыркнула девушка.

- Уверены ли вы, сударыня, что мы говорим об одном и том же человеке? - с надеждой пробормотал Арихион.

Реакция драконы на вроде бы простой вопрос оказалась несколько неожиданной. Вернувшись к драконьему облику, она взревела столь яростно, что тех из придворных, кто еще не успел сбежать, как ветром сдуло. Рядом с магом и Правителем остались только принц и охрана.

Феодосий, видя, что ситуация на грани и корона может лишиться одного из самых сильных магов королевства, рискнул вмешаться:

- Уважаемая, мы никоим образом не подвергаем сомнению ваши способности или слова. Вы же понимаете, люди менее совершенны, чем драконы и не обладают вашими возможностями. Поймите нас правильно, услышанное сообщение настолько невероятно, что... прошу прощения, но нам сложно в это поверить. Позвольте столь несовершенным существам убедиться в ваших словах на личном опыте, - вытерев платком взмокший лоб, он с надеждой попросил, - давайте вместе посмотрим на мальчика, поговорим с ним и все выясним на месте.

Какое-то время дракона молчала, громко сопя и перебирая лапами. Затем, пыхнув дымом, недовольно произнесла:

- Л-ла-адно-о. Жду вас у входа в Храмовый город.

- Если вам не сложно, пожалуйста, появитесь у города в человеческом облике, чтобы не пугать людей, - крикнул вдогонку улетающей драконе, правитель.

- Х-х-о-ор-рошо-о-о, - прорычала она, удаляясь.

Заворожено проводив дракону взглядами, пока она не скрылась в облаках, мужчины облегченно выдохнули и переглянулись.

- Вот уж не ожидал от тебя такой неразборчивости в... связях, - осуждающе покачал головой Феодосий.

- А я и не знал, что она дракона. В тот день я сидел в одном довольно любопытном трактирчике и расслаблялся после тяжелых переговоров. Ко времени, когда ее заметил, я уже опустошил пару бутылок вина. Возможно поэтому ничего не почувствовал и не заподозрил. А в человеческом обличье, ты же сам видел, она чудо, как хороша. Так что, разглядев, сидящую за соседним столиком очаровательную девушку, я ни о чем, кроме знакомства и помышлять не мог. Ну, а потом, как-то не до того было, если ты понимаешь, о чем я, - фыркнул приходящий в себя маг. - Но вот в то, что Ликург ее сын, что-то я сомневаюсь. Драконы же яйца несу... кхм... рожают, - понизив голос и оглянувшись по сторонам, заявил он.

Повелитель Иртаки понимающе хмыкнул и тронул поводья,

- Как бы там ни было, а ехать в Храмовый город придется. Ссориться с драконами не стоит.

Разогнанных драконой придворных, решили не собирать. Проголодаются, сами путь к столице найдут. Выехав на дорогу, архон с магом в сопровождении охраны направились в сторону Храмового города с максимально возможной, но и чтобы не загнать лошадей, скоростью. При подъезде к ближайшей к городу роще они заметили дракону, удачно расположившуюся на поляне за кустами. Если бы солдаты, по приказу короля не высматривали ее специально, то так бы и проехали мимо, не заметив.

- Долго же вы, - пробурчала дракона, поднялась и, незаметно для человеческого глаза, трансформировалась в девушку. - Надеюсь, вы не ожидаете, что я до города пешком добираться буду? В этом случае придется свой основной облик принять.

- Нет, нет, что вы! - нервно воскликнул правитель, на миг представив их процессию, возглавляемую драконой и кивнул гвардейцам.

Ближайший солдат соскочил с коня, и подвел его к девушке. Проведя по морде храпящего животного рукой, от чего оно моментально успокоилось, хотя и раздувало нервно ноздри, дракона ловко вскочила в седло. Дернув поводья, направилась в сторону города. Кавалькада молча последовала за нею на небольшом отдалении. Благодаря посланному вперед гвардейцу, при въезде в город, стража распахнула ворота и очистила проход. Не доезжая до главной храмовой площади, вся группа спешилась и, оставив парочку солдат присматривать за лошадьми, пешком направилась за целеустремленно шагающей драконой в женском обличье. Подойдя к группе нищих, она ткнула пальцем в одного оборванца и грозно прорычала:

- И это, по-твоему, он здоров и беззаботен?

Охрана моментально расчистила пространство, оттеснив любопытных и образовав полукруг. Архон и маг приблизились к испуганно замершей кучке нищих. Сидящий чуть ли не в центре группы человек непонятного возраста, с головы до ног покрытый шрамами, растерянно посмотрел на дракону и неуверенно крякнул:

- Ма...ма?

Заметив Феодосия и принца, калека покраснел, а, увидев мага, попытался отползти, но уперся в стену за спиной. Пару минут Арихион недоверчиво всматривался в крутящегося, как на сковородке, оборванца.

- С-сын-нок, - заикаясь, прошептал он, - кто же тебя так покалечил? И почему ты не пришел ко мне? Неужели ты думаешь, что я бы тебя не вылечил? И деньги... Я ведь никогда не отказывал тебе в деньгах. Не понимаю! Не понимаю, почему ты здесь? - пошатнувшись, маг схватился за сердце.

С одной стороны его подхватил Феодосий, с другой подскочил Ликург и придержал за талию.

- Папа, успокойся, - тихо, сквозь зубы прошипел парень, - никто меня не калечил. Я учеником поступил, и учитель дал первое задание научиться просить милостыню. Ну, сядь я здесь с чистым лицом и телом, кто мне подаст?

Дракона неопределенно фыркнула. Ярость из ее глаз рассеялась, ей на смену пришло любопытство. Архон озадаченно хмыкнул и, оглянувшись, оценивающе посмотрел на принца, отчего тот нервно передернул плечами.

- Так это не шрамы? Но что тогда? - все еще не веря в происходящее, обессиленно прошептал Арихион.

- Тс-с-с-с... Ти-и-ихо. Это профессиональная тайна, - недовольно прошипел сын, оглядываясь по сторонам, - мне столько усилий пришлось затратить, чтобы достичь подобного результата, - он с гордостью погладил костыль, - а ты, своими криками сводишь мою работу на нет.

- За-аче-е-ем... - простонал отец, ничего не понимая.

Происходящее казалось ему страшным сном. Арихион не мог поверить, что его избалованный сын, переборчивый в одежде, привередливый в еде, не желающий знать, откуда берутся деньги... и вдруг сидит в пыли на площади, в грязных лохмотьях и просит милостыню.

Видя, что отец находится на грани срыва, Ликург решил поторопиться с демонстрацией, пока не началось. Отскочив в сторону, он встряхнулся и, художественно обвиснув на костылях, причудливо изогнулся и перекосил лицо. Затем протянул дрожащую руку к королю и магу и жалобно протянул:

- Пода-а-а-айте, на пропитание. Пожале-е-ейте калеку несча-астного.

Выпучив глаза, Правитель Иртаки, маг и даже дракона достали по монете и бросили в кружку.

- Да пошлет вам Великий Астрей удачу и процветание! - проблеял, поклонившись, Ликург и, ловко управляясь костылями, приблизился и прошептал:

- Во! Видали! Х-хех! Даже вас проняло!

Подмигнув, он выловил монеты из кружки и спрятал в лохмотьях. Арихион несколько раз тряхнул головой, пытаясь прийти в себя.

- Кто?! Кто твой учитель? Я тебя сколько раз к себе в ученики звал? А ты.. А ты... Учишься теперь милостыню просить... Зачем тебе это надо? - лицо мага начало буреть.

Сидевший неподалеку древний старик, встал и подошел к беседующим.

- Ну, я учитель этого оболтуса. И в ученики я его не звал, сам навязался. А учится он деньги считать и ценить, а то совсем разбаловали парня, - хмуро глядя на собравшихся, заявил он.

- О! Так мой сын у Повелителя в учениках?! - восхитилась дракона, - тогда никаких претензий и вопросов. За мальчика я спокойна.

- А шла бы ты... Ирр-р-р-ро-она, - с досадой протянул старик. - Правда, непонятно, почему ты сама мальчишку не воспитывала, а отцу подбросила?

- В нем человеческая составляющая оказалась сильнее драконьей, и мне пришлось вынашивать его в человеческом обличье, - она поморщилась и вздохнула, - у нас и такое бывает, но очень редко, и всегда мы отдаем человеческих детей отцу или его родственникам. Просто потому, что у нас нет необходимых условий для жизни таких детей. Всевозможные кроватки, пеленки, распашонки еще можно достать, но места нашего обитания - это горы, пещеры, камни, плюс слишком сильные перепады температур. У нас... в горах он бы не выдержал, а я не могу слишком долго находиться в человеческом теле. Поэтому и отправила мальчика к отцу, - с легким сожалением вздохнула дракона.

Проведя ладонью по щеке Ликурга, она улыбнулась:

- Не оправдываюсь и не извиняюсь, поскольку виноватой себя не чувствую. Таковы обстоятельства. Единственно за что прости, что, вместо того, чтобы расспросить, помчалась выяснять отношения с твоим отцом, и этим раскрыла твое родство с драконами. Это может принести серьезные проблемы, но поскольку тебе повезло стать учеником у Повелителя Драконов, надеюсь, никто не рискнет тебя трогать. Если захочешь меня увидеть, попроси учителя. Он поможет, - и то ли кивнув, то ли поклонившись старику, она решительно направилась к выходу.

Растерянно проводив взглядом уходящую дракону, Арихион повернулся к сыну. Наткнувшись на взгляд отца, тот неопределенно пожал плечами, и встал ближе к учителю, намекая, что сейчас его судьба зависит от другого человека.

"А человек ли он? Ведь дракона сказала, что он их повелитель" - маг хмуро и с опаской посмотрел на старика. Происшедшее и услышанное настолько выбило Арихиона из колеи, что он не мог решить, обрадоваться или расстроиться столь необычному ученичеству сына. "Но ведь получается и сын не совсем человек... Однако дракона сказала, что он больше человек и похоже оборачиваться не может... О Великий Астрэй!" - мысленно взвыл маг, и нервно тряхнул головой.

- Вы его и летать научите? - неожиданно даже для себя вдруг ляпнул он.

- Вот это стихийное бедствие? Да запросто! Вот прямо сейчас и полетит, - ехидно фыркнул старик, взмахнул палкой, крутнулся и врезал ученику пониже спины.

- У-учи-итель, пожалейте кале-е-еку-у, - высоко подпрыгнув, парень, завывая, бросился от учителя.

- Как только сделаю из тебя калеку, так сразу и начну жалеть, - фыркнул старик.

Легко догнав ученика, нарезавшего круги по пространству, оцепленному гвардейцами, он принялся охаживать плечи клюкой. Взвыв, парень увеличил скорость. Располагавшиеся в центре круга, архон, принц и маг автоматически встали компактнее, чтобы случайно и себе не отхватить воспитательных процедур и поглядывали с сочувствием на воспитуемого. Тормознув, старик остановился возле мага.

- Вот, пожалуйста. Уже летает, - даже не запыхавшись, ухмыльнулся он и наподдал пробегавшему мимо Ликургу.

Тот еще прибавил в скорости. Арихион тяжело вздохнул, огорченно глядя на сына. Учитель сочувственно похлопал мага по плечу:

- Похоже, вы не те методы для воспитания применяли. Мой подход работает намного эффективнее. Сами видите, с одного тычка доходит.

Арихион криво усмехнулся:

- Да я и не спорю. Сам другим советую то же самое, только вот к своим детям подобные советы сложно применять. Это ведь не одноразовая акция, тут последовательность и настойчивость важны, к тому же необходимо каждый раз давая задание, предупреждать о последствиях, и если не выполнит - организовать эти самые последствия. Все это требует слишком много времени, которого и так ни на что не хватает.

Старик насмешливо хмыкнул:

- Время - это да-а-а. Удобная отговорка, прекрасно самоуспокаивает, мол, я бы со всей душой и охотой, да вот времени нет, дела-с. Понимаю. Своих трое и тоже воспитываю лишь от случая к случаю. И это плохо. В воспитании, как в бизнесе, стоит хлопнуть пару раз ушами, и упустишь правильное время, а потом всю жизнь расхлебывай последствия. Э-э-эх-х, - вздохнул огорченно повелитель драконов.

Заметив, что Ликург сбросил скорость, он сердито рявкнул:

- А ты не отвлекайся, летай, летай.

- Впечатляет, - вклинился в разговор Феодосий Третий, и, грустно усмехнувшись, взглянул на принца.

Тот с вытянувшимся лицом квадратными глазами смотрел на носившегося кругами друга.

- Вы еще учеников берете? А то у меня имеется один кандидат, которому тоже не помешает осознать на собственном опыте, откуда берутся деньги и научиться их считать. Не возражаю, если и летать его заставят, - кивнул Правитель в сторону Мелеагра.

Услышав слова отца, тот судорожно сглотнул и спрятался за спину мага. Повелитель драконов нервно прокашлялся.

- Да я бы и этого не взял, да он, кхм... разэтакий воспользовался моим незнанием ваших правил приема, - с раздражением покосился старик на пробегавшего парня.

- Ну, хотя бы на год или два. Мозги бы наследнику вправить, да ответственности научить, - грустно вздохнул Феодосий. Затем, наклонившись, тихо прошептал, - у меня ведь проблемы со здоровьем, в любой момент умереть могу. А этого раздолбая, прости меня Великий Астрэй, не допустят же к власти. Скажут молод и безответственен... и будут правы.

- Ой, давайте я лучше вас подлечу, - ужаснулся старик.

В этот момент пиликнул сигнал экстренной связи и перед собравшимися в метре над землей раскрылся голоэкран. Все, кроме старика, шарахнулись в стороны от возникшей в воздухе полупрозрачной фигурки девушки.

- Мрия, ты чего? Рехнулась? Я же среди людей, - недовольно вскинулся старик.

- Серж, у нас проблема. Нападение на планету, - торопливо затараторила полупрозрачная девица в неприлично обтягивающем серебристом комбинезоне, - я объявила срочный сбор для всех, кто хоть в какой-то степени научился управлять кораблями. Что делать дальше, не знаю, к тому же, меня драконы могут и не послушать, ты у нас повелитель, тебе и командовать.

Озадаченно почесав в затылке, старик позвал: - Мерк?

- Здесь, - произнес кто-то невидимый.

- Принимай, - вздохнул старик и...

Арихион потрясенно посмотрел по сторонам, исчез не только Повелитель Драконов, но и Ликург с Мелеагром и даже архон. Гвардейцы растерянно заозирались, не зная, что делать.

- Чего замер? - рявкнул в голове Арихиона голос. - Бери власть в свои руки, пока паника не поднялась, и объявляй военное положение в стране.

- Ты х-хто? - обалдело спросил маг, покрутив головой.

- Ну, блин, тормоз! Астрей я, Астрей! Можно сказать Великий, - съехидничал невидимый собеседник.

- А разве он, э-э-э... ты, существуешь? - все так же оторопело брякнул Арихион.

- Наглее-е-ец, - фыркнул голос, - по поводу моего существования мы с тобой, недоверчивый ты мой, еще побеседуем, - многообещающе хмыкнул он, - а сейчас быстро занялся делами.

Арихиона существенно тряхнуло, как будто пронзила молния. В следующее мгновение из тела исчезли все неприятные ощущения и усталость. Настолько бодрым и заполненным под завязку энергией он чувствовал себя только в глубокой молодости.

- А это для повышения скорости реагирования, - услышал маг и ощутил пониже спины удар, заставивший его подпрыгнуть на месте.

Только он вознамерился оскорбиться и высказать все, что думает по поводу всяких там самозванцев, но тут до мозгов наконец-то дошло, что голос говорил о нападении. Откинув неуместные амбиции, Арихион колданул.

- Внимание! - загремел голос мага на всю площадь. - На планету напали...

Он замялся. Кто и почему напал, он из краткого разговора не разобрал. "Пираты" - подсказал голос голове. Что за пираты, откуда и куда нападают, маг не понял, но расспрашивать не стал.

- Пираты! - громко провозгласил он. - Правители заняты организацией совместного отпора агрессорам. До окончания военного конфликта или возвращения короля, я беру власть в свои руки и объявляю военное положение.

Неожиданно зазвенели колокола в главном Храме. Слишком уж быстро прореагировали. На сигнальных башнях загорелись тревожные огни. Буквально несколько мгновений спустя послышался топот многочисленных ног и на площадь вбежал десяток храмовой стражи и молча выстроился по обеим сторонам от мага. Теперь даже самые тупые не сомневались в полной поддержке Храма всех действий королевского мага.

Недоверчиво окинул взглядом сосредоточенных монахов, Арихион вздохнул, развернулся и потрусил легкой рысью к оставленным лошадям. Сработала привычка принимать решения. Он еще не добрался до своего четвероного транспорта, а мысли уже потекли в нужном направлении, намечая первоочередные задачи.

Гвардейцы и храмовники согласованно последовали за начальством.

- Действительно, эффективный метод. С одного тычка включает, - услышал маг напоследок затухающий голос и скептически хмыкнул.

Глава 25. Подготовка к отражению.

Появившись в главном зале корабля, я почувствовал сильный удар в спину и покатился по полу. Сверху что-то придавило. Недоумевая, выбрался из кучи тел и с раздражением уставился на нежданных гостей.

- Мерк, не понял. Эти откуда и почему здесь? - рассмотрев, кто так грубо обошелся с моей тушкой, недовольно скривился я.

- Я здесь не при чем, - хмыкнул Мерк. - Сам же их и притащил.

- Что-то ты хитришь. Точно знаю, что ни одного из них не держал за руку, - отойдя от поднимающейся группы в сторону, недоверчиво пробурчал я.

- Ну, сам посмотри, - Мерк развернул передо мной экран с застывшими в последний миг перед перенесением фигурами.

На застывшей картинке можно рассмотреть, как Ликург, изогнувшись, вцепился за рукав моей куртки, в воздухе зависла фигурка еще одного парня, касавшаяся рукой Ликурга за плечо. Летун отставленной ногой, задевал принца, а тот поддерживал архона. Связка, однако.

- Угум-с, - задумчиво почесал я в затылке, не представляя, что с данной четверкой делать.

- Учитель, - упал передо мной на одно колено Ликург. - Позволь сопровождать вас и помогать во всех делах.

- Учитель, - упал на колено, прилетевший на хвосте, ученика тип, - Я, Миртил, незаконнорожденный сын аркха Сарима Тойского, прошу принять меня учеником, и обязуюсь беспрекословно подчиняться и выполнять все указания учителя.

Меня буквально перекосило от этих слов. Прямо аллергия образовалась на всяких там учеников. Пока я кривился, как от зубной боли, передо мной, после мощного подзатыльника, быстрее соображающего и озабоченного папаши, рухнул еще один пацан и повторил слова Миртила.

- Обойде... - сердито начал я, но Астрей помешал послать их всех далеко и надолго.

- Прими их, пожалуйста, - раздался в моей голове его голос. - Жаль упускать столь уникальную возможность примирить и заставить действовать вместе настолько разные расы.

- А при чем здесь ученики и возможность примирения? Да и кого примирям? - озадачившись его полетом мысли, я даже выругаться забыл.

- Драконов и людей, конечно. Ты - Повелитель Драконов и, несмотря на попытки откосить, тебе придется частенько с драконами встречаться, решать всевозможные вопросы и выдавать указания. Значит и ученикам твоим не раз придется с ними столкнуться. Мелеагр - принц и вероятный правитель Иртаки, Ликург - сын придворного мага и сам неслабый маг... будет, если погонять хорошенько. Если будущая элита страны подружится с драконами... - он сделал многозначительную паузу и совсем не в тему добавил, - за мной не заржавеет... кажется так у вас говорят.

- Ладно, - вздохнув, громко произнес я, - только громыхать здесь не рекомендую.

- Я тихонечко, - ответил Астрей вслух, и в помещении тихо прогремело.

- Ур-ра-а-а-а, - подпрыгнул Миртил и принялся тискать Ликурга.

Принц только нервно сглотнул и страдальчески посмотрел на радостно улыбающегося отца.

В этот момент пиликнула дальняя связь и на экране возник Риисаант, глава группы раминов, наблюдающих за экспериментом над драконами.

- Серж, ты какие-либо указания по отношению к приближающейся группе кораблей собираешься выдавать или пусть себе летят? - с легкой иронией спросил он.

- О-о-ох-х, ты ж! - встряхнулся я, вспомнив надвигающуюся проблему.

Полководческих талантов в себе до этого момента я как-то не замечал. О боевых действиях только в художественной литературе и читал. Если бы простое чтение делало из людей полководцев, предпринимателей и прочих героев, то почему не только в России, но и во всем мире, при огромной читательской аудитории, большинство народа до сих пор бедные и неустроенные? То-то же! Тут только целенаправленное изучение темы и реальный опыт срабатывают. От большого самомнения только проблемы бывают. Особенно у окружающих.

- А-а... Э-э-м-м-м... я же ни разу по-настоящему не повелительствовал и уж тем более не командовал всякими там сражениями, - растерянно пробормотал я и с надеждой посмотрел на рамина, - может чего посоветуешь?

- Вариантов немало. Самое простое - это сбивать на подлете, - невозмутимо предложил тот.

- У-угу-у-у... - я задумчиво почесал затылок. - Столько добра и все на ве-е-етер пустить? Жа-а-алко. А можно их как-то так посадить, чтобы никаких войнушек-стрелялок не устраивать? Корабли нам и самим пригодятся, например, для патрулирования.

- Летит в основном старье, - так же спокойно уведомил Риисаант.

- Так даже лучше! Будет еще один вид развлечения-обучения для драконов. Заодно и мечту Астрея удастся воплотить в жизнь. Наберем поровну людей и драконов, и пусть себе совместными делами занимаются: собирают, разбирают, ремонтируют и модернизируют. Совместный труд, говорят, сближает. Вот и проверим на практике.

