Соколов Артем: другие произведения.

Астард. Меч династии. Главы: 1-26

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурс LitRPG-фэнтези, приз 5000$
Конкурсы романов на Author.Today
Оценка: 7.00*5  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Обложка
    Когда-то давно, Темные силы вторглись на территорию Астарда, но защитникам удалось запечатать склеп в Мертвых землях. Спустя много лет, неудача молодых авантюристов обернулась для мира новой войной. Победа, одержанная в битве у стен Лорендела дает начало новой истории.
    Каждый герой, кем бы он ни был, поднимет свое оружие против Верховного служителя Тьмы. Боги разрушения откликнулись на его зов... и теперь, в его распоряжении грозная армия. Жнецы Иных Измерений, призванные из самых темных уголков загробного мира, впервые после долгих лет заточения, вновь станут главной угрозой в мире живых.
    Не важно, кем ты был до этого момента: изгнанником, рабом, принцем или Величайшим магом в истории. Пришло время объединиться и встать на защиту своих земель!
    Карта Северных земель Астарда закончена.(В иллюстрациях)
    Карта Диких земель закончена. Разделена на 2 части, так как они очень обширные. (В иллюстрациях)
    Музыка
    Audiomachine - 11 Days in Hell
    Two Steps From Hell - ASAP
    Two Steps From Hell - Freefall
    Two Steps From Hell-Never Back Down
    Stephen M Lloyd-EWQL-CONQUEST

Астард. Меч династии
Глава 1. Пробуждение.
Земли Астарда- город Лорендел. 1337 год по Астерианскому календарю.


Рамиэль вышел из таверны в преддверии ночи. Лунный свет лился мягкими струями, словно бы окрашивая черепичные крыши домов в серебристый цвет. Город погрузился в тишину, и только стражники, облаченные в латные доспехи, продолжали нести службу. И так будет до следующего утра, покамест яркие лучи солнца не соизволят обратить свой взор на лица уставших защитников Лорендела.
Улыбка не сходила с его лица. Он подбросил в руке мешочек с золотыми монетами, и услышав столь приятный звон, не торопясь зашагал прочь.
Впереди его ждали приключения, а хорошая оплата уже была в руках. Страх смерти, боязнь зайти слишком далеко - все это могло остановить 'простого смертного', но только не Рамиэля! Его глаза горели, сердце пылало, а жажда славы и богатства толкали его вперед и порой на отчаянные поступки, но он всегда умел выходить сухим из воды. Именно поэтому его товарищи согласились отправиться в самое опасное место материка.
Не дойдя до главных ворот, Рамиэль свернул в темный, узкий переулок и пройдя несколько десятков метров, остановился. Перед ним предстали два человека облаченные в черные плащи, а их мрачные лица скрывали накинутые на голову капюшоны. Они не были убийцами, нет, они являлись его давними товарищами, которым также причиталась своя доля.
Ландор и Рэм сняли капюшоны, но под тусклым светом огней, черты их лиц были едва различимы. Рамиэль вытащил из мешочка монеты и каждому раздал по несколько штук. Угрюмые лица быстро сменились на улыбчивые.

- Пора действовать! - негромко произнес Рамиэль и остановившись за углом небольшого дома, подозвал к себе остальных.
До полного изнеможения стражников оставались считанные секунды. Ландор позаботился об этом заранее, и теперь их побегу ничего не могло помешать. - Рэм, открывай ворота! - Рамиэль махнул рукой в сторону механизма.
После того как решетка городских ворот наконец была поднята, молодые авантюристы проскользнули мимо стражников и без оглядки бросились в сторону леса. Через несколько минут в городе зазвучал колокол, предупреждая жителей об опасности и те немногие, что находились на улице, поспешили запереться в своих домах. Лорендел находился всего в шести лигах от диких земель и волнение жителей вполне оправдывалось.
***
Город Арадан. Эльфийская столица.

- Дедушка, расскажи про Астард? - Ариэлла улыбнулась и потянула крохотными ручками за край одеяла.
- Гхм гхм... ну хорошо. Только помни дитя: как только я закончу свой рассказ, ты уже должна будешь спать... - хриплым голосом проговорил дедушка, одарив Ариэллу нежным поцелуем в щечку.

Когда твой отец взошел на престол, он вот, границы земель наших расширить вздумал. На кой только темный его дернул... ну да ладно. Династия ваша правит Астардом уже сотни лет, и короля Торбрунда уважают и почитают во всех краях, будь то маленькие деревушки, или города вроде нашего.
Гхм... так вот: Роальд основал город - Лорендел. Эта крепость впечатляла и в тоже время ужасала своим грозным видом, - старик на мгновение задумался.
Две! Тьфу, двадцать две! Именно столько она имела башен! - задрав указательный палец произнес дед. Да-а-а... было конечно времечко. Помню-помню я эту крепость, как же. Ведь Лорендел мог держать осаду по нескольку месяцев, имея преимущество перед любой армией! И даже орки по первой побаивались в наши края забредать. А этих зеленых мне довелось ой сколько повидать... огромные, словно горы и очень могущественные. Силы хоть отбавляй. Да... было же времечко, но хвала создателю - прошло. Хорошо бы и вам молодым не видать подобного еще сотни, а лучше, тысячи лет! Живите себе, да живите... и радуйтесь, что предки ваши позаботились о будущем, - старик поднялся с кровати и подкинул несколько поленьев в камин. Языки пламени обдали жаром его лицо, и он почувствовал приятный аромат догорающих дров. - А доводилось ли тебе слышать о камне, что добывают далеко на севере? Где давным-давно поселились лютые морозы... Так давай расскажу, чего уж там.
Камень этот, черным прозвали. Просто черные булыжники, казалось бы, но на деле все немного иначе. Он же по прочности алмаз превосходит! А это уже дорогого стоит... ой как дорого стоит. Не знаю даже, добывают ли его сейчас. Раньше помню добывали эти самые... коротышки, как их... гномы! Точно гномы! - усмехнулся дед, и снова сел на кровать.
- Ох и коротышки! Ох и удалые! А бороды то у них длинные, длинные, прям до пояса иной раз доходят. Забавно все же смотреть на них, смешные все же эти... гномы. И жадные к тому же, - фыркнул старик.
- Не каждый мог себе позволить черный камень то использовать. Д-а-а... короли, да королевы, а кто же еще? Да некому более... бароны то эти богатеи еще те, но ведь откуда такому количеству золота взяться? Ээ не-е-ет, эти не смогут, никак не смогут себе подобного то позволить. Отец твой считал, что Лорендел сможет стать новой столицей Астарда. Средства то он не жалел, нисколько не жалел, но и достаточно у него их было. Теперь вот город большой отстроил, красивый! Глаз то не нарадуется, да и люди тамошние хорошие, добрые они.
Эльфы да гномы эти в Лорендел едут, продают всякое, да всякое покупают. Торговля процветает, благо работы хватает всем и каждому, об этом твой отец тоже позаботился. И о защите не забыл. Мали что приключится может. Того гляди нагрянут гости недружелюбные, а защитники их раз! И нет гостей, и тишина в городе, и благодать. Молодец он все же, Роальд то... молодец ничего не скажешь. На границе семнадцать тысяч солдат сейчас, и все они город охраняют, людей, да и остальные народы. Чтобы беды какой не случилось.
В городе то много домов уютных, парков и заведений, где можно отдохнуть и вдоволь живот набить. Лорендел, он ведь многим то по душе пришелся. Никто и уходить не желает, остаются там. Ведь отстаивали его лучшие мастера! С северных земель призванные! Ох гномы, ох удалые! Ручища крепкие, как камень! И добывают его в недрах земли, и города отстраивают, жадные только. Ну да ладно... Стена то эта метров пятьдесят высотой, не меньше! Это я точно помню... помню еще вот что: трудились то над ней пятнадцать тысяч людей и гномов. Ну... не наше это дело, не эльфийское, они там и сами то неплохо справились. А ведь строили то сколько, полгода почти! Долго, да, долго... ну а что поделать, материалы добыть надо, привезти, а путь то какой! Бескрайние холодные земли, высокие горы, равнины Астарда с его изнуряющим пеклом... Не то что у нас в лесах, и тепло и в тоже время прохладно, да... благодать, конечно.
В цитадели Лорендела, что самое интересное, находится несколько пороховых орудий! Это просто не вообразимо! Мне даже доводилось увидеть их своими глазами... Изготовили их гномы, лучшие мастера, это да-а-а! Я уж и заикаться о стоимости то не стану...
Старик поднялся с кровати и подбросил в камин немного дров. Ариэлла прикрыла глаза, но все еще ждала продолжения рассказа.
- Ну... дедушка, расскажи еще... - протянула эльфийка, потягиваясь в кровати.
- Хм... есть у меня одна легенда на примете, но если бабушка узнает, что я тебе её поведал, ох и задаст она мне!
- Не волнуйся, я ей ничего не скажу! - Ариэлла мило посмотрела на деда, и улыбнулась.
Ну хорошо, ягодка, слушай и запоминай! - промолвил старик. Когда-то давно, несколько тысяч лет тому назад, на нашей земле появились первые зеленокожие. По легенде, люди и орки не враждовали. Около двух сотен лет длился их союз, пока Вождь Антарху не ушел из жизни. На престол взошел его сын - Вартарок, мечтавший очистить материк от людей и полностью захватить власть над ним.
Это был ужасный и злой орк! Большая часть кланов присягнули новому вождю, дав клятву служить и защищать Орочьи земли. Зеленокожие собрали армию, состоящую из гоблинов, орков и даже Огров, пообещав им постоянное пропитание и лакомый кусок земли. В Ограх была заключена первобытная сила. Они являлись детьми самого Дагнея - бога войны и разрушения. По легенде Дагней создал их из плоти ангелов, поселив на земле.
Вот такая вот история, моя маленькая Ариэлла. Спи моя принцесса, и пусть твой сон защищают мириады небесных светил.
Старик поцеловал Ариэллу в щеку, накрыв её одеялом, и вышел из комнаты.
***

- Давайте ускорим шаг! Если за нами объявят погоню, то наверняка угодим в темницу, или того хуже... - взволнованно проговорил Рэм.
Выходить из города после одиннадцати часов вечера строго запретил Лорд Беннет - правитель Лорендела и главный советник короля Торбрунда, во избежание различного рода неприятностей. Главные ворота закрывали первыми, после - восточные и северные, они находились дальше всего от леса, граничащего с дикими землями.
Рамиэль со своими напарниками: Рэмом и Ландором бежали по лесу в непроглядной темноте, чтобы как можно быстрее достигнуть диких земель. Место - куда отправляли бандитов, насильников и прочие отбросы общества. Им не разрешалось нарушать границу с землями Астарда, из-за чего людям приходилось выживать изо дня в день.
- Тише, пригнитесь! Посмотрите туда... - Рамиэль присел, прячась за огромным стволом дерева.
- Гоблины?! Слишком уж близко они подобрались. - Хорошо хоть огров здесь... - в этот момент за спиной Рэма раздался хрип. Чувствовалось, как по его телу пробежала холодная дрожь. Медленно обернувшись он замер. Над его головой нечто огромное замахнулось дубиной и с ревом опустило её на землю.
- Бежим! - Раздался голос Ландора, и ребята со всех ног рванули в сторону Орочьего отряда. Тем временем гоблины подняли панику и пока пытались понять, что именно происходит и откуда раздается шум, орки уже выстроились в линию, пытаясь задержать горе-авантюристов.
- Не-е-ет! Ребята, не оставляйте меня! - двое зеленокожих здоровяков схватили Рэма, не давая ему возможности ускользнуть.
Не бросайте меня! Я не хочу умирать! - продолжал кричать тот.
Но Рамиэль и Ландор бежали без оглядки, бросив своего товарища на съедение кровожадным тварям. Крики, издаваемые Рэмом, затихли практически сразу. На его месте осталась лишь разорванная плоть.

Ребята бежали столько, насколько у них хватило сил, петляя между высокими деревьями.
Путь лежал неблизкий. Пробираясь через густые леса и равнины, обходя стороной малознакомые поселения, ближе к рассвету они все же добрались до границы с дикими землями.
- Рамиэль, постой... - Ландор повалился на землю. - Я больше, не могу...
- Ладно, устроим привал. От орков мы все равно ушли.
- Почему ты не остановился, когда Рэма схватили?
- Иногда необходимо кем-то жертвовать ради общей цели. Ничего личного, - холодно произнес Рамиэль.
- Я знал, что тебе не стоило доверять... - Ландор недовольно посмотрел в сторону Рамиэля.
- Но все же ты пошел со мной. Не волнуйся, нам же больше достанется, - Рамиэль улыбнулся и отмахнувшись, присел неподалеку.

Путники уже находились в диких землях. Они чувствовали - опасность подстерегает их повсюду, но сейчас ни у кого из них не было сил, чтобы продолжать путешествие. Разжечь костёр, поймать пару кроликов и немного отдохнуть - вот что являлось для них первоочередной задачей, но еще важнее было - не оказаться на месте Рэма.
Охота заняла не много ни мало - три часа, а голод неумолимо напоминал о себе. На этой, богом забытой земле найти живность, которая не окажет сопротивления - не так-то просто, а вот с хищниками дело обстояло иначе...
Рамиэль и Ландор были еще молоды, но отважны. Служили вместе в королевской гвардии и хорошо овладели боевыми навыками. После того как Рамиэля схватили и обвинили в нарушении боевой дисциплины, Ландор и Рэм заступились за своего товарища на суде и Рамиэля все же оправдали. За три года службы он был награжден медалью за отвагу и повышен в звании до командующего тридцать девятым легионом. Но после суда снова был разжалован в рядовые, после чего решил бросить службу.
Пообещав своим товарищам золотые горы, он разработал план как ускользнуть из города под покровом ночи и отправиться в мертвые земли. Туда, куда не сунулась бы ни одна живая душа; туда где опасности поджидают на каждом шагу, но есть возможность наполнить свои карманы и получить власть над теми, кому долгое время приходилось служить.

- Поймал! Ландор, сюда! - удачным выстрелом Рамиэль смог поразить нечто, похожее на небольшого кабана. - Создатель всемогущий, - Ландор удивленно уставился на добычу.
- Ты есть будешь? Разжигай костёр.
Через час молодые путешественники жадно поедали странное, но очень вкусного жителя дикой фауны, но хищники не заставили себя долго ждать...
- Славно перекусили. Не трактир конечно, но это лучше, чем сдохнуть от голода. За спиной Ландора послышалось рычание. Рамиэль аккуратно протянул руку, чтобы схватить лук.
- Сзади тебя... стая. Не шевелись.
Ландор чувствовал "дыхание смерти" за своей спиной - то как один из волков обнюхивал свою жертву оскалив клыки. Необходимо было действовать, и действовать быстро. Не теряя ни секунды, он быстро выхватил двухстороннюю секиру, развернулся и нанес удар прежде, чем волк успел среагировать. Сила удара была на столько велика, что голова хищника оказалась разрубленной на две части. Адреналин зашкаливал, а сердце билось с непривычной частотой.
Рамиэль натянул тетиву, и свою цель тут же нашли обе стрелы. Искусно овладев навыками стрельбы из лука, юный герой попадал в "яблочко" девять раз из десяти, и в этот раз умения которые он получил за годы службы в легионе оказались весьма полезны.
Один из волков набросился на Ландора и повалив его на землю, вцепился острыми клыками в руку. Пытаясь его отогнать Ландор, лежа на спинке дважды ударил волка топором. Сильно раненое животное получило стрелу в правый бок, после чего повалилось на землю испустив дух. Остатки стаи решили не испытывать судьбу и быстро убрались восвояси.
- С тобой все в порядке? - поинтересовался Рамиэль, и подошел ближе к своему товарищу.
- Да я в порядке, просто царапина. Я думаю нам стоит отправиться в путь. До мертвых земель еще день пути если идти короткой дорогой, - Ландор достал потертую карту из своего рюкзака и указал на место, где проходила граница между мертвыми и дикими землями.
- Тогда не будем терять времени, - Рамиэль быстро потушил костёр, засыпав его землей; взял оружие и направился к склону горы. Ландор с пораненой рукой шел за ним, пытаясь не отстать.
Следующие несколько часов они провели в дороге. Пустошь казалась безмолвной, а яркий лунный свет освещал их путь по заброшенным местам. Ноги Ландора уже начали подкашиваться от усталости, но здесь нельзя было оставаться на ночлег. Об этом говорили останки давно умерших людей, что когда-то здесь побывали. По дороге часто встречались обглоданные черепа сквозь глазницы которых выглядывали змеиные головы. Подобная картина заставляла шагать вперед; собрать всё мужество в кулак, дабы не сгинуть на просторах диких земель, как их предшественники.

Только на пятый день с первыми лучами солнца, они достигли окраины диких земель, но на этом опасности не закончились. Мертвые земли не годились для обычных смертных. Темная магия не позволяла какой-либо жизненной силе задерживаться в столь мрачном месте. Вокруг простирался мертвый лес. Высокие деревья, словно атланты, держали своими длинными ветвями небосвод, окутанный вечным туманом. Солнце же, осталось позади... Здесь никогда не бывало рассвета, время как будто остановилось. Тьма и густой туман являлись частыми гостями на этой забытой создателем территории.
Ребята, не теряя ни минуты отправились на поиски приключений с целью нажиться. Казалось бы, что здесь может быть? Но Рамиэль - парень не промах. Зайти так далеко, удавалось не каждому. Его целью было отыскать гробницу, принадлежащую древнему роду личей. По легенде, тот кто сможет войти в неё обретет не только богатство и власть, но и дар древней магии, способной подчинить себе всё живое. На протяжении нескольких столетий, эта история не давала покоя как авантюристам, так и тем, кто мнил себя правителем Астарда.
- Мы на месте, - гордо произнес Рамиэль и указал пальцем на склеп, увешанный человеческими черепами.
- Жутковатое место... не находишь? - тяжело дыша произнес Ландор, облокотившись на рядом стоящее дерево.
- Можешь остаться здесь, но в таком случае, все достанется мне...- Рамиэль хищно улыбнулся, после чего быстрым шагом направился ко входу в склеп. Никаких ловушек на входе не оказалось, его не охраняли древние вампиры или рыцари смерти, о которых так много рассказывали местные жители Лорендела. Обычный склеп, ведь в мертвых землях таких полным-полно. Вот только стоило ребятам зайти внутрь, как глазницы в черепах загорелись ярким пламенем, и тяжелая каменная дверь захлопнулась.
- Ну что?! Ты доволен?! - Ландор прижался к двери, но какие-либо попытки сдвинуть её с места, или найти камень в стене способный её открыть, не принесли должного результата.
- Да тише ты! Мертвых разбудишь! - хихикнул Рамиэль.
- Очень смешно... как мы по-твоему отсюда выберемся?!
- Замолчи и иди за мной.
Тьму развеивал огонь в глазницах черепов, установленных на стены по всему узкому, но длинному коридору, идущему вниз. Рамиэль не торопился, и внимательно рассматривал настенные рисунки. Изображения рассказывали историю мира, с самого его зарождения. По мере продвижения по коридору Ландор начал замечать, что в стенах что-то движется. Его бросило в холодный пот, и он тотчас ускорил шаг. Но стоило пройти сотню метров, как Рамиэль заметил - наскальные рисунки начали оживать. Казалось, что демоны, мертвецы и огнедышащие драконы вот-вот вырвутся на свободу. Это настолько перепугало юных путешественников, что они помчались сломя голову.
- Ты это видел?! Нет, ну ты видел?! - произнес Ландор и его голос тут же затих.
Рамиэль пробежал еще около пятидесяти метров и остановился. Обернувшись он не увидел своего товарища. Ни следов крови, ни самого Ландора. Горящие глазницы быстро погасали один за другим и смех исходящий из жутких черепов, снова заставил Рамиэля бежать по бесконечному коридору. Ему казалось, что он никогда не закончится.
Споткнувшись Рамиэль полетел кубарем вниз, пока не заметил ямы, в которую он вот-вот провалится. Но происходящее вокруг него, делало склеп все менее приятным местом, и мысль - "будь что будет", не заставила себя ждать. Провалившись в отверстие в каменном полу, он рухнул на груду костей. Вокруг были не только человеческие черепа, но и недавно обглоданные кости существ из диких земель. Темная пещера наполнялась эхом от противных звуков, издаваемых пожирателями. Черви, обитавшие в недрах мертвых земель, долгие годы являлись главной угрозой как для людей, так и для остальных народов. Даже огры - существа созданные великим и могучим Дагнеем, богом войны и разрушения, испытывали первобытный страх перед ними.
Такой же страх, испытал и Рамиэль, оставшись с ними один на один. Рукой, в горе костей и черепов он нащупал что-то, что напоминало крышку гроба, но сделанную из камня. На стенах пещеры можно было разглядеть длинные кристаллы, пусть и тускло, но хоть как-то освещавшие проклятое место. Рамиэль быстрыми взмахами руки расчистил гробницу от костей и сам не заметил, как поранился. На тяжелой каменной крышке виднелась плохо сохранившаяся надпись:

"Да восстанут из мертвых погибшие воины, да наполнятся их тела душами из темных чертогов. Да наполнит скверна мир живых и мертвых. Да погаснет солнце, в мире, что позабыл - создатель".
Как только Рамиэль дочитал последнюю фразу, капля крови с его руки упала на древнее захоронение, и в какой-то момент пещеру поглотил яркий свет. Рамиэль тут же потерял сознание. Стены пещеры сотрясались на протяжении нескольких секунд, пока крышка гроба не отлетела в сторону и не придавила одного из детенышей пожирателя. Черви быстро учуяли запах свежего мяса и сразу же направились туда, где Рамиэль доживал последние минуты.
- Зло пробудило-о-ось, - пробормотал Лич.
Вцепившись одной рукой в шею молодого парня, он поглотил всю его жизненную энергию, иссушив его тело, и превратив в послушного мертвеца с ярко-красным пламенем в глазницах.

Глава 2. Побег.
Лорендел. Земли Астарда. Спустя год, после смерти Рамиэля.


- Эделар повторите, что я сейчас сказал? - Магистр Морис строго поглядел на Эделара.
Молодой принц немного поёжился, сидя на уютном кресле и вопросительно уставился на старого мага. Обучение в школе магии не самое интересное занятие, особенно если ты еще подросток. Вместо того чтобы творить заклинания готовые испепелить все вокруг, Эделару часами приходилось слушать лекции и изучать алхимические формулы, а также внимать о пользе и вреде различного рода трав и грибов, что встречаются в лесах Астарда. Все это быстро наскучило молодому принцу.
После уроков Эделар забежал в свою комнату, что находилась в замке Гринвальд в Лоренделе, и сразу же начал паковать свои вещи. Пока его отец - король Торбрунд занимался неотложными делами принимая гостей с Севера, а мать с младшими дочерями вышивали под строгим контролем тетушки Энн, Эделар незаметно пробрался через запасные ворота и вышел в город.
Юный принц взял с собой только самое необходимое: мешочек с едой, веревку и кинжал, подаренный на день рождение самим королем Этерграндом - правителем горного народа и Северной части материка. Этот подарок в народе еще не успел получить своё имя, ведь мальчику не приходилось участвовать в битвах с зеленокожими, но Эделар все же дал ему имя - Аллет, на языке подгорного народа - маленькое лезвие. Изогнутый кинжал выковали в самой знаменитой гномьей кузнице - Идельтан, названной в честь их каменного бога.

Чтобы проскочить через главные ворота Лорендела, Эделар добежал до городского рынка и незаметно забрался в крытую телегу. Молодой принц пролежал целый час, прежде, чем к ней подошли двое мужчин.
- Ходят слухи, что скоро этот город поглотит тьма, - недовольно пробурчал один из них.
- Ты все еще веришь в сказки мой старый друг? Ох, Торквин, иногда твоя фантазия...
- Нет! Ты не понимаешь Немад! Скоро здесь и впрямь окажутся орды мертвецов, и тогда нам всем несдобровать. Надо уезжать отсюда! - раздраженным голосом отвечал Торквин.
- Вздор! - после этой фразы телега тронулась с места, а позади раздался мелодичный голос с просьбой подождать.
Выехав за ворота Лорендела, Эделар нащупал сундук среди всего барахла, что находилось в повозке, аккуратно его приоткрыв. Увидеть, что-либо не представлялось возможным, а вот залезть своей маленькой ручонкой в поисках чего-нибудь интересно Эделар был только рад. Нащупав в сундуке горсть золотых монет, принц положил их в карман и откинув ткань, незаметно выбрался из телеги. Торквин поехал дальше, напевая веселый мотив на своем гномьем языке.
Эделар расплываясь в улыбке быстро скрылся в лесу, пока его не поймал патруль и не доставил обратно в замок.
Мальчишка не только устал от вечной опеки со стороны матери и служанок, ему также хотелось почувствовать себя мужчиной и в одиночку дойти до диких земель, о которых он так часто слышал от тетушки Энн.

Несколько лет назад, тетушка Энн, каждый вечер брала из библиотеки книгу под названием 'Истории о диких землях и драконах', и читала её Эделару перед сном. Как только он стал совершеннолетним, (а в Астарде достаточно четырнадцати лет чтобы вступить в законный брак), Эделар получил больше возможностей, в том числе посещать библиотеку в цитадели. Именно там он и отыскал свою любимую книгу. Открыв её мальчишка понял, как много не показала ему тетя Энн, как много историй остались не услышанными, но это только подогрело его интерес к диким землям. Столько опасностей, столько неведомых существ стали её полноправными обитателями. О них писали книги те, кто уже бывал там; те, кому пришлось увидеть смерть своих товарищей, но выжить и вернуться в Астард, дабы поведать об увиденном всему миру.
Тысячи книг хранились в библиотеке Лорендела. Казалось, этот город знает обо всем, что творилось в Астарде на протяжении всего существования мира.
В школе где учился Эделар, вот уже много лет ходят слухи, что в библиотеке хранятся не только обычные книги, но и 'Молитва Смерти', запечатанная с помощью магии великим Магистром Арвиндом. К нему имел доступ только Верховный совет и сам король. Эту книгу 'заточили в темницу', еще задолго до рождения Эделара. Темные знания, что сокрыты в ней, могли попасть не в те руки и навлечь беду на весь континент.

Пройдя не менее четырех лиг по дремучему лесу, Эделар решил немного отдохнуть, припав спиной к стволу огромного дерева. Достав из мешочка кусок сочной свинины, молодой принц начал её быстро пережевывать, обдумывая где бы провести ночь. В лесу ему явно не хотелось оставаться. Пройдя еще пол лиги на восток от Лорендела, принц заметил небольшой постоялый двор. Из него доносились возгласы пьяных мужчин, чоканье деревянными кружками и приятный женский смех. - Небось бордель какой... - подумал про себя Эделар, но все же решился зайти внутрь.
Видимо в столь поздний час никто и не ожидал появления юноши в здешних краях. На мгновение смех прекратился и все дружно уставились на Эделара. Кое-как проглотив слюну, вставшую поперек горла, Эделар заговорил:
- У вас есть где переночевать?
- Да, на втором этаже есть пара свободных комнат. А ты откуда родом? Что-то я тебя здесь раньше не видел... - пробурчал полный мужчина с густой бородой, косо поглядывая на мальчишку.
- Это не важно, - отрезал Эделар и, положив на стол пять серебряных монет направился на второй этаж.
- Эй! Бери комнату, что слева! - воскликнула одна из девушек. Особо выбирать не приходилось. Поднявшись по лестнице и закрыв дверь, с первого этажа снова начал доноситься смех и разговоры за кружкой эля. Кинув небольшой заплечный мешок рядом с кроватью и пересчитав горсть золотых монет, коих оставалось всего семь, Эделар решил отложить их на потом. Он улегся на кровать, вспоминая сегодняшние события. На душе маленькому принцу сделалось грустно. Мать и любимые сестры наверняка его потеряли и сейчас сильно переживают. По щеке скатилась слеза. Эделар быстро вытер её и уткнувшись в подушку постарался уснуть. Завтра ему предстоял тяжелый день.
Постоялый двор. В четырех с половиной лигах от Лорендела.


Постоялый двор служил ночлегом для уставших путников, где можно было снять комнату, выпить сладкого янтарного эля и неплохо перекусить. За самим домом находилась конюшня, где каждый путешественник за скромную плату мог накормить, и привести в порядок свою лошадь.
На первом этаже расселись за столами не менее пятнадцати человек. Каждый, о чем-то беседовал и подливал в кружку спиртное, как только горлу стоило подсохнуть. Милые дамочки обслуживали своих гостей расхаживая в чем мать родила, предлагая все более изысканные услуги отдыхающим путникам.
На серых каменных стенах располагалось несколько факелов, и знамен Лорендела. Подвешенный на потолке канделябр с горящими свечами, камин и группа музыкантов создавали уютную атмосферу.
Трое мужчин не обращали на них никакого внимания. Надев капюшоны, в одной лишь изношенной одежде, они могли позволить себе не более пары кружек эля. Для ночлега не хватало монет и с рассветом они должны были покинуть таверну.
- Дорен, ты видел этого мальчишку? Он совсем один, - пытаясь скрыть улыбку произнес мужчина не высокого роста, худощавый и со шрамом на левой щеке.
- Я понимаю, что ты задумал. За мелкого можно получить несколько золотых.
- Верно, но как незаметно вывести его отсюда? - вставил Таркс. Немного подумав, Дорен все же решился на отчаянный шаг:
- Я предлагаю продать его оркам. Шадай готов хорошо платить за молодых рабов. Эй, лицо со шрамом, слушай внимательно, - продолжал Дорен. - Срочно отправь сообщение в заставу, пусть они пришлют сюда несколько зеленокожих и сотрут здесь всех в порошок. Продадим мелкого и свалим отсюда.
Валакс молча встал из-за стола и направился к выходу. Через несколько мгновений он укрылся в лесной чаще и достал из кармана небольшой свиток, полученный из рук верховного шамана. Заклинание имело первую ступень, благодаря чему его можно было использовать, не обладая специальными знаниями.
Пробормотав про себя что-то невнятное, на свитке начала вырисовываться руна. Казалось, она вот-вот прожжет бумагу насквозь и её пламя достигнет рук Валакса. От страха он выронил магический свиток, отпрянув в сторону.
Вскоре руна развеялась, словно пепел и бесследно исчезла.
- Надеюсь они получат послание, - съежившись от волчьего воя промямлил Валакс и поспешил вернуться к своим товарищам.

С рассветом в постоялом дворе повисла тишина. Нечастое явление в данном заведении. Гости вместе с музыкантами разошлись по своим комнатам, но трое мужчин уходить не торопились.
- Вам пора, - наклонившись к столу грозно произнес хозяин таверны. За его спиной находились две собаки бойцовской породы, готовые разорвать любого, кто посмеет пройти против воли их хозяина. Встав на четыре лапы, они оскалили клыки.
Через мгновение, за окнами послышался вой. Псы сразу же почуяли Драгуров (черных, двуглавых волков) и заскулили, поджав хвосты. Как только Джозеф отвлекся, чтобы взглянуть в окно, Таркс выхватил кинжал и воткнул ему в горло. Струя крови окрасила мрачные стены в алый цвет. Джо кряхтя и захлебываясь повалился на пол.
Собаки разбежались в разные стороны, а Дорен и Валакс уже поднимались по лестнице. Орки не отличались терпением и Дорен прекрасно об этом знал. Мальчишку необходимо было немедленно выдать Шадаю.
Зеленокожие мгновенно приблизились к постоялому двору. Об этом свидетельствовало ржание лошадей и рычание волков. Ездовые орочьи чудища устроили в конюшне кровавую бойню перегрызая горло лошадям.
Люди в суматохе выбежали из своих комнат, и начали быстро спускаться на первый этаж, пытаясь понять, что именно произошло. Непрошенные гости ворвались в таверну, держа в руках двусторонние секиры и молоты. Широкоплечие, мускулистые титаны наводили ужас.
- Всех мужчин ко мне! Женщин убить, от них мало проку. И приведите того мальчишку, - отдал приказ Шадай, предводитель орочьего отряда, медленно направляясь к Тарксу.
- Смотрите. Да он же штаны обмочил! - среди трех Орков, что охраняли вход раздался гулкий смех.
- Лучше помолчите! У нас мало времени, - Шадай на мгновение обернулся, осклабившись. Лестницу залили кровью. Двое мужчин лишились головы, не успев обнажить свои мечи. Девушки кричали и молили о пощаде, но орков это не остановило. Дорена, Эделара и Валакса пинками спустили по лестнице.
- Это я вчера отправил послание, господин Шадай. Хотелось бы обсудить оплату, - промямлил Валакс сидя на коленях.
- Оплату говоришь... - лидер орочьего отряда почесал подбородок и уже через мгновение проломил голову острой секирой горе-работорговцу.
- Берем этих и уходим, - Шадай испепеляющим взглядом посмотрел на принца.
- Пустите гады! Мой отец пришлет солдат и... - один из орков стукнул рукоятью меча Эделара по голове и тот потерял сознание.
Покинув постоялый двор, Орки верхом на варгах отправились в дикие земли. Сегодняшнее утро ознаменовал кровавый рассвет. Листья деревьев слегка покачивались на ветру, птицы не пели своих песен, и только собаки, выжившие в кровавой бойне, оплакивали своего хозяина - Джозефа.
Лорендел. Спустя три месяца.

- Ваше Высочество, - в поклоне обратился к королю, лорд Беннет.
- Снова никаких известий? - Роальд Торбрунд всматривался в окно наблюдая за тем, как в саду колышется листва деревьев. Это единственное, что могло хоть как-то его успокоить.
- Поисками вашего сына занимаются на всем континенте. Наши союзники знают о его пропаже и делают все возможное, чтобы его отыскать.
Король тяжело вздохнул, сдерживая слезы. Он и его жена Алариэль сильно тосковали по своему сыну. Прошло уже три месяца с того момента, как он убежал из школы и пропал без вести. Лучшие маги и воины Астарда пытались найти молодого принца, но поиски не приносили результата.
Младшие дочери: Хаара и Нуриэль постоянно спрашивали про Эделара. Они помнили насколько был добр и весел их старший брат. Как он улыбался и мечтал стать рыцарем, освоить искусство владения мечом и стать главной опорой в борьбе с врагами Астарда. Родителям пришлось выдумать историю о том, что маленький принц учится в магической школе и скоро обязательно вернется домой. Роальд и Алариэль сами почти поверили в эту сказку, и все еще ждали возвращение своего любимого ребенка.
- Господин, господин! - в зал ворвался начальник гвардии Лорендела.
- Что произошло? Принесите воды! Быстрее! - Роальд подбежал к Бенедикту, попросил отдышаться и рассказать о случившемся.
- Господин! - Наши разведчики докладывают, что со стороны диких земель движется армия мертвых.
- Этого не может быть! - возмутился Торбрунд, - О всемогущий создатель! Как такое возможно?! Вы в этом уверены?!
- Я и мои люди видели их недалеко от наших границ. Их тысячи милорд! Боюсь нашим союзникам не под силу, преодолеть сотни лиг, дабы прибыть вовремя.
- Об этом позаботится Лорд Беннет. Пошлите просьбу о помощи, призовите магов из Эльдрима! В день, когда это произойдет дракон должен парить над городом. Нам понадобятся все силы... - Роальд снова подошел к окну, набрав в легкие свежего воздуха. Так, будто он делает это в последний раз.

Дедушка часто рассказывал сказки о Танатосе и его бессмертной армии. О том, как однажды людям, эльфам и гномам удалось отогнать тварей в мертвые земли и запечатать гробницу. После этих событий они основали тройственный союз. Но кто мог подумать, что это произойдет вновь? Роальд еще не успел оправится от потери Эделара, а теперь необходимо будет вести войну. Войну, в которой необходимо победить любой ценой.
Алариэль являлась единственной наследницей эльфийских земель, и сейчас находилась рядом со своим мужем. Детей: Эллуриона и Ариэллу она оставила в замке на попечении своих родителей и слуг. Они с радостью согласились обучить своих внуков, тому как подобает вести себя в обществе, ну и конечно, боевым искусствам. А куда без него в столь неспокойное время? По заверению матушки каждый эльф обязан мастерски обращаться с эльфийским мечами.

Королева подошла к мужу, нежно касаясь его руки. Они молча смотрели в окно, наблюдая, как ветер уносит облака, и как теплые лучи солнца ласкают каждое живое существо.
- Посмотри Алариэль... разве мы можем позволить уничтожить всё это? Все то, что дал нам создатель...
- Наша обязанность хранить и оберегать, но я очень беспокоюсь за тебя. Помни, ты нужен своему народу, но нужен живой... - по её щеке скатилась слеза и она повернула голову в сторону своего мужа.
- Алариэль, чтобы не случилось, знай, я очень дорожу тобой и нашими детьми. Вы должны покинуть Лорендел как можно скорее, - Роальд крепко обнял свою жену.
Что-то ему подсказывало, что эти объятия будут последними в его жизни и возможно он уже никогда не увидит её прекрасное лицо. Голубые глаза, словно бескрайний океан, её длинные золотистые волосы, были подобны лучам восходящего солнца. Губы, которых он возможно уже никогда не сможет коснуться. На миг она оба замерли, глядя друг другу в глаза. Роальд провел рукой по её щеке, вытирая слезы.

На закате, Роальд назначил встречу с леди Эйдриан. У них был незаконнорожденный сын - Лодгар. Еще совсем юный мальчишка даже не осознавал, что в нем течет кровь династии 'Черных волков'.
- Что случилось Роальд? Зачем мы здесь? - промолвила девушка, чья внешность была сравнима лишь с самой яркой звездой.
- У нас мало времени. Забирай сына и уплывай на восточный материк, там вы будете в безопасности, - не снимая капюшона проговорил король. - Через два часа из порта уходит корабль, возьми это, - он протянул ей медальон с изображением оскалившегося волка. Капитан все поймет. На юге есть замок, несколько моих слуг и магистр Морис отправятся вместе с вами. Роальд в последний раз посмотрел на своего сына и уже через мгновение скрылся из виду.

Глава 3. Битва за Лорендел.
Город Арадан. Эльфийская столица.

Главный город эльфов находился среди лесов Вечной Жизни. Арадан отстроили чуть более тысячи лет назад, и он ни раз подвергался набегам со стороны орочьих кланов. С помощью древней магии эльфы смогли воздвигнуть высокие горы, окружив свою столицу с границами земель Астарда. С другой стороны, простиралось бескрайнее море.
Над городом возвышались зубастые, ледяные вершины, а единственный способ попасть в Арадан - пройти через леса Вечной Жизни. За этим названием кроется по меньшей мере тысячи смертей. Ордам зеленокожих взять столицу числом не представлялось возможном, узкий проход преграждали элитные эльфийские воины.
Серебряные плащи - являлись поистине лучшими воинами Арадана, умело владеющими не только луками, но и эльфийскими клинками. Умелые волшебники зачаровывали оружие и доспехи при помощи магических рун. Луки наделяли магией, клинки не тупились, а доспехи становились более прочными. Эльфийская армия не располагала большим числом войск, поэтому каждый воин усиленно тренировался и становился элитой получая снаряжение высшего качества.

Эльфы являлись долгожителями, порой проживая более тысячи лет. Они вполне удачно строили союзы и с людьми. В таком случае их дети проживали не более пятисот лет, а рождались позже на один месяц, в отличие от человеческой расы.
Эльфийские старейшины ввели одно важное правило: 'В семье, где кровь эльфов и людей сливается воедино, ребенок должен оставаться в Арадане и служить на благо эльфийского народа'.
Единственными кто мог пойти против воли совета - король и королева, и только при условии, что детей будет не менее двух. В таком случае каждый ребенок после своего совершеннолетия сам принимал решение где ему оставаться и какими землями управлять.

***

- Вы совершаете ошибку, господин! Это по меньшей мере глупо! - главный советник королевы все еще был рассержен.
- По-вашему я глупец, советник?! - Эллурион сел на трон, надкусив яблоко.
- Ваша мать сейчас находится в Лоренделе, людям нужна ваша помощь! Вы должны...
- Стража! Я думаю советнику необходимо остыть. Отведите его в темницу. - Стражники окружили Дариэля, и принц бросил огрызок яблока к его ногам, - это мой дар вам советник, - принц осклабился и махнул рукой в сторону выхода.

Эллурион являлся принцем эльфийских земель, занявшим престол в отсутствие матери. Тех, кто выступил против было велено казнить на главной площади. Принц очень безжалостным образом относился к своему народу и давно тешил себя мыслью занять трон. В его планы входило отравить
Алариэль или нанять убийц, но жизнь распорядилась иначе. Родственников в живых не осталось кроме разве что, младшей сестры - Ариэллы. Для него все сложилось как нельзя лучше. Падшие напали на Лорендел, город не выстоит, а родители погибнут. С остатками орд нежити расправится Эллурион вместе с армией Арадана, завоюет славу, и будет править эльфийскими землями еще сотни лет.
После недавних событий эльфы невзлюбили молодого принца, но страх оказаться на виселице заставлял народ продолжать жить и трудиться. Страх потерять свою семью заставил многих эльфов паковать свои вещи, чтобы как можно быстрее покинуть Арадан. К сожалению, не многим это удалось. Эллурион издал указ, запрещавший покидать эльфийские земли.
Жители близлежащих городов устроили бунт, который был жестоко подавлен. Все это вылилось в кровавую бойню, где простые жители выступили в роли скота. Хуже всего было то, что эльфы не стали убивать своих соплеменников, а загнали их к зеленокожим. Орки сделали своё дело. Завидев беспомощных женщин и детей, взяли их в рабство. С мужчин заживо сняли кожу, подвесив на 'гниющее' дерево в диких землях.
Древо, словно губка, впитывало в себя тела умерших, с каждым годом превращаясь во все более жуткого 'монстра'. Орочьи племена с давних времен считали это древо священным и приносили в жертву всех, кого они считали врагами.

***

В это время, маленькая принцесса Ариэлла постигала азы магии жизни. В школу она предпочла ходить вместе со всеми остальными эльфами, а не нанимать учителей. Она предпочитала общение и дружбу, в отличии от своего кровожадного брата - Эллуриона, обладавшего скверным характером, Ариэлла предпочитала улаживать все вопросы мирным путем. Маленькую принцессу готовы были носить на руках. Ариэлла старался помогать всегда, и больше всего её волновали бедные семьи.
После разрухи устроенной её братом, множество семей обнищали, лишились крова и потеряли своих близких. Каждый раз у неё накатывались слезы, когда она видела ребенка, идущего в школу в рванной одежде, и каждый раз она приносила с собой что-нибудь вкусное, угощая малышей.
Учителя давно знали о её добрых деяниях и пытались во всем ей помогать. Каждый эльф, от мала до велика, мечтал, чтобы Ариэлла заняла престол вместо своего брата. Девочка подавала надежды, пытаясь сделать мир чуточку лучше. Город уже знал о нападении на Лорендел и о возможно уже погибшей
Алариэль. Теперь лишь оставалось ждать, когда нынешний правитель будет свергнут и престол займет достойный эльф.
Ариэлла возвращалась в родной замок после занятий, как обычно пренебрегая своей безопасностью. Вместо того чтобы идти в сопровождении нескольких воинов, Ариэлла предпочитала прогуливаться по любимому лесу в одиночестве. На душе было неспокойно. Мама не возвращалась уже очень долго, а Эллурион продолжал править и безнаказанно убивал любого, кто встанет у него на пути.
Ей уже не хотелось возвращаться в родословный замок, Ариэлла знала, что будет вытворять её брат с наступлением ночи. Маленькая принцесса залезла на высокое дерево и достала кусочек сыра. Себе она оставляла лишь малую долю еды, которую ей давала кухарка. Она любила Ариэллу как собственную дочь, и всегда старалась ей помогать.
Сегодня она хотела бы сбежать, как можно дальше от своего брата и больше никогда его не видеть. Ариэлла переживала за своих родных и всех, кого так сильно успела полюбить. Но постоянное насилие над её юным телом со стороны брата, приносило ей лишь страдания. Она устала плакать каждый день, уткнувшись носом в подушку. Эллурион либо избивал её, либо издевался и использовал всевозможные непристойные методы. Магия жизни помогала Ариэлле удалять со своего лица побои и синяки, но улыбаться с каждым днем становилось все сложнее.
Она молча всматривалась в голубое небо, слушала, как ветер колышет листву деревьев и мечтала, чтобы он отнес её к любимой маме.
Её длинные золотистые волосы и голубые глаза напоминали Алариэль, она была её точной копией. Как бы она сейчас хотела обнять свою маму и никогда больше не отпускать. Голубые глаза Ариэллы наполнились слезами, сыр встал комком в горле и аппетит полностью пропал. Посидев на дереве еще несколько минут и вытерев слезы, Ариэлла начала спускаться вниз, хватаясь за выступы своими тонкими руками.
С раннего возраста она при первой же возможности сбегала из замка вслед за охотниками, а, чтобы её не заметили, Ариэлла быстро карабкалась на деревья. Она больше напоминала обезьянку нежели будущую королеву.
Пока она размышляла, бродя по лесу сама не заметила, как оказалась далеко от замка. Ноги болели так, что идти уже не было сил. Устраивать привал ей не хотелось, через два часа должен был наступить закат. Ночью даже в здешних землях не безопасно, а уж для маленькой девочки нахождение в лесу в поздние часы грозило неминуемой смертью.
Лес вечной жизни днем расцветал и не представлял большой угрозы для путников, но с наступлением темноты могло произойти все что угодно.
Долгие годы одними из самых ужасных тварей являлись тролли и гоблины. Они часто покидали свои пещеры в диких землях и под покровом ночи пересекали границу. Эльфийский лес был наполнен различной живностью. Вечно голодные создания выходили на охоту, чтобы полакомиться свежим мясом.
В эльфийских городах закрывали ворота и удваивали охрану, после постоянных набегов зеленокожих и прочих тварей. После разрухи, устроенной Эллурионом многие поселения лишились славных воинов. Теперь леса вечной жизни были открыты для всех гостей из диких земель.
Ариэлла знала, что неподалеку находится эльфийское поселение. В небольшой деревушке проживали преимущественно охотники и рыбаки. Так что о ночлеге можно было не беспокоиться.
Оставалось лишь её разыскать, чем и решила заняться юная принцесса. С наступлением заката она прошла еще одну лигу на восток. Теперь лес ей казался таинственным и чуждым. Совсем не таким, каким она привыкла его видеть днем. Карканье ворон, и вой диких волков настораживал и заставлял идти еще быстрее, до тех пор, пока силы полностью не покинули Ариэллу.
Всего в нескольких метрах от себя, она обнаружила небольшую пещеру, где и решила переждать надвигающуюся бурю. Из последних сил Ариэлла добежала до пещеры, усевшись на холодный, каменный пол.
С остатками сыра она разобралась моментально, сразу забросив его в рот. Нескончаемый поток воды обрушился на эльфийский лес. Ветер завывал в стенах пещеры.
Заметив переливающийся свет от огня и услышав чавканье, она аккуратно прошла вдоль стены. Осторожно выглянув из-за угла, Ариэлла заметила нескольких зеленокожих. Два орка и три маленьких гоблина забавлялись со своей добычей. Один из орков напоминал шамана, большие бусы свисали чуть ли не до груди, бубен в руках и длинный рог болтались на поясе. Он рисовал несколько рун на каменном полу, пока его собрат разделывал мясо. Немного приглядевшись Ариэлла не поверила своим глазам. Орк сдирал кожу с эльфа и разрубал его конечности. Гоблины танцевали вокруг костра, а маленькая принцесса от испуга нечаянно вскрикнула. Шаман сразу же обратил на это внимание:
- Тише! Мы здесь не одни... - Эй вы, три недомерка! Идите и все проверьте! - шаман продолжал вырисовывать руны.
Ариэлла спряталась, прижавшись спиной к мокрой стене. Закрыв глаза, она попыталась взять себя в руки. Убегать от гоблинов бессмысленно, быстрые и юркие, они догонят её в два счета. Оставалась надеяться на свои навыки, полученные в школе боевых искусств. - И будь как будет... - прошептала она. Открыв глаза, гоблины уже стояли перед ней и принюхивались, оскалив по паре поломанных клыков. Она пробежала глазами по трем зеленокожим, и недолго думая схватила одного из гоблинов за шею. Сняв кинжал с его пояса, она смогла проделать дырки в его ногах. Писк и крики вырывались из глотки.
Пытаясь увернуться от ударов гоблина, Ариэлла сделала шаг назад уткнувшись спиной во что-то твердое. Не обращая на это никакого внимания, она решила атаковать гоблина в прыжке. Тяжелая рука легла на её плечо и мигом опустила хрупкое тельце на землю. Тело окутала резкая боль.
- Смотри кого я наше-е-ел, - протяжно и с улыбкой на устах произнес орк. - На ужин должно хватить, - за что, сразу же получил бубном по лбу.
- Она уделала гоблинов, балбес! Посмотри какая кроха, Вартарок будет доволен! Он любит маленьких эльфов... ой как любит. - Свяжи её и заткни рот. Как только погода поутихнет, отправимся в столицу и получим за неё награду.

Земли Астарда. Битва за Лорендел.

На закате все книги из библиотеки спустили под землю, и магистр Арвинд лично её запечатал. Род 'Черных волков' на протяжении нескольких веков записывал все, что происходило в землях Астарда, и сохранить эти знания необходимо было любой ценой. Древние руны, сказания о драконах и различного рода магия, все это хранилось в цитадели Великого города Лорендела.
С наступлением ночи Роальд вернулся в замок. Семнадцать тысяч воинов готовились к битве. Заряжали орудия дальнего боя, точили свои клинки и продолжали нести службу на стенах города. Еще один разведывательный отряд посланный сиром Бенедиктом, так и не вернулся обратно. Жителей Лорендела пытались эвакуировать, но мест в повозках не хватало. Первыми уходили женщины и дети. Многие мужчины решили остаться для защиты города. Каждый надеялся одержать победу над тем, кто нес угрозу всему живому.
На одной из башен зажгли костёр, настолько яркий, что казалось её полностью охватили языки пламени. Потом на следующей, подавая сигнал о начале подготовки, и через несколько минут на главных башнях, показывая свою готовность отразить атаку. Когда цепочка огня полностью дошла до восточной части, солдаты построились перед воротами обнажив свои мечи.
- Из леса кто-то выходит!
- Не стрелять! - скомандовал капитан гвардии.
- Кто это?
- Не знаю. Посмотрите на их глаза.
- Мертвые?
- Я чувствую магию тьмы, - солдаты то и дело перешептывались. До этого момента никому из них не доводилось видеть восставших мертвецов, хотя сказки о них слышал каждый.
Грозовые тучи сгущались над звездным небом Лорендела, казалось они полностью готовы поглотить город и его жителей. Молнии прожигали небо. Одна за другой они били в тысячелетние стволы деревьев и те вспыхивали словно порох.
Через несколько минут напротив городских стен вовсю полыхало пламя, давая возможность защитникам города увидеть нескончаемую армию мертвецов. Объятые пламенем деревья валились на орды нежити, обращая их в пыль. Лес словно ожил и его разгневанный дух обрушивал свою ярость на чуждых живому миру созданий.
- Лучники! Приготовились! - отдал приказ Сир Бенедикт. - Огонь по моей команде! После чего, десять тысяч человек находившихся на стенах приготовились обрушить шквал огненных стрел на своих врагов. Лорендел окутала тишина о которой город не знал прежде. Таверны больше не заливались гулким смехом и разговорами жителей, что решили провести вечер в приятной компании. Дома и улицы превратились в пустошь, освещаемую лишь из окон храма, где молитвы богам не стихали ни на минуту.
Король Роальд потребовал освободить Ратиса. Единственного дракона служившего династии 'Черных волков' вот уже тысячу лет.
- Ваше высочество, вы совершаете ошибку! Он уничтожит Лорендел! - запаниковал лорд Беннет.
- Он всегда помогал нам в битвах, поможет и сейчас, - невозмутимо ответил Роальд и отворил двери замка. - Отдайте приказ лорд Беннет! Немедленно!
Войдя в замок, он увидел свою возлюбленную. Алариэль вся в слезах сидела на коленях, и молила всемогущего создателя о помощи.
- Боюсь он не поможет, так же, как и наши союзники... - прервал молитву Роальд.
- Эльфы уже в пути. Мои отряды придут на помощь во главе с нашим сыном! Торбрунд ничего не ответил, а лишь с сожалением посмотрел в глаза Алариэль. Он не верил, что кто-то придет, но точно знал, что надеяться нужно лишь на свои силы.
- Принесите доспехи и оружие! - приказал король.
- Нет! Ты никуда не пойдешь! Ты погибнешь! - Алариэль бросилась на грудь своего мужа и крепко обняла. Роальд кивнул слугам, чтобы те увели её из тронного зала.

Послышался рев дракона. Грозный рык, словно раскат грома пролетел по всему замку, заставляя людей содрогнуться. Даже Роальду стало не по себе. Слуги помогли королю облачиться в доспехи, и он вышел из замка в сопровождении нескольких воинов.
К этому времени Ратис взмыл в небо с оглушающим ревом. Вдоль его хребта шел гребень из острых как бритва шипов, вплоть до самого кончика хвоста. Одного его взмаха хватило бы для уничтожения по меньшей мере двух десятков воинов. Стальная чешуя напоминала черный камень, из которого строились стены и башни Лорендела. Внушающие размеры клыков в открытой пасти Ратиса вселяли непомерный ужас в сердца его врагов, но страшнее всего попасть под пламя, извергаемое драконом и способным обратить в бегство практически любую армию.
Спущенный с цепей и поднявшийся к небесам грозный титан смог повысить боевой дух всем, кто держал оборону Лорендела. Поднятые над головой мечи и восхищенные возгласы солдат давали надежду на победу. Но стоило лорду Беннету увидеть Ратиса в живую, как его штаны доверху наполнились 'вселенской решимостью'. Поджимая руками филейное место, покуда его никто не заметил он быстрыми, но короткими шагами отправился решать дела 'государственной важности'.

Тем временем орды темных приспешников продолжали подступать к стенам Лорендела. По приказу капитана гвардии, лучники произвели первый залп и огненные стрелы устремились на встречу с врагом. Соприкосновение с огнем для мертвых равносильно еще одной смерти. Кости каждого второго скелета разлетались в стороны, гасли яркие огоньки в глазницах черепов и души живых существ, словно фигурки, сотканные из дыма, устремлялись к небесам.
Ратис зашел на круг и с бешенной скоростью бросился в атаку. Поток пламени извергаемый из пасти черного дракона полностью уничтожил первую линию нежити перед главными воротами. Набрав скорость, ящер снова взмыл в небо, чтобы в следующий раз освободить еще больше неприкаянных душ.
Солдаты продолжали уничтожать созданий Тьмы, натягивая тетиву и выпуская стрелы по готовности. Армия Танатоса казалось нескончаемой. Мертвецы погибали, но на их место вставали новые. Лес все еще горел, а языки пламени постепенно стихали, не нанося особых повреждений падшим. Скелеты и зомби стояли перед стенами города в ожидании приказа.
- Почему Танатос не торопиться атаковать? - Магистр Арвинд ожидал чего-то более страшного, чем простые падшие.
- Он ждет. Будьте готовы увидеть тех, о ком раньше нам доводилось только слышать, - угрюмо произнес Роальд.
- Маги Эльдрима к вашим услугам, - к Роальду подошли пятеро мужчин в черных туниках.
- Я очень признателен вам, друзья мои. Над нами нависла страшная угроза, и мы нуждаемся в вашей помощи.
- Каждый из 'Ордена Черных Драконов' готов отдать жизнь во имя Астарда! Наш Орден уже сотни лет воспитывает воинов и магов для защиты наших земель и продолжает служить династии 'Черных волков', - Все маги показали на руках священный знак и поклонились Роальду.
- Двое из вас должны находиться за пределами города. Если мы проиграем битву, создайте защитный барьер.
- Как прикажите, ваше высочество, - взмахом руки Магистр Денариус указал на северные ворота Лорендела, и двое магов направились к ним быстрым шагом.