- А экипажи оставлять в живых?

- Несомненно! Уголь добывать кому-то тоже надо, да и для всевозможной подсобной работы, на которую драконов вряд ли удастся загнать, работнички потребуются, - уже бодрее добавил я.

Рамин на несколько секунд прикрыл глаза, видимо беседовал с кем-то.

- Если хочешь и корабли сохранить и экипажи в живых оставить, то возникают некоторые проблемы. Решаемые, но побегать придется, - сообщил он, открыв глаза. - К планете направляется около сорока... можно сказать, кораблей, в основном старые списанные круизные яхты, и курьерские шлюпки. Только в половине из них имеются экипажи, в остальных пираты летать не рискуют, однако при благоприятном стечении обстоятельств добычей загружают. Если такой корабль с товаром доходит до базы, значит повезло. К тому же, если облюбованная для рейда планета имеет сильную противокосмическую оборону, пока защитники с пустышками разбираются, корабли с экипажами убегают. Так что с беспилотниками будем делать? Уничтожать?

- Если возможно, то лучше сохранить и их. В крайнем случае на запчасти пустим, - неуверенно предложил я, а затем не выдержав, взвыл, - народ, летят же! Надо срочно определяться с планом! У меня ни одной светлой мысли. Кто что-то конкретное может предложить?

- Мы начнем действовать, когда корабли войдут в атмосферу, - спокойно произнес Риисаант. - Вырубим электронику в тех, что с экипажами. Ничего с ними не случится, - подняв руку в успокаивающем жесте, улыбнулся он. - В тот же момент включится аварийная система, так что они, хоть и немного жестковато, но вполне безопасно сядут. А чтобы не в городах приземлились, слегка подправим траекторию. Оружие, в основном, так же с электронной начинкой, а значит работать не должно. Вам останется вовремя появиться и не дать разбежаться.

- Летная группа готова действовать хоть сейчас, - бодро отрапортовал Михаил, чья радостная физия возникла в небольшом окне в углу экрана.

- И сколько они у тебя налетали? - недоверчиво скривился я.

- Сам же говорил, при таком уровне автоматики с электроникой невозможно убиться. К тому же это прекрасный шанс поучаствовать в реальном деле, - сверкнул он глазами в предвкушении этого самого дела.

- Считаю, стоит позволить нашим летунам потренироваться, - в углу экрана появилось еще одно окно с серьезным Максимом Ивановичем, начальником нашей СБ, - но только пусть захватят на каждый корабль по группе из четырех м-м-м... - стопорнулся он на мгновение, - парней. Мда... Потенциальных шахтеров надо будет кому-то паковать и строить. А я тут небольшую группу желающих отобрал. Пусть посмотрят в реале, как и с кем придется работать, - он тяжело вздохнул. Видимо еще не привык к экзотическим подчиненным. - Если не сожрут нарушителей, то построят.

- Да, пожалуйста. Даже если кого и схарчат, то сильно ругать не буду, - фыркнул я обрадованно. План действий начинал вырисовываться, и это меня вдохновляло.

- Вы не будете возражать, если я привлеку ребят из конторы, которых вы э-м-м... прихватили с Земли? - немного замявшись, спросил майор.

- О-о-о, замечательная мысль. Уж они-то эту кухню хорошо знают, вот пусть и проследят за драконами своей группы.

Майор кивнул и отключился. Исчез с экрана и Михаил.

- Серж, - вмешалась в разговор Мрия, - надо оповестить людей... хотя бы в городах, чтобы попрятались. Вдруг кто-то из пиратов прорвется.

- А-а-а... что ты можешь предложить? - я шустро переложил проблему на девичьи плечи и довольно усмехнулся.

- Послать драконов в качестве вестников, - не смутилась та.

- Не спорю. От одного их вида народ попрячется, однако все решат, что драконы напали на человеческие поселения, а значит, про дружбу и взаимодействие придется надолго забыть, - я задумчиво потер подбородок. - Вот если бы с каждым из драконов по человеку послать... Но у нас столько людей нет.

Тут в разговор вмешался один из новообретенных учеников. В процессе обсуждения, я про прибывшую у меня на хвосте компанию и забыл совсем. А парни, сбившись в кучку вокруг Правителя, молча и со жгучим интересом, наблюдали за моими переговорами.

- Сейчас по дороге к столице мчится отряд гвардейцев во главе с придворным магом. Если объяснить ситуацию, думаю, аркх Арихион даже обрадуется вашей помощи, - немного неуверенно произнес... кажется, парня Миртилом зовут.

Все дружно посмотрели на говорившего. Смутившись от всеобщего внимания, парень покраснел.

- Если понадобится, я лично отдам приказ солдатам, - расправил плечи Правитель Иртаки, до этого потрясенно взиравший на появлявшиеся и исчезающие на экране лица.

Идея мне понравилась, и я удовлетворенно кивнул хм... ученику. Парень радостно засиял.

- Не подскажете ли, уважаемый Риисаант, как долго еще наши кхм... гости подлетать будут? А то мы тарахтим, тарахтим, а они все подлетают и подлетают, но пока долететь не могут, - обратился я к рамину, не сумев удержаться от колкости.

- Это же Космос! Расстояния не в метрах и даже не в километрах меряют, - вернул он удар, - так что час-полтора у вас имеется.

- Й-ес! - обрадовавшись, я довольно изобразил руками не совсем приличную, вернее, совершенно неприличную... особенно для правителя, комбинацию. Наткнувшись глазами на осуждающе нахмурившуюся сестру, смутился, - ну... эта... тогда мы к магу. Мрия подбрось к столице драконов-добровольцев, желающих поработать курьерами и согласных взять седоков на спину. Сколько наберется... или сколько в корабль влезет, - и уже тише, добавил, - и... попроси Мая и Эла прикрыть наш остров, а сама за детской долиной драконов присмотри.

- Будет сделано, мой повелитель, - фыркнула девушка и, ободряюще подмигнув, отключилась.

Глава Совета магов торопился в столицу, подгоняя лошадей. Рядом пылил десяток храмовой стражи, а за ними отряд королевских гвардейцев. В голове мага крутился целый сонм мыслей. Призрачные люди, появившиеся перед учителем Ликурга, говорили о каком-то нападении. Вопрос о том, почему он понимал незнакомый язык, он решил пока не затрагивать. И без того мозги пухнут. Тут бы с более серьезными вещами разобраться. Главной проблемой в возникшей ситуации является то, что ему мало того, что не объяснили кто, где и куда нападает, так еще и сына утащили, но что уж совсем плохо - аркха с наследником прихватили. Как доказывать Совету, что это не он их убрал, а теперь пытается захватить власть. Поддержка Храма - это хорошо, но недостаточно. В данной ситуации присутствие в свите храмовой стражи может и не помочь. Те, кто мечтает занять трон, просто из принципа, не пожелают признать законным верховенство мага. "Убедить" силы ему хватит, но это может привести к гражданской войне. Что совершенно нежелательно. Помимо государственных проблем, Арихиона беспокоил собственный сын. Родство с драконами, непонятное ученичество, по словам его матери, у Повелителя Драконов, с совершенно диким заданием, научиться попрошайничать, и в итоге встречи неожиданное исчезновение мальчика прямо на глазах у множества людей... И в довесок ко всем прочим неприятностям, отдающий приказы странный голос в голове, представившийся Великим Астреем. Арихион покосился на невозмутимых храмовников, если предположить, что говорил с ним не Астрей... хм... они бы не сопровождали его... Наверное...

Придворный маг тяжело вздохнул и попытался выбросить из головы всю эту кашу из сомнений, неверия, неуверенности. Получалось плохо.

Появившееся впереди и немного в стороне от дороги сияющее пятно отвлекло от размышлений. Отряд торопливо остановился и достал оружие. Арихион, выехал чуть вперед и выставил руку с активированным артефактом. Осталось послать импульс и между отрядом и странным посетителем возникнет огненная стена.

Из круга света вышел парень лет двадцати пяти, высокий с русыми волосами и серыми глазами, в синем... можно сказать, костюме... нечто цельнокройное с множеством кармашков, на ногах массивная обувь, не менее странной формы.

- Несмотря на то, что мы только что расстались, обстоятельства заставили искать встречи вновь, - великосветски поклонившись, вежливо улыбнулся он.

Глава Совета магов скептически хмыкнул. Ни сегодня, ни вообще когда-либо с этим типом он не встречался. Даже мельком. Невзирая на солидный даже для мага возраст, на память он не жаловался.

- Не знаю, с кем вы там расстались, но я вижу вас впервые. Поэтому попрошу не мешать нам продолжать путь, а то-о... - амулет в руке мага засиял ярче.

Необычный гость оценил выражение лиц и готовность к беседе, задумчиво прищурился и, полуобернувшись, крикнул:

- Эй, герои, а ну-ка выходи! Сами доказывайте и объясняйте! И быстро!
Из светящегося пятна выскочил... Маг даже зажмурился, не веря своим глазам. Перед ним стоял сын, но какой! Чистое, без уродливых шрамов лицо, серебристая одежда... такого же необычного покроя.

- Привет, пап! Про нападение ты уже слышал, - бодро затараторил сынуля. - План, как с пиратами будем разбираться, уже составлен, но требуется ваше участие. Учитель, - тут Ликург показал рукой на стоявшего рядом молодого парня.

- Учи-и-итель? - лицо Арихиона вытянулось.

- А? - сын вопросительно посмотрел на отца, - а, ты по поводу изменения внешнего м-м-м... облика? Ну, так он его сменил, - Ликург махнул небрежно рукой, как будто это обычное дело, видоизменять лицо и вообще внешний вид.

Арихион недовольно крякнул, и с сожалением подумал, что для вправления мозгов отпрыску время и обстановка неподходящие. Многообещающе посмотрев на сыночка, маг отключил артефакт защиты. А когда перед ним появились архон, принц и что самое удивительное - Миртил, маг совсем успокоился. Дальнейшая беседа не заняла много времени. Арихион быстро разобрался, что необходимо срочно добраться до столицы и быстрее это сделать на летающем корабле. Не без страха маг, храмовая стража и половина отряда гвардейцев вошли в светящийся круг. Остальные солдаты, подхватив поводья оставшихся лошадей, отправились своим ходом.

Глава 26. Драконы, маги и прочие Повелители.

Ликург просто млел от счастья. В это состояние он погрузился сразу после того, как до мозгов дошло КТО его Учитель. О-о-о! Сам Повелитель Драконов! А-а-а! От избытка чувств хотелось скакать и прыгать. Тем более Учитель сильно способствовал бегу, да и скаканию... скачкам... короче, шустрым перемещениям в пространстве по непредсказуемой траектории. А уж когда пусть и случайно, перенеслись в этот... как его? КарабЕ-ел! У-у-у... Это что-то! Это нечто! Это просто нирвана! О такой удаче незаконнорожденный сын придворного мага даже и не мечтал. Немного портило картину появление странно молодой женщины, заявившей, что она его мать. Правда, она не объяснила, на чем основывается ее уверенность, и ничем не подкрепила свои слова. Врет? Вряд ли. Нафиг ей придумывать и в мамаши набиваться к непонятному оборванцу, просящему на площади милостыню. Да и с отцом не промахнулась, реального притащила. Парень припомнил, как она папочку хм... склоняла, и восхищенно фыркнул. За свою жизнь он ни разу не видел, чтобы кто-то рисковал с его отцом ТА-АК разговаривать. А папик только глазами хлопал, от знакомства не отнекивался, да и по поводу ее материнства не спорил. Может и правда... Иметь в качестве матери дракону, конечно, круто, но настораживает упоминание о какой-то опасности из-за данного родства.

Ликург добросовестно попытался прочувствовать озабоченность по этому поводу, но ощущение "море по колено и горы по плечу" сводило на нет все озабоченности.

"Надо будет с Учителем посоветоваться", - легкомысленно отмахнулся парень и с умилением посмотрел на резко помолодевшего Сержа, переговаривающегося с людьми из странного зеркала.

"Сколько всего удивительного вокруг него. Надо держаться поближе. А если учесть его способность перемещаться в пространстве, то держаться стоит в прямом смысле"

Медленно протянув руку, Ликург осторожно, двумя пальцами прихватил складку на рукаве учительского кимби... м-м-м-низона. Отметив, что тот не заметил его манипуляций, гордо посмотрел вокруг и другой рукой разгладил невидимые складки на своей новой одежде.

Ликург хмыкнул, вспомнив процесс переодевания.

Как только Учитель, приняв ученичество у принца и Миртила, отвлекся на разговор с типом, появившимся в диковинном зеркале, другой голос направил их компанию, случайно переместившуюся в это странное место, приводить себя в порядок. Изумленно вертя головой, Ликург вошел в небольшую комнату и нерешительно замер. Голос скомандовал раздеться и войти в маленькую кабинку. Обалдевшего Ликурга несколько раз окатило теплой водой, пахнущей неизвестными цветами. Затем, обдуло горячим воздухом, моментально высушив. Необычные ощущения вогнали парня в прострацию, из которой его вывел все тот же голос, который скомандовал освободить помещение, одеться и выметаться. Угроза, что "щас опять мыть буду", взбодрила и придала дополнительную скорость. Ликург, сам удивился, как быстро справился с незнакомой одеждой и вскоре стоял за спиной Учителя. Остальные не намного дольше собирались.

Незаконнорожденный сын мага счастливо вздохнул. Изменение судьбы выглядело настолько кардинальным и настолько положительным, что тут даже самый уравновешенный человек взволнуется. А уж на свой счет Ликург не обольщался, ему еще работать и работать над собой. Когда-нибудь в будущем он, возможно, достигнет необходимой степени просветленности и отрешенности, а сейчас парень просто наслаждался.

От избытка чувств он толкнул локтем Миртила. Посмотрев на друга, разглядел, что тот напряженно хмурится. Ликург удивленно кашлянул.

- Ты чего? Не рад, что стал учеником? - шепотом спросил он.

- Рад, - тряхнул тот головой и попытался улыбнуться.

- А по виду и не скажешь, - хмыкнул недоверчиво Ликург.

- Никак не могу поверить. Кажется, что это все сон и сейчас ка-а-ак проснусь... - на лице друга проступила болезненная гримаса.

Ликург с трудом задавил сочувствие. Миртил мог и обидеться.

- А давай я тебя тресну, и ты сразу поймешь, что не спишь, - великодушно предложил сын мага.

Напоровшись на шальной взгляд друга, понял, что лучше заткнуться.

- Шутю, - неопределенно пожал он плечами и на всякий случай отодвинулся.

В этот момент Миртил встрепенулся и решительно сделал шаг вперед.

- Сейчас по дороге к столице мчится отряд гвардейцев во главе с придворным магом. Если объяснить ситуацию, думаю, аркх Арихион согласится поучаствовать в этом деле, - немного неуверенно произнес он.

Все дружно посмотрели на говорившего. Смутившись от всеобщего внимания, парень покраснел.

Стоявший рядом архон, встрепенулся. Происшедшие события основательно перетряхнули его взгляды на жизнь. Потрясенно взирая на появлявшиеся и исчезающие на экране лица, он ощущал себя мелкой, незначимой фигурой. Услышав о возникших затруднениях, очнулся.

- Если понадобится, я лично отдам приказ солдатам, - расправил плечи он.

Повернувшись, Учитель доброжелательно улыбнулся и кивнул. Митрил радостно засиял. Ликург гордо приосанился - от них тоже польза есть.

Догнали отца мгновенно. На изменившийся вид Учителя маг среагировал предсказуемо, в смысле, разговаривать отказался. Пришлось Ликургу предстать пред ясны очи папочки и объяснять ситуацию. Благо долго распинаться не пришлось. Многолетний опыт дворцовых интриг помог Арихиону быстро прийти в себя и уяснить, чего от него хотят. Не без страха маг, храмовая стража и половина отряда гвардейцев вошли в светящийся круг, чтобы продолжить путь на летающем корабле. Остальные солдаты, подхватив поводья оставленных лошадей, отправились своим ходом.

Как и следовало ожидать, ворота города оказались закрыты и стража не отзывалась. Не удивительно. Учитель сына задумчиво потер подбородок и оценивающе посмотрел на придворного мага.

- У нас нет времени ждать, пока солдаты отойдут от шока и прочих не менее приятных ощущений и рискнут пообщаться, - вздохнул он. - Не знаю, как скоро удастся убедить их в нашей лояльности и уговорить привести какое-либо начальство. Но даже если предположить, что служилые быстро подсуетятся, хоть кого-то приведут и даже сумеют вытолкать за ворота, не уверен, что переговорщик будет в состоянии воспринимать человеческую речь. Нужна личная встреча и на их территории. Для этого придется воспользоваться услугами драконов. В переговорах больше шансов у Его Величества, однако у него и так со здоровьем нелады, еще окочу... помрет по дороге. Ни принца, ни вашего сына никто слушать не будет, так что придется вам, уважаемый Глава Совета магов, взять переговоры на себя.

Арихион с аргументами согласился, но лететь категорически не желал. Уговаривали его дружно. Стоило ему на секунду отвлечься и невпопад кивнуть, как в тот же миг оказался на спине ящера. Еще мгновение и они в воздухе.

- Н-ху-у-у... н-ху погодите, - испуганно икнул маг. - Ч-черт с вами. Полетели. Но ни в коем случае не на главную площадь. Нас нашпигуют стрелами и забросают копьями до того, как меня узнают. Лучше уж на крепостную стену, а оттуда я уже ножками.

С нескольких сторожевых башен охранного периметра столицы раздался сигнал тревоги. Сигнал подхватили колокола храмов. Народ засуетился. Матери бросились загонять детей домой, лавки закрывались, мужчины спешно вооружались и бежали к стенам города. Столица готовилась встретить надвигающуюся опасность. Десятник дежурной стражи, как только услышал тревогу, рванул по лестнице наверх. Мигом взлетел по ступенькам и с трудом увернулся от столкновения с замершим, как соляной столб, стражником. Заглянув в лицо солдату, Куришан отшатнулся. Широко раскрытые глаза, стекленеющий взор и раскрытый рот говорили, что парень в глубокой отключке. Похлопав того по щекам, десятник с удовлетворением заметил, что солдатик глубоко вздохнул и нервно передернул плечами. Проследив за взглядом подчиненного, Куришан чуть сам не впал в прострацию. На поле, окружающем город, как будто из воздуха, появлялись все новые и новые драконы.

- Это война? - прошептал солдат.

- Н-н-не знаю, - почему-то так же шепотом, ответил десятник. Заметив дракона летящего к городу, неуверенно добавил, - подозреваю, что сейчас нам скажут, чего хотят.

Неуверенно подергавшись, будто не знал куда лететь, темно-зеленый дракон направился к этой парочке, напряженно наблюдающей за ним. Шарахнувшись к стене, Куришан оттолкнул туда же замершего солдата. Дракон, подлетел и попытался взгромоздиться на стене, прорезанной бойницами. Не удержав равновесие, покачнулся, недовольно рыкнул и, взмахнув хвостом, снес ограждения. Заценив преобразования, мягко опустился на свежесозданную площадку. Только теперь солдаты разглядели человека сидящего на спине чудовища. Одежда на всаднике выглядела подозрительно знакомой, вот только цвет лица был в тон дракону - зеленый.

- М-м-м... - первым очнулся десятник, как самый закаленный психически. Опыт не пропьешь.

- М-м-маг, - отстучал зубами молодой стражник, пошатываясь. Одной рукой он вцепился за бойницу, другую с копьем выставил перед собой. При этом копье выписывало замысловатые фигуры.

- К-к-кари-л-левс-ский, - оторопело добавил Куришан и встряхнулся, стараясь принять бодрый вид.

С трудом собрал глаза в кучку, он взмахнул рукой, собираясь согласно уставу, поприветствовать Главу Совета магов. Не повезло. Забыл, что рука судорожно сжимала меч. Вот и получил десятник по шлему собственным оружием. Зазвенело в голове даже громче, чем снаружи. Получив по кумполу, Куришан закатил глаза и медленно сполз по стене.

Придворный маг, напряженно восседавший на спине дракона, шумно выдохнул и неуверенно соскользнул на пол. Ноги и руки дрожали. Не желая демонстрировать перед подчиненными страх, Арихион сделал несколько глубоких вдохов-выдохов и постарался успокоиться. Почувствовав себя чуть лучше, поднял взгляд на затихнувших стражников, опасаясь нарваться на насмешку, но понял, что переоценил их храбрость. Молодой солдатик стоял посеревший, почти сливаясь со стеной, а десятник, вообще сидел на полу, закатив глаза.

- Позвать, - хрипло каркнул маг.

Солдаты никак не отреагировали на сипы. Времени на объяснения не было.

- Р-р-равня-яйсь, сми-ир-рна, - откашлявшись, гаркнул Арихион.

Команда, вбитая тренировками до уровня рефлекса, сработала ожидаемо. Десятник моментально взвился и, расправив плечи, вытянулся перед магом. Солдат отлип от стенки, вскинул копье на плечо и, покачиваясь, попытался есть начальство глазами. Получалось плохо. Чувствовалось, еще немного и парень сомлеет. Арихион с пониманием хмыкнул, события сегодняшнего дня настолько выбили его из колеи, что он бы и сам с удовольствием завалился в уголок. Однако положение обязывало удерживать глаза от выпучивания, челюсть от падения, а на дрожащие ноги и руки вообще не обращать внимания. Ободрить солдатика маг не успел, из дверей полезли запыхавшиеся стражники. Увидев дракона, смирно сидящего на площадке, передние стопорились, и даже пытались отступить, но бегущие следом, напирали.