Пока орды нежити стояли возле стен Лорендела в ожидании приказа, лучники ломали кости всем, кто находился на расстоянии выстрела. Ратис с ревом обрушивал шквал огня на нескончаемый поток мертвецов. Этих усилий было недостаточно для уничтожения такой могущественной армии. Слуги Танатоса начали воскрешение павших в бою, используя темную магию, дарованную Верховным.
Сотни мертвецов тащили за собой катапульты. Они шли друг за другом, держа в руках цепи и волокли осадные машины. Гниющие зомби еле передвигали ноги. Некоторые разлагались еще на подступах к городу. Внутренности свисали, конечности отламывались, а Танатос приходил в бешенство каждый раз, когда наступление замедлялось. Адепты тьмы не успевали рисовать руны, оживляя своих бойцов, и придавая им силы.
Через несколько минут мертвецы остановились. Боеприпасы поднесли к осадным машинам и тотчас начали загружать.
В дело вступили огры. Безобразные и злобные великаны уже были подчинены Танатосу и выполняли любые его приказы.
Первые снаряды устремились вперед. Врезаясь в стены Лорендела один за другим, они раскалывались, не нанося никакого вреда. Взгляд Танатоса пал на адептов. Прервав воскрешение своих соратников, они наделили камни в метательных орудиях Темным пламенем. После нескольких залпов черный камень дал слабину. Трещины начали расходиться по всем стенам. Взрывы сотрясали Лорендел. Несколько камней попали в замок, обрушив две прилегающие башни.
Танатос произнес заклинание и кисти его рук охватил Темный огонь. Языки пламени быстро распространялись по телу мертвеца, пока не слились воедино. Быстрыми взмахами рук он отправлял потоки бушующего огня на встречу дракону.
Пока древний ящер заходил на круг для молниеносной атаки, в его тело врезался шар черного пламени. Ратиса отбросило в сторону, и дракон отреагировал на это жалобным криком. От нескольких сгустков все же удалось увернуться, но взрывы прогремели совсем близко.
После долгого заточения в темной пещере Ратис пришел в ярость. За тысячу лет служения династии 'Черных волков' еще никому не удавалось поразить дракона каким-либо оружием. Ратис взмыл в небо и широко расправив крылья начал выискивать огненным взглядом своего главного врага. Танатос стоял неподвижно и следил за каждым движением могучего ящера. Как только дракон разглядел в толпе нежити свою цель, он без малейшего колебания устремился вниз. Грудь его переливалась огненно-красными оттенками, и уже через мгновение мощный поток пламени обрушился на Танатоса и рядом стоящих тварей.
Один из огров запустил камень в дракона. Огромные размеры не позволяли ящеру быстро уклоняться и снаряд угодил точно в цель, придавив тяжеловеса. Дракон рухнул на землю, задавив своим телом несколько сотен падших.
Маги под предводительством Дариуса поднялись на стены и вместе с лучниками пытались отбросить нежить, используя стихийную магию. К сожалению, её мощности не хватало, чтобы остановить снаряды катапульт, объятые темным пламенем. Стены готовы были вот-вот рухнуть. Воинам оставалось лишь наблюдать, как Ратис из последних сил испускает потоки огня, задыхаясь под грузом тяжелых камней. Огры не переставали забрасывать ими древнего ящера, и так продолжалось до последнего вздоха черного дракона.
Во время этой суматохи и хаоса, лорд Беннет отправил стражников, охраняющих восточные ворота к королю Торбрунду под предлогом оказания помощи. Потянув лебедку несколько раз, он открыл ворота и со всех ног рванул на восток. Когда стражники опомнились, то на территорию Лорендела уже ворвалась армия падших.
- Они уже в городе!
- Защищайте короля!
- К воротам! Быстрее! - слышались возгласы со стороны защитников города.
Звон металла и канонада взрывов продолжали сотрясать город. Внезапная атака падших взорвала строй защитников Лорендела. Обнажив свои мечи, воины бросились в атаку. Скелеты не могли похвастаться крепостью, но броня, защищенная темными рунами, имела довольно высокую степень защиты. Падшие во время сражения теряли не только конечности, но и головы, и совсем не из-за любви к живым. Каждый из них сохранял знания, дарованные Танатосом и старался бить в просветы между пластинами доспехов. Вся информация хранилась в их глазах. Пока в отверстиях светились огни, даже низшие, представляли угрозу под предводительством древнего лича.

Стены и башни рушились, погребая под собой десятки бойцов. Спустя несколько часов, падшие полностью заполонили Лорендел. Огонь прекратился, взрывов уже не было слышно. Защитников осталось не более десятка, когда они встали в круг, прикрывая друг другу спины. К тому времени замок был полностью разрушен. Алариэль вместе со своими слугами находилась под завалами, но никого не удалось спасти.
Падшие стояли и ждали указания своего господина. Танатос вошел в город последним. Он был одет в изорванную магическую тунику, глаза его переливались ярко-зелеными оттенками, под капюшоном выступала часть черепа. Он твердо держал посох в правой руке, и старинную книгу в левой. Оба предмета переливались Темным пламенем. Танатос огляделся вокруг. Живых защитников практически не осталось, теперь можно было заняться более важным делом - поиском книги 'Молитва Смерти'.
- Где-ее она? Отвечай глупый человек! - лич ударил посохом по земле и сразу несколько душ вернулись из темных чертогов, вселяясь в тела убитых.
- Ты никогда её не получишь, - Роальд вышел из круга одной рукой держась за правый бок. В его руках был клинок - 'Белиар'. Единственное оружие во всем королевстве обладающее величайшей магией.
Из последних сил он поднял меч над головой, обхватив его двумя руками. Синий кристалл на рукояти загорелся и меч охватило пламя. Со всей силы ударив его о землю, клинок вошел в неё наполовину, образовав барьер вокруг солдат. Это послужило знаком для магов Дариуса стоявших неподалеку от города. Полностью лишившись жизненных сил Роальд упал на землю.
- Глупые люди, думаете этот барьер спасет вас?! Я захвачу мир живых! - после этой фразы он обернулся и последнее что ему удалось увидеть - бушующий вихрь.
Маги отдали свою жизнь ради спасения Астарда образовав вокруг себя ураган. Пролетев несколько метров, он уменьшился в размерах и принял форму шара. Через мгновение прогремел мощный взрыв. Ударная волна, созданная при помощи магии света, уничтожала на своём пути всех падших, превращая их кости в пыль. Тананос сгорел, оставив после себя лишь горстку пепла.

Из полуразрушенного храма выбежали женщины и дети. Священник вышел последним и оглядел руины города. Многие погибли в этой битве, король лежал на земле, а кристалл на рукояти его клинка в последний раз сверкнул ярко-синим светом.
Теперь за руинами некогда великого города возвышалась непреодолимая стена. Маги смогли создать барьер протяженностью на многие километры. Преодолеть его было невозможно, и людям пришлось отправиться на границу с дикими землями, чтобы основать поселение. Связь с королевством для них была потеряна на многие годы.

Глава 4. Чародейка.

Столица орков - Варгард. Спустя пять лет после уничтожения Лорендела.

- Эделар! Драгуры голодны. Накорми их и приведи в порядок. Потом отправляйся на охоту и без добычи не возвращайся! - Шомала бросила ему под ноги ведро с мясом. Эделар пронзил её в ответ злобным взглядом, но все же поднял ведро и зашагал в сторону загонов.
Кормить этих кровожадных волков не доставляло ни малейшего удовольствия. Свирепые охотники за последние пять лет, все также продолжали кидаться на него и скалить зубы. Единственным что разделяло его от смерти, была стальная решетка, но с каждым днем ему казалось, что однажды она не выдержит. Молодому принцу не раз доводилось наблюдать, как они разрывают плоть, заживо съедают всех, кто так или иначе был неугоден клану 'Стального кулака'.
Однажды, воины привезли пленных. Четверых мужчин облаченных в латные доспехи бросили на землю. Эделар сделал вид что подметает двор, продолжая наблюдать за происходящим. Несколько рыцарей отказались преклонить колено.
Драгуров выделял угрожающий внешний вид. В отличие от обычных волков, на их головах росли длинные рога. Для защиты на тела Драгуров надевали специальные доспехи. Огромные размеры животных и смертоносные клыки вселяли непомерный ужас.
Эделару ни разу не приходилось видеть, как кто-нибудь смог одолеть этих тварей. Порождения зла и ненависти. Кому пришло в голову создать такое? Разве создатель пошел бы на это? Эделар задавал себе эти вопросы каждый раз, когда смотрел Драгурам в залитые кровью глаза.

Волки набросились на одного из рыцарей. Их клыки вонзались в человеческую плоть, разрывая её на куски. Шлем и щитки не спали воина и в доспехах быстро образовались дыры. Стоны и крики рыцаря привели молодого принца в ужас. Зрелище не из приятных.
Остальные воины все же преклонили колено и склонили головы перед могучим кланом. В этот момент Эделар разглядел на них герб. На нем красовался оранжевый медведь, разинувший пасть. Это не герб Черных волков. Что стало с королевством? Где теперь мои родители, думал Эделар. Тогда ему было девятнадцать. Молодой принц очень расстроился, долгое время переживал и клялся отомстить тому, кто занял престол. Спустя год Эделару удалось узнать, что произошло с его родовым замком и городом, который он так любил.
Убирая столы в таверне краем уха ему довелось услышать разговор нескольких орков. Один из зеленокожих хвастался, как лично убил короля Роальда и принес его голову Вартароку. Эта фраза привела Эделара в ярость.
На какое-то мгновение в таверне все затихли и посмотрели на молодого орка. Несколько здоровяков подошли к столу и носом ткнули урода в его же тарелку, после чего вылили ему на голову кружку спиртного.
В этот момент и открылась завеса тайны. Один из вождей рассказал, как было на самом деле, а хвастун получил пол заслугам за вранье и наглое поведение.
Он говорил, что Танатос напал на Лорендел вместе со своей армией несколько лет назад. Выжить удалось немногим. От некогда великого города остались лишь руины, а на его месте возвышается непреодолимая магическая стена. От таких известий Эделару нисколько не стало лучше. Вопросов появилось еще больше, а ответов никто не давал. Орки ненавидели людей, а с рабами обращались как с животными.
Молодой принц хорошо помнил свою матушку, отца и младших сестер, которые всегда заботились о нем. Он в который раз жалел о том дне, когда покинул Гринвальд и убежал в надежде отдохнуть от всего. Сейчас Эделар понимал, что такое уставать по-настоящему и как же хорошо было находиться рядом со своими родными.
После кормежки озлобленных Драгуров можно было отправляться на охоту. Это было самое излюбленное занятие Эделара.
Дойдя до своего маленького домика, который скорее походил на сарай, Эделар зашел внутрь. Крышу над головой ему обеспечили, но за её стенами находился свинарник, да и животных часто приходилось пасти. В роли пастухов и охотников выступали рабы, вроде Эделара. В орочьих землях издавна процветало рабство.
Деревянная хижина, соломенная крыша и жесткая кровать, которую приходилось застилать той же соломой. В домике располагался небольшой столик и печка на дровах. Эделару еще повезло, что ему выдали свой уголок, в других кланах рабам жилось куда хуже. Ночевали в загонах вместе со скотом.

Кланом 'Стальной кулак' правил молодой вождь Балридан. Когда маленького принца привезли в орочью столицу, то сразу же выставили на аукцион рабов, как в прочем и многих других пленных. Мальчишка почему-то понравился молодому вождю, его выкупили за сумму в триста монет. Все время пока вождь находился в окружении себе подобных на центральной площади, продолжал ловить удивленные взгляды.
Эделар и сам до сих пор не понимал почему за него боролись несколько знатных особ и в итоге за него отдали такую не маленькую сумму. Балридан смотрел на него также, как на смотрит на собственных сыновей и жалел лишь о том, что Эделар не его родич. Никто не знал почему молодой вождь так быстро привязался к мальчишке, обучал его на ровне со своими детьми и никогда не давал в обиду. Вот только Шомала сразу его невзлюбила, постоянно ссорилась со своим мужем. Она, как и многие другие орки была против человеческого ребенка.
За несколько лет он окреп и научился бороться с превосходящей силой. Среди своих сверстников молодой принц долгое время считался самым слабым, но заслужил уважение, потому что никогда не сдавался. Он всегда хотел доказать самому себе, что способен на большее и однажды у него это получилось.
Трое сыновей Балридана относились к нему как к своему и спустя время приняли в свою семью, но в обществе зеленокожих им приходилось вести себя совершенно по-другому. Эделар не обижался на это. Он прекрасно понимал, что орки не примут его, а на высказывания своих зеленых братьев уже давно перестал обижаться, не со зла ведь сказано.
Такая жизнь не могла доставлять особого удовольствия, да и умирать рабом точно не хотелось. Эделар всегда знал, что достоин большего. Знал, что сможет справиться со всеми трудностями и занять своё место на троне. Теперь только оставалось разузнать, кто именно присудил себе правление землями, что по праву принадлежат его династии, и выяснить это необходимо любой ценой.

Сбежать занимаясь охотой не выйдет, Драгуры быстро учуют его запах и догонят за считанные минуты. Даже несмотря на то, что лес был огромным, орочьи патрули были по всюду. Несколько сел и городов раскинулись в южной части диких земель. Куда бы ты не побежал на тебя откроют охоту, а оставаться в диких землях в одиночку равносильно самоубийству.
Нетопыри, змеи размером с человека, древние ящеры не уступали друг другу по силе и с кем бы не пришлось столкнуться Эделару, шансы на выживание уменьшались бы с каждой минутой.
Живности, на которую так долго охотился Эделар в лесах оставалось все меньше. Хищники практически полностью заполонили лес и зачастую пожирали друг друга. Каждый день приходилось кормить по несколько орков, а откуда взяться такому количеству дичи? Лес умирал. Охотники то и дело натыкались друга на друга, а подходить ближе к землям Астарда Эделар не решался. Слишком высок был риск оказаться съеденным.
Необходимо было срочно что-то решать. Придумать план, как покинуть дикие земли и отправиться в путешествие. Дома у молодого принца уже не осталось. Никто его не ждал, ни мать, не отец, а сестра Ариэлла проживающая в эльфийских лесах, была слишком юна и вряд ли смогла бы его приютить. Постоянно слушая байки в таверне, Эделар ни раз слышал о кровожадном эльфийском принце, погубившим большую часть своего народа. Поговаривали, что эльфы и люди ослабли после падения Лорендела. Некогда могущественный союз трех держав переживал не лучшие времена, каждый боролся за выживание, власть и богатства Астарда.
Лес в диких землях по размерам не превышал сорока лиг, простираясь на юг вплоть до мертвых земель. Ничего не поделаешь, времени остается все меньше, а успеть необходимо к закату. Эделар проходил сквозь гущу растительности, разгребая руками колючие кустарники. Лес наполняли деревья, жизнь которых угасала с каждым годом. Мертвая земля увеличивалась в размерах и казалось, что со временем Астард поглотит Темная магия.
Внешний вид обычных на первый взгляд зверей преображала тьма, вселяясь в их разум и создавая более могущественных и ужасных созданий. Возможно за всем этим стоял некромант или маг, обладающий древними знаниями и вставший на путь вечного мрака.
Пока молодой принц шел по лесу, погрузившись в размышления, за его спиной послышалось, как колышется листва деревьев. Сегодня не было ни малейшего намека на ветер и Эделар точно знал, что за ним кто-то следит. Он резко обернулся, достав из-за спины лук и стрелы, но в этот момент лес полностью окутала тишина. Аккуратными медленными шагами он направился вперед, не забывая оглядываться по сторонам. Через мгновение послышалось рычание.
- Вот и добыча сама нашла охотника, - осклабившись произнес Эделар, натягивая тетиву и целясь в сторону откуда послышался звук. Надеяться на беззащитных зверей не имело смысла, лесом в диких землях уже несколько лет заправляли исключительно хищники.

Как только вороны взмыли в небо, Эделар на секунду отвлекся. Зверь вылетел из густой растительности и мощным прыжком преодолел несколько метров. Воспользовавшись моментом он набросился на Эделара.
Огромные глаза наполнялись злобой и ненавистью ко всему живому, а клыки готовы были впиться в плоть и разорвать её на куски. Сердце отчаянно билось, пытаясь вырваться из груди. Эделар зажал лук в пасти хищника, пытаясь двумя руками отодвинуть его морду от себя. Согнув обе ноги в коленях, мощным толчком Эделар все же смог отбросить его назад. Теперь он видел перед собой картину целиком: черная вздыбленная шерсть, огромные клыки и острые когти в совокупности с вытянутой мордой напоминали волка. На левом боку вырваны клочки шерсти, откусанное ухо и несколько шрамов от когтей говорили о частых схватках с другими хищниками. Не желая становиться еще одной жертвой чудовища, молодой принц со всех ног помчался через непролазные дебри. Погоня длилась несколько минут, но Эделару она показалась вечностью. Перепрыгивая через препятствия, принц бежал и даже не думал оглядываться пока не споткнулся о широкие корни дерева и не ударился головой о камень. В глазах потемнело и силы в одно мгновение покинули принца. Спустя два дня.
Эделар медленно приоткрыл глаза. Он лежал неподвижно, вокруг все плыло, но сознание постепенно возвращалось. Повернув голову, Эделар увидел стакан воды и попытался протянуть к нему руку. Тело совершенно не хотело его слушаться. Стакан упал на пол и разбился, а через несколько минут в комнату вбежала незнакомая ему девушка.
- О, очнулся! - воскликнула незнакомка. - Ты главное не вставай пока, и как только тебя угораздило упасть?! Совсем под ноги не смотришь? - она на мгновение улыбнулась и подала Эделару чашу.
Принц немного приподнялся и быстро расправился с водой, сделав два больших глотка. Он огляделся по сторонам не понимая, как здесь оказался.
- Кто ты? Как я здесь...?
- Я уже давно слежу за тобой. Разве я могла оставить тебя на съедение этой твари, мой юный принц? - Она снова слегка улыбнулась и положила свою руку на лоб Эделару. - Жар спал, но тебе необходим отдых.
- Я перед тобой в долгу, но что я могу для тебя сделать? У меня ничего нет, - с поникшей головой выдавил Эделар.
- У тебя есть доброе сердце, - промолвила незнакомка. - И ты являешься тем, кто сможет восстановить порядок в Астарде. У каждого из нас есть миссия, предназначение, и его необходимо исполнить.
- Я не понимаю, о чем ты? Как ты вообще здесь живешь, вокруг полно орков и они не очень-то жалуют таких как мы.
- Скоро ты все узнаешь, а пока тебе необходимо еще немного отдохнуть. Впереди у тебя тяжелый путь, постарайся набраться сил, - она снова улыбнулась и нежно взяла руку Эделара, а спустя мгновение скрылась из виду.
Эделар все еще не понимал кто она и почему следила за ним, да и на другие вопросы хотелось бы получить ответы. Лежа на кровати он пытался вспомнить что с ним произошло и как долго он находится в здесь, но каждая попытка сопровождалась болью в висках. В мыслях мелькала эта самая незнакомка. Она являлась обладательницей стройной фигуры, длинных черных волос и красивейших зеленых глаз. Истинная природная красота, подумал про себя Эделар, а может это маги, и она вообще старушка доживающая старость в гордом одиночестве? Да кто её знает, все -возможно.
Эделар за последние несколько лет проведенных в орочьем клане перестал чему-либо удивляться. В любом случае, её красота достойна многого. В Астарде за ней бегал в лучшем случае не один табун парней. Когда она улыбалась, то немного напоминала Алариэль. Может потому что Эделару так сильно не хватало своей матери, и он часто думал о ней. Образ Алариэль часто всплывал в его голове. Сейчас он готов был отдать все, даже свою жизнь, лишь бы его родные вернулись в этот мир, и он смог снова посмотреть на любимые лица дорогих ему людей.
С этими размышлениями он и не заметил, как комнату наполнил приятный аромат. Тонкие нити дыма проникали в комнату и образовывали различные фигурки. Это было похоже на танец, некое представление кукольных мастеров, которые он так часто наблюдал в стенах Лорендела. Через несколько минут в глазах образовался туман и Эделар погрузился в сон.
Сознание принца словно перенеслось в другой мир. Перед ним мерцали тысячи звезды. Они кружились в танце, озаряя светом тьму до тех пор, пока не слились воедино. Звезды казались холодными и недосягаемыми, но Эделару очень хотелось дотронуться рукой хотя бы до одной из них. Спустя мгновение тело окутал яркий свет, тянувшийся бесконечно. Вокруг не было видно границ. Эделар сделал шаг, затем еще один, и в этот момент на его плечо упала чья-то рука, нежно обхватив пальцами.
Он развернулся и не поверил своим глазам.
- Мама?! Но как?!
- Эделар... - эхом пронесся её ласковый голос.
Где-то вдалеке появился туманный образ. Подойдя ближе, Эделар разглядел в нем своего отца. Роальд взял Алариэль за руку и улыбнулся.
- Я слышал, что вы погибли, а город уничтожили! Это правда?
- Прости сын, я не смог уберечь нашу семью, - с грустью в голосе ответил Роальд.
- Я никого не виню кроме себя! Простите меня! Я так жалею, что сбежал в тот день. Жалею о том что не успел сказать самое главное... я вас очень люб..
- Тише сынок, мы знаем, - глаза Ариэллы наполнились слезами.
- Эделар, у нас мало времени. Скоро тебе придется вернуться в мир живых, ты не можешь задерживаться здесь слишком долго, - Роальд встал перед сыном на одно колено и заглянул в глаза. Так же как он делал это при жизни, когда наступало время серьезного разговора.
Тот кому я доверял долгие годы, предал нас. Тьма вернется с армией, я в этом уверен. Недалек тот день, когда врата бездны откроются. Меч нашей династии-Белиар, сейчас в руках магистра Арвинда. Ты должен найти его! Сделай это как можно быстрее! - Роальд был встревожен. Он знал, что может произойти нечто непоправимое.
- Эделар, милый мой мальчик, твоя сестра находится в опасности. Спаси Ариэллу, ей не выжить без тебя. Не дай Тьме поглотить наш мир, ты должен быть сильным, пройти этот сложный путь и восстановить порядок в Астарде. Не дай уничтожить нашу династию и подвергнуть мир опасности, - Алариэль крепко обняла сына.
- Объедини народы и все силы, чтобы уничтожить... - Роальд не успел договорить последнюю фразу, как его образ начал медленно рассеиваться. Алариэль в последний раз посмотрела сыну в глаза и прижалась губами к его щеке, но тут же растворилась, словно в тумане.
- Мама! Отец! Нет, не уходите! Вы так нужны мне... - Эделар упал на колени и склонил голову, по его щеке скатилась слеза.

Спустя несколько мгновений, он очнулся в той же комнате. Рядом с ним сидела все та же незнакомка и держала за руку.
- Я видел... я видел их! Они появились прямо передо мной, но я не понимаю, как такое возможно?! Все было как наяву.
- Я знаю мой принц. Встречу с твоими родителями я организовала благодаря магии. Чародеи способны связываться с миром мертвых, и переносить в него сознание живых. Прости что не представилась сразу. Меня зовут Мириэль. Я родом из Арадана, что находится в эльфийских землях.
- Но почему ты ушла? - Эделар все так же лежал неподвижно, и пытался сосредоточиться на её рассказе.
- Твой брат Эллурион стал правителем Арадана, когда Танатос обрек на гибель Лорендел и твою семью. Он - тиран, Эллурион ненавидит всех вокруг и не признает ничего кроме богатства и власти. Я не знаю, что так сильно могло на него повлиять. Тебе нельзя возвращаться в эльфийские земли. В каждом из потомков 'Черных волков' он видит соперника, и безжалостно убьет тебя при первой же возможности, - Лицо Мириэль наполнилось страхом, и она еще крепче сжала ладонь Эделара. Попробуй встать, твоя рана уже должна была затянуться. Ты, наверное, голоден? Давай принесу тебе поесть, - девушка встала с кровати, и направилась к выходу.

В комнате царил уют и спокойствие. Стены были обставлены различной утварью. Эделару никак не хотелось вставать из теплой кровати, но он чувствовал, что и так задержался надолго. Принц снял с себя одеяло, пытаясь встать. Голова все еще гудела, конечности затекли до такой степени, что даже не хотели разгибаться в суставах.
Немного потянувшись, Эделар встал на ноги и попробовал сделать несколько шагов. Никакой боли он не почувствовал. О чем говорила Мириэль? Какая еще рана? Эделар осмотрел себя со всех сторон и нашел несколько шрамов от клыков размером с большой палец. Ничего себе магия, - подумал Эделар, ощупывая затянувшуюся рану.
Из одежды, на нем были только льняные штаны белого цвета. Своих вещей, в которых он вышел на охоту найти нигде не смог. Дверь распахнулась и Мириэль вошла в комнату.
- Я смотрю тебе уже лучше, - улыбаясь произнесла девушка с глиняной тарелкой в руках. - Вот возьми, поешь, - она протянула тарелку Эделару, и они оба сели на кровать.
- Как ты здесь живешь, среди орков и прочей нечисти? - принц отломил кусок хлеба, обмакнул его в тарелку с супом и положил в рот.
- Ты не переживай, нас никто не увидит. Я скрыла своё местоположение благодаря амулету, - она пальцем указала на небольшую руну, висевшую на стене. Магические знаки переливались зеленым светом, а спустя мгновение, они наполнились ярко красными оттенками.
- Почему она приобрела другой оттенок? - не сводя глаз с магического амулета, произнес Эделар.
- Кто-то рядом... сиди тише и кушай. Руна всегда меняет цвет, когда к дому кто-то подходит слишком близко. Руна не реагирует на птиц и мелких зверей, я настроила её на более опасных противников.
- Что будет если кто-то лбом уткнется в твой дом? Он ведь все поймет? - Эделар доел вкусное блюдо и поставил пустую тарелку рядом.
- Не совсем... - Мириэль хихикнула. - Руна растворит любое живое существо, подошедшее слишком близко, но в любом случае, я не хочу рисковать и в такие моменты стараюсь вести себя тихо. Посмотри сюда, - чародейка провела рукой в воздухе, нашептывая заклинание на непонятном языке и через несколько секунд на полу появился круг. Он больше всего напоминал портал. Эделар смог увидеть все, что происходило рядом с домом. Несколько вооруженных орков проходили мимо и о чем-то беседовали.
- Вот это да... значит они нас не видят? - Эделар перевел изумленный взгляд на девушку.
- Нет. Я стараюсь отслеживать все передвижения, - эльфийка загадочно улыбнулась.
- Боюсь я не смогу долго здесь находиться... - Эделар с грустью посмотрел на Мириэль. - В моём видении, родители рассказали многое, но к сожалению, не успели договорить. Я понял самое главное, и мне необходимо отправиться в путь.
- Хм... и что же они тебе такого поведали? - Мириэль подсела ближе.
- Не могу сказать, прости. Если ты не против, я уйду на рассвете.
- Что ж, как знаешь... - эльфийка встала с кровати, и демонстративно направилась в соседнюю комнату.
'Ну уж нет, от меня тебе так просто не уйти...', - в этот момент глаза чародейки сверкнули, а на устах затаилась коварная ухмылка.
Глава 5. Туман

Замок Бренетон. В трех лигах от Доланара, столицы Астарда. 1342 год по Астерианскому календарю.

- Мой господин, - склонив голову в поклоне, отозвался МакКонел.
- Сколько еще вы прикажите мне ждать? Вы все еще не нашли способ пройти сквозь барьер?
- Над этим работают лучшие маги во всем Астарде мой повелитель. Уже скоро, очень скоро мы сможем отыскать меч короля Роальда.
- По-моему, вы что-то путаете мой любезный друг. Король здесь я. Не так ли? - Грегор приподнял бровь и спустился по ступеням, - Может мне стоит напомнить вам, что имя моего брата называть запрещено. Стража!
- Простите ваша милость, этого больше не повторится, - МакКонел упал на колени и снова склонился перед своим королем.
- Вы так и головы можете лишиться, если будете слишком часто пренебрегать законами моих земель. Скажите любезный, сколько мятежников готовы выступить против меня?
- Десять тысяч господин. Наши разведчики уже обо всем доложили. Они скрываются на западе.
- Их требования? - холодным тоном произнес Грегор.
- Отказ от престола и передача власти наследнику династии, - дрожащим голосом отвечал МакКонел.
- Глупцы! Они и правда думают, что смогут справится с армией Доланара?! Все лорды Астарда должны собраться на совете. Оповестите их сир МакКонел, они должны прибыть завтра в полдень. Поторопитесь! - Грегор сел на трон вместе с мечтами о скорой победе.
- Слушаюсь ваше величество! - МакКонел поднялся с колен и быстрыми шагами направился к выходу из замка.
После падения Лорендела и смерти короля Роальда, на смену власти пришел его брат Грегор Торбрунд. Он был младшим в семье и его постоянно посещала одна и та же мысль - занять престол вместо своего брата.
Долгие годы Грегор вынашивал планы об убийстве своего родственника: платил наемникам, устраивал диверсии и даже пытался за ужином отравить всех членов его семьи. После нескольких неудачных попыток, Грегор решил дождаться более удобного случая.
Он не понимал, как именно его брату удается избежать смерти. Роальду всегда улыбалась удача, а вот Грегору оставалось лишь завидовать. Остатки своих сбережений он потратил на небольшой замок, хорошо его обустроил и получил в подарок земли. Доброта Роальда, еще больше пробуждала в нем злость и ненависть, но Грегор был не настолько глуп чтобы отказываться.
Он ждал своей очереди на престол и продолжал править подаренными ему землями. Вскоре у Роальда родился сын - Эделар, теперь Грегору можно было попрощаться с мечтой, из-за появления на свет наследника. Долгие годы эта мысль не давала ему покоя.
Отправившись в Лорендел, он решил подставить под угрозу мир живых ради власти. В одной из таверн Грегору удалось найти авантюриста, жаждущего богатства и приключений. Рамиэль с радостью согласился собрать команду и отправится в мертвые земли. Грегор пообещал ему золотые горы, если он вскроет древнюю гробницу, но за всем этим стоял хитрый план. Пробуждение древнего лича, о котором он много читал в библиотеке Лорендела, могло остановить правление Роальда. Надеется на то что ребята выживут и вернуться не приходилось, так что все свидетели будут убиты. Грегору пришлось пойти на крайние меры, ведь все могло закончиться очень плохо для всего живого, именно об этом предупреждали книги, написанные его предками.
В Эльдриме существовал Орден Черных Драконов, где служили величайшие маги. Их воспитывали для служения династии Черных волков, каждый из магистров и даже учеников должен был отдать жизнь за короля и народ Астарда при необходимости. Об этом Грегора вовремя проинформировали, и если все выйдет как он думает, то Танатоса уничтожат, король и его семья погибнет, а он сможет занять престол. Спустя время все так и получилось, его хитрый и жестокий план удался. Важно не только занять трон, но и удержать его. За время правления старшего брата, Грегор успел собрать немалую сумму со своих подданных, которой вполне хватило для подкупа местных лордов и рыцарей. К сожалению, суровая реальность отличалась от тех сказок, что читали детям перед сном о благородных рыцарях и принцессах. Купить и обменять можно было практически все, даже человеческую душу, если потребуется.
Поддержка лордов была крайне важна для Грегора, он прекрасно осознавал какие последствия могут быть. Население воспротивилось новому королю, жестокие указы один за другим сыпались на головы жителей. Грегор поднял налоги, теперь приходилось платить не только за землю, но и за жилье. Весь скот, принадлежавший обычным фермерам - отобрали. При короле Роальде такого в Астарде никогда не было, люди не нуждались в еде и воде, они благодарили своего правителя за то, что он всегда проявлял к ним милосердие и снисходительность, но расцвет империи подошел к концу. После того, как тройственный союз распался, обычным простолюдинам стало крайне трудно выживать в сложившихся условиях.

Спустя один день.

- Лорды Астарда собрались ваше превосходительство. Церковь также не осталась в стороне, - промолвил в поклоне МакКонел.
- Замечательно, прошу всех садиться, - Грегор занял своё место за большим столом, откуда он мог наблюдать за каждым из присутствующих.
- Позвольте ваше величество, - первым из-за стола поднялся архиепископ Иларий. Его мантию вышивали при дворе, а ткань специально заказывали в эльфийских землях. Она переливалась узорами, вышитой каймой, а на уровне груди виднелась брошь с красным рубином, с помощью которой крепился плащ алого цвета. Деньги на одежду высшим коронным чинам выделялись из казны, даже несмотря на то, что люди в королевстве голодали.
- Церковь смогла поймать несколько мятежников и завербовать их при помощи магии. Они поведали нам всю правду о их месторасположении, численности войск и их главаре, - задрав нос и выставив вперед грудь, гордо продолжал вещать Иларий.
- Продолжайте, - Грегор напрягся. - Кто этот человек, что повел против своего короля целую армию?!
- Лорд Райнер ваше высочество, - он поклялся в верности вашему брату. Рыцарей у него не осталось, основу войска составляют фермеры и рыбаки. Поговаривают, что даже женщины вступают в их ряды. Пленных прикажете казнить мой господин?
- Райнер значит... я помню этого подлеца. Вместо того чтобы преклонить колено, он и его рыцари вступили в бой с моими людьми, убив несколько десятков славных воинов, - Грегор на секунду задумался.
- Наймите лучших воинов и принесите мне его голову. Я хочу украсить свой тронный зал... - Грегор на мгновение осклабился, - Пленных я казню лично.
- Вы позволите? Лорд Бенри встал и поклонился. Король кивнул, после чего последовал ответ:
- Я и мои рыцари готовы служить вам мой господин. Они вскоре прибудут, но основные силы должны хорошо подготовится, а для этого необходимо время мой повелитель.
- Да!
- Наши рыцари скоро прибудут!
- Мы задавим мятежников!
- Да, убьем этих тварей!
- Сделаем их рабами! - перебивая друг друга, отвечали лорды.
- Молчать! - Грегор ударил кулаком по столу и нахмурился, - Я одобряю ваше рвение служить короне, и понимаю, что холода не за горами. Нашей армии необходимы припасы. Лорд Карен, на вас я возлагаю большую ответственность. Займитесь приготовлениями немедленно, через месяц мы должны полностью подавить мятеж, а пока усильте охрану на всех заставах! Сейчас тяжелое время, и мы должны быть готовы отбивать атаки мятежников до подхода основных сил! Вам ясно?!
- Да ваше величество, как прикажите, - ответил лорд Бенри и занял свое место.
- Мы должны это отметить. Пока мятежники голодают, мы закатим пир уже сегодня вечером! Пусть эти подонки наслаждаются последними днями своей никчемной жизни! Скоро наша армия полностью их раздавит! - Воодушевленно повествовал король Грегор, поднимая бокал вина.
Лорды одновременно встали из-за стола и подняли свои чаши. - Выпьем до дна! - громко произнес один из них. - До дна! - поддержали его хором.
Начало праздника ознаменовал кровавый закат, сильные порывы ветра и раскаты грома нагнетали из без того зловещую атмосферу. Капли дождя били по окнам, словно молот по наковальне, заглушая волчий вой. Деревья, окружавшие замок, раскачивались из стороны в сторону, казалось еще немного и бушующий ураган не оставит и следа от зеленого леса, что простирался на несколько лиг вокруг. Брэнетон хорошо спрятали от ненужных глаз и к нему вела всего лишь одна дорога, по которой и приехала знать.
До празднования оставалось не более часа, а, чтобы гости не скучали, пленных привели в тронный зал.
Несколько закованных в цепи мужчин шли на встречу своей смерти. Промокшие до нитки, босые и голодные, потерявшие надежду на спасение, они медленно передвигали ногами проходя мимо смеющихся знатных особ. От дурманящих запахов приготовленных блюд, они готовы были сойти с ума. В холодной темнице их не кормили несколько дней. В планы Грегора входило развлечение приглашенных гостей, где мятежникам придется как собакам грызть друг другу глотки за кусок хлеба.
В глазах каждого из присутствующих сверкали золотые горы, которые они смогу получить за убийство Сира Райнера и его людей. Сейчас они были готовы как никогда, сломить волю мятежников, чтобы полностью взять земли под свой контроль. Пленники придавали им еще больше решительности. В их адрес был выпущен град оскорблений и глупых насмешек, которые казались гостям очень даже забавными. Когда слуги полностью обставили стол всяческой едой и выпивкой, гостей рассадили по местам, а пленных посадили на колени. Их заставляли смотреть, как высшие чины набивают свои пасти и смакуют каждый, закинутый внутрь кусок.
Им ничего не оставалось, как слушать чавканье свиней, что отмечали свою победу раньше срока. Король Грегор вышел из-за стола, и приказал поднять двоих пленных, после чего дать им в руки мечи. Стражники должны были следить за каждым их движением, чтобы они ни на кого не напали во время боя. Сам король Грегор облачился в тяжелые доспехи, обрамленные позолотой и украшенные изображением разъяренного медведя. Броня, вылитая лучшими кузнецами, не познавшая жарких битв на своем веку, переливалась светом и приковывала к себе восхищенные взгляды окружающих. Сегодня Грегор решил предстать во всей красе перед своими подданными и лично выйти на поединок с последним из оставшихся в живых пленников. Тем самым, король Грегор хотел показать лордам, что мятежники бессильны против короны.
Мужчин поставили друг на против друга, а между ними бросили кусок хлеба. Чувство голода могло перевесить практически что угодно, полностью поглощая человеческий разум и не давая возможности думать, о чем-либо еще.
Мужчины держались из последних сил и верили, что сегодня их смерть не будет напрасной. Каларин и Лимель смотрели друг на друга с осознанием того, что их ждет скорая гибель, но они не за что не поддадутся на уловку. Они не просто не хотели выступать в роли голодных псов, на столько они считали это низостью, пытаться убить друг друга ради чьей-то забавы, но и до последнего были преданы друг другу.
Каларин посмотрел на своего товарища, а потом на меч, что лежал перед ним и тут же кивнул. Лимель быстро понял его задумку, сделал кувырок и схватил меч в правую руку. Они сделали это одновременно, направив острие клинков в сторону знати. Единая цепь, закрепленная на ногах обоих пленников, не давала возможности для сложных маневров и трюков, которыми они успели овладеть на занятиях по боевой подготовке. Атаковать можно было только одновременно, прикрывая друг другу спины.
Их главной целью был король Грегор. Стражники быстро обступили его со всех сторон, но он не пожелал оставаться в тени. По его приказу рыцари тут же расступилась и Грегор обнажил двуручный меч. Его отливали из специального сплава, под стать доспехам. На кончике рукояти располагался самый настоящий алмаз, от которого невозможно было оторвать взор, настолько он был манящим и притягательным. Он имел довольно внушительные размеры, и представлял большую ценность для любого ныне живущего человека. На крестовине с обеих сторон были выгравированы головы дракона с открытой пастью. Длинное и широкое лезвие сочеталось с силой и ростом короля Грегора. Лимель и Каларин на его фоне больше напоминали котят, нежели воинов, но их сердца уже не ведали страха. Он остался позади...
- Ваше величество! Эти подонки не заслуживают такой чести! - выкрикнул лорд Бенри.
- Узрите! Сегодня я покажу на что способен ваш король! Скоро мятежники падут! - Грегор навел острие клинка в сторону врагов и приготовился атаковать.
Пленники переглянулись, кивнули друг другу и рывком устремились в сторону Грегора, окружив его с обеих сторон. Первым удар нанес Каларин, но он тут же был отбит, после чего последовал мощный удар ногой в грудь. Следующую атаку провел Лимель, пока Грегор занимался его товарищем. Король развернулся отбив и его.
Меч выпал из рук пленника и отлетел в сторону. Грегор осклабился и развернулся, дав возможность своему оппоненту продолжить бой. Он не сомневался в победе и уверенно шел к своей цели. Доспехи сковывали движение, медленные, но тяжелые шаги словно раскаты грома заставляли дрожать стены зала.
Воины приняли боевую стойку и обрушили шквал ударов на короля. Броня не поддавалась обычной стали, разве что искры разлетались в разные стороны.
Каларин и Лимель проводили атаки снова и снова, словно исполняя эльфийский танец, настолько были быстры и грациозны их движения. Грегор не успевал отбивать удары. Прикрыв забрало шлема, он сделал мощный выпад и насквозь пронзил Лимеля. Глаза Каларина наполнились болью, он в последний раз взглянул на своего товарища и бросился в сторону своего врага, пытаясь атаковать в прыжке. Грегор вытащил клинок из тела убитого и резко развернулся, нанося еще один удар. В этот момент со стола упал серебряный кубок. Красное вино словно кровь, обагрила пол.
Лезвие меча устремилось в нижнюю часть торса, разрубив Каларина на части. Мятежник упал замертво, захлебываясь своей кровью. Жестокое зрелище на мгновение заставило всех замолчать, прежде чем стены тронного зала снова наполнились победными возгласами и аплодисментами.
Грегор снял шлем, поднял меч над головой, и его черные как смоль глаза блеснули злобой и ненавистью. У него были длинные черные, густые волоса. Лицо было покрыто шрамами, и каждый из них говорил о жестоких поединках с зеленокожими, когда двум сильнейшим армиям приходилось отстаивать земли, совершая постоянные походы в глубь диких земель. Все это происходило намного раньше, чем Роальд решил отстроить Лорендел. Благодаря новому городу, оборона усилилась до неузнаваемости, но теперь и это в прошлом...
- Мы заставим мятежников приклонить колено перед короной! - Воскликнул Грегор. Лорды поддержали его поднятыми чашами с вином и громкими возгласами.
- Уберите здесь все, чтобы мои гости смогли продолжить празднование, - король указал слугам на тела убитых им пленников, а сам отправился переодеваться. Гости продолжили пировать, делясь друг с другом мечтами о поимке сира Райнера и уничтожении его никчемной на их взгляд армии.

***
Мертвый лес. Дикие земли.

Эделар повернул голову в сторону выхода и прислушался. Неужели ему почудилось? Ведь Мириэль вчера говорила о каком-то магическом талисмане. Услышав еще один стук, он обратил внимание на стену. Талисман не переливался каким-либо светом, словно его нарочито отключили. Эделар быстро встал с кровати, надевая штаны.
- Мириэль просыпайся, похоже у нас гости!
- Кого там еще занесло? - сквозь сон пробурчала эльфийка и перевернулась на бок. В дверь вновь с силой постучали.
- Эй! Есть здесь кто? Выходите! - послышался грозный голос. Эделару он показался слишком знакомым. В этот раз орочий патруль заострил внимание на маленьком деревянном домике. Мириэль подскочила с кровати, и протерев глаза уставилась на магический талисман.
- Эделар, нам срочно надо уходить!
- Что произошло?!
- Пока не знаю, но раньше я такого не видела. Моя магия еще ни разу не давала сбой, - она поспешила одеться. - У нас мало времени, теперь сюда прибудет целый отряд. От патруля необходимо избавиться, - в этот момент её милые глазки, готовы были сжечь всех, кто встанет у неё на пути. Эделар на мгновение застыл, увидев горящий взгляд, но тут же пришел в себя, как только деревянная дверь рухнула на пол. Принц не растерялся, он быстро схватил лук со стрелами, лежащие на стуле и толком не успев прицелиться выпустил первую стрелу.
Меткость не подвела Эделара, стрела угодила в глаз одному из орков, пронзив его череп насквозь. В дом тут же ворвались еще двое, размахивая дубинами и молотами.
Мириэль скрестила руки на груди, её ладоши засветились и направив их в сторону орков, она открыла на их пути портал. К этому времени орк уже успел разбежаться, но угодил внутрь этого портала. Чародейка продолжала непрерывно поддерживать заклинание перед лицом последнего патрульного. Эделар стоял рядом с ней и наблюдал за происходящим.
На зеленокожего накинулось несколько чудовищ, напоминавшие змей. Длинные, изогнутые тела передвигались на восьми лапах и переливались изумрудным светом, а их вытянутые челюсти уже вгрызались в тело орка, отрывая от него куски плоти.
С каждой секундой их становилось все больше, они издавали противный стрекочущий звук, призывая на пир своих собратьев. Силы покидали Мириэль, и её веки медленно закрывались. Последний орк настолько был поражен увиденным, что в страхе решил покинуть дом чародейки и бросился наутек. Эделар прицелился и выпустил еще одну стрелу, пронзив сердце зеленокожего. Он резко остановился, и схватившись рукой за грудь уже через мгновение упал замертво. Мириэль опустила руки и со вздохом повалилась на кровать.
Эделар быстро схватил вещи, которые могли пригодится им в пути, собрал с полок несколько книг, накинул сумку на плечи и аккуратно взял Мириэль на руки. У нее совсем не осталось сил. Магия забрала слишком много энергии. Он еще раз взглянул на магический талисман и зашагал в сторону выхода. Выйдя на крыльцо, он сразу же почувствовал Темную магию. Шепчущие голоса - их было слишком много. Эделар не мог разобрать ни единого слова, но они очень сильно давили на его разум, словно пытаясь забраться внутрь.
Лес, который еще несколько дней назад казался страшным, сейчас полностью превратился в мертвый. Вокруг стояли лишь черные, как смоль деревья. В просветах между корой стекала густая смола ярко-оранжевого цвета. Казалось, что лес из последних сил пытается сдержать пламя способное его полностью поглотить.
Эделар сделал несколько шагов вперед и остановился, глядя на землю. Смерть пыталась расширить свои границы, и мертвая земля поглощала все на своем пути, пока не добралась до деревянного домика из которого они с Мириэль только что вышли.
Лес полностью окутала Темная магия, запечатав со всех сторон высокими, колючими шипами. Принц не стал больше ждать и бегом направился на запад, неся на руках Мириэль. В голове мелькало множество мыслей, появлялись новые вопросы, но Мириэль все еще была без сознания. Его сердце колотилось с бешенной скоростью, пытаясь вырваться из груди. Эделар быстро преодолевал одно препятствие за другим, уходя как можно дальше от проклятого леса.
Голоса все еще пытались проникнуть в его голову, заставляя остановиться и пустить их в свой разум. Скорость бега возрастала с каждой минутой, он не чувствовал усталости, не чувствовал даже своих ног. Принцу казалось, что Тьма преследует его по пятам, и совсем скоро поглотит также, как часть проклятого леса, который они покинули.
Его нисколько не привлекало осознание того, что он превратится в одну из статуй, покрытых мраком и острыми как иглы - шипами. Подобные перспективы не сулили ничего хорошего, но безусловно заставляли его двигаться вперед.
Преодолев несколько километров, Эделар начал сбавлять темп, почувствовав сильнейшую усталость. Она взялась из неоткуда, словно хищная лоза оплетала его ноги. Усталость наполняла его тело, забирая с собой последние силы.
Девушка все еще находилась без сознания, и от этого нисколько не становилось лучше. Единственная живая душа, способная ответить на его вопросы, крутившиеся в голове с не дававшие покоя всю дорогу, продолжала находится у него на руках.
Лес тянулся бесконечно, казалось ему нет конца, и он уже не выпустит души живых за свои пределы. Полумертвые деревья доживали свои последние дни, возможно недели, прежде чем Темная магия доберется до них и полностью подчинит себе. В этом проклятом месте, жизнь угасала также быстро, как и в большей части диких земель. Пропитание найти становилось все сложнее, а стать жертвой для хищников, что нашли здесь приют, было лишь вопросом времени.
Солнце пропало из виду, и лес полностью окутал туман. Эделар никак не мог понять, сколько прошло времени. Складывалось ощущение, что лес замер. Не было слышно даже карканья ворон. Принц чувствовал, что-то неладное. Туманный лес продолжал наполнять его страхом. Капли холодного пота раз за разом пробегали по спине. Эделару казалось, что жизнь леса вот-вот оборвется, и Темная магия медленными, но верными шагами уже начинает вытягивать из него остатки жизненной энергии. Через мгновение послышался голос Мириэль, такой же ласковый и нежный, каким он его помнил.
- 'Эделар, я знаю тебе страшно, но ты должен побороть его. Прошу тебя не останавливайся, эта часть леса отличается от той, где мы находились раннее. Сюда никто не пытается пройти. Здесь не встретишь орочий патруль и каких-либо живых существ. Тьма уже окутала этот лес зловещим туманом. Она попытается остановить тебя всеми силами, прошу, не поддавайся ей! Продолжай идти, нам необходимо покинуть это проклятое место...' - её голос на мгновение затих. Мириэль не разговаривала, не шевелила губами, она все также была без сознания, но Эделар слышал её голос.
- 'Что с тобой? Где ты сейчас?' - мысленно спрашивал принц, не останавливаясь.
- 'Не волнуйся за меня. Все хорошо, магия чародеев позволяет погружать разум в магическое озеро, так мы его называем. Здесь, мы набираемся сил. Это не быстрый процесс, мне еще предстоит многое познать, как в прочем и тебе Эделар.' - он чувствовал, как Мириэль улыбается. Значит все не так плохо, главное поскорее выбраться от сюда... - ловил себя на мысли Эделар продолжая путь через труднопроходимый лес.
Перед его глазами промелькнула тень, потом еще одна. Они пряталась за деревьями на мгновение появляясь и снова исчезая, не давая возможности их разглядеть. Эделар все еще с трудом передвигал ноги.
Принц остановился и положил Мириэль рядом с собой, прислонив спиной к широкому стволу дерева. Ему все еще казалось, что за ними кто-то следит. По спине пробежали мурашки, страх ненадолго овладел Эделаром. Он на мгновение прикрыл глаза и почувствовал сильнейшую магию, казалось она полностью обволакивает его тело и вскоре полностью им завладеет.
Перед ним мелькали души умерших. Он видел их словно в страшном сне. Во мраке мертвого леса, околдованным густым туманом, заблудшие души летали вокруг него, и молили о спасении, пока из тьмы не появились образы воинов. Эделар все еще держал глаза закрытыми, ему казалось, что на лес уже опустилась тьма, казалось, что ночь уже совсем близко. Он хорошо помнил, они уходили утром, светило яркое солнце, потом темная магия, а теперь этот туман, лес погрузившийся во мрак при свете дня.
- 'Что происходит? Кто они? Мириэль, ты слышишь? Ответь!' - мысленно обратился за помощью принц.
- 'Они пришли за нами, будь осторожен! Стражи туманного леса очень сильны и опасны, но я буду помогать тебе. Здесь у меня больше возможностей, чем в нашем мире.' - улыбаясь произнесла чародейка. Эделар ощутил внутри своего тела сильный жар. Он появился в груди и за несколько секунд охватил все тело. Оно пронизывало его насквозь, отгоняя страх, спрятав его в самые далекие уголки разума. В теле Эделара зарождалась необъяснимая сила. Он смог разглядеть потоки энергии, направленные с разных сторон и соединяющиеся в его груди, тем самым образуя разрастающийся пожар. Сейчас он охватывал даже кончики пальцев. Он посмотрел на свои руки, где языки пламени играли на ладонях, словно исполняя танец перед грядущей битвой.
Мертвые воины при помощи своих цепей, обхватывали заблудшие души и отправляли их в Темные чертоги. Из земли вырывались скелеты, черепа которых были объяты пламенем и схватив их уносили в свое Темное царство. Они умоляли и пытались вырваться, но это только забавляло темных прислужников. В одно мгновение в руках Эделара появился меч. Сначала в руке образовалась рукоять, а следом за ней появилось лезвие. Он был объят белым пламенем, источая свет во мраке, словно его даровал сам создатель. Взяв оружие обоими руками, Эделар направил его в сторону одного из стражников тьмы.
- 'Ты все делаешь правильно, мой принц. Не открывай глаза, только так ты сможешь их видеть. Я взяла немного энергии из озера и передала тебе. Теперь ты намного сильнее чем был раньше, но не забывай... все имеет свою цену.' - грустно произнесла Мириэль.
- 'Что ты имеешь ввиду Мириэль? Какую цену? Что я должен отдать взамен?'. - Мысленно продолжал задавать вопросы Эделар, но ответа не последовало...
Отбросив на время мысли, Эделар бросился в бой, пока его враги занимались поимкой неприкаянных душ. 'Сейчас самое время,' - подумал он про себя, и подбежав к одному из мертвых рыцарей замахнулся.
Двуручный меч острием коснулся Темного стража, оставив порез на его груди. Его сразу же охватило белое пламя, полностью поглотив душу и мигом отправив к Темному владыке. Другой рыцарь быстро развернулся в сторону принца и ударил тяжелой цепью, словно кнутом. Эделара отбросило в сторону, и он ударился головой об ствол дерева так, что с него опали последние листья. Помотав головой он по привычке открыл глаза. Мрачные тени исчезли и лес снова обрел первозданный вид. Меч лежал рядом, но не светился пламенем, а души исчезли из поля зрения.
Через мгновение плечо Эделара пронзила сильнейшая боль. Он закрыл глаза и увидел, как клинок одного из темных стражей оказался у него в плече.
- Юный глупец!
- Думаешь, что справишься с нами?!
- Смерть уже ждет тебя!
- Прими её объятия! - они стояли совсем близко и говорили вслед друг за другом. После этой фразы рыцарь смерти вытащил клинок из плеча Эделара и вновь приготовился атаковать. Принц молча вытянул руку и сам не понял, как прошептал заклинание. Мощный поток белого пламени устремился в лицо темному стражу, унося его душу в темные чертоги. Страшный крик разнесся по всему лесу, казалось его услышал сам создатель.
Эделар поднялся с земли, оперевшись на одну руку и поднял клинок. В глазах принц загорелись огоньки, в груди снова всколыхнуло пламя, постепенно охватывая все тело.
Он взглянул на последнего стража и осклабился. Стражник лишь ответил усмешкой, начиная быстро приближаться. Эделар держал двуручный меч в правой руке, но замахиваться от этого не стало тяжелее. В нем бурлила энергия, которой раньше он не чувствовал и даже представить себе не мог. Темный рыцарь достал топор из-за спины и одним взмахом разрубил дерево, Эделар успел пригнуться и уйти в сторону. Принц замахнулся в ответ и два оружия с силой ударились друг об друга, источая белые и черные искры. Ни одна из сторон не решалась уступать. Эделар собрал всю энергию, сосредоточив её в своих руках, и ту же секунду мощная магическая волна белого пламени отбросила стражника в сторону. Он быстро поднялся с земли и хорошенько замахнувшись с силой бросил топор в сторону принца.
Эделар поставил перед собой клинок, но удар такой силы ему сдержать не удалось, топор вошел в больное плечо, проделав в нем разорванную рану и принц тут же упал на холодную землю. Боль окутала его тело, топор прошел практически насквозь, и его темное пламя прожигало кровоточащую рану, принося еще больше страданий.
Энергии на восстановление практически не осталось. Эделар почти всю её израсходовал ради одного единственного удара, который должен был уничтожить нечисть, но этого почему-то не произошло...
- Удивлен? Глупый мальчишка! Я возглавляю армию самой Смерти и на меня не действует твоя магия! - Он неторопливо зашагал в сторону принца.
Эделар усилием воли поднял меч и истекая кровью, направил его в сторону врага. Его ноги тряслись, а в груди вместо пожара, горел лишь тусклый огонек.
- Велением господа всевышнего! Покинь мир живых! - Голос пронесся эхом позади Эделара, и ему в глаза ударил яркий луч света. Он приоткрыл глаза и приподнял голову. Мириэль была прикована к дереву десятками ветвей. Они опутали её хрупкое тело, забирая жизненную энергию.
Глава 6. Буря

Поселение Элдоран. Дикие земли. Спустя три дня.


Эделар проснулся только к обеду. Открывать глаза вовсе не хотелось, а боль в области плеча все еще давала о себе знать. В голове крутились моменты сражения и меч, объятый белым пламенем. Это произошло по-настоящему или всего лишь сон? Спрашивал он себя. В памяти всплывали отдельные фрагменты, в которых он точно помнил: души умерших; скелетов, выползающих на поверхность; приспешника богини смерти с которым ему так и не удалось справится и Мириэль, прикованную к дереву десятками ветвей. Где она сейчас? Чей голос он слышал перед тем как он потерял сознание?
Эделар приоткрыл веки и увидел перед собой небольшую комнату. Недалеко от его кровати находился камин. Поленья в нем догорали и чувствовалось, что даже находясь под теплым одеялом, иной раз по телу пробегает дрожь. За окном шел дождь, капли с силой били по стеклу, а ставни продолжали хлопать из-за сильного ветра. К Астарду приближалось самое холодное время года...
- Возьми, выпей это, - Эделар услышал хриплый голос. Старик вошел в комнату бесшумно словно тень и встал рядом с его кроватью. На нем была старая, серая туника. В руке он держал деревянный посох, на целую голову превосходивший рост Эделара. В верхней части виднелся белый кристалл, обвитый несколькими тонкими ветвями лозы. Лицо старика было покрыто морщинами, холодный взгляд пронизывал душу, казалось этот человек уже позабыл, что такое улыбка.
- Дождь и ветер не унимаются уже третий день... - он вручил чашу Эделару и подошел к окну, а после небольшой паузы снова продолжил:
- Твоя девушка...
- Что с Мириэль?! Где она сейчас?! - Принц резко поднялся и попытался сесть на кровать, но резкая боль ударила в раненое плечо. Эделар всхлипнул, прижав больное место рукой, пытаясь хоть как-то её сдерживать.
- С ней все хорошо, сын мой. Она в безопасности. Тебе не стоит вставать, ты еще слишком слаб. Твоя рана была заражена темной магией. Мне повезло в тот день оказаться рядом...
- Спасибо вам, - поблагодарил Эделар тихим голосом. Старик поставил свой посох рядом с креслом, а сам расположился на нем поудобнее. Он сидел напротив камина изредка подбрасывая туда сухие поленья. Старик молча вглядывался в танцующие языки пламени, о чем-то размышляя.
Буря за окном продолжала усиливаться. Раскаты грома с ревом проносились по небу, затихая где-то вдалеке. Капли дождя барабанили по стеклу, а ветер завывал словно волк, обреченный на вечное одиночество.
У Эделара появилось время немного поразмыслить над последними событиями. Он лежал в кровати неподвижно, укрытый теплым одеялом. Спустя время принц все же решился нарушить тишину:
- Вы можете рассказать о том, как нашли нас и где мы сейчас находимся? - Эделар повернул голову, засматриваясь за горящий огонь в камине.
- Совсем недавно мне довелось услышать от наших охотников о Тьме, расползающейся по диким землям, - начал свое повествование старик, не отвлекаясь от играющего в камине пламени. - Я решил лично в этом убедиться. Людям в поселении приходится несладко, и с каждым годом выживать становится все сложнее. Они все еще верят в чудо, в то что вскоре смогут вернуться в родные земли и их жизнь снова наполниться радостью. Я стараюсь не дать им упасть духом и опустить руки. Вера в создателя нашего дает им силы.
Эделар молча слушал и старался нарисовать картину происходящего в своей голове. Голос старика казался ему очень знакомым, но он никак не мог вспомнить где именно его слышал.
- До того места куда я направлялся мне так и не удалось дойти, - продолжал старик. - Когда я увидел тебя раненого и обессиленного, девушку, находящуюся без сознания и прикованную к дереву лианами, стажа смерти, пытавшегося тебя отправить на встречу со своей богиней, то сразу же все понял.
- О чем вы говорите? - принц с нетерпением ждал продолжения рассказа.
- Даже несмотря на все опасности Туманного леса я и представить себе не мог, что увижу нечто подобное. Страж смерти, которого я уничтожил был очень силен. Он не появился бы в нашем мире просто так, за этим скрывается самое настоящее зло, и оно снова наращивает свои силы. Я не знаю кто именно поселился в темных землях. Он явно пытается уничтожить мир живых, обращаясь к Тьме за помощью, и я уверен - времени у нас не так много... Тебе необходимо проявлять осторожность, сын мой, - старик немного нахмурился.
- Мне казалось ты давно погиб Эделар, но к счастью ты оказался жив, - старик повернул голову в сторону его кровати и улыбнулся. Только сейчас Эделар смог узнать его. Арвинд очень изменился за время его пленения.
- Магистр Арвинд?! Но этого не может быть! Родители сказали, что Лорендел разрушен! Я и подумать не мог, что кому-то удалось спастись.
- Твой отец велел мне укрыть женщин и детей в полуразрушенной церкви. Нам повезло, что никто из падших не вошел туда. Роальд пожертвовал собой ради спасения горстки солдат. Когда мы покинули руины то основали поселение рядом с морем. Мужчины, которых он спас, являлись рыцарями Лорендела и верой и правдой служили твоему отцу, а теперь помогают нам здесь, - старик снова тяжело вздохнул. - Прошу, поведай старику, каким образом тебе удалось связаться с миром мертвых, сын мой?
- Я правда очень рад что вам удалось выжить и продолжать верить в лучшее. Мне пришлось провести в рабстве у орков долгие пять лет...
Эделар поведал магистру Арвинду обо всем что ему пришлось пережить и о эльфийке Мириэль, что спасла его.
Дослушав весь рассказ, магистр ненадолго задумался, потом встал с кресла и снова уставился в окно.
- Знаешь Эделар... то что ты сбежал от любящих родителей и бросил все, я не одобряю, но! Именно эта юношеская глупость помогла тебе спастись от Темных сил, пройти тяжелые жизненные испытания, стать сильнее и оказаться здесь. Все что случается в жизни любого человека - не случайность. Все испытания, что посылает нам создатель всемогущий необходимы для исполнения предначертанной нам миссии. Теперь моё сердце снова зажглось, и оно полно жизни, ведь истинный наследник Астарда - вернулся! - Арвинд воскликнул голосом наполненным радостью, и даже холодный взгляд сменился на яркие огоньки.
Эделар сразу же заулыбался. Неужели ему удалось отыскать в этом огромном мире хоть одну родственную душу, которая примет его и признает тем, кем ему суждено было родиться? - он задал себе этот вопрос в тот момент, когда на небо опустилась ночь, а веки начали тяжелеть. Эделар и не заметил, как погрузился в глубокий сон.

Следующим утром.

Эделар проснулся с первыми лучами солнца. Буря наконец стихла и дождь прекратился. Это давало надежду на более благоприятный день. Он сгорал от нетерпенья и хотел поскорее выйти на улицу чтобы посмотреть на поселение и людей, проживающих в нем.
Принц немедля ни минуты встал со своей кровати и аккуратно надел сложенные на кресло вещи. Боль, которая еще вчера казалась ему невыносимой сегодня практически не ощущалась. Он на мгновение улыбнулся и тут же уставился в окно, заметив взбудораженных людей. Сейчас поселение было похоже на муравейник, где каждый занимался своим делом.
Несколько мужчин седлали коней, за их спинами находились длинные луки и колчаны стрел. Женщины готовили пищу, помешивая поварешкой похлебку в чане. Кто-то разделывал мясо и снимал шкуры с убитых животных, а кто-то вел дозор на стене. Несколько мужчин вместе с магистром Арвиндом отстраивали небольшое здание. Поселение хоть и оказалось немногочисленным, но в нем царил дух сплоченности. Все работали не покладая рук ради общего блага. Вот только дети, проснувшиеся совсем недавно, бегали друг за другом во что-то играя, где каждый норовил отхлебнуть немного похлебки из большого чана. Увидев подобное, самая большая женщина, она же повариха, брала полотенце, пытаясь отпугнуть маленьких проказников. Кузнец тем временем ковал новый клинок, коих в поселении можно было пересчитать по пальцам. Оружия явно не хватало, но сильнее всего ощущалась нехватка воинов. Дозорных на стене было не более четырех человек и стоило бы кому-то напасть, людям пришлось бы очень худо.
Эделар вдоволь налюбовавшись решил наконец выйти в свет. Мириэль он нигде не увидел и на душе стало немного тоскливо, ну а, чтобы разогнать грусть он решил первым же делом разузнать где скрывается его милая эльфийка.
Стоило Эделару покинуть теплый и уютный дом, как священник сразу же обратил на него свой взор:
- Доброе утро Эделар. Как твоё самочувствие? - Старик ехидно заулыбался, подойдя ближе и положив небольшой камень рядом с ним.
- Да... уже лучше, но плечо еще немного побаливает! Так что, помочь ничем не могу - скривился Эделар и отшагнул в сторону. - Где я могу найти Мириэль? Мне надо...
- Она на берегу моря, - старик не дал даже договорить, штаны выдавали Эделара с потрохами - Возможно она голая! - крикнул он в след и добавил: - Прости о всемогущий создатель, окаянного. Да не окажусь я в чертогах богини смерти за мысли свои грешные. - Плечо у него болит! Ну-ну... - буркнул он вслед молодому принцу.
Эделар к тому времени уже скрылся за главными воротами. Поселение со всех сторон окружал мертвый лес. Дикие земли практически полностью вытянули из них жизненную энергию, а Тьма и вовсе норовила превратить его в безжизненную пустошь. Принц прошел несколько десятков метров и впервые услышал шелест морских волн. Этот звук был настолько притягателен, что Эделар ускорил шаг, не обращая внимания на постоянно царапающие лицо ветви.
Очутившись на краю небольшого обрыва, он резко остановился. По всему берегу были разбросаны деревянные ящики, бочки, отломанные мачты с развевающимися на ветру парусами и другие части судна, а вдалеке виднелась корма самого корабля, наполовину погруженного в море.
- Эделар сюда! Быстрее! - громко воскликнула Мириэль и помахала рукой. Её голос был наполнен переживаниями. Она сидела рядом с выброшенным на берег мужчиной и пыталась привести его в чувство. Эделар за одно мгновение преодолел расстояние в сотню метров и запыхавшись подошел ближе.
- Что с ним? Он жив? - ответом послужило молчание, Мириэль лишь пожимала плечами.
Эделар наклонил голову к груди незнакомца, чтобы проверить сердцебиение. Маленький рост и густая растительность на лице выдавали гнома. На нем не было тяжелой брони какую обычно носят их воины. Тогда куда они направлялись и с какой целью? Ведь Северные земли очень далеко отсюда...
Мириэль попыталась сделать искусственное дыхание. После третьей попытки коротышка начал извергать изо рта соленую воду словно гейзер. Ребята смотрели на него, переводя взгляд то друг на друга, то снова на гнома. Немного придя в себя, он приоткрыл веки и прикрыл глаза рукой, пытаясь защититься от ярких лучей солнца.
- Где я? - ошарашенно спросил гном, вертясь по сторонам. Есть еще выжившие? Вы кого-нибудь видели? - он все никак не унимался, но Эделар и Мириэль восприняли это спокойно, понимания что ему пришлось пережить.
- Ты в диких землях... - улыбнулась Мириэль, хлопая ресничками.
- Каких, каких землях? Диких? Тех самых ужасных и опасных? - еще немного и чернобородый коротышка снова потерял бы сознание, но в дело решил вмешаться Эделар:
- Мириэль, ну нельзя же так... - успокойся, как твоё имя? - пока Эделар с беспокойством разглядывал гнома, тот уже вовсю причмокивал свою жестяную фляжку, но как только вода закончилась, он начал крутить ею возле рта, пытаясь выдавить из неё последние капли.
- Меня зовут Деймор, и где-то здесь должен мой брат... и ящик с ромом, - продолжил гном после небольшой паузы. В этот момент его глаза заблестели и совсем не потому что, ярый сторонник выпивки переживал за своих собратьев.
Позади раздался боевой вопль. Толстенький гном, пыхтя и задыхаясь бежал в сторону Эделара и Мириэль размахивая секирой, но споткнулся и упал лицом в песок всего в нескольких метрах от них. Через мгновение на Деймора нахлынул истерический смех.
- Хрум... - начал было гном, захлебываясь слезами. - Величайший воин всех времен и народов! Но я все так же рад тебя видеть мой друг! - Деймор встал на ноги и помог подняться бедолаге.
- Хрум - это его имя? - Мириэль приподняла бровь.
- А, нет! Зовут его Грум, но это имя звучит слишком серьезно. В детстве этот хулиган больше всех любил сладости, да и сейчас не откажется от лакомого кусочка!
Грум, не ответив ни слова кивнул и слегка улыбнулся. Он спрятал топор за спину и указал пальцем на то место откуда прибежал.
- Туда! Нам надо туда! - его глаза заблестели, а улыбка сменилась на грусть. Ребята переглянулись и последовали за ним. Пройдя несколько десятков метров, они уткнулись носом в обломки корабля. Часть палубы плотно засела в песок.
- О небеса, это в какую же бурю вы угодили?! - Мириэль прошлась вокруг неё, провела рукой по мокрым доскам и с удивлением посмотрела на Эделара.
- Что ты там увидел? - принц перевел взгляд на маленького гнома.
Грум залез под обломки, пытаясь вытащить что-то тяжелое. Деймор, не смотря на свои габариты мгновенно юркнул под палубу и спустя мгновение гномы вытащили еще одного члена своей команды. Грум склонился к его груди, затаив дыхание.
- Он уже не дышит, - усевшись на песок хмыкнул гном. - Нам необходимо его похоронить как подобает воину. Жаль, что не все смогли выйти живыми из этой бури.
Следующие два часа ребята обходили берег, пытаясь найти выживших. Когда казалось, что смерть забрала всю оставшуюся команду и на века заперла их во своих чертогах.
- Сюда! Быстрее! - Грум замахал руками, прыгая от счастья словно ребенок и ребята со всех ног устремились к нему. - Он живой! Далион дышит! - он наклонился к старому гному и приподнял его голову.
- Далион! Дружище! Как же я рад что ты жив! - Деймор помог подняться старому гному. Далион глазами что-то выискивал до тех пор, пока Эделар не протянул ему бутылку с жидкостью и гном не начал жадно её поглощать.
- Э-э... а вот меня так не встречали... Оставь и мне немного!
- Тебе же давали воды... - удивленно произнесла эльфийка.
- Так, то вода! Она еще на языке высохла... а мне нужно это! - Он указал пальцем на старую зеленую бутылку, что находилась в руках Далиона, но как только старик заметил его горящие глаза то сразу же отвернулся, продолжая прихлебывать остатки рома.
- Ну, старый пердун! - выругался Деймор.
- Ладно вам. Давайте дойдем до поселения и приведем себя в порядок. Жители помогут с телами и проведением ритуала. - Эделар развернулся и направился в сторону небольшого обрыва, откуда и вышел на берег.
Ребята переглянулись и недолго думая устремились за ним. Всю дорогу они прошли молча, не издав ни единого звука. Каждый погрузился в собственные мысли, а голод и усталость обрушивали всю свою мощь на изрядно потрепанных гномов. Дорога не заняла много времени, поселение показалось за небольшим холмом. Стены Элдорана были выстроены на скорую руку и не превышали четырех метров в высоту. Кладка из грубого неотесанного камня, сразу же вызвала негодование со стороны бородатых коротышек:
- Идельтан всемогущий! - воскликнул Деймор и на мгновение остановился.
- Что случилось?
- О небеса! - продолжил гном, и все дружно уставились на Деймора.
- Да быть такого не может! - снова завопил коротышка.
- Да, для города Элдоран маловат, мы знаем, - отмахнулась Мириэль.
- Да в бездну! Вы на камень посмотрите! Ну кто-так кладку делает?! Я лично хочу побеседовать с вашим... - после чего получил подзатыльник от Далиона.
- Но-но-но! Ишь деловой какой! Относись уважительно! Люди не самые лучшие строители, а то что камень смогли найти и стену отстроить уже хорошо! А теперь пойдем и побеседуем с их командующим...
Эделар и Мириэль одновременно сверкнули взглядом, но гномы, не обращая на них никакого внимания деловито направились в сторону городских ворот.
- Нет, ну ты слышала? Здесь людей десять с половиной человек, а вокруг земли, кишащие дикими тварями. А они еще и недовольны... - Мириэль кивнула и взяла Эделара за руку.
- Эй! Стойте! Кто вы такие? - послышался голос стражника.
- Мы прибыли с миром! - ответил Деймор и поднес бутылку рома к губам. Вылакав последние капли, он хотел было продолжить, но Грум, облокотившийся одной рукой на стену, сделал всю работу за него. Часть стены в один миг обвалилась, а гном отпрянул в сторону. Когда пыль рассеялась, магистр Арвинд уже стоял напротив коротышки, обводя взглядом проделанную в стене дыру.
- Это не я... - Грум выглядывал из-за спин своих товарищей, боясь даже чихнуть в сторону старика.
- Эти вандалы с тобой Эделар? - пробурчал магистр Арвинд, отряхивая старую тунику.
- Да, они с нами. Гномам нужна наша помощь. Я надеюсь вы не откажите им?
Старик немного подумав произнес:
- Ну, пусть заходят... а как только отдохнут, то сразу же могут приниматься за работу, - старик насквозь просверлил взглядом непрошенных гостей, исчезнув так же быстро, как и появился.
- Ничего мой друг, тебе не стоит беспокоиться! Мы сделаем эту часть стены настолько прочной, насколько прочен черный камень! Ну или почти такой... - замялся Деймор и отвел глаза в сторону.
- В любом случае вам будет чем заняться... Успеть необходимо до заката. Нельзя подвергать людей опасности... - глаза Эделара погрустнели, и он направился в дом, заодно прихватив с собой Мириэль.
Гномы быстро пролезли через дыру в стене, разглядывая поселение. Люди, давно не встречавшие никого кроме исчадий диких земель, были очень удивлены гостям и северных широт. Они переглядывались, о чем-то шептались и косо посматривали на коротышек.
- Приветствую вас, дорогие Элдоранцы! Я приношу свои извинения за причиненный ущерб и обязуюсь в ближайшее время восстановить защиту вашего города, и даже более того, мы... - но точку поставил, прилетевший из толпы кусочек тыквы.
- Я смотрю, они не очень-то рады нас видеть... - пробурчал себе под нос Деймор.
- Ну что встали, гости дорогие? К сожалению, у нас нет возможности обеспечить вас полноценным жильем, но я думаю у Эделара найдется местечко, - Арвинд ехидно улыбнулся и указал пальцем на небольшой деревянный домик.
- К нам нельзя! У нас тут все занято! - Выглянула из окна Мириэль, услышав слова магистра.
- Вот юноша твой вандалов привел?! Пусть сам их и устраивает на ночлег!
- В конюшне пусть спят!
- Мы не хотим в конюшне! - ответил Далион, и из толпы прилетел кусочек надкусанной оленины.
Эделар не выдержал этой ругани, поцеловал Мириэль и выйдя из дома, махнул рукой гномам. Они чуть-ли, не приплясывая от радости рванулись к двери, сшибая друг друга.
Глава 7. Свиток.
Хэмингард - поселение орков.

Ариэлла спала на оленьей шкуре, поджав под себя руки и ноги словно котёнок. Сейчас она скорее напоминала клубок шерсти, пытавшийся согреть себя, нежели королеву эльфов. Бараки для рабов мало чем отличались от загонов для скота. Здесь пахло так же плохо, а спать приходилось под протекающей соломенной крышей и на старой, отвердевшей шкуре. Всяко лучше, чем на холодном деревянном полу, с этими мыслями она старалась засыпать уже несколько лет, мечтая о том, что вскоре ей удастся вернуться в родные земли. Прекрасные эльфийские леса простирались на несколько лиг на юг, вплоть до границы с дикими землями. Она помнила запах леса и трав, что наполняли его когда-то... до тех пор, пока эльфийская знать во главе с её братом Эллурионом не захватила престол, и не уничтожила большую часть эльфийского населения. Леса уже не так хорошо охранялись, от чего туда наведывались твари из диких земель.

Ариэлла дала себе клятву во что бы то ни стало вернуть свои земли и отомстить брату за причиненные ей страдания. Больше пяти лет назад, до того, как попасть в рабство к оркам, она была милой и доброй девочкой, но время меняет... время изменило и её.

Когда этот крохотный цветочек доставили в Хэмингард и развязали глаза, вытащив из повозки. Тогда её взору предстало отвратительное зрелище. Зеленые великаны бродили по городу вечно сморкаясь и размахивая кулаками, словно пытаясь затеять драку. Центральная площадь была битком забита пленными. Сотни людей и эльфов доставляли в повозках в различные орочьи города. Их продавали и покупали, били и издевались, и всё это происходило на глазах у детей. В тот день её сердце наполнилось страхом. Тяжелее всего было наблюдать за женщинами и детьми. Маленькие хрупкие тела сажали в клетки, давили ногами и отдавали на съедение огромным волкам, и всё это - ради потехи... 'Неужели всемогущий создатель покинул нас, раз отдает на растерзание этим созданиям?' - первая мысль, пронесшаяся в голове Ариэллы, когда ей все же удалось прийти в себя.

В её памяти еще сохранились крики и стоны, издаваемые ни в чем не повинными людьми. Ей казалось, что спасения ждать уже не откуда и теперь рассчитывать придется только на себя. Ариэллу выкупила одна знатная особа. Этот орк отличался от остальных своим внешним видом. Он совершенно не следил за собой, а его пузо было похоже на огромный мешок. На его голове простиралась лысина от лба и до самой шеи, и лишь вокруг неё осталось пара клочков седых волос. Два отломанных, почерневших клыка торчали из его рта, которым он все время что-то пережевывал. Складывалось ощущение, что в детстве его явно недокармливали. Пройдя по рядам орочьего рынка, он умудрялся попробовать все, что лежало на торговых лавках.

Звали его Гаррок. Он поселился на окраине Хэмингарда и по меркам зеленокожих являлся довольно зажиточным гражданином. Многие орки объединялись в целые кланы, где каждый выполнял свою задачу. Работая сообща жить становилось куда легче, но даже целый кланы не могли похвастаться наполненной до краев казной.

Гаррок продолжал вести дела своего отца. Работорговля процветала с каждым днем и в конце концов ему удалось достичь небывалых высот. Поселения превращались в города, отстраивались высокие каменные стены и башни, а орочьей знатью возводились целые дворцы. Времена, когда поселения выглядели словно захудалые деревушки - давно миновали. Рабы занимались сельским хозяйством, пока элитные отряды вели борьбу со своими давними врагами. Постоянные набеги в эльфийский лес и земли Астарда долгое время кормили орочьи племена, до тех пор, пока Танатос не обрушил на людей всю свою мощь. Магический барьер не давал возможности пройти уже несколько лет, рабов становилось все меньше, а процветание некогда могущественной державы пошло на спад.

От леса, в котором практически не осталось живности, решили избавиться как можно быстрее. Слухи о темной магии, распространявшейся со стороны мертвых земель, дошли и до столицы. Вартарок издал указ о постройке двух трехпалубных кораблей. Лучшие воины должны были отправиться в далекое плавание и попытаться найти новые земли. Земли, в которых жизнь еще не успела угаснуть, иначе целой расе грозило бы вымирание.

Чья-то рука упала на плечо Ариэллы. Она открыла глаза и увидела перед собой все тоже знакомое лицо. Девиайн сидела рядом с эльфийкой и хлопала ресничками. Она являлась обладательницей бархатной кожи, зеленых глаз, веснушек на щеках и длинных рыжих волос. Она сидела и расчесывала их, улыбаясь глядя на Ариэллу. Длинное белое платье облегало её хрупкое тело, а на руке красовался золотой браслет с двумя клыками по обеим сторонам.

- Доброе утро, я принесла тебе поесть, - она протянула Ариэлле миску с куриной грудкой, хлебом и чашу с водой. Девиайн всегда хорошо относилась как к своим слугам, так и к рабам. В их груди билось сердце, они также способны любить, у каждого была своя семья и девушка все это понимала в отличие от своего мужа. До того, как стать женой Гаррока, ей пришлось провести в рабстве около двух лет. Дверь деревянной хижины отворилась и два озлобленных орка вошли на порог.

- Это она! - один из них указал пальцем на Ариэллу.

- Бери её и тащи к новому хозяину, а тебе - Девиайн, велено вернуться к нашему господину.

- Куда вы её уводите? Какому еще хозяину? Кто посмел её продать?! - Девиайн встала на пути зеленокожих, загораживая собой эльфийку.

Орки переглянулись и недолго думая взяли обеих девушек, закинув их себе на плечи. Попытки брыкаться, кричать и бить руками по их могучим спинам не принесли должного результата. Через несколько минут они подошли к фонтану, что находился в самом центре площади. На брусчатой дороге Ариэллу ждала повозка из которой вышел орк в окружении нескольких девушек. Он подошел ближе и обменялся с Гарроком крепким рукопожатием.

- Айренхо, мой старый друг! Я рад тебя видеть в своей скромной обители, - Гаррок шлепнул его по плечу и показал рукой на Ариэллу. - Только посмотри на этот цветок, она...

- Десять серебряных, - отрезал Айренхо и сглотнул слюну, разглядывая красавицу.

- Двадцать, мой друг, и она твоя! - не желал уступать Гаррок.

Айренхо был ненамного моложе своего зеленокожего собрата. Его волосы изрядно поседели, кожа свисала, а на лице куда ни глянь, повсюду виднелись морщины. Ростом он уступал Гарроку на две головы. Они оба купались в золоте столько, сколько себя помнили, но только Айренхо почему-то старался выглядеть более достойно. Орк был увешан шелками, а на его шее болталось ожерелье, сделанное из клыков. На запястьях виднелись три золотых браслета.

Айренхо еще раз оглядел 'товар' и улыбнулся. - Двадцать, так двадцать... но вы её отмоете и накормите! Не хочу, чтобы от неё всю дорогу пахло свиньями.

Ариэлла в этот момент собрала всю силу в кулак и надула щеки как воздушные шарики. Девиайн остановила её, взяв за руку и повернула к себе:

- Не злись на него... пойдем лучше в дом. Искупаешься и нормально покушаешь, а я дам тебе кое-что из своей одежды.

Ариэлла не ожидала такого подарка и с радостью согласилась. Она злобно надулась и еще раз одарила испепеляющим взглядом Айренхо, но от этого орк еще сильнее заулыбался в предвкушении пополнить свою коллекцию новой 'игрушкой'.

Войдя во дворец, Ариэлла не поверила своим глазам. Все то, о чем рассказывали ей в детстве, совершенно не соответствовало действительности. Быт зеленокожих заметно изменился. Стены украшали картины с изображением семьи Гаррока и его предков, живших в диких землях много лет назад. Золото и серебро находилось в каждом уголке дворца, ярко сверкая в лучах солнечного света.

Переведя взгляд на Девиайн, Ариэлла устремилась в след за ней вверх по лестнице, внимательно разглядывая каждый пройденный метр.

Айренхо и Гаррок прошли в небольшое помещение, чтобы обсудить кое-какие дела и выпить крепленной орочьей настойки.

Девиайн открыла дверь в спальню:

- Я не дам тебя в обиду. Не волнуйся, этот Айренхо ни за что не получит тебя... - Заходи, быстрее. - Она заперлась на ключ и усадила Ариэллу на кровать.

- Что ты намерена делать?

- Я слышала, что в нескольких лигах отсюда находятся руины Лорендела. По легенде нескольким людям удалось спастись, но о их дальнейшей судьбе ничего не известно. Никто не пытался их разыскать, все думают, что смерть уже давно прибрала их души к своим рукам...

- А что думаешь ты?

- Если им все же удалось выжить, то скорее всего они направились к морю. Сейчас это твой единственный шанс, - Девиайн достала из сундука пять серебряных монет и кинжал. - Возьми это, - она положила их в руку Ариэллы и улыбнулась.

- Что будет с тобой, когда узнают, что ты помогла мне сбежать? И почему ты это делаешь? Я не понимаю... - эльфийка опустила глаза, рассматривая кинжал. Он был легок и изящен. Лезвие изгибалось словно змея, а на конце рукояти находилось два серебряных клыка, смотревших в противоположную сторону.

- Ты напомнила мою младшую сестру, именно поэтому я помогала тебе все это время. Я очень полюбила тебя, так же как любила и её, но орки убили всю нашу семью. Я не смогла её защитить... - Девиайн прижалась к Ариэлле и её глаза наполнились слезами. - Но я смогу спасти тебя! - сквозь слезы выдавила Девиайн.

- Пойдем вместе со мной. Доберемся до выживших людей и подумаем о том, как нам вернуться в эльфийские земли. Возможно нам смогут помочь... - Ариэлла провела рукой по её волосам. Девиайн вытерла слезы и подошла к окну. Они выходили на задний двор, где Ариэллу уже ждали.

- Тебе пора, - она сбросила из окна веревку. - Это Нархан, он поможет тебе, но ему необходимо будет вернуться к закату. Дальше тебе придется надеяться только на себя, но я уверена - ты справишься, - Девиайн подошла к Ариэлле и обняла её в последний раз. - Прощай сестрёнка, да поможет тебе создатель.

- Я уйду только вместе с тобой! Я не брошу тебя здесь! За помощь в побеге, тебя ждет наказание... Раздался стук в дверь:

- Вам пора выходить! Господин ждет! - послышался грозный голос стражника. Ариэлла закрыла глаза и протянула руку в сторону. Прошептав заклинание, её локти и запястья оплели лианы. Магия жизни полностью окутала её тело и одним плавным движением она направила её в сторону двери. Лианы расползались по ней со всех сторон, создавая барьер.

Орк всеми силами пытался его преодолеть. Через мгновение к нему подоспел еще один стражник и в ход пошли орочьи клинки. Было слышно, как в стороны отлетают щепки.

- Она долго не протянет! Идем со мной! - Ариэлла подтолкнула Девиайн к окну и помогла ей спуститься вниз по веревке, после чего сразу же последовала за ней.

Нархан был готов к отбытию и пытался поторопить девушек. Он слез с лошади и подошел к крытой повозке чтобы помочь им забраться внутрь. Тем временем стражники уже подбежали к окнам и натянули тетивы своих луков.

Через мгновение запели стрелы, посылаемые орками. Девушки бежали к повозке изо всех сил, пока одна из стрел не вонзилась в ногу Девиайн.

- Быстрее! - крикнула Ариэлла. Как только она обернулась, то увидела лежащую на земле Девиайн. Эльфийка подбежала к ней и закинув её руку себе на шею, помогла подняться.

Нархан достал охотничий лук из повозки и выстрелил в одного из стражников. Его меткость была сравнима разве что с эльфийскими лучниками. Стрела угодила стражнику в глаз, пройдя насквозь.

Как только обе девушки забрались в повозку, Нархан сел верхом на лошадь и ударив кнутом, заставил её бежать со всех ног. Еще две стрелы угодили рядом с Ариэллой.

В комнату вбежал Гаррок. В ярости он забрал лук у своего стражника и постарался хорошенько прицелится в сторону уезжающей повозки.

- Ты предала меня...

Выпустив стрелу, он сложил оружие и наблюдал. Она пролетела сотню метров и угодила Девиайн в спину. Девушка начала задыхаться, а из её рта выступала кровь.

- Отправьте за ней лучших воинов и верните мне эту рабыню! - Гаррок пронзил стражника сверлящим взглядом, и тот умчался вниз по лестнице.

Ариэлла держала Девиайн на руках, и гладила по голове.

- Держись, мы ушли от них. Прошу, не умирай, потерпи немного! - Прошептала Ариэлла, но было уже слишком поздно.

- Сестрёнка... - Девиайн улыбнулась в последний раз и по её щеке скатилась слеза. С последним вздохом её душа покинула тело...

Ариэлла еще долго держала Девиайн на своих руках, до сих пор не веря в происходящее. Ей казалось, что все это лишь сон, а когда она проснется то снова сможет увидеть улыбчивое лицо столь доброго и хорошего человека. Она прижала её к себе и заплакала. Слезы градом катились по её щекам, но она не в силах была это остановить... Её сердце сковала душераздирающая боль...
Поселение Элдоран. Дикие земли.

Гномы быстро забежали в дом и устроились рядом с камином, пытаясь отогреться и высушить свою одежду. Мириэль взглянула на незваных гостей, потом перевела взгляд на Эделара. Она явно не одобряла их присутствиям в доме, но понимая, что от этого никуда не деться, решила принести ребятам что-нибудь из съестного. За утро все изрядно вымотались и немного подкрепиться пойдет только на пользу.

Мириэль вышла из дома и направилась к кухарке. Время подошло к обеду, люди заканчивали свою работу и устремлялись за общий стол, для него отвели место в самом центре, между домиками и мастерскими. Кусок отломанной каменной стены не давал покоя гражданам Элдорана, они то и дело выкрикивали гадости в сторону гномов, пытаясь их высмеять. Сегодня гостям явно не были рады, и они решили отобедать в доме Эделара. В любом случае, так будет безопаснее, думал каждый из них.
Эделар расположился на кресле и уже начинал обдумывать план дальнейших действий, но его мысли постоянно прерывало урчание в животе. Гномы поддерживали его всеми силами, и когда Мириэль зашла в дом, казалось, что в нем играл целый оркестр.
Почуяв аромат жаренного мяса и рыбной похлебки, Грум первый вскочил и выхватил тарелку у Мириэль. Деймор и Далион подошли следующими, после чего и Эделар взяв свою порцию и не забыв при этом поблагодарить эльфийку, сел на деревянный пол возле камина. Мириэль же заняла место на кресле, подогнула под себя ноги и принялась за обед. В следующие десять минут комнату наполняли звуки бьющихся ложек о железные тарелки.

- После вкусного обеда, хорошо бы подремать, - Деймор уже завалился на пол в обнимку с бутылкой любимого рома, и стоило ему прикрыть глаза на пару минут и начать сладко похрапывать, как Далион оказался рядом с его ухом и вскрикнул:

- Корабль тонет! Стена обрушилась! Еда закончилась!

- Мы все умрем! - завопил Грум и бросился к выходу.

Деймор подскочил от неожиданности с широко распахнутыми глазами, наполненными страхом. Он огляделся, но все было на своих местах: знакомые улыбчивые лица, теплый камин, закатившийся в истерическом смехе Далион, и выглядывающая из-за двери голова напуганного Грума. Деймор встряхнул головой, словно пытаясь избавиться от жутких мыслей и сделал глоток горячительного напитка.

- Это был самый короткий и самый страшный сон, что мне приходилось видеть!

- Пить меньше надо... - Далион встал с пола и отряхнулся.

- У нас мало времени, пора браться за работу, - угрюмо произнес Эделар.

Следующий час ребята переносили тела погибших гномов, поближе к лесной чаще. Они обошли берег еще несколько раз, но никого не нашли. Эделар вместе со своими новыми товарищами вырыл пять могил подальше от поселения. Грум притащил с собой несколько камней чтобы они смогли заменить надгробия.

Мириэль незаметно ускользнула от ребят и направилась в сторону руин Лорендела. Она прошла менее одной лиги и уселась возле дерева. В этот момент на её ладони начала вырисовываться руна, она образовала один большой круг, затем в круге появился еще один знак в виде треугольника. Он вспыхнул ярко-зеленым пламенем и как только потух, в руке Мириэль уже лежал свиток. Эльфийка сломала печать, и зеленая дымка рассеялась.

'Мириэль, ты слишком долго занимаешься поисками Эделара. Этот мальчишка нужен мне живым или мертвым! Найди его и приведи ко мне! Я выполню наш уговор, как и обещал. Проклятие спадет. Но если ты не успеешь вернуться в замок в день красной луны, я расторгну наш договор в одностороннем порядке, и ты больше никогда не вернешься к прежней жизни...'

'Грегор Торбрунд'

Мириэль опустила глаза. Слеза пробежала по её щеке. Она хотела бы снова зажить полной жизнью, как это было и раньше, но это проклятие... Она не хотела отдавать на растерзание кровожадному королю единственного наследника Астарда. Эльфийка и подумать не могла, что спустя столько времени в её сердце вновь зажжется огонёк, как в тот самый день, когда они с Денаром обвенчались. Спустя мгновение, руна снова загорелась и свиток исчез из её рук. Мириэль закрыла глаза и десятки ветвей оплели её тело. Сознание погрузилось в совершенно иной мир, а остатки жизни начали покидать некогда могучее дерево.

Когда могилы были выкопаны, а тела членов команды аккуратно уложены, ребята уселись на землю и решили немного передохнуть.

- Кто-нибудь видел Мириэль? Куда она запропастилась?

- Возможно ей хочется побыть одной и о чем-то поразмышлять... - ответил Далион, не открывая глаз.

- Может стоит позвать вашего священника? Я думаю, нужно провести обряд и похоронить наших друзей, как и подобает воинам Северного народа, - Деймор кинул жалобный взгляд в сторону Эделара.

- Хорошо, я поговорю с ним. Думаю, он не откажет - принц развернулся в сторону поселения и направился к магистру Арвинду.

Старого мага ему удалось обнаружить только спустя полчаса. Арвинд находился в северной части леса. Он бродил среди старых засыхающих деревьев, дотрагивался до них рукой и на мгновение прикрывая глаза.

- Ты слышишь Эделар? Лес умирает. Он просит помощи... - старик даже не обернулся в сторону принца. Он сел на упавшее дерево и склонил голову. - Скажи мне, что ты слышишь?

- Ничего. Как давно птицы покинули эти края? Я не слышу их пения уже много дней, - Эделар сел рядом и положил руку на плечо Арвинда
.
- Тебе ведь доводилось бывать в цитадели? И наверняка ты читал 'Истории о диких землях и драконах', верно? - старик повернул голову в сторону юноши и улыбнулся.

- Да, и тетушка Энн...

- Ох, эта тетушка Энн... - перебил старик. - Я помню её, помню её доброту. Мне казалось - она ангел, спустившийся с небес, - Арвинд поднял голову к небу и на мгновение замолчал.

- Я уверен, она обрела покой и наблюдает за нами. Как и мои родители...

- Я очень на это надеюсь мой юный друг. - Скажи, а ты не замечал в книге недостающих страниц? - старик сменил тему и приподнял бровь, глядя принцу в глаза.

- Да, я помню, - немного подумал произнес принц. - Помню две строчки:

'Небосвод прожгла луна, кровью залита она. Не увидим мы рассвета, мир снова охватила тьма.'

- Все верно. История об этой самой 'Красной Луне', была похоронена вместе с древним злом - Танатасом, в мертвых землях. Эти страницы должны были быть сожжены защитниками Астарда, а пепел развеян по ветру, но этого не произошло. Глупый мальчишка... - старик усмехнулся.

- Что за мальчишка?

- Его звали Альберт, - старик тяжело вздохнул и продолжил: - Он служил оруженосцем Денара - эльфийского принца, еще задолго до появления на свет твоих родителей. - Танатос обладал величайшей силой, и тем, кому все же удалось его сковать и упрятать в огромном каменном гробу, пришлось нелегко. Он продолжал сопротивляться до последнего. Так вышло, что Альберт поранил руку, измазав кровью страницы и быстро забросил их внутрь гроба.

- И что дальше? - Эделар ждал продолжения словно ребенок, отец которого рассказывал сказку перед сном. Он с интересом наблюдал за быстро сменяющимся выражением лица старого мага.

- А дальше мой друг, надо идти хоронить наших друзей! - раздался голос из-за деревьев. Эделар обернулся и увидел трех бородатых коротышек, валившихся с ног от усталости.

- На закате мы уже должны закончить стену, - размышлял в слух Эделар. - Деймор, мы должны заняться ей уже сейчас, иначе не заметим, как ночью станем добычей для какой-нибудь твари. - Магистр Арвинд вместе с Далионом займутся приготовлениями для обряда, а Грум прочешет местность, возможно, ему удастся найти что-то полезное.

- Да! У нашего малыша всегда получается куда-нибудь вляпаться! - усмехнулся Деймор.

- А вы юноша, я так понимаю, уже заняли престол Элдорана? - Расплываясь в улыбке, произнес старый волшебник. Он положил руку на плечо Эделара: - У тебя неплохо получается. Кое-что, ты все же взял от своего отца.

- Тогда я думаю вы не откажете дать нам пару человек?

- Роджер и Бриан тебе в помощь, и конечно сила создателя, - старик направился в поселение, чтобы предупредить солдат. Все остальные шагали за ним, а Грум довольно быстро затерялся среди старых деревьев и кустарников.

На протяжении нескольких часов двое солдат, что прибыли на помощь Эделару и Деймору, пытались залатать дыру в стене. Гном расхаживал вокруг да около, раздавая команды и рассказывая в подробностях о самых важных правилах при постройке стен, замков и цитаделей. Каждый кусочек его повествования складывался в целую историю, и она продолжалась до тех пор, пока последняя капля рома не затерялась посреди его густой растительности. Он еще никогда так не проклинал длинные бороды всего гномьего рода.

К закату стену все же достроили, а изнемогающие от усталости солдаты вместе с Эделаром повалились на землю и вдохнули воздух полной грудью. К этому моменту, магистр Арвинд вместе с Далионом уже успели закончить дела и подойди к воротам, отдав дань уважения почетным героям. Теперь, когда стена стала крепче и сегодняшняя ночь, казалось бы, не предвещала беды, Деймор заметил отсутствие самого маленького коротышки. Сладкий сон, о котором думал каждый, так и остался в мечтах. Поиски Грума не терпели отлагательств.
***

Мириэль поднялась на ноги и отряхнулась. Ветви отпустили эльфийку и снова вросли в ствол старого дуба. Девушка оглянулась вокруг, но не увидал никого, кто смог бы её заметить, и направилась в сторону поселения. Ей казалось, что прошло не более пары часов, но звуки, издаваемые обитателями диких земель, говорили о приближении ночи. К лесу снова подобрался туман, простираясь на несколько лиг в сторону мертвых земель.

Старый дуб возле которого сидела Мириэль, спустя несколько часов начал распадаться на части. Темная магия полностью поглотила остатки его жизни, и выпустила на свободу своих приспешников. Из дерева сочилась все так же смола ярко-оранжевого цвета, стекая по широкому стволу. Лес наполнился протяжным стоном, словно души умерших стали его единственными обитателями.

Из земли начали появляться длинные и острые, как бритва, когти. Они словно мечи разрыхляли землю и, спустя несколько мгновений в ночи показался высокий, темный силуэт. Он ощупывал воздух продолговатым, раздвоенным языком, в надежде учуять души живых.
Глава 8. Астериум.
Дикие земли. На пути к руинам Лорендела.

Нархан и Ариэлла продолжали свой путь по дороге, ведущей к руинам Лорендела. Казалось, что от погони удалось уйти. Лес окутала тишина. Нархан сбавил скорость, чтобы дать лошадям немного передохнуть.

- В двух лигах отсюда есть орочье поселение. Нам необходимы припасы и продовольствие. Поймать кого-то в этих лесах очень трудно, мы с голоду раньше помрем... - Обратился Нархан к эльфийке, держа в руках поводья.

- Сначала мы должны похоронить Девиайн. Мы не можем просто оставить её здесь... - Ариэлла нахмурилась. - Почему ты взялся нам помогать? Ты же один из них! Один из этих злющих тварей, что убивают детей и скармливают их тела своим волкам! - в этот момент, повозка наехала на кочку так, что Ариэлла подпрыгнула и ударилась головой об железный обруч.

- Советую выбирать выражения, юная леди. Внешность бывает обманчива...

- А ты я смотрю, умный такой... С каких пор вы перестали сжигать библиотеки и начали обучаться грамоте?!

С правой стороны показались два орочьих всадника верхом на варгах. Волки двигались быстро и грациозно не смотря на свои размеры. Они преодолели расстояние в два десятка метров за считанные секунды, и один из варгов впился клыками в горло лошади. Второй влетел в повозку опрокинув её так, что та отлетела и ударилась об ствол дерева.

Ариэллу придавили две бочки, находившиеся внутри. Стальные обручи изогнулись и были повреждены. Ткань, накинутая на них словно одеяло, укрыла собой тело эльфийки, а деревянные колеса разлетелись в разные стороны.

Ариэлла слышала пронизывающие стоны умирающих волков. Они скулили как щенки, захлебываясь собственной кровью. "Кто же такой, этот Нархан?" - задалась вопросом Ариэлла, пытаясь освободиться от тяжести, сдавливающей её хрупкое тело.

Один из стражников подбежал к повозке, откинул белую ткань и Ариэлла увидела, как он занес секиру над своей головой. Когда, казалось бы, смерть протянула свои руки навстречу, а её дыхание чувствовалось за спиной, оставалось только зажмурить глаза и надеяться лишь на чудо.

Медведь набросился на стражника и вгрызся зубами в его лицо. Он появился из неоткуда. Его тело было прозрачным, а контуры переливались бело-синим светом. Тело орка дергалось в конвульсиях, его хватка ослабла и руки опустились на землю. Грозный взгляд животного заставил Ариэллу содрогнуться, а сердце готово было выпрыгнуть из груди. Она снова зажмурилась и прикрыла лицо руками.

- Не бойся, все закончилось, - послышался голос Нархана. Она и подумать не могла, что ей будет настолько приятно услышать его вновь.

Ариэлла открыла глаза и удивленно посмотрела на своего спасителя. - Как тебе это удалось? Я всегда знала, что вы истинные воины, но, чтобы магия...

- Забудь о том, что тебе приходилось слышать о нас. В быту орков многое изменилось, как и в сознании моих соплеменников. Конечно, многие из них приверженцы старых традиций, но некоторые решили избрать иной путь.

- Как и ты? Среди вас много шаманов?

- Нет. Мы отличаемся от ваших магов. Нам не дано изучать боевую магию и читать древние свитки, но кое-чему мы все же смогли научиться. Магия жизни и тотемные животные помогли преодолеть многие трудности.

- Но многие из вас так и остались тупыми... - скривилась эльфийка.

- Вставай, нам нужно двигаться дальше, - Нархан поднял с земли огромную секиру и закинул её за спину. Лук с колчаном стрел он передал Ариэлле и взяв её за руку помог подняться.

Они подошли к повозке, и орк достал из-под обломков тело Девиайн. Он аккуратно уложил её на землю и высыпав из бочки инструменты, нашел среди них небольшую лопату.

В животе Ариэллы послышалось урчание.

- Голодная что ли?

- Я видела у тебя яблочко, - улыбнулась Ариэлла и указала пальцем на его сумку, висевшую на поясе.

Он достал несколько спелых, красных яблок, купленных на рынке Хэмингарда и протянул их маленькой эльфийке. Ребенок, был попросту говоря - счастлив. Она обоими руками выхватила все и сразу же надкусила. Сладкое чавканье заставило Нархана улыбнуться.

Как только орк положил тело Девиайн в могилу и засыпал землей, Ариэлла подошла ближе, держа в руках небольшой венок. Она сделала его из ветвей кустарника. Цветы в этом лесу уже давно не росли.

Эльфийка села на колени и положила его на могилку. Все вокруг снова наполнилось тишиной. Они не издали ни единого звука. Воспоминания, словно волна, нахлынула на обоих. Спустя несколько минут Нархан все же нарушил тишину:

- Скоро стемнеет, нам нужно уходить.

- Как долго идти до твоего поселения? - Ариэлла подняла голову, взглянув на орка.

- Примерно две лиги. Тебе придется либо подождать меня у кромки леса, либо притворится рабыней, иначе нас обоих ждет смерть...

- О, только не это... я лучше подожду, - пробурчала себе под нос эльфийка.
Путники зашагали на юг, сойдя с дороги. Теперь заблудиться было гораздо легче, а когда именно закончится этот проклятый лес, знал только Нархан.
Поселение Элдоран.

- Нам необходимо оружие. Ты позволишь? - Эделар подошел к кузнецу, обводя взглядом лежащие на полке топоры и мечи.

Мик продолжал ковать подкову, не обращая никакого внимания на чужака.

- Наш друг в беде! Мы отправляемся на его поиски, - продолжил Эделар уже на повышенных тонах.

- Мне плевать на тебя и твоих друзей... - не оборачиваясь пробурчал кузнец.

- Тогда мне придется его забрать! - Эделар перепрыгнул через железный стол и выхватил с полки меч. Мик развернулся на сто восемьдесят градусов и хорошенько размахнувшись ударил молотом об стену.

Эделар уже стоял сзади, тыча ему в спину кончиком острия. Лицо Мика покраснело, пар валил из ушей, а глаза наполнились яростью. Он замахнулся снова, но принц увернулся от тяжелого удара слегка стукнув кузнеца ногой.

Двое стражников заметили драку и ринулись на помощь Мику. Эделар проскочил между ног здоровяка и выхватил еще один меч. За спиной принца оказалась стена.

- Теперь ты в ловушке! Ну, и что теперь ты намерен делать?!

Эделар лишь ухмыльнулся. Он пробежал по правой стороне, и оттолкнувшись одной ногой от каменной стены сделал кувырок в воздухе, уклоняясь от еще одного удара. Через мгновение в стене образовалась дыра, а ярость Мика можно было сравнить лишь с гневом самого создателя.

До этого момента гномы, стоявшие в сторонке уже вовсю делали ставки. На кону стоял ящик рома, припрятанный Деймором в укромном месте. Но как только они заметили, что игра начала складываться не в их пользу, бородатые карапузы накинулись на стражников, постукивая их кулаками по стальным шлемам.

- Довольно! - Арвинд ударил посохом о землю и в небе засверкали десятки молний, сопровождаемые раскатами грома. Все в одночасье замолкли и уставились на волшебника.

- Мик, ты и впрямь решил погубить единственного наследника Астарда? Что на тебя нашло? А ты Эделар... твой друг не вернулся и возможно ему требуется твоя помощь! Не теряйте времени даром! - Серьезный настрой старого мага, иной раз пугал горожан. - Дайте им оружие, а сами займите свои места на стене. О их возвращении я должен знать заранее.

- Простите магистр. Я не знаю, что на меня нашло. Мой брат так и не вернулся с охоты... - Мик развернулся и с угрюмым выражением лица направился к кузнице.

- Сколько осталось мужчин, готовых взять в руки оружие, в случае нападения? - поинтересовался Далион, поднимаясь с земли.

- С учетом того, что трое охотников не вернулись, всего семеро... - с грустью в голосе промолвил Арвинд. - Вам придется отправиться на поиски самим, - маг взял меч Эделара в руки и тот ярко засветился, после чего старик вернул его обратно. - Свет создателя поможет вам не сбиться с пути.

Эделар поблагодарил Арвинда и вместе со своими товарищами вышел за стены Элдорана. Факелы освещали лишь небольшое пространство вокруг поселения. Все что находилось за ним, погрязло во тьме. Звуки, издаваемые в ночи дикими тварями, наводили страх не только на молодого принца. Он не знал с кем ему придется встретиться на сей раз, и удастся ли выйти из этого леса живым.

Гномы следовали за Эделаром, освещавшим путь при помощи заколдованного меча. Проходить через дебри оказалась задачей не из легких. Эделар ни раз упоминал, что не видел подобного днем. Вросшие в землю корни деревьев, словно пытались схватить путников и не дать им возможности двигаться дальше. Длинные ветви уже не тянулись ввысь, устремляясь к лучам солнца, как это было днем. Они мешали пробираться сквозь лесную чащу, оставляя порезы на руках и лицах. Перед Эделаром постоянно мелькали какие-то темные силуэты. Они совершенно не пытались спрятаться или убежать. Они постоянно бегали перед глазами, заставляя Эделара и его товарищей нервничать еще сильнее. Первобытный страх пытался овладеть каждым из них, а предательские мурашки то и дело пробегали по телу.

Звуки, издаваемые темными тварями, походили на крики людей, мучившихся в агонии. Вопли растворялись во тьме, а потом все начиналось снова. Эделар слышал тот самый шепот, с которым ему уже доводилось встречаться пару недель назад, еще по дороге в поселение. Он был таким манящим, таким притягательным... хотелось просто упасть. Сесть возле дерева и закрыв глаза, полностью отдаться этому голосу. Он словно шептал заклинание на древнем языке. Заклинание способное усыпить бдительность чтобы потом забрать души во мрак, а тело оставить на съедение темным приспешникам.

Принц то и дело потряхивал головой из стороны в сторону, пытаясь избавиться от жутких мыслей и продолжать идти несмотря ни на что. Коротышки плелись позади, кряхтя и тяжело вздыхая.

Неожиданно Далион упал на землю. Услыхав это, Эделар ринулся к своему товарищу. Его глаза окутала пелена, он без остановки крутил своей головой против часовой стрелки, а спустя несколько мгновений уставился на принца, не сводя с него глаз. Цвет кожи гнома изменился до неузнаваемости и сейчас он был похож на мертвеца.

- Далион очнись! Что с тобой? - не выдержал Деймор и ухватился за плечо своего товарища.

В этот момент глаза Далиона потемнели. Они в один миг стали черными как смоль.

- Мы идем за вами! Мы уже рядом! Тебе не скрыться от нас! Не тебе, ни твоим друзьям! - по лицу гнома расползлась зловещая улыбка. Это был вовсе не его голос. Что-то проникло в сознание Далиона, пытаясь еще сильнее напугать путников.

- Кто ты? Что тебе от нас нужно? - Эделар немного отодвинулся от гнома и направил в его сторону острие клинка.

Твари вокруг забегали и засуетились. Они будто чувствовали, что тьма надвигается и сила её возрастает. Скрежет когтей заставлял Деймора постоянно оборачиваться и держать оружие наготове.

Спина Далиона изогнулась так, будто из его тела пыталось что-то выбраться наружу. После того, как он снова вернулся в нормальное положение, то продолжил:

- Я чую ваш запах! Ваши души издают такой сладостный запа-а-ах, стра-а-а-ах наполняет твоё сердце Эделар, я это чувствую! Скоро я окажусь рядом, и вырву его из твоей груди! - после этого Далион повалился на землю и закрыл глаза.

Он что-то бурчал себе под нос, не желая просыпаться, будто им овладел ночной кошмар.

Эделар и Деймор переглянулись. Никто не собирался возвращаться в деревню и терять еще уйму времени. Деймор взял своего товарища на спину и обхватив двумя руками его ноги, поплелся вслед за принцем.

Пройдя несколько сотен метров, Деймору послышался знакомый голос.

- Грум! Где ты малыш? - крикнул гном.

- Я здесь. Помогите! - едва слышно отозвался Грум.

- Он там! Скорее! - Эделар тоже услыхал голос младшего из гномов и ринулся сквозь чащу. Деймор еле поспевал за молодым принцем, но все же из последних сил мчался по следу своего соратника.

Освещая местность, ребятам удалось найти яму, в которую и провалился Грум. Эделар спустил один конец веревки вниз, а другой привязал к дереву, еще раз проверив, насколько прочно она закреплена.

Повсюду все еще шарахались различные твари, но свет создателя не давал им возможности подойти слишком близко, а Далион все еще находился без сознания.

- Оставь его со мной и спускайся, - Эделар указал пальцем на Грума, находившегося на дне ямы. Деймор положил старика на землю, и начал спускаться по веревке.

- Здесь много фиолетовых кристаллов! - воскликнул маленький гном и поднял вверх руку, крепко сжимая один из них. Острие угодило Деймору в самое мягкое место, из-за чего тот всхлипнул и отпустив веревку из рук, шлепнулся на холодные камни.

Приоткрыв глаза, Деймор увидел расплывающегося в улыбке грума и фиолетовым кристаллом в руке. Гном сразу же подскочил и окинул взглядом пространство вокруг. Это была пещера, залитая фиолетовым светом.

- Астериум... - тихо проговорил Деймор. Челюсть готова была выпасть, а зрачки увеличились в размерах, будто он встретил любовь всей своей жизни.

- Давайте скорей! Чего там возитесь?! - Эделару было не по себе. В голосе чувствовалось напряжение.

Деймор подбежал к стене и рубанув топором несколько кристаллов, начал набивать ими свои карманы.

- Помогай малой! Мы должны доставить их в поселение, как можно скорее!

- На кой они нам сдались? Давай уйдем отсюда... - взмолился Грум.

- Ты еще не осознаешь, что именно тебе удалось найти! Наши предки создавали оружие невиданной силы при помощи этих кристаллов! Сотни лет все думали, что этот ресурс полностью исчерпан, а теперь у нас есть возможность противостоять тьме и добраться до дома живыми! Понимаешь?!
Грум молча кивнул.
Деймор поставил Грума перед собой и положил в его сумку три кристалла. В пещере послышался топот и рычание. Что-то приближалось, и приближалось очень быстро. Времени оставалось мало.

Деймор подвел Грума к веревке и обвязал его талию, дернув её пару раз. Эделар быстро начал поднимать Грума на поверхность, а Деймор вытащил секиру из-за спины. Скрежет и рычание усиливались по мере приближения. Руки и ноги дрожали, гном не знал с кем ему предстоит встретиться, и успеет ли он подняться на поверхность. "Погибать сейчас? Ну уж нет!" - подумал про себя Деймор. Веревка коснулась его шеи, заставив его подпрыгнуть от испуга. Гном спрятал топор за спину и начал карабкаться вверх, когда одно из порождений бездны на всей скорости влетело головой в стену.

Тариарх не обладал большими размерами, но скорость его впечатляла. Стоя на четырех лапах, он широко разинул пасть, готовясь к прыжку. Несколько десятков острых шипов защищали его спину, а длинные, острые когти готовы были впиться в тело жертвы. Когда показалась рука Деймора, Эделар крепко за неё ухватился, пытаясь помочь гному вылезти из пещеры.

Тариарх оттолкнулся от земли и начал взбираться по стене, цепляясь когтями за поверхность. В последний момент ему все же удалось схватить гнома за ногу и вцепиться в неё когтями. Деймор пытался сбросить тварь, размахивая ногами.

Эделар протянул гному веревку, привязанную к дереву, а сам схватил меч и лежа на земле опустил руку вниз. Яркий свет озарил вход в пещеру и Тариарх громко завопил от боли. Свет создателя прожег его плоть. Он корчился в муках, пока тело полностью не превратилось в пепел.

Позади раздалось шипение, и пока раненый гном выбирался из пещеры, Эделар развернулся и навел острие клинка в сторону Грума. За спиной малыша показалась огромная змеиная пасть. От яркой вспышки света, змея зашипела еще сильнее и тут же скрылась в зарослях.

Ребята помогали друг другу, пытаясь дойти до поселения. Далион начал приходить в чувство, но все еще не мог нормально стоять на ногах. Эделар вместе с Грумом тащил раненых в Элдоран, освещая путь перед собой.

У Эделара накопилось немало вопросов к магистру Арвинду, уж этот старик должен был все объяснить. 'Неужели после победы на могущественным Танатасом, людям снова придется бороться с тьмой? Кто стоит за всем этим?' Вопросов как всегда было больше, чем ответов. Теперь необходимо было живыми добраться до Элдорана, перевести дух и обо всем расспросить волшебника.
У гномов из карманов торчали незнакомые Эделару кристаллы, но сейчас у него не было времени разбираться. Астериум не хуже магии волшебника помогал отгонять здешних тварей, не давая им приблизиться ближе чем на три метра.
К стенам поселения они подошли только спустя час. Стражник сразу же их заметил и быстро открыл ворота, запуская ребят внутрь.

Арвинд выбежал из дому и быстро направился к Эделару. Мик, вместе с одним из стражников и женщинами, пытались помочь гномам. Даже несмотря на то, что чужаков они недолюбливали, раненых бросать никто не посмел.

Мириэль вернулась в поселение незадолго до появления Эделара и тоже выбежала из дома, завидев панику местных жителей. Она бросилась принцу на шею и начала целовать его в щеки. Эльфийка крепко прижалась к Эделару и произнесла:

- Я больше так не могу. Мне нужно тебе кое-что рассказать... - Мириэль посмотрела ему в глаза.

Покой нарушил крик стражника. Он исчез в один миг, а из леса доносились страшные вопли и мольба о помощи...
Глава 9. Обещание.
Поселение Элдоран.