У дверей образовалась о-о-очень плотная кучка растерявшихся солдат.

- Ор-р-ружие к бою, - раздался из-за спин звонкий голос.

На раз-два испуганная кучка превратилась в ощетинившегося копьями ежа и сделала шаг вперед.

- Сто-о-оять, - усилив голос магией рявкнул маг. Грозный ежик замер.

- Старший отряда ко мне! - потребовал Арихион.

Из-за спин солдат с трудом выбрался лейтенант.

- В-ваше... С-светлость? - неуверенно спросил он, рассмотрев, кто стоит перед ним.

- Страна в опасности, - отчеканил маг, не оставляя времени на неудобные вопросы. - На нас, - тут маг неопределенно булькнул и с некоторым сомнением добавил, - и на страну драконов вот-вот должны напасть.

Все солдаты, включая лейтенанта, недоверчиво покосились на скалящегося рядышком дракона, затем, с еще большим сомнением, взглянули на стаю чуть ли не в сотню чудовищ, расположившихся под стенами города. Представить идиотов, нападающих на место проживания драконов, у стражников не хватало фантазии. Мало того, что селились драконы в высокогорных долинах, расположенных в глубине горного массива, состоящего в основном из голых неприступных скал, до которых почти невозможно добраться, так еще и сами по себе зверюги представляли огромную опасность. Честного боя, стенка на стенку, от нелюдей ожидать не приходится. Им по фигу людские правила и законы. Полыхнет вот такая летающая горелка пламенем и десятка солдат как и не бывало. Заинтересуйся драконы людскими землями, мигом бы захватили. Арихион правильно понял ступор подчиненных.

- Нашлись, нашлись идиоты, - развел он руками. - Они просто еще не поняли, с кем связались. Его Величество решили помочь... кхм... то есть, Повелитель Драконов предложил объединить усилия в борьбе с врагами.

В этот момент дракон широко зевнул и недовольно переступил с ноги на ногу. Увидев чуть ли не перед глазами стройные ряды острых зубов, солдаты дрогнули, копья качнулись и стукнулись друг об друга. Дракон раздраженно дернул хвостом, сметя еще кусок стены. Спеша предотвратить конфликт, Арихион громко хлопнул в ладони, привлекая к себе внимание:

- Необходимо срочно известить города о нападении. Мне...М-м-м... Стране нужны курьеры-добровольцы, которых уважаемые э-э-э... господа... м-м-м... драконы согласились довезти... - маг поперхнулся, пытаясь сформулировать, чтобы и люди поняли, и драконы не обиделись. Так и не решив, как лучше, хмуро добавил, - донести на себе. Вот из вас и наберем первых добровольцев на полеты.

Не успел он и глазом моргнуть, как ощетинившаяся оружием группа людей прямо таки испарилась. Лишь лейтенант с трудом удержался от побега, по должности не положено, но он честно попытался слиться со стеной.

Озадаченно крякнув, королевский маг пристально посмотрел на паренька и понял, что лучше поискать кого-то менее впечатлительного.

Направившись к двери, маг вспомнил о драконе. Оглянувшись, огорченно вздохнул, зверюга меланхолично разглядывала город и всем своим видом показывала, что улетать не собирается. Арихион никак не мог понять, как этому п-прави-и-ителю, ... и ... по ..., удалось уговорить его лететь. А с какой скоростью его затолкали на спину этому крокодилу летающему! Он и мявкнуть не успел. Маг тяжело вздохнул. От полета остались самые неприятные ощущения, особенно, когда эта гадина, словно издеваясь, заложила крутой вираж... Арихион нервно передернул плечами. Оценивающе окинув дракона взглядом, он посмотрел вниз за стену и понял, что его преданность Правителю и государству может не потянуть еще один полет на этом чудовище. Он покашлял, привлекая внимание дракона.

- М-м-м... Спасибо за помощь. Вам лучше здесь не находиться, а то, - Арихион замялся, пытаясь придумать уважительную причину, по которой можно, без урона для собственного достоинства, избавиться от дракона. Неопределенно помахав рукой, он с сомнением произнес, - нападут... м-м-м... по глупости и... кхм... зашибут еще чем-нибудь.

В то, что кто-то рискнет нападать, верилось с трудом, а уж в то, что смогут нанести дракону какой-то вред... Фантазией магистр обладал богатой, без этого стать магом невозможно, но до таких пределов она, в смысле фантазия, не распространялась. Скорее уж, решительных идиотов придется в совочек сметать. Но ничего умнее в голову не пришло.

- Я, как только решу здесь все, что требуется, выйду через ворота, - твердо произнес Арихион и на всякий случай, вдруг дракон имеет другое мнение, торопливо нырнул в проем двери ведущей на лестницу.

Глава 27. Ур-ра-а! На нас напали!

Ррорх, с Главой Совета магов на спине, заложил мертвую петлю. Я усмехнулся, представив, что мужик ощущает. "Выделывается зеленый, а зря. Как я подозреваю, им еще встречаться и встречаться. Ох, не избежать ему ответной любезности от мага. Мири их потом".

Пока уламывали Арихиона, Феодосий, тот, который Третий, набросал распоряжения к градоправителям и старостам деревень. Размноженные тексты вручили гвардейцам и храмовникам, демобилизованным в курьеры, быстро, пока те не очухались, затолкали на драконов.

- Пройтись на низкой высоте над городом или поселком. Самым впечатлительным хватит, чтобы попрятаться, а тем, кто посмелее, грамота поможет принять правильное решение, - выдал инструкцию я, перед тем, как дать команду на взлет.

Проводив взглядом курьеров, внимательно огляделся. Прикинув на глазок, сколько собралось драконов, забеспокоился. У нас вроде поменьше было.

- Кроэтта, немедленно проверь, чтобы никого из чужаков, в смысле необраслеченных поблизости не оказалось! - скомандовал я в коммуникатор, стараясь перекричать стоявший вокруг шум.

Буквально через мгновение дракона нарисовалась передо мной. Я отшатнулся, сердито рыкнув:

- Какого черта?! Что-то неясно?

Она мило улыбнулась и кокетливо повела плечом:

- В кои веки что-то интересное появилось. На нас напали! Ну, ни прелесть ли? Чем не повод повеселиться? Всем же развлечься хочется. Так зачем кого-то гнать? Жалко, что ли?

Я шумно выдохнул. Вот скажите, как повелительствовать?! Это же просто наказание какое-то! Ведь каждую мелочь приходится не только объяснять, но еще и доказывать, что это обязательно нужно исполнить!

- Имеющимся на кораблях оружием уничтожить дракона вполне возможно. Не факт, что магия поможет. Мне ваших смертей не нужно! Астрей же требует дружбы и сотрудничества между расами. А какая может быть дружба, если кого из драконов убьют? - стараясь не перейти на крик, раздраженно бросил я.

Кроэтта недовольно поджала губы:

- Так рамины обещали...

- Мало ли что они обещали, - заорал я сердито, не давая ей договорить, - сказал чужих гнать? Значит гнать!

По округе разнеслось громогласное - Гнать! Гнать! Гнать!

Все вокруг заткнулись. Драконы, кружащиеся в воздухе, замерли на месте. И дружно, все разом повернулись и, кто с испугом, кто с недоумением, посмотрели в мою сторону.

Я медленно, сквозь зубы вдохнул-выдохнул.

"Ну, Астрей! ... Тудыть! Ептыть! С твоим повелительством! Тыдым... растудым! Ну-у-у, ... ..." - я мысленно с чувством выматюкался. Слегка выпустив пар, смерил раздраженным взглядом собравшихся вокруг драконов, и громко... Хм... Действительно ГРОМКО, произнес:

- В развле... тьфу, в боевой операции, разрешается участвовать только тем, кто имеет защитные браслеты раминов. Те же, кто не имеет, катятся к чер... на Драконий за браслетами. Я СКАЗАЛ!

И тут!!! О-о-о! Почти половину драконов как ураганом смело.

"Ох, ни х...я себе!" ошарашено подумал я, провожая взглядом улепетывающую свору.

Не успела стая скрыться за горизонтом, как раздался экстренный звонок от Мрии.

- Ты что, повелитель недоделанный, совсем сдурел?! Нас тут чуть с землей не сравняли. Сидим теперь в подвале и через экран наблюдаем, как драконы уровень раминов штурмуют. Браслеты требуют, - сердито прошипела девушка.

Я покаянно развел руками.

- Извини. У нас корабли на подлете, а тут этих принесло. Цирк им тут, видишь ли, на выезде! Развлечение! Ящерицы недоделанные! - я сердито сплюнул. - Вдруг кого из них покалечит или вообще убьет? Замучаемся проблемы разгребать. Вот я и придумал причину отослать.

- Да-а? М-м-м... Ну, тогда ла-а-адно, - кивнула она, успокаиваясь. - А за раминов можешь не переживать. Желали наблюдать за экспериментом, вот пусть не только наблюдают, - Мрия по-девчоночьи хихикнула, - но даже поучаствуют. Вряд ли для них является проблемой снабдить всех драконов на Флоксе браслетами, думаю, им и всех местных людей обеспечить не составит труда.

- К чертям раминов! Как дети? Не сильно испугались?

- Все живы, здоровы и даже не слишком напуганы. Своих пацанов Николай и Лера быстро похватали и закрылись в апартаментах. Валенс, услышав шум, сразу же ухватил Мегуми и ко мне притащил. Вон рядом сидят. А вот твои де-е-етки, - она хитро прищурилась.

- Что?- напряженно выдохнул я.

- Ой, да не нервничай. Живы-здоровы. Вот только в угол ставить некому. Они там ТАКО-ОЕ устроили. Носятся и скачут по замку, чуть ли не по головам и спинам желающих обраслетиться драконов, как-будто так и надо.

- Ох, как бы случайно не покалечили, - нахмурился я.

- Говорю же, не переживай. Ты же знаешь, к детям у драконов вообще трепетное отношение. А уж вокруг твоих умников-разумников все готовы часами хороводы водить. Вот малыши и пользуются вовсю.

- А куда смотрит Рроэрра?

- Принимает поздравления и комплименты, за таких умных и активных деток, - хихикнула Мрия. - Ладно, не буду вам мешать разбираться с самоубийцами.

Кивнув девушке, я попросил Мерка показать прибытие любителей легкой наживы. На экране показались стремительно увеличивающиеся разномастные корабли. Как рамины и предупреждали, выглядел так называемый флот непрезентабельно.

- Противник приближается! - голосом спортивного комментатора воскликнул Мерк.

Вздрогнув от неожиданности, я недовольно покачал головой, Мерк явно пересмотрел программ с Земли.

- Вот он начал торможение! Скорость падает, - продолжил прикалываться ИскИн. - Теперь наш ход. Рамины включили глушилку! Получи фашист гранату! Ха! Сейчас мы увидим, чего достойны эти ишачьи дети, позарившиеся на чужие колючки!

Стараясь не реагировать на выходку Мерка, я внимательно смотрел на экран, разбитый на десяток окошек, в которых с разных ракурсов отображалось происходящее.

- Обратите внимание! - Восторженно вещал ИскИн, - несколько раз дернувшись корабли нападающих резко замедлили ход. Похоже, включилась аварийная система. Но что это?! Один из кораблей завалился на бок и стал падать! Хм! Исчез?! Посмотрим в замедлении... Так, так, так... Судя по смазанному силуэту, его перехватили рамины и куда-то переместили. Вот еще один закружился! И снова?! Либо хитрят ребята, либо нам достанется такой хлам, что только в переплавку.

Исходя из донесения, поначалу основная масса пиратских кораблей направлялась к окрестностям столицы Иртаки, но благодаря действиям раминов приземление должно произойти километров на пять-десять севернее.

-Смотрите! - дико, как будто наши забили гол, заорал Мерк.

С трудом удержавшись, чтобы не подпрыгнуть на месте, я поморщился, - "развлекается, скотина".

- Драконы стремительно телепортировались навстречу! - зачастил он противным голосом. - Ну, сейчас они покажут этим редискам, что значит настоящие парни! Разбившись на небольшие группы, наши ребята рванули к опускающимся лоханкам. Мы видим как каждая из групп окружила свой объект и принялась... Хм... Не совсем понимаю, что они хотят сделать, но более-менее упорядоченный спуск стал походить на падение осенних листьев. Так же непредсказуемо носит и кружит. О-о-о! Смотрите, на левом фланге парочка чуть не столкнулась. Только чудом разошлись!

Напряженно уставившись в экран, я внимательно следил за разворачивающимися событиями. Время от времени то один дракон, то другой, а то и целая группа исчезала, появляясь вдалеке. Быстро сориентировавшись, мчались назад. Видимо, все же гости стреляют чем-то, значит не вся электроника сдохла или на этих развалинах автоматическое оружие имеется. Правильно сделал, что ящеров необраслетченных отослал. А драконы-то! Драконы! Что творят, сволочи! То в одну сторону толкают, то в другую. Такое впечатление, что пытаются отбить друг у друга.

Они же разваляют корабли еще до того, как те приземлятся.

Краем глаза заметил на земле нечто странное и попросил Мерка приблизить картинку. М-да! Штук шесть драконов поставив небольшой корабль на ребро, покатили по дну неглубокого оврага к группе деревьев.

- Э-эй, з-зар-ра-азы! Стоя-я-ять! Вы куда общественное хозяйство потащили?! А если там люди? Вы же их в гомогенную массу взболтаете! - рявкнул я по общей связи.

Все на мгновение замерли.

- А куда их девать? - шумно пропыхтел кто-то.

Я осмотрел с высоты окружающую местность.

- Обратите внимание на озеро, расположенное на север от города. На восточном берегу имеется большая и относительно ровная площадка. Сгребайте, что уже упало, туда. Только аккуратнее.

Выслушав заверения, что все всё поняли и уразумели, попросил Мерка подыскать в Драконьих горах подходящее место для устройства аэропорта и ремонтных мастерских. Куда-то же надо будет переправлять весь этот хлам. И продолжил наблюдение, изредка покрикивая на увлекшихся. Вокруг спускающихся аппаратов носилась небольшая стайка наших кораблей. Высадив наземные хм... войска, они принялись кружиться вокруг по непредсказуемым траекториям. Зачем это им, не представляю, но Михаил заявил:

- Парни имеют мало опыта полетов и слетанности никакой, но аппаратура надежная, да и наличие браслетов в любом случае не даст погибнуть, а большего и не надо. Зато поучаствуют в реальном деле, пусть и в виде статистов, и то неплохо.

Возражать я не стал, ему видней.

Какое-то время понаблюдал за летунами, потом переключился на наземников. Там бардак оказался не меньше. Пиратские корабли прикрытия, после выхода из строя электроники, относительно ровненько падали. А вот летевшие вторым эшелоном, несмотря на выход из строя аппаратуры, опускались замысловатыми зигзулями. То ли ручники какие имелись, то ли лаптями загребали, но было видно, что они стараются приземлиться у кромки леса, в густые кусты или небольшие полянки. Как только посудина касалась земли, из нее, как тараканы, ссыпался народ и шустро разбегался по лесу. Похоже, взбалтывание кораблей, шедших первыми, разглядели, несмотря на технические проблемы.

Вот за разбегающимися и бросились охотиться подчиненные Максима. Но то, как они это делали... Ну просто туши свет. С криками "Ур-ра!" драконы носились по лесу, мелькая то тут, то там, с гиком и свистом гоняя небольшие группы пиратов. Вызвал майора.

- Что у вас творится? - не сдержался я от начальственного рыка. - Это совсем не походит на военную операцию, даже до пионерской зорьки не дотягивает. Просто дурдом! Аттракцион! Цирк на выезде! Ты что, не можешь прекратить вакханалию?

- А зачем? Тем более, что просто не поймут-с. Что ты хочешь от существ, которые не знакомы с понятием дисциплина. Скажи спасибо, что они гоняют пиратов в человеческом обличии. Впрочем, в драконьем им было бы не так интересно: раз наступил, и от жертвы только мокрое место. Коллективные игры и гонки у драконов не приняты. А нападать на более чем одного дракона до этого времени никто не рисковал. Тут же реальный, хоть и слабый противник. Вот и радуются развлечению. Подозреваю, что гонять будут, пока пираты в состоянии ноги передвигать. А по поводу прекратить... Эти хитрецы на вызовы не отвечают, типа, заняты. В общем, как ты и говорил, эти крокодилы хоть и выглядят взрослыми кхм... в человечьем обличье, по поведению чисто дети. На каждое мое указание у парней находится по двадцать вопросов. Да и неинтересна им теория. Им мозги полоскать и полоскать, чтобы наставить на путь истинный. Мне в одиночку не справиться. Надо бы подмогу.

- Ну и где я ее возьму?

- Есть у меня на Земле несколько знакомых. Служили вместе. У кого-то проблемы со здоровьем, у кого с властью, а кого-то и старость догнала. Если пообещать восстановление здоровья, то они согласятся на любую работу. Однако мне придется говорить с ними лично.

Я задумчиво постучал по подлокотнику кресла. Тут на коммуникаторе появился вызов от Михаила:

- Серж, я тут посмотрел, что сверху сыплется. Оно, в отличие от раминовского, вряд ли настолько автоматизировано, что само будет летать - им все же как-то управлять придется. Инструкции по пилотированию и техосмотру, возможно, и найдем, хотя откуда документация на такое старье, но в любом случае нужны люди, чтобы этим предписаниям следовать. Драконов по бамажке вряд ли обучишь.

- Что ты предлагаешь?

- Могу поговорить кое с кем из знакомых ребят и пригласить сюда. Я понимаю, что земляне данные корабли не то что не знают, но даже и не видели никогда, - Михаил неопределенно хмыкнул, - однако человеку, умеющему работать с нашими самолетами, проще разобраться и в более сложных летательных аппаратах, чем тем, кто ни с какой техникой вообще не сталкивался.

Я недовольно нахмурился. И этот туда же. Хотя, если честно посмотреть на ситуацию, то парни правы. Конечно, можно управиться и с малым количеством учителей. Воспитать сначала десяток, те учат следующих, и так по нарастающей. Однако для этого нужно много времени, а у нас его, похоже, и нет. Координаты планеты уже известны не только раминам и шташам, но и посторонним. Так что вполне возможно ожидать еще гостей. А как долго будут помогать рамины, не ясно. Всегда надежнее полагаться только на себя, а всевозможная помощь и поддержка пусть остается приятным бонусом.

- Хорошо, перебросим добычу и пленных в подходящее место и отправим вас с Максимом на Землю за кадрами. Вам с ними работать - вам и выбирать.

- На территории наших гор имеется четыре удобных участка для космодрома с ремонтными мастерскими, - вклинился в разговор ИскИн.

Недолго думая, я выбрал самую большую долину и сбросил координаты раминам. Обещали помочь с транспортировкой, вот пусть и перетаскивают насыпавшийся хлам. Почесав озабоченно подбородок, я обратился к Мерку:

- Передай всем задействованным в операции драконам, чтобы стаскивать трофеи на площадку у озера. Как они это будут делать без разницы: могут катить, нести, хоть ногами пинать - главное, чтобы в одну кучку сгребли. Да проследи, чтобы никто ничего не заныкал. Не разыскивать же раминам имущество по кущерям.

После чего, снова связался Максимом:

- Как думаешь, долго твои еще развлекаться собираются?

- Ну, физически драконы посильнее будут. Пока пираты не выдохнутся, наверное, будем бегать.

- Мда... Будем надеяться, что хоть кто-то в живых останется, - я задумчиво потер подбородок. - Ну и черт с ними. Сами напали, и кто же им теперь доктор? - Сосредоточенно окинул взглядом экраны, отображающие происходящее внизу, вздохнул, - все же предпочту, чтобы эти типы остались живыми. Возможно, кто-то из них обладает полезными навыками. Вот и будет кому наших обучать. Так что лучше пригляди, чтобы не твои подчиненные не переусердствовали... Да. Еще. Поручи парням из конторы согнать тех, кто уже сдался, к озеру. О! Чуть не забыл. И прочесывание местности не забудь организовать, а то мало ли какие неприятности в будущем потеряшки могут подкинуть.

Укоризненно посмотрев, мол, за дурака то не держи, Максим кивнул и отключился.

Расслаблено откинувшись на спинку кресла, я задумался: "Все ли ценные указания розданы? Не пропустил ли чего или кого?"

В наступившей тишине из-за спины раздалось приглушенное:

- Учитель?

Услышав голос Ликурга, я резко развернулся и чуть не хлопнул себя по лбу: "Про этих-то совершенно забыл. Куда бы их пристроить? С Правителем-то понятно. Как поправит здоровье, скинем у ворот столицы. Кстати, неплохо бы наладить дипломатические отношения. После показа наших возможностей это пройдет на раз. Правда, из этой области я только помню, что есть дипломаты, посол и консул. Чем они друг от друга отличаются и что конкретно делают, понятия не имею".

Соединился по коммуникатору с Мрией:

- Слушай, надо бы организовать дипломатические отношения с Иртакой. Поскольку драконы до этого времени, подобным не озабачивались, то и этих кадров придется тащить с Земли. Прикинь, кому доверить поиск или сама съездишь?

Подняв глаза вверх, она подергала мочку уха:

- Если подумать, то, для построения нормального государства, еще столько разного люду нужно. Нам бы всем собраться, сделать мозговой штурм и записать, какие специалисты требуются, и только затем кого-то отправлять со списком и пожеланиями. Мы тут предварительно прикинем, но и ты не тяни с собранием.

На мои закатывания глаз, Мрия ехидно хмыкнула и отключилась. Я с тоской посмотрел на учеников и перевел взгляд на монитор. Внизу блестела река, изгибаясь змеей, петляла среди уходящего за горизонт леса. Между деревьями, то появляясь, то исчезая, носились драконы. Захотелось оказаться там, на природе: "Нет, я, конечно, понимаю, что тех, кто жаждет власти к ней близко подпускать нельзя, но зачем наделять ею того, кто категорически к ней не стремится? Который уж год то племянников, то семейство Гросарро, то раминов воспитываю, организовываю, тащу к светлому будущему. Теперь вот драконы, да еще и ученички... Отдохнуть бы от всего этого. Собственными детишками да магией заняться... Однако куда я с подводной-то лодки? Хош-не хош, а мечты об отпуске придется отложить в долгий... Нет не так. В ДО-О-ОЛГИЙ ящик. Лет эдак на пятьдесят, а то и все сто. Благо жизнь мне обещали длинную. Так что сопли подобрать и за работу. Раньше возьмусь, раньше освобожусь".

Решительно тряхнув головой, я оценивающе посмотрел на учеников:

- Ну, и что с вами делать?

- Мы владеем мечом и готовы присоединиться к воинам, - экзальтированно воскликнул Ликург.

- Да, готовы, - глядя на меня горящими глазами, выдохнул Митрил.

Мелеагр лишь кисло кивнул.

- Угум-с. К драконам, - я задумчиво посмотрел на мельтешащих среди леса драконов, - рановато вам еще рядом с ними хм... воевать. Не обучены они взаимодействию с людьми. Еще затопчут. Кому бы вас сбросить? - прошелся по списку проживающих на острове. - Наверное, Валенсу. Парню взрослеть пора, да и обязанностей у него меньше, чем у других. Пусть, ознакомит с жизнью и людьми на Драконьем, покажет, как и чем живем. Познакомит с драконами в более мирной обстановке. А потом будем смотреть дальше.

Тут пришел сигнал от саркофага, что глубокая чистка Правителя Иртаки закончена. Обсудил с Феодосием Третьим возникшую ситуацию, а вот на способах их решения застряли. Ни у него, ни у планеты вообще нет возможности как-то защититься, технический уровень не тот. Если только мы... Хм. Дойдя в своих размышлениях до этого места, я удивленно хмыкнул. Судя по всему, я здесь не случайно оказался. Да и рамины не от любопытства нам помогают. Похоже, драконов не столько от вымирания требуется спасти, сколько от выбивания. А то ведь налетят предприниматели, наделают чучел из взрослых драконов, а малышей в зоопарки... Мда. Фантазия у меня не на шутку разыгралась. Но что-то в этом есть. Значит, первое, что следует делать сейчас, это срочно выстраивать оборону. Не помешает и местных людей подключить. Не самим же корячиться. Времени на все про все не так много, как хотелось бы. К тому же не за бесплатно мы будем их прикрывать, а значит, стоит оговорить, что мы с этого будем иметь. Вкратце ознакомил Феодосия с набежавшими мыслями и предложил встретиться чуть попозже. Для выработки предложений требовалось осмыслить возникшую ситуацию.

- Мелеагр, как и остальные ученики, останется со мной. Будут изучать наш быт и возможности, пригодится для лучшего взаимопонимания между странами в будущем. В качестве представителя Драконии с вами пойдет Иррона. Заодно последит за вашей безопасностью. Если возникнут сложности с подданными, обратитесь к драконе, она передаст. Поможем, - улыбнулся я, и, связавшись с Ирроной по коммуникатору, обрадовал ту новым назначением. На попытку возмутиться заявил:

- Тебе проще найти общий язык с отцом ребенка, а он, все же, главный маг страны и друг правителю. В качестве основной обязанности - защита архона. С твоими возможностями и защитным браслетом это не сложно. Остальное не так важно. А со временем, подыщем замену.

Прошипев что-то, явно нецензурное, дракона отключилась. Оставил Феодосия Третьего с недовольной Ирроной за спиной, у ворот в город, направился на Драконий. Устало вздохнул. Пора серьезно браться за навязанную работу. Хотя, если быть честным, полученное долголетие, корабль и прочие бонусы, стоят нескольких десятков лет, затраченных на реализацию планов благодетелей.

Глава 28. Просились на экскурсию.

Ликург с замиранием сердца следил за учителем, за лицами, появляющимися на большой прозрачной стене, за тем, как они говорят. Что говорили, он не понимал. Хотя диалог велся на незнакомом языке, в голове ... или на ухо кто-то тут же переводил сказанное. И все же он не понимал. Обстановка вокруг захватывала своей необычностью, что его просто не хватало на вникание в разговор. Незаконнорожденный сын мага просто наслаждался ситуацией.

"Кто бы мог подумать. Какой удивительный зигзаг судьбы. Я был уверен, что попал в беду, а на самом деле ухватил удачу за хвост, редкую и удивительную, как птица Самир".

Полет его восторженной фантазии, рисующей заманчивые картины будущего, прервал голос Учителя:

- А ну-ка, навязанные недоразумения, освободите помещение!

Когда учитель, насмешливо хмыкнув, кивнул в сторону слегка светящегося пятна, через который они не так уж давно попали в это странное помещение, Ликург напрягся: мало ли, повелитель драконов и летающих домов мог себе позволить отказаться от учительства. Рядом так же напрягся Митрил. Только Мелеагр с надеждой посмотрел в проем. Нерешительно потоптавшись, парни двинулись к открытой... двери. Выйдя из летающей повозки, Митрил и Ликург облегченно вздохнули, вздохнул и Мелеагр, но уже расстроено. Оглядевшись, парни замерли от восхищения. Окружающий пейзаж не походил ни на что ранее виденное. Летающий дом стоял на предпоследнем уровне усеченной ступенчатой пирамиды, которая потрясала и подавляла своими размерами. Одной стороной это удивительное сооружение опиралось на скалу. Другая почти отвесно спускалась вниз к зеленой долине, окруженной грядой гор, с озером в центре. Осмотр прервало возникновение рядом прямо из воздуха подростка лет пятнадцати, одетого в пятнистую одежду с множеством карманов. От неожиданности Ликург, вздрогнул и отшатнулся, чуть не сбив с ног Миртила.

- Приветствую, Серж, - уважительно кивнул паренек.

- Привет, Валенс! - улыбнулся Учитель. - А где все? Как-то непривычно тихо здесь.

- Почти вся людская часть населения, как только нашествие драконов за браслетами закончилось, отправились на занятия по самообороне. Максим Иванович, через три дня после своего прибытия, объявил, что те, кто желает побывать где либо еще, кроме острова, обязаны сдать экзамены за начальный курс общей физической подготовки и основы рукопашного боя для спецназа. Он сказал, что магия и браслеты это хорошо, но если что-то засбоит, мы должны уметь защитить себя сами, - бодро отчеканил паренек.

- Хм-м... Уметь защититься. Мысль конечно, здравая... однако спецназ... Это он круто загнул, - присвистнул Учитель. - Да для достижения ощутимых результатов большинству из нас не один год тренироваться.

- Когда Иваныч ультиматум провозгласил, все так и сказали, - улыбнулся Валенс, - но он заявил, что все не так страшно, как кажется. По словам раминов, основную информацию возможно заложить лечебным саркофагом, а затем останется только наработать практические навыки. Как он сказал - будет тяжело, но не смертельно, а тех, кто будет загибаться, подлечим и снова на занятия. Прогуляться по другим мирам захотели все, поэтому, недовольно бурча, дружно прошли через саркофаг. Даже кое кто из драконов присоединился. Возможно, драконов было бы и больше, но основная часть умчалась воевать, - тут мальчик расстроено вздохнул. - Нам же сказали, что пока не сдадим экзамен, чтобы и не заикались участвовать в чем бы то ни было.

- Неплохо, неплохо. Начальный курс... Гм... - Учитель оценивающим взглядом прошелся по ученикам.

Ликург поежился. Во взгляде ему почудилось нечто гастрономическое, типа - есть или не есть.

- Удачненько. И вы при деле будете и у меня руки развязаны, - он повернулся к Валенсу, - заберешь этих оболтусов под свою руку. Передай Максиму Ивановичу, что я просил загрузить их по максимуму. Проследишь, чтобы от тренировок не отлынивали. В свободное от занятий время познакомишь с замком, научишь обращению с компами и СПоКом.

- Есть, товарищ Повелитель! - бодро вскинул руку к голове паренек.

Правитель Драконов шутливо погрозил пальцем и собрался уходить.

- Учитель? - растерянно выдохнул Ликург. Ну, вот опять! Вместо того чтобы лично заниматься учениками, исчезает.

Тот обернулся, внимательно посмотрел на сбившихся в кучку парней.

- Заслужите высшую оценку у наставника по физической подготовке, возьму в свой мир. Да и другие планеты покажу, - он ткнул пальцем в небо и, подмигнув, исчез.

Ликург восторженно выдохнул. Про определение планет он слышал от дворцовых наставников. Отец не жалел денег на образование младшенького. Так что учили его усердно и столь многому, что не выдержав усиленных нагрузок он регулярно сбегал. Ловили его еще более усердно, водворяли в класс и снова загружали различными знаниями. Пока он не изобретал новую возможность сбежать. В процессе изучения древних текстов встречалась информация о планетах и других мирах. Запомнил он мало что, но этого хватило, чтобы понять, что имел в виду Учитель.

Ликург покосился на Миртила. Тот тоже понял, что пообещал учитель, и, судя по развернутым плечам, колючему взгляду и упрямо сжатым губам, настроен он решительно. Их силовому наставнику придется серьезно потрудиться.

"Ну а я чем хуже?" - подтянулся незаконнорожденный сын мага, - "да ради других планет... миров..."

От рисования открывающихся перспектив Ликурга отвлек Мелеагр. Дернув за рукав, он вопросительно взмахнул бровями. Не успел сын мага открыть рот, как на площадку прямо перед ними плюхнулся зеленый дракон. Мгновение спустя Ликург стоял, прижавшись к стене внутри пирамиды. Рядом нервно сопели соученики.

- Привет Валенс! - судя по рычанию, говорил дракон. - Где мать?

- Привет, Ррорх! На занятиях, - звонко ответил их... Тут мысль Ликурга дала сбой. Не учителем же называть мальчишку, да и для наставника слишком молодо выглядит.

- А ты почему не тренируешься? Не собираешься покидать остров? - рыкнул зеленый.

- Меня Серж вызвал. Работой загрузил, то ли наставником, то ли надсмотрщиком над своими тремя учениками назначил. Вон сзади стоят.

- И-их-хгде? - насмешливо фыркнул дракон.

- Э-эй! Вы, трое! А ну давай назад. Ррорх парень добрый, по пятницам людей не ест, - хихикнул их наставник. (Ликургу это слово больше нравилось)

- Ты бы не издевался над новичками, а то после обучения все тебе же и припомнят, - хмыкнул "добрый парень". - Скажи матери, я вернулся.

- Разбаловала она тебя, - недовольно проворчал мальчишка, - Ррорх то, Ррорх се. Не успел появиться, бежит встречать. Носится с тобой, как с писаной торбой.

Выглянув из дверного проема, Ликург увидел, как Валенс резво отпрыгнул от улыбающегося мужчины, замахнувшегося для шутливого подзатыльника. Если взглянуть мельком, то обыкновенный такой мужчина, лет тридцати на вид, крепкого телосложения с темно-зелеными глазами и русыми волосами. Даже и не скажешь, что мгновение назад он был драконом. Только присмотревшись, ощущаешь силу... что-то эдакое, как мороз по спине...

- Вчера Иваныч меня одному интересному удару обучил, - возмущенно засопел паренек, демонстративно закатывая рукава, - могу показать.

- Разбаловала тебя Мрия. Надо подсказать, чтоб порола почаще, - с трудом сдерживая смех, ухмыльнулся Ррорх.

- Вот еще! Пороть! - презрительно повел Валенс плечами. - Она такие дикие методы воспитания не использует. И вааще, я занят. Работу САМ поручил... но твои слова маме передам. - Он оглянулся и кивнул выглядывающим из дверного проема ученикам Повелителя Драконов, - пошли, покажу замок и потом к саркофагу, инфу по самообороне записывать. Как закончите загружаться, отправимся Иваныча ловить.

Серж

Пристроив учеников, я телепортировался в свои комнаты. Перед общим сбором требовалось обдумать сложившуюся обстановку и наметить, хотя бы приблизительно, планы на будущее. Однако набежали дети и потребовали внимания. Раурра забралась на руки, а Миррэй и Трриор прыгали вокруг, радостно галдя. Пришлось адаптировать под малышей пересказ, куда это большие дяди и тети носились с таким шумом и чем же таким интересным они там занимались. Что уж малыши поняли, не знаю, но как только я закончил рассказывать, объявили, что вечером ждут еще одну сказку и умчались по своим делам.

Не успели дети скрыться за дверью, как нарисовалась Лиона в сопровождении двух парней.

- Ваше величество, разрешите обратиться? - Пытаясь восстановить дыхание, выдохнула она.

Один из парней встал рядом с девушкой:

- Ваше условие выполнено.

Я неопределенно прокашлялся, пытаясь вспомнить, о чем речь. Ситуацию спас Хоттарр:

- Согласно вашему указанию, я подобрал группу из друзей, готовых со мною отправится на Дхарт: пятнадцать драконов и три драконы. СПоК освоили, основы языка выучены. Лететь готовы хоть завтра.

- Тэ-э-экс... Лететь, говоришь? - я оценивающе посмотрел на гостей и задумчиво потер подбородок.

Угу, угу... Был такой разговор, но уж как-то это не вовремя.

- Можно попросить Мая и Элла подбросить вас, - я перевел взгляд на Лиону, - хотя... я, помнится, обещал навестить твоих родителей. Так что придется вам немного подождать. Утрясу организационные вопросы, назначу крайних, и только затем отправимся. О-о-о, к слову! Вы экзамены Максиму... Ивановичу сдали?

- Ну-у-у... Мы только недавно начали заниматься, - смутился влюбленный дракон.

- Угу, угу... Вот как закончите, сдадите, так и приходите. И ты, моя красавица, тоже обязана пройти подготовку. Умение защитить себя лишним не будет. Чем больше всего человек умеет и знает, тем дольше живет. Так что до встречи после экзаменов.

И десяти минут не прошло после ухода расстроенной племянницы, как пришел майор.

- Мое почтение, Повелитель! Я тут без согласования объявил народу...

- Меня уже просветили. Общая физподготовка и немного рукопашки, а потом экзамен, - перебил я Максима.

Он кивнул и вопросительно изогнул бровь.

- Одобрям-с! Идея действительно хорошая, - улыбнулся я. - Браслеты, несомненно, замечательный девайс, но тем, кто отправится во внешний мир, исчезать на виду толпы вряд ли стоит. А так, дал в лоб, чтоб отстали, забежал за угол и телепортируйся себе спокойно. Да и любая техника, какая бы она совершенная не была, когда-то ломается.

- Вот, вот, - он ухмыльнулся, - тебя это правило тоже касается. Личным примером, так сказать, вдохновлять.

- Э-э-э... А так ли это нужно правителю? - и так в делах конь не валялся, а тут еще и на это трать время.

- Ты собираешься безвылазно сидеть у драконов? Если нет, то напомни мне свои же слова про телепортацию в толпе и возможность поломки. Да и глупо рисковать несколькими сотнями лет жизни из-за лени, - осуждающе покачал Максим головой.

Я недовольно посопел. Возразить нечего. Польза от занятий в любом случае большая, вот только время, время...

- Завтра, - он посмотрел на коммуникатор, - в шесть утра жду на тренировку.

Я кивнул без особого энтузиазма. Проводив взглядом майора, вздохнул. Раз уж решил повелительствовать, то пока не создал работающую пирамиду власти и не выработал у подданных привычку без возражений подчиняться моим указам, не единожды придется выкручиваться с помощью личного примера. И тут ничего не поделаешь. Однако не стоит хвататься за все дела, особенно за такие, как, бери побольше и кидай подальше. Не царское это дело. Да и чревато последствиями. А то как бы не пришлось потом кидать всю оставшуюся жизнь. Вот учиться чему-то новому - достойно подражания, а бегать за каждым и проверять, что и как выполняет - явный перебор. Лучше уж подчиненные несколько раз переделают порученное, чем контролировать их даже в мелочах, стоя над душой.

Сделав несколько глубоких вдохов-выдохов, занялся приготовлением кофе. Пока пил, несколько раз останавливал себя от того, чтобы не рванут выяснять, как там пленные, весь ли транспорт незваных гостей перетащили в указанную долину... С помощью Мерка незаметно проверил чем народ занимается. Убедившись, что все при деле, успокоился. Проведал перед сном детвору, рассказал сказку. Дождавшись, когда детвора угомонится, направился на корабль к лечебному саркофагу и, пользуясь подсказками Мерка, запустил нужные программы.

С утра на тренировке оказалась не только человеческая часть нашего острова, но и драконов заявилось немало... Мягко говоря. Все уровни замка-пирамиды оказались заполнены драконами, обернувшимися людьми, полностью и еще столько же, если не больше, носилось в небе, ища место, где бы пристроиться.

Недовольно окинув взглядом это безобразие, я подошел к Кроэтте. Если кто и знал, что происходит, так это она.

- И чего они здесь забыли в такую рань?

- Прошел слух, что тем, кто научится хорошо драться без оружия, так, чтобы понравилось Наставнику, будет позволено посетить другой мир, - скромно потупив глазки, тоном пай-девочки произнесла дракона, - здесь только те, кто ради поездки готов заниматься. Кто прошли саркофаг, на площадке для занятий. Те же, что в небе - ожидают своей очереди.

- "Вот же ж стервь! За...бодай тебя..."- выматерился я мысленно.

Несмотря на мой статус, с такими необычными подданными резкие телодвижения мне пока противопоказаны.

- Вы что тут с ума все сошли? Куда я эту ораву повезу? На Трэллис или на какую-либо планету Империи Раминов их однозначно не пустят. Дикари-с-с. На Гоби? Да Соррэй удавится. Там десяток дракон шороху навел, а тут их сотни. На Землю их, что ли, везти? Во, соотечественники обрадуются, - я саркастически фыркнул.

- Я Мрию на Землю одну не пущу. Читал, что там творится, и мне это совершенно не понравилось, - хмуро произнес Ррорх, подойдя ближе.

- Может и обрадуются, - ухмыльнулся Виктор, обнимая юную дракону за талию, и чмокнув ее в щечку, мечтательно добавил, - они девушки привлекательные и о-о-очень притягательные.

С неудовольствием взглянув на племянника, я еле слышно произнес:

- Молчал бы уж, извращенец.

- Сам такой, - парировал тот.

- Моим мнением никто не интересовался, - недовольно поморщился я.

- А я спросил, и Фиррэя согласилась быть моей девушкой, - ехидно ухмыльнулся Виктор.

Сзади подошла сестра и обняла меня за плечи.

- Сереженька, не сердись. Ты же его сам воспитывал. Вот и пожинай плоды, - шепнула она, улыбаясь.

- Не переживайте так, ваше повелительство, - выглянула из-за спины Ррорха Мрия. - А мы их не всем скопом на экскурсию повезем. Объявим поездку наградой за какую-либо хорошо сделанную работу, и тех, кто сдал экзамены по физподготовке, пакуем по десятку-полтора и везем на Землю, - она улыбнулась. - Уж столько-то за раз наши соотечественники переживут?

Я раздраженно вздохнул:

- А если...

- Проведем инструкцию в стиле "чтоб не вздумали жить там сдуру, как у нас" - хихикнула она, - строго-настрого запретим оборачиваться в драконов и есть, кого бы то ни было. Ну, разве что особо приставучих и борзых, так уж и быть, разрешим надкусывать.

Все заулыбались, а вот мне было не до шуток. Просто распирало от желания накричать, пригрозить, запретить... Однако еще присматривая за племянниками я завел правило никогда не спешить с выражением эмоций. В пылу гнева можно тако-о-ого наговорить, что потом всю жизнь не расхлебаешь.

- Я подумаю над вашими словами - произнес я как можно более равнодушно, - а сейчас давайте заниматься.

Занятия прошли скомкано. Слишком много народа собралось. Не рассчитано здание на такую массу посетителей. А ведь в небе еще немало драконов болтается. Если все примкнут к занятиям, то топтаться нам на одном месте, толкаясь локтями и отдавливая соседские ноги. Непорядок. С этим надо что-то делать. Сразу после занятий рамины, шташы, Ррорх с семьей и почти все земляне собрались у меня в кабинете. Похоже, народ созрел для обсуждения организационных вопросов. Первое, что я сделал, когда все расселись за столами, это высказал свое отношение к нахождению на острове и, в частности, в моем личном доме, такого огромного количества посторонних. Ведь все собравшиеся, если и не проживают, то постоянно тусуются у меня в замке. В итоге и так выходит немаленькая толпа, а тут еще эти... желающие... ептыть... заниматься. Присутствующие горячо поддержали мое не совсем культурное высказывание. Жить на перроне железнодорожного вокзала или в аэропорту, знаете ли, некомфортно. Поэтому первым делом наметили постройку в Драконьих горах на материке тренировочного комплекса, кинозала и информатория. Как только все обеими руками проголосовали за, я тут же связался с Маем и Элом и от всей души попросил подобрать команду и срочно заняться строительством.

- Забирайте все имеющиеся стройкомплексы и вперед, ребятки. Сил нет жить в таком бедламе, - проникновенно попросил я.

- Будьсделано, - дружно рявкнули мальчишки, вскинув руки в военном приветствии.

Хм. Позеры. Но главное, никаких возражений или вопросов. Я чуть ли не с умилением посмотрел на затухающий экран. Все бы так слушались.