Магистр Арвинд ринулся в сторону откуда исходили крики и на мгновение остановился.
- Они уже здесь... - пробурчал волшебник. Арвинд поднял посох вверх и прошептав заклинание белый кристалл ярко засветился, озаряя светом все вокруг. Казалось, что стены Элдорана пропитались магией насквозь, так же, как сегодняшняя ночь была пропитана самой смертью. Она была настолько близка, что чувствовалось её дыхание. В стенах поселения появилось что-то зловещее. Оно готово было вырваться на свободу и забрать души живых, чтобы навечно заточить их в царстве тьмы.
Арканы с длинными когтями вместо рук цеплялись за щели между камнями, взбираясь на стены Элдорана.
- Вставайте ближе друг к другу! Уходите со стен! - кричал Эделар собирая рядом с собой женщин и детей. Деймор, Грум и другие мужчины взяли оружие в руки и встали спиной к спине, готовясь отразить атаку.
Старик ударил посохом о землю. Ночное небо прожгли десятки молний, освещая все вокруг. Раскаты грома наводили ужас. По всему лесу замелькали сотни темных, почти неразличимых силуэтов. Тьма подобралась слишком близко, но сегодня ей не дано было править...
На каменных стенах с обеих сторон вырисовывались магические знаки. Они переплетались между собой, образуя руны и переливаясь бело-синими оттенками, олицетворяли служение свету. Арвинд верил, что когда-нибудь тьма будет изгнана, и дикие земли снова наполнит жизнь.
Арканов поглотил яркий свет, полностью окутав их тела. Яркие вспышки замелькали со всех сторон. Стоны и крики усиливались с каждой секундой. Это были мучительные крики, мольба о помощи. Они звали, они просили, но никто не в силах им был помочь. Это были крики людей, мучившихся в агонии...
Приспешники тьмы были изгнаны в иной мир. В этот раз великий волшебник смог отогнать смерть, потеряв одного из солдат, но к счастью больше жертв среди людей не оказалось.
Гром стих, а молнии постепенно начали исчезать.
Ночное небо снова окутали звезды, а лес погрузился в тишину. Никто не проронил ни слова. Люди все еще боялись и не могли поверить, что на сей раз им удалось спастись.
- Я думаю на сегодня достаточно! Магические руны смогут нас защитить. Теперь, возвращайтесь домой и постарайтесь забыть о том, что вам пришлось увидеть - Произнес старик, направляясь к дому Эделара.
Женщины в обнимку с детьми отправились в свои дома, где царило спокойствие и уют. Каждый надеялся на то, что магия магистра Арвинда не подведет... Мужчины решили взять оружие с собой и занять места у дверей. Стражники, переборов страх снова поднялись на стены, а до рассвета оставалось не более трех часов...
Арвинд остановился у двери и махнул рукой Эделару, подзывая юношу к себе. Мириэль и гномы увязались за ним. Каждому было интересно узнать о том, что им довелось увидеть этой ночью. Всего за несколько часов произошло больше событий, чем за последние две недели, проведенные в Элдоране. Если раньше главной угрозой оставались орки и хищники диких земель, то теперь проблем изрядно прибавилось.
Далиона втащили в дом и уложили на кровать, а Мириэль отправилась на кухню для приготовления кое-каких снадобий. Грум вытащил из сумки три кристалла и положил их на пол, а сам уселся рядом с Далионом. Он положил руку на грудь старому гному, не пытаясь скрыть переживаний.
Эделар и Деймор уселись возле камина. Гном пытался найти глазами выпивку, но не нашел ничего кроме воды. В горле пересохло, руки до сих пор тряслись, а в сознании то и дело мелькали ужасные твари.
- Так значит вам удалось найти то, что многим не удавалось последние несколько сотен лет? - задал вопрос магистр Арвинд, разглядывая Астериум.
В комнате воцарилась тишина. Был слышен лишь треск поленьев, что согревали своим теплом, напуганных и уставших путников. Магистр Арвинд поставил посох у стены и сел в кресло, окинув взглядом каждого из присутствующих.
- Да! С помощью Астериума, мы сможет уже завтра начать изготавливать оружие. Мне необходимо поговорить с вашим кузнецом, и я бы не отказался от помощи алхимика... - задумчиво произнес Деймор.
- В моем доме найдется алхимический стол и кое-какие ингредиенты. По поводу кузницы... я понял на что ты намекаешь. Оружие придется переплавить, а большим количеством мы не располагаем. Я думаю, что смогу найти решение, - ответил Арвинд, стоя возле окна и вглядываясь в звездное небо.
В теории гном знал, как можно использовать данный ресурс, но с практикой возникли трудности. Единственный кристалл Астериума находился в тайном хранилище короля Этергранда. Никто кроме него не мог попасть туда, и даже мельком взглянуть на это поистине потрясающее творение. В библиотеке Бродшторна можно было найти информацию практически обо всем кроме этого редкого, магического кристалла. Деймору все же удалось отыскать то немногое, что таила в себе библиотека Северных земель. По крупицам, он вместе с Далионом собирал информацию обо всем, что могло бы ему пригодиться в будущем и теперь он смог бы применить все свои накопленные за долгое время знания.
- Магистр, у меня есть несколько вопросов. Давайте по порядку... Я слышал голоса еще до прихода в поселение, и сегодня ночью я услышал их вновь... - нарушил тишину Эделар, но Арвинд тут же дал ответ, словно с нетерпением ждал этого вопроса.
- Вестник смерти, - старик откинулся в кресле и прикрыл глаза. - Последний раз его голос слышали двести пятьдесят лет назад... Помнишь я рассказывал тебе о 'Красной луне'? Так вот это случилось в приближении того самого дня... Дня Красной луны. В сказаниях упоминалось о нем, но страницы, измазанные кровью, оказались в заточении вместе с древним злом.
- Да, ты упоминал о Танатосе и защитниках Астарда. Эльфийского принца вроде бы звали Денар, не так ли? - Эделар перевел взгляд на волшебника, но тот даже не пошевельнулся. На кухне разбилась тарелка в тот момент, когда было произнесено заветное имя.
- Мириэль, у тебя там все в порядке? - Поинтересовался принц, - тебе помочь?
- Нет, нет! Не надо... я почти закончила, - в её голосе послышалась нотка жалости и скорби.
- Так вот... - продолжил магистр. - Гробницу запечатали при помощи древней магии, но именно кровь Альберта и стала той самой роковой ошибкой. В день, когда лич пробудился, также была задействована человеческая кровь.
- Как эти страницы связаны с днем Красной луны? Я не понимаю.
- Эти страницы были написаны еще задолго до правления твоего отца. Когда Танатос впервые вырвался на свободу и вступил на землю Астарда - это и был тот самый день. В ночном небе появилась красная луна, озаряя весь материк. Она словно пыталась сказать живым: 'сегодня вы будете утопать крови'. В тот день её пролилось слишком много... в тот день, летописцы записали все, что им удалось увидеть собственными глазами. Море крови, нескончаемое количество мертвых тел. Их воскрешали темные адепты и те превращались в настоящих монстров. Их голод был непомерным. Тысячи людей превратились в ходячих мертвецов и под предводительством лича шли в атаку на своих родных и близких. В них не было ни жалости, ни злости. Смертоносную армию толкал вперед лишь голод...
Мириэль принесла несколько тарелок с мясом раздала их всем присутствующим. Потом снова убежала на кухню, и пока все молча пережевывали, тающую во рту жаренную оленину, эльфийка вернулась с отваром для Далиона и принялась приводить его в чувство.
- А что это за вестник смерти? Откуда он взялся в нашем мире? - Эделар все еще размышлял о последних событиях, но для начала необходимо было выяснить, что скрывается за всем этим. Магистр Арвинд не стал томить с ответом:
- Его так прозвали в простонародье. На самом деле этот дух намного сильнее чем кажется. Он способен принимать любое обличие.
- Именно так и был захвачен первый замок, на пути к Доларану - первой столице Астарда, - перебил Деймор, облизывая тарелку. - Там еще этот... ну,
превратился в этого, как его... - Вестник смерти принял обличие одного из лордов, - закатив глаза, пробурчал волшебник. - Сиди молча и слушай! Так вот...
- Хорошо я понял, - вдруг перебил Эделар. - А как на счет того, что нам сегодня пришлось увидеть? И эта шипастая тварь в пещере... Кто за всем этим стоит?
- Подожди-ка, о ком ты сейчас говоришь? Кого именно вы видели в пещере? - глаза Арвинда расширились, и он чуть было не поперхнулся.
- Ну... - Деймор на мгновение задумался. - Она небольшого роста, на лапах длинные когти, я бы сказал даже слишком длинные для обычного хищника.
- На спине десятки шипов, - продолжил Эделар.
- Узкие глаза, и огромная пасть? - закончил фразу Арвинд.
- Слишком огромная, для существа таких размеров... а его скорость... Он чуть было не сожрал меня! - Деймор ощупал своё тело. - Сюда! Сюда она пыталась меня укусить! А вот здесь она повис...
- Я понял, успокойся, - Арвинд тяжело вздохнул. - Тариарх - дух бездны. Пожалуй, самое безобидное из всех живущих там тварей.
- Безобидное?! - встрепенулся гном. - Мне нужен мой ром! - с досадой проговорил Деймор.
- То, что вы видели сегодня - Арканы. Встреча с ними ни раз заканчивалась гибелью умелых и храбрых рыцарей. Они не имеют глаз, но обоняние никогда не подводит. Они чувствуют души живых за несколько лиг, после чего отправляются на пиршество.
- А при помощи этого вашего Астериума, их можно одолеть? - Эделар повертел кристалл в руках, но не обнаружил в нем ничего сверхъестественного. Даже сияние и то, исчезло.
- Вот и проверим... - выдохнул старик. - Я уверен, они - это только начало. С едой было покончено довольно быстро. Приятный аромат сохранялся в комнате, а все, кто в ней сидел, наконец смогли вздохнуть спокойно. Перекусить иной раз удавалось не более одного раза в день, и этого момента многие ждали с нетерпением.
- А у вас там нигде случаем, наливочки не завалялось? - Деймор все еще надеялся на чудо.
- У нас заканчивается еда. Кухарка сказала, что использует последние запасы продовольствия. Никто не охотится более, а все что оставалось, почти съедено... - Мириэль снова переключилась на гнома, отпаивая его отваром из собранных ранее трав.
- Значит завтра отправимся на рыбалку. В лесах уже почти ничего не осталось, а море совсем рядом, - растянулся в улыбке Деймор, потирая ладоши. Ведь именно там и был спрятан его заветный ящик.
- Хорошо, так мы и поступим, - а сейчас давайте отдыхать. Завтра нам еще многое предстоит узнать, правда магистр Арвинд? - Эделар приподнял бровь и улыбнулся, предвкушая сладкий и манящий сон.
- Да, мой друг. Продолжим завтра, а пока отдыхайте... - старик вышел из дома. Эделар вместе с Деймором растянулись подле камина. Грум уже вовсю сопел на кровати вместе с Далионом, а Мириэль заняла место в кресле и наконец-то позволила себе немного расслабиться.
В какой-то момент, эльфийка взглянула на Эделара. Она видела в нем - Денара. Что-то похожее скрывалось в его улыбке, в его душе. Он был конечно намного моложе её первой любви, да и её самой, но он был тем, кто смог разжечь в её сердце огонек.
У Мириэль никого не осталось... все, кто был ей дорог давно погибли. Покинув храм, служение которому длилось не один десяток лет, Мириэль 'вознаградили' проклятием. Проклятием, с которым ей приходилось мириться уже многие годы, а когда появился шанс его снять и зажить полной жизнью, она им не воспользовалась...
Девушка чувствовала, что это самое настоящее предательство по отношению не только к принцу, но и всем живым. Мириэль не смогла отдать Эделара на растерзание королю Грегору... Она понимала, что только Эделар сможет остановить надвигающуюся бурю. В какой-то момент ей стало стыдно перед самой собой, перед людьми, которых она чуть было не обрекла на вечное рабство.
С этими мыслями она и не заметила, как погрузилась в глубокий сон.
***

Когда принц только начал протирать глаза, солнце стояло уже высоко. Ночь закончилась, и совсем не так плохо, как могла бы. Эделар наконец смог выспаться и набраться сил. До конца дня предстояло еще многое сделать.
Эделар быстро подскочил и огляделся, но не обнаружил вокруг никаких признаков жизни. Он был в комнате один. 'Это сколько же я спал?' - буркнул он, пытаясь вывести себя из состояния сна.
Из-за угла показалась голова Деймора:
- Долго мой друг, всю рыбку выловили еще утром, и теперь...
- Мы все умре-е-ем! - закончил фразу Грум и выбежал из кухни во двор.
- Хватит уже издеваться. Он и так воспринимает все близко к сердцу, - в дом вошла Мириэль. - Проснулся соня? - она поглядела на Эделара и улыбнулась.
- Сети уже готовы, осталось построить лодку! - задрал палец вверх Деймор, словно большая часть пути была уже пройдена.
- Куда делся Далион? С ним все хорошо? - поинтересовался Эделар.
- Да! И даже лучше! Сейчас он вместе с магистром Арвиндом занимается всеми приготовлениями, а я присоединюсь к ним позже. Возьмем Грума и отправимся к морю. Там полно обломков и инструментов хоть отбавляй. У кузнеца найдется все! Я с ним уже договорился... - Деймор отвел глаза в сторону.
- А ну да, твой ром спасет мир... - закатила глаза Мириэль и вышла из дому.
- Ты недооцениваешь его мощь! - выкрикнул Деймор, но эльфийка лишь отмахнулась.
***

Стоя на небольшом обрыве, Эделар замер, вглядываясь в необыкновенную красоту моря, словно открыв для себя новый мир. Солнечные лучи причудливо играли на волнах, переливаясь и поблескивая. Чистое, голубое небо создавало приятную атмосферу, а шелест волн то и дело шептал: 'насладись этим моментом'. Эделар понимал, возможно ему уже не суждено будет сюда вернуться.
- Только создатель знает, как все повернется, - нарушил тишину Деймор, подойдя ближе.
- Нет, не только... - Эделар повернул голову в сторону гнома. - Впереди трудный, тернистый путь, который необходимо пройти до конца, - сейчас принц вспоминал последние слова своих родителей, когда ему довелось увидеться с ними в мире мертвых. И только сейчас пришло осознание того, как много он упустил за последнее время. Со всей этой суетой, новыми встречами, боями, страхом и ужасом, наполнявшим его сердце, он забыл о главном...
Возможно Ариэлла еще жива и сейчас ей требуется его помощь, а он сидит здесь, глазеет на море и наслаждается жизнью. Нет, это не справедливо по отношению к ней. Но где искать свою сестру, он не имел ни малейшего понятия...
Эделар уселся на землю и закрыл глаза. Сейчас необходимо было все хорошенько обдумать. Во-первых, он не знает, что именно произошло в эльфийских землях, но по рассказу его родителей не трудно догадаться... Ариэлла не правит этими землями. Значит здесь замешан Эллурион. Он был единственным, кто мог претендовать на трон эльфийских земель.
А что если Ариэлла повторила его же ошибку и сбежала, как когда-то это сделал он? В таком случае она сейчас находится в диких землях. В землях орков... - принц приоткрыл веки, и солнце ударило в глаза.
- С тобой все в порядке, Эделар? - Гном тащил целый ящик рома, тяжело передвигая короткими ногами, но по его лицу можно было легко определить: 'со своей прелестью он пройдет еще сотню лиг, слижет все до последней капли и только потом скажет, что устал.'
- Да... не волнуйся, все в порядке, - Эделар поднялся на ноги и увидел в дали бегущего им на встречу Грума. Маленький гном, то и дело махал руками и что-то выкрикивал.
Не теряя ни минуты, ребята направились к нему на встречу.
- Лодка! Я нашел лодка! Там! - он указал пальцем в сторону, где они находились. - Хорошо спрятались, но я их нашел!
- Ты молодец, малой! - Деймор поставил ящик на землю и потрепал Грума за волосы. Следующие два часа ушло на установку сетей в надежде, что рыба не пройдет мимо и
можно будет пополнить запасы провизии в Элдоране. - Вернемся сюда завтра, на рассвете. Того гляди что-нибудь да поймаем, - улыбнулся гном.
В поселение они вернулись довольные и немного уставшие. Деймор быстро спрятал свой заветный ящик подальше от чужих глаз, вытащил одну бутылку и направился к кузнецу Мику. Свою часть уговора гном выполнил.
Грума как обычно дети уже вовсю душили в своих объятиях и просили с ними поиграть. Его глаза сияли от радости, и он, не скрывая своей улыбки, уделял детишкам достаточно своего времени.
Эделар полюбил Грума, как если бы тот был его братом. Он чувствовал в нем доброту. Малыш всегда дарил радость и так забавно на все реагировал, что иной раз пройти мимо не умилиться было трудно.
'Теперь необходимо поговорить с магистром Арвиндом, и желательно это сделать наедине' - пронеслась мысль, и он направился в дом волшебника. Из трубы валил черный дым, слышались какие-то хлопки и кашель. Далион вместе с магом творили чудеса с заветными кристаллами. Об этом Эделар понял в тот момент, когда приоткрыл дверь.
Комната была наполнена едким запахом дыма, въедавшимся в глаза. Далион бегал от одного стола к другому постоянно что-то смешивая и добавляя различные ингредиенты в состав астериума. Кристаллов нигде не было видно, но яркое фиолетовое свечение ни с чем нельзя было спутать. Гном постоянно посматривал на открытые страницы старых книг и снова продолжал заниматься своим делом. Магистр Арвинд наблюдал за гномом и удивлялся тому, с каким интересом он подходит к работе. Сейчас Далион наконец-то был в своей тарелке.
Эделар за время нахождения в Гринвальде сталкивался с истинными мастерами своего дела. Его отец умудрялся отыскать их в самых дальних уголках Астарда, даже там, куда не отважилась бы ступить нога человека. Многие из мастеров являлись отшельниками, жили где-нибудь далеко в непролазных горах, подальше от чужих глаз. В замке принц познакомился с людьми, знающими своё дело, и хорошего мастера он мог разглядеть сразу.
- Эделар, ты что-то хотел? - волшебник повернулся в сторону открытой двери.
- Мне необходимо с вами поговорить. Это касается моей сестры... Старик тяжело вздохнул и с печальным видом посмотрел на Эделара. Они оба вышли из дома, и магистр продолжил:
- О твоей сестре я к сожалению, ничего не знаю. Ариэлла большую часть времени провела в Арадане, и после падения Лорендела я о ней не слышал... - старик опустил глаза.
- Мне необходимо отправиться на её поиски! Отец сказал, что она жива и я нужен ей...
К дому подходил Мик, в обнимку с Деймором. Песни на гномьем языке заглушали даже детский смех.
Волшебник немного напрягся, но постарался не обращать внимания на изрядно подвыпивших ребят.
- Это тебе Роальд сказал? Эделар, ты не заболел? - магистр не поверил не единому слову принца. Мириэль услышала их разговор и подойдя ближе, вступилась за принца:
- Вы правда думаете, что не все маги на такое способны? - Произнесла эльфийка. - Это я помогла Эделару встретиться с его родителями.
- Хм... Чародейка значит... Не служила ли ты в храме 'Ордена Черных драконов'?
- Нет, ваша 'святая инквизиция' мне не по душе. 'Храм Жизни' - всегда был моим домом.
- Что ж, похвально! - улыбнулся старик и посмотрел на Эделара.
- Завтра ты начнешь своё обучение. У нас остается мало времени, и я должен тебя кое-чему обучить. Я не могу допустить, чтобы ты сейчас отправился на поиски Ариэллы, это слишком опасно! Я не могу позволить, чтобы наследника династии Торбрундов, убили в бою. Ты еще не готов!
- Я могу постоять за себя! - вспылил Эделар, но старик лишь тяжело вздохнул и покрутил головой.
- Завтра утром Эделар! Если ты хочешь получить Белиар, тебе придется... В этот момент, в доме послышался дикий грохот, и ругань Далиона. На своём языке он перебрал все матерные слова, которые только смог вспомнить. До этого никто и не подозревал, что язык коротышек настолько же богатый, насколько богаты шахты Северных земель.
- Пьянь! Меня окружает одна пьянь! Ну что же это такое! Идельтан тебя покарает Деймор!
- Что случилось? - Мириэль выглянула из-за плеча Эделара.
- При помощи старинных алхимических формул, мне удалось расплавить астериум до столь густого состояния, на столько, на сколько это было возможно! А теперь в нем плавает почти треть бутылки рома!
Деймор кое-как выполз из дома и повалился на крыльцо. - Мой старый, добрый друг! Все наши враги будут умирать от могущественных 'ромовых клинков', мучительной смертью. - Ик!
Далион подбежал к чану и оглядел его с разных сторон, но ничего уже не поделать... ром уже полностью растворился в густой жидкости. - Времени у нас мало! Необходимо срочно заняться выплавкой оружия! - обратился к кузнецу гном. Мик быстро притащил с собой здоровый 'ухват', и вместе с чаном поплелся обратно в кузницу.
Дел еще предстояло много, а Деймор уже вовсю сопел на крыльце, наслаждаясь лучами солнца.
- Наша спящая красавица, я так понимаю, сегодня решила взять выходной? - Далион недовольно покосился на Деймора, и легонько потрогал его ногой, но тот лишь расплылся в улыбке и перевернулся на бок. Далион уже выполнил свою работу и подняв своего товарища, потащил его в дом к Эделару. Принц посмотрел на Мириэль и вспомнил вчерашний вечер, наполненный ужасом и болью. От плохих мыслей он все же постарался избавиться, но вот кое-что, у него вызывало вопросы.
- Мириэль, - обратился к эльфийке Эделар. Помнишь ты хотела мне что-то сказать?
Она немного смутилась и крепко поцеловала его в губы. 'Неожиданный поворот' - подумал про себя принц.
'Я хочу кое-чем с тобой поделиться...' - в сознании Эделара послышался её ласковый голос.
Она, крепко обняв Эделара, прикрыла глаза.
Принц ощутил мощный прилив энергии. По телу прошла теплая волна, до самых кончиков пальцев. Он увидел все, что когда-то пришлось пройти Мириэль. Вся её жизнь буквально за несколько секунд пронеслась в его голове. Теперь она знал все: о том, как она училась в 'Храме Жизни', и как проклятие свалилось на её хрупкие плечи, и о письме Грегора.
Эделар посмотрел на неё. Мириэль раскаивалась. Это читалось в её глазах. 'Он тебя не получит!' - пронеслась её мысль в голове Эделара.
- Да... Знаешь, - продолжил принц. - Я не виню тебя в случившемся. Мы обязательно справимся с этой проблемой! Слышишь? Ты не одна! А что касается, Грегора... теперь-то я понимаю, кто за всем этим стоял. Он лишится своей головы! Этот мерзкий...
Эделар не слишком хорошо знал своего дядю, но и не слишком-то его любил. Он всегда чувствовал в Грегоре злобу и зависть, которую тот испытывал к семье Эделара. А теперь этот мерзавец занял престол, и неизвестно как все повернулось. Что стало с его родными землями и простыми людьми он не знал, но Эделар сжал кулак и пообещал себе вернуть то, что когда-то принадлежало его семье.
Глава 10. Битва титанов.
Дикие земли. На пути к Грэндору.

Ариэлла шла за Нарханом по извилистым, лесным тропам, размышляя о последней проведенной ночи. Перед глазами все еще мелькал огромный медведь, разрывающий в клочья порождения тьмы. Тотемная магия совершенно не укладывалась в сознании юной принцессы, но если на вопросы о шаманах, Нархан способен был ответить, то скелеты, выползающие из-под земли, заставляли задуматься не только её.
Шум дождя всю ночь не давал покоя Ариэлле. Она чувствовала, как тьма пробирается сквозь мертвый лес, почуяв души живых. Складывалось ощущение, что кто-то точно знал о месте их ночлега. Этот "кто-то" хотел их убить. Убить сегодня, пользуясь слабостью живых - сном.
Под шум грозы, слышались нечеловеческие стоны. Они заставляли сжиматься сердце, зажмуривать глаза и молиться о том, чтобы все это поскорее закончилось. Именно этой ночью, в душе Ариэллы поселился страх, леденящий кровь и потрясающий воображение.
Читать сказки о темных адептах и восставших мертвецах это одно, но столкнуться с ними лицом к лицу... это то, что даже своим врагам не пожелаешь.
Из воспоминаний

Я сидела под деревом и грелась возле костра до того, как ударили первые молнии и пошел дождь. Ветер усиливался. Погода сменилась в одночасье. Я точно помнила звездное небо, и не единого намека на облачко. Не знаю, как это произошло, и кто этому поспособствовал, но я чувствовала темную магию. Смерть подобралась к нам слишком близко...
Я не спала. Никак не могла сомкнуть глаз. Что-то вертелось в моей голове, пытаясь предупредить о надвигающейся опасности. Но я не могла знать откуда она последует. Интуиция не подвела.
Под шум сильного ливня, я впервые услышала мучительные стоны людей. Они эхом проносились по лесу. Витали вокруг меня. Мне лишь хотелось закрыть уши и постараться не слышать всего этого, но было уже слишком поздно...
Первое что я почувствовала, как чья-то рука ухватилась за моё плечо. Это не был Нархан. Он сидел неподалеку с секирой в руке. Следил за тем, как быстро гаснет пламя. Он словно чего-то ждал, он также, как и я чувствовал присутствие темных сил. Она просачивалась сквозь наши тела, наполняя разум ужасом. Я видела картины, о которых даже говорить страшно... но, стоило мне почувствовать холодную, гниющую руку, моё сердце готово было остановиться.
Нархан, услыхав мой писк, ринулся на помощь. В этот раз, мне удалось разглядеть тотемную магию... то как он превращался в свирепого медведя, не ведающего страха.
Вокруг нашего маленького лагеря поднимался туман, а из земли показались первые представили падших. Самые медленные, глупые, но чрезвычайно ужасные на вид. Мертвые восстали в ту самую ночь. К счастью для нас, их оказалось не так много, как древних сказаниях о величайших битвах Астарда.
Эти омерзительные создания поднялись из-под земли и медленно зашагали в мою сторону. Внутренности свисали до колен. У некоторых отсутствовали конечности, а вокруг их тел кружился зеленый смрад. Запах гниющей плоти был просто невыносим... таким же отвратительным, как и сами порождения тьмы.
Скелеты еле передвигали своими костями, поднимая щиты над уровнем груди. Острия изрядно проржавевших мечей единовременно уставились в мою сторону, словно им отдали приказ из вне.
Нархан сделав пару больших прыжков, быстро добравшись до своих жертв. Это ночью жертвами выступали именно мертвые. Орку не смогли нанести не единой царапины. Удары проходили сквозь его тело. Медведь разрывал на части останки мертвечины, а кости разлетались в разные стороны. Для них все закончилось за несколько минут...
На мой вопрос, почему в этот раз Нархан плохо себя чувствовал после превращения он ответил, что не может находиться в таком состоянии дольше двух минут. После этого, столько короткого срока, силы начинают покидать владельца тотемного животного. Магия жизни все же привела его в чувство и после того, как туман исчез вместе с дождем также быстро, как и появился, а тела мертвых были сожжены, Нархан дал мне возможность подремать пару часов.
Орк резко остановился и заплутавшая в своих мыслях Ариэлла, уткнулась носом в его могучую спину.
- Ты чего остановился? - она выглянула из-за его спины.
- Тише, мы уже рядом, - Нархан улыбнулся и указал рукой в сторону поселения.
Они уже находились возле кромки леса. Еще несколько десятков метров и он закончится. Оставалось совсем немного.
Улыбка Нархана почему-то заставила Ариэллу напрячься, но она старалась не подавать виду. На эльфийку обрушился шквал вопросов. Сейчас её подсознание вместе с интуицией объединились воедино. Они пытались отговорить Ариэллу от задумки и бежать, бежать как можно дальше...
"Что если Нархан не тот, за кого себя выдает? Что если её снова ждет рабство? Что у него сейчас в голове, и почему он так странно улыбнулся? Стоит ли ему доверять?". Все эти вопросы заставили её сердце сжаться и хорошенько задуматься. "Но он же защищал меня все это время" - Ариэлла все еще пыталась себя успокоить. - "Потому что за живых рабов можно получить монеты, а за кто же их даст за мертвую эльфийку?" - отвечало её подсознание.
- Ариэлла, ты идешь? - Нархан стоял от неё в двух десятках метров. - Осталось совсем немного, - орк улыбнулся в предвкушении свежего жаренного мяса, но Ариэлле эта улыбка показалась пугающей.
Именно в последний момент, интуиция пытается поднять революцию в твоём сознании против тебя же самого. В последний момент, всегда хочется сдаться, отступить, когда остается всего лишь один шаг. Все это происходит потому что, ты боишься. Боишься, что все может пойти не так как ты ожидал... Этот страх одолел и Ариэллу.
В её сознании все перевернулось. Она уже не знала от кого и чего можно ожидать. "Ну почему именно сейчас?" - спрашивала она себя.
- Послушай, нам нужна провизия! И я обещаю, мы продолжим наш путь к морю... У меня есть немного монет, этого должно хватить. Жди меня здесь!
Ариэлла с трудом пересилила себя и подошла ближе к Нархану. Она протянула орку пять серебряных монет, которые ей дала Девиайн.
Нархан взял деньги и пообещал принести ей что-нибудь вкусное. Он развернулся и двинулся в сторону Грэндора. Лес закончился уже через несколько шагов, и теперь, на многие лиги простиралась лишь пустошь.
Ариэлла все еще переживала, но надеялась, что Нархан сказал ей правду и вскоре они снова отправятся в путь. Эльфийка прислонилась спиной к дереву и уставилась вдаль. Менее чем одной лиге от неё находилось орочье поселение. Она видела силуэт орка, направляющегося туда и уже через несколько минут он вошел в город.
Грэндор был небольшим городком, но его каменные стены и башни возвышались высоко, скрывая за собой жилые кварталы.
Ариэлла закрыла глаза, расплываясь в улыбке. Она мечтала оказаться на берегу моря. Почувствовать на себе то, о чем слышала лишь от своих родных. До осуществления её мечты оставалось совсем немного. "Лишь бы Нархан поскорей вернулся..." - пронеслась мысль в голове эльфийки, как вдруг она услышала голоса за спиной.
Ариэлла открыла глаза и прислушалась. Сомнения быстро рассеялись, это были орки. Скорее всего патрульные, и сейчас они подходили все ближе. Ариэлла, словно маленькая обезьянка быстро вскарабкалась на вершину дерева и огляделась. Длинные обветшалые ветви не могли полностью её скрыть, но высота старого древа давала ей преимущество. Взгляд эльфийки быстро наткнулся на двух зеленокожих воинов с мечами в руках. Они неожиданно остановились к чему-то прислушиваясь. Затаив дыхание, она крепко прижалась к стволу дерева и пригнула голову.
Как только орки двинулись дальше, она аккуратно достала лук из-за спины и уже через мгновение первая стрела нашла свою цель, угодив в просвет между доспехами. Зеленокожий схватился за окровавленное горло, упав на колени.
Второй орк поднял голову и осклабившись посмотрел на Ариэллу. В его глазах читалась ненависть и злоба. Он достал клинок и сделав несколько взмахов, отбил две стрелы, выпущенные меткой эльфийкой.
Хорошо обученный боец даже не дрогнул. По телу Ариэллы пробежала дрожь. Она приподнялась и удивленно уставилась на орка. Ариэлла прикрыла глаза, пытаясь собрать всю силу в кулак, хотя и понимала, против такого здоровяка выстоять будет крайне сложно.
Пока Ариэлла вспоминала заклинание, орк уже взбирался на дерево. Он злорадно посмеивался, предвкушая жестокую расправу. Еще немного и ему удастся схватить Ариэллу. Она чувствовала страх. Страх неминуемой смерти, и некому было ей помочь. Их разделяло расстояние менее одного метра, и когда огромная рука зеленокожего ухватилась за маленькую хрупкую ножку, её руки засветились ярко-зеленым светом.
Из дерева тотчас, начали появляться длинные шипы, насквозь врезаясь в тело орка. Он не молил о пощаде. Его свирепый взгляд был устремлён лишь на Ариэллу. Уже через несколько секунд все было кончено. Она открыла глаза и посмотрела вниз.
Широкий ствол дерева был практически полностью усеян огромными и острыми кольями. Назвать их по-другому, у неё не поворачивался язык.
Тело орка было пробито шипами в нескольких местах и один из них, угодил зеленокожему в ротовую полость, где и застрял намертво, выбив несколько зубов.
Ариэлла аккуратно слезла с дерева и отошла на несколько шагов назад. Подобное зрелище было не для слабонервных. Стражник Грэндора висел на дереве, утыканный острыми шипами. Кровь капала с его тела, впитываясь в сырую землю.
- И где же такому обучают? - Нархан вопросительно уставился на старое древо.
Ариэлла вздрогнула от испуга и обернулась. Она крепко обняла орка, и в этот же момент учуяла наивкуснейшие запахи. Это была еда. В животе заурчало, и Ариэлла с горящими глазами протянула руку к сумке, висевшей на плече.
Следующие несколько минут Нархан всячески пытался освободиться от её объятий и снять с себя маленькую эльфийку.
Когда ему все же удалось это сделать, он снял сумку и протянул ей кусок пирога, приготовленный в орочьей таверне.
- Нам надо уходить. Скоро о узнают о случившемся и нас будут искать, - Нархан еще раз оглядел дерево, с намертво пригвожденным к нему орком.
Высоко в небе кружили вороны, готовые наброситься на мертвое тело. Их карканье было слышно издалека. Наверняка они уже привлекли к себе ненужное внимание со стороны стражей города. Необходимо было двигаться дальше.
Ариэлла поплелась в след за орком, пережевывая вкусный кусок пирога. Теперь она была спокойна. Плохие мысли, одолевавшие её, наконец исчезли.
Их путь лежал через лес, огибающий пустошь и сам Грэндор. По нему они смогли пройти незамеченными. Патрульных стражей им не встретилось более.
- Ты не ответила на мой вопрос, где тебя научили подобной магии? Разве это можно назвать "магией жизни"? - Нархан покосился на эльфийку.
- Ну, с жизнью эта магия имеет мало общего. Скорее с природой, но она является боевой. Это отдельное ответвление... - задумчиво произнесла Ариэлла и спустя мгновение добавила:
- Меня никто ей не обучал... Наш магистр запрещал ей пользоваться тем, кто встал на путь "жизни", а вот боевые маги - да, они в серьез изучали литературу древних эльфов.
- Дай угадаю, ты тайком пробралась туда, куда доступ тебе был закрыт... но тебя это явно не остановило?
- Все верно, зеленый! Я взяла эту книгу, не спросив разрешения у магистра, - гордо заявила Ариэлла.
- И совесть тебя, наверное, не мучила? - спросил Нархан, приподняв бровь.
- Нет, ну почему же, она пыталась... но не справилась, - хихикнула эльфийка. - Но ведь благодаря этому я осталась жива!
Нархан улыбнулся:
- Да, это верно.
Орка конечно, это не могло не удивить. Подобных навыков он совершенно не ожидал, от такого на первый взгляд милого создания. Она может ему пригодиться. В любом случае, в бою со всякого рода нечистью, эльфийка способна справиться. Но Нархан не собирался больше оставлять её одну, тем более ночью... Орк совершенно не хотел подставлять Ариэллу под удар. Её магические способности, это конечно хорошо, и возможно она сможет справляться в одиночку, но что если нет? Нархану совершенно не хотелось, чтобы смерть этой девочки была на его совести. Он чувствовал ответственность за неё, за её жизнь.
Путники достаточно далеко ушли от Грэндора. Никто их не преследовал, по крайней мере пока, а значит было немного времени отдохнуть и набраться сил. До заката оставалось еще несколько часов...
- Остановимся здесь, - Нархан указал рукой на несколько сложенных друг на друга деревьев, напоминающих шалаш. Это было отличное место не только для привала, но и для ночлега, если конечно, не брать в расчет живых мертвецов и прочих голодных хищников...
Ариэлла залезла под деревья и сразу же повалилась на землю. Стопы ног горели, словно их охватило пламя. У неё не было сил пошевелиться, но ради еще одного кусочка пирога она все же отважилась поднять своё хрупкое тело. Пока орк занимался разжиганием костра, Ариэлла потихоньку затаскивала сумку в свою обитель, держа её рукой за ремешок.
Как только Нархан оборачивался, сумка замирала на месте, но стоило ему отвернуться как она тут же продолжала свой путь к шалашу.
Как только эльфийка запустила свои тоненькие ручки внутрь сумки, вдалеке раздался грозный рёв.
Не успев вытащить что-либо съестное, комок застрял в её горле. Ушки навострились, пытаясь понять, что именно она услышала.
- Вот только этого не хватало... - пробурчал Нархан, оставив попытки разжечь костёр.
- Идем посмотрим! - Ариэлла неожиданно почувствовала прилив сил. Любопытство перевешивало страх, хотя это и не всегда заканчивалось хорошо...
Рёв раздался снова. Казалось, что чудовище подошло слишком близко и вот-вот произойдет непоправимое... В один миг с высокого холма свалился огромный гигант.
Нархан быстро встал на ноги, взял Ариэллу в охапку, и они оба укрылись за деревом. Широкий ствол старого дуба мог упрятать за собой еще как минимум троих таких же могучих орков.
Они оба выглянули и не отрываясь наблюдали за происходящим.
Огромный огр кубарем покатился вниз, сшибая своим телом все, что стояло у него на пути. Деревья падали один за другим, словно карточный домик. Пытаясь ухватиться лапой хоть за одно из них, он лишь вырывал дуб с корнями, продолжая кувыркаться, пока не оказался в сотне метров от Ариэллы.
На вершине холма показалась голова ящера и уже через несколько мгновений путники смогли разглядеть в нем дракона. Тело гиганта было полностью покрыто чешуей. На голове виднелось несколько длинных и острых как бритва шипов. Древний ящер остановился и как только завидел своего врага, сразу же поднял голову к небу. Драконий рык раздался на многие километры, заставляя все живое содрогнуться.
Его крылья были повреждены, раны сильно кровоточили, и о том, чтобы снова взмыть в небо не могло быть и речи. Битва титанов продолжилась на земле.
Выпустив поток пламени в сторону огра, сухие деревья вспыхнули, словно порох и лес быстро охватил пожар. Оба гиганта ринулись на встречу друг другу, не замечая языков пламени вокруг. Никто из них уже не чувствовал боли. Разум наполнили ярость и злость.
Все закончилась за несколько секунд. Мощный удар огра сразил дракона в самое сердце. Чешуя, словно осколки стекла разлетелись в стороны. Дракон из последних сил уперся головой в тело гиганта и пронзил его длинными шипами.
Битва закончилась, оставив после себя выжженную землю, выкорчеванные деревья, и тела двух древних титанов.
Никто не знал откуда они явились, сколько пробыли на материке и где таким могущественным созданиям удавалось прятаться все это время. Летописи к сожалению, не могли раскрыть всех тайн.
- Жди здесь! Я возьму припасы, и мы уходим! - Нархан направился к их лагерю.
Сквозь треск пылающих деревьев, Ариэлла слышала жалобный крик, издаваемый каким-то существом. Там, где еще несколько минут назад находилось сердце столь яростной битвы, кому-то видимо удалось уцелеть. Эльфийка не помнила никого, кто бы еще мог ей попасться на глаза кроме древних гигантов, но сердце подсказывало: "кто-то в беде".
Ариэлла со всех ног мчалась по горящей земле на жалобный вопль, прикрыв рукой часть лица. Ноги обижали языки пламени, вспышки боли иной раз были невыносимы, но она терпела и продолжала двигаться вперед, пока не наткнулась на небольшое гнездо.
- Ариэлла! Где ты? - тревожным голосом произнес орк.
Между поваленных деревьев находилось несколько драконьих яиц. Двум ящерам уже не суждено было вылупиться, они погибли еще во время схватки, но третий пробился сквозь скорлупу.
Яйцо с детенышем дракона, находилось дальше всех остальных, из-за чего Ариэлле пришлось забраться внутрь, пока бушующее пламя не добралось до гнезда. Она схватила яйцо двумя руками и побежала в сторону, где её ждал Нархан.
Испуганный птенец всю дорогу визжал что есть мочи, но эльфийка старалась не обращать на это внимания, и как можно быстрее вернуться в безопасное место.
***

Спустя несколько часов Ариэлла вместе с Нарханом добралась до небольшой пещеры. Когда-то давно здесь был водопад и озеро, но со временем все высохло, превратив крохотный оазис в пустошь.
Ариэлла положила яйцо на каменный пол и сел рядом, разглядывая чудесное создание. Маленький дракон внешне был полностью схож со своей матерью. Он повертел головой и пристально уставился на эльфийку.
Ариэлла зажмурила глаза, пытаясь исцелить свои ожоги. Дракон быстро учуял магию. Он принюхивался к ней, поглаживая лицо Ариэллы влажным носом, а потом чихнул, отводя голову в сторону, и из ноздрей показалась вспышка пламени.
- Что ты собираешься с ним делать? - Нархан разглядывал ящера, стоя за спиной у Ариэллы.
Ответом послужило молчание. Она лишь аккуратно прикоснулась к липкой голове дракона, делясь с ним магической энергией.
- Может хотя бы... имя ему дашь?
- Дианор! - отозвалась эльфийка. - Имя древнего божества, которым поклонялись мои предки.
Ариэлла при помощи магии с умела создать некий тоннель, по которому магия жизни постоянно наполняла тело и разум Дианора, давая ему возможность быстрого роста и развития.
Глава 11. Долгожданная встреча
Замок Бренетон.

Грегор стоял посреди Белой рощи наслаждаясь ласковыми лучами солнца и свежим воздухом. Он полностью погрузился в размышления. Мечты о величайших подвигах, зачастую, наводили его на мысли о скорой победе над мятежниками и убийстве последнего наследника Астарда. В эти минуты никто не смел тревожить Грегора, после того, как один из приближенных лиц лишился головы, нарушив покой короля.
Белая роща по мнению правителя, являлась местом, наделенным особой магической энергией. Прежде чем принять как-то важное решение, Грегор направлялся в Белую рощу и проводил в ней по нескольку часов, погружаясь в свои мысли, мечты и строя планы на будущее. Он никогда не следовал советам поданных. Допускать ошибок этот человек не собирался. На кону стояло не только его правление, но и жизнь. Интриги во дворце порой набирали обороты, но интуиция всегда подсказывала Грегору от кого лучше избавиться. Однажды он уже совершил непростительную ошибку, дав возможность мятежникам беспрепятственно собраться с силами и выступить против него.
Теперь её необходимо было исправить, и как можно быстрее завершить начатое. "Маги из Эльдрима уже должно быть на подходе к Бренетону" - пронеслась мысль, и Грегор направился ко входу в замок. Стражники обступили его со всех сторон, а слуги пытались угодить королю предлагая всевозможные напитки и деликатесы, но Грегор и не думал обращать на них какое-либо внимание. Сейчас его интересовали куда более важные дела.
Замок был построен при правлении Роальда Торбрунда. Бренетон не мог похвастаться непревзойденной защитой, он скорее служил местом дипломатических переговоров. В замке находились высокие, круглые башни для лучников и несколько десятков солдат. Именно они, должны были дать возможность королевской семье пройти через катакомбы во время осады, приняв удар врага на себя.
У входа в замок возвышались штандарты с гербом короля Грегора. По брусчатой дорожке шел главный магистр "Ордена Черных Драконов", а остальные маги следовали за ним. Каждый из них носил скромные одеяния в виде черной туники с длинным капюшоном и белым поясом из ткани.
Грегор встретил магистра презренным взглядом, но тут же сменил его, чтобы не выдать своих намерений раньше положенного срока. Он подошел к Адеону и улыбаясь произнес:
- О-хо-хо, мой старый друг Адеон! Я очень рад видеть тебя и твоих величайших учеников! Прошу в мою скромную обитель. - И щелкнув пальцами, подозвал к себе слуг.
Магистр не промолвил ни слова. Он прекрасно понимал, что за этим через чур дружелюбным приветствием стоит какой-то замысел. Король точно что-то замышлял. Интуиция редко подводила старого волшебника, но он не торопился использовать боевую магию без необходимости. Вывести Грегора на чистую воду без применения силы, и предать суду, чтобы каждый человек в королевстве восстал против него - вот что означало истинную победу для Адеона.
Этим же вечером, после небольшого отдыха, каждого из служителей ордена пригласили на пиршество в тронном зале. Сегодня он выглядел особенно красиво. Каждая мельчайшая деталь, украшенная золотом и серебром, притягивала восхищенные взгляды гостей.
Король никого не позвал более. Лишь стражники дежурили, стоя подле двери. Еще несколько рыцарей заняли свои места рядом с обеденным столом. Мало у кого подобные действа могли бы вызвать подозрения, но Адеон присматривался ко всему, что творилось в замке. Подвоха можно было ожидать откуда угодно. Стол обставили различными вкусностями, что слюни текли при виде такого разнообразия. Запахи жаренного мяса, печенного картофеля и различного рода деликатесов наполняли тронный зал. Служителям ордена до сей поры ни разу не приходилось сталкиваться со столь "могущественным противником". Обет, данный каждым из них, накладывал определенные запреты.
Король отодвинулся из-за стола, и подняв кубок произнес:
- Сегодня, мы собрались здесь, чтобы почтить память погибших воинов. В кровопролитном бою за Лорендел, они смогли одержать победу! Я знаю, что цена её, была слишком высока и маги Эльдрима отдали свои жизни, ради защиты и процветания Астарда! Так выпьем же за величайшую победу над силами зла, и пусть души погибших воинов навеки упокоятся в загробном мире!
Каждый из служителей ордена поднял серебряный кубок с вином хором ответили:
- За Астард!
Маги, сделав несколько коротких глотков поставили кубки на стол.
- Угощайтесь дорогие гости! Я буду очень признателен, если вы решите отведать угощения с королевского стола.
- Прошу простить, мой король, но данный нами обет в храме великого ордена запрещает употреблять подобную пищу, - произнес магистр и оперся рукой на стол.
В какой-то момент в глазах потемнело. Почувствовав сильное головокружение, Адеон повалился на пол. Он слышал, как его братья задыхаются, кашляют и умирают рядом с ним. Из его рта струилась кровь. Магистр из последних сил, ползком попытался добраться до выхода, но один из рыцарей преградил ему путь. Он, стиснув зубы превозмогал боль, но именно эти минуты, стали для последними для "Ордена Черных Драконов".
Спустя несколько минут в тронном зале в живых остались только рыцари и сам Грегор. Служители ордена лежали на полу, залитым кровью и вином. МакКонел ждал у дверей, и как только стража их открыла, он вошел в тронный зал.
- Милорд, - советник склонил голову в поклоне.
- Да, входи, - ответил Грегор, пережевывая куриную ножку, а несколько мертвых тел, лежащих на полу, его совершенно не смущало.
При виде этой картины, МакКонелу стало немного не по себе. Ему не очень-то хотелось оказаться на месте этих людей. Впереди еще было много работы и он решил не терять времени понапрасну. Ближе всего к выходу лежало тело старика, остальные, как показалось советнику являлись лишь учениками в ордене. Выглядели намного моложе и ауры сияли не так ярко. МакКонел перевел взгляд на Грегора.
- Ах да, конечно. Помогите донести тело старика до подвала. Сегодня наш советник начнет работу, к которой готовился очень давно, не так ли?
- Да, мой король, - МакКонел снова поклонился. - Некогда великий магистр станет марионеткой в моих руках, и с его помощью мы откроем проход через барьер!
- Что ж, похвально! Я ценю ваше стремление! Надеюсь вы меня не подведете. А теперь, уберите здесь все. - Король Грегор встал из-за стола и направился в свои покои.
МакКонел наконец смог вздохнуть спокойно. "Теперь главное, чтобы все получилось" - подумал он про себя. - Вы слышали приказ короля! Этот старик должен быть в камере пыток, и как можно скорее! Пока аура его не угасла, - советник немного сбавил тон.
Он направился в свою темную обитель - самую ужасную из всех существующих в Астарде. В замке Бренетон, за все время от его рук погибло людей больше, чем в самые голодные времена.
Внешность главного советника была далека от образа истинного рыцаря в сияющих доспехах, которому могла умилиться любая девушка. Невысокий рост, узкие плечи, худощавое телосложение, хитрые глаза и крючковатый нос, внешность, которую он получил в наследство от своего отца, являясь практически его копией. Но для своей должности он подходил как нельзя кстати. Обладая хитростью, коварством, жестокостью и способностью в любой ситуации сохранять холодный рассудок, делало его идеальным "палачом", способным вынести смертный приговор заключенному и привести его в исполнение жесточайшим образом.
Поселение Элдоран.

Эделар сидел на берегу моря с закрытыми глазами, пытаясь обуздать заточенную в нем магическую энергии и разглядеть мерцающие огни. Магистр Арвинд уже успел его обучить основам светлой магии, но одних лишь знаний было недостаточно. Эделар постоянно отвлекался на собственные мысли и переживания о своей младшей сестре, и о том, что их всех ждет в будущем. Сосредоточиться было крайне сложно, и когда волшебник это замечал, то лишь мотал головой.
Арвинд чувствовал в Эделаре могущественную ауру и магическую энергию, которой необходимо было научиться пользоваться.
В какой-то момент, принцу удалось развеять ненужные мысли, и он смог разглядеть тусклые огоньки на земле. Они окутали весь берег, словно звезды в ночи. Спустя мгновение, огни начали соединяться воедино, образуя магические знаки. Они сплетались меж собой в слова, а потом в короткие предложения до тех пор, пока песчаный пляж полностью не погрузился во тьму. На дворе стоял день и солнце все еще было высоко, но Эделар видел совершенно иную картину.
Маленькие тусклые огоньки превратились в целую страницу древней книги, раскинутую на берегу моря. Это был совершенно непонятный язык, который раньше Эделару встречать не доводилось. О
н попытался прочесть магические знаки.
Красная луна вскоре взойдет
Непомерную силу он обретет
Тьма землю окутала, кровь небосвод
Страдать, умирать, будет народ
И ничто и никто, вас уже не спасет.
Руны озарил ярко-красный свет и лик стража тьмы появился в сознании Эделара. Он словно вырвался на свободу после прочтения древнего текста и направился к принцу.
Черный капюшон скрывал его лицо, а возможно этот призрак и вовсе его не имел. Он передвигался по земле очень быстро и уже через мгновение за его спиной появились другие темные приспешники. Страж замахнулся двуручным топором и когда наконец он нанес удар, Эделар открыл глаза.
Он тяжело дышал, будто за ним гнался дикий зверь и вот-вот должен был его настигнуть.
- Почему ты не сопротивлялся? - Арвинд стоял за спиной у Эделара и неодобрительно на него посмотрел.
- Я... я... я не знаю. Все произошло слишком быстро... - с опущенной головой проговорил принц.
- Ты ведь уже сталкивался с ними не так ли? И двоих ты смог одолеть, - Арвинд на мгновение улыбнулся, но тут же сменил выражение лица. То, что ты сейчас прочел, это отрывок из текста, погребенный вместе с Танатосом... и все же я иногда удивляюсь, как быстро у тебя получается обучаться, стоит тебе только захотеть юноша! Времени у нас очень мало. Постарайся в следующий раз взять в руки меч и бейся с тьмой, как и подобает истинному воину! Этот урок очень важен, запомни Эделар!
Мириэль тут же примчалась, и с недовольным видом уставилась на старого волшебника.
- Он же мог погибнуть! Я все видела!
- Исключено! Это лишь тренировка перед грядущей бурей, и наш наследник должен был сегодня усвоить еще один урок! А вместо этого, Эделара одолел страх и большая часть его магической энергии утеряна. Теперь необходим отдых...
Сейчас эльфийка готова была взорваться, но счастью все обошлось, когда к ним подбежали гномы держа в руках что-то тяжелое.
Деймор открыл большой ящик и достал оттуда два новых клинка и две обоюдоострые секиры. Эделар взял в руки меч, разглядывая его со всех сторон, не переставая удивляться тому, на сколько он был легок и хорошо сбалансирован для таких размеров.
- Вы сами их сделали? - Он уставился на гномов. - Я видел различного рода и мечи и топоры, но такой шедевр... - Эделар еще раз посмотрел на двуручный меч, а потом снова обвел взглядом коротышек.
- Далион мастер над оружием! Вместе с Миком им удалось выковать превосходные клинки и секиры из астериума! Ты только посмотри на эти сокровища! Они легки, удобны, и в тоже время удар таким оружием способен разрубить человеческое тело пополам! - Деймор был в восторге, а Грум после его последней фразы, спрятался за спину волшебника.
Астериум наделяет оружие особыми свойствами! - продолжал гном. - Даже через тысячи лет, достаточно сдуть с него пыль и можно снова отправлять в бой, кромсая и калеча своих врагов! Оно превосходит по прочности любые сплавы!
- А теперь отдышись, - улыбнулся Арвинд. - Вы молодцы, создать такое под силу немногим! Величайшее творение! И ведь дело не только в его прочности... - магистр в какой-то момент поднял посох вверх, и яркая вспышка света обрушилась на берег моря.
Ребята зажмурились и прикрыли глаза руками, а когда открыли их вновь, то удивленно посмотрели на руку Деймора.
- Что это... что за? А ну слезь с меня! Да что же это происходит!
- Успокойся. Взяв эту секиру в руки единожды, она будет принадлежать только тебе! Запомните это! - Арвинд оглядел всех присутствующих. Когда ты взял это оружие в руки, его магические свойства сразу же дали о себе знать. Теперь ты являешься хозяином этой грозной секиры. Цепи, в виде рисунка на руке, обвили твою руку Деймор, и с этого момента только ты властен над своим оружием!
- А что произойдет его кто-то возьмет его в руки? - Мириэль поглядела на волшебника.
- Оно начнет сводить его с ума. Разум человека, взявшего в руку чужой предмет, изготовленный из древнего магического сплава, перестанет ему принадлежать. Поэтому, будьте очень аккуратны! Старайтесь носить его всегда с собой, и никогда! Запомните никогда, не отдавайте в чужие руки, даже если человек не хочет причинять вам зла.
Эделар взглянул и на свою руку. Черный рисунок в виде широкой цепи полностью обвил его руку до предплечья, и после короткой вспышки света, он словно заледенел. Все дружно переглянулись. Тяжело было поверить в происходящее, но в знаниях великого магистра, все же никто не смел усомниться.
- И все же я не понимаю... - вставил Эделар. - Какой во всем этом смысл?
- Как я уже говорил, предмет напрямую связывается с человеком, первым взявшим его в руки. Далион знал об этом, но видимо забыл вас предупредить, - Арвинд нахмурился. - Но в любом случае, он сохранял осторожность, и поэтому остальные два, еще никому не принадлежат. А теперь отвечаю на твой вопрос Эделар...
Астериум способен чувствовать эмоции своего хозяина. Это важно во время битвы. Сам клинок способен наделить человека, гнома, эльфа и любое другое создание высшей силой, даруя ему выносливость, несказанную силу и способность не чувствовать боли, но на короткий промежуток времени. Многое зависит от самого хозяина предмета. Например: характера, его намерений и отношения к жизни в целом. Все это, астериум впитывает в себя как губка, наделяя своего хозяина определенными способностями. Но тут есть еще кое-что... - магистр задумался.
- Если в человеке присутствует магическая энергия и он способен ей управлять, то предмет будет забирать у него часть этой энергии, но как мы знаем, она способна восстанавливаться. Другое дело, обычные люди... не наделенные талантом к магии, - старик перевел дыхание и продолжил. - Они теряют жизненную энергию...
- То есть быстро старятся и умирают, так? - Мириэль это нисколько не обнадежило.
- Все верно, дитя моё. До сей поры, таким оружием владело всего лишь несколько человек. И сейчас они давно покоятся с миром. Первые защитники Астарда...
Информации об астериуме сохранилось очень мало, и еще меньше живых знает о ней. Запомните, все в жизни имеет свою цену. Будьте осторожнее... - На этом Арвинд закончил и побрел в свой дом, чтобы немного отдохнуть и набраться сил. Следующие несколько дней Эделар, как и Деймор, не выпускал из рук новый меч. Он постоянно обучался светлой магии, а Мириэль ему в этом помогала. Они проводил вместе почти все время, а когда удавалось немного отдохнуть и перевести дух, то не теряли времени даром. Каждый понимал, что очень скоро все может круто измениться, и совсем не в лучшую сторону. Каждая минута, проведенная вместе, давала им силы и надежду на будущее. Но один прекрасный день, эта надежда чуть было не рухнула... Утро началось довольно спокойно. Люди в поселении продолжали заниматься повседневными делами. Еды теперь было в избытке. Рыбалка приносила десятки килограмм свежей морской рыбы каждое утро, и запасы продовольствия только прибавлялись. Эделар надеялся успеть запастись припасами до зимы так, чтобы люди не погибли от голода, даже если ему самому придется покинуть это место и отправиться на поиски Белиара.
Этот меч не давал покоя молодому принцу. Даже новое оружие, изготовленное из самого редкого материала, и основы светлой магии, которой он уже успел обучиться, не могли сравниться с силой меча, принадлежавшего его отцу. Когда основные дела были закончены, и Эделар решил немного прикорнуть, вдалеке послышались звуки боевых барабанов. Точно таких же, какие он слышал, еще находясь в рабстве у орков. Именно эти звуки сопровождали целые орочьи кланы, готовившихся к битве. Он слышал их так часто, что даже сейчас сразу же осознал в чем дело. К Элдорану двигались орки...
Жители уже давно не слышали ничего подобного. Они жили спокойно и точно знали, что магия великого волшебника способна остановить любую мерзость, подошедшую к поселению слишком близко.
Народ не стал паниковать и бегать вокруг да около. Женщины при видео опасности спокойно взяли своих детей и отвели их в дома. В каждом небольшом домике находился замаскированный подвал, чтобы в случае нападения, женщины вместе с детьми смогли в нём укрыться. Арвинд позаботился и об этом, укрыв входы при помощи магии.
Волшебник собрал всех мужей, способных держать в руках оружие. Мириэль не осталась в стороне.
- Моя магия уже не так сильна, как прежде, часть той магической энергии, чтобы бурлила в моих жилах на протяжении многих лет, я отдал вам. Каждому из вас. Именно поэтому мы так хорошо скрывались все это время от любопытных глаз. Разве что создания тьмы, способны были проходить сквозь неё. Твоя магия Мириэль... - Арвинд внимательно посмотрел на эльфийку. - Сегодня она пригодится нам как никогда! А ты мой юный ученик, должен будешь показать все, чему я успел тебя обучить.
- Может все-таки пойдем, и разобьем уже эту никчемную горстку "кузнечиков"? Да кто они вообще такие? Сейчас я им... - Деймора понесло. В основном из-за нагло вылаканной бутылки рома. Эта гномья морда все же не удержалась, и уже принялась за вторую, если бы не надвигающаяся опасность. Но теперь, храбрость коротышки возросла до небес.
Топот огромных, зеленых монстров надвигался в сторону Элдорана. Барабанная дробь, эхом разносилась по диким землям, заставляя содрогнуться даже самых опасных хищников. Три отряда зеленокожих во главе со своим командиром, остановились всего в нескольких сотнях метров от стен поселения. Почти сотню орков поглотила первобытная ярость. Слышался лязг мечей и топоров, а уже через мгновение, несколько зеленокожих приволокли таран. До штурма оставались считанные минуты.
Разбушевавшегося гнома все же удалось немного успокоить, и вместе с Эделаром они отправились на стену. Шестеро воинов во главе с магистром Арвиндом смотрели на приближающуюся опасность, но никто из них не дрогнул. Никто не усомнился в своих силах и храбрости каждого из защитников Элдорана, готовых всегда прикрыть спину своему брату по оружию.
Орки медленно двинулись в сторону поселения. Их боевой клич не смолкал ни на секунду. Могучие, огромные, немытые тела двигали таран, размахивали молотами и топорами под предводительством не менее могущественного воина. Казалось, что их тяжелые шаги сотрясали землю, а каждый удар зеленокожего способен унести сразу несколько человеческих жизней.
Защитники приготовили луки и по команде Эделара выпустили оперенные стрелы, пропитанные магией чародейки. Первый залп смог повалить не землю всего лишь двоих орков. Второй и третий забрали жизни еще нескольких, но зеленокожие не обращали внимания не погибших соплеменников. Необузданная ярость гнала их вперед. Они шли, держа в руках знамёна с изображением гневного орка с огромной секирой в руках. Всего лишь десять воинов и два волшебника стояли против сотни зеленокожих. Бой из ряда вон выходящий, но деваться было не куда. За спинами защитников - женщины и дети, которых необходимо было спасти любой ценой, даже ценою свой жизни.
Эделар оглядел каждого и своих соратников, но не увидел в их глазах ни страха, ни горести, ни боли. В лицах солдат угадывалась улыбка, которую они хорошо скрывали. Каждый воин мечтал погибнуть в сражении, а не остаться навсегда дозорным и умереть от старости. Они четко знали своё дело и, даже Грум стоял на стене гордо выставив перед собой грудь. Ему досталась одна из новых секир, созданных Далионом. С её помощью, или без неё, сегодня, маленький гном превратиться в настоящего воина, не ведающего страха. С этими мыслями Эделар взял двуручный меч обеими руками и закрыл глаза, что-то нашептывая.
Магистр Арвинд неоднократно повторял - "Ты сможешь видеть только тогда, когда закроешь глаза и откроешь своё сердце". Этот урок принц усвоил сразу же, благодаря чему его обучение шло довольно быстро, а каждым освоенным навыком он мог воспользоваться не хуже любого ученика магической школы. Силы света незамедлительно пришли на помощь Эделару. Поток магической энергии высвободился из тела принца, и его глаза окутала белая пелена. Луч света ударил в небо и оборвался спустя мгновение, также быстро, как и появился. Он крепко сжимал меч двумя руками, и уже через несколько секунд первые молнии прожгли небосвод. Они били с такой силой и частотой, что орки не сразу смогли сообразить, что именно происходит. Эделар обрушил на один из отрядов всю свою мощь. Так продолжалось на протяжении нескольких минут, но для орков они казались вечностью.
Стихийная магия была лишь частью его творения. После того, как раскаты грома начали постепенно стихать, а молнии все реже ударяли о землю, белое пламя тотчас высвободилось на свободу. Перед глазами зеленокожих мелькали разорванные и сожженные тела. Большая часть отряда, состоящая из тридцати с лишним бойцов, сгорела заживо. Эделар обращал в пепел каждого, до кого мог дотянуться. Эта сила, это могущество, которое он успел обрести за столь короткий срок, казалось полностью поглотила его сознание. Арвинд заметил неладное. Неконтролируемая мощь стихийной и светлой магии, которую Эделар смог практически соединить воедино, заставила волшебника напрячься, но он решил не вмешиваться. Магический талант
Эделара пробудился совсем недавно, а теперь он вырвался на свободу, словно дикий зверь.
Эделар не ведал пощады.
Его полностью охватила ярость.
Заклинание произвело впечатление не только на эльфийку и волшебника, но и на орков, повергнув большую часть отрядов в хаос.
Магическая энергия быстро иссякла. Подобного рода заклятия требовали не только талана и силы, но и энергии. Она достаточно быстро восполнялась, но не настолько, чтобы во время битвы произнести еще несколько подобных. Чувствовалась нехватка опыта и мастерства.
Как только все закончилось, орки начали перестраиваться. Всего за считанные минуты зеленокожие потеряли практически весь свой отряд. Но хуже всего было то, что Эделар потерял слишком много сил, а оркам на подмогу пришли новые бойцы.
Еще как минимум две сотни зеленокожих в тяжелой броне, с молотами наперевес, объединились с двумя отрядами. Численное превосходство орков, заставило защитников Элдорана посмотреть смерти в глаза. Оставалось только смириться со своей участью и погибнуть как истинные герои, но при этом отправить как можно больше орков в темные чертоги.
Колени Эделара подогнулись, и, он чуть было не упал. Деймор подхватил принца и заглянул ему в глаза.
- Ты молодец Эделар. Помни, чтобы не случилось, я рад, что сражаюсь бок о бок с настоящим другом!
- Это взаимно. Но прощаться еще рано! Мы отправим этих тварей к их создателю! - Эделар встал на ноги и поднял меч.
Боевой клич подхватил каждый воин. Они подняли своё оружие к небу и громогласно взвыли, словно стая волков.
Арвинда не было на стене. Когда Эделар обернулся, то увидел волшебника. Старик вырисовывал руны на земле, призывая на помощь все силы света. Этот человек готов был отдать все, ради спасения каждого, кто не дрогнул и встал на защиту поселения, осознавая все последствия.
Орки табуном неслись к стенам Элдорана. Лучники продолжали осаждать орду зеленокожих магическими стрелами, отправляя их души во тьму.
Арвинд прикрыл глаза и вознес руки к небу. Руны засветились. Через мгновение мертвый лес озарила яркая вспышка света. Тела орков превращались в пепел еще на подходе к стенам. Первая волна была полностью уничтожена за считанные секунды. От их тел не осталось и следа. Лишь горстки пепла лежали на земле. Подобравшись к Элдорану, орки начали взбираться на стены. Еще около ста могучих бойцов ждали приказа, пока вторая волна, пылая яростью и злобой осаждала Элдоран. Воины приготовились сражаться, и уже через минуту, отрубленные руки и головы, орочьих воинов полетели вниз. Таран ударил несколько раз о стену, и она вот-вот готова была развалиться.
Мириэль обладала лишь защитной магией, и прикоснувшись к стенам отдала практически весь свой запас энергии. Теперь камень стал тверже стали. Орки упорно, но без какого-либо результата, продолжали бить "стальным кулаком" по непробиваемому камню.
Эделар храбро сражался вместе с гномами и другими воинами, не давая возможности оркам взобраться на стены. Но когда последняя сотня ринулась вперед, сбивая и круша перед собой могучие стволы деревьев, в небе послышался ужасающий рёв.
Рычание дракона повергло атакующих в шок. Они продолжали наступать, но пыл их поутих... а когда могучее тело ящера появилось из-за облаков, и рев усилился, орки подняли головы.
Верхом на драконе сидела маленькая эльфийка вместе с орком и указывая рукой на полчища зеленокожих, она произнесла его имя: "Дианор". Древний ящер на всей скорости устремился к земле, и вдохнув в свои легкие побольше воздуха, выпустил поток пламени, испепеляющий целые отряды. Защитники Элдорана громко воскликнули. Казалось, что их победный клич услышал сам создатель. Орки впервые в жизни узнали, что такое страх, когда Дианор зашел еще на два круга, и выпустив два мощных потока пламени испепелил остатки орочьего воинства.
Лес превратился в пустошь. В некоторых местах полыхал пожар. Повсюду был разбросан пепел и останки погибших орков. Багровый закат озарил небо. Сегодня пролилось немало крови. Крови зеленокожих тварей, пытавшихся отнять жизни женщин и детей.
Еще несколько орков скрылись в лесу, но Ариэлла не стала их преследовать.
Дракон опустился на землю и прорычал, подняв голову к небу.
Ариэлла и Нархан подошли к поселению, и Эделар сразу же узнал в ней свою сестру. На лице Мириэль образовалась масса негативных красок, и она прищурившись взглянула на эльфийку. Эделар взял её за руку.
- Не уходи. Это моя сестра, - тихо произнес принц, и снова посмотрел на Ариэллу. Мириэль лишь обняла Эделара и вместе с остальными направилась к местным жителям, чтобы помочь им выбраться из своих подвалов.
Ворота быстро открыли и впустили эльфийку, но Нархана остановили. Никто не собирался пропускать его внутрь, пока Ариэлла не рассказала, как обстоит дело. Потом она подошла к Эделару и посмотрела ему глаза. Ариэлла узнала своего брата, улыбнулась и бросилась в его объятия. После стольких лет разлуки им было, о чем поговорить.
Вечером все отмечали победу достойную великих воинов. Гномы, эльфы, люди и даже орк сегодня были вместе, словно единая, не рушимая стена.
Этот вечер ознаменовался победой, потому было принято устроить пир, какого еще не было в Элдоране. Все пили, ели и пели песни. Каждый наслаждался победой, жизнью и этим чудным мгновением.
Глава 12. Дорога в неизвестность.
Поселение Элдоран.