Дальнейшее обсуждение принесло глубокое разочарование. Во-первых, какие экономические планы можно строить, если никакой экономики, даже в зародыше, драконы не имеют. Ничего не производят и почти ничего не потребляют, кроме дичи. Хотя-я... Не потребляли до недавнего времени. Ровно до моего появления. Теперь же им компьютеры подавай, книги, фильмы. Кое-кто компьютерными игрушками уже увлекся. А ведь основную часть из имеющейся техники я на свои денежки прикупил, несколько штук Соррей подбросил, да рамины какое-то количество презентовали, но этого мало.

- Закупать и у Соррея можно, НО! Где деньги взять? И что такого для продажи с драконов, кроме дерьма, можно взять? - чисто на автомате задал я риторический вопрос... и немного офигел.

И не только я. Оказывается, и этот продукт пользуется спросом. По крайней мере, у шташей. Как объяснил глава их научной делегации, они уже не одно столетие летают по всему обитаемому космосу в поисках уникальных трав и ингредиентов. Одна из групп побывала и на Флоксе. И ес-сес-сно наткнулись на дерьмецо, в огромных количествах разбросанного по горам. Прихватили, на всякий случай, уже дома сунули под какие-то особо редкие травки и получили сногсшибательный эффект.

Тут шташа понесло в научные бредни, из которых я только и понял, что у драконов какой-то там особенный метаболизм и... дальнейшие его пояснения выходили за грань моего понимания, но это и не важно. Главное, кой-какая денежка нам пойдет. А вот, чтобы не лазить по горам за разбросанным товаром, необходимо как-то заставить летающих ящериц срать компактными кучками. Придется строить общественные туалеты. Но постройка не решает проблему. Необходимо еще убедить не сорить где ни попадя столь полезным продуктом, а донести до нужного домика... Значит, одними из первых нам требуются... М-м-м... специалисты по впариванию чего угодно: драных тряпок, под видом модного товара, ядовитой еды, пития мочи, или свободы от любой ответственности. А так же... Хм... Туалеты - дело важное, но важнее срочно придумать и разработать стройную концепцию объединения драконов и создания государства, и внедрить ее в массы. Без этого нет уверенности, что удержим этих ящериц вместе. Вполне могут наиграться со всем, что мы натаскаем, и разлететься. А где найти профессиональных втюхивателей, как не в организации, присматривающей за лояльностью жителей собственной страны. Ведь та пурга, которая с начала перестройки полилась, набирая обороты, по всем информационным каналам, могла появиться на этих самых каналах только с подачи и ведома КеГеБе. Пока идеологический отдел основательно впаривал народу про свободы ТАМ и проблемы ТУТ, эта самая организация целенаправленно работала над перехватом государственных денежных потоков в личное пользование. А что тасовали эту организацию одно время... Тут и дураку понятно, что, путем утрусок и чисток, оборотистые ребятки избавлялись от тех, кто, даже чисто теоретически, мог за державу обидеться и помешать личному обогащению. Вот и будем искать среди тех, кого турнули. Так же нам необходимо изучить политическую и экономическую обстановку в окружающих Драконию странах, а главное, в ближайших звездных сообществах. Для этого больше подойдут люди из внешней разведки. В развале страны они, на мой дилетантский взгляд, участвовали в гораздо меньшей степени, поскольку вся их агентура действовала за рубежом и, в основном, шастала по разным джунглям с автоматами наперевес. Так что, более-менее вменяемые кадры среди ГРУшников найти легче. Но даже в этом случае стоит выбирать среди покалеченных или тех, кому за 70.

А ведь собранную информацию кому-то надо обрабатывать, иначе грош ей цена. ИскИны будут просматривать, компоновать, отбрасывая ненужное, выдавать рекомендации и прогнозировать варианты развития событий. Однако окончательное решение лучше оставить за людьми. Значит, нужны еще и аналитики. У-у-у... Объем работ нагоняет тоску, но деваться некуда.

До вечера обсуждали, спорили, решали... Не знаю, так ли права пословица, что в споре рождается истина, но парочка перспективных идей таки родилась. Максим предложил поднатаскать драконов в пилотировании и боевых искусствах, и сдавать в качестве телохранителей на другие планеты. Денежку родному шарику принесут и заодно другие миры посмотрят. Столь экзотическая охрана вполне может пользоваться спросом. Так же выяснился еще один источник поступления денег. Как оказалось, раз пять за жизнь драконы линяют и вот эти-то отходы от линьки и шташи, и рамины готовы покупать. Это известие порадовало. Государство, не имеющее платежных средств - нонсенс.

Под занавес я объявил, что лететь на Землю не могу, занят. На Флоксе дел по горло, еще и Леону отвозить домой придется, да и с собственным обучением магии пора что-то решать. Поэтому, в качестве кадровиков, отправляются Максим, Михаил и Мрия. Тут же вскочил Ррорх и заявил о своем участии в роли телохранителя для своей девушки. При этом он смотрел с такой решимостью, что никто не рискнул спорить. Успокоив дракона, мы переглядывались несколько минут, затем, то ли из-за того, что основные вопросы рассмотрели, то ли просто устали, решили на этом и закругляться.

Когда все разошлись, подошла Мрия и с виноватой улыбкой передала заявление девушек-дракон, что они экзамен у Иваныча сдали и желают лететь на экскурсию на Землю.

- Что, правда? Вроде же Максим относительно недавно сообщил о тренировках, - удивился я.

- Угу. Можешь спросить Иваныча, если не веришь мне, - Мрия пожала плечами. - С первого дня создания полигона девушки чуть ли не круглосуточно там пропадали.

- У нас и полигон есть? - вопросительно вздернул брови я.

Вроде бы помнится что-то эдакое, но, из-за этой многочасовой говорильни, в голове полный винегрет.

- Ну, куда уж без этого, - она легкомысленно махнула рукой, - Максим, как только объявил об обязательности занятий, в тот же день стащил в кучу всю строительную аппаратуру, рекрутировал Мая и Эла. Несколько часов они ползали по горам, планируя и размечая. Затем, за два дня отгрохали в самом дальнем углу острова тако-о-ой ужас. Земляне там пока что рискуют только в качестве зрителей присутствовать. А драконам этот экстрим явно понравился. В какое время суток ни появись, всегда кто-то там толчется.

Я озабоченно покивал. Пока что полигон меня мало волновал. Сама мысль о драконах, гуляющих с хм... экскурсией по Земле, пугала. Там и так дела идут не лучшим образом, и новые потрясения явно лишними будут.

- Ты пойми, девочки так старались, надеялись на награду, - Мрия виновато развела руками. - Без этих поездок у драконов нет стимула заниматься. Не волнуйся, частить не будем. И по десяточку за раз... И только за выдающиеся заслуги... - Она просительно заглянула мне в глаза, - проинструктирую, по высшему уровню и лично присмотрю.

- Хрен с тобой, золотая рыбка, - я тяжело вздохнул, - назначаешься главой экспедиции. Тебе и командовать. Заметь, дракон разрешаю только под свою ответственность. Так что забирай и поскорее, а то передумаю.

- У-у-р-ра-а! - заорали за окном во все горло, - мы едем на экску-у-урсию-ю-ю!

Я укоризненно посмотрел на Мрию. Сдавленно хихикнув, она послала воздушный поцелуй и выскочила из зала. Выглянул в окно и с неудовольствием рассмотрел окруживших Мрию радостных дракон. Проблема-с. И хоть пока что не сейчас, и не у меня. Но, подозреваю, это не надолго. Покачал головой и отправился в кабинет. У самых дверей меня перехватил глава делегации шташей. Пришлось приглашать внутрь.

Оказалось, что драконьи скелеты шташам тоже нужны. Они в тот раз не только дерьма нагребли, но еще и пару костяков прихватили. Поэкспериментировали и поняли, что ингредиент очень ценный, и надо бы побольше. Подворовывать принципы не позволяют, силой забирать - можно покровительства раминов лишиться. Готовы платить, но как подкатить к драконам с предложением утилизации костей их предков, слабо представляют. Опасаются, что те будут очень недовольны, что кости растаскивают на ингредиенты для снадобий и удобрения лекарственных травок. Вот начальник научной экспедиции и решил ко мне подъехать с деловым предложением. Типа того, что я, за некоторую плату или поставки нужного нам оборудования, договариваюсь с драконами по поводу разрешения на утилизацию уже готового натурпродукта, а так же уговариваю особо безбашенных на принесение пользы своей стране. В том смысле, что они завещают костяк после своей смерти, шташам. О такой практике, по поводу внутренних органов, я слышал еще на Земле. Подписываешь бамажку, что когда сдохнешь, позволяешь распотрошить себя на органы. И потрошат. Правда, бывает, что и разрешения не спрашивают. В доме, где обмывают и одевают к кремации (в Канаде, например, покойников у себя дома не выставляют, есть специальные учереждения, не знаю, есть ли в России подобные места и как называются) у покойничка нужное вырежут втихаря, приоденут, оплаченные обряды проведут и вперед к торжественному сожжению. Потом вставят спертую мертвечинку какому-нибудь богатенькому нуждающемуся в качестве свежака. Как говорится, ничего личного, бизнес - есть бизнес. (в Канаде-США последний скандал по этому поводу, кажись, в прошлом году(2012) был... или в начале этого (2013), точно не помню). Если помер, то кто ж тебе доктор. Ведь бамажку о том, что понимаешь и принимаешь, что орган может не прижиться, да и вааще в процессе можешь кони двинуть, подписываешь еще до операции.

С драконов же нужны не органы, а костяки... Хотя-я-я... Подозреваю, эти медикусы и органами драконов не побрезговали бы, но драконы не люди, с них так просто не наковыряешь. Могут в пылу сопротивления и распылить потрошителя.

Я озадаченно почесал в затылке. Деньги, несомненно, нужны, но так ли безопасно разговаривать на подобную тему с кем-либо из драконов? Девушки отпадают сразу. Эмоциональность, присущая женскому полу, при такой-то теме, может отрицательно сказаться не только на моей карме. Тут и телу может прилететь, а уж не-е-ервам-то достанется. Так что, беседовать об этом предпочтительнее с мужиками. Самые лучшие отношения у меня с Ррорхом, однако, он с девчонками сегодня-завтра летит на Землю. Разговор же слишком серьезный, если не сказать, опасный, чтобы на ходу решать. Так что, я глубокомысленно покивал, и пообещал, что непременно... как только, так и сразу, и выставил за дверь обрадованного научника.

"Вот же чмо, драконом укушенное! Сбросил проблему, и рад, а мне мучайся. Еще и за девчонок переживай, особенно чтобы ничего не натворили на Земле. Послушают ли Мрию? К тому же неизвестно, что она им будет внушать. Не-е-етушки. Чтобы меньше психовать, лучше уж самому накрутить экскурсанткам хвоста".

Отловив девушек, бегающих по замку с озабоченным видом, я приступил к накачке и накрутке. Всеми силами пытался сбить спесь и высокомерие, горевшее в глазах наглых дракон и хоть слегка притушить выражение на лице "нам любое море по колено". Часа два внушал, пугал, стучал ногами, проникновенно шептал... в духе, что там-то сплошные хулюганы, пристают, хамят и, вааще, бедных девушек едят на завтрак. Однако есть их в ответ нельзя, да и исчезать на глазах большого количества народа запрещаю. Когда пошел уже на пятый круг, Мрия взмолилась, что им еще собираться, языки учить... Я вздохнул. Зря согласился на такой вид поощрения, теперь, пока их дождусь, изнервничаюсь.

- А что посоветуете одеть? - вежливо спросила самая младшая из дракон.

Я недоверчиво покосился. Издевается, что ли? Да нет, вроде бы. Глаза честные. Хм... Одеть? И тут вспомнилась моя первая школьная любовь. Темноволосая, чуть смущенно улыбающаяся стройная девочка в белом платьице чуть выше колен, с длинной до пояса косой с белым бантом... Она проучилась в нашем классе всего пару месяцев и уехала в другой город. Я забыл ее имя, но она так и осталась для меня символом нежности и женственности. И много лет спустя, глядя на чувырл, затянутых в драные джинсы и кособокие, обвислые футболки, расстроенно вздыхал. Подобное пугало даже трахнуть нет желания, не говоря уже о чем-то более серьезном. Так я и описал свое понимание красивого и уродливого внимательно слушающим драконам.

Ностальгически вздохнув, телепортировался к озеру. Захотелось хоть часик отдохнуть от забот.

Глава 29. Осторожно! Девушки в белом!

- Ну, наконец-то, полетели, - устало опустившись в кресло, вздохнула Мрия. Суматоха сборов изрядно достала. Обрадованные предстоящей поездкой драконы, носились как укушенные. Учили в срочном темпе русский, английский, испанский языки. Терроризировали землян на тему, что одеть-обуть, какие украшения взять, пока Саорра не догадалась спросить у Повелителя. И он сказал! Сквозившая при этом мечтательность во взоре Сергея девушек впечатлила и все сшили себе по несколько белых платьев. Ни один из фасонов не повторялся, но все - белые.

С последнего посещения Земли, у Мрии сложилось впечатление, что народ одевается в основном, если не в дранообвислое, то настолько обтянутое, что каждая складка на теле за десять шагов видна, да еще и грязно-темных расцветок. Драконы, со своими белыми платьицами, слишком выделяться будут. Но спорить не хотелось. Больше волновало, как эту толпу хотя бы с минимальным комфортом разместить. Все же курьерский вариант корабля не рассчитан на перевозку такого количества народа. Как, оказалось, переживала напрасно. Благодаря сделанной раминами модернизации, все нормально разместились. А уж какой движок поставили! Блеск! Не успела толком отдохнуть, как уже прилетели.

По прилету к Земле Максим Иванович озаботился ночевкой. Ведь поиск кадров - работа не на один день. Михаил вполне может дома жить, заодно и сестру проверит. Майору же на старую квартиру нельзя. Ведь его не только подлечили, омолодили, но и поменяли внешний вид. Да и остальным возвращаться на ночь на корабль - не самая лучшая идея. А ведь еще и наемники появятся. И прибывать начнут не оптом, а в розницу...

Пришлось в темпе искать выход. После бурной дискуссии, решили присмотреть заброшенную деревушку где-нибудь за Уралом, и чтобы от больших дорог и городов подальше. Там и устроить постоянную базу. Затем вылезла проблема питания. Раз уж жить на Земле придется не один день, то продукты понадобятся. Как ни совершенен продуктовый агрегат, а свеженьким, только с огорода, питаться приятнее и полезнее. Да и девчонки, наверняка, сувениров нагребут, и куда-то все это скидывать придется. У нее не раминский корабль с пространственным карманом-кладовкой. К тому же, будет лучше, если новонанятые, до отлета на Флокс, в процессе обустраивания базы, познакомятся и притрутся друг к другу. А если кто и передумает за это время, то туда-сюда возить не понадобится.

К самой Москве подлетать не стали, время дневное, и защиту корабля, как и системы ПВО России лучше не испытывать на сообразительность лишний раз. Михаила и майора телепортировали в лес у Сергиева Посада. А дальше, как сами захотят, либо электричкой, либо телепортом до Москвы добираются. С деньгами у них все в порядке. Михаил, еще до отлета на Флокс, имел свой счет в московском банке и пару визовских карточек. Еще Мерк, по просьбе Сержа, перевел на его счет немаленькую сумму. А вот у Максима Ивановича с деньгами имелся напряг. Все ушли на лекарства. К тому же омолодили его, да и внешность слегка подправили, чтобы никто не узнал. Пришлось выдать ему визы Леры. У Виктора и Кирилла тоже немало на книжке лежало, да за счетами могли присматривать. Так что их лучше пока не трогать.

Высадив мужчин, Мрия занялась облетом территории, начиная от Уральских гор и дальше к востоку. Просканировали несколько сотен отдаленных деревушек на наличие людей. Наиболее подходили те, где проживало не более трех-четырех человек. Надо же у кого-то уточнить, посещают ли деревню люди и как часто. Гости могут разнести о странных поселенцах слух и раньше времени привлечь внимание криминала или власти. Долго сохранять в тайне наличие народа в ранее пустовавших местах вряд ли удастся. Однако чем позже о новых жильцах услышат, тем лучше.

Начать решили с деревеньки на двадцать дворов, расположенной на южном склоне небольшого холма. На выбор повлияло то, что почти все дома выглядели целыми, хотя ремонт, порой и серьезный, не помешает. Большим плюсом являлось небольшое озеро с вытекающей из него речушкой, в полукилометре от домов и всего два человека на весь поселок. Мрия собралась сходить, поговорить с хозяевами, поспрашивать, но Ррорх категорически заявил, чтобы и думать забыла в одиночку по земле разгуливать. Да и драконы так перевозбудились от осознания, что перед ними другая планета, что пришлось и их брать. Телепортировались на окраину. Предупредив девушек, чтобы не расползались далеко, Мрия, в сопровождении Ррорха, отправилась к дому, в котором система показала наличие людей. Стучать в колотушку, привешенную у калитки, пришлось минут пять. Скрипнула дверь, в проеме двери появилась худощавая старушка с морщинистым, похожим на печеное яблоко лицом, и бесцветным голосом спросила:

- Кто там? Чего надо?

- Добрый день, бабушка, - как можно доброжелательнее улыбнувшись, прокричала Мрия, - нас тут собралась небольшая компания... Не хулиганистые, непьющие, в меру шумные. Захотелось отдохнуть от городской суеты. Вот надумали на лето выбраться на природу. Грибы там... рыбалка... Не подскажите, нет ли в округе такого местечка, где мы могли бы пожить, не напрягая местных жителей?

- Не надо кричать, я хорошо слышу, - скупо усмехнулась бабуля, цепко сверля их глазами.

"Угу, угу. Хорошо слышишь, - хмыкнула про себя Мрия, - еле достучались".

- Грибы у нас знатные, - вздохнула старушка, - да и рыбка водится... А дома... Некому напрягаться. Почитай все свободны... Кроме моего и Фроси, - еще раз вздохнула она, - да и то ее дом через день-два освободится. А там и я не задержусь. Если не побрезгуете похоронить, то вся деревня в вашем распоряжении.

- А что с вашей подругой? - спросила Мрия, подпустив в голос нотки сочувствия.

Хоть бабуля и не смотрелась умирающей, но старики приход смерти могут чувствовать. А ведь для того, чтобы принять окончательное решение по поводу размещения базы, нужна подробная информация о самой деревне, о людях ее населявших, кто уехал, кто умер, о соседях, о местной власти... И интернет тут совершенно бесполезен. И вот вам, здрасте-пожалуйста, ценный источник информации планирует вскорости загнуться.

Мрия оценивающе посмотрела на бабушку. - "Наверное, стоит подлечить. Хотя, конечно, источник сомнительный. Возраст. Однако маразм во взоре не просвечивает, может и обойдется".

- Старость, - тоскливо выдохнула собеседница. Помолчав, она неопределенно взмахнула рукой, - и в первую очередь у меня. Я раньше знатной травницей была. Со всей округи ко мне приезжали. Последний раз год назад наведывались... Но закончилось все. Травнице без крепких ног никак... Порой не один десяток километров прошагать приходилось, чтобы нужную травку найти... А так бы Фрося еще не один год прожила.

Мрия вежливо молчала. Старушка в словах сочувствия не нуждалась.

- Ой, что это мы у порога разговариваем? Заходите, чайку попьем, - встрепенулась хозяйка. - Вот тольки електричиства нету. Придется печку разжигать. - Она оценивающе посмотрела на молча маячившего сзади Ррорха, - Может он нарубает дровишек? - бабуля вздохнула, - последние остались.

"Пе-е-ечка-а-а... Электричества нет? О-ох! Мать моя женщина! - охнула мысленно Мрия. - Я же никогда не топила простую печь! Да и драконы вряд ли знакомы со столь примитивным оборудованием. А готовка?! Совершенно не помню, когда последний раз с кастрюлями возилась. Вот разве что яичницу смогу... наверное. Но где яйца брать? До магазина или хотя бы базара далеко, а куда куры складывают яйца, не представляю. Мда-а-а... И еще свеженьким, с огорода, питаться надумали! Х-ха три раза! И где тот огород, на котором все растет в уже приготовленном виде, или хотя бы разложенном на порции?! А ведь Максим с Михаилом еще народу должны подогнать... Лечить бабулю! Однозначно лечить! И ее подругу! И поискать по окружающим деревенькам тех, кто готов за поправленное здоровье нас продуктами обеспечивать. Иначе мы, вместо поиска кадров, только и будем заниматься заготовкой и доставкой продовольствия".

Бабушка с недоумением смотрела на застывшую с вытянутым лицом гостью. Шумно выдохнув, девушка тряхнула головой и горящими глазами посмотрела на хозяйку.

- Уважаемая, - вкрадчиво произнесла странная посетительница, - а если я вас... эм-м... и вашу подругу подлечу, вы научите нас пользоваться печкой... ну и вообще... по хозяйству управляться.

- Девонька, - усмехнулась грустно старушка, - у нас не болезнь. Старость.

- Старость - это тоже болезнь, - махнула рукой та. - Так вы согласны? - нетерпеливо притопнула ногой.

- Ну, попробуй, - равнодушно пожала плечами бабуля. - Если у тебя выйдет, то че ж не поучить.

- Так... так... нет, это не то, - от волнения совершенно забыв, куда пристроила универсальные таблетки, Мрия зашарила по многочисленным карманам. - Во-о-от, - выдохнула она облегченно, доставая пару таблеток.