Многие начали просыпаться только к обеду, хотя стражники заступили на свои посты, как и полагается, с первыми лучами солнца. Пожар полностью стих, но на месте старого леса теперь раскинулась лишь выжженная пустошь. Дракон парил в небе и его грозный рев разносился по всей округе.
Первым делом всех погибших орков сожгли, чтобы в дальнейшем они не смогли восстать в виде живых мертвецов. С этой задачей справились лишь спустя три часа. Обугленные, разорванные и разрубленные останки тел захоронили в огромном котловане, а Дианор, сжег их дотла.
Прийти в себя после такой битвы, под силу не многим. В лицах людей читалась тревога, и чтобы её развеять во время обеда накрыли праздничный стол.
Дракон находился за стенами, с грустью поглядывая на Деймора с бутылкой рома, и принюхиваясь к аромату столь крепкого напитка. Заподозрив неладное, гном покосился на Дианора и упрятал её за пазуху, после чего, деловито направился за стол к остальным. Из ноздрей недовольного ящера на мгновение показалось пламя, и его голова тут же скрылась за стеной.
Первым произнес речь великий магистр:
- Я хочу поблагодарить каждого, за проявленное мужество и отвагу! Я записал происходящее в летописи! Теперь Эделар, твоя задача доставить её в Астард, чтобы каждый помнил об этой великой битве! -
Арвинд передал принцу свиток, и все громко захлопали.
- Триста орков, это тебе не хухры мухры! - заметил Деймор, подняв чашу.
Эделар занял своё место за столом и поддержал брата по оружию:
- Ты прав. Благодаря совместным усилиям, нам удалось отбить войско орков, - Эделар улыбнулся и оглядел каждого сидящего за столом. Ариэлла, моя любимая младшая сестра! Я рад, что мы снова встретились, и благодарю тебя и твоего друга, за оказанную нам поддержку! - Эделар подошел к ней и нежно обнял, с Нарханом они обменялись крепким рукопожатием.
- Как вы понимаете друзья мои... жизнь очень скоротечна, и один лишь создатель знает, что нам уготовано судьбой...
- О чем ты? - Мириэль посмотрела на Эделара и её сердце сжалось.
- Я хочу сказать, моя дорогая Мириэль... - Эделар подошел к ней, встал на одно колено и протянул кольцо из сплава астериума, с красивыми руническими надписями. - Согласна ли ты стать моей женой? - спросил принц.
Щеки её покраснели, а люди все еще не могли прийти в себя. "Он что серьезно?" - думал про себя каждый из них.
Мириэль встала из-за стола, посмотрела на своего возлюбленного:
- Я согласна! Но, это так неожиданно... - Она приняла подарок.
Эделар взял её руку и аккуратно одел кольцо на её палец. Украшение было в самую пору, и глаза Мириэль заблестели. Она еле сдерживалась, чтобы не запрыгать от радости, словно маленький ребенок. Все дружно поднялись из-за стола, и громко захлопали в ладоши. Каждый восторгался такому знаменательному событию, и радостные возгласы наполнили Элдоран.
Мириэль прижался к Эделару. Их уста соединились в долгом сладостном поцелуе. Сейчас они не замечали ничего, время словно замедлило ход. Они наслаждались мгновением, и казалось, что сам создатель не сможет их разлучить.
- Вот! Именно для такого случая я и берег её! - Деймор тут же достал лучшую бутылку рома из своих запасов и начал разливать жидкость в чаши.
- Во славу истинного короля Астарда! - Воскликнул Мик. - Для меня честь служить тебе!
- Как только ты взойдешь на престол, а я уверен, это обязательно произойдет Эделар! Не забывай про тех, кто сражался рядом с тобой и прикрывал твою спину, - Далион не остался в стороне.
- Я благодарю всех вас. Для меня честь, сражаться рядом с такими храбрыми и отважными воинами, как вы! О нас будут помнить, а наши имена уже вписаны в историю, - в этот момент, взгляд Эделара устремился к небу.
Этим же вечером, магистр Арвинд обвенчал молодых и праздник продолжился, но уже в более скромной обстановке. Многие разошлись по домам, и только несколько человек остались сидеть у костра, делясь друг с другом впечатлениями.
Эделар забрался на крышу одного из домов. Он лежал и смотрел на звезды, когда его сестра незаметно подкралась и уселась рядом.
- Наши родители, наверное, сейчас смотрят на нас... - нарушила тишину Ариэлла. Я уверена, они бы гордились тобой, - эльфийка улыбнулась, глядя на Эделара.
- Нами, - поправил её, Эделар. - Расскажи, что произошло, и как ты здесь оказалась?
- Это грустная и очень долгая история... - Ариэлла отвернулась, но спустя некоторое время поведала всё. С самого начала и до того дня, когда оказалась здесь. Вдруг на неё накатились слёзы, и Ариэлла крепко обняла своего брата.
- Что ты теперь намерена делать?
- Мне нужно вернуться в эльфийские земли, но перед этим я хочу отомстить Гарроку! - Она сжала руку в кулак, и её глаза охватило пламя. - Эллурион, Гаррок и его подручные, отняли у меня все!
- Я понимаю... Мне пришлось пробыть в плену пять долгих лет, - ответил Эделар. - Знаешь, месть... она никогда не приносила людям ничего хорошего, и потом... я не хочу тебя потерять еще раз... - Он положил руку на её плечо.
- Не волнуйся, со мной все будет хорошо, - уже более мягким тоном отвечала Ариэлла. - Нархан и Дианор не дадут меня в обиду, да и потом, твоя сестрёнка тоже обладает кое-какой магией, - улыбнулась эльфийка.
Эделар закрыл глаза и увидел струящийся поток магической энергии из тела Ариэллы. Дракон подпитывался ей круглые сутки, не чувствуя усталости, и поддерживая силы.
Эделар был крайне удивлен талантами Ариэллы. Её дар - мечта любого мага. Нескончаемый поток энергии, наполнял её сознание и тело.
Ближе к утру разговоры стихли, костёр погас, и все те, кто еще не успел прилечь, разбрелись по домам, переполненные счастьем и усталостью. Многим такие битвы снились во снах. Кто-то их боялся, а кто-то жаждал, и те, кому удалось проникнуться боевым духом, сразить своих врагов, сражаясь бок о бок с братьями по оружию, никогда не смогут забыть этот день.
Мириэль спала в своей постели, когда Эделар подошел к ней с первыми лучами солнца и нежно поцеловал. Он положил меч рядом с кроватью, на случай неожиданного нападения и сняв рубашку улёгся рядом. Эльфийка улыбнулась сквозь сон, перевернулась на другой бок и уткнулась носом в грудь Эделару. Наконец каждый из них смог спокойно выспаться в объятиях друг друга.
Следующие несколько дней прошли без значительных происшествий, если не считать попытку Грума выловить рыбину превосходящую его по размеру в два раза. Она опрокинула лодку, и по рассказам малыша, неоднократно пыталась ему отомстить пока он плыл к берегу. Деймор услышав эту остросюжетную историю, забрызганный слюнями, выплёскиваемыми Грумом, словно морской волной - икнул, поморщился и упал. Праздники как говорится, удались на славу.
Ничего не предвещало беды, пока однажды ночью несколько орочьих лазутчиков не подобрались близко к стенам Элдорана. Дракон мирно спал, лишь изредка подергивая хвостом. Солдаты в этот момент сменяли друг друга, и пока одни просыпались, а другие только укладывались спать, на стенах не было видно ни единой души.
Орки не стали обходить поселение и забросили несколько тяжелых крюков, неподалеку от Дианора. Каждому хотелось разглядеть древнего ящера, и спустя несколько минут, некоторые позабыли, зачем вообще пришли. Вожак оказался не таким глупым как его зеленокожие собраться, и велел обойти Элдоран с другой стороны, но было уже слишком поздно.
Один из орков уже вовсю карабкался по стене. Асассины из зеленокожих, получились довольно забавные. Огромные туши взбирались на стену по веревкам, пока один из них не соскользнул и несколько камней не посыпалось вниз. Наступила гробовая тишина... дракон навострил уши, но не заметив ничего подозрительного, прикрыл голову крылом. Орки продолжили взбираться, пока взгляд их предводителя не наткнулся на кухарку и одного из солдат.
Тетка быстро схватила чан, накинула орку на голову, и саданула сковородкой что есть мочи. Вождь упал со стены, и плюхнулся на землю, разбудив дракона среди ночи. Звук был настолько оглушающим, что уже через несколько минут все повыскакивали из своих домов, протирая глаза.
- Орки! - закричала кухарка, продолжая размахивать сковородкой.
- О боже, какая женщина! - закричал Деймор, пытаясь прийти в себя после еще одной вылаканной бутылки рома.
Эделар забежал в дом, выхватил меч из ножен и направился к стене. Арвинд, Далион и остальные мужчины не остались в стороне.
Каждый вооружился и еще не успев понять, что именно произошло, готовился к самому худшему.
Когда на стену взобрались все, кто мог держать оружие в руках, лазутчиков уже нигде не было видно. Дианор разбросал ошметки их тел в разные стороны и спустя мгновение поднялся в воздух.
Эделар вглядывался в пустошь, покрытую мраком. За деревьями, в нескольких сотнях метров, показались десятки красных огоньков.
Глазницы темных существ в один миг зажглись ярко-красным светом. В том месте, где еще несколько дней назад собирались отряды разъяренных орков, против людей, эльфов и гномов выступили силы тьмы. В этот раз их было гораздо больше...
Люди еще не успели оправиться от предыдущей битвы, как смерть снова встала на пороге их родного дома. Темные силы решили устроить проверку живым...
- Когда красная луна озарит небосвод, их будет уже не десятки... а тысячи! - Арвинд покачал головой, и тяжело вздохнул. Волшебник поднял посох к небу, и одинокая молния ударила в том месте, где находились темные приспешники. В небе пронеслась яркая вспышка и озарила светом пустошь.
Но когда дикие земли снова погрузились во мрак, яркие огоньки друг бесследно исчезли. Никто не пошевелился, не произнес ни слова. Каждый ждал неожиданного нападения и не давал себе расслабиться ни на минуту.
Из леса так никто и не появился. Эделар закрыл глаза, но не увидел никого из мертвых.
- Ни заблудших тебе душ, ни рыцарей смерти... что ж, я ожидал большего... - Эделар опустил меч и направился к лестнице, ведущей вниз.
- Как бы то ни было, нам очень повезло! А эта женщина со сковородкой... теперь навсегда в моём сердце! - расплываясь в улыбке, произнес Деймор.
Услыхав подобное бесстыдство, кухарка отодвинула своего возлюбленного в сторону, и тюкнула гнома по голове.
- Ишь какой! Я тебе покажу, как на замужних девушек слюни пускать!
Деймор взглянул на озлобленную кухарку и его любовь исчезла бесследно, также, как и похмелье. Он еще долго носился по двору от запущенных в него сковородок, чашек и конечно, от самой взбесившейся женщины.
Когда все более-менее утряслось, Мириэль и Ариэлла применили магию для защиты жителей поселения. Пока эльфийки шептали заклинания,
Арвинд подошел к Эделару и сел рядом на небольшое бревно.
- Все же ты молодец, мой мальчик. Я не ошибся в тебе, - старик улыбнулся и посмотрел на принца. - Твоё обучение закончилось... Время играет против нас, - Арвинд тяжело вздохнул, и с грустью посмотрел на Эделара.
- Что же мне делать дальше? Еще несколько таких нападений, мы не сможем пережить. Даже имея на вооружении дракона, тягаться с тьмой, что разрастается по диким землям, и с каждым днем становится все сильнее - бессмысленно...
- Ты никогда не должен так говорить! - глаза волшебника сверкнули. - Запомни мой юный друг: ты не просто человек, не просто воин, готовый защищать своих людей, ты - будущий король! Тебе непозволительно даже думать о таких вещах! За тобой будут охотиться все: орки, люди, эльфы и темные стражи, не доверяй посторонним... -
Спустя мгновение старик добавил: - Посмотри на них, - он указал рукой в сторону его товарищей.
Ты дорожишь ими? Далион, Деймор, Грум, Ариэлла и Мириэль. Если да, то бери всех, кого сможешь! Всех, кто согласится пройти с тобой этот тяжкий путь. Вместе вам будет легче преодолеть все преграды, а их поверь, будет еще много...
- Спасибо вам за то, что всегда верили в меня. Я даже не знаю...
- Знаешь! Как только ты получишь Белиар, займешь трон, что по праву принадлежит тебе, уничтожишь зло и восстановишь порядок в своих землях, для меня это будет наивысшей наградой мой мальчик! - Арвинд вытащил из рукава старый свиток и протянул Эделару.
- Что это? - Эделар удивленно уставился на волшебника, и взял свиток в руки.
- Тебе пора отправляться в путь. Передашь этот свиток отшельнику. Его ты найдешь на "Острове Тысячи Душ". С моря к нему не подобраться, но я знаю другой способ.
- О чем шепчетесь? Что скрываете? - Деймор со своими братьями нагрянул довольно неожиданно. Вся троица уставилась на свиток.
- Да чего скрывать... пора двигаться в путь, - Эделар встал и заглянул в глаза каждому гному. - Дорога таит в себе опасности, мне бы пригодились боевые товарищи.
- Куда направимся? - улыбчиво произнес Грум. Далион немного призадумался и почесав бороду произнес:
- Хм... знаешь Эделар, мы очень далеко от дома. Мы застряли здесь, в диких землях, куда привел нас шторм. Привыкли к вам, сражались плечом к плечу, ели и пили за одним столом. Каждый из нас обрел в твоём лице хорошего боевого товарища и просто друга, и я не знаю, суждено ли нам вернуться домой, но я хочу тебе помочь, - Далион крепко пожал руку Эделару.
- Хорошо, ну а ты Деймор, Грум? Вы поможете мне вернуть "Белиар" и восстановить порядок в моих землях?
- Ну-у-у... Да! - недолго думая произнес гном. - Только прихвачу пару бутылок и боевой топор! - Деймор мигом помчался в дом.
- Куда вы туда, и я... - тяжело вздыхая, произнес Грум. Эделар наклонился к маленькому гному.
- А что же ты переживаешь? Никто не даст тебя в обиду, мой друг.
- Дети... мы с ними всегда играли вместе. Я хочу попрощаться с ними... Я скоро! - Грум умчался к малышам, к которым так привязался за это время.
Сборы не заняли много времени. Каждый взял себе заплечный мешок, положил в его еду и воду, не забыв и про оружие. Уже спустя полчаса гномы вместе с Эделаром стояли посреди Элдорана. Люди вышли из домов, чтобы проводить путников и попрощаться. У многих женщин выступили слезы, и даже Мик не выдержал и крепко обнял каждого. Дети никак не хотели отпускать Грума, накинувшись на него и крепко сжимая гнома в своих объятиях.
- Мириэль, нам пора, - Эделар нежно взял жену за руку.
- Я люблю тебя Эделар. Куда бы ты не пошел я буду следовать за тобой, - Эльфийка ласково улыбнулась.
- А про сестру свою не забыл? - Ариэлла подошла ближе к принцу и обняла его так крепко, насколько ей хватило сил. Нархан возвышался над ними, словно непреодолимая гора. Он бросил короткий взгляд на Эделара и немного нахмурился.
- Прощай сестра, - кратко промолвил принц.
- Не вздумай так говорить! Мы обязательно встретимся, вот только наведу марафет в орочьем поселении... Правда зеленый? Надерем твоим братьям что-нибудь упругое! - Она захихикала, глядя на недовольного орка.
- Береги её, - Эделар протянул руку Нархану.
- Я отдам за неё жизнь Эделар! - громко произнес орк и ответил крепким рукопожатием.
Даже несмотря на то, что племена людей и орков воевали уже много лет, в глазах Нархана, Эделар видел добро. Этот орк совершенным образом отличался от своих зеленокожих собратьев, глупых, ведомых только необузданной яростью и ненавистью к другим расам. Принц поверил его словам, иначе, если бы орк затевал что-то неладное, его сестра не добралась бы до Элдорана живой.
Эделара охватило беспокойство. Он боялся оставлять этих людей, да и не очень-то хотел. За время пребывания в поселении они стали ему как родные. Но принц был уверен, что оставаться здесь больше нельзя, вспоминая слова своих родителей. На его плечи возложена опасная миссия. До тех пор, пока он не взойдет на трон, его люди обречены на страдания. Белиар должен оказаться в руках своего хозяина, и нельзя, чтобы кто-то другой завладел такой силой, что способна подвергнуть смерти целые народы.
Еще многое ему предстояло узнать. Страх перед неизвестностью одолевал людей еще задолго до его рождения, но эту боязнь необходимо было побороть, и сделать это, как можно скорее.
Эделара утешало лишь то, что рядом с ним находятся верные друзья и хорошие боевые товарищи. Каждый из них хорошо показал себя в сражении с орками, "И даже тьма не способна нас уничтожить" - промелькнула мысль в голове Эделара.
Еще раз посмотрев на каждого из своих друзей, он молча улыбнулся и одобрительно кивнул. В этот момент его сердце охватило чувство уверенности, а беспокойство растворилось во мраке звездного неба.
Великий волшебник рукой очертил дугу, кристалл в его посохе ярко вспыхнул и открылся портал. Он издавал звуки, нехарактерные ни одному живому существу, или даже магическому заклинанию, которые ему доводилось слышать и видеть.
Портал напоминал арку, с синеватым вихрем внутри. Она была обрамлена рамкой, переливающейся золотистыми и серебристыми оттенками. - Вам пора... - Арвинд стоял рядом и еще раз посмотрел в глаза Эделару. - Помни сын мой, во что бы то ни стало, ты должен завершить начатое.
Да защитит вас всемогущий создатель...
Эделар крепко обнял своего учителя. Он дал клятву Арвинду, что обязательно вернет в земли Астарда мир, а тьма будет изгнана из мира живых.
Принц просунул руку внутрь портала, и уже через мгновение исчез. Вокруг него была непроглядная тьма, а вокруг тела бушевал сильнейший вихрь, не давая возможности даже пошевелить руками или ногами.
Мириэль вошла следом, после неё Далион, а Грума пришлось запихивать туда пинками, ибо малыша жизнь к такому не готовила.
Последним вошел Деймор, после чего портал захлопнулся, а на его месте остались тысячи золотых звездочек, которые вскоре бесследно исчезли.
Глава 13. Остров Тысячи Душ.
Бренетон. Земли Астарда

Рядом с замком Бренетон находилась тренировочная площадь. Стрелки и воины Астарда оттачивали мастерство владения оружием. Небольшая поляна, отведенная для тренировок, наполнилась лязгом мечей и топоров. От тяжелых ударов, наносимых рыцарями, разлетались деревянные щиты. Молодые воины падали на землю, затем вставали и продолжали бой с более сильными противниками.
Грегор стоял на возвышении, в тени высоких и пышных деревьев. Лучи солнца обдавали воинов своим теплом, но наслаждаться ими было некогда. Солдаты готовились к походу в дикие земли, и старались держать себя в форме. Вскоре подоспел МакКонел. Сегодня он решил предстать перед своим королем во всей красе, нарядившись в короткую огненно-красную тунику с длинными рукавами, подпоясанную на талии. Ткань была покрыта узорами из позолоченной и серебряной нити, а по земле волочился плащ такого же цвета.
Он крепился на груди при помощи серебряной застежки с изображением медведя, а по краям её украшала золотая кайма.
- Все готово мой король. - Тихо произнес советник. - После долгих экспериментов, все же удалось подчинить душу Адеона. Некогда великий волшебник, сейчас, не более чем марионетка, - МакКонел хищно улыбнулся и взглянул на поляну.
Рыцари продолжали биться, не смотря на изнуряющую жару. Король Грегор приказал закончить тренировку и отправил три десятка воинов отдыхать. На рассвете им предстояло выдвинуться в дикие земли.
Пять долгих лет воины не выходили за пределы Астарда, а теперь им суждено было пройти по самым опасным местам, и возможно встретить свою смерть.
- Видел ли ты несколько дней назад яркую вспышку за пределами барьера? - Грегор повернулся к советнику.
- Да ваше высочество. Мальчишка выдал себя, - коварная ухмылка МакКонела не сходила с уст.
- Скажи солдатам, пусть сегодня они проведут ночь, как и подобает великим воинам! Дай им по несколько золотых, позаботься чтобы они не нуждались ни в еде, ни в ласках, а вино должно литься рекой!
- Да, милорд, - главный советник удалился исполнять поручения Грегора.
Ближе к ночи, солдаты отправились в Доларан и как следует принялись отмечать будущие победы. Сладкое вино наполняло чаши каждого воина. Кувшины один за другим носили из погреба. Их опустошали под музыку, наполнявшую таверну. Пахло жаренным мясом. Воины пили, ели и наслаждались лаской девушек легкого поведения. Сегодняшняя ночь принадлежала только им.
Каждый понимал, что многие не смогут пройти весь путь, и вернуться не все, ведь опасности поджидают их на каждом шагу. Дикие хищники, орки, гоблины, а возможно и древние гиганты. Кто знает, чем обернется для них поход по чужим землям. И сегодня воины решили отдохнуть на славу, полностью отдавая себя в руки удовольствию.

После дивного пира и небольшого отдыха, с первыми лучами солнца, рыцари собрались на главной площади Доларана. Всадники в черных латах не шелохнувшись ждали своего короля.
Площадь была окружена небольшими, каменными домами с черепичной крышей, а посреди них возвышался древний собор. Несколько высоких башен с заостренными шпилями, уже вовсю полыхали под лучами кровавого рассвета.
Люди боялись выходить из своих домов, и ждали пока Грегор со своими вассалами покинет Доларан. Карканье воронов, что собрались на вершине собора, нагнетали и без того тревожную атмосферу, но рыцари не обращали на них никакого внимания, и лишь черные жеребцы изредка постукивали копытами по брусчатой дороге.
Когда король Грегор наконец предстал перед своими воинами в тяжелых латах, украшенных позолотой, он поднял меч высоко над головой и всадники поприветствовали своего милорда боевым кличем. Сотни черных воронов взмыли в небо, и закружились над рыцарями, словно в танце, затмевая собой небосвод.
Грегор поднял взгляд и его глаза наполнились всеми красками гнева. В них промелькнула: ярость, бешенство, лютая злость и презрение к своему племяннику. Сегодня он наконец закончит начатое и сотрет с лица Астарда любые упоминания о принце и его отце, но для этого, необходимо было найти в мальчишку.

Рыцари верхом на черных жеребцах неслись галопом по плодородным землям мимо маленьких деревень и небольших городов. Солдаты приветствовали Грегора, люди оборачивались и их взгляд устремлялся на проезжающего мимо узурпатора, что держал в страхе весь свой народ. Несколько дней прошло с того момента, как они вышли за ворота Доларана. Мятежники несколько раз нападали на проезжающую колону рыцарей. Души нескольких элитных воинов короля Грегора, отправились в царство мертвых. Мятежники потеряли около двух десятков человек, а те, кто отдали свою жизнь за свободу, и в загробном мире не дадут покоя своим врагам. На пятый день пути, Грегор вместе со своими воинами подошел к барьеру.
Стена, сотканная из магической энергии, простиралась на десятки лиг в обе стороны. Казалось ей нет конца. Барьер скрывался где-то за облаками, и даже самые высокие горы Астарда не шли с ним ни в какое сравнение. Всадники слезли со своих жеребцов, чтобы дать им немного отдохнуть. Грегор приказал разбить лагерь неподалеку от того места, где струился водопад. Пышная листва прикрывала воинов от знойной жары. После длительного пути их силы были на исходе, а лошади набросились на зеленую сочную траву, словно увидели её впервые в жизни.
МакКонел крепко привязал Адеона к дереву, а сам уселся возле костра вместе с остальными солдатами. Воины поклонились Грегору и его главному советнику. Трое солдат отправились на охоту, взяв в собой длинные луки и пару колчанов со стрелами. Несколько часов охотники отлавливали дичь в густых лесах Астарда, и уже ближе к ночи, принесли в лагерь огромного кабана. Они настолько устали, что ноги готовы уже не чувствовали ног.
Еще несколько человек несли вахту неподалеку от лагеря, чтобы в любой момент быть готовыми к нападению мятежников.
Яркий лунный свет разгонял полуночную тьму, и сидя у костров, воины травили байки и рассказывали последние новости, которые им довелось услышать при патрулировании границ.
Грегор отошел подальше от своих вассалов и наслаждался тишиной. Он находился у самой кромки леса, и вглядывался в дикие земли. Магический барьер был прозрачным, и переливался золотистыми красками. За ним простиралась неизведанная и опасная земля. Можно было лишь догадываться, что происходило на той стороне последние несколько лет. Король обернулся и взглянул на Адеона. Некогда великий волшебник превратился в подобие ходячего мертвеца. Он сильно исхудал, его кожа стала грубой, а взгляд сделался холодным. Адеон смотрел прямо перед собой, и что-то бурчал. Маг потерял рассудок. Он уже не был человеком, а его жизнь казалось, вот-вот оборвется.
Грегор нисколько не переживал из-за этого. Этот человек не отличался сентиментальностью и милосердием. Каменное сердце, зависть, и гнев превратили Грегора в монстра, которому свойственно идти по головам людей ради достижения своей цели. И сейчас он мечтал, как отправляет Эделара к его отцу.
На рассвете все позавтракали, снарядились и подошли к границе диких земель. МакКонел подвел мага и шепотом произнес заклинание. Адеон повиновался приказу и прислонился рукой к магическому барьеру. Он потратил остатки жизненных сил на открытие портала, потом сел на колени и в последний раз вдохнул свежий, лесной воздух в свои легкие. Адеон закрыл глаза и упал на землю. Его безжизненное тело так и осталось лежать нетронутым, пока солдаты вместе со своим королем проходили через границу.
- Ты хорошо поработал советник. По возвращению в Бренетон я одарю тебя золотом. Возьмешь столько, сколько сможешь унести, - Грегор ухмыльнулся и прибавил скорости, быстро оторвавшись от своих воинов.
МакКонел гордился собой. Хоть у него не было достаточно знаний, чтобы считаться великим волшебником, но кое-что он все же умел. Его черная магия воздействовала на сознание человека, и тот выполнял любой его приказ. Советник также научился призыву душ из загробного мира. Черная магия давала большие возможности, но за все рано или поздно приходится платить. МакКонел прекрасно это понимал, но останавливаться было уже слишком поздно.
Воины ступали по диким землям, то и дело оглядываясь по сторонам. Здесь не было слышно пения птиц, здесь не росла густая, зеленая трава, лишь мертвые деревья раскинули свои длинные ветки по обеим сторонам дороги. Густой туман окутал дикие земли, словно покрывало.
Грегор двигался на запад, в сторону моря. Он не видел иного пути. Не так-то много было мест, где люди могли обосноваться и отстроить небольшое поселение. Эти земли не годились для жизни простым смертным, а море способно было дать пищу, и даже в самые тяжелые времена, люди могли не беспокоиться о её нехватке.
И все же его удивляло то, каким образом, людям, покинувшим руины Лорендела удавалось прятаться столько времени. Эти мысли не покидали его последние несколько дней.
Всадники двигались медленно, пытаясь не привлекать к себе внимания со стороны хищников. Король Грегор приказал не останавливаться, сегодня они должны дойти до поселения, закончить начатое и вернуться обратно.
Спустя несколько часов, они подошли к стенам Элдорана. В нескольких сотнях метров Грегор обнаружил мертвую землю. Она была словно выжженной. Деревья почернели, а по их некогда могучим стволам стекала огненно-красная смола. Он посмотрел на МакКонела и хищно улыбнулся.
- 'День красной луны уже близок', - произнес король. Советника это нисколько не утешало. Каждый понимал, что принесет этот кровавый день... Воины натянули тетивы и несколько стражников Элдорана оказались на сырой земле. Другие рыцари перелезли через стены, отвлекая на себя последних защитников, и открывая ворота в Элдоран.
Спустя несколько минут все было кончено. В живых остались лишь женщины и дети.
Магистр Арвинд встретил гостей ярким лучом света, пронзившим тела нескольких воинов, словно копьё, но тут же получил сильней удар в спину.
Старик выронил посох и упал на холодную, мокрую землю. Грегор не собирался убивать мага. Ему необходимо было попасть в родные земли, а Арвинд единственный кто мог ему в этом помочь.
- Где мальчишка? - Грегор наклонился над стариком и замахнулся рукой, но старик лишь плюнул ему в лицо.
- Старый, добрый Арвинд. Ну зачем же так грубо? - Король ударил волшебника железной перчаткой, и у старика на губе выступила кровь.
Ты видимо не понимаешь с кем имеешь дело, глупый старик! Начинайте рубить головы детям, а после - женщинам! - Грегор метнул взгляд в сторону своих рыцарей.
- Ты все мне расскажешь, или они умрут в страшных мучениях! - и тут же снова переключился на Арвинда.
- Эделара здесь нет... - прохрипел старик.
- И где же он, позволь узнать?
- Далеко отсюда! Скоро он добудет 'Белиар' и снесет голову с твоих плеч.
- Ну, это мы еще посмотрим... - ухмыльнулся Грегор. - Обыскать здесь всё! Мальчишка не мог далеко уйти!
Остров Тысячи Душ.

Эделар закружился в невесомом пространстве. Он плыл, словно по течению, потеряв ход времени. Казалось, оно тянулось бесконечностью, а вихревой поток, струящийся вокруг его тела, продолжал уносить Эделара в неизвестность.
Неожиданно, что-то коснулось его и ноги, и принц вздрогнул. Он не мог повернуть голову. В сознание начали проникать самые ужасные создания, порождаемые его воображением. Сердце на мгновение сжалось.
В глаза ударил яркий свет и Эделар в миг очутился на холодной земле. Приоткрыв веки, он попытался разглядеть хоть что-нибудь, но глаза все еще застилал туман.
Тело было расслабленным настолько, что совершенно не хотелось вставать, и даже шевелить руками.
Он услыхал гулкий звук открывшегося портала, и почувствовал, как кто-то упал ему на спину. Следом из невесомости выпал Далион, а за ним Деймор и Грум.
Один кубарем покатился вниз с небольшого холма, другой плюхнулся рядом с Эделаром, а Грум влетел в дерево и застыл, крепко обняв его обеими руками, словно самую ценную вещь.
Мириэль кое-как поднялась на ноги. Эделар, стиснув зубы, последовал её примеру. Голова до сих пор кружилась, а земля казалось, готова была уйти из-под ног.
Ребята постепенно приходили в себя, и как только сознание вернулось, они все вместе решили расположиться у кромки леса. Природа на этом острове отличалась от диких земель. Повсюду раскинулись равнины, усеянные высокой зеленой травой. Лицо обдувал слабый, прохладный ветерок, воздух наполнился летней свежестью. Высокие, пышные ветви деревьев, прикрывали от палящего солнца.
Вдалеке виднелись заснеженные горы, вершины которых скрывались за облаками.
В низовьях холмов, где расположились путники, простиралась широкая река, уходившая куда-то в даль. Вода была прозрачной и чистой, где каждый смог бы увидеть своё отражение.
Эделар услышал журчание воды, и взяв с собой три фляги, направился вниз по склону.
Говорить было трудно. Горло пересохло, и организм нуждался в воде. Ребята побросали рюкзаки, прихватив с собой только оружие и направились в след за Эделаром.
Никто не проронил ни слова. Мириэль оглядывалась по сторонам и удивлялась нетронутой природе. Она столько времени провела в диких пустошах, что уже и не надеялась в ближайшем будущем снова оказаться в таком райском уголке.
Далион и Деймор переглянулись, бросили оружие на землю и с разбегу нырнули в прохладную воду. Грум последовал за ними, но споткнулся и дико визжа, проехался на пузе по склону холма.
Гномы, смеясь плескались в реке. Эделар наполнил фляжки и одну из них отдал Мириэль. Девушка схватила её обеими руками и сделала несколько больших глотков.
Эделар улыбнулся и тоже испил прохладной воды. Ему показалось, что на свете нет ничего вкуснее, кроме разве что, жаренного мяса. Желудок заурчал, и в воспоминаниях всплыл сладостный аромат.
- Пора бы и пообедать! - прокричал принц своим товарищам, и они тут же по выныривали из реки.
- Моё! - воскликнул Грум, гребя руками изо всех сил. Гномы быстро оделись, и не успев просушиться, умчались вверх по склону.
Эделар остался наедине с Мириэль, и взяв его за руку, нежно прижал к себе.
- Наконец-то мы можем побыть наедине, - принц ласково шепнул на ухо эльфийке.
- Ты греешь мне душу, любимый, - Мириэль робко улыбнулась, и они обе уселись на белый песок.
- Знаешь, мне до сих пор не верится, что нас окружает девственная природа. Я так долго мечтал снова увидеть все это...
- Да, ты прав. Здесь и правда очень красиво, - Мириэль положила голову на плечо Эделара и взяла мужа за руку. - Но еще сложнее поверить в то, что у меня есть такой красивый и сильный муж. Я сразу разглядела доброту, исходящую из твоего сердца.
Эделар взглянул в её блестящие глаза и улыбнулся в ответ. Мириэль была права, в это и правда верилось с трудом, но все же так случилось, и Эделар нисколько об этом не жалел. Он полюбил эльфийку, хоть и не всегда показывал своих чувств.
Прячась за холодной маской, ему казалось, что так будет лучше для обоих, но как же сильно он ошибался. Глупый мальчишка... Эделар еще не понимал, насколько серьезно все то, с чем ему пришлось столкнуться. Лишиться жизни, или снова потерять родных ему людей, вовсе не хотелось, но жизнь могла подкинуть сюрпризов в любой момент. И ведь никогда не знаешь, проснешься ли завтра, увидишь ли восход солнца, сможешь ли снова прикоснуться к любимому человеку...
Эделар твердо для себя решил, что лучше сразу говорить о своих чувствах, и не откладывать в долгий ящик слова, что могут согреть душу любимому человеку.
Это очень важный момент в жизни принца. С годами, он еще многое осознает, а пока мудрость подбирается к нему медленными шажками, Эделар может вкусить всю прелесть молодости.
Мириэль прижалась к Эделару, и их губы сплелись в страстном поцелуе. Они наслаждались столь приятным моментом, лаская друг друга, пока
Грум не окликнул их с вершины холма:
- Надо кушать! Опоздаете, все будет моё! - малыш хихикнул и умчался в сторону кромки леса.
- Да, он прав. Неплохо было бы перекусить... - скривился принц.
- Подожди, - эльфийка опустила голову. - Ты же помнишь о моём проклятии? Я уже давно не подпитывалась энергией. Оно убьет меня, я чувствую...
Эделар еще раз обнял Мириэль.
- Я не позволю этому произойти, - шепнул он на ухо эльфийке.
- Ты же помнишь тот день, когда сражался со стражами туманного леса? - по её щеке скатилась слеза. - Так вот, это и есть моё проклятие. Я помогала тебе их одолеть, хотя сама же, подставила тебя под угрозу...
- Хм. Так вот значит, как оно действует... - призадумался принц. - И мертвая земля, я так понимаю, тоже твоих рук дело?
- Да, - Мириэль еще крепче прижала Эделара к себе.
- Подкинула ты нам задачу... Сегодня же отправимся на поиски старого мудреца. Возможно он сможет помочь.
Эделар поцеловал эльфийку в губы, и вытер слезы с её щек. Через несколько минут, они оба присоединись к гномам.
Костер разгорелся, а языки пламени обдавали жаром, надетые на железные прутья, куски сочной рыбы. Посреди них висел чан, и Далион весело прихлебывал рыбную похлебку.
Деймор провалился в сладкий сон, положив под голову мешок с мягкими покрывалами, а Грум так и норовил стянуть что-нибудь повкуснее, как только Деймор отворачивался.

Хорошенько перекусив, ребята собрали сумки, взяли оружие и направились в глубь леса. Среди высоких, и пышных ветвей мелькали странные существа, похожие на птиц. Но никому еще не приходилось видеть ничего подобного. Они прыгали по деревьям, помогая себе во время прыжка короткими крыльями, постоянно озираясь на путешественников.
Лес наполняли мурчащие звуки неведомых до ныне зверьков. Они разглядывали ребят, но стоило кому-то повернуть голову, как зверьки тут же пропадали из виду.
- Держите ухо востро, неизвестно, что нас здесь поджидает, - пробурчал Далион, достав секиру из-за спины.
Эделар вместе со своими товарищами шел по тропе, в направлении места, куда указывал магический свиток. На старой бумаге мелькал синий огонек, но Эделар видел, как он становится ближе по мере их продвижения. Под ногами расстилалась высокая трава, а по обеим сторонам узкой тропы мелькали красные и синие бутоны цветов.
Стоило Мириэль дотронуться до лепестков, как они тут же резко сворачивались, прячась в густой траве. Они так понравились эльфийке, что они никак не могла оторвать взгляда от дивных цветов, продолжая тыкать пальчиками в лепестки. Эделар, в какой-то момент взял её за руку и попросил вести себя тише. Бутоны, перед тем как свернуться и затеряться среди травы, издавали хлопок.
Преодолев две лиги по бескрайнему лесу, он все же решил расступиться, и ребята уткнулись носом в высокие холмы, после чего быстро вскарабкались вверх по склону.
В лесу все еще слышалось глухое мурлыканье, но здесь воцарилась зловещая тишина, словно никто из живых существ дальше не осмеливался соваться.
В низине раскинулись болотистые топи, окутанные туманом. Вся поляна была усеяна надгробиями, среди которых возвышались могучие стволы мертвых деревьев. Лучи солнца не могли просочиться сквозь туман. Свежий лесной воздух сменился смрадом, а твердая земля готова была в любой момент уйти из-под ног.
- Не нравится мне здесь... - буркнул Деймор.
- Это место, оправдывает своё название, - кивнул Далион, глядя на Эделара.
- Это лишь препятствие, которые мы должны преодолеть, если хотим добраться до нужного места.
- И сделать это желательно до заката, - согласилась Мириэль.
Ребята устремились вниз по склону, и стоило им ступить на мертвую землю, залитую водой, как в небе раздался раскат грома. Капли дождя струились по коже, одежда быстро намокла, но путников это не остановило. Эделар огляделся вокруг и заметил небольшие островки, где земля все еще могла быть твердой.
Он начал перепрыгивать с одного на другой, пробираясь далеко в глубь сквозь болотистые топи. Мириэль последовала его примеру. Следом за эльфийкой пошли гномы.
Тяжелые заплечные мешки, и оружие, болтавшееся на боку, препятствовали быстрому ходу.
Далион чуть было не соскользнул с островка, и не провалился в болото. Деймор и Грум протянули ему руки и помогли вытащить своего соратника из трясины.
Под ногами чавкала размокшая, сырая земля. Эделар то и дело соскальзывал, но скрепя зубами поднимался и продолжал путь. Он дождался Мириэль, помогая пройти сложные препятствия. Хотя эльфийка превосходила мужа в прыжках и скорости, принц не мог оставить её одну, боясь, что с любимой может что-то случиться.
Пройдя половину пути, Эделар обернулся. Гномы находились через два островка, усевшись отдохнуть. Они помахали рукой и Далион прокричал:
- Давайте немного отдохнем! Впереди еще тяжелый путь!
Эделар кивнул, и они с Мириэль расположились под высоким деревом. 'Не самое приятное место для отдыха' - подумал про себя принц, оглядываясь по сторонам.
Одежда промокла насквозь, в сапогах раздавалось хлюпанье, ноги замерзли, и единственной радостью, что согревала душу, была его любимая. Эделар взял Мириэль за руку и прижал к себе.
'Не волнуйся, скоро мы покинем это богом забытое место'.
'Я люблю тебя', - раздался ласковый голос эльфийки.
Через мгновение послышался глухой стук. Сначала один, потом еще несколько раз, а уже спустя несколько секунд, он напоминал барабанную дробь.
Эделар быстро подскочил, сбросил сумку и выхватив меч, крепко сжал рукоять обеими руками. По телу пробежала холодная дрожь. Эльфийка стояла за спиной, боясь пошевелиться.
Из-под земли показались чудовищные руки. Они выкорчевывали надгробия, рыхлили землю, поднимаясь из своих могил. Крышки деревянных гробов лопались, под воздействием темной магии, выпуская своих приспешников на свободу.
Эделар махнул гномам, и те мигом примчались на подмогу. Они встали в круг, прикрывая друг другу спины.
Деймор и Грум выхватили двусторонние секиры, Далион же, решил использовать парные клинки. Мириэль полагалась исключительно на свои знания. Эльфийка неплохо справлялась и без посоха, причиняя своим врагам неимоверный ущерб, древними заклинаниями.
Мертвые медленно выходили из тысячелетней спячки. Кости хрустели, внутренности свисали до земли, а у некоторых опадала челюсть при виде эльфийки в намокшем от дождя платье.
Они все разом обернусь в сторону Эделара, в их глазницах зажглись огоньки, и мертвецы двинулись в сторону живых.
- Уничтожим эту падаль! - вскрикнул Деймор.
- Разбросаем их ошметки по всем топям! - Поддержал Далион.
Грум выхватил боевой топор и размазал голову одного из падших по стволу дерева. Сжег магией огня трех ненавистных мертвецов и когда рука Мириэль опустилась ему на плечо, он вздрогнул и детский визг разнесся по болотистым топям.
Он дико визжал еще несколько секунд, прежде чем осознал, что все это ему почудилось.
Эделар устремился на встречу падшим. Ловко орудуя мечом, он сделал взмах и снес голову одному зомби.
Гномы устремились следом, выкрикивая матерные слова на своём языке, а Грум, продолжая дико визжать протаптывал себе дорогу в неизвестном направлении. Ярости малыша с лихвой хватило, чтобы размазать голову одного из падших по стволу дерева, и нанести еще несколько мощных и быстрых ударов, которые даже для мертвых оказались последними.
Мириэль зажмурилась и в какой-то момент, её что-то с бешенной силой столкнуло с маленького островка. Эльфийка упала в болото, и вода накрыла её с головой. Девушка прохрипела, захлебываясь тиной, но в порыве битвы никто не ответил на её зов.
Деймор провел секирой по дуге, разрубив еще одно создание тьмы, и обернулся в сторону малыша. Он был настолько удивлен тому, сколько падших убил Грум, что не заметил нападения со стороны.
Рука крепко сжала его плечо и Деймор охнул от боли, а когда повернулся, чтобы нанести еще один удар, падший рассыпался в прах.
Неведомая сила уничтожала восставших мертвецов, с невообразимой скоростью. Их тела рассыпались, превращаясь в горстки пепла.
Ребята замерли, и стоило Эделару обернуться в сторону, где стояла его возлюбленная, в висках тут же отдалась сильнейшая боль. В глазах блеснули искры, словно по наковальне ударили кузнечным молотом.
- Живо-о-й... - в голове эхом раздался незнакомый голос. - Кто ты дитя? Зачем ты пробудил нас?
- Я наследник Астарда, принц из рода 'Черных волков', - ответил принц, пытаясь подавить головную боль.
- Ты пробудил мертвы-ы-х... - прошипел незнакомец, и боль усилилась.
- А-а-а! Хватит! - Эделар сжал рукоять меча, и тот засиял светом создателя. Боль в миг прекратилась, и принц поднялся на ноги, тяжело дыша.
Я не знаю кто ты, и зачем ты проник в мой разум! Я пришел сюда, чтобы встретиться со старцем! Отшельник находится здесь, и я найду его! - громогласно взревел Эделар.
Перед ним образовался силуэт, сотканный из тумана. В одной руке он держал длинный меч, а в другой щит. Его прозрачное тело было облачено в тяжелые латы.
- Хм-м-м... - прохрипел рыцарь. - Зачем он тебе?
- Моим землям грозит опасность. День красной луны уже близок, и тьма пытается уничтожить все живое!
Эделар нигде не увидел Мириэль и гневно взглянул на рыцаря.
- Где моя жена?!
- Проклята-а-я, - осклабился страж. - Ей не место на нашей земле. Ты привел проклятую...
- Отвечай! Или я клянусь, отправлю твою душу в чертоги тьмы! Где она?! - Эделар разгневался не на шутку.
Гномы встали рядом с принцем, приготовившись атаковать. Эделар, не дождавшись ответа, ринулся в бой и стоило ему замахнуться, как послышался голос старика:
- Остановись юноша!
Эделар смотрел в глаза бессмертному рыцарю, приставив оружие к его горлу.
- Готхрам, отпусти эту девушку! Она не угроза нам... - произнес старик. Рыцарь оскалился, но спустя мгновение высвободил энергию из своей руки, и Мириэль, пытаясь откашляться выползла из болотной трясины. Эделар, сложив меч в ножны, ринулся к своей возлюбленной. Он за несколько секунд преодолел препятствия и сел рядом с Мириэль, подложив руку под её голову.
Девушка вся была измазана в грязи, одежда полностью промокла, а на волосах повисла тина.
- Любимый..., - дрожащим голосом произнесла Мириэль.
- Не бойся, я с тобой, - Эделар склонился перед её лицом и нежно поцеловал в губы.
Глава 14. Пламя богов разрушения.
Мертвые земли Астарда. В шестидесяти лигах от Хэмингарда.

Нодерштайн долгие годы находился в заточении диких земель. Полуразрушенный, заросший лианами, давно потерявший своих хозяев и казалось, обреченный на вечное одиночество, снова почувствовал себя нужным.
К нему боялись приближаться, его обходили стороной. Замок источал сгустки темной энергии, в попытках призвать нового хозяина.
Даже могущественные огры и их зеленокожие собратья, не осмеливались перешагнуть границу с мертвыми землями.
Никто не помнил его последних хозяев, и не знал, куда они подевались. Разные слухи ходили об этом месте.
Люди и эльфы окрестили его проклятым. Он явился созданием самого бога разрушения, что вложил первобытную силу при возведении "каменного дитя".
Кто-то слышал голос, манящий за собой, но тех, кто решался откликнуться на его зов больше не никто не видел.
Что именно скрывалось внутри замка оставалось загадкой на протяжении нескольких веков.
Нодерштайн терпеливо ждал все эти годы, а когда вновь обрел хозяина, то передал ему часть божественной силы Дагнея, поклявшись служить своему новому повелителю.

Чуть больше пяти лет назад, сюда, в забытое самим создателем место, набрел странник. Он шел несколько дней, стараясь оторваться от погони, чтобы в итоге оказаться, как можно дальше от бесконечных войн.
Голодный и обессиленный он рухнул перед вратами Нодерштайна и потерял сознание перед тем, как в его голове пронесся величественный голос незнакомца.
- Теперь это земля мертва, как и я сам... - на Немира нахлынули воспоминания, и лишь кровь недавно убитого человека, не успевшая засохнуть на его губах, сменяла горький привкус еще незалеченных душевных ран.
- Мне казалось, ты уже лишился её... а мыслишь подобно человеческому отрепью... - словно читая его мысли, произнес темный жрец.
Стоя на стене замка, Немир вглядывался в даль, окутанную вечным туманом. Омерзительный запах смерти преследовал его попятам. Мертвая земля простиралась на многие лиги. Пейзаж изменился с тех пор, как он связал свою душу с темным замком.
Трухлявые стволы деревьев уже не казались такими могучими, как прежде.
Огненно-красная смола все еще стекала с них, впитываясь в землю. С её помощью, воины вновь прибывали в мир живых, чтобы продолжить служение новому господину.
Черный ворон сидел на плече Немира, но стоило жрецу подойти ближе, как птица тут же расправила крылья и в её глазах вспыхнуло зеленое пламя.
- Уйми свою курицу, иначе от неё останутся лишь перья, - недовольно буркнул Халдред.
Немир взглянул на старца, протянул ворону кусочек сырого мяса, и тот взмыл в небо.
Жрец был невысокого роста. Его длинные, пепельные волосы спадали до плеч. Каменное сердце не знало страха, боли и милосердия, а холодный взгляд, будто пронизывал насквозь.
Старик заставлял Немира вздрагивать каждый раз, когда тот появлялся без предупреждения.
Его лицо покрывала морщинистая кожа и старые шрамы. Длинные пальцы крепко обхватывали магическое оружие в форме диска, поделенного на четыре небольшие секции. Белые, черные, зеленые и синие языки пламени бросались из стороны в сторону, словно пытаясь вырваться из вечного заточения.
Халдред смог подчинить себе пламя богов разрушения, и Немир до сих пор не понимал, как его учителю это удалось. Тьма полностью поглотила душу жреца, а теперь и Немиру настало время распрощаться со своей душой, и полностью посвятить себя служению темной богине.
- Твоё войско слишком слабое, - продолжил жрец. - Пора бы признать, что эта никчемная армия позорит всех моих предков, что служили Тьме многие годы.
- Древний лич, если ты помнишь, имел в своём войске простых падших, а в моем распоряжении еще более могущественная армия! - нежелание признать Немира лучшим учеником, и правителем, приводило его в бешенство.
Немир положил руку на каменную стену, заставляя мертвых пробудиться и разорвать оковы в царстве мертвых.
Темная магия потоком хлынула со стены Нодерштайна, обволакивая землю, и спустя мгновение, падшие вновь пробудились.
Перед замком стояла армия превосходящая войско Танатоса в несколько раз. В их глазницах бурлило пламя. Новые доспехи и оружие переливались всеми красками ярости и гнева, словно в них таились души живых.
Вороны летали в небе, и их громкое карканье разносилось по мертвым землям.
- Что же... неплохо для твоего уровня, - жрец ухмыльнулся.
- Ты и впрямь считаешь, что орки или люди смогут одолеть эту армию?!
Старик злобно покосился на Немира и осклабился.
В мгновение ока он притянул несколько воинов к себе. На стене стояли рыцари-скелеты, ожидая приказа.
- Давай, прикажи им напасть на меня!
- Но...
- Я сказал приказывай! - громогласно произнес жрец.
Руку Немира прожгли языки зеленого пламени, и рыцари набросились на жреца.
Они неумело размахивали мечами, изредка прикрываясь щитом. Халдред погасил пламя в магическом диске, и провел мощный удар в прыжке. Доспехи скелета раскололись на мелкие части, словно стекло. Отразив выпад одного из скелетов, Халдред развернулся на сто восемьдесят градусов, выбил меч из костлявой руки и снес рыцарю голову.
Тело рассыпалось, а череп от мощного удара, улетел далеко за стену. Послышался хруст костей. Немир на мгновение перевел свой взгляд вниз. За стеной рассыпались еще три приспешника, а остальные даже не шелохнулись.
На диске Халдреда находились острые зубцы, способные проломить даже камень. В какой-то момент они закрутились с бешенной скоростью, и жрец метнул диск в сторону последнего рыцаря, разрубив его стальные доспехи на две части.
- Даже старик вроде меня, без использования магии способен разнести твоих воинов в пух и прах, что уж говорить о зеленокожих? Даже простые люди, обладают силой тебе не подвластной... Их маги сожгут твою армию еще на подступах к городу. Орочьи воины будут разносить твоих скелетов, даже не вспотев... И это...
- жрец, указал пальцем на мертвых, что находились за стеной Нодерштайна. - Ты называешь могущественной армией?! - голос Халдреда наполнился злобой.
- Что вы предлагаете? - Немир лишь тяжело вздохнул, осознав, насколько бесполезны оказались его бойцы.
- Иди за мной... - буркнул жрец.
Немир следовал за своим учителем по длинной, крутой лестнице, ведущей вниз. Тусклый свет факелов освещал мрачные коридоры темного замка.
Они спустились в подвальное помещение, наполненное предсмертными стонами пленников Нодерштайна. Замок требовал постоянной подпитки. Он круглые сутки вытягивал жизненную энергию из пленников, и часть отдавал своему господину.
Люди не знали покоя. Их тела охватывала агония, и они корчились в муках, даже не пытаясь уснуть. У них не было сил произнести молитву или попросить воды.
Халдред воспринимал это как должное. Для его, каждая живая душа была подобна обычный еде, что привыкли поглощать простые смертные.
Жрец указал Немиру в сторону двери, и тот не задумываюсь вошел внутрь. "Комната для обрядов?", - Немир невольно скривился.
- И кто станет жертвой на этот раз? - обратился он, к своему учителю. Старик осклабился и запер дверь, не сводя глаз с Немира.
- Хватит играть в темного повелителя! Ты шарахаешься в сторону от каждой мыши, а мнишь себя верховным главнокомандующим!
Пора повзрослеть! Победа над собой, сделает из тебя настоящего мужчину, и если ты выживешь, то я признаю тебя лучшим из своих учеников... а наградой послужит пламя богов разрушения и нерушимые скрижали... - старик невольно улыбнулся.
Он прекрасно знал, что Немир все эти годы мечтал их получить. Пламя богов, и скрижали, благодаря которым он сможет возвыситься перед любой армией, и создать нечто большее, чем простые скелеты-рыцари.

В одно мгновение сознание Немира погрузилось во тьму. Он очнулся, лежа на холодном полу. Немир поднялся на ноги, осматриваясь по сторонам. Он ничего не мог разглядеть, все пространство вокруг него было покрыто мраком.
Немир насторожился и прочел короткое заклинание, способное разжечь огонь в его руке. Зеленые языки пламени колыхались, словно на ветру, но маг не чувствовал боли.
- Готовься к смерти! - громогласно взревел до боли знакомый голос. Перед его лицом появился жрец, обнажив клыки, каких Немиру еще не приходилось видеть. Халдред быстро начал перевоплощаться в нечто ужасное.
Его тело изгибалось, кости хрустели, а мышечная масса росла с неизмеримой скоростью.
Через несколько секунд перед Немиром уже возвышался рыцарь смерти в черных доспехах и огромным двуручным топором. В нагруднике отражалось зеленое пламя и страх темного мага, что заставлял его сердце биться с непривычной частотой.
Немир сделал шаг назад, но уперся спиной в невидимую стену. На лице рыцаря засияла зловещая ухмылка.
Халдред бросился в атаку, но Немиру удалось уклониться от мощного удара. Его топор, рассекая воздух, промелькнул в нескольких сантиметрах от темного мага.
Немир прикрыл глаза и пробурчал что-то невнятное. В его руках появился магический посох.
Некромант использовал заклинание, способное разрушить даже самую крепкую стену. В рыцаря смерти ударил мощнейший поток темной энергии. Охваченный ядовито-зеленым пламенем, он на бешенной скорости преодолел расстояние в несколько метров, и обрушился на доспехи Халдреда. Рыцарь смерти пошатнулся, но все же смог устоять на ногах. Энергия рассеялась, не причинив ему ни малейшего вреда.
Халдред снова бросился на темного мага. Каждый его удар мог стать последним для Немира, но благодаря молодому и крепкому телу, наполненному таинственной энергией, маг уклонялся не хуже любого воина. Несколько ударов Немиру удалось отбить посохом, но каждый из них причинял магу сильнейшую боль, врываясь в его сознание. "Еще пару таких, я точно не выдержу", - подумал он про себя.
Немир атаковал, и из его посоха хлынул поток ядовитого пламени. Он сдерживал рыцаря смерти, не давая подобраться ближе. Силы покидали Немира, и в его сознании промелькнула самая ужасная идея. Темная магия не причиняла урона Халдреду, но знания чародеев смогли бы ему помочь.
Немир начал произносить заклинание, пока магическая энергия не успела полностью покинуть тело темного волшебника.
Он открыл портал в бездну за спиной своего учителя. Халдред обернулся и на его лице застыла гримаса ужаса. Было видно, как твари населявшие ужасный мир готовы броситься на свою жертву.
Немир выпустил еще один сгусток темной энергии, и от удара, рыцарь лишился равновесия. Он угодил в портал бездны с воющим стоном. Длинные, извивающиеся тела с вытянутыми мордами охватили Халдреда и их острые зубы впились в его доспехи.
Твари бездны разрывали рыцаря смерти на части, не обращая внимания на Немира.
- Вскоре я открою портал в земной мир, и освобожу вас, - прошипел маг, и уже через мгновение снова оказался в замке Нодерштайн.

Тело Немира наполнилось магической энергией. Некромант почувствовал, прилив небывалой силы. Она, словно волна захлестнула Немира, доставляя незабываемое наслаждение. Казалось, теперь он способен свернуть горы, и всех, кто встанет у него на пути.
Немир вышел из комнаты, захлопнув тяжелую, железную дверь.
- С возвращением повелитель... - раздался голос в сознании мага.
- Хм... а ты еще кто? - Немир недоуменно огляделся по сторонам.
- Нодерштайн, к вашим услугам. Можете просто называть меня Нод, если вам будет так удобно.
- Так ты еще и говорящий значит, - Немир вскинул бровь, продолжая путь к выходу из подземелья.
- Да мой повелитель. До этого мой голос слышал только Халдред, ваш учитель.
- Хорошо, чем еще ты меня удивишь? - Немир поднимался по лестнице, совершенно не чувствуя усталости. Еще недавно, походы на верхние этажи замка сопровождались отдышкой, а теперь на лице мага расплывалась зловещая ухмылка.
- В вашем кабинете находятся вещи, принадлежавшие Халдреду. Мне бы очень хотелось, чтобы вы увидели их своими глазами.
Замок перенес Немира в его новый кабинет, и маг от неожиданности рухнул на пол.
- Простите. В первый раз всегда неприятно, но потом начнете получать удовольствие, - в голосе послышалась нотка ликования.
"Вот же..." - лицо Немира наполнилось гневом. - "Наверное, над всеми так подшучивал, кого впервые переносил порталом".
Маг встал на ноги и попросил Нода в следующий раз предупреждать о подобных выходках.
Немир огляделся по сторонам. В кабинете было достаточно светло. В камине с треском догорали поленья. На потолке висел канделябр с десятком свечей. За окном лунный свет пробивался сквозь вечный туман.
Стены украшали картины с изображением мужчин и женщин, возможно, когда-то живших здесь. Их взгляды были устремлены на Немира, словно изучая нового хозяина Нодерштайна.
До этого, Немиру ни разу не доводилось бывать в кабинете Халдреда. На столе стопками лежали древние свитки, среди которых, некроманту удалось обнаружить камень. Он тускло светился, пока маг не подошел ближе и не взял его в руки. На камне были выжжены две руны, с каждой стороны. Зеленая и черная, олицетворяющие богов разрушения: Дагнея и Смерть.
В руках снова появился посох. Теперь его навершие украшал камень богов разрушения. Яркое сияние на мгновение ослепило некроманта, но как только свет немного потускнел, Немир открыл глаза.
- С этого момента вы являетесь моим повелителем, и я обязуюсь служить только вам.
- Любопытно... а что же случилось с предыдущими хозяевами?
- Каждому отведен свой срок, даже если это не человек. Некоторые из моих хозяев являлись вампирами, некоторые бессмертными душами, а кое-кто и некромантом.
За все время вы первый человек, который осмелился сразиться с рыцарем смерти и стать моим господином, но ваша темная душа, нисколько не уступает моим предыдущим хозяевам.
Одно лишь могу сказать точно, вам придется переродиться если вы хотите править как можно дольше, а может и вечно... - в голосе Нода послышалась неуверенность.
- Почему ты сомневаешься, что я смогу править вечно? Я ведь уже смог стать первым человеком, поселившимся здесь. Не так ли?
- Да, это так мой господин. Но есть еще один важный момент... - Нодерштайн замолк.
- Говори уже!
- В конце пути вам придется стать жрецом Дагнея или богини Смерти, а на своё место поставить нового правителя. Боги отказываются давать безграничную власть, не имея при этом ничего взамен.
Души, которые вы будете отправлять в чертоги одного из богов, помогут ему стать более могущественным в своём мире. После того, как ваша миссия в мире живых будет закончена, в чертогах вашего бога вы получите заслуженное вознаграждение.
- Откуда тебе это известно?
- Я являюсь созданием одного из высших богов - Дагнея. И я знаю, что происходит в его царстве.
Бесконечная война Света и Тьмы... все те, кто когда-то прислуживал ему в этом мире, смогут обрести бессмертие. Стать величайшими воинами трех миров. Получить все, о чем они только могли мечтать при жизни.
- То есть ты хочешь сказать, что даже в царстве богов разрушения предусмотрены выходные дни? - Немир рассмеялся.
- Что-то вроде того... - задумчиво ответил Нод.
- Ладно, я понял. В мире живых мы рабы, в чертогах мы бессмертные рабы.
Нодерштайн ответил молчанием, а вот Немиру стоило бы призадуматься обо всех картах, что выложил ему замок. На самом деле это вовсе не входило в планы темного волшебника, и никаким жрецом он становиться не собирался. Служение богам, что может быть хуже? Быть вечным рабом и исполнять все их прихоти?
Что если... ему удастся стать не менее могущественным, чем боги, но в мире живых? Разве не об этом мечтает чуть ли не каждая живая душа? Вечные войны, борьба за власть и уничтожение себе подобных... Боги создали своих детей по-своему же образу и подобию.
Теперь Немир имеет возможность стать один из богов в мире живых, или же полностью уничтожить детей создателя, призвав себе на помощь тварей бездны. Рассуждения Немира верны, если всё делать, как твердит Нодерштайн.
Если нарушить установленные правила, и стать богом смерти в мире живых, не известно, как на это отреагируют боги разрушения, и чем это грозит Немиру.
Второй вариант ему нравился куда больше. Живые исчезнут с лица земли, некромант заберет души из царства Света и при помощи обеих частей "Молитвы Смерти", отправит их во тьму на веки вечные.
Возможно, когда богам разрушения удастся захватить царство Света, он сможет обрести могущество, которое при жизни ему и не снилось.

На столе появились нерушимые скрижали, и камень богов разрушения наполнил кабинет Немира ярким сиянием.
- Решил преподнести мне еще один подарок?
- Да, мой повелитель. В этих скрижалях написаны древние тексты. Они таят в себе множество знаний, благодаря им, их обладатель сможет овладеть божественной силой.
Немир взглянул на древние писания, но разбирать подчерк на голодный желудок было крайне тяжело.
- Что у нас на ужин? - недовольно пробурчал Немир. - Когда я голоден, то очень становлюсь поистине раздражительным, и захват мира не заставит себя долго ждать.
- Не стоит торопиться, мой повелитель. Живые продолжают истреблять друг друга, и делают всю грязную работу за вас. А теперь, прошу в зал. Нодерштайн снова перенес Немира с помощью портала, но в этот раз, некроманту удалось устоять на ногах.
- Кушать подано! Приятного аппетита милорд.
За столом сидели два человека, крепко привязанных к деревянным стульям. Они что-то бормотали себе под нос, ничего не видя перед собой. Их холодный взгляд был устремлен в сторону стены, напротив которой они сидели. Немир протянул руку к одному из пленников, медленно вытягивая остатки его жизненной энергии.
Он запрокинул голову сидевшего рядом человека, и провел кинжалом по его горлу. Кровь струей хлынула в серебряный кубок.
Немир не являлся чистокровным вампиром, и не испытывал жажды крови, присущей давно умершим хозяевам Нодерштайна, но её металлический вкус казался некроманту чрезвычайно приятным.
Он наслаждался моментом, поглощая душу из человеческого тела так же, как если бы просто смертный, смаковал жаренный кусок свинины.

Когда с трапезой было покончено, Немир прихватил с собой древние писания, и снова направился на стену замка.
Когда Нод понял, куда именно зашагал его господин, он быстро перенес его в то место, где утром они находились вместе с Халдредом.
- Прежде чем вы начнете, мне бы очень кое-что узнать...
- Спрашивай, - спокойным тоном произнес Немир.
- Каким образом вам удалось одолеть темного жреца? На моей памяти, вы его третий ученик. До вас никто не мог справиться с ним, - Нод был в недоумении.
- Тебе наверняка доводилось слышать о бездне и её обитателях, не так ли?
- В таком случае, у меня нет вопросов.
- С вашего позволения я начну... - Немир осклабился в предвкушении божественной магии.
Он разложил скрижали на каменном полу, и взял одну из них в руки.
Армия скелетов-рыцарей, все так же стояла неподвижно, в ожидании приказов своего повелителя.
Немир пытался разобрать нарисованные иероглифы и собрать мозаику в единое целое. И когда некромант произнес заклинание, армия, состоявшая из тридцати тысяч скелетов и зомби, превратилась в прах.
Кости рассыпались, и весь строй начал разваливаться, словно карточный домик. Уже спустя несколько секунд, перед стенами Нодерштайна лежало несколько сотен тысяч костей, вперемешку с доспехами и мечами.
- Эм... Так и должно быть? - Немир находился в смятении.
- Возьмите скрижаль, что находится с краю.
Нет, не эту. С другого края...
Немир побагровел, но все же поднял дощечку с каменного пола. В этот раз, заклинание удалось прочесть много быстрее. Тучи накрыли небосвод и послышались раскаты грома. Молнии, одна за другой ударяли по мертвой земле. Ветер разносил карканье ворон, что снова собрались подле стен Нодерштайна.
В руках Немира зажглось пламя. В правой руке горел зеленый огонь, левую же руку, обдавали черные языки пламени...
- Сейчас вам необходимо сделать выбор, мой господин. Именно от этого будет зависеть сила, что наполнит вашу душу.
Но помните! Ваш облик тоже подвергнется изменению...

Немир окинул взглядом обе руки, сведя их перед собой. Он начал вглядываться в зеленое пламя. Именно этими заклинаниями он пользовался на протяжении пяти лет, а теперь, они станут еще более могущественными.
Черный огонь погас, и языки ядовитого пламени полностью охватили тело некроманта. Немир почувствовал самую ужасную боль, что когда-либо ему доводилось испытывать. Он сел на колени и его тело изогнулось. Кожа начала расползаться, словно обожженная, приобретая темный оттенок. Зрачки исчезли, а глаза покрылись белой пеленой.
Его красивая, черная мантия с капюшоном, от части превратилась в лохмотья, а голос изменился до неузнаваемости.

На месте скелетов рыцарей, начали появляться отвратительные твари. Кости обрастали мышечной тканью. Обычные человеческие черепа начали вытягиваться вдоль позвоночника, а на их верхушке появилось несколько острых шипов. Зубы заменили десятки крепких, как сталь, острых клыков, способных перемалывать всё, что встретится на их пути. Челюсть сильно отличалась от человеческой, он стала более вытянутой, а щеки полностью исчезли. В руках твари держали двуручные топоры, а на их ногах появились длинные когти.

На месте зомби, со свисающими до земли внутренностями начали возрождаться души умерших воинов.
Их лица были скрыты под черными капюшонами, а на плечах болтались тяжелые, стальные цепи. Отсутствие ног, заменила левитация, а их руки были наполнены магической энергией.
- Перед вами господин, армия Бессмертных душ, и элитных воинов Дагнея, что зовутся Жнецами Иных Измерений. Армия, перед которой не устоять живым! - Нодерштайн был крайне воодушевлен новой победой своего хозяина.
В руке Немира снова зажглось яркое пламя и стоило ветру поутихнуть, как воины, что стояли за стеной замка громогласно взревели.
Глава 15. Новые открытия.
Остров Тысячи Душ

Эделар шел вслед за стариком, не отпуская от себя Мириэль ни на шаг. Девушка была крайне подавлена. Неизвестно, что именно с ней произошло, но Эделар, решил лишний раз не тревожить свою возлюбленную.
Он крепко держал её за руку. Он чуть было не потерял еще одного самого родного ему человека, из-за чего на душе было крайне неспокойно, словно комок застрял в горле.
"Как я мог этого не заметить... ведь она была рядом всё это время. Я пытался её защитить..." - думал про себя Эделар. Он изредка поглядывал на Мириэль. Эльфийка замечала его взгляд и пыталась улыбнуться, но ей это давалось с трудом.
Гномы тащились позади. Кряхтение Далиона и икота Деймора - звуки, сопровождающие их на протяжении всего пути.
Узкая тропа протянулась не менее чем на лигу, и обрывалась где-то вдалеке у подножия заснеженных гор.
Как только путники покинули болотистые топи, и сделали первый шаг на встречу ласковым лучам солнца, Эделар наконец решил задать вопросы отшельнику:
- По-моему, вы так и не представились.
- У меня много имен, но ты можешь называть меня Эногард. - Старик вдруг остановился и повернулся к принцу.
Я знаю, у тебя еще много вопросов, но давай для начала дойдем до моего жилища.
- Подождите, - Эделар схватил старика за плечо. - С чего вы взяли, что я тот, кто вам нужен?
Отшельник ухмыльнулся и указал пальцем на свиток, что находился в рукаве Эделара.
- Да и потом, мой друг... как бы ты здесь появился, если бы не Арвинд? Свет создателя, что великий волшебник наделил твой меч, магическая аура...
- Это да! Эделар у нас парень что надо! Ик! - Деймор облизнул горлышко бутылки и недовольно покосился на идущего рядом бессмертного рыцаря. И только в этот момент гном осознал насколько приятно быть живым. Он улыбался, смотрел на Готхрама и медленно потягивал ром.
- Пусть лучше твой друг перестанет издеваться над мертвыми... - Эногард покачал головой и снова тронулся в путь.

До убежища Эногарда дошли только ближе к вечеру. Солнце скрылось за горизонтом к тому моменту, когда старик остановился перед небольшим входом в пещеру.
Несколько бессмертных душ, во главе с Готхрамом стояли позади.
- Мы останемся здесь, на случай если тьма подберется к вам слишком близко, - прошипел рыцарь и развернулся в сторону болотистых топей.
Он приказал своим бессмертным воинам патрулировать близлежащий участок, и защищать путников на время их пребывания.
Старик молча кивнул и вошел вглубь пещеры.
- Мы еще не дошли, не отставайте, - его голос эхом пронесся в узких стенах.
- О создатель! Когда мы уже будем на месте... - взмолился Деймор, пытаясь устоять на ногах.
Далион вместе с Эделаром подхватили гнома и потихоньку пошли следом.
В непроглядной темноте было крайне неуютно. Грум старался не отставать, держась одной рукой за платье Мириэль.
Эделар вытащил меч из ножен, и уже через мгновение белое пламя осветило тьму.
По стенам пещеры стекала вода, наполненная мерзким, непонятным запахом.
- Не нравится мне здесь... может не стоило ему доверять? - засомневался Далион.
- Нет ничего, чтобы могло бы нас остановить. Мы двинемся дальше, но смотрите в оба, - Эделар так же был не в восторге от путешествия. Ноги изнывали от боли, но он всеми силами старался подавить это чувство.
Мириэль не проронила ни слова. Её лицо стало бледным, а руки холодными. Она дрожала, и в глазах её читалась отрешенность.
- Что с тобой случилось? Что они сделали?! - Эделар отпустил Деймора и тот чуть было не шлёпнулся в лужу. Гномы остановились и взглянули на Эльфийку.
- Я... я не знаю любимый. Я видела страшную картину... сотни отвратительных, гниющих рук тянулись ко мне со всех сторон. Мертвые в этих болотах, они заполонили всё! И я не знаю, что именно их до сих пор сдерживает. Это было ужасно...
Эделар прижал к себе Мириэль.
- До тех пор, пока мы вместе, нам ничего не угрожает. Не волнуйся, я сделаю всё что в моих силах, чтобы уничтожить того, кто за всем этим стоит. А сейчас тебе нужно согреться. Ты вся дрожишь...
Далион отпустил Деймора, и тот все же шлепнулся на холодный пол.
- Мы что... уже пришли? - гном приподнял голову.
- И вот это... должно спасти мир?! Надеюсь его ром все же когда-нибудь закончится. - Далион достал из сумки теплое одеяло и Эделар укрыл им Мириэль.
Вдали послышался глухое рычание, а за тем чьи-то шаги. Кто-то медленно двигался на встречу путниками, постепенно ускоряясь. Незнакомец бежал прямо на них громко шлепая по лужам, но в конце -концов шаги затихли. Рык послышался снова.
Эделар чувствовал, что перед ними кто-то стоит, оскалив клыки. По телу пробежала дрожь.
Неожиданно, на свет вышла девочка и мило улыбнулась. Волк перестал скалить зубы, когда услышал нежный, детский голос:
- Идемте! Папа вас уже ждет! А еще, мама приготовила вкусный ужин!
- Так ведь и изуродовать недолго... - наконец выдохнул Далион.

Эделар вместе с Мириэль и гномами прошли еще несколько сотен метров вслед за девочкой. Пещера больше походила на некий лабиринт, в котором запросто можно было заблудиться.
В самом дальнем уголке показался свет факелов, и когда ребята достигли нужного места, то остановились.
Тьма осталась позади, теперь их согревал яркий свет факелов, и каждый смог немного расслабиться. Девочка начертила несколько магических рун на каменных стенах.
И когда руны ярко вспыхнули, в каменному полу открылся вход вглубь пещеры. Он был похож на два диска, похожие на знак "инь-янь" которые разъезжались в разные стороны, давая возможность спуститься.
- Быстрее! Он скоро закроется! - промолвила девочка.
Снизу была приставлена лестница, по которой она спустилась, а за ней и все остальные. Два диска снова слились воедино, и вход закрылся. В это части пещеры не было так темно, как на поверхности. Факелы горели постоянно, словно в них "бился" вечный огонь.
Стены были усеяны различными рисунками, служившими напоминанием о самых разрушительных последствиях для мира. На них были изображены темные стражи, с которыми уже приходилось сталкиваться Эделару; Боги разрушения и змееподобные твари, наполнявшие бездну.
Эделар, как и остальные его товарищи, шли медленно, пытаясь
разглядеть каждую деталь, пока голод не напомнил о себе. Пещеру наполнил запах мясной похлебки.
Грум первый помчался вперед, вкушая столь приятный аромат. Остальные не стали отставать и прибавили шагу.
Через несколько метров, они повернули в сторону и увидели того самого старика. Девочка сидела возле костра и гладила волка, а женщина уже начала разливать похлебку по тарелкам.
- А вот и наши гости! - воскликнула женщина. - Проходите, мы вас уже заждались.
Гномы быстро закатали рукава и уселись рядом с чаном, предвкушая пиршество, а Эделар и Мириэль подошли к Эногарду.
- Сначала поешьте, а потом мы поговорим.
- Вам стоило бы остаться у нас на пару дней! Давно у нас гостей не было! Меня зовут Изабелла, а это моя дочь - Ева. По поводу волка не переживайте, он у нас добрый! - все не унималась женщина, с улыбкой, оглядывая каждого из путников.
- Простите, но нам нечем вас отблагодарить... - ответил Эделар.
- Ох! Это вовсе ни к чему поверьте! Расскажите, что привело вас в эти края? - Изабелла села рядом с гномами.
- Это долгая история... давайте лучше я вас тоже кое-чем угощу, - улыбаясь произнес Деймор, потягиваясь к одной из сумок. Он вытащи бутылку рома и разлил напиток в глиняные чаши. Каждый отпил по несколько глотков, ощущая жар в груди.
- М-м-м... давно я такого не пробовала.
- Да, отменный напиток! - у Эногарда сразу же поднялось настроение. - На это острове уже давно не водилось подобного...
- Как долго вы здесь находитесь? - Мириэль подсела поближе к Изабелле. Старик доел похлебку и отложил тарелку в сторону. Еще раз оглядел каждого из присутствующих и начал повествование:
- Это было очень давно... Прошло уже не менее тысячи лет с того момента, как на этом острове очутился Готхрам вместе со своими воинами. Наш остров был хорошо спрятан от людских глаз, и никто не мог к нему подобраться.
- А как вы вообще здесь очутились? - прервал рассказ Далион.
- Ну... - задумался старик... мы отправились в мореплавание, на встречу приключениям. Всего снарядили два корабля. Они скорее напоминали монстров, воистину огромные! Могли вместить в себя до трехсот человек.
- В это путешествие хотел отправиться каждый, - заулыбалась Изабелла, и взяла Эногарда за руку.
- Да... я помню тот солнечный день. Ничего не предвещало беды...
- Подождите... я не понимаю. Вам что, уже по тысячи лет каждому? - Деймор потыкал пальцем в Эногарда.
- Да, магия творит чудеса.
- Хорошо сохранились, однако... - задумчиво произнес Деймор, а секретом долголетия не поделись? - скривился гном, почесывая затылок.
- Да сядь ты уже, и соси свой ром, - Далион потянул своего товарища за рукав, пытаясь усадить на пол.
- Что же, если вы не против, то я продолжу... - Эногард протянул Деймору глиняную чашу. Гном молча кивнул и разлил каждому еще по одной порции своего напитка.
- Наши корабли шли несколько месяцев, многих погубили неизвестные болезни и морские чудовища, скрывающиеся в морских глубинах. Не всем удалось добраться сюда...- старик тяжело вздохнул.
Мы решили обосноваться здесь на какое-то время, отдохнуть от морских странствий и набраться сил для дальнейших путешествий. Но в одни прекрасный день, вокруг острова образовалось несколько воронок. Они появлялись и исчезали в тот момент, когда кто-то пытался покинуть это место...
Шторма стали частыми гостями в нашей обители... Мы лишились обоих кораблей буквально за считанные дни. Будь проклял тот, кто наслал на нас эту беду!
- А что потом? - Грум прижался крепче к Мириэль.
- А потом нас осталось всего ничего. Многие пытались уплыть с острова даже на простых лодках, но воронки открывались вновь и вновь, унося жизни людей. Они шли на гибель, сами того не понимая. Никто из них так и не вернулся. Люди окрестили этот остров проклятым. Меня никто и слушать не хотел, а те, кто все же решился остаться здесь...
- Тоже погибли? Это не с ними нам в топях пришлось встретиться? Старик тяжело вздохнул и отвел взгляд в сторону.
- Да, Эделар. С ними... Как оказалось, здесь и до нас жили люди. Трудились, добывали пищу. Не сказать, что прием был радушным, но со временем нам все же удалось поладить, и мы решили обосноваться здесь.
Когда сюда заявился Готхрам и его воины, они уничтожили практически всех... мы единственные кому удалось выжить.
- Почему они так поступили с вами? Тоже попали на остров при помощи портала? - спросил Эделар.
- Нет. Им помогла старинная книга, "Молитва Смерти". Именно из-за неё Готхрам попал сюда и стал бессмертным воином. Когда-то он был королём Астарда... а теперь ему никогда не узнать, что скрывается в иных мирах. Его душа навечно заточена здесь.
- Королем... как интересно... ну да ладно, опустим подробности. Сейчас это не так важно.
- Да ты прав, мой юный друг.
- Давайте я вам еще похлебки положу? А то со своими подвигами изголодались, наверное, - Изабелла снова начал наполнять тарелки едой.
- Воины дали клятву крови своему королю, и книга сама вписала их имена... теперь они вечные изгнанники. Его воины не могли принять этого, и обрушили всю свою ярость на жителей острова...
- Как вам удалось выжить? - Мириэль внимательно посмотрела на старика.
- Со мной справиться не так-то так просто, - Эногард ухмыльнулся. - Кое-кого я все же успел спрятать. Сюда нет прохода мертвым.
- Это радует! Последнее время нам приходилось сталкиваться с ними слишком часто, - ответил Далион.
- Ладно, пора отдыхать. На сегодня я думаю достаточно... - Эногард осушил чашу с ромом и поднялся на ноги. Он взял за руку девочку и отвел её в соседнюю комнату. Эта пещера стала их домом, и старик сделал всё что в его силах, чтобы их обитель превратилась во что-то более уютное, чем обычная, сырая пещера.
Эногард овладел магией вечного пламени, благодаря чему костёр никогда не угасал и не требовал дров. В умелых руках огонь мог быть безобидным, подчиняясь только своему хозяину. Поначалу никто из путников не обратил на это никакого внимания. Старик положил в костёр несколько обгорелых поленьев, создавая эффект обычного пылающего костра. Языки пламени обдавали жаром, а от горящих поленьев с треском отскакивали искры, создавая уютную атмосферу.
На полу, у самых стен лежало несколько шкур убитых животных, и когда Изабелла пригласила путников наконец прилечь, то каждый с удовольствием пододвинулся к стене и укрылся ими. Только Далион не мог сомкнуть глаз, и решил, что большую часть времени будет заниматься изучением кое-каких рецептов, сохранившихся еще с давних времен.
"Да и за ребятами стоило бы приглядеть" - подумал он про себя, усаживаясь рядом с Грумом.
Малыш уже сопел без задних ног.
Эделар уложил Мириэль рядом с собой, а Деймор так и уснул сидя у стены, с любимой бутылкой рома.
Оружие решили далеко не откладывать, на случай непредвиденных обстоятельств. Эногард вышел из соседней комнаты и протянул Эделару глиняную чашу.
- Выпей. Эта ночь сможет тебе многое рассказать.
- Ну и запах... что это? - Эделар взял в руки чашу, воротя нос.
- Хм... несколько истолченных корней местного растения, способного ответить на любые волнующие вопросы.
- Не бойся Эделар. Если что пойдет не так... ух! - пригрозил кулаком Далион.
- Что же, как знаешь принц... но, если тебе захочется узнать ответы - Эногард улыбнулся, поднялся на ноги и вместе с Изабеллой они отправились к своей дочери.
Эделар все же решился выпить жидкость, и кое-как её проглотив, поморщился. Спустя несколько минут он полностью расслабился и погрузился в глубокий сон.
Все это время Мириэль не оставляла своего возлюбленного. Она сидела рядом, прикрыв глаза и держала Эделара за руку.
Эта ночь выдалась для всех очень неспокойной.
***

Эделар завис в воздухе, высоко над землей. Его белые крылья, напоминали ангельские, точно такие, о которых ему приходилось читать еще в детстве. Дети создателя имели такие. Находясь в царстве Света, они могли путешествовать между мирами, и перевоплощаться в человеческое обличие.
Под его ногами простирались зеленые равнины и высокие горы, пики которых устремлялись к облакам. Он видел непонятных существ, внешне напоминающих людей, но имеющих черты и повадки животных. Они имели пушистые хвосты, уши и лапы. Легко взбирались по отвесным скалам, и являлись непревзойденными охотниками.
Это совсем не было похоже на привычный для него Астард, с эльфийскими и дикими землями. Все было по-другому, словно это не его мир, а какой-то раннее неизведанный...
Принц устремился вперед, наслаждаясь полетом. Это чувство было непередаваемо, но то, что ему пришлось увидеть позже напомнило о его погибших родителях и любимом городе Лоренделе.
- Это не сон Эделар. Твоё сознание на время перенеслось в царство Света. Сейчас у тебя новое тело, и находишься ты далеко от дома... - послышался знакомый голос. - У тебя слишком мало времени, чтобы любоваться видом с высоты птичьего полета.
- Так что именно было в той чаше?! - Спросил Эделар оборачиваясь по сторонам.
- Корни растений... ну и немного магического порошка, - перед Эделаром появился Эногард, в тех самых непримечательных лохмотьях, он размахивал белыми крыльями и улыбался.
- Я не понимаю, чего ты от меня хочешь? И зачем я здесь?!
- Сейчас все думают, что ты мирно спишь, но на самом деле ты находишься в Аллен-Доре, землях твоего незаконнорожденного брата.
Я перенес твоё сознание в новое тело, а старое, все также находится в пещере. Тебе необходимо много увидеть и осознать, прежде чем ты вернешься обратно. А теперь, я хочу кое-что тебе показать, - Эногард указал пальцем на несколько замков, что граничили друг с другом.
- Они пылают...
- Все верно. Разразилась многолетняя война между народами, проживающими здесь. Никто не хочет уступать место под солнцем.
- С чего ты взял, что здесь находится мой брат? - Эделар удивленно уставился на старика.
- Мне известно многое... даже то, о чем ты и представить себе не мог. Твой отец позаботился об этом, и перед нападением на Лорендел отправил твоего брата сюда, в земли Аллен-Дора. Вам еще предстоит встретиться.
- Допустим... Как далеко мы находимся от моих земель? - спросил Эделар, наблюдая за сражением.
- Очень далеко... мы на расстоянии двух тысяч лиг. Об этом материке мало кому-известно из ныне живущих в Астарде. Вы так привыкли к своему маленькому мирку, что никто и не осмелился покинуть родные края...
А сейчас, я покажу тебе, чем всё может обернуться, - Старик провел рукой по дуге перед собой и плодородные земли превратились в мертвые.
Небо заволокли тучи и послышались раскаты грома. На высоком выступе стоял человек, в черной, изорванной тунике и его руки обдавали зеленые языки пламени.
В нескольких километрах от него, располагался воистину огромный город, столица Аллен-Дора.
На небе появилась воронка, из которой повалилось бесчисленное количество тварей бездны.
Возле темного мага лежали две книги, соединенные вместе, и испускавшие мощный поток магической энергии.
Тысячи воинов защищали столицу Аллен-Дора... но спустя пару минут, видение исчезло и всё снова вернулось в тот момент, когда под ногами Эделара разразился битва между рыцарями.
- Твоя задача отыскать "Белиар" и уничтожить эти книги. День красной луны наступит Эделар, это лишь вопрос времени, а его у тебя осталось не так много. Тьма сгущается над Астардом, и вскоре доберется и до Аллен-Дора. Мир будет переживать тяжелые времена...
Что-то зловещее пытается вырваться на свободу и в этот раз, простыми падшими Тьма не ограничится. Тот, кто стоит за всем этим, наделен небывалой силой и могущество его растёт с каждым днем. Он не остановится ни перед чем, но, если вы сможете объединить воедино все королевства, возможно будет шанс остановить кровопролитие, уничтожить служителя Тьмы.

У Эделара пробежала дрожь по коже. Когда-то давно, он задумывался о существовании других материков и существ, населяющих их, но последние события, что свалились на его плечи не давали возможности отдохнуть и хоть ненадолго погрузиться в размышления. Вот теперь, стоило бы всё обдумать.
Слишком многое поставлено на карту... столько всего еще предстоит сделать и узнать...
Как он сможет остановить силы зла, и объединить все королевства, если он до сих пор не смог вернуться в родные края? Столько вопросов... Страх одолевал Эделара, расползаясь по всему телу. Принц находился в замешательстве. Да еще и какие-то миры? Что будет после смерти?
- Вижу задумался... Остановись на пару минут. Сейчас ты должен сосредоточиться на главном! "Белиар" - твоя основная задача.
На "Острове Тысячи Душ" я покажу тебе, где именно ты сможешь его отыскать. Тебе придется пройти нелегкий путь, чтобы получить то, что по праву принадлежит тебе... а сейчас, нам пора возвращаться.
***

Эделар очнулся в холодном поту. В горле пересохло. Он не мог пошевелить руками, словно тело ему не подчинялось. Он хотел что-то сказать, но вместо слов вырвался глухой хрип.
Глава 16. Слуга Света.
Хэмингард. Дикие земли.

- Давай! Бей его! Ну, что за болван! - лицо Гаррока покраснело от злости. Он крепко сжал кулаки, словно представляя, как будет истязать провинившегося раба, если тот, конечно выживет...
- Сколько же ты отдал за него мой друг? - Айренхо покосился на Гаррока, приподняв бровь в тот момент, когда к нему подошла девушка, предлагая напиток.
Она была невысокого роста, с пышной грудью, и золотистыми прядями волос, что струились по её плечам. Она вкрадчиво улыбнулась и протянула поднос с тремя кружками эля.
Айренхо ухватился одной рукой за серебряную кружку, а другой заигрывая шлепнул девушку, на что та постаралась не обращать внимания. Не в её правилах перечить господину, ведь когда-то ей уже пришлось испытать гнев одного из её бывших господ. Девушка поклонилась, когда Гаррок бросил ей пол серебряной монеты и оскалился:
- Пошла вон! И без тебя тошно, женщина! - басом произнес орк и тяжело вздохнул, пытаясь снять напряжение. Две золотые, пропади всё пропадом! Этого бездарного раба... даже бойцом назвать трудно! - Гаррок в пару глотков осушил кружку эля и вытер рукавом пену с подбородка.
Оба орка восседали на трибуне, в специально отведенном месте с такими же разодетыми в шелка богатеями. Остальные, что называется 'смертные', находились по другую сторону арены. Они кричали, делали ставки, проигрывали и дрались, а потом всё начиналось сначала.

Каждая пролитая капля крови, вызвала оглушающий рев толпы. Казалось, эти люди одержимы боями. Ведь не на жизнь, а на смерть боролись рабы, пытаясь одержать победу над своим противником. Толпа получала явное удовольствие от бесконечных схваток и пролитой крови, а когда окровавленное тело одного из побежденных рабов касалось обжигающего песка арены, люди на трибунах напоминали самых настоящих зверей. Хищников, которым только и подавай всё новые порции сырого мяса...
Два воина стояли друг на против друга, обессиленные и уставшие от многочисленных боев, проведенных в этом ужасном месте.
Их глаза все еще пылали, и наполнялись яростью. Каждый из этих людей был готов на всё, ради обещанной свободы, и стоило их клинкам вновь соприкоснуться, как в высоко в небе послышался ужасающий рев.
Затем из облаков показалось что-то огромное. Черный дракон кружил над городом, и его грозный рык заставил людей умолкнуть. Воины, как и толпа, сидящая на трибунах, уставились ввысь. Они пытались прикрыть лицо рукой от палящего солнца, чтобы попытаться разглядеть древнего ящера, о которых раньше им доводилось слышать разве что в сказках.

Орки на трибунах замерли, направив свой взор к небу. - Пора... - прошептала Ариэлла, взглянув Нархану в глаза. - Рано. Не торопись, - Нархан не выпускал Гаррока из виду, стараясь не привлекать к себе внимание. Они ждали. Казалось, что эти минуты тянутся бесконечно, а ведь сейчас они так близки к своей цели.

Несколько дней им обоим приходилось играть роль приезжих из столицы господ, и при этом хорошо скрываясь от посторонних глаз.
Нархан смог отыскать одного из своих старых друзей. Тот к счастью, не отказал в помощи и поселил орка с эльфийкой у себя во дворце. Ариэлла не находила себе места. Пребывание в Хэмингарде, вновь заставило вспомнить все пять лет, что она провела в качестве рабыни. Эльфийка опасалась еще одного предательства со стороны зеленокожих, из-за чего ни на шаг не отходила от Нархана.
Они получили всё необходимое, а когда пришло время встретиться лицом к лицу со своим врагом, Ариэлла предложила занять места рядом с простыми гражданами, чтобы не привлекать внимание господ.
Давний друг Нархана скрывал своих гостей, объясняя это встречей с одной из столичных персон, что появилась в Хэмингарде на несколько дней. Уладить некоторые вопросы с поставкой оружия для элитных воинов орочьей знати.
А особо любопытных приходилось поскорей выпроваживать, понимая, как быстро их длинный язык способен разнести эту информацию среди других кланов. Теперь все зависело только Нархана и Ариэллы. От их тщательно спланированного плана и совместных действий.

Дианор облетел город, высматривая удобное место для приземления, и когда его взору предстала арена, он на мгновение скрылся среди облаков.
Паника среди орков и их рабов нарастала. Айренхо поднялся с трибуны, пытаясь усмирить толпу, но никто не хотел его слушать. Каждый тыкал пальцем в небо, задавая одни и те же вопросы:
- Вы это видели?
- Кто это?
- Может нам просто показалось?
- Этого не может быть!
Люди галдели, словно находясь на базарной площади.
В городе зазвенел колокол. Орочьи воины сбегались к арене со всего со всех уголков Хэмингарда, завидев неладное. На башнях уже начали заряжать огромные стрелы в метательные машины.
Дианор с ревом устремился к земле. Чешуйчатое тело ящера, переливалось отблеском под яркими лучами солнца, а его вытянутая морда с открытой пастью, обратила в панику всех горожан, что находились на трибунах. Как только дракон достиг земли, то разинув пасть выпустил мощный поток пламени, сжигая всех на своем пути.
Он снова взмыл в небо, нагоняя страх в сердца жителей Хэмингарда и заставляя толпу бежать в рассыпную.
Арена наполнилась душераздирающими криками. Орки горели заживо, то и дело падая на горящий песок.
Зеленокожие готовы были давить друг друга, лишь бы поскорее ноги унести. Большая часть не владела навыками обращения с оружием, а те, кто всё же был обучен военному делу, сейчас не имел при себе ничего кроме, разве что кружки эля и пары рабов.
Орки не давали возможности пройти людям, устремляясь к выходу с этой проклятой арены. Рабам оставалось лишь наблюдать за всем происходящим, и молиться богам, чтобы не стать жертвами ужасного чудовища.

Пламя переметнулось на трибуны, и горящие балки рухнули под тяжестью толпы. Выход был заблокирован.
Арена погрязла в дыму. Огонь начал быстро распространяться, словно чувствуя свою безграничную мощь перед смертными. Нархан аккуратно вытащил нож и передал его в руку Ариэллы. Они переглянусь и молча кивнули друг другу. 'Пора начинать' - подумал каждый из них.
Пользуясь всеобщей паникой и неразберихой, Ариэлле удалось незаметно подойти к Айренхо со спины и нанести колющий удар кинжалом. Кровь из шеи струей хлынула на горящие доски, и Айренхо упал трибуны на песок, захлебываясь собственной кровью.
Два человека, что совсем недавно сражались друг против друга, теперь стояли спиной к спине, а позади них находились женщины и оставшиеся в живых бойцы.

Гаррок, сломя голову кинулся в сторону Ариэллы:
- Ты умрешь также, как и Девиайн! Смерть предательницам! - басом произнес орк.
От едкого дыма дышать становилось все тяжелее. Ариэлла наклонилась, пытаясь откашляться. Другие орки окружили её, предвкушая расправу.
Из клубов дыма послышалось знакомое рычание, и уже через мгновение появился Нархан все в том же облике медведя. Он выпрыгнул словно из ниоткуда, набросившись на Гаррока.
Нархан нанес тяжелый, оглушающий удар лапой по голове, а затем отбросил в сторону тело своего бывшего господина.
Следом за Нарханом в бой устремились гладиаторы. Каждый из них был поглощен яростью и гневом. Никто уже не чувствовал усталости... Если им и суждено было погибнуть, то только свободными. Только ради неё они бились, отчаянно пытаясь наносить удары по могучим оркам.
Их мечи быстро окрасились в ядовито-зеленый цвет.

Дианор уничтожил несколько десятков солдат и метательных орудий, и стоило ему зайти на круг для последующей атаки, как в него угодила одна из стрел.
Послышался пронзительный, оглушающий рев. Вспышка боли охватила Дианора. Тело огромного ящера на всей скорости влетело в одну из стен арены.
Каменная кладка не выдержала, и сотни камней разлетелись в разные стороны, хороня под собой зеленокожих.

Ариэлла едва ли смогла спастись, если бы не Нархан.
Когда она приоткрыла глаза, то увидела перед собой знакомое лицо. Призвав дух животного, Нархан не смог бы находиться в нем слишком долго, но перед тем, как вновь вернуться в свой облик, ему удалось отправить в темные чертоги нескольких орков.
Клубы дыма полностью заполнили арену. Оставшиеся в живых орки пытались бежать, но острые, гладиаторские клинки вонзались им в спины.
Нархан помог Ариэлле подняться.
- Нам пора уходить! Вскоре сюда прибудут Хэмингардские стражники.
- Нет! Сначала мы закончим начатое... - в глазах Ариэллы вспыхнуло пламя, и она перевела взгляд в сторону Гаррока.

В Дианора стреляли из луков и арбалетов; острое секиры пытались пробить стальную шкуру древнего ящера, что еще больше приводило дракона в ярость. Он поднялся с земли, и развернувшись в сторону своих врагов выпустил поток пламени, оставляя от орков лишь пепел. Дракон оставлял после себя выжженную землю, сжигая всё на своём пути.

Гаррок пришел в себя спустя пару минут, и как только заметил эльфийку, сразу же бросился в атаку. В порыве бешенства, его покрасневшие глаза заливались гневом. Он с диким воплем мчался
на встречу Ариэлле, брызжа слюной и размахивая кулаками. Но стоило ему подойти ближе, как Гаррок почувствовал сильнейший удар в подбородок и пошатнулся. Ариэлла при помощи магии оплела его тело лианами, и как только они полностью охватили Гаррока, его тело пронзили сотни острых шипов.
Они глубоко впивались в шкуру орка, заставляя его задыхаться и захлебываться кровью.
Ариэлла подняла лианы на несколько метров, и орк намертво застыл среди десятков ветвей, опутавших его тело.
- Ариэлла! Довольно! - Нархан встал напротив девочки и заглянул в её глаза. Орк крепко прижал Ариэллу к себе, и её тоненькие ручки обхватили его крепкую шею. Эльфийка на мгновение зажмурилась и по её щекам покатились слёзы.
Только сейчас она увидела то, к чему привела её месть: трибуны пылали, песок окрасился в алый цвет, а посреди всего этого находились трупы орков и простых людей.
Орда орков окружила Дианора, и часть из них уже порвалась на арену. Эти безжалостные создания готовы были уничтожить всех, кого считали своими рабами...
Горстка гладиаторов продолжала биться изо всех сил. За их спинами находились женщины, не способные защититься от кровожадных монстров.

- Не уподобляйся своим врагам... слышишь. Мы сделали... - на мгновение у Нархана перехватило дыхание. Копье одного из стражников угодило ему в спину.
Силы начали быстро покидать могучего орка, и он упал на колени.
- Нет! Нет! Нет! Не умирай слышишь! - Ариэлла положила его на бок, придерживая голову руками. Они встретились с ней взглядом, и Нархан улыбнулся, превозмогая боль.
- Тебе нужно уходить... поспеши...
- Я тебя не оставлю! Всё будет хорошо. Только потерпи... -
Ариэлла склонилась над орком и провела рукой по его щеке. Переведя свой взгляд на Дианора, она мысленно приказала ему отступать. Часть своей магической энергии пришлось отдать Нархану, тем самым ослабив дракона.
Пока он получал максимальное количество энергии, тягаться с Дианором было равносильно самоубийству. Он не чувствовал боли, а его быстрая регенерация позволяла ранам затягиваться в мгновение ока.
Дианор еще несколько раз выпустил мощный поток яркого пламени. Десятки орков превратились в пепел, а оставшиеся в живых люди с ужасом смотрели на всё это.
Затащить Нархана на спину дракона не представлялось возможным. Он был слишком тяжел.
Ариэлла постаралась аккуратно вытащить копье из спины орка. Он прорычал, стиснув зубы, и как только эльфийка коснулась его раны, то передала ему часть своей магической энергии.
Рана начала медленно затягиваться. Вот только Нархану в любом случае будет необходим отдых и время на восстановление.
Сейчас Ариэлла не могла рисковать жизнью своего дракона и жизнями других людей.
Дианор обхватил тело орка длинными пальцами, стараясь не причинить ему вреда.

Ариэлла махнула стоявшим позади женщинами, чтобы те подошли ближе, но они боялись даже пошевелиться. Пока дракон пытался справиться еще с одной волной зеленокожих,
Ариэлла быстро преодолела несколько десятков метров.
- Если хотите жить, вам не стоит здесь оставаться, - проговорила эльфийка.
И как только рухнула последняя балка, трибуны полностью обрушились.
Спустя несколько секунд, к ним подбежал один из гладиаторов и обратился к одной и женщин, сидевшей рядом с остальными:
- Адель! Как ты? С тобой все в порядке?! - Он положил рядом меч и крепко её обнял.
- Ну же! Нам надо уходить! Скорее! - прокричала Ариэлла. Она бегом направилась к Дианору, а за ней последовали и все остальные.
Эдем. Райские сады.

Арвинд сидел на берегу реки, пытаясь прийти в чувство. Здесь всегда светило яркое солнце. Позади цвели деревья вечности. Всё выглядело также, как и в других мирах. Они создавались по образу и подобию Эдема, но только здесь, царило спокойствие.

Еще недавно Арвинд занимался обучением своего подопечного, а спустя несколько дней его жизнь оборвалась, и во всём этом виноват он... Он допустил смерть ни в чем неповинных людей.
Грегор убил всех, всех до единого. Женщин, детей, и его - старого волшебника, прожившего столько лет в одном из полюбившихся ему миров.
- Ну, и какого себя снова почувствовать молодым? - Амирэль улыбнулась и сделала шаг на встречу Арвинду.
Это была молодая девушка, на вид не более двадцати пяти лет по меркам Астарда. Именной такой она и оставалась всегда...
Амирэль была удивительно красивой. Рыжие пряди волос струились по её плечам. Сияющие, загадочные и в то же время манящие глаза лишь подчеркивали её миловидность. Амирэль - воплощение наивности и целомудрия, совсем не похожая на остальных.
При виде её, сердце Арвинда забилось с необычайной скоростью. Он не мог скрыть своей радости, наблюдая за ангелом.
- Я очень по тебе скучал, - Арвинд подошел к ней нежно приобнял.
- Я тоже, мой милый волшебник... - она игриво улыбнулась и укусила его за ухо.
- Мне кажется, мы не виделись целую вечность. Столько лет я засыпал, вспоминая о тебе. Ты единственная кто согревала моё сердце...
- Засыпал? Ах... ну да, прости, - Амирэль засмеялась.
А я не спала уже сотни лет... начала забывать, какого это. Арвинд ухмыльнулся.
- Ты знаешь, недавно мне удалось увидеть твоего старого друга. И да... твой Эделар заходил в гости, - Она мило хихикнула.
- Хм... - Арвинд задумался. - Так значит Эногард уже всё ему рассказал. Мне кажется он сделал это слишком рано. На плечи Эделара и так свалилось...
- Тише, - Амирэль нежно коснулась его губ. Мы следили за вами, и я прекрасно знаю, что происходило всё это время. Однажды вы снова встретитесь...
- Надеюсь это произойдет не скоро.
- Верховный совет тобой очень доволен. Ты сделал всё, что было необходимо. Теперь ты передал его в руки Эногарда, и я не вижу причин для беспокойства, милый.
- Ты не понимаешь Амирэль. Этот мир угасает, тьма расползается по нему, словно неизлечимая болезнь, а живые до сих пор ведут междоусобные войны. Они даже не пытаются осознать, какая угроза надвигается на их мир. На обоих материках идет бесконечная война за ресурсы и власть...
Амирэль крепко прижалась в Арвинду.
- Верховный создал миры такими, какие они есть сейчас. Все живое - это дети нашей создательницы, и мы должны любить их и принимать такими, какие они есть. Разве не так?
- Любимая... я видел все своими глазами. Порождения богов разрушения пытаются стереть всё живое... все, что мы так или иначе пытаемся сберечь.
Где-то там, в глубинах темного мира, боги разрушения готовятся в великой войне. Вскоре она дойдет и до нас... а этот мир может быть уничтожен навсегда. Мы не можем этого допустить.
- И не допустим! - Амирэль посмотрела в глаза своего возлюбленного. - Все ангелы, выступят против неё. Наша задача поддерживать баланс между мирами, и мы не можем допустить уничтожения всего живого.
- Ты знаешь, что бывает, когда бессмертные начинают уничтожать друг друга? Любой из нас может обратиться в пыль. Мы перестанем существовать. Столкновение миров приведет к ужасным последствиям...
- Не волнуйся, мы постараемся сделать всё, что в наших силах, чтобы не допустить подобного. А сейчас тебе нужен отдых. Ты провел в мире живых слишком много времени...
Мой ангел, наверное, уже и позабыл, что такое истинное наслаждение? - Амирэль провела хищным взглядом по телу Арвинда.
Глава 17. Из Темных глубин.
Остров Тысячи Душ.

- Живой! Хвала создателю! - Далион приложил голову к груди Эделара, и наконец смог отчетливо услышать биение сердца.
Вместо слов у Эделара вырвался лишь глухой хрип, и Мириэль тут же протянула ему чашу с водой. Принц сделал несколько глотков и снова повалился на спину. Только сейчас он наконец смог улыбнуться, увидев перед собой столь знакомые лица.
- Здорово же ты нас перепугал мой друг! - почесав затылок произнес старый гном.
- Я... я видел... - тяжело дыша, произнес Эделар. - Нам угрожает... нам всем. Мы в опасности... - но принц не успел договорить, как за углом показался силуэт волшебника.
- Сейчас тебе не помешало бы отдохнуть. Это и вас касается, - Эногард строго обвел взглядом гнома и эльфийку. - Он в безопасности. Ваш друг очень сильный. Теперь я понимаю, почему Совет Эдема выбрал именно его...
- Вы что-то недоговариваете... - Мириэль сверкнула глазами.
- Все вопросы на потом, а сейчас постарайтесь уснуть. У нас впереди тяжелый день, - Эногард снова растворился во мраке, словно тень. Э
льфийка улеглась рядом с Эделаром, положив руку ему на грудь. Последние несколько часов, она совсем не могла сомкнуть глаз. В тот момент, Эделар был словно не живой... Его тело было холодным, а биение сердца едва слышно. При помощи чародейской магии, Мириэль пыталась пробиться к его сознанию сквозь барьер, но ни одна попытка не принесла результата... Оставалось лишь ждать и надеяться на чудо.
Мириэль и Далиона тяготили мысли о их дальнейшей судьбе, и предназначении Эделара. А то, что произошло с ним этой ночью и вовсе никому не давало покоя, кроме разве что, изрядно опьяневшего Деймора и малыша Грума.
Оба гнома тихонько сопели, закутавшись в теплые шкуры.