На следующий день, вся их толпа, в ходе экскурсии по деревне, словила от бодрых старушек трехчасовую лекцию. Перебивая друг друга, радостно сияющие бабушки тыкали в тот или иной дом, колодец, забор, подробно описывали, что надо подправить, подремонтировать, где печку переложить, а где и полоть пора... К концу третьего часа Мрия не выдержала, плюнула на конспирацию, и затолкала бабулек в лечебный саркофаг, выставив требуемый возраст в пятьдесят лет. Благо саркофагов было два. Шташи в счет будущих поставок подсуетились. Вспомнила объем работ по приведению деревни в жилой вид и задумалась. Без надежной базы требуемую работу не выполнить, а базу без обслуживающего персонала не создать. В размышления влезла жаба и напомнила, что каждый дополнительный год пациенту жрет немеряное количество энергии. "Бабке и тридцати скинутых лет за глаза хватит. Только для Флокса нужно не менее сорока человек подобрать и подремонтировать. А если более основательно подойти к вопросу подбора кадров, то и три сотни человек мало будет. Накопителей же всего семь штук. И то в последний момент перед вылетом те же шташи и всучили. Обкладывают Сержа долгами, а ты тут... Все вроде бы верно, но с другой стороны база все же нужна, а значит и люди". Тяжело вздохнув, решительно потопталась по жабе и выставила сороковник.

Пройдясь по деревне еще раз, Мрия решила, что пока в домах порядок не наведут, ночевать лучше на корабле. С трудом загнала дракон отдыхать, пригрозив, что завтра они нагуляются, а особенно напашутся на этих галерах... Услышав угрозу, девушки бросились разыскивать в библиотеке корабля информацию про галеры. Мрия еле отбилась от вопросов, в духе: из нас, что ли рабов делать будут? Отговариваясь, что, типа, пошутила, а сама хмуро вспоминала обрисованный бабками объем работ и про себя вздыхала. Как бы не оказалось, что пахать им придется ничуть не меньше, чем рабам.

На следующий день бывшие старушки, выбравшись из саркофагов, долго крутились перед зеркалом, с удивлением, переходящим в восхищение, рассматривая свои помолодевшие тела. Мрия еле загнала их одеться. Перерыв свои сундуки и перемеряв все, что там находилось, они предстали перед Мрией.

- Дарья. Ефросинья, - пошептавшись, представились помолодевшие старушки и, с бьющей через край энергией, навалились с двух сторон, и с пристрастием допросили по теме: кто такие, откуда и какого черта забыли в ихней глуши.

Мрия ничего скрывать не стала. Раньше или позже и сами догадаются. И скорее раньше, чем позже. И лучше не ждать пока они навыдумывают всякую чушь. Переубеждай потом. Лучше уж сразу выдать правильную картину. Подробно рассказала о Флоксе, о планах по созданию государства и про нехватку кадров. Рассказ сопровождала показом на развернутом во всю стену голоэкране коротких фильмов из жизни на острове. Увидев, что старушки-подружки как-то уж очень скептически поглядывают на экран, типа, мало ли куда техника дошла, а в кино и не то покажут, позвала одну из дракон и попросила обернуться. Естесс-но оборачивалась та на подворье, чтобы дом не развалить. Когда на зеленой травке возникла синяя дракона, бывшие бабули рухнули на пятую точку и с минуту, раскрыв рот, разглядывали чуду-юду. Затем, захлопнув рты, переглянулись, поднявшись на ноги, бросили на Мрию внимательный взгляд и настороженно приблизились к драконе. Та насмешливо фыркнула, выпустив струйку пара. Бабки отскочили на пару шагов, замерли на несколько секунд, переглянулись и сделали еще пару шагов. Снова замерли. Ничего. В смысле никто не кушает и даже не надкусывает. Решительно подскочив, Дарья с Фросей принялись кружить вокруг, ощупывать шкуру, даже попытались подковырнуть чешуйки. Они бы и на зуб попробовали, да рот так широко не раскроешь. Дракона раздраженно порыкивала, с трудом удерживаясь, чтобы не шарахнутся от слишком бойких бабусь. Видя, что никто не одергивает, парочка осмелела настолько, что полезла щупать нос, оттянув веко, заглянула в глаза. Дракона сердито зарычала и отодвинулась. Мрия показала кулак. Дракона не облезет, а хорошие взаимоотношения с женщинами им нужны. Хотя, конечно, ведут те себя несколько более нахально, чем следовало. Когда, совсем уж обнаглев, помолодевшие бабушки попытались посмотреть драконе под хвост, та не выдержала. Отскочив от наглой парочки, быстро обернулась человеком:

- Извращенки, ... идиотки... трям...парарам..., - покрутила пальцем у виска дракона и, изобретательно матюкаясь, выскочила за калитку.

- У майора набралась, собака кусачая, - сердито выдохнула Мрия, злясь на себя, на дракону, на растерявших последние мозги бабок, - он у нас матерщинник знатный... Но вы могли бы и поделикатнее вести себя.

Дракону она понимала. К ней бы кто в зубы или под хвост... в смысле, под юбку кто полез, она бы и круче высказалась... И не только высказалась.

Женщины же, блестя возбужденно глазами, лишь переглянулись и чуть смущенно хихикнули.

"Не переборщила ли я с омоложением? - недовольно покосилась она на сияющих женщин. - Слишком шустро скачут. Как бы на перетрах не потянуло. И где я им мужиков в лесу искать буду? Не Ррорха же отдавать? Он мне и самой пригодится. Вот ведь! Хочешь, как лучше, а получается, как всегда".

- Не сердись, - усмехнулась Дарья. - Должны же мы проверить насколько, - тут она не сдержалась и весело рассмеялась, - вы толерантны.

"Надо же! Какие образованные!" - ехидно хмыкнула Мрия.

- Не ко всем. Убивать нам нельзя, но это не значит, что должны терпеливо и молча сносить оскорбления и нападения, - чуть резче, чем хотела, произнесла она.

Обе женщины согласно закивали головами.

- Это правильно. А то мы тут как-то по телевизору смотрели фильм, явно же предназначенный превращать людей в покорных баранов, - сердито нахмурившись, произнесла Дарья. - Только представь, прогуливается вечером по парку молодой мужчина с детьми, женой и подругой жены. Тут навстречу группа пьяных или обкуренных парней лет по шестнадцать-двадцать и давай приставать. Он их, как и положено нормальному мужику, послал куда подальше. Тут один из обдолбаных уродов нож достал и на него. Ну, мужчина руку козлу закрутил и оттолкнул, а тот возьми да спьяну и упади, да на свой же нож и напоролся. Короче, сдох гаденыш. И ты представляешь, что скотина-режиссер показал дальше: все друзья и знакомые этого мужчины назвали защитника женщин и детей убийцей! - помолодевшая старушка чуть ли не скрипнула зубами. - Ведь и дураку же ясно - заказная муть. По фильму выходит, что тот мужчина должен был молча сносить оскорбления и безропотно позволить издеваться над собой, женой, ее подругой и собственными детьми, и добровольно подставить шею под нож! Не, ну ты представь! Вот же ур-р-роды! Мы дальше и смотреть не стали. Брешут суки! Ну, не довели еще россиян до полного оболванивания! Не довели! Однако, судя по фильму, к этому все идет! И ясно же кому это выгодно! Тем, кто разворовал все, что принадлежало государству, и стал грабить, насиловать, убивать одиноких стариков ради квартир, продавать в восточные гаремы молодых девчат, и на органы детей, - женщина полыхала гневом.

- Стоп, стоп! - подняла руки Мрия. - Я же не спорю. На покорности не настаиваю. И решительно заявляю, мы здесь точно не при чем. Только вчера прилетели с другой планеты кадры для своей подобрать.

Шумно выдохнув, Дарья постояла с минуту с закрытыми глазами, приходя в себя.

- Прости, наболело, - вздохнула печально она.

- Угу, угу, - скептически хмыкнула Мрия. - Ты уж прости, но на деревенскую старушку ты как-то слабо тянешь.

- В Ленинграде родилась, - грустно улыбнулась Дарья. - Именно в Ленинграде! - с нажимом уточнила. - Не в городе имени предателя собственного народа, желающего поражения своей родине, а городе на берегу Невы, за который во Вторую Мировую сражались и погибли тысячи и тысячи людей. Мои родители врачами были... До последнего в госпитале работали... Так одной бомбой и накрыло, - она мазнула рукой по сухим глазам и хмуро посмотрела на собеседницу. - И ведь не Петроградом, городом Петра переназвали, а заграничное имя вытащили. К-ко-о-озлы!

Мрия философски развела руками, типа, не виноватая я. Дарья насмешливо фыркнула и продолжила:

- Выучилась на врача. Вышла за военного. Поколесила по гарнизонам. Гибель мужа перенесла относительно легко. Вечно его носило по командировкам. Виделись редко. Привыкла, что его как бы и нет рядом. Сын пошел по стопам отца. Выучился на военного, - она скорбно поджала губы, - погиб в Афганистане. Думала, с ума сойду. Тетка сюда забрала. Заставила пойти работать. С лекарствами в деревне всегда плохо было. Хорошо, хоть соседка научила в травах разбираться. Втихую пользовала болящих. А как на пенсию вышла, так и в открытую начала травничать. Участковый не раз приходил ругаться, но от властей прикрывал. С Фросей в медицинском вместе учились. После учебы жизнь развела, но мы переписывались. Друг к другу в гости ездили. Как только начался дележ и прихватизация государственного достояния, сюда ее зазвала. Она ведь тоже к старости одна осталась. Могли за квартиру и убить, - она задумчиво вздохнула, - вот так то.

Мрия молча покивала. Что тут можно сказать? Судьбы, как и люди, разные. Похожих нет. Да и вряд ли женщины нуждаются в сочувствии.

Помолчали несколько минут, думая каждый о своем. Затем Дарья принялась осторожно выпытывать, а не собираемся ли мы вмешиваться в политику. Мрия неопределенно пожала плечами:

- Не волнуйтесь. Никто вмешиваться не собирается. Нам бы у себя на Флоксе порядок навести, да государство создать с нуля. Работы непочатый край, а мы в этом деле ни петь, ни плясать. Вот за кадрами и приехали. Да я к тому, что происходит в России, и не присматривалась. Ни нужного образования, ни времени, ни желания нет.

Услышав ответ, бывшие старушки возбудились и стали доказывать, что образование не всегда помогает, а кому-то порой и вредит. Некоторые вон и по два образования имеют, а мозги, как набекрень вывернуты. А с такой техникой и возможностями можно все сделать мягче и незаметнее. Мрия саркастически хмыкала... но про себя, на словах же сдержанно отговаривалась. Однако бабули пристали, как репей, типа, сама ведь говорила, что здесь родилась и выросла. Надо бы помочь. Чтобы не ссориться, пришлось пообещать, что, как только закончат набор специалистов, она подумает над их предложением.

Как ни удивительно, но столь неопределенного обещания хватило. Дарья с Фросей отстали и с энтузиазмом взялись за наведение порядка в деревне. До вечера чистили, драили, протапливали несколько наиболее целых домов, приводя их в жилой вид. Готовка ужина на печи, и последующий ее прием при свечах окончательно вывели Мрию из себя. Драконы выглядели уставшими и слегка подавленными, и только бывшие старушки лучились счастьем и энергией.

Пару часов поворочавшись на скрипучей кровати, Мрия отправилась на корабль и вместе с Томом принялась искать в Интернете информацию по источникам электричества и прочим мелочам, делающим жизнь более комфортной. Прошлась по ценам и адресам магазинов. И на утро отправилась за покупками. Драконы же остались на хозяйстве, помогать Дарье с Фросей доводить до приемлемого состояния наиболее целые дома.

На третий день ударного труда забастовали драконы. Основная претензия выражалась в том, что они приехали сюда не на галерах пахать, а на экскурсию. Пришлось напомнить, что если они такие грамотные, то должны знать, что за развлечения принято платить, вот они и расплачиваются собственным трудом. На возражение, что поездка рассчитана на десять дней, а развлечений они еще и не видели, хотя предоплату в виде круглосуточной пахоты уже внесли. Во избежание бунта на корабле, пришлось согласиться с аргументами.

Мрия разбила дракон на три группы. Пока одна группа спит, вторая помогает бывшим бабулям наводить в деревне порядки, третья шляется по экскурсиям в той части Земли, где на тот момент утро или хотя бы полдень. Еще раз напомнила девушкам наказ Сержа, что убивать категорически запрещается. На вопрос, а что делать, если все же пристанут и достанут, ультимативно отрезала:

- Руки-ноги поломаете и этого вполне достаточно, чтобы у кого бы то ни было желание, как и возможность клеиться, исчезли. Излишне болтливым разрешаю челюсть подправить. А вот убивать, а тем более есть, ни-ни!

Драконы клятвенно заверили, что все поняли и осознали. Грызли Мрию сомнения, но не бегать же за ними цербером. Браслеты безопасности девушек в любом случае вытащат. Ну а тем, кому не повезло столкнуться с драконами... Сами виноваты. Как говориться, сами напали, сами пусть и защищаются. А ей и без дракон хватает забот. Требовалось закупить на пробу несколько панелей солнечных батарей, парочку ветрогенераторов, электропечи, электробатареи. А уж по мелочи сколько всего надо! Ужас!

Мрия бегала по магазинам и компаниям, договаривалась, оплачивала, забирала негабаритные вещи, а все крупное заказывала на адрес Михаила. Доставкой дракон к местам экскурсий, заменой одной группы на другую, загрузкой в саркофаги поступающих кадров занимался Том, ИскИн корабля.

На пятый день после выпуска дракон в люди, Мрию вызвал Том.

- Командир. Извини, что отрываю, но мне кажется, девочки несколько увлеклись. Не сказать, что делают они нечто предосудительное, однако культурным времяпровождением это назвать сложно.

- Чего-о-о? - с трудом оторвавшись от очередного текста, Мрия подняла голову.

Основную выборку по маркам бытовых приборов делал ИскИн, но окончательное решение оставалось за нею.

- Драконы, вместо походов по музеям и картинным галереям, принялись посещать неблагополучные, с точки зрения безопасности, районы городов, - доложился Том.

- Да-а-а... А зачем? - удивилась Мрия.

- Да на второй день так называемых экскурсий, ближе к вечеру, к Саррите и Фарроне, подошли четверо выпивших парней и довольно грубо пригласили провести вместе время. После того, как девочки, в не менее грубой форме, послали невежливых женихов, те решили приметь силу. Строго следуя инструкции Саррита и Фаррона оставили хамов в живых, но отделали как, по их же словам, бог черепаху. Когда вернулись, похвастались развлечением. Драконы, ожидавшие своей очереди, просмотрели запись происшедшей, хм... "потехи", снятую мимами, и жутко обзавидовались. Ну, я возьми и скажи, что такие типы на Земле не редкость и подобных "развлечений" землянки имеют нередко, вот только последствия для них не столь радостные. Драконы нырнули в интернет. Перелопатив горы информации, пришли к выводу, что, действительно, грубое отношение к женскому полу на Земле не является редкостью. Посовещались и решили вступиться за честь земных девушек. Вот с тех пор и вступаются.

- И давно они та-ак? И почему мне раньше не сообщил? - нахмурилась глава экспедиции.

- Так наши красавицы сами никого и не трогают. Если бы никто не нарывался, то может и вправду мирненько прогулялись. Но к сожалению, мир несовершенен и желающих обломаться находится с избытком. Однако девочки разборки проводят строго в оговоренных тобой рамках. К тому же, я не вижу ничего плохого в том, что девочки почистят улицы, так сказать, оздоровят атмосферу городов, - совсем по-человечески хмыкнул Том.

- И много начистили наши санитарки? - ехидно уточнила Мрия.

- На данный момент три тысячи сто двадцать пять.

- Ох и ни хрена ж себе! Откуда такая цифра за пять дней?

- Ну, сама посчитай, шесть смен по четыре часа в день. Ходят девочки по одной на город. Поклевка в среднем каждые полчаса. Около восьми встреч за выход. К тому же, редко когда один идиот попадется. Чаще по несколько человек, а порой до десятка. На завязывание разговора, чтобы соблюсти все формальности для отчета, уходит максимум минут пять. На отделать недоумков еще минут десять и можно переноситься в другой район.

- А что ж так долго от... воспитательный процесс проходит? - неподдельно удивилась Мрия.

Видела она как драконы полосу препятствий проходили. С их скоростью и возможностями там и пары минут много.

- Ну, так временами догонять кого-то приходится. Да проверить, все ли получили по заслугам. Контрольные удары раздать, чтобы мало не показалось. Карманы почистить, - в голосе ИскИна явственно прозвучала ухмылка.

- Карманы почистить? - изумилась Мрия. - Им что, мало денег, что я выдаю?

- Деньги они не себе берут. Ты уже не раз плакалась на траты, и жаловалась, что для покупок всего необходимого никаких денег не хватит. Вот они и взымают плату с клиентов за потраченное время и усилия.

- Мда-а-а, - командир озадаченно нахмурилась. Не сделала ли она ошибку, притащив дракон на Землю? Ох, недаром Серж опасался последствий.

Запретить? Вряд ли получится. Запрет драконы не воспримут. По словам того же Сержа, тут только уговоры и завлекашки с охмуряшками могут сработать. И прежде чем, что-либо думать и решать, следует подробнее вникнуть в то, что происходит.

- Покажи записи, - вздохнула Мрия. Дел и так до фига, а тут еще и с энтузиастками-санитарками разбираться.

Просмотрела с десяток потасовок. Внешне все путем. Со стороны девочек никаких провокаций: идут чинно, благородно. Прическа аккуратная, никаких тебе разноцветных хаеров. Волосы уложены в приличную прическу, коса уложенная короной, сзади локоны чуть ниже лопаток. Белое платье на ладонь выше колен. Туфельки на невысоком каблучке. Сразу видно, девушка серьезная. И чего пристают? Вот если бы они гуляли по вечерним улицам в маечках размером с лифчик, с вываливающимися из декольте сиськами, или в шортах, урезанных до трусов, а то и просто вихляли оттопыренными задницами, тут никаких сомнений - идет потаскушка. Недаром ведь говорят "встречают по одежке". К такой чего же не пристать? Даже если и кочевряжится, то, видимо, цену набивает. А драконы выглядят прилично. Так сразу даже не скажешь, что приключения ищут и не на задницу, а кулаки почесать. Можно было бы не заморачиваться по поводу желания девушек-дракон почистить улицы городов от преступных элементов, однако в интернете уже появились фотографии разборок. Пусть слегка размытые, но все же, все же... Да и в газетах по миру появились статьи. Одна европейская газетенка всю первую страницу заняла феерической историей, под заголовком "Осторожно, девушки в белом!", про пострадавших от насилия девушек, мстивших за поруганную честь. В газетах девушек то хвалили, то называли преступницами, то воинствующими амазонками, а то и озверевшими феминистками. Мрия недовольно покачала головой. И ведь собирались проворачивать свои дела как можно незаметнее. А вместо этого так нарисовались, хрен сотрешь.

Она озабоченно вздохнула. Вот что делать? И ведь никого не обвинишь. Сама дракон на Землю притащила. Размышление прервал вызов Максима. Появился первый кандидат в наемники. Пока обсуждали, позвонил Михаил и обрадовал еще парочкой кандидатов. Мрия пожаловалась на девушек-дракон, думала, поддержат, но мужчины дружно посоветовали догрузить девиц делами по базе, а в свободное время разрешить развлекаться, как им нравится.

Глава 30. Кадриль! В смысле - кадры набирам.

Толян вздохнул, устало потер глаза и хлебнул кофе. Голову, как ватой набили. Поспать бы, но нельзя. Надо срочно закончить работу, поскольку задержка чревата неприятностями. Заказчик и так настаивал на меньшем сроке. Еле убедил, что спешка отрицательно скажется на надежности. Анатолий раздраженно хмыкнул. Всем хочется быстро, дешево и обязательно надежно, а этого даже золотая рыбка не в состоянии обеспечить. Работал он программистом. Не сказать бы, что ему так уж нравилось то, что он делал, но это была одна из немногих специальностей, где наличие ног не является обязательным. После того, как отдал Родине долг вместе с ногами, пришлось приспосабливаться к новым условиям жизни. Благодаря соседу, работающему майором в самой Конторе, устроиться удалось наилучшим для его положения образом. Василий Павлович к моменту их знакомства проживал один. За три года до этого двенадцатилетний сын майора попал под машину и через месяц, не приходя в сознание, умер. Жена, обвинила мужа в недостаточном внимании к ребенку, из-за чего, мол тот и погиб, и ушла. Как-то вернувшись из командировки, сосед заступился за Толика, когда четверо более старших мальчишек из соседнего дома хотели паренька избить. Так началась их дружба. А когда Анатолий вернулся из армии инвалидом, Павлович сумел помочь с жильем. Мать с отчимом и двумя маленькими дочками переехали в новую двухкомнатную квартиру, а их однушка осталась Анатолию. Чего это соседу стоило, он не говорил, но, судя по прочувствованным матюкам, кровушки ему попили изрядно. Он же посоветовал пойти учиться и по окончании института помог с работой. Тут Анатолий расстроено вздохнул. Василий Павлович заменил ему отца, настоящий-то лет пятнадцать назад затерялся где-то на просторах страны. А около года назад произошла какая-то мутная история с ранением, из-за которой Палыча парализовало. Теперь уже Толику пришлось, гремя костылями, помогать старенькой матери майора обихаживать больного. Он покупал продукты, выискивал всевозможных акупунктуристов, хиропрактиков и прочих мануалистов, в надежде хотя бы частично вернуть Павловичу подвижность. Поток печальных мыслей прервал стук в дверь.

- Зайдите, - крикнул он, удивляясь, кого это принесло.

Дверь днем он не закрывал, чтобы лишний раз не греметь протезами по полу.

Вошли двое мужчин. Лет по тридцать. Подтянутые. Несмотря на джинсовые костюмы, угадывалась военная выправка. Светло-русые волосы, голубовато-серые глаза, невыразительные черты лица. Мужчины чем-то неуловимым походили друг на друга. Вот только взгляд сильно отличался. Один смотрел внимательно, изучающее. Другой же заметно волновался.