Эделар пришел в себя только ближе к полудню. Он вновь мог полностью контролировать своё тело, ощущая при этом мощный прилив энергии, который доселе ему и не снился. Пребывание в Эдеме оставило свой отпечаток, не только в его сознании.
Из другой комнаты показалась милое личико Евы. Её волк подошел к Эделару, и облизнув его лицо уселся рядом. Девочка посмотрела на гостя и не пытаясь скрыть улыбки, заговорила:
- Ты три дня здесь пролежал. Наверное, потерял много сил...
- Куда подевались остальные? - изумленно вопросил принц, поднимаясь на ноги.
- Решили окрестности осмотреть. За них не волнуйся. Мама просила тебя покормить, как только ты придешь в себя, - Ева на мгновение скрылась в своей комнате, а уже через минуту вернулась, держа в руках тарелку с едой.
- Ешь спокойно, не торопись! - обратилась к Эделару девочка, обнимая своего волка.
Эделар мигом набросился на еду, иной раз проглатывая куски мяса не пережевывая. Следующие десять минут, он пытался вспомнить все, что ему довелось увидеть и услышать в ту ночь.
'Огромный материк, на котором идут нескончаемые войны... Брат. Теперь я точно знаю, что у меня есть незаконнорожденный брат... В любом случае, я не в праве осуждать за это своего отца... Как бы то ни было, он наша единственная надежда. Нам придется объединиться вместе, если мы хотим победить, и изгнать нашего общего Врага из мира живых.
Видимо нас ждет еще множество препятствий, и поиски 'Белиара' - это лишь начало нашего пути...
А теперь, стоило бы поразмыслить о других мирах. Видимо ответов пока что дать некому...
Царство Света, он же Эдем. Неужели создатель и правда существует? В любом случае, надеюсь, что встречусь я с ним еще нескоро. Подобные 'перелеты' сознания - это не шутка. Уверен, что подобный шанс выдает раз в жизни, и больше подобного не повторится... по крайней мере, пока я навеки не сгину из этого мира.
С Тьмой уже приходилось сталкиваться, и не раз... Восставшие из могил мертвецы, различного рода твари из диких земель... Нет. Не те хищники, о которых мне приходилось так много слышать. Это были они... самые ужасные порождения из Темных глубин.
Эти миры были созданы для равновесия. Но кому понадобилось уничтожать наш мир? Для чего всё это? С этими вопросами еще придется разобраться...
Ну, а напоследок - 'Бездна' Первая встреча с её обитателями закончилась смертью одного из патрульных орков, в доме Мириэль. Её магия позволяет открывать портал в этот 'мир', но мир ли это? Для чего он был создан и кем?
Наверняка имеется возможность открывать не только односторонний портал, и надеюсь наш Враг этим не воспользуется...'
- Благодарю тебя. Очень вкусно, - Эделар довольно быстро покончил с трапезой. - А он всегда находится здесь? Или все же выбирается на свет хоть иногда? - Принц обратился к Еве, глядя на её волка.
- А... для него есть отдельный выход в глубине пещеры, - после недолгих раздумий, ответила девочка. - Магия моего папы...- Ева на мгновение прервала рассказ и прислушалась.
В глубине пещеры послышались мощные толчки, но вовсе не похожие на землетрясение... Что-то с силой пыталось вырваться на свободу.
В это же мгновение все факелы погасли. Даже 'вечный огонь', что еще несколько мгновений назад полыхал средь каменных стен, наконец затих.
Волк сразу же почуял неладное. Его шерсть вздыбилась, и он бросился к проходу, обнажив клыки.
Ева прижалась к Эделару и хотела было заплакать. Подобного еще никогда не происходило. Эногард всегда твердил:
'Не бойся дитя. Этот огонь, способен погасить лишь слуга Света, и даже Тьме он не подвластен...'
Но сейчас ей показалось, что даже её отец, обладающий таким могуществом, мог ошибаться...
Эделар насторожился, и они с Евой переглянулись. Он достал меч и поднялся на ноги.
- Лучше куда-нибудь спрячься, хорошо? И чтобы не случилось, постарайся не высовываться, - Он провел ладонью по её голове.

Раздался ужасающий рык, пробирающий до костей. Он тут же затих, словно зверь принюхивался, вдыхая сырой воздух. Он быстро учуял запах человеческих душ, и отвратительную для него светлую магию.
Вокруг того места откуда он появился находилось множество заброшенных ходов, запечатанных древними рунами.
Посреди них находилась целая площадь, усеянная различного рода сталагмитами.
Зверь был едва слышен. Он аккуратно пробирался среди минеральных образований и как только подошел ближе, его шаги на мгновение затихли. Эделар чувствовал, что кто-то стоит за стеной, всего лишь в нескольких метрах от него. Оно принюхивалось, оскалив клыки и как только сделало шаг вперед, Ева заметила ярко-красные глаза.
Девочка пискнула и тут же закрыла рот обеими руками. Её волк бросился на монстра, впиваясь клыками в толстую шкуру.
Эделар без промедления вышел из-за стены и произнес заклинание, способное вновь обжечь острие меча языками белого пламени.
Яркий свет в мгновение ока охватил пещеру и заставил монстра отпрянуть в сторону. Он отпустил волка, и взвыл что есть силы.
Как только свет поутих, Эделар смог разглядеть чудовище из Темных глубин. Его меч все так же продолжал пылать.
Зверь быстро пришел в себя. Это был монстр невиданных размеров... Около трех метров в высоту, с вытянутой мордой и острыми клыками, способными легко перемалывать даже человеческие кости.
Он напомнил Эделару огромного волка, с которым когда-то уже приходилось встречаться. Последняя охота в диких землях чуть было не лишила его жизни.
В этот раз дело обстояло намного хуже...
Зверь изогнул спину. Длинная, черная шесть встала дыбом. Глаза его напоминали кроваво-красный рассвет, а на кончиках извивающихся щупальцев, находились змеиные головы. Эти длинные отростки то оплетали его голову, то снова вытягивались вперед.
Когда Эделар обернулся, держа перед собой меч, то заметил, что волк Евы уже не дышит. Весь в крови он лежал у входа, и Ева плакала, глядя на своего защитника.
Порождение Тьмы полностью высушило его тело, а количество ран напоминало сотни клинков, что вонзились в него в этом неравном бою.

И смотрело это существо вовсе не на Эделара... Оно взглядом пожирало Еву, облизывая клыки и предвкушая расправу над крохотным ангелом. Эделар успел осознать грозившую им опасность, но поблизости не было никого кроме
Евы. Действовать придется самому, да и подвергать опасности своих близких ему крайне не хотелось.
Огромный зверь встал на задние лапы и казалось, что его рев был слышен за многие мили вокруг. Он бросился на Эделара, и преодолев несколько метров двумя прыжками, с силой ударился головой об стену.
Эделар успел отскочить в сторону, и после умелого взмаха клинком, он оставил глубокую, кровоточащую рану в теле исчадия Тьмы.
Волк взвыл от боли, и обратил свой взор в сторону Эделара. Набросившись на него, он всем весом своего тела придавил принца к полу, и наступил лапой ему на грудь.
Эделар выронил меч. Он встретился взглядом с темным существом, глаза которого были наполнены яростью.
Он разинул пасть, но вместо языка к Эделару потянулись десятки тонких, извивающихся щупальцев.
Эделар зажмурил глаза, и в его сознании промелькнули последние события в диких землях: бой с несколькими сотнями орков; разрушительная магия, способная испепелять врагов и голос магистра Арвинда...
- Пробуди в себе силу Света, Эделар, и выпусти её на свободу...
В плечо ударила сильнейшая боль. Волк уже впился зубами в его тело, выкачивая из принца жизненную энергию.
Эделар сжал руку в кулак и на его лице появилась хищная улыбка. Принц открыл глаза и яркий свет ударил в морду Темной твари. Она разжала челюсти, но стоило ей попытаться увернуться, как Эделар схватил волка обеими руками за голову.
Он пристально посмотрел в его глаза, и на руках принца вспыхнуло белое пламя. Из его глаз струился яркий свет. Эделар не чувствовал боли, а создание тьмы охватил всепоглощающий огонь.
Его тело пылало. Он пытался вырваться из цепких рук, но не его физическая сила, не темная магия не могла противостоять могуществу Эделара.
Вскоре исчадие тьмы в последний раз издало протяжный стон, и повалилось на холодный, сырой пол. Бело пламя полностью поглотило зверя, и он наконец испустил дух, навсегда покинув мир живых.
Эделар на мгновение прикрыл глаза. Он тяжело дышал, пытаясь прийти в себя, а языки пламени переметнулись на кровоточащую рану. Они словно облизывали её, пытаясь сохранить жизнь своему хозяину.

- Эделар! - Мириэль бросилась к телу своего возлюбленного. - Ты меня слышишь? Очнись! Ева крепко обняла свою матушку и крепко зажмурилась.
- Это оно! Это оно! То самое чудовище! Оно приходило ко мне во снах!
- Успокойся моя хорошая. Все уже позади... - Изабелла обнимала свою дочь, нежно поглаживая по голове.
Эделар открыл глаза. Его рана быстро затянулась, и пошевелив плечом, он попытался встать на ноги. Гномы подхватили его, но тут же усадили на землю, когда поняли, что Эделар потерял слишком много сил.
- Что это еще такое Эногард?! Почему ты раньше нас не предупредил?! - в какой-то момент, Мириэль вышла из себя.
- Я полностью с ней согласен. Нам бы тоже хотелось всё разузнать... - вступил в разговор Далион.

Эногард запечатал с помощью светлой магии, все возможные ходы и выходы. Осмотрел место, откуда появилось неведомое существо и обрушил в огромную яму сотни тяжелых камней. В этот раз, волшебник не скупился, и усеял пол и стены древними рунами, чтобы в следующий раз подобного не повторилось.
Когда он вернулся, все уже сидели у костра посреди комнаты и готовились к приему пищи. Деймору удалось приволочь тушу оленя, а Грум прихватил с собой несколько кроличьих тушек.

Изабелла вместе с Грумом и Деймором занялись разделкой убитых животных. Далион, Мириэль и Эделар сидели напротив Эногарда, и ждали ответов. Но старик не торопился... Он еще раз обвел взглядом своих гостей, и пристально посмотрел в глаза принца.
- Вы можете объяснить нам, что здесь произошло? Откуда взялась эта жуткая тварь? - Далион не выдержал, и решил заговорить первым.
- Хм... - старик задумался и припал спиной к стене. - Я думаю здесь замешана наша гостья. Как вы знаете, на Мириэль лежит проклятие древнего Ордена...
В стенах этой пещеры она могла его и не чувствовать, благодаря моей магии, но стоило нам выйти за её пределы, как Тьма сразу же начала охоту. Наш Враг пользуется всеми возможными методами, ради достижения своей цели, и Мириэль является мощным оружием в его умелых руках...
- Дела-а-а... - протянул Далион, недовольно покачивая головой.
- Существует ли способ избавить её от этого проклятия? - Эделар взял за руку Мириэль и с грустью посмотрел ей в глаза.
- Я думаю, когда ты отыщешь 'Белиар', то с его помощью сможешь...
- Я никогда не пойду на это! - Нахмурившись, перебил Эделар.
- Сначала дослушай! Этот меч обладает небывалой силой. Он может не только разрушать, но его и во благо можно использовать! Мириэль должна будет принести силам Светам, клятву, а 'Белиар' уничтожит все то Зло, что беспокоит душу твоей возлюбленной.
- Все так просто? По-моему, с этим справился бы и наш малыш! - Усмехнулся Деймор, глядя на маленького гнома.
- Не все так просто, как кажется на первый взгляд... - волшебник тяжело вздохнул. - Мы отправимся в путь с первыми лучами солнца, а когда дойдем до нужного места, то на этом и распрощаемся...
Вместе вы должны преодолеть не мало трудностей, прежде чем доберетесь до заветной цели. Ладно, сейчас я предлагаю все же подкрепиться, после чего лечь спать. У нас впереди тяжелый день...
Старик поднялся с пола, но не успел сделать и шагу, как к нему тотчас обратилась Мириэль:
- Вы уверены, что подобного этой ночью не произойдет более?
- Не волнуйся дитя, здесь мы все в безопасности, а сила твоего проклятия полностью угасла в стенах этой пещеры. - Старик улыбнулся, и сел рядом с Евой, пытаясь утешить свою дочь.

После вкусного ужина, приятых историй из жизни путешественников и нескольких глотков крепкого напитка, на душе у всех повеселело.
Спустя время, Эногард со своей семьей отправился спать, а путешественники улеглись возле теплого костра, и глядя на 'вечное пламя' задумались о предстоящем дне.
Глава 18. Таинственный лес.

Остров Тысячи Душ.


Далион проснулся одним из первых. Гном приоткрыл глаза, и окинув взглядом своих спящих товарищей поспешил заняться приготовлениями к утреннему походу.
Первым делом, он решил приготовить завтрак, чтобы каждый смог набрать сил для дальнейшего похода. Куда именно необходимо было идти Далион еще не знал, поэтому и провизией необходимо было запастись заранее. Радует лишь то, что вчерашняя охота принесла хорошие плоды.
Запах мясной похлебки довольно быстро привлек к себе внимание, и Грум, не успев открыть глаза пополз в сторону чана. Маленький гном вдохнул в себя аромат приготовленной еды, и наконец приоткрыл один глаз.
Далион лишь улыбнулся, и протянул Груму кусочек жаренного кролика, чтобы малыш все же нашел в себе силы дождаться остальных. Изабелла привела себя в порядок и поспешила присоединиться к Далиону, пока Эногард проверял установленные магические руны.
К возвращению волшебника все было полностью подготовлено, да и завтрак удался на славу.
Похлебка из кроличьего мяса вызвала восторг у проголодавшихся гостей, и как только пришло время отправляться в путь, волшебник промолвил:
- Нам пора... Впереди долгая дорога, и выходить необходимо сейчас, если мы хотим добраться до нужного места к закату.
Сила древних рун не даст выбраться на свободу порождениям Тьмы. Если кто-то из них и попытается это сделать, то все его попытки будут тщетны, - Эногард улыбнулся.
Единственное, что меня смущает... так это то, как быстро погасло пламя. Монстра, которого ты сразил Эделар, был отправлен в наш мир кем-то очень могущественным. Помните, наш мир является связующим звеном между Светом и Тьмой, и каждый будет пытаться по-своему влиять на исход войны...
- О какой войне вы говорите?! - спросила Мириэль.
- Еще не время дитя. Но могу сказать точно, в ней и для тебя уготована своя роль, - волшебник тотчас переметнул взгляд на принца. Твоя задача беречь её, как зеницу ока. На этом пока всё. Остальное вы узнаете со временем... - Эногард тяжело вздохнул и направился к выходу. Ребята переглянулись меж собой, но никто не промолвил ни слова. Они лишь простились с Изабеллой и её дочерью, после чего последовали за волшебником.

Как только им удалось выйти из пещеры, Эделар наконец смог вдохнуть глоток свежего воздуха. Ребята стояли у входа в пещеру и любовались восходом.
Все вокруг для Эделара казалось волшебным, после нескольких дней проведенных в стенах пещеры. Пение птиц наполняло диковинный лес, и ничто не могло сравниться с красотой восходящего солнца.
- Идемте скорее! - поторапливал Эногард, после чего ребята спустились по утоптанной тропе, и уже через несколько десятков метров оказались средь пышных деревьев.
Они двигались друг за другом, неся за спиной наплечные сумки и оружие, с которым старались не расставаться ни на минуту. Теперь они лишний раз убедились, что опасности могут поджидать их везде, и необходимо всегда быть наготове.

Эделар вместе со своими товарищами пробирался сквозь лесную чащу, петляя среди деревьев, которым запросто можно было назвать гигантами. В каплях росы на траве отражался свет утренней зари, а по ветвям то и дело прыгали белки и другие, менее знакомые животные. Когда лес все же закончился, ребята поднялись на один из холмов, чтобы немного оглядеться.
- Раньше здесь находился храм. Эти руины напоминают мне о последнем дне... когда люди пытались спрятаться от Бессмертных, - Эногард обвел взглядом руины древнего храма, проводя рукой по одной из высоких, полуразрушенных колонн.
- Это поистине печальная история, Эногард, - подытожил Деймор, и его взгляд устремился на Северную часть острова, где в дали виднелись пики заснеженных гор.
- Этим людям помочь мы уже не в силах, но есть ли возможность вернуть Бессмертных в иной мир? Я так понимаю, они навечно здесь застряли? - Далион почесал затылок, и уставился на волшебника.
- Хм... - задумался старик. - Знаешь, мой дорогой друг... Эделару необходимо будет поговорить об этом с Готхрамом. Клятва поможет скрепить их договор.
Я хочу, чтобы вы поняли, что Готхрама и его рыцарей держит в нашем мире 'Молитва Смерти'. Книга, разделенная на две части, насколько мне не изменяет память. Долгое время, мудрейшие из мудрых хранили их, но теперь одна из книг точно утеряна. Что произошло со второй, остается лишь гадать...
Если наш общий Враг завладеет этими книгами, то мир живых будут ждать разрушительные последствия, после которых возможно он уже не оправиться никогда.
Но если эти книги уничтожить с помощью 'Белиара', то Бессмертные смогут наконец обрести покой.
- Обрести покой?! Вы же сами говорили, что они уничтожили так много ни в чем не повинных жителей острова. Ведь эти люди наверняка не заслуживали такой участи! - гневно отреагировала Мириэль.
- Возможно ты права дитя, но если бы ты хорошо знала историю о Готхраме и его рыцарях, то наверняка, не стала бы говорить подобным тоном.
Именно он являлся защитником Астарда более тысячи лет назад. Это его люди защищали ваши земли от нападения орков и разорения ваших поселений.
То, что случилось с ними здесь, на Острове Тысячи Душ - это ужасно! Но виновником сие деяния является Темная магия, заключившая их здесь. 'Молитва Смерти' не даром называется именно так. Мудрые никогда не пользовались этой книгой, ведь она долгие годы хранилась в надежном месте.
В тот момент, когда обе книги будут сложены воедино, Готхрам вместе со своими воинами сможет покинуть остров. Клятва, которую он принесет Эделару, не даст возможности перейти на сторону врага.
Верховный Совет Эдема не станет изгонять их в подземный мир. Светлому воинству также не обходимо пополнять свою армию... Вы и представить не можете, к чему сейчас всё движется... Мириэль взяла Эделара за руку и посмотрела ему в глаза.
- 'О чем он говорит? Не ужели ты что-то от меня скрываешь?' - раздался голос эльфийки в голове Эделара.
- 'Я тебе всё расскажу, но немного позже... Сейчас могу сказать лишь одно: наш материк не единственный, и мир тоже... существуют силы о которых раньше мы и подумать не могли. Все стало понятно после той ночи, когда Эногард подал мне чашу с зельем. Мне многое удалось узнать...'
- 'Я надеюсь, мой любимый муж не будет скрывать от меня подобных вещей. Особенно если дело касается уничтожения целого мира...' Мириэль опустила глаза и крепко обняла Эделара.
- Ох, эти телячьи нежности... - пробубнил себе под нос Деймор. - Раз мы уже всё обсудили, может стоит выдвигаться в путь? - гном внимательно посмотрел на Эногарда.
- Да, мой друг. Пожалуй, ты прав. Нам больше нельзя терять ни минуты... - промолвил старик, и еще раз взглянул на высокий, горный хребет, что находился в семи лигах от них.

Ребята двинулись в след за волшебником. Спустившись с холма, они прошли около двух лиг по зеленой равнине. На их пути встретился лишь ветерок, обдававший лицо прохладой... Животные словно куда-то испарились. Здесь не было слышно даже пения птиц, хотя бы на тех деревьях, что росли неподалеку.
Это вызвало настороженность, но ребята решили не останавливаться и продолжали двигаться дальше. Впереди раскинулся дремучий лес, простиравшийся на несколько лиг вокруг.
- Нам не добраться до горного хребта иным путем, - старик остановился у самой кромки леса.
Когда мы сюда войдем, будьте наготове... Даже местные жители боялись Таинственного леса. Он скрывает в себе Темную силу, какой я не видел прежде.
Его окрестили проклятым, ибо обратно никто из жителей так и не вернулся...
- А вы там бывали? - спросил Эделар.
- Лишь единожды... Тогда я спрятал 'Белиар' в месте, куда мы сейчас направляемся. Более тысячи лет назад, еще до появления Бессмертных, Тьма впервые заявила права на 'трон' в этом самом месте. Не знаю, чем именно её привлек дремучий лес, но я заметил, что она становится всё могущественнее...
- Возможно нам стоит разузнать в чём тут дело? - осклабился Деймор, и выхватил секиру из-за спины.
- У нас нет выбора... Если наш путь лежит через это ужасное место, нам ничего не остается, как пройти его до конца. Заодно и узнаем, какие тайны скрываются здесь, - Эделар сделал несколько шагов вперед, оглядывая высокие деревья с почерневшей листвой.
Стоило принцу дотронуться рукой до ствола дерева, как на душе сразу же стало тревожно. Время для Эделара на мгновение остановилось. Деревья словно бы пытались рассказать о случившемся много столетий назад, но Эногард крепко схватил Эделара за руку и тот сразу же пришел в себя.
- Не делай так больше... ты навлечешь беду на всех нас! Они уже не те Эделар. Я думаю, что Тьма подчинила этот лес, и вскоре наш Враг узнает о том, где мы находимся...
- Я не знал, правда, - Эделар посмотрел на мага, а потом и оглядел всех ребят.
Я не вовсе не хотел этого делать, но я чувствую, как они зовут меня... они пытаются говорить. Но я не смог различить не единого слова, на душе у меня очень тревожно.
- Я тебя понимаю мой друг, но нам необходимо двигаться дальше, - ответил Далион.

Ребята устремились вслед за волшебником через непролазные дебри. Длинные ветви деревьев то и дело пытались дотянуться до путников, чтобы не дать им возможности продвинуться в самую чащу леса.
В голове раздавался непонятный шум, и чьи-то голоса врывались в сознание из самых далеких уголков Таинственного леса.
Дрожь пробирала тело, а сердца путников сжимались каждый раз, когда вместо десятков голосов, раздающихся гулким эхом, им удавалось услышать стоны и крики падших, словно пытавшихся вырваться на свободу из загробного мира.
Эти места напомнили Эделару дикие земли. Леса были окутаны вечным туманом, и лучи солнца не могли пробиться сквозь него на протяжении многих десятков лет.
Но здесь все казалось еще страшнее. Впереди дальняя дорогая, и добраться до горного хребта, именуемого как 'Сатрос', что означает 'поклонение', необходимо было к закату.
Ночевать в Таинственном лесу уж очень не хотелось, а сталкиваться с силами Тьмы под покровом ночи хотелось еще меньше.

Пока Эделар находился по ту сторону мира живых, Далион решил обратиться к старинным книгам, что прихватил с собой из Северных земель.
В ней лишь коротко рассказывалось о некоем острове заблудших душ. Здесь то гном впервые и узнал о пещере, что скрывалась под Сатросом. Часть текса была утрачена, но кое-что он все же смог прочесть и затем рассказать Эделару:
'Они поклоняются своим богам, принося в жертву души умерших. Они не дают возможности им добраться до Светлых врат. Они ненавидят Свет, и Темная богиня, примет их после смерти. Они хотят власти над душами, а служение Темным силам, и поклонение Богам разрушения является смыслом их жизни.'
Это навело Эделара на мысль, что за Таинственным лесом скрывались самые настоящие 'чудовища'. Кем бы они не являлись, их души уже прокляты... но существуют ли они на самом деле, или это всего лишь еще она выдуманная легенда?

Пройдя около пяти лиг, путники решили немного передохнуть, и разбить лагерь неподалеку от водопада. Небольшое озеро подходило как нельзя кстати, чтобы помыться и немного перевести дух. Жажда мучила каждого из путешественников, и как только они побросали походные рюкзаки, сразу же бросились к воде.
- Стойте! - неожиданно раздался голос волшебника. Все замерли и внимательно посмотрели на Эногарда.
Раньше здесь его не было, я помню это как сейчас. Я шел этой же тропой, но никогда не видел здесь скал и водопада, - маг задумался, осматриваясь по сторонам.
- Вы хотите сказать...? - начал было Эделар.
- Это проделки Темных сил? - Деймор приподнял бровь, и покосился на Эногарда.
Да бросьте! Мало ли что здесь могло измениться за такой большой срок. Хе-хе, нет уж! Хватит с меня этих сказок про Темную силу... - махнул рукой Деймор
- Не уж то ты решил, что все это выдумки?! - Ты хоть понимаешь, о чем говоришь? - глаза старика сверкнули, словно вспышка молнии.

Вокруг водопада ветви и корни деревьев начали переплетаться между собой, тем самым создавая непроходимый барьер. Послышался шелест листьев, и завывания ветра, хотя в лесу было достаточно спокойно. Между кронами деревьев проступал дневной свет, но небо было затянуто густым туманом.
Деймор, Эделар и Далион выхватили оружие, и встали вокруг остальных. Мириэль, Эногард и Грум оказались в центре, прислушиваясь к отдаленному вою.
Неожиданно Тьма начала сгущаться, затягивая собой небосвод, словно покрывало. Теперь над путниками нависла угроза, заставляя их сердца биться с непривычной скоростью.
На воде начали появляться древние руны ядовито-зеленого цвета. Они вырисовывались одновременно, тем самым складывая слова в целые предложения.
- Да явится Тьма на остров Тысячи Душ. Да завладеет Темный повелитель душами смертных, и обречет все живое на ги... - Эногард зажал рот Деймора ладонью, не дав ему произнести заклинание.
В эту же минуту послышался раскат грома, эхом проносясь по всему лесу. Рисунок на воде превратился в череп, и зеленая дымка окутала все озеро. Темный, сотканный из дыма силуэт показался перед водопадом. Время остановилось, шум водопада затих, а вода словно бы покрылась ледяной коркой.
Эногард и Эделар, единственные, на кого не подействовала Темная магия. Остальные же замерли в том положении, в котором находились за несколько секунд до появления Врага.
- Хш-ш-ш... Ваши старания напрасны! Вы всего лишь смертные! - прошипел Нодерштайн. Силуэт приспешника тьмы находился над кромкой воды, и его лица Эделар не смог разглядеть.
Мой господин даровал мне тело, и теперь я выполняю его волю... Раньше я был бездушным созданием, но теперь, я способен на большее!
- Так вот кого послала Богиня Смерти на этот раз! Когда же она угомониться... - Эногард покачал головой, и глаза старика снова охватила яркая вспышка.
- Вы сильные бойцы, но я не понимаю зачем же вы служите Свету? Вашей богине плевать на вас, и на всех своих детей. Почему же вы упорствуете? Зачем?
Мой господин Повелитель Мертвых земель! Склонитесь перед ним, и я даю слово, вы займете почетное место в его рядах!
- Подожди-ка... мертвые земли - это такой ма-а-аленький, заброшенный клочок земли на нашем материке? Насколько я знаю там никто не живет... не так ли? - Эделар присел на пенек и закинул ногу на ногу.
- У него целая армия! И вскоре они...
- Попытаются захватить мир.
- Захватят!
- Нет не захватят...
- Хш-ш-ш... и кто же нас остановит, смертный?!
- Видишь вот этого маленького гнома, что держит в руках секиру? Так вот это и есть всемогущая сила... а ты знал, что у него есть зелье, способное легко подчинить всю армию твоего господина... - принц улыбнулся.
- Эделар, что ты делаешь? - шепотом произнес старик, но ответом послужило молчание.
- Этому не бывать, смертный! Он боится, как и все вы! Я не поверю, что это дитя способно справиться самой Тьмой!
- Хм... в таком случае тебе стоит кое-что попробовать. - Эделар протянул Нодерштайну бутылку с ромом. - Или может ты боишься? - усмехнулся принц. Спустя десять минут...
- Ик! Вот ты думаешь, Темным Владыкам так легко живется? Ик!
- О всемогущий создатель... вы что серьезно? - старик отпрянул в сторону, как только увидел картину целиком:
Нодерштайн припал к стволу ближайшего дерева, философствуя о жизни и смерти, усадив рядом с собой Эделара. Теперь он выглядел совершенно по-другому. Его облик изменился, и Нод приобрел человеческое обличие.
- Изыди Светлая сила! - фыркнул Нодерштайн и снова потянулся к бутылке. Эделар подмигнул старику и коварно улыбнулся, стараясь, чтобы Враг не заметил.
- Как долго ты провел в таком состоянии в Мертвых землях? - спросил принц.
- Ох... не спрашивай. Эта участь постигла меня еще сотни лет назад, когда жизнь в Астарде только 'зародилась'. Вы люди воевали с себе подобными, но вам и в голову не могло прийти, какие силы скрываются во мраке...
- Дивная история. И какие же у тебя планы? Не хочешь остаться здесь? У нас полно рома и еды. Ведь давнехонько тебе не доводилось испытывать что-то подобное, а теперь у тебя есть возможность насладиться всеми благами мирской жизни...
- Хм-м-м, - задумался Нод. - Я бы с радостью воспользовался твоим предложением. Ты и представить не можешь, как же сильно я устал прислуживать этим мерзопакостным божествам и их жрецам! Да чтоб они сгинули в пучине бездны! - Нодерштайн плюнул на землю.
- Хорошо, и что же будет дальше? - произнес Эделар, усаживаясь по удобнее.
- Мой господин двинется в сторону диких земель, уничтожит всех орков, после чего отыщет 'Молитву Смерти'! И обрушит он всю свою мощь...
- Ты пей, пей, не отвлекайся.
- А, ну да... - Нодерштайн сделал большой глоток спиртного и его веки потихоньку начали закрываться.
- Мы воев...ть бу.. дем. Вот... - после чего Нодерштайн захрапел, перевернувшись на бок.
Ребята снова 'ожили', и начали приходить в себя. Деймор огляделся и увидел своё 'самое сокровенное', что лежало рядом с незнакомцем.
- Как? Да вы! Да ты! - Неодобрительно поглядев на Эделара выпалил гном.
- Неплохая задумка Эделар, - волшебник широко улыбнулся.
- То есть? Вы напоили 'это'? Толком ничего не узнали, но пол бутылки как небывало?! Да что вы себе позволяете! Да как вы... - не успел Деймор закончить фразу, как волшебник наполнил бутылку рома до краев и подал её гному.
- Ради всего святого, только не ной... - фыркнула Мириэль.
- Истеричка, - закатив глаза, произнес Далион.
- С ним что будем делать? - Эделар посмотрел в сторону Нода.
- Возьмем его в плен! И будем спаивать пока он не умрет! - Деймор надул щеки.
- Ты же говорил, что тебе самому не хватает, а тут на тебе... спаивать собрался, тьфу на тебя! Бородатый! - пробурчал Далион.
- А чего это он человеческое обличие принял? Не уж то на него так напиток подействовал? - спросила Мириэль, взглянув на Эделара.
- Не знаю... я знаю лишь одно: его господин двинется в дикие земли, уничтожит орков и сразу же направиться в сторону руин Лорендела, - ответил принц.
- Книга находится под землей, и запечатана при помощи древней магии... но я уверен, что он найдет способ разрушить печать... - старик тяжело вздохнул.
- Нам надобно уходить. Привяжем его к дереву, и оставим здесь!
- Деймор пригубил немного рома и словно бы оживился.
- Еще и веревку на него переводить? Наши запасы и так слишком уж скудные, возможно она нам еще пригодится, - Далион фыркнул и отвернулся.
- Вы оба по-своему правы... я тоже считаю, что нам лучше выдвинуться в путь сейчас, а веревку стоило бы приберечь, - волшебник повернулся в сторону горного хребта, и произнес заклинание способное развеять Тьму.
Ветви деревьев начали постепенно открывать проход в чащу Таинственного леса, а небо снова затянул густой туман.
Ребята собрали свои пожитки и двинулись в след за Эногардом. Времени до заката оставалось совсем немного, но в лесных дебрях, счет времени терялся.
Глава 19. Сатрос.
Таинственный лес.


- Тот, кого мы оставили возле водопада... кем он являлся на самом деле? - недоуменно спросил Деймор, покосившись на Эделара.
- Назовем его приспешником Темных сил. Тот, кого он зовет своим повелителем, ничто иное, как воплощение зла в мире живых... - угрюмо произнес принц.
- Зачем же он к нам явился? В тот момент я почувствовала что-то странное. Я... я не могу этого объяснить. Меня словно проткнули сотни кинжалов, и казалось, что я падала целую вечность, - с грустью произнесла Мириэль, и крепче сжала руку Эделара.
- Он выступает в роли посланника. Его господин требует от нас приклонить колено, или же нам грозит смерть... - продолжил Эногард.
- Все же я думаю это именно благодаря мне... Кхм... а точнее моему божественному напитку, удалость так быстро расправиться с прислужником Тьмы! - Деймор задрал нос, и улыбнулся.
- Еще бы... столько лет провести в заточении. Теперь-то его господин будет очень недоволен. Думаю, мы отсрочили нападение, пусть и ненадолго, - подытожил Далион
- Возможно, но это не значит, что нам сейчас можно расслабляться... - волшебник устремился вперед, не сбавляя шагу.
Ноги путников болели от усталости, а до Сатроса оставалось не более одной лиги по густому лесу.
Эделар заметил, как начало холодать. Значит они уже как-никогда близки к своей цели. Это не могло не радовать принца, но все же он понимал, что до победы еще очень далеко.
Больше всего Эделара заботили слова Нодерштайна. Хоть он и был изрядно пьян, но казалось, что он говорит правду.
Сейчас орки возможно и не ожидают нападения со стороны, а продолжают посылать свои отряды в Эльфийские земли. В отличие от Астарда, они не защищены барьером, и если Тьма обрушит всю свою мощь на дикие земли, то и до Эльфийских добраться будет не сложно...
А ведь Ариэлла направится именно туда... Ведь там её народ, там её дом, а эта Темная мерзость обязательно попытается все разрушить. Душу сковывало бессилие и грусть. Мысли о своей сестре он не оставлял ни на миг. Даже несмотря на то, что рядом с ней дракон и сильный воин, справится с бесчисленными полчищами мертвецов им не под силу... Да и не известно, какие еще карты припасла Тьма у себя в рукаве...

Пока Эделар был погружен в свои мысли, он и не заметил, как быстро они дошли до опушки леса. Деревья расступились перед путниками, и теперь до горного хребта оставалось не более половины лиги.
Впереди виднелись заснеженные горные склоны, что простирались далеко на запад.
Ребята повыскакивали из леса, и побежали вперед, наслаждаясь закатом. Таинственный лес, окутанный туманом, остался позади.
Усевшись на траву, Далион бросил на землю заплечный мешок, и позволил себе немного расслабиться. Остальные последовали его примеру.
Голод решил напомнить о себе, и все дружно посмотрели на Деймора.
- Доставай уже, бородатый! Есть хочется, - заулыбался Далион.
Деймор потянулся к мешку и вытащил оттуда котелок и несколько заячьих тушек. Мириэль занялась приготовлениями, а Грум вместе с Эделаром побрели к лесу, чтобы набрать немного коры и сухих веток для костра.

Поужинав и немного отдохнув, путники снова устремились к горному хребту. Вдалеке послышался вой. Сначала завыл один волк, а после целая стая. Эногард прибавил шагу, и велел никому не отставать.
До Сатроса добрались только к полуночи. Солнце давно исчезло за горизонтом, и теперь их путь освещала луна. Многих начало клонить в сон, но порывы ветра у подножия гор заставляли двигаться без остановки.
- Вскоре нас может настигнуть ураган. Необходимо добраться до укрытия, - громко произнес волшебник, и путники устремились вслед за Эногардом.
Изабелла позаботилась об их одежде, и теперь вместо обычных рубах, да кожаных штанов Эделар и его спутники обзавелись жилетами из оленьих шкур и накидками из шерстяного сукна. На руках и ногах находились теплые наручи и наголенники, что не давали отряду замерзнуть насмерть.
Конечно подобное одеяние не спасет от снежной бури, и укрытие необходимо будет найти как можно быстрее. В полумраке Эногарду удалось разглядеть вход в пещеру. Снежные хлопья, словно бы колючие льдинки, царапали лица, заставляя путников щуриться и прикрываться руками.
Северный ветер пронизывал до костей, задувая под одежду; срывая капюшоны плащей и заставляя путников затрачивать куда больше энергии на восхождение по длинной лестнице, ведущей в пещеру.

Когда они все же добрались до входа, то быстро зашли внутрь. Пахло затхлостью и сыростью, но это жаловаться никто не стал.
- Лучше уж здесь переждать бурю, - мрачно проговорил Деймор.
- Вы отправитесь на рассвете. На этом мой путь заканчивается... - старик уселся у стены, пока ребята разжигали костёр, чтобы немного согреться.
- Вы бросите нас здесь? - удивленно воскликнула Мириэль. - Но почему вы не хотите продолжать путь вместе с нами? Или хотя бы помочь нам с поисками 'Белиара'?
- Это касается только вас. Эделар сам должен справиться со своей миссией. Моей задачей было помочь, и я помог. Дальше вы отправитесь сами... - проговорил Эногард, прикрывая веки.
Спорить никто не стал. Эделар и так прекрасно понимал, о чем говорит волшебник. Если Верховный Совет выбрал его, значит так тому и быть! Эделар верил в свои силы, и верил в своих товарищей, которые стали ему как родные.
- Мы справимся... - угрюмо произнес Далион, и посмотрел в сторону выхода.
Эделар молча положил руку на плечо, и улыбаясь сказал:
- До тех пор, пока мы вместе... нас ничто не остановит. Уставшие и обессиленные путники решили немного перекусить, а затем лечь спать, закутавшись в плащи. Эногард не мог сомкнуть глаз, размышляя о будущем. Он решил, что в эту ночь останется дежурить на посту.

К счастью ночь прошла без происшествий, если не считать странных звуков, доносящихся из глубин Сатроса.
Утром волшебник разбудил путников. На сборы ушло минимум времени. К восходу солнца буря стихла, оставив после себя замерзшую землю.
Отряд двинулся дальше, обходя один из горных склонов с западной стороны. Войдя в ущелье, они прошли еще несколько сотен метров. Эногард вдруг остановился и подошел к подножию Сатроса.
- Куда вела та пещера? Почему мы не могли зайти оттуда? - спросил Эделар.
- Потому что вход находится где-то здесь... - волшебник внимательно посмотрел на каменную стену, поднял посох и произнес древнее заклинание.
Затем последовала ослепительная вспышка света, и тяжелая, каменная дверь начала медленно отодвигаться в сторону. По левому краю светились древние руны, и как только дверь отворилась, Эногард повернулся к принцу:
- Ты многое увидел и узнал Эделар. Не забывай зачем ты здесь... На этом мы простимся. Да хранит вас Создатель! - волшебник оглядел всех до единого.
Вокруг Эногарда вспыхнул сноп голубоватых искр, и спустя мгновение старик исчез.
Несколько секунд все молчали, но Деймор все же решил заговорить первым:
- А он не мог нас сюда порталом отправить?! - недоуменно произнес гном. - Я не потерплю подобного издевательства! Я требую возмещения ущерба! Эй! Кто-нибудь меня вообще слышит?! Деймор обернулся по сторонам, но никого не было рядом. В глубине пещеры он увидел исчезающие силуэты, и гном помчался след за остальными.
Стоило ему войти, как дверь резко захлопнулась, и с потолка посыпались камни вперемешку с пылью.
- Подождите меня! Я еще не закончил! - Деймор бежал со всех ног, пытаясь не отстать от Эделара.
- Чего ты так долго? - спросил Далион. Все в миг остановились.
- Тише... вы слышите? - Эделар поднял вверх указательный палец к чему-то прислушиваясь.
В глубине пещеры послышались те самые звуки, которые ему довелось услышать этой ночью. Грохочущие шаги сменялись криками и стонами... но нет, не человеческими.
Эделар припомнил Дикие земли и Таинственный лес, голоса, пытавшихся ворваться в сознание. Крики тысяч неприкаянных душ. Все это он и его отряд услышали вновь.
- Так вот откуда руки растут. Сатрос наверняка напрямую связан с силами Тьмы... - угрюмо произнес принц.
- Мы должны разузнать, что здесь происходит. Возможно, мы сможем хотя бы выгадать немного времени, - согласилась Мириэль.
- Только давайте сначала разыщем то, зачем мы сюда пришли, а уже потом по геройствуем? - скривился Далион.
Деймор и Грум молча кивнули, соглашаясь со старым гномом.
- Да. Пожалуй, ты прав, - Эделар устремился вперед по длинному, узкому коридору, освещаемому светом факелов, висевшими на стенах.
Отряд прошел не менее двух лиг, потом несколько раз свернул налево, и как только свет начал постепенно угасать, Эделар решил ускорить шаг.
Еще через несколько сотен метров, они все же нашли выход из пещеры, но каменная арка наполовину была завалена огромными валунами.
Эделар вскарабкался по камням, и заглянул внутрь арки. За ней раскинулся зал, что держался на шести высоких колоннах, словно титанах, сдерживающих 'каменный небосвод'.
Повсюду пылал огонь, и Эделар заметил, как языки пламени вырывались из глубины пещеры. Посреди зала находился пустой алтарь, что нисколько не обрадовало принца. К нему вела длинная лестница, состоящая примерно из двух сотен ступеней.
- Что там, Эделар? Нам точно надо туда? - Далион почесал затылок.
- Здесь нет другого выхода. Придется разгребать этот завал.
- Деймор пододвинулся к стене, и закатав рукава сделал несколько глотков ободряющего напитка. Немного пошатнувшись, он оперся на стену, и она вдруг открылась.
Деймор покатился кубарем вниз по лестнице, крепче прижимая бутылку рома. Погибать так навеселе!
Не успели ребята прийти в себя, как каменная дверь захлопнулась. - Ай! Ой! Хрясь! Да что за... - послышались глухие звуки, издаваемые гномом.
Путники начали разгребать завал, пока Мириэль пыталась отыскать вход. Она нажимала рукой чуть ли не на каждый камень, пытаясь понять, какой из них должен отворить это проклятую дверь.

Когда большая часть камней уже лежала в стороне, Эделар перепрыгнул громоздкие булыжники. Остальные вскарабкались вслед за принцем.
Деймор стоял прикованный к алтарю, в самом центре зала. Вокруг него кружились души умерших, а их злобный смех эхом раздавался в стенах каменного зала.
Осознав, чем именно гном дорожит больше жизни, они начали перебрасывать друг другу бутылку с ромом. Сказать, что у Деймора началась истерика, это не сказать ничего.
К алтарю вела длинная лестница, а внизу виднелись обжигающие языки пламени, то и дело пытающиеся вырваться на свободу.
У Грума зашевелились даже несуществующие волосы, но стоило ему перебороть страх, как мигом начал спуск по ступенькам, и все остальные двинулись за ним.
Задрав секиру над головой, малыш перепрыгнул несколько каменных ступенек и проскочив на бешенной скорости мимо умерших, нанес мощный удар по одной из цепей, сковывающую запястье Деймора.
Эделар выхватил двуручный меч, и лезвие его клинка охватили языки белого пламени. Оно быстро разошлось вплоть до рукояти, и яркая вспышка света озарила мрак.
Души умерших на мгновение остановились. Та что держала в руках бутылку, выбросила её в сторону и с диким воплем ринулась к Эделару. Деймор одной рукой поймал бутыль, и немного позволил себе расслабиться, расплываясь в улыбке.
Грум освободил своего товарища, и ринулся на помощь Эделару. Мириэль высвободила поток энергии, и метнула сгусток в сторону одного из духов. Частицы, озаряемые голубоватым светом, соприкоснувшись с субстанцией, сжигали её изнутри. Призрак в считаные секунды распался на мириады частиц.
Далион нанес несколько ударов магическими клинками, каждый раз отбрасывая духа все дальше. Благодаря свойствам Астериума, оружие наносило призракам непоправимый урон, а на их 'телах' оставались глубокие порезы, по бокам которых виднелись тлеющие искры.
В это время Эделар замахнулся двуручным мечом, но фантом увернулся в сторону, и тяжелый удар лишь рассек воздух в метре от противника. Дух обернулся и выставив перед собой руку, отбросил гномов в сторону. Малыш Грум выронил оружие, ударившись головой о каменный пол.
В этот момент, Эделар насквозь проткнул могущественного духа в спину. Пламя быстро переметнулось с клинка на полупрозрачное тело, охватив его целиком. Фантом с диким воплем взмыл высоко в воздух, но спустя мгновение растворился в сумраке.
Последний дух ударил Далиона в грудь, и гном пошатнулся. Позади него пылал огонь, выпуская огненные струи одну за другой. Деймор вовремя успел ухватить старика за ногу, и тот повис над огненной пропастью.
Пока Мириэль пыталась привести Грума в чувство, Эделар подбежал к последнему призраку, и острие клинка трижды прошлось по еле заметному, телу фантома. Он словно бы взвыл от боли. Белое пламя быстро начало расползаться, за несколько секунд превратив его в горстку черного пепла.
Эделар бросил меч на землю и подбежав к Деймору, помог ему вытянуть за ноги старого гнома. Тот начал кряхтеть и откашливаться, пытаясь перевести дыхание. Немногим позднее малыш Грум тоже пришел в сознание. Мириэль протянула ему флягу с водой, и гном сделал несколько больших глотков.
- Вроде справились... - пробурчал Далион, пытаясь подняться на ноги.
- Все видели, что пытались сделать это гнусные существа?! - приподняв бровь, спросил Деймор и заходил из стороны в сторону, о чем-то задумавшись.
- Пытались тебя убить? - скривила лицо Мириэль.
- Почти, но все же мимо! Они пытались отведать этого божественного напитка! - Деймор поднял бутылку рома, словно в его глазах она озарилась светом Создателя.
- Деймор, ты опять за своё?! Твоё пойло погубит тебя раньше, нежели существа из Темных глубин... - недовольно проговорил Далион.
- Я спас тебе жизнь! Нет... она спасла тебе жизнь! - воскликнул гном.
- Если бы не 'она', возможно я бы не висел на волоске от смерти!
- Хватит ссориться, друзья. Нам в любом случае, пришлось бы сюда спуститься. Все что не делается, все к лучшему. Неизвестно, чем все это могло закончиться... Ладно, нам пора двигаться дальше.
Эделар первым двинулся в сторону алтаря. Гномы еще немного побурчали друг на друга, но спустя пару минут все же успокоились. Грум молча шел рядом с Мириэль, вытирая кровь с виска.

Магический кристалл начинал светиться все ярче, стоило Эделару подойти ближе. Вскоре алый свет наполнил зал, разгоняя мрак.
- Здесь становится жарче, - заметил Далион, оборачиваясь вокруг. Языки пламени начали достигать нескольких метров в высоту. Впереди стояла огромная, монолитная стена, на которой изображались различного рода древние руны. Мириэль подбежала к ней, пытаясь прочитать древние надписи.
- Что они означают? - спросил Эделар.
- Пока не знаю, мне необходимо время, чтобы их перевести.
Деймор занес секиру над головой, и обрушил мощный удар на магический кристалл. Тот вспыхнул еще сильнее, и гнома отбросило в сторону ударной волной.
- Как ты? - подбежал Далион, пытаясь поднять на ноги своего товарища.
- Что ты наделал, Деймор? Еще немного, и мы сами превратимся в горстку пепла, - произнес Эделар.
Огонь поднялся еще выше. Жар окутывал тела путников. Воздух быстро нагревался, из-за чего дышать становилось труднее.
Мириэль удалось перевести несколько рун, и те засветились голубоватым цветом. Как только все руны ярко вспыхнули, от кристалла начала исходить мощная энергия. Он в мгновение ока заискрился, и в отдельных местах огромного зала замелькали молнии.
Мириэль потеряла сознание, и упала на холодный, каменный пол. Эделар склонился перед ней, придерживая голову рукой. Гномы стояли в оцепенении, надеясь на то, что им все же удастся выбрать отсюда живыми.
В центре зала начала образовываться светящаяся сфера. В одном мгновение она ярко вспыхнула, а когда Эделар снова смог открыть глаза, перед ним предстал элементаль энергии.
Он имел человеческий облик, за одним лишь исключением... элементаль был полностью похож на сгусток энергии, на теле которого пульсировали яркие вспышки молний.
- Кто ты? Что тебе нужно? - Эделар встал рядом с гномами, обращаясь к незнакомцу.
- Я являюсь стражем этого подземелья. И вижу, что это прелестное создание увядает... - элементаль посмотрел на Мириэль. - Ей уже не выйти отсюда живой, но я в силах ей помочь...
- Что ты хочешь?
- Свободу... - не задумываясь отвечает незнакомец. - Плюс ко всему, ты сможешь забрать то, зачем явился сюда, принц Астарда... - элементаль широко улыбнулся.
- И какова цена? - недоверчиво спросил Эделар.
- Твоя жизнь! Как только ты умрешь, то займешь моё место здесь, а я окажусь на свободе, и смогу снова парить в небесах... - мечтательно ответил элементаль.
- Эделар не стал размышлять слишком долго, он острием меча сделал порез на ладони, и как только выступила кровь, протянул руку элементалю.
Незнакомец рассмеялся, и тут же ответил крепким рукопожатием. По телу Эделара прошла мощная, энергетическая волна, словно бы его разом ударили десятки молний.
- Помни Эделар... помни... помни... - элементаль исчез, а его голос эхом продолжал разноситься в стенах огромного, каменного зала. Деймор нахмурено посмотрел в сторону принца.
- Обрек себя на вечные муки... - Далион покачал головой. Мириэль начала приходить в себя. Эделар помог ей подняться и крепко обнял.
- Что произошло? - спросила эльфийка, взглянув на своего возлюбленного.
- Все хорошо, главное ты жива, - улыбнулся Эделар. Огонь в пропасти немного поутих, и воздух снова наполнился сыростью.
Кристалл в одно мгновение разлетелся на мириады осколков, а на его месте загорелось, словно бы ледяное пламя.
Эделар подошел ближе и увидел двуручный меч, на рукояти которого был выгравирован черный волк с открытой пастью. Свой он сложил в ножны, и протянул руку к рукояти 'Белиара'.
Языки пламени заиграли, словно на ветру, а в том месте, где рука Эделара коснулась меча, пламя ярко вспыхнуло. Эделар прикрыл глаза, но все же крепко ухватил 'Белиар', и поднял его перед собой. Его тело наполнилось небывалой силой, а сам клинок обжигали ледяные языки пламени.
- Ранее, этот меч принадлежал моему отцу, - гордо произнес принц.
- А теперь он твой, Эделар, - добродушно улыбнулся Далион.
- Поздравляю мой друг. Может подумаем о том, как бы нам вернуться домой? Я готов назвать домом что угодно, лишь бы выбраться из этого проклятого места... - Деймор тяжело вздохнул. Неожиданно, земля начала уходить из-под ног.
- Так значит это и не стена вовсе, - удивилась Мириэль. Древние руны практически полностью угасли, и через несколько минут огромные, каменные двери распахнулись перед путниками.
За ними находилась небольшая комната, окутанная мраком, а посреди неё виднелся портал. Он был овальной формы, ярко освещаемый оттенками лазури.
Когда отряд приблизился, то все заметили странный холод, который пронизывал до костей. Вокруг портала кружились маленькие, колючие льдинки вперемешку с хлопьями снега.
Гномы вспомнили свой родной дом, и Северные земли, в которых не были уже очень давно. Они разом заулыбались, переглядываясь друг с другом.
- Мое сердце подсказывает, что мы уже почти дома! - воскликнул Деймор, и устремился вперед.
Эделар даже не успел остановить бородатого коротышку, как тот уже нырнул внутрь портала.
- Теперь у нас точно одна дорога. Что ж, лучше бы он вел в наши земли... - пробурчал Далион, и вместе с Грумом они вошли следом. Эделар с Мириэль нежно поцеловались.
- Я с тобой готова пойти хоть на край света... - улыбнулась эльфийка.
- Я тоже тебя очень люблю, - Эделар ненадолго прижал Мириэль к себе.
- Нам пора... да хранит нас создатель, - прошептала Мириэль, после чего они оба вошли внутрь портала.


Глава 20. Возвращение домой.

Эльфийские земли. Пограничная крепость 3-го легиона.


Дианор парил в облаках, а ослепляющие лучи солнца, словно играли на чешуйчатой коже древнего ящера. Ариэлла и Нархан крепко держались за его шипы, расположенные на шее.
Когда черный дракон опустился чуть ниже, взгляд эльфийки упал на огромную крепость, что находилась в трех лигах от границы с дикими землями. За бескрайними лесами простирались горы, пики которых пронзали облака, подобно копьям небожителей. Орков поблизости она не заметила, хотя в вечноцветущих, эльфийских лесах, враг мог бы с легкостью затаиться.

Дианор приземлился в центре пограничной крепости, широко взмахнув черными крыльями. Ариэлла несколько раз провела рукой по его шее, пытаясь успокоить дракона.
Эльфийские стражники обступили путников со всех сторон, и приготовившись стрелять, натянули тетивы своих луков. Один из них что-то прокричал на эльфийском наречии, и меньше чем через минуту вышел командующий.
Это был высокий и статный эльф, с длинными, светлыми волосами. В его глазах читалась холодность, решительность и готовность расправиться с любым врагом, не мешкая.
Он с пренебрежением посмотрел на Ариэллу и произнес:
- Вы нарушили границу и вторглись в земли, что уже сотни лет принадлежат эльфам. Кто вы такие и откуда прибыли? - раздался голос командующего.
Ариэлла спустилась со спины Дианора, и подошла чуть ближе.
- Меня зовут Ариэлла. Я, являюсь законной наследницей эльфийских земель, - произнесла эльфийка, внимательно вглядываясь в глаза каждого эльфа.
- Не знаю, кто ты... но уверяю тебя, Ариэлла покинула наши земли почти шесть лет назад. На протяжении этого времени от неё не было никаких известий! Лучники!
В этот момент дракон поднялся на задние лапы, прикрывая крылом Ариэллу, и выпустив поток пламени над головами стражников тут же приготовился атаковать.
Эльфы если и испугались, то старались не подавать виду. Это были искусные и храбрые воины, прошедшие десятки, а то и сотни битв, защищая эльфийский народ от внешнего врага.
- Нам незачем ссориться. Я пришла с миром Зэраэль, - Ариэлла сняла с шеи кулон с изображением эльфийского древа, и показала его командующему.
Вы верой и правдой служили моей матери - Алариэль.
- Опустить оружие! - приказал командующий. - Ариэлла? - Зэраэль удивленно посмотрел на эльфийку. Он никак не мог поверить своим глазам.
- Но как же он?! - командующий указал в сторону Нархана. - Эльфы никогда не были в союзе с орками, и я не могу допустить, чтобы наш враг покинул эти стены живым.
- Нархан ни раз спасал мою жизнь! - произнесла эльфийка.
Этот воин отважно бился со своими бывшими соплеменниками, ибо он больше не разделяет ценностей, что присущи зеленокожим. Возможно придут и другие, и я не собираюсь терять возможных союзников! Вы не понимаете, какая угроза надвигается на наши земли! Как бы то ни было, мы прибудем в Арадан к завтрашнему дню, и Эллурион ответит за все свои деяния, после чего, я восстановлю порядок в эльфийских землях!
- Звучит красиво, милая леди... - помедлив, ответил
командующий, и невольно улыбнулся. - С недавних пор, у нас появился общий враг! Его не волнует, кто вы, и за что сражаетесь! Он пришел сюда, чтобы предать наши души Темным
божествам! - громко произнесла Ариэлла, обращаясь к своему народу.
- Враг был повержен у стен Лорендела! На сколько я знаю, ваши родители не смогли выжить в тот роковой день... - Зэраэль тяжело вздохнул. - И все же, сейчас наш главный враг - это орки, и мы обязаны защищать границы наших земель!
- Если бы вы позволили нам остаться, мы бы могли многое друг другу поведать, - сделав паузу, продолжила Ариэлла.
- Что ж, так тому и быть. Но если я узнаю, что твой зеленокожий друг что-то замышляет... - Зэраэль покачал головой.
Спать он будет в дальней башне, и находиться под надзором моих стражников. Если ты согласна, то можешь оставаться здесь столько, сколько пожелаешь, - не скрывая улыбки, произнес командующий.
Ариэлла молча кивнула, окинув Нархана виноватым взглядом, но орк сохранял спокойствие.
- Ничего... это уж я как-нибудь переживу, - ухмыльнулся тот.
Он слез с дракона, и стражники тут же его окружили, вооружившись эльфийскими клинками.
- Мы не причиним ему вреда, Ариэлла. До тех пор, пока он не покажет своё истинное лицо... - нахмурившись произнес командующий.
Зэраэль проводил Ариэллу внутрь крепости, оставив двоих стражей возле двери. Он повернулся к девушке и крепко её обнял.
- Ты не представляешь, как я рад тебя видеть дитя! Отбросим все формальности... - махнул рукой Зэраэль.
Присаживайся. Ты уж прости меня! Для всех нас наступили смутные времена... - командующий усадил Ариэллу за стол.
Рядовые подали две порции блюд, и налили в бронзовые чаши сладкое вино.
Для Ариэллы все было до боли знакомым. Практически ничего не изменилось за время её отсутствия. Воины все так же охраняли границу, а командующий Зэраэль внимательно следил за каждым шагом врагов, и бывших союзников.
В этом кабинете было все также ослепительно красиво, по сравнению с орочьими фортами и заставами. Их угрюмые и мрачные каменные стены не могли сравниться с крепостями эльфов, что возвели
их предки еще несколько столетий назад. Полукруглые башни были выстроены с четырех сторон, а между ними находились двойные стены с зазорами для лучников. И только снаружи крепость казалась грозной и непреодолимой, но внутри все обстояло иначе.
Внутри крепости находились уютные комнаты и залы, увешанные шелковыми полотнами с изображением эльфийского древа, и великих воинов, о которых складывают легенды и по сей день.