- Сынок, - чуть хрипловато произнес он.

Анатолий удивленно распахнул глаза. Этот, чуть ли не ровесник, на папашу не тянул совсем. Псих? Рановато с ума сходить.

- Как дела? Как настроение? - со знакомыми интонациями спросил...

Кто? Василий Павлович все годы знакомства начинал их общение с этой фразы. Только поначалу он об учебе спрашивал. Вот так же присаживался к столу... Но он же сейчас парализованный лежит?

Тут гость вскочил и принялся нервно мерить комнату шагами.

- Сом, не мельтеши. Сядь. Да объясни человеку ситуацию, а то вон у пацана глаза по пять копеек, - сделав шаг назад, чуть насмешливо произнес второй гость.

- Извини, - затормозив, откашлялся тот, - не могу неподвижно сидеть... да и стоять тоже. Належался на всю оставшуюся.

- Палыч? Это, правда, ты? - неуверенно прошептал Толик.

- Я... Я всегда к тебе, как к сыну относился, но старался не показывать. Работа, знаешь ли, не способствует привязанностям. А сейчас расчувствовался... Не сдержался. Ты не против? - сдавленно произнес тридцатилетний мужчина, настороженно глядя на парня.

- Я не один год мечтал назвать тебя отцом, но боялся, что тебе это не понравиться. Но как? - он неопределенно взмахнул рукой, - как-то слишком резко помолодел... Да и вообще... Я же вчера заходил и ты так же лежал? - Толя растерянно окинул взглядом стройную фигуру гостя.

- Значит, так, сынок, - деловито произнес майор. - Есть возможность вернуть тебе ноги, но это придется отработать, - посмотрев в недоверчивые глаза Анатолия, он усмехнулся и гордо расправил плечи, как бы говоря, вот смотри.

- Жить придется в деревне и делать, что скажут. В поселке что-то вроде военного коммунизма. Так сказать: от каждого по способностям, и с полной нагрузкой, и каждому по потребностям. Но тут отдача ожидается поскромнее. Однако никакого аскетизма. Разве только поначалу. Пока быт не наладим, - тут Павлович чуть смущенно кашлянул, - это пока все, что я успел понять. И да. Моя отработка будет проходить очень далеко от этих мест. Так что жить будешь без меня.

- А как же Наталья Константиновна? - уточнил Анатолий, все еще сомневаясь, а не спектакль ли это.

- Мама уже в деревне. Здоровье ей поправили, но жизнь в селе в любом случае сложнее, чем в городе. И если ты согласишься, то я хотел бы, чтобы ты присмотрел за мамой, - вопросительно взглянул... отец.

- Конечно! Я согласен. И на лечение и на уход за Натальей Константиновной, - не смотря на все сомнения, решительно произнес Анатолий. Такие предложения не повторяются.

Федор лежал на нарах, с тоской глядя в потолок, но при этом не забывал внимательно прислушиваться и периодически осторожно поглядывать по сторонам. Чуть меньше года назад бывшего подполковника ФСБ, а до этого КГБ, прихватили по сфабрикованному делу. Расследование и суд провели в фантастически ускоренном темпе, по типу "доктор сказал в морг, значит в морг". Места, в которые довелось попасть, особой доброжелательностью к людям его профессии не отличались. И все же, не смотря на то, что возраст уже перевалил за шестьдесят, постоять за себя хватало и сил, и здоровья. Однако до конца срока вряд ли удастся дотянуть. Силы и желание жить таяли с каждым днем.

Барак спал, но тишины не было. Сопение, храп, приглушенное бормотание. Вот кто-то вскрикнул и громко произнес "мама". Чей-то мат, глухой стук и сердитое шипение. Федор вздохнул, перевернулся на живот и осмотрелся. Парни из его команды, набранной уже здесь, спали. В последнее время ситуация обострилась. Прямых наездов не было, но интуиция кричала "опасность!". Пришлось организовать поочередные дежурства. Сейчас была его очередь. Показалось, что кто-то тихо позвал. Напряг слух и посмотрел по сторонам. На краю топчана в пятне лунного света сидел здоровенный жук. Как только Федор обратил на него внимание, тот встал на задние лапки и... помахал передней, как бы зовя, или приглашая приблизиться. Тряхнув головой, мужчина протянул руку сбросить странное насекомое. Тот попятился и постучал лапкой по голове, типа, думай что делаешь, раздавишь же.

"Тэ-э-экс... - замерев на секунду, бывший подполковник озабоченно посмотрел по сторонам, - кажется, таки эти гады добились своего, потихоньку схожу с ума. Вон уже глюки пошли. Хотя... может, жучара исполняет брачный танец, а у меня просто воображение разыгралось"?

Жук тем временем немного подбежал, приподнялся на задние лапки и призывно взмахнул передними, потом еще пару раз подбежал-поднялся-помахал. Федор озадаченно отодвинулся.

- Ну, бля! Да наклонись ты! Не орать же на весь барак, - прошипел... прошипело насекомое смутно знакомым голосом.

Федор подобрался. Явно аппаратура, но очень уж необычная. Не размером. Он и помельче видел. На койку мог подбросить и кто-то из сидельцев. Но вот чтобы прибор достаточно шустро и в тему передвигался и жестикулировал... Последние разработки? И кто же у нас такой крутой, чтобы подобное иметь? Да и если крут, то почему позволил меня посадить? Или это специально, чтобы посговорчивее стал?

"Хорош гадать, - одернул он себя, - послушаем, что скажут, Потом и думать будем".

- Значит так! Есть дело! И нужны люди, - торопливо забормотал в наклоненное ухо через жука кто-то явно в нем заинтересованный. - По поводу конечного результата затевающегося я не разобрался. Цели у организаторов не совсем внятные, типа создания идеального государства всеобщей справедливости. Где - тоже плохо врубаюсь, но вроде бы не в России. Однако возможности впечатляют. Делать предстоит почти тоже, что и до этого делали, а в качестве оплаты свобода, здоровье, ну и материальным поощрением обещают удивить. Наличием, а не отсутствием, - совсем уж знакомо хохотнул собеседник.

- Стоп! Сом, ты что ли? - встрепенувшись, тихо прошипел Федор.

- Я, я, - хмыкнул знакомый голос.

- А-а... - Холодно начал бывший подполковник.

- Извини, но мне было как-то не до тебя, - вздохнул собеседник. - На следующий день, после того, как тебя взяли, я попал в случайную перестрелку... странную, скажу тебе, перестрелку... М-да. Когда очнулся, узнал, что парализован. Нерв какой-то пулей задело... Про то, что тебя засудили, сказала мать. Ходила к тебе узнать, почему не заходишь. А твоя соседка сообщила новость... Думаю, слили нас.

С минуту Сом молчал.

- Я, к моменту появления рекрутера, уже несколько месяцев парализованный лежал. О смерти мечтал, а тут здоровье предложили в обмен на работу. И знаешь, кто пришел с предложением? Ветлужев Максим! Помнишь, я рассказывал про парня из Московской конторы? Шесть лет назад, благодаря помощи его группы, мы смогли добраться до базы без потерь. Только Лихо ранили. А через годик узнал, что Ветлужев попал в переделку и комиссовали по инвалидке. Наведался в гости, может помочь чем. Сдал мужик сильно. Осунулся. Передвигался только по квартире и только в инвалидном кресле. Мда... Так о чем это я? А, ну да. Представь, появляется у меня молодой, здоровый парень и заявляет, что он Ветлужев и предлагает работу. Мне! Парализованному! Тому, кто только и может, что глазами хлопать. Я, конечно, не поверил, но "да" моргал ну очень активно... Кхм! И чего это я тут агитацию развожу? На свободу хочешь? Сегодня же выйдешь. Вот только отработать придется. Максим клянется, что никакого криминала, ну кроме незаконного выхода из тюрьмы. Опасность умеренная, здоровье, как в молодости. Так ты как? Согласен?

Федор медленно выдохнул, пытаясь расслабиться, и еле заметно кивнул. Он еще не сошел с ума, чтобы отказываться от свободы. И даже не свободы, а жизни, как таковой. Несмотря на то, что он, сразу же по появлении на зоне, собрал вокруг себя небольшую команду поддержки, вряд ли удастся дожить до конца срока. Кроме двоих, знавших не понаслышке, с какой стороны за оружие браться и по каким траекториям зубы летают, остальные трое из разряда неудачников. Особенно Колюне не повезло. Полный "ботаник" по дороге из университета не туда свернул, а там разборки. Не успел паренек понять, что происходит, как налетели усмирятели, прихватили по случаю, да и навесили по максимуму. До сих пор прийти в себя не может.

Федор посмотрел на лежащего по соседству мальчишку и наткнулся на горящие отчаянием глаза.

- Значит так, - забубнил Сом, - не дергайся. Сейчас этот м-м-м.... жук заберется к тебе в ухо. Не боись, не глубоко. У края слухового отверстия, чтобы по ходу движения ты мог слышать мои инструкции.

Федор вздохнул, жалко пацана. Пропадет здесь без него.

- Хватит тарахтеть, - тихо прошипел он, - а если я не один хочу уйти, организуешь?

- А? Не один? Да-а?... Ну, не знаю... Угу... - еле слышно забормотал Сом.

Судя по всему, наниматель отслеживал их беседу и теперь вмешался в разговор.

- А сколько будет? - более внятно спросил старый друг.

Федор огляделся. Не спала вся группа. Приподняв головы, парни напряженно смотрели на него.

- Со мной шестеро, - выдохнул он.

Это решение пришло не от сентиментальности. Элементарное чувство долга, в смысле, по своим долгам всегда старался расплачиваться во время и по максимуму. Ведь благодаря этим ребятам он еще жив. Человек, растерявший последние капли благодарности, превращается в чудовище. Даже животные умеют быть благодарны.

- М-м-м... А? Ну-у-у? - невразумительно посопел Сом. - Ждем-с... пару минут... Та-а-ак... Готово. Хватаете самое ценное и бегом к главному корпусу.

Стараясь не шуметь, Федор вскочил.

- Если не хотите здесь оставаться, то тихо за мной. Уходим, - прошептал он. Замер на пару секунд, криво усмехнулся и добавил, - в любом случае, навсегда. Либо на волю, либо на небо. Так что выбирайте, - и направился к выходу.

Возвращаться он не собирался в любом случае. Лучше уж под пули, если что пойдет не так. Следуя указаниям друга, добежали до управления и остановились у большого ящика с песком.

- Пожарный ящик видишь? Залаз...те все. Да крышкой постарайтесь плотно накрыться, - торопливо произнес Сом.

- Че-е-его-о? Издеваешься? Там же песок? - не поверил Федор.

- Нету уже. И вааще! Не хрен было тащить обузу. Для тебя одного другой путь подготовлен, но им по нему нельзя. Так что лезь и не зуди, - нервно фыркнул друг.

- Поднимай крышку, - скомандовал бывший подполковник недоумевающим парням, стоящим за его спиной.

Ящик действительно оказался пуст.

- Залазьте, и компактненько укладывайтесь. Крюк и Пых лезут первыми. Устраивайтесь поудобнее. Мы все сверху ляжем, если потом окажется, что где-то жмет, позицию вряд ли удастся поменять. Затем вы двое. Предпоследний идет Колюня. Потом я. Он крышку не закроет, - мучаясь сомнениями, шепотом отдал указания Федор.

- Это е... просто зае... какой-то ... групповой секс, - сквозь зубы, почти культурно пробормотал Пых, но в ящик полез.

С высказыванием Федор был абсолютно согласен. Только то, что они толкутся на открытом пространстве в неположенное время, и их до сих пор никто не остановил, заставило его взобраться-таки поверх парнишки и прикрыть за собой крышку. Нижние только сдавленно крякнули и что-то матерно пробурчали.

- И долго нам тут лежать? - не удержался от вопроса Федор.

- Минуточку... Ван момент... Ан, цвайн, драйн... Поехали, - хихикнул Сом и ящик затрясло, и закачало.

- Не может быть?! - приглушенно взвыл Крюк. - Как?! Куда?! Кто тащит?!

В головах беглецов царил хаос, затянутый мутным туманом.

- Молчать! - рявкнул по громкой связи Сом. - Вас никто не уговаривал. Сами навязались. Терпите. Поездка обещает быть недолгой, но памятной. Как дойдете до кондиции, так и остановимся, - туманно произнес он, - потом ножками, ножками.

- Бред, ну полный бред, - хрипло твердил Крюк, сопя и покряхтывая под весом сотоварищей.

Пых только тихо и неразборчиво матерился. Федору казалось, что еще немного, и он потеряет сознание от духоты и нереальности происходящего.

"Что это со мной? И в более худших ситуациях бывал, но чтобы терять сознание не от боли? Старею, наверное".

- Ты, случаем, не переборщил с приданием правдоподобности, - сквозь туман в голове пробился еле слышимый женский голос.

- Ничего. Легкодоступная халява вредна для психического здоровья. Больше, не меньше, - хмыкнул незнакомый мужской голос так же тихо.

Сколько длилась эта катавасия, не уследил, но в какой-то момент в голове прояснилось, и по нервам резанул громкий голос Сома:

- Эй, чего разлеглись? Ишь, пригрелись, извращенцы! А ну-ка, вылазь!

Федор на автопилоте откинул крышку, перевалился через край ящика, уселся на траву и ошарашенно закрутил головой. Жук из уха выбрался, повис на крышке ящика, из него-то дружок и орал во весь голос.

Помогая себе матерком, все выбрались наружу и пораженно застыли. Вокруг был лес! Пожарный ящик стоял посреди поляны... и никого! И ничего! Ни следов людей, ни машин... Только горка рюкзаков.

- Не понимаю! Ничего не понимаю, - щипая себя за разные места, шептал Пых.

- Чего застыли, раскрыв хлебала? Разобрали рюкзаки. Там внутри бутерброды и бульон в термосах. В темпе фокстрота заморили червячков и залили трупики бульоном. Налетай на жратву! Во-от! Клацай шустрее челюстями! Не отвлекайтесь по сторонам, - дурным голосом орал Сом, уже начиная надоедать со своими дебильными шуточками. -Тэ-эк-с... Теперь достали фонарики из боковых карманов и по тропочке, по тропочке. Цигель, цигель, ай люли! Нам погоня на хвосте не нужна. Дойдете до озера, там развилка. Возьмете вправо и вверх. Через пару километров будет ждать машина с одеждой и едой. Ну чего опять стоим? Собачек ожидаем? Уже успели соскучиться? Шевелите мослами, - от голоса Сома уже звенело в голове.

Через силу пожевали бутерброды с мясом и, запив куриным бульоном, группа сомнамбулически двинулась по еле видной тропинке. Спустя несколько часов, беглецы, накормленные и переодетые в военную форму российского десанта, плотно утрамбовавшись в джипе, спали.

Мрия устала до озверения. Кандидаты перли косяком. И что самое паршивое, больше половины из них тащили с собой родственников, а то и просто друзей. С одной стороны вся это толпа притянутых на хвосте и даром не нужна. Если же посмотреть с другой стороны, то работник, уверенный, что его родные находятся в защищенном месте и материально обеспечены, будет работать с большей отдачей. Однако на центральную усадьбу посторонних не желательно допускать. Лишние знания - лишние беды. После большого совещания всех вовлеченных, постановили строить коттеджи в ближайших пяти деревнях. Все идущие прицепом, сразу расселялись там. Вот и приходилось Мрие крутиться с удвоенной скоростью, закупая все необходимое. А тут еще разговоры среди рекрутируемых о помощи стране, раз уж имеются такие крутые технологии, добавляли головной боли. Напоминания о том, что им предложили работу на Флоксе, а не наводить порядки на Земле, слабо помогали.

Пару раз звонила матери, никто не отвечал. Не удержалась, заехала. Подошла к двери - опечатано. Позвонила чисто рефлекторно, непонятно на что надеясь. Тишина. Холодея от неприятных подозрений, вышла из подъезда. Задумчиво огляделась и присела рядом с двумя бабушками, как обычно сидевшими на лавочке у подъезда. Достала коробку конфет, что везла в подарок матери, предложила соседкам. Сдержанно поблагодарив, те взяли по конфете и чинно надкусили по кусочку. Распробовав, оживились и разговорились. Осторожно поспрашивав, Мрия выяснила, что ее мать месяц назад похоронили. Дочку искали, чтобы сообщить, но не нашли.

- Кто? - потерянно прошептала она.

Бабки удивленно посмотрели на незнакомую девушку, слишком разнервничавшуюся от известия о смерти чужого ей человека.

- Мялицинер гавариль, шо в аварию попала. Вреть, - убежденно кивнула одна из старушек. - У Маруськи племянник деверя в мялиции работаить, так по пьяни дома ругалси, шо ее саседку какие-та чачмеки убили, а им не дозволили расследовать.

- За что? - неверяще выдохнула Мрия.

- Он сказал, шо за деньги, - понятливо ответила бабка и вздохнула сердито, - думаю, рекет. Немало народу за энто побили.

Мрия несколько минут неподвижно сидела, ничего не видя и не слыша.

- Ну, все, суки! У вас случилась я, и это не какие-то тупые спецслужбы, а полный песец.

Девушка зло оскалилась. Бабки чуть с лавочки не сверзились от испуга.

- Ну, что бабули, покажем этим уродам кузькину мать? - зло рассмеялась девушка.

- Ох, девонька, вряд ли что у тебя получится, - неожиданно чисто, без всяких старушечьих пришепетываний и картавостей произнесла одна. - Слишком большую власть они получили. Как бы тебе не пострадать.

- А вот кончилась их власть! Прямо сейчас и сдохла, - и столько уверенности и силы прозвучало в голосе, что старушки почти поверили. А может просто захотелось поверить. Должна же быть у людей хоть какая-то надежда.

Задумчиво проводили взглядом удаляющуюся девушку, и несколько раз дружно перекрестили в спину.

Глава 31.

Отправив Мрию за так необходимыми для Драконьего государства, кадрами, решил проверить, чем занимается моя, спонтанно собранная команда, озадаченная это самое государство и начать создавать. Задания и портфели я уже давненько роздал, а вот за исполнением так ни разу и не проследил. Проверку начал с самого крупного проекта - возведение тренировочного комплекса, кинозала и информатория в Драконьих горах. Нашел. Увидел. И несколько разочарованно отметил, что стройка, как таковая еще и не начиналась. Дело застряло на стадии проектирования и выбора места. Четверка раминов (к Маю и Элу присоединилась парочка из наблюдателей) предоставила план, общий вид и чертежи идеального, по их мнению, учебно-развлекательного центра. С десяток драконов обоего пола, с экспрессией, достойной лучшего применения, настаивали на своем понимании идеального. Рамины, на фоне драконов, выглядели сдержанней, но по сравнению с тем, как они обычно себя ведут, можно сказать, что они просто фонтанировали эмоциями. Ор стоял знатный. Эдак они до второго пришествия спорить будут. Пришлось вмешаться. Подключив усилитель, вломился в дискуссию, предоставив свою идею, как должно выглядеть и что, где и как следует размещать. Независимо от планеты, расы и уровня образования, едва ли не каждый разумный мнит себя самым крутым знатоком и спецом чуть ли не во всем, о чем когда либо слышал или даже просто мимо пробегал. А я чем хуже? Тоже мню, потому и полез спорить. Противоборствующие стороны дружно объединились против меня. Хе-хе! Ню-ню! Ла-а-адно уж, сильно давить не буду, ведь главного достиг - они уже готовы друг друга слушать. Чисто, чтоб повысить собственную самооценку, выбил таки небольшую уступку. Однако обрадовал на последок, что если завтра стройка не начнется, будут действовать по моему плану. После чего, успокоился и, с чувством выполненного долга, отправился дальше с проверками и уточнениями, что у нас на острове еще такого особенного творится, и кто с чем работает. Попросил Мерка вывести на экран, чем занимается в данный момент Валенс. Картинка порадовала. Паренек ответственно подошел к порученному заданию. Гонял на полосе препятствий моих ученичков и в хвост, и в гриву. Ну, не то, чтобы гонял, просто бежал впереди и показывал, как надо, на ходу выдавая пояснения. А мои ребятки-то постарше его годика на четыре. Отставать от пацана стыдно, вот и рвались доказать, что не слабее. Они-то не знали, что "сопливый мальчишка", с подачи мамочки, немного модернизирован и усилен, да и занимается поболе ихнего. Так что, заложенные навыки уже успел немного проработать и самое простое закрепить. Вот и бежали мои ученики тяжело дыша, с трудом переваливаясь через преграды и чуть ли не свесив языки. Более внимательно присмотревшись, я озабоченно хмыкнул. Если Ликург и Миртил выглядели лишь сильно уставшими и несколько помятыми, то Мелиагр отсвечивал просто таки болезненной желтизной и темными кругами под глазами. Пришлось компанию срочно тормозить и пропускать через лечебный саркофаг. Выяснилось, что принц отравлен каким-то местным медленно действующим ядом. Еще с пол годика и спасти его уже никакие маги или лекари не смогли бы. Повышенная физическая нагрузка лишь ускорила распад тканей. Для приведения парня в норму потребовалась серьезная чистка. Выбравшись из саркофага, Мелиагр с хмурым лицом выслушал неприятную новость. Отравление отца он воспринял более спокойно, чем известие о своей, не попади он в ученики к одному левому повелителю, скорой кончине. Принца, просвистевшая над головой, близкая смерть так впечатлила, что он тут же помчался на полосу препятствий, что-то гневно шепча и кому-то чего-то обещая. Я с удовлетворением отметил, как, понимающе переглянувшись, остальные соученики последовали за Мелиагром. Ну что ж, со стимулами для принца, кажется, разобрались. У остальных с этим и так неплохо. Так что, флаг им в руки и барабан на шею.

Вызвал по коммуникатору Иррону, оставленную в столице Иртаки в качестве телохранителя. Попросил пригласить Феодосия и Главу Совета магов в защищенное от прослушивания место, у меня для них важная и срочная информация. Уж не знаю, чего такого она им сказала, но на связь вышла уж через пять минут. Как только на голоэкране появились встревоженные лица мужчин, сообщил об отравлении Мелиагра. Феодосий побледнел, а Арихион недовольно поджал губы. Ну, как же! Такой крутой маг и не уследил. Чтобы не напридумывали себе чего лишнего, я уточнил, что мальчик уже здоров. В качестве подтверждения показал бегущего по полосе препятствий наследника. Пару минут мужчины удивленно хлопали глазами, а когда Мелиагр, грозя небу кулаком, прыгнул в яму с грязью и шустро побрел к другому берегу, папаша озабоченно выдохнул:

- Что с ним?

- Как узнал, что жить ему оставалось недолго и болезненно, обиделся. Решил стать сильным-сильным и побить все плохих дядечек, потому и бросился с энтузиазмом заниматься укреплением здоровья, - усмехнулся я.

Тут в разговор вмешалась Иррона:

- Знаешь, Серж, - задумчиво произнесла дракона, - не нравиться мне что-то обстановка вокруг. Не знаю, что не так, но вот некомфортно мне здесь.

Я напрягся. Феодосий с Арихионом, находящиеся сейчас у власти государства, расположенного ближе всех к Драконьим горам, меня устраивали. Их сыновья у меня в учениках, да и архон жизнью своей и сына мне обязан. Есть надежда, что на конфликт в ближайшие годы не пойдут. А если кто другой к власти доберется, то тут уже могут возникнуть варианты. Народ на Флоксе драконов побаивается, но мало ли кому какая вожжа под хвост попадет. Решат, что им на шарике тесно и рискнут извести летунов. Победить не победят, но времени и сил у зарождающегося государства заберут немало. Да и не дело недооценивать противника. А то вдруг гений какой объявится, да придумает на драконов хрень убойную. Нафиг, нафиг! Лучше Феодосия с Арихионом побережем. Оно и дешевше обойдется и по времени менее затратно выйдет. А вот кого к ним послать? Драконы дисциплине, как и к взаимодействию с людьми, еще не обучены. В наем на сторону, типа других планет, еще сгодятся. Если уж кому-то приспичит нанять столь экзотическую охрану, пусть сам и думает о последствиях. Архоном и магом же лучше не рисковать. Так что, придется договариваться с парнями, которых с Земли прихватил. Однако если не удастся полюбовно договориться, все же придется слать драконов.

Попросил Иррону не разбегаться еще с пол часика. Сам же собрал землян и предложил поработать телохранителями у местного королька.

- Полгода работы и, если клиент к тому времени все еще будет жив, отправляю домой тех, кто захочет. За это время либо ишак сдохнет, либо особо самонадеянные в окружении правителя вымрут. То, что заплатит Феодосий, тратьте, на что пожелаете, при уезде разрешу покупки с собой забрать. К тому же на Земле еще по сотне тысяч долларов за труды получите. Если же захотите остаться на Флоксе, помогу родственников сюда перевезти.

Подработать согласились все, а по поводу переехать насовсем, обещали подумать. Ну-у-у, не отказались сразу и то хлеб. Переправил телепортом парней к Ирроне и посоветовал приодеть по местной моде, подробно ознакомить с замком и ввести в курс дела.

Пока разбирался с проблемой, и вечер наступил. Повздыхав над своей тяжелой повелительской долей, полюбовался на закат и отправился искать детей. Подошло время вечерней сказки. Заглянув в игровую, с удивлением заметил своих малышей, с самым сосредоточенным видом восседавших рядом с Лериным Максимом и Лешей Николая за одним столом. Перед карапузами с серьезным видом прохаживалась Мэгуми и, периодически поглядывая в инструкции, разъясняла правила новой игры - угадайки. Увидев меня, она смущенно замолчала. Детишки недовольно загалдели, и громче всех возмущались мои дракоши. Напомнил про сказку. Результат озадачил. Сыночки запыхтели, выпуская пар, и... послали меня заниматься своими делами. Оказывается, спят они теперь в общей спальне, а сказки читает новая воспитательница. Мэгуми густо покраснела и я, чтобы не нервировать девочку, пожелал всем спокойной ночи и быстро прикрыл дверь. Немного поразмышлял над новыми веяниями в нашем сообществе. Прикинул, стоит ли обижаться на то, что не посоветовались или просто не поставили в известность об изменениях. Уже совсем решился обидеться, однако вовремя появилась умная мысль. Если по малейшему поводу начнут бегать и спрашивать, уточнять и информировать, я умом тронусь от перегрузки. Одумался и успокоился. Сама по себе идея совместного воспитания замечательна. Жаль, что качество реализации возможно проверить лишь со временем.

Спать еще не тянуло. Уточнил у Мерка, где отыскать Леру и Николая. Следуя указаниям ИскИна, Леру нашел в одном из классов. Не торопясь обнаруживать свое присутствие, остановился у дверей. Как ни странно, но девушка, экономист по образованию, читала лекцию о воспитании подрастающего поколения, в духе: что посеешь, то и пожнешь. И неплохо читала, с чувством, толком и расстановкой. Даже я заслушался. То и дело в ее речи проскакивали слова и обороты Николая. Оно и понятно. Он хоть и тихий парень, но в теме разбирается и в состоянии увлечь кого угодно. В зале присутствовали не только юные драконочки, собирающиеся стать мамашами, но и дамы более зрелого возраста. Я озадачился. Неужели и они решили рожать... в смысле, обзаводиться потомством? Ужас! Зае...мучаемся кормить такую прорву детенышей! У нас же еще ничего не готово для столь радикальных изменений в драконьем обществе. Занес в напоминалку прозондировать этот вопрос.

Николая нашел в кабинете, сосредоточено корпевшим над каким-то текстом. Тихонько приблизившись, заглянул через плечо. Наш министр по образованию отбирал и приводил в удобоваримый, подходящий, по его мнению, для детей, текст сказок, переводимый с земных языков Мерком. Так сказать, проводил литературную обработку, чтобы не только смысл не потерялся, но и увлекательность повествования осталась. Парень так увлекся, что не обратил на меня внимание. Я решил не мешать человеку. На цыпочках выйдя за дверь, удовлетворенно выдохнул: ведь работают, не смотря на то, что на пятки не жму, повелительством не давлю и, вообще, свои обязанности игнорирую... почти. Мдя-я-я... Будем надеяться, что и у меня хватит терпения претворить в жизнь собственное решение о выполнении неожиданно образовавшихся обязательств. Сумел же как-то реализовать намеченный план с родственниками Лионеллы. И ведь там был один. Здесь же уже, пусть и небольшая, но команда имеется. К тому же Мрия обещала еще специалистов подогнать. Прорвемся.

Остаток вечера провел, сидя в собственном кабинете у окна, с бокалом вина в руках. Яркие звезды, драгоценными камнями сверкавшие в бархатно-черном тропическом небе, завораживали и настраивали на философские размышления. Спать ушел только ближе к рассвету.

Проснулся, несмотря на короткий сон, в хорошем настроении, бодрым и деятельным. Скоренько позавтракал и помчался на тренировку. Забитые народом веранды дворца не испортили настроение. Я просто сказал себе, что шум и суета в доме - это ненадолго. При наших возможностях на возведение информационно-развлекательного комплекса уйдет не так уж и много времени. Как только закончим, так всех туда и перенаправим. И кто знает, может я еще и заскучаю без этого безобразия. С другой стороны, энтузиазм моих кхм... подданных грел душу. Осталось драконов поднатаскать, а затем постараемся пристроить, чтобы денюшку в казну приносили. А то эти подарки, что от Соррея, что от раминов со шташами, как-то напрягают. Я предпочел бы отдариться, пока не пришлось отрабатывать долг, каким либо неприемлемым образом.

Несмотря на гондурас в голове, тренировался почти с удовольствием. А почти - это из-за того, что слегка портила настроение необходимость активных телодвижений. И не на месяц или год, на это настроиться не так уж и сложно, а лет на несколько... десятков. Решение взять себя в руки и впрячься в работу, я, конечно, принял, но, будучи от природы флегматиком, напряженный труд не любил категорически. Ленив я. Ленив от природы. А где вы видели полностью лишенных лени разумных? Может такие где-то и водятся, вот только мне законченные трудоголики как-то не попадались. Тем более что жужжать то приходится не из-за того, что это жизненно необходимо лично мне, а потому что это, за каким-то м-м-м... надом, важно раминам. Даже драконы об этом наде не догадываются. И пусть никто не намекает на оплату полученных бонусов, лучше рассчитаться без напоминания. Тогда заплатишь то, что посчитаешь нужным, и на что хватит сил и умений. В противном случае запросют то, что надо им, и тогда не пришлось бы горько пожалеть как о подарках, так и о способностях. Так что жужжим, жужжим и еще раз жужжим!

После занятий догнал сестру и, узнав о планируемом совещании, напросился послушать. Заметив на ее лице борьбу желаний "послать или пустить", торжественно пообещал не лезть с указаниями. Получив разрешение, уточнил, что последнее слово в принятии окончательных законов, будучи правителем этого недоразумения, оставляю за собой. И, не слушая сердитого сопения, быстро слинял. На само заседание чуть опоздал, чтобы не столкнуться с сестрицей. Комплекс старшей сестры - это на всю жизнь. И общественный статус младшего брата не всегда спасает от нравоучений и указаний как правильно надо жить. К тому же, ее мнение о моих умственных способностях я еще в детстве выучил.

Встав у стены рядом с дверью, я прислушался к разговору. Наталья что-то активно обсуждала с группой драконов. Осторожно заглянув, рассмотрел с пяток муж... ских особей и с десяток женских. И все в человеческом облике выглядели лет под пятьдесят. Хм... Надо будет у Ррорха поспрашивать о реальном соотношении у драконов их внешнего вида и возраста. Заинтересованно прислушался. Речь шла об спецсанатории для линяющих. Обговаривали условия, которые стоит создать, чтобы привлечь готовых к линьке драконов, и какие завлекательные поощрения придумать. В качестве вариантов Наталья предложила экскурсии на другие планеты, подводные путешествия или поохотиться на одной из диких планет. Драконы не сразу поняли о чем речь. Просмотрев краткие рекламные ролики о возможных приключениях, воодушевились и принялись уточнять, а нельзя ли еще за что-нибудь выдавать эти поощрения.

Убедившись, что сестра на правильном пути, я отправился посмотреть, чем заняты племянники.

Следуя указаниям Мерка, нашел их легко. И в этот раз не стал показываться на глаза. Встал у дверей и прислушался к спору. Кирилл и Виктор собрали вокруг себя драконов помоложе, и с явно излишней экспрессией обсуждали туалеты: как должны выглядеть, где расположить... В качестве завлекалочки предлагались экзотические продукты типа мороженного, редких соков, пива. Я с трудом удержался, чтобы не заржать. Идея "посрал - выпил пива", рассмешила. Однако влезать в обсуждение не стал. Сами решат - сами и реализовывать будут.

Зашел на кухню перекусить. Без особого энтузиазма выпил кофе, вяло пожевал бутерброды. Все же искусственная пища, без сомнения, хуже натуральной. Пусть хоть молекулу к молекуле копируют, но не хватает чего-то эдакого, плохо поддающегося пониманию, еще меньше объяснению. Надо бы собственные огороды посадить, того же кофе, фруктов, да и овощи не помешают. Долин у нас много. На любой диапазон температур подобрать можно. Правда возникает вопрос, кто сажать и ухаживать будет? Занес в напоминалку, поговорить со своими. Может они чего умного посоветуют. Закончив подкрепляться, уточнил у Мерка, кого еще я не осчастливил своим внимание. Оказалось - пиратов. Вспомнил. Разыскал. И схватился за голову!

Мы, ведь, что сотворили?! Корабли скинули в одну долинку, разбойников в другую и на этом успокоились. А ведь людям жилье надо и питание. Хорошо еще, что дождей не было, а то кое-кто из этих героев уже загибались бы от банальных простуд. А так полторы сотни человек лишь голодные по кустам вдоль ручья валяются. Вздохнул. Не повелительское это дело строить.

Вызвал Мая и пару драконов, показал на полудохлых пиратов и втолковал проблему. Мальчишка понял, впечатлился и выразил готовность немедленно взяться за возведение жилья. Драконам же людские проблемы вообще по барабану. Если дракон проголодался, встал на крыло и догнал пищу. Да и в жилье они не так уж и нуждаются. Выбрал долинку потеплее, разлегся на солнышке и грейся. Если приспичит защититься от погодных перепадов, несложно пещеру найти. В горах с этим не дефицит. Так что жалостью драконы не прониклись, однако поработать согласились с удовольствием. Процесс созидания им еще не наскучил.

прода

Задумчиво окинув взглядом долину, я посоветовал начать с постройки крытой, но без стен, едальни. Столов сообразить, посуду... ну и еще прикинуть, чего может понадобиться. Тем более что раминовский агрегат - штука универсальная, и не такое может. Была бы энергия. Чтобы понять, как это должно выглядеть, порекомендовал просмотреть фотографии земных развлекательно-отдыхательных комплексов, как грибы, расплодившихся на побережьях всевозможных там тропических Доминик или Ямайк. А уж чем эта едальня окажется впоследствии - столовой, рестораном или просто забегаловкой, будет зависеть не только от поваров, но и посетителей. И лишь закончив с этим, приступать к сооружению большого ангара, с комнатами-мастерскими по периметру. Это быстрее и проще, чем строить жилой комплекс. На первое время будет где укрыться всей этой толпе от возможной непогоды. Над жильем же еще думать надо. Место правильное подобрать. Решить, откуда воду брать, куда сливать отходы...

Парни лишь головой кивали на все мои указания, затем, не выдержав, мягко намекнули, что могу шагать по своим делам, дальше они уже сами разберутся. Я обрадованно закруглился и шустро умотал, пока не передумали. Не строитель я ни разу, а потому вникать во все эти тонкости желания не имею. Вон другие пусть над этим голову ломают, а уж я, после завершения строительства, покритикую, да попеняю, что слушать не стали. Хотя-я-я... данную мысль лучше сразу вытряхнуть из головы, а то, не дай боги поверят и начнут по любому поводу спрашивать ценных указаний, я же свихнусь.

Теперь осталось разобраться с питанием и, причем, срочно. Прикинул, кому спихнуть и эту проблему, и позвонил сестре. Женщины более жалостливы и на призыв помочь каким-либо страдальцам откликаются легче. Не успел я закончить рассказ и показ, как Наталья уже принялась раздавать команды окружающим. Кого-то уже отправили к продуктовому агрегату, харч набирать. Я тихо отключился и порадовался, что не отправился лично, а то бы она и меня припрягла. С сиюминутным питанием вопрос решил, теперь осталось подумать над долговременным обеспечением продуктами не только пиратов, но и своего ближайшего окружения, а в будущем и всего государства драконов.

Телепортировавшись в замок, я отправился на кухню. Приготовил кофе. Налил в большую чашку, вышел на веранду, с удовольствием расположился в кресле и принялся рассеянно разглядывать плывущие по небу облака. Минут через двадцать тряхнул головой. Э-э-эх-х... Сидел бы так и сидел... Да кто же даст. Дел не меряно, конца и края не видать. И вот такие минуты уединения начинаешь ценить все сильнее и сильнее. Медленно прихлебывая остывший напиток, задумался о делах.

Прежде чем что-либо получить, надо это что-то купить или вырастить. Чтобы вырастить, нужны подходящие земли и умеющие с ними обращаться люди и процесс это не быстрый, так что отложим рассмотрение этого варианта на второй план. А для купить, нужны деньги и те, кто будет разъезжать по городам, и закупать нужное. С деньгами нет проблем. Образцы имеются. Наштампуем сколько понадобиться. Главное не переусердствовать, чтобы инфляцию не устроить. С закупками сложнее. Тут нужны те, кто и о нас знает и среди местных хоть как-то ориентируется. И кто у нас и вам, и нам? Хм-м... Мои ученички! Хм... А ничего так идейка-то! Во-первых, решается проблема с покупкой продовольствия, во-вторых ребята сразу прочувствуют, что учитель помнит и заботой не обделяет. Заодно к полезному делу пристроим, и под ногами мешаться перестанут. Феодосий же просил научить сыночка считать деньги. А ничто так не учит пониманию, кто, что и сколько стоит, как личные покупки и продажи. Вот и чудненько!

Вызвал парней и вкратце обрисовал задачу. С принцем чуть истерика не приключилась. Ну, как же, ОН и вдруг должен разъезжать по городам и деревням на телеге, и продукты закупать! Пришлось даже прикрикнуть, но когда парень так и не успокоился, пригрозил выгнать из учеников. Видя, что и это не помогает, вызвал по коммуникатору его отца, сообщил о решении сына и попросил забрать столь бесполезное чадо. Папочка, оторванный от какого-то важного дела, бурно высказал сынишке, все, что думает о балбесе, и категорически заявил, что с незаконченным образованием домой может не возвращаться. Погрозив на прощанье кулаком, отключился. Возмущенно посопев, Мелиагр обреченно кивнул. Я насмешливо хмыкнул. Его согласие меня интересовало в последнюю очередь. Сейчас важнее и нужнее поскорей наладить бесперебойные доставки залетным ребятам чего-нибудь пожрать.

Оставил озадаченных ребят размышлять над полученным заданием и обсуждением что им для этого нужно, а сам задумался над пришедшей в голову печальной мыслью. Пока мои ученики созреют идеями, соберутся, закупят... а еще и доставить надо будет... И все это время кормить пиратов с нашего стола? Хм... выходит, что возможны проблемы с пищей возникнут уже у нас на острове. Народа у нас и так много, и дополнительные нахлебники могут существенно осложнить более-менее налаженный процесс питания той толпы, что постоянно тусуется в замке. Озабоченно повздыхав, почесав в затылке... короче, изобразив тяжелый мыслительный процесс, расстроенно хмыкнул, выбрался из кресла и пошел таки дело делать.

Сначала начеканил пару горстей монет разного достоинства, в основном медь и несколько монет серебра. Для чеканки использовал некий агрегат, извлеченный по совету Искина из безразмерной кладовки корабля. Образцом послужили деньги, собранные в качестве подаяния. С трудом удержавшись от продолжения спектакля одного актера на тему "несчастный я, несчастный", принял нужный внешний вид и отправился с визитом в деревеньку навестить знакомое семейство. Прикинул что ученики могут раскачиваться не один день, рассказал старику кто мы, что мы и чего нам надо. Для убеждения, что не маразм догнал, а реальные проблемы достали, перенесся с ним в ближайший лесок и показал настоящего дракона. Вызванный срочно Ррорх сердито обшипел, попревращался и шустро сбежал, что-то невнятно бурча. После показа старик начал посматривать как-то... Хм... На всякий случай попугал, описывая некие туманные последствия и намекнул, что заплатим не скупясь. Намек на деньги произвел наибольший эффект. Вернувшись в дом занялись списком необходимого, корректируя с возможностями семьи и деревни в целом. Закупил для начала те продукты, которые прямо сейчас съесть можно. Набрал в корзинах сыров, колбас, хлеба, десятка два горшков с молоком. На телеге отвезли в ближайший лесок, где и перегрузил на корабль. Получив договоренную сумму, старик воодушевился и попросив подождать, рванул на телеге в деревню. Часа через два притащил четыре клетки с птицей, предположительно курами. Чем-то они от привычных отличались, но я заморачиваться идентификацией не стал. Сожрут и так. А вот хрюшки напрягли, но поразмыслив, решил и их захватить. Пусть мясо само бегает да кормится, а его по мере надобности... Получив еще горсть денег, сияющий от счастья старик исчез неправдоподобно быстро. Собрался уже улетать, как Мерк подсказал об отсутствии посуды и ложек. Пришлось возвращаться в деревню к старосте, а уж тот оббежал по округе, собирая в корзины, кто сколько мог выделить.

Я расстроенно повздыхал, пользы от этой толпы еще никакой, а уже приходится столько времени, нервов и денег тратить. Денег, конечно, не особо жалко, так сказать, еще нарисуем, но как же это хлопотно...

Приземлившись в пиратской долине, я радостно выволок клетки с кудахтающим продуктом и выгнал хрюкающий харч. За спиной замельтешили мини-роботы уборщики, вычищая отходы благих намерений.

- А вот и мясцо пожаловало, - гордо сообщил я и неожиданно увидел как вытягиваются лица бывших пиратов.

Та-а-ак... Похоже ребятки из той породы людей, что еду добывают в тумбочке, забегаловке, таверне, ресторане (нужное подчеркнуть). И как и из чего готовят, знают чисто теоретически, если вааще заморачиваются о таком задуматься. Видимо тех, кто в их сообществе выполняет роль поваров, в походы с собой не берут. Хм... я озабоченно почесал в затылке.


Оценка: 8.04*17  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Е.Райнеш "Кэп и две принцессы"(Научная фантастика) В.Василенко "Стальные псы 5: Янтарный единорог"(ЛитРПГ) В.Василенко "Статус D"(ЛитРПГ) О.Дремлющий "Жёсткий старт. Том I"(Боевое фэнтези) К.Федоров "Имперское наследство. Забытый осколок"(Боевая фантастика) К.Федоров "Имперское наследство. Вольный стрелок"(Боевая фантастика) М.Федоренко "Крылья свободы"(Постапокалипсис) А.Робский "Охотник: Новый мир"(Боевое фэнтези) А.Ардова "Брак по-драконьи. Новый Год в академии магии"(Любовное фэнтези) В.Соколов "Мажор 4: Спецназ навсегда"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"