Ариэлла проглатывала еду, успевая при этом поведать о своём заточении, и о том, как ей удалось вырваться на свободу благодаря Нархану; как однажды её взору предстала битва титанов, где в схватке сошлись древние существа. Эльфийка рассказала командующему о мертвых землях, и о том, как ей удалось отыскать Эделара. Как она вернулась в Хэмингард, и отомстила оркам за их деяния, а те люди, которых она пыталась вызволить из рабства не смогли пройти и половины пути.
Ариэлла уже перестала есть, вспоминая последние несколько дней. Кусок, словно встал поперек горла. Зэраэль выслушал Ариэллу, и немного призадумался, не сводя с неё глаз.
- Твоя история очень богата событиями, и я не могу не восхищаться тобой дитя, но все же те страдания, что ты перенесла до сих пор не укладываются в моей голове... Я до сих пор не могу поверить своим глазам. Ведь ты еще совсем недавно была такой крохотной и беззащитной, а теперь превратилась в
истинного воителя! - Зэраэль широко улыбнулся. Но скажи мне Ариэлла, откуда взялись эти существа? Ведь драконы и огры давно канули в лету... - его лицо тут же стало серьезным.
- Я не могу сказать точно, но после того что мне довелось увидеть, удивляться нечему. Сейчас весь мир, словно перевернулся... возможно, кроме нас существуют и другие, те, о которых не доводилось слышать даже мудрецам...
Лучше расскажите, что случилось тогда в Лоренделе? Что стало с моими родителями?
Зэраэль какое-то время молчал, отведя взгляд в сторону. Ему на душе было горестно, и меньше всего командующему хотелось рассказывать Ариэлле печальную историю. Но рано или поздно девочка все равно бы все узнала, и скрывать это не имело ни малейшего смысла...
- О твоих родителях долгое время не было никаких известий. Эллурион воспользовался этим, а возможно он даже был к этому причастен, я точно не знаю... Могу лишь сказать одно, твой брат погубил сотни эльфийских жизней, как только взошел на трон.
Что касается твоих родителей, то спустя несколько месяцев до нас дошли слухи о их гибели. Лич был повержен, а на границе с Астардом появилась магическая стена. Она непреодолима для Темных сил, - Зэраэль сделал несколько глотков вина, и продолжил:
- Брат твоего отца - Грегор, узурпировал трон. Он уничтожил все, что так долго строили три величайших народа. Гномы, эльфы и люди веками сражались на одной стороне, а что стало теперь?! Мы разобщены, наши границы все чаще подвергаются нападению орков и зверей, каких мы отродясь не видали!
Многие эльфы догадываются, но бояться говорить... Ты ведь упоминала о каких-то Темных силах? Не уж то наши опасения верны?
- Да Зэраэль, все так и есть... Когда мне довелось побывать в Элдоране, я чувствовала, как они подбираются к нам. Я видела существ, о которых лучше бы не вспоминать. Я никому об этом не говорила, но думаю, что Эделар и остальные жители деревни прекрасно все понимали, а возможно им даже приходилось с ними сталкиваться лицом к лицу.
- Так значит это правда... - Зэраэль смотрел на одно из полотен, что находилось за спиной Ариэллы, и его взгляд был очень задумчивым, а на какой-то момент, он казался и вовсе отрешенным. Ладно, тебе надобно отдохнуть, я думаю завтра мы к этому вернемся, - командующий улыбнулся, и приказал стражникам сопроводить Ариэллу в её покои.
На втором и третьем этаже располагалось несколько комнат для офицеров, но за последние несколько лет кровопролитных войн, эти комнаты опустели и Ариэлла могла занять любую из них.

Девушку проводили до её комнаты, и распахнув двери она вошла внутрь. Стражники молча поклонились, и направились вниз. В покоях Ариэллы находился деревянный шкаф с расписными узорами на дверцах, недалеко от окна стояла заправленная кровать, а рядом с ней сундук на крышке которого виднелся большой, черный замок.
Эльфийка положила небольшую сумку рядом с кроватью, и подойдя ближе, взглянула в окно. Небо заволокли темные тучи. Послышались раскаты грома, и где-то вдалеке ударила первая молния. Ветер начинал усиливаться. На душе стало очень тоскливо.
Пока дозорные патрулировали стены, другие эльфы занимались тренировками, искоса поглядывая на мирно лежащего дракона. Они упражнялись в стрельбе из лука, а в центре крепости воины отрабатывали молниеносные удары. Они грациозно передвигались, словно исполняя эльфийский танец, а каждый их удар, мог стать для врага последним.
Стражи этой крепости являлись опытными воинами, а каждодневные тренировки делали их еще сильнее, закаляя боевой дух. Ариэлла обвела взглядом крепость, и спустя мгновение заметила отдаленную башню, что находилась между двумя каменными стенами. "Возможно в ней находится тюрьма или того хуже... наверняка Нархана держат именно там." - подумала про себя эльфийка.
Ей бы очень хотелось верить в лучшее, но сейчас эльфы не воспринимали её, как свою полноправную королеву, да это и понятно... столько лет ни слуху, ни духу, а тут появилась во всей красе. Эллурион запугал свой народ настолько, что те уже полностью подчинились его воле. Необходимо было, как можно быстрее отправиться в Арадан, чтобы этот гнусный недомерок поплатился за все свои деяния!
С этими мыслями Ариэлла легла на кровать, и погрузилась в глубокий сон. Все это время она расходовала магическую энергию пуще прежнего, пытаясь восстановить силы Дианора. Снаружи рана уже затянулась, но внутренности все еще были повреждены. До пограничной крепости летели несколько дней, стараясь давать возможно отдохнуть дракону и немного восстановить силы.

Ей снился сон, как Нархана пытают в темнице; как их предали, и Эллурион лично заявился со своими элитными воинами в крепость. Как только принц эльфов подошел к Ариэлле с хищной улыбкой на лице, то нанес ей смертельный удар.
Ариэлла проснулась среди ночи, и лишь тусклый, лунный свет проникал в её комнату. За окном все стихло. Стихия в этот раз обошла стороной эльфийскую крепость.
Встав с кровати, она закинула сумку через плечо и ринулась к двери. На лестнице послышались шаги стражников. Сердце Ариэллы словно ушло в пятки. Эльфийка заперла дверь на засов, и открыв окно посмотрела вниз.
Дианор мысленно услышал её призыв, и как только стражники, патрулирующие стену, повернулись спиной, он распахнул одно крыло. Кто-то постучал в день попросил Ариэллу спуститься к командующему.
Девушка выпрыгнула из окна с закрытыми глазами, и плюхнулась на крыло дракона, словно на мягкую подушку. Дианор прикрыл Ариэллу от любопытных глаз. Эльфийка выждала несколько секунд, и побежала в сторону дальней башни. Она пряталась
за стенами казарм, и пока стражники продолжали патрулировать, Ариэлла незаметно пробралась к дверям башни.
Солдаты уже ворвались в её комнату. Послышались громкие голоса. Ариэлла поняла, что кто-то отдает приказы, и скорее всего речь шла о её поимке.
Эльфийка укрылась за деревьями, обдумывая, как ей поступить дальше, пока не услышала знакомый голос. Зэраэль шел по центральной площади, а рядом с ним находился Эллурион со своей свитой. Принц повернул голову, и окинув дракона изумленным взглядом, начал расспрашивать командующего.
Ариэлла наблюдала за всем этим, но проскользнуть в башню сейчас не было возможности. "И зачем я только ему доверилась! Так и знала, что предатели где-то рядом, но ведь я и подумать не могла, что одним из них будет друг моей семьи...
Ладно, главное без паники! Ариэлла, ты найдешь выход! Мне столько всего пришлось пережить, в попытке вернуть в родные земли... Нет! Им меня не одолеть!" - сердце Ариэллы билось с неистовой скоростью.
Ариэлла стояла за деревом не шелохнувшись. В голову ничего не приходило, кроме как отдать приказ Дианору сжечь дотла Эллуриона вместе с Зэраэлем и его элитными воинами. Жажда мести, словно обжигала её сердце, но сейчас было необходимо действовать с точным расчетом. Так она простояла около двух минут, пока до её ушел не донесся глухой звук боевых барабанов за стенами крепости.
- Орки готовятся к штурму! - прокричал дозорный на одной из башен. Он тут же зажег костер, оповещая своих союзников о приближении врага.
Орки снова нарушили границу, готовясь вступить в яростную схватку с эльфийским народом.
Зэраэль быстро поднял тревогу, протрубив в боевой рог. Эльфы меньше через минуту собрались в центре тренировочной площадки, облаченные в новые доспехи, и готовые дать отпор наступающему войску. Эллурион вместе со своими воинами укрылся внутри крепости, стараясь не подвергать опасности свою жизнь.
После недолгого напутствия перед готовящимся боем, командующий отдал приказ занять места на стене и открыть огонь по готовности. Воины по очереди подходили оружейной, и взяв луки с колчаном стрел направлялись вверх по лестнице, чтобы занять оборону.
"Значит моё чутье меня не подвело. Эллурион здесь, а Зэраэль оказался предателем... жаль, что этого я не смогла предвидеть. Как бы то ни было, их обоих ждет смерть!"
Створки двери отворились, и из башни бежали еще двое стражников. Маленькие жирные эльфы - Светозар и Казимир.
"Говорила же мне бабушка: не прыгай в койку ко всему, что движется!" - Ариэлла лишь покачала головой, глядя на побочный эффект неудавшегося союза эльфов и гномов.
Ариэлла мигом пробралась внутрь башни. Наверх вела крутая лестница, и эльфийка не мешкая ни секунды устремилась вперед. Яркий свет факелов развеивал тьму, освещая ей путь. Преодолев несколько лестничных пролетов, эльфийка выглянула из-за стены. Больше никаких стражников она не заметила, только длинный коридор освещаемый тусклым светом факелов.
- Нархан? Где ты? - с небольшой паузой произнесла Ариэлла.
- Да здесь я. Где же еще быть кровному врагу твоего народа, - послышался голос орка, в нескольких метрах от неё.
- Я вытащу тебя отсюда! - Ариэлла прижалась к стальной решетке, разглядывая Нархана. - Ты в порядке?
- Да эти твои пузатики, ничего не смогли бы мне сделать, не волнуйся, - рассмеялся Нархан.
Эльфийка достала из сумки отмычку, которую когда-то позаимствовала, находясь в Хэмингарде. Через несколько минут ей все же удалось отворить замок, и она крепко обняла Нархана.
За маленьким, решетчатым окном послышались чьи-то возгласы. Теперь звук боевых барабанов раздавался намного отчетливей.
- Что там происходит?! - спросил орк, шагая по коридору.
- У ворот крепости собрались все твои родственники... - угрюмо произнесла Ариэлла.
Стоило им выбежать на улицу, как в верхнюю часть башни угодил огромный, огненный булыжник. Нархан схватил Ариэллу и отпрыгнул в сторону, от летящих камней, прижимая эльфийку к своей груди.
- Отста-а-а-нь зеленый... мы уже обнимались, - протянула Ариэлла.
Эльфы отстреливались изо всех сил. Горящие стрелы летели не только в сторону орков, но крепости. Еще один пылающий камень угодил в казарму, практически полностью её разрушив. Языки пламени, словно пожирали деревянные конструкции, отбирая все больше территории у защитников крепости.
- Скорее бежим! Мы должны...- Ариэлла не успела договорить, как западные ворота не выдержали и обрушились. Бросив таран, десятки орков устремились на стену.
Ариэлла отдала приказ Дианору подняться в воздух, и посеять хаос в самом сердце вражьего войска. В этот момент, дракон словно бы воспрянул духом, и взмахнув крыльями поднялся к небу. Нархан уже бросился в атаку, перегрызая оркам глотки и разрывая на части всех, кто вставал на пути огромного зверя. Стрелы проносились сквозь его тело, не нанося никакого вреда, а орочьи ятаганы даже не успевали до него дотянуться.
Ариэлла не пожелала оставаться в стороне, когда орки по лестницам начали карабкаться на стену, пытаясь зажать защитников крепости с обеих сторон.
Ариэлла произнесла заклинание, при помощи которого смогла ненадолго остановить врага. Хищная лоза оплетала стены крепости, возвышаясь на несколько метров, и пока орки пытались обрубить толстые ветви, эльфийка дала возможность воинам переключиться на ворвавшихся в крепость зеленокожих.

Ночное небо прожигали огненные булыжники, запускаемые с катапульт. Дианор уничтожал десятки орков за пределами крепости, вселяя ужас в своих врагов. Его огненное дыхание каждый раз взрывало строй противника, заставляя орков разбегаться в разные стороны, и давить друг друга. Те, кто не желал обращаться в бегство тут же превращались в пепел.
Эльфы бились с орками, полагаясь на свою ловкость, постоянно уворачиваясь от мощных ударов, и делая взмахи эльфийскими клинками, они вырезали орков одного за другим. Но и без потерь на войне не обходилось. Зеленокожие старались загонять эльфов в угол, где тут же расправлялись с ними, не давая возможности для маневров.
Ариэлла проскользнула между двумя орками, и выставив перед собой руку опутала здоровяков лианами. Острые шипы глубоко впились в их тела, заставляя задыхаться.

Спустя несколько минут битва завершилась, когда в крепости не осталось в живых не одного зеленокожего. Стена, сотканная из лозы, практически полностью была уничтожена, а в некоторых местах прожжена насквозь. Орки обратились в бегство, не имея возможности совладать с драконом и эльфийскими воинами, коих насчитывалось не более шестидесяти.

Сумрак сменился рассветом, и за горизонтом показалось солнце. Первые лучи упали на окровавленные лица изнуренных и обессиленных защитников крепости.
Эльфы спустились со стен, обступив Нархана и Ариэллу со всех сторон. Дракон приземлился позади, и издал жуткий рык, поднялся на задние лапы.
Один из эльфов подошел ближе, убрав клинок за пояс и произнес:
- Меня зовут Нэрандил. Наш командующий пал в битве с орками, и теперь я должен занять его место... Вы хорошо сражались, и благодаря вам, мы смогли одержать победу в неравной битве. Нас становится все меньше, и для меня будет честью, если ты Ариэлла и ваш друг останетесь в стенах этой крепости, для обеспечения защиты эльфийских земель.
- Что, мой цвет кожи вас больше не смущает? - прорычал Нархан, подойдя ближе к Нэрандилу.
Они встретились взглядом, но командующий был непоколебим. Воины было потянулись за клинками, но Нэрандил медленно опустил руку, давая им понять, что здесь никто и никому не желает зла.
Взгляд Ариэллы устремился в сторону крепости, когда её двери распахнулись. Эллурион вышел к своим солдатам вместе с элитными воинами, окидывая взглядом полуразрушенные казармы и убитых орков. А когда его взгляд упал на Ариэллу, то в глазах словно бы вспыхнул огонь.
- Как ты посмела сюда вернуться?! Не уж то вздумала занять мой трон сестрёнка?! - принц презрительно посмотрел на свою сестру.
А это еще кто? - Эллурион тут же перевел взгляд на орка. - Вы меня предали! Сговорились с врагом! Это измена! А этот дракон, теперь будет принадлежать мне!
Эллурион был немногим старше Ариэллы. Его короткая стрижка, наглый взгляд, и худощавое тело, облаченное в позолоченные доспехи, выводили эльфийку из себя.
- Мне стыдно называть тебя братом! Насколько же низко ты пал! Ты отказался помочь нашим родителям во время осады на Лорендел. Убил моих близких! Ты, и только ты виновен в смерти женщин и детей, а также лучших воинов Арадана!
Ты долгие месяцы измывался надо мной, получая от этого удовольствие, а как только грянула битва, ты струсил и как крыса забился в угол! Разве о таком предводителе вы мечтали? - обратилась Ариэлла к своему народу. - Разве вы можете простить ему гибель ваших близких? Смерть ваших товарищей, нищету и разграбленные города?!
Он прятался здесь, пока мы проливали свою кровь, защищая наши земли! Сколько еще это будет продолжаться, десятки, а может сотни лет? Он готов пройтись по вашим головам, лишь бы достичь своих целей!
- Это ложь! - гневно вскрикнул Эллурион. - Это вы предали меня, сговорившись с нашим общим врагом! Из-за вас погиб Зэраэль, и чуть было не погиб я! Вы даже крепость не можете защитить, гнусные выродки! Кто вообще дал вам право называть себя воинами? А теперь вы слушаете это грязную рабыню?!
Ариэлла переглянулась с Дианором, и осклабилась. Дракон взмахнул крыльями, через мгновение Эллурион оказался в его пасти. Оттуда доносились глухие стоны, и крики, а через минуту все стихло.
Дианор выплюнул кусок доспеха, и тот угодил в одного из элитных воинов Эллуриона. Он упал на сырую землю, а стражники крепости отошли на шаг в сторону, потеряв дар речи.
Ариэлла поднялась по лестнице и обратилась к эльфам: - Сегодняшний день вовсе не утрата для нашего народа! Это победа! Победа не только в битве с орками, но и с узурпатором, изменником и предателем!
Эльфы хором воскликнули её имя.
- Я хочу, чтобы мы снова стали едины! Наш народ обретет былое могущество, и пусть я не могу вернуть ваших близких, но я даю клятву: наш народ вернет то, что утратил за время пребывания Эллуриона у власти!
Эльфы зааплодировали, выкрикивая имя Ариэллы снова и снова.
- Я хочу, чтобы вы вместе со мной вернулись в столицу уже завтра. Эту крепость мы восстановим в ближайшее время. Поклянитесь мне в верности, и мы вместе восстановим эльфийские земли, а затем, объединимся в тройственный союз с людьми и гномами!
Воины преклонили колено перед своей королевой, а вместе с ними Нархан и элитные воины Эллуриона. Даже дракон распластался в самом центре, опустив голову, и высунув язык.
Глава 21. Северные земли.


Вокруг мелькали мириады танцующих звезд. Где-то вдали светила самая яркая звезда, какую принцу довелось увидеть впервые. Яркие, белые лучи, словно обволакивали тело, заставляя Эделара постоянно жмуриться.
Его уносило все дальше, по бескрайним просторам неизведанных миров. Эти места казались совершенно безжизненными, но кто знает, что творится по ту сторону вселенной, о которой даже мудрецы Астарда многого не знают...
Это скорее было похоже на сон, когда тебя уносит в неизвестность, а ты лишь можешь отдаться во власть стихий, обжигающих тело. Даже не пошевелиться, ибо здесь, в бескрайних просторах веет вечной мерзлотой, что сковывает сердце всё сильнее, по мере приближения к пункту назначения.

Внезапно вспышка яркого света ударила в глаза. Эделар почувствовал в висках сильнейшую пульсирующую боль, и через мгновение он оказался на склоне одной из заснеженных гор. Сознание пришло не сразу. Подняв голову Эделар начал откашливаться,
вытирая с лица снег. Леденящий холод помог прийти в чувство, и поднявшись на ноги, принц оглядел окрестность.
С обоих сторон возвышались горы, а впереди виднелась лишь белая мгла. Теперь он понял, что находится в ущелье, но в какую сторону направляться не имел ни малейшего понятия. "Куда же они запропастились? Мы же почти одновременно вошли... ничего не понимаю!" - думал про себя принц, растирая плечи, ибо холод начинал сковывать ничем незащищенные руки. Озираясь по сторонам,
Эделар пытался найти хоть какое-нибудь убежище, чтобы разжечь костёр и немного согреться.
В глаза снова ударила вспышка света, но только боли теперь вовсе не чувствовалось. Убирая руку от лица, принц заметил какое-то существо, кувыркающееся со склона горы.
Вскоре он узнал в нем Деймора. Ведь по обилию ругательств этот коротышка успел превзойти многих.
Гном кубарем катился с вершины, не забывая при этом постоянно вскрикивать. И вот уже через пару мгновений, из сугроба показались его ноги.
Эделар направился прямиком к своему товарищу, нисколько не пытаясь скрыть своей улыбки. Он на самом деле был очень обрадован такому появлению. Теперь осталось понять где они, как отыскать остальных и в какую сторону двигаться.
- Тяжелый ты, однако! - Эделар кое-как вытащил гнома за ноги, и тот выплевывая снег и ругательства, все же соизволил посмотреть на своего спасителя.
- Мы дома... мы дома Эделар! Слышишь! Дома! Родные Северные земли, горы и конечно же снег! Я уж начал бояться, что не смогу оказаться здесь вновь! - воскликнул гном.
- Что же, друг мой, это хорошие новости. Вставай, - Эделар помог подняться Деймору на ноги. - Так что с остальными? Тебе удалось их увидеть?
- Ох... нет. К сожалению, я не видел никого из них, - покачал головой гном. - Это довольно странный портал. Ты же помнишь наш прошлый переход? Мы в одном время оказались в нужном месте, а теперь что? Да-а-а... дела. Видимо раскидало нас в этой мерзлой пустыне так, что придется разыскивать друг друга. Хорошо если Далион или Грум окажутся рядом с Мириэль, иначе...
- О чем ты? Что значит иначе? - принц испуганно поглядел на Деймора.
- Да как что! Тяжело ей будет выжить в заснеженной глуши то! Сам подумай, разве эльфы готовы к такому? О нет, мой друг! Это вы привыкли жить теплых краях, не то что мы - гномы! Но это еще ладно, смерть от холода в моих родных землях еще самое страшное.
- Лучше по дороге расскажешь. В какую сторону нам двигаться? И где нам их искать?
- Ну... хорошо, пойдем то мы с тобой, пожалуй, на Север. В южной части пара деревушек, да огромный горный хребет, а за ним море, что не переплыть! Нам в любом случае надо оказаться в Бродшторне, и как можно быстрее, - Деймор направился в сторону столицы, тяжело ступая по сугробам, покрытым ледяной коркой.
- Отвечая на твой вопрос о поисках, знаю я нужных гномов! В трех лигах отсюда есть шахтерский посёлок, надеюсь еще не заброшенный, так вот! Возможно наши друзья направятся туда же, а может и уже там, кто его знает...
В общем живут там в основном рудокопы, семьями живут. Но не только кирками да лопатами махать способны! Они-то нам и помогут, честное бородатое! - Деймор погладил бороду, широко улыбаясь, и протянул Эделару бутылку с ромом.
- Ты её допьешь когда-нибудь? - усмехнулся Эделар, и сделал несколько глотков.
- А ты думаешь я такой вот да? Пьяница я что ли по-твоему? Вовсе нет! Я это дело люблю конечно, балуюсь периодически, но маг то твой чудо сотворил! Теперь вот решил держать до крайнего случая. Духов то этих вспомни! Те еще гады! Забрать моё хотели! Тьфу... - фыркнул гном.

Так путники прошли около лиги по длинному ущелью, средь высоких гор, окутанными белой мглой. Метель начинала усиливаться, и если еще недавно снежные хлопья падали на кожу и сразу же таяли, то теперь они превратились в острые льдинки, бьющие в лицо из-за сильных порывов ветра.
Идти было уже невмоготу, ноги и руки того гляди отвалятся.
- Так и в ледяные статуи превратиться недолго! - стуча зубами от холода, произнес Эделар.
- Здесь в ущелье есть всего одно место, где мы сможем укрыться, но оно вряд ли тебе понравится. Будь готов отвоевывать его, ибо медведи из Северных земель чужаков не жалуют!
- Ну что же, веди раз так... С хищниками мы то еще справимся, а вот стихию одолеть не под силу даже великим волшебникам, а что уж тут обо мне говорить, - угрюмо произнес Эделар.
- Знаешь, твоя магия могла бы нам очень пригодиться! В общем скоро ты поймешь почему, - ответил гном.
Пройдя еще около двухсот метров, путники наткнулись на небольшой вход в пещеру. Буря усилилась, и идти дальше не представлялось возможными.
Эделар вошел внутрь пещеры, и пройдя несколько метров остановился. Деймор чуть ли не носом уткнулся ему в спину.
Воздух был затхлый. В нос ударил зловонный запах гнилой плоти.
- Что такое Эделар? Обратного пути нет, ведь за стенами этой...
- Тише! - шепотом приказал принц. - Прислушайся. Из глубин пещеры послышался глухой, протяжный рык, а через мгновение затих. Захрустели кости под тяжелой поступью могучего зверя.
- Идем, только постарайся не привлекать к себе внимания, - обратился к Деймору, Эделар.
И гном последовал за ним. Принц шел медленно, но как только они прошли в глубь, свет за пределами пещеры, словно погас. Эделар достал из-за спины клинок из астериума и Белиар. Лезвия мечей в тотчас вспыхнули пламенем.
- Будь ты девушкой, назвал бы горячей штучкой, - Деймор отпрянул в сторону, и улыбнулся. Жаль, что нам гномам приходиться полагаться только на свою силу... у нас то нет магов! И все же вы люди не перестаете меня удивлять! - воскликнул гном, преодолев еще с десяток метров.
Вдали зажглись два огонька, а после, снова послышалось рычание. Но теперь Эделар слышал его более отчетливо, как и тяжелые шаги. Зверь приближался, оскалив клыки, но вдруг на мгновение замер, принюхиваясь к запаху свежей плоти.
Пламя мечей освещало пещеру на несколько метров, и Эделар первым зашагал вперед, держа перед собой острые клинки. Через десяток метров путники ступили на открытое пространство. Узкие стены длинного коридора, словно распахнулись, давая возможность Эделару и его товарищу выбрать новое направление.
Перед ними появилась развилка, состоящая из трех коридоров. Левый уходил вниз, в самую глубь пещеры; правый же, наоборот поднимался ввысь, а тот, что находился посреди вел в самое сердце таинственной пещеры.
За спиной послышалось тяжелое дыхание. Эделар медленно повернул голову. И стоило приподнять взгляд, как вдруг он увидел здешнего хозяина.
Зверь стоял на выступе, примерно в двух метрах над головами путников, и разглядывал свою добычу, жадно облизываясь.
- Давай расправимся с ним поскорее, и устроим наконец небольшую передышку, - Деймор обнажил двустороннюю секиру. Зверь ринулся к Эделару. Он попытался было спрыгнуть с выступа, но под его тяжестью камни вдруг рухнули вниз, и медведь оказался на полу.
Эделар немедля ни секунды, бросился в сторону хищника, и как следует замахнувшись пылающими клинками, обрушил два мощных удара.
Зверь захрипел, не успев подняться, и его тело тут же вспыхнуло синим пламенем. Медведь взревел что есть мочи и со всей силы ударился боком об стену. Через мгновение, он протяжно взвыл и упал навзничь.
- Ой, делов-то! Я от этого хомячка ожидал чего-то большего... - фыркнул гном и подошел ближе.
- Подожди, - остановил его Эделар.
Тело зверя медленно догорало, но спустя пару мгновений пламя погасло. Обгоревшее тело медведя лежало на холодном, каменном полу. Деймор наклонился чуть ближе, и ткнул кончиком секиры ему в голову.
- Все, вроде уснул, - засмеялся гном. Позади послышался гулкий топот. Еще два зверя мигом выбежали из правого и левого коридоров. Размером не более полутра метров в холке, и в длину еще около двух, они в порыве бешенства неслись на встречу путникам. Рассвирепевшие хищники оскалили острые клыки. Белки их глаз были темные, как смоль, а зрачки сверкали ярко голубым светом.
- Не нравится мне все это... - угрюмо произнес Эделар, глядя на своего врага.
- По-моему, нечистой силой здесь попахивает! - оскалился гном, занеся секиру над головой.
Один из медведей рванул в сторону гнома. Коротышка стоял наготове, до тех пор, пока зверь в прыжке не набросился на него. Деймор сделал кувырок, и размахнувшись секирой вспорол медведю брюхо. Тот еще несколько секунд пытался понять, что произошло, шагая из стороны в сторону, но надкусив свои внутренности он все же повалился на пол.

Эделар пытался ударить дважды, но клинки лишь рассекали воздух в нескольких сантиметрах от пасти хищника. Тот пятился назад, пытаясь обойти с другой стороны, чтобы вновь атаковать.
В мгновение ока медведь поднялся на задние лапы, и Эделар снова бросился в атаку. Во время подката он поднял мечи над головой, и медведь сам же угодил на полыхающие клинки. Его тело быстро объяли языки пламени, но зверь все еще норовил дотянуться до лица Эделара, разбрызгивая слюни.
Деймор обрушил мощный удар, заставивший зверя навсегда сгинуть в Темных глубинах. Голова медведя покатилась по каменному полу, и голубоватый свет в глазах начал медленно угасать. Гном протянул руку Эделару, помогая подняться на ноги.
- Как же тут мерзко... - проговорил Деймор, оглядываясь по сторонам.
- Нельзя давать возможность Темным силам, вновь призвать их на свою сторону, - принц подошел ближе к одной из туш, и проткнул её Белиаром, после чего, тело мертвого зверя ярко вспыхнуло.
- Нам лучше уйти отсюда, найдем другое место, - Эделар убрал клинки за спину, и мельком взглянув на Деймора, направился прямо.
- Откуда ты знаешь, что нам туда?
- Я не знаю мой друг, но надеюсь чутье меня не подведет...

В двадцати лигах от Бродшторна.

Средь заснеженных гор, Мириэль, Далион и Грум направлялись в сторону небольшого поселения. Одежда, сотканная из звериных шкур, покрылась тонкой ледяной коркой. Ветер уже утих, и снежная буря прекратилась, отняв у путников много сил.
Мириэль еле передвигала ноги, ступая по рыхлому снегу. Вдали виднелся небольшой лес, состоящий в основном из мертвых деревьев, и все еще цветущих елей.
- Там мы сможем укрыться! Гномы всегда заготавливают дрова, и сооружают небольшие землянки в таких местах! - воскликнул Деймор.
И путники из последних сил побрели в сторону леса. Оставалось совсем немного, когда Мириэль услышала голоса:
- Умрете, умрете! Здесь умрете! Скоро! Вас всех поглотит Тьма! Проклятая, я знаю, ты меня слышишь. Ты оружие в руках моего повелителя, и тебе не скрыться от Темных сил. Мириэль пыталась не слушать, но голос пробивался в её сознание.
- Я близко Мириэль! Я иду вслед за тобой! - громко, словно колокол, прозвучал мужской голос, но тут же затих.
- Нет! - Мириэль упала на колени, и взяв в руку снег, вытерла лицо.
- Что с тобой? Что случилось? - гномы в одночасье остановились, и Далион сел напротив эльфийки, взяв её руками за плечи.
- Я снова их слышала... до тех пор, пока на мне проклятие, я являюсь угрозой для всего живого.
- Не отчаивайся! Слышишь! Мы обязательно найдем способ, как его разрушить! Мы через многое прошли, и обязательно дойдем до конца! И дойти мы сможем, только вместе.
Грум подошел ближе, и вытер слезы с лица Мириэль, а потом произнес:
- Он прав. Мы обязательно тебя спасти! Я очень, очень с тобой дружу! - малыш гном улыбнулся.

Путники отправились дальше, но Мириэль все еще была погружена в свои мысли. Добравшись до леса, Далион начал высматривать подходящее место для ночлега.
- Через пару часов начнет смеркаться, а добраться до поселения мы не успеем. Надеюсь нашим друзьям повезет, и им все же удастся дойти до ближайшего посёлка.
Эльфийка молча кивнула, собирая хворост. Долго ждать не пришлось, вскоре Далиону удалось обнаружить довольно немаленький по размерам сугроб, среди хвойных деревьев.
Он подозвал к себе Грума, и они тотчас начали раскапывать его обеими руками. Спустя несколько минут, гномы наткнулись на небольшую дверь, зарытую снегом.
- Руки замерзла! - стуча зубами пробурчал Грум.
- Потерпи малой, уже скоро...
Спустя час, путники сидели в землянке, растопив печку. Неподалеку, Груму удалось отыскать дровник. Притащив несколько десятков поленьев, Далион разложил их рядом с печкой.
- Ну, думаю до восхода солнца в ледышки превратиться нам не суждено, а поутру и отправимся в путь.
Землянка была небольшой, но на троих человек места с лихвой хватило. Посреди стоял небольшой стол и достаточно широкие скамьи, накрытые оленьими шкурами. Жилище освещалось лучиной. Путники достали мясо и горбушку хлеба, после чего принялись за трапезу.
Небо заволокло тучами, а ветер вновь усилился. Вдалеке еле слышно завывали волки, а по телу Мириэль то и дело пробегали мурашки. Она все думала о Эделаре, скромно закутавшись в шкуры, согреваясь от пронизывающего холода.
- Ничего, вот прибудем в Бродшторн, так и отведаем божеской еды. Крольчатина эта уже стоит поперек горла! Помню мы на кабанов охотились... знатное было время! - начал своё повествование Далион. Мириэль уже погрузилась в глубокий сон, а Грум с удовольствием внимал рассказам старого гнома.

Мириэль проснулась с восходом солнца, и пока гномы сладко похрапывали, укутавшись с головой, эльфийка подбросила в печь несколько поленьев.
Разложив на столе остатки еды, она разбудила Далиона.
- Просыпайся. Впереди у нас тяжелый день, - милым голосом произнесла эльфийка с грустью, посмотрев на гнома.
- Ты главное не волнуйся, - придя в себя промолвил Далион.
- Отыщем мы Эделара, этот мальчишка уже успел превратиться в хорошего воина, и в случае чего сможет за себя постоять. Надеюсь наш пьяница идет с ним, ибо за Деймора я не ручаюсь...
- Это почему же? - удивленно вопросила Мириэль. - Он же хороший воин и друг.
- Ну... друг то он друг, да и воин из него неплохой, это правда. Но доводилось ли тебе слышать о здешних хищниках? А с учетом того, что Деймор был худшим в нашей команде, то да... надеюсь, Эделар успел его отыскать живым.
Грум услышал разговоры, и тут же поднялся. Протерев глаза, он хорошенько потянулся, уселся за стол, обводя взглядом Мириэль и Далиона.
- Что? Я кушать. Это моё, - улыбаясь, Грум потянулся к еде.

Позавтракав, и истощив последние запасы путники затушили печь, разложили шкуры, собрали походные сумки и отправились в путь.
Погода стояла ясная. Золотистые лучи солнца приятно ласкали кожу. Легкий, морозный ветерок обдавал лица прохладой. Этот день, как нельзя лучше подходил для путешествия.
- А кем вы были до того, как попали в дикие земли? - спросила эльфийка, шагая по следам Далиона.
- Ну, как тебе сказать. Торговцами мы были. Вот и везли с собой кучу добра всякого.
- Что-то ты недоговариваешь... Такие храбрые и умелые воины, решили вдруг стать торговцами-мореплавателями?
- Ну ты же понимаешь, Мириэль. Груз охранять ведь тоже необходимо, да и команде нужны опытные воины.
- Так значит все-таки воины? И что за груз-то такой?
- Не надобно тебе этого знать. Груз и груз, - пробурчал гном. - Да и к чему все эти вопросы? То время уже давно прошло... нет уже никакого груза, да и команды нашей нет.
Мириэль все-таки попыталась унять своё любопытство, надеясь, что вскоре правда всплывет на поверхность.

Так они прошли целый день. Солнце склонилось к горизонту, а небо, словно бы озарил полыхающий огонь. За опушкой леса, путники свернули на утоптанную тропинку, что поднималась на склон небольшого холма. Забравшись на него, Далион огляделся.
Впереди показалась деревушка, обнесенная частоколом. В поселение направлялось два обоза. Несколько лошадей тяжело шагали по снегу, таща за собой по несколько больших телег и саней, доверху набитых рудой.
Неподалеку простиралась река, что уходила далеко на запад. Сейчас деревня напоминала муравейник, где каждый гном занимался своим ремеслом: снаряжал коней, изготавливал оружие и доспехи, нес вахту и подготавливал снаряжение для похода в шахту.
- Вот они, наши родные края! Сейчас эти обозы войдут на территорию поселения и начнется разгрузка. Гномы работают в шахтах посменно. Видите, эти уже собираются в путь, - рассказывал Далион, поглаживая бороду.
- Как ты думаешь, Эделар смог бы сюда добраться? - спросила Мириэль, не отводя взгляда от бегающих из стороны в сторону гномов.
- Вот сейчас и узнаем! - Далион направился к деревне, подзывая Мириэль и Грума.
Пройдя несколько сотен метров, путников остановили стражники, не давая им войти внутрь. В поселении никто не обращал на них внимания. А вот два гнома в тяжелых доспехах и секирами наперевес, никак не давали прохода.
- Кто такие, откуда будете? Почему одеты так странно? - искоса посмотрел один из стражей, с черной, густой бородой.
- Да, мы тут рыбной ловлей занимаемся, да охотой. Сегодня вот набрели на след, но упустили добычу, - тяжело вздохнул Далион.
- Ты говори, да зубы не заговаривай! Страж, что стоял рядом, достал небольшой сверток и сверяясь с ним внимательно поглядел на путников.
- Да это же контрабандисты. Точно говорю! - засмеялся гном. - Теперь-то вы ответите перед королем Этерграндом! - стражник свистнул, и махнул рукой, глядя на других воинов.
- Вы не понимаете! Вы с кем-то нас путаете! - пытаясь вырваться, заговорил Далион.
- Никакой мы вам не контрастобандиты! - завопил Грум, не забывая делать ошибки в произношении.
Путников схватили, и отвели в темницу. Проходя мимо остальных гномов, Далион вглядывался в их лица, но те лишь с презрением смотрели на нарушителей закона.
В поселение находилось порядка тридцати небольших, уютных домиков, и таверна под названием "В гостях у Черной Бороды". Неподалеку стояли склады, куда из обозов разгружали руду и другие добытые шахтерами ресурсы.
Стражники отвели путников в подвальное помещение, находящееся в самой дальней части деревни. Всех троих бросили на каменный пол, заперев на замок.
- Контрабанду значит перевозили? - выплевывая солому изо рта, разгневалась Мириэль.
- Мириэль? Любимая, ты жива! - Эделар словно бы вынырнул из темноты, и подбежал к эльфийке.
Вместе с Деймором, они помогли подняться и остальным.
- Я не верю своим глазам... Ты здесь Эделар! - Мириэль повисла на шее у мужа.
- Кхм...Кхм... - я все понимаю, куда же вам без нежностей то, но может подумаем, как нам отсюда выбраться? - Деймор украдкой взглянул в сторону Эделара.
- Это мы еще успеем! Главное мы все живы, и снова вместе, - Далион крепко обнял Деймора.
Глава 22. Ценный союзник.
Поселение Халдрагрим.


Эделару пришлось почти всю ночь провести в холодной темнице. Морозный воздух проникал через небольшое, решетчатое окошко, расположенное в стене.
У Мириэль посинели губы. Спустя пару часов девушка не могла произнести ни слова, лишь стучала зубами, прижимаясь ближе к своему мужу.
- Эх... нам бы сейчас твои клинки. Костёр то здесь не разжечь, но думаю и пламени мечей было бы достаточно, - сквозь зубы пробурчал Деймор.
Гном достал горячительного напитка и протянул эльфийке. Мириэль сделала несколько глотков, прикрыв рот рукой, и жмурясь от неприятного послевкусия. Вслед за ней, каждый сделал по несколько глотков.
Тело, словно охватил огонь. В груди разразился настоящий пожар, казалось, что языки пламени дотягивались до кончиков каждого пальца.
- Эхе-хе! Вот это я понимаю! - приободрился Деймор.
- От рома здесь остался только привкус. Думаю, Эногард специально припас для нас этакое снадобье, за что я магу очень признателен, - промолвил Далион, и Грум тут же закивал, не в силах сдержать улыбку.
Послышались шаги. В том, что это был один из стражей Халдрагрима, не усомнился никто. Тяжелая поступь гнома, облаченного в тяжелые латы, эхом разносилась по длинному, тускло освещенному коридору.
Деймор прижался к решетке, взявшись за неё обеими руками, вглядываясь в лицо воина. Латные доспехи, шлем, густая борода и широкий нос. С виду ничем не отличается от остальных, но Деймор разглядел у него, болтавшуюся на поясе монету с изображением открытой волчьей пасти.
- Я принес вам еды, - угрюмо произнес стражник, отворив небольшое окошко.
Он передал в руки Деймору три тарелки с похлебкой и хлебом, после чего задвинул решетку, и запер на ключ.
- Малрон! Дружище! - обрадованно воскликнул Деймор.
Стражник обернулся, услыхав знакомый голос, но в его глазах читалось явное недовольство.
- Решил сдаться на милость короля? - ухмыльнулся Малрон. - Неужели ты думал, что тебя никто не узнает? Да ты знаешь, сколько уже занимаются твоими поисками?
- О! Ты все неправильно понял друг мой. Мы вовсе... - замялся Деймор, но Малрон тут же его прервал:
- Почти год прошел с того момента, как ты покинул наши земли с золотым компасом! Не знаю, какой груз вы там везли, но за ваши головы обещана хорошая награда, да и жалование я думаю, поднимут! - улыбнулся Малрон, глядя в потолок, и подсчитывая в уме золотые монеты.
- Что еще за компас? О нём ты нам не рассказывал, - вставил Эделар.
- О, так вы не знаете? Наверное, и с кем связались тоже не знаете?! Так я вам поведаю! - разгневался стражник.
Этот ваш так называемый друг выкрал золотой компас из библиотеки Бродшторна! И хорошо, если бы это была никчемная безделушка! Но нет же... этот вещь напрямую связана с к 'Молитвой Смерти', - название книги, Малрон произнес шепотом. - Вы хоть понимаете, о чем идет речь? Тьма нависла не только на мертвыми землями! Она уже здесь... - выдавил гном. - Да... кому я рассказываю! Вы ни малейшего понятия не имеете с чем мне приходилось сталкиваться!
- Подожди! - Эделар встал со скамьи и подошел ближе к решетчатой двери.
- А ты еще кто такой? - недоуменно вопросил Малрон, приподняв голову.
- Я сын Роальда Торбрунда, и законный наследник Астарда. - не мешкая ответил принц.
- Хм... так ты еще и смеешь выдавать себя за погибшего, как его... - задумался гном. - Эделара! Ха! Его имя Эделар! Этот паренек погиб почти шесть лет назад, а ты смею предположить, об этом слыхать не слыхивал?
- Малрон, друг мой! - Деймор снова включился в разговор. - Вспомни... мы же с тобой огонь и воду прошли! Не уж то, бросишь своего товарища в трудную минуту?
- Хм... да-да. Что-то такое припоминаю... Это ведь было до того, как ты покинул службу, вступив в ряды преступников? Или нет? А может и не было у меня никакого друга... столько лет миновало... - с грустью произнес Малрон.
- Ладно, боюсь у меня нет времени и дальше вести с вами беседу. Этой ночью жители Халдрагрима снова будут нуждаться в нашей защите. Боюсь, тяжелая грядет ночка то... - буркнул стражник, направляясь в сторону выхода.
- Мы уже ни раз сталкивались с Темными! - отозвался Эделар. - Белиар, что мы добыли на острове Тысячи Душ - лучшее оружие, какого не сыскать на всем белом свете!
В этот момент, гном вздрогнул и остановился.
- Ты сказал Белиар?! Тот самый клинок, с помощью которого Роальд сражался с могущественным Танатосом? И откуда тебе известно про остров?! - Малрон взял факел со стены, подойдя ближе к решетке.
Эделар расстегнул жилетку, а затем и рубаху. На его груди, с правой стороны тускло мерцало голубоватое изображение волка с открытой пастью.
Гном тут же выхватил монетку, висевшую у него на поясе и сравнил оба рисунка.
- Не может быть... Нет! Нет! Нет! Это невозможно, - сопротивлялся Малрон.
- А я тебе что говорил! Это и есть Эделар, сын Роальда! - воскликнул Деймор.
- Если ты поможешь нам выбраться, мы сможем помочь вам в битве. С кем бы нам не пришлось столкнуться, я клянусь, мы сможем защитить ваш народ! - Эделар внимательно посмотрел в глаза Малрону, но гном не торопился отпирать клетку.
- Хм... я хочу лично увидеть этот легендарный клинок! - воскликнул гном. - Если не врешь, я выпущу тебя, но остальным придется тебя подождать здесь!
С улицы послышались крики, и через мгновение зазвучал колокол.
- Они вернулись... - Малрон был в замешательстве.
- У нас мало времени! Слышишь! Дай нам возможность помочь! - продолжал настаивать Эделар.
- А-а-а! В бездну! - разгневался гном, но все же отворил замок.
Он схватил принца за рубаху и пригрозил:
- Надумаешь бросить нас, пеняй на себя! Принц Астарда! - Малрон плюнул на пол. - Идемте, я проведу вас до оружейной. Наверняка именно там хранится ваше
оружие. Путники мигом поднялись по лестнице, и вышли на улицу. Небосклон заволокла лютая мгла. Лунный свет не мог пробиться сквозь серые облака. Сейчас поселение готовилось к осаде. Кузнецы останавливали работу; шахтеры не успев протереть глаза, брались за оружие, женщины также облачались в тяжелые доспехи.
- Даже небесные светила сгинули под Темной поступью! - пробурчал Малрон, перебегая от одной стены дома к другой.
- Эделар, откуда у тебя взялся этот рисунок на груди? - отдернул его Далион.
- Скажем так, Белиар признал меня своим полноправным хозяином, а с вами тремя, у меня будет отдельный разговор! - огрызнулся Эделар.
- Понял, понял... я просто так спросил, - замешкался гном.
Путники проскочили через стражников и остальных жителей Халдрагрима. Они последними вбежали в оружейную. Остальные гномы уже успели обзавестись оружием. Взгляд Эделара упал на большой сверток, лежавший подле стола смотрителя оружейной.
Мириэль стояла неподвижно, глядя на то, как гномы разбирают своё оружие. Малрон обомлел, когда ему в живую удалось увидеть Белиар - меч династии Торбрундов, о котором ходило множество легенд.
Эделар взял в руки оба меча, и они тут же вспыхнули белым и синим пламенем, а в глазах принца промелькнула короткая вспышка света.
- Глазам своим не верю! Да быть этого не может! - изумленно воскликнул Малрон. - Да и у вас оружие из Астериума, как я погляжу! Вот вы точно добыли его незаконным путем! Виселицы на вас нет, окаянные!
- Они отважные воины, и я уверен в каждом из них. Все, что было до этого момента оставим позади. Сейчас необходимо сосредоточиться на основной цели.
- Можешь на нас положиться, - добродушно улыбнулся Деймор.
- Да Эделар. Мы многое прошли вместе. Думаю, и сегодня выйдем победителями из этой схватки, - Далион забросил за спину оба клинка.
- Командуй! Мы готовь! - с серьезным выражением заявил Грум. Хотя, глядя на этого малыша Эделар не смог сдержать улыбки.
Мириэль молча стояла рядом с принцем, положив ему руку на плечо. Колокол затих, и на какое-то мгновение весь Халдрагрим погрузился в необъятную тишину.
- Идемте скорее! Иначе рискуем пропустить все самое интересное! - Деймор бегом направился вверх по лестнице, держа секиру в обеих руках. Все остальные пошли в след за ним. Воины в поселении собрались у главного входа. Было слышно, как завывает ветер, но никто не посмел издать ни звука. Дозорные на вышках что-то заметили, и тотчас протрубили в боевой горн. Звук его, словно гром, эхом разнесся по заснеженной долине. Во тьме трудно было что-либо разглядеть, поднялась метель. Ветер с силой ударял в лицо.
- Поглядите-ка! Мне кажется, или я вижу ярко-красные огоньки? - Далион, щурясь вглядывался во тьму.
Ребята молча стояли, наблюдая за происходящим. Вскоре в нескольких десятках метров сверкнули те самые огоньки. Их были сотни. Все они находились рядом друг с другом, и словно бы моргали, но не торопились показаться на глаза. Один из гномов, облаченный в золотые доспехи и рогатый шлем, вышел перед и повернулся лицом к своему воинству.
- Сегодня Халдрагрим снова подвергнется испытанию! Но лишь мы в силах остановить Тьму! Это проклятие, словно болезнь, расползается по нашим землям! Тот, кто стоит за всем этим, ни что иное, как самый настоящий монстр! Это чудовище не остановится ни перед чем!
Но мы - воины Севера! Дети Идельтана! Мы будем сражаться и дадим отпор! Встанем же на защиту наших земель! Да войдут наши имена в историю!
- Да! Да!
- Мы сделаем это!
- За Север!
- Разобьем этих тварей! - один за другим выкрикивали воины, размахивая топорами.

- Ликуют, будто бы уже одержали победу... - с беспокойством произнес Малрон.
Эделар и остальные его товарищи не стали ничего отвечать. Каждый пытался собраться с духом, дабы сосредоточиться на предстоящей битве.
Через пару минут из хранилища принесли несколько тяжелых, деревянных ящиков. Трое гномов быстро откупорили крышки.
- Что в них? - тихо произнес Эделар.
- То, что у нас называется элитным оружием! - горделиво произнес Малрон. - К сожалению, я не такой уж и меткий стрелок. Мне так молот или булава по душе!
Черепушки в щепки разносит! - гном оглядел тяжелый, боевой молот с острыми штыками по обеим сторонам.
Стрелки вооружились ружьями. Их было порядка тридцати, когда воинов чуть ли не в три раза больше. Гномы построились в шеренги, и вели себя дисциплинировано, как и подобает истинным воинам Севера.

Спустя около получаса, из мрака послышался странный вой. Был слышен лязг мечей и топоров, ударяющихся о щиты. Вскоре все Темное воинство направилось ко входу в Халдрагрим, и только тогда, гномы начали перешептываться меж собой:
- Не может быть...
- Гномы? Наши братья?
- Неужели они живы?
- Но ведь они давно погибли...
- Отставить! - взревел капитан гвардии, подняв руку. - Это не наши братья! Тьма овладела их душами! В их глазах огонь, и подчиняются они лишь своему Темному владыке! Они восстали из мертвых, чтобы уничтожить нас, но мы отправим их души обратно, в объятия нашей владычицы Света! Идельтан выкует им новое оружие и доспехи, и души наших братьев снова смогут вступить в борьбу с силами зла!
Гномы вновь поддержали своего предводителя громкими возгласами. В их голосах можно было различить ненависть, душевную боль и скорбь, которая в скором времени выльется в бушующий вихрь ярости и праведного гнева.

Темное воинство продолжало наступать. Их полуразбитые головы и тела, кишмя кишели червями. Они двигались медленно, но уверенно, не сводя светящихся глаз с защитников Халдрагрима.
Стрелки подпустили их чуть ближе, и вскоре картечь посыпалась со стороны главного входа. Звуки стрельбы заглушали возгласы воинов, что находились позади.
- Чую запахло жареным! - ухмыльнулся Малрон. В один миг всё затихло. Первая линия полностью погрузилась в серую дымку, из-за чего орудия замолкли. Гномы загалдели, пытаясь понять, почему же враг остановился.
Как только дым рассеялся, гномы не увидели ни одного тела. Было произведено несколько десятков выстрелов, но на снегу остались лишь ошметки гнилой плоти.
- Вот дела... - ни врагов тебе, ни тел погибших, - удивился Деймор.
- Будут тебе и враги, и погибшие! Гляди в оба дурень! - выпалил Далион.
Ребята стояли в центре поселения, внимательно оглядываясь по сторонам, и наблюдая за происходящим.
В какой-то момент раздался хлопок. Затем пронесся гулкий звук открывшегося портала. В ночи промелькнули две вспышки. Одна появилась напротив главного входа, в двухстах метрах; другая со стороны горного хребта.
Взору открылся силуэт, схожий с тем, что уже приходилось видеть путникам на острове Тысячи Душ.
- Этот Нордерштейн совсем ошалел?! Снова на те же грабли... тьфу! - выругался Деймор.
- Нодерштайн, - поправил Эделар.
- Да я его темный замок шатал вместе с его владыкой! Чтоб ему в бездне сгинуть! И давайте договоримся, впредь не спаивать моим 'эликсиром жизни' Темных прислужников?! - Деймор все не унимался, косо поглядывая на Эделара.
- Так тому и быть! Будем девок спаивать! Главное, чтобы были они потолще, да поволосатее! - усмехнулся Малрон, пытаясь разрядить обстановку.
- Ага, как же. Может выживем для начала? Потом и займетесь своим девками, - фыркнула Мириэль.

Нодерштайн медленно и плавно, при помощи левитации двигался на встречу защитникам Халдрагрима. Его лицо скрывал черный капюшон, и лишь ярко-зеленое свечение выдавало Темного мага.
Он взмахнул рукой, и в его ладони образовался сгусток Темной энергии. Шар мгновенно преодолел расстояние необходимое расстояние, и взорвался рядом с ошеломленными гномами. Несколько стрелков упали навзничь. Теперь их лица больше напоминали обгоревшие. Кожа, словно прожженная, начала иссыхать и стягиваться.
Те, кому удалось выжить после взрыва пытались прийти в себя, но Темная магия уже начала расползаться по их венам, обращая в живых мертвецов. Вторая линия защитников произвела несколько выстрелов, чем лишь насмешила мага, и тот сразу же растворился во мраке.
За спиной послышалось шорканье, кряхтение и тяжелые шаги. С крыш домов, и из-за стен начали пребывать падшие, сжимая защитников в плотное кольцо.
- 'Они хотят забрать наши жизни. Отобрать наши мечты. От них нет спасения. Где бы мы не прятались нас найдут... нам необходимо выжить! Выжить и уничтожить Темных, даже ценою своей жизни!'
Эделар собрал все силы в кулак; все мужество; все то, чему его учили. Сейчас эти знания могут спасти жизни защитников Халдрагрима.
Глаза Эделара наполнились ярким Светом. Принц бросился в атаку, и остальные не мешкая последовали его примеру.
Первые два мощных удара по дуге прошлись по тяжелым доспехам мертвеца, разрубив их на части. Языки пламени быстро охватили мертвое тело.

Вскоре бой перешел на улицы Халдрагрима. Воины продолжали рубить и уничтожать приспешников Тьмы, отправляя их души в загробный мир. Стрелки не успевали перезаряжать ружья, и тоже сошлись в ближнем бою, довольно умело, орудуя секирами и топорами.
Деймор, Далион и Малрон яростно сражались, разрубая оживших мертвецов на части. Эделар старался сжигать тела, как можно скорее, успевая при этом наносить молниеносные, рубящие удары.
Тела тотчас вспыхивали, словно порох, и уже через несколько секунд превращались в горстку черного пепла, оставляя на земле лишь сгнившие доспехи и оружие.
Грум бегал, размахивая секирой, визжал и захлёбывался матом, уничтожая все на своём пути. К счастью у Нодерштайна армия, ни что иное, как сборище тупоголовых зомби, что шли на 'смерть', словно одержимые. Их число уменьшалось с каждой минутой, но в город врывались всё новые силы под предводительством Темного мага, предпочитавшего не лезть на рожон
Мириэль усиливала доспехи при помощи чародейской магии, изредка создавая перед собой мощные сгустки энергии, прожигавшие порождений Тьмы насквозь. Приходилось постоянно отступать, сдерживая натиск Темных сил.
- Так мы долго не продержимся! Их слишком много! - прокричал Деймор.
- Эх, сейчас бы Дракона сюда. Вот Ариэлла быстро бы навела порядок! - хорошенько размахнувшись, произнес Далион, и размазав голову еще одного Темного по стене дома.
- Эделар, придумай уже что-нибудь! Ты же у нас 'Повелитель стихий' как-никак! - ухмыльнулся Деймор, разрубив на части одним ударом сразу двоих.
Эделар устремился вперед, пытаясь прорубить себе путь через нескончаемый поток живых мертвецов. Ребята бились не на жизнь, а на смерть, стараясь прикрыть Эделару спину, но силы были уже на исходе...
Целый час продолжалась битва, в который защитников Халдрагрима зажимали меж стен домов в узких улочках. На последнем издыхании бились гномы, не жалея своих сил. Ноду каким-то образом удалось обойти сторожевую крепость, и сразу же начать атаку именно на их поселение, но на подобные вопросы времени не оставалось. Десятки воинов гибли один за другим, задавленные толпами мертвых собратьев, чьи тела поднялись на призыв Темного мага.

Эделар на мгновение закрыл глаза, пока его друзья пытались защитить его, отбрасывая все новые волны нападавших. Когда принц открыл глаза вновь, мощная волна энергии захлестнула его тело. Из глазниц пролился яркий Свет, и все на мгновение замерло.
Эделар подбросил меч над головой, и схватив его обеими руками, обрушил мощный удар. Белиар вошел в землю, а языки пламени расползлись в разные стороны, словно ударная волна, разнося в пух и прах всех приспешников Тьмы. Доспехи сыпались наземь, похоронив под собой прах сотен сгоревших мертвецов.
Небо заволокли темные, грозовые облака, и тотчас послышались раскаты грома. Сверкнула первая молния, и вскоре их уже были сотни. Они мелькали повсюду, прожигая ночное небо. Мощные разряды ударялись о тяжелые латы Темных прислужников, сжигая их разлагающиеся тела.
Молнии освещали все вокруг, и казалось армии Нодерштайна не было конца. Было видно, как маг возносит руки к небу, тем самым поглощая энергию, а силы Эделара уже были на исходе. Давление резко поднялось, из носа пошла кровь, и спустя мгновение принц рухнул на снег, сжимая в руках пылающие огнем клинки.
- 'Их слишком много... моей силы не хватит, чтобы одолеть их всех. Неужели это всё? Неужели конец? Нет, мы не можем сдаться, мы не имеем на это право... слишком много жизней стоит на кону. Да возьми уже себя в руки!' - думал Эделар, пытаясь собраться с силами.
Он лежал на снегу, не чувствуя ни боли, ни холода. Его тело пылало огнем, способным растопить лед. К
огда Эделар всё же усилием воли, заставил себя подняться на ноги, картина боя изменилась до неузнаваемости.
На улицах Халдрагрима не осталось ни одного падшего. При помощи своей силы и умелых бойцов, что не бросили его в самую, казалось бы, трудную минуту, им наконец удалось отбросить Темное воинство за пределы поселения. Эделар разглядел воинов Готхрама, взорвавших строй противника. Они двигались плавно и быстро, а их молниеносные удары разили мертвецов одного за други. За следующие несколько минут, Готхрам и его рыцари уничтожили несколько тысяч Темных воинов, отбросив их к одной из западных шахт.
Некромант обратил свой взор на Готхрама. Он оскалился, словно хищный зверь, предвкушая расправу над своим противником. Темный маг начал было собирать энергию, накопленную за время боя. Черные молнии сверкали вокруг него, но стоило Ноду начать произносить заклинание, как Готхрам обрушил на него десятки копий. Разверзлись небеса, и божественный свет ударил в лицо Нодерштайну. Готхрам взмахнул рукой, и яркие лучи тотчас превратились в длинные копья с острыми, золотыми наконечниками.
Они впивались в тело некроманта, один за другим, заставляя его судорожно вздрагивать. Спустя мгновение тело мага растворилось, и мириады черных частиц разнеслись по ветру. Темное воинство окончательно ослабло, превращаясь в пепел, подобно своему повелителю.
Готхрам развернулся в сторону Хадрагрима, и его боевой клич подхватил каждый, кто не побоялся встать на защиту поселения.
Эделар наконец огляделся. Мириэль, Деймор, Грум и Малрон не успев насладиться победой, стояли рядом с Далионом. Старик истекал кровью, и Эделар тотчас бросился к нему. Обхватив его рукой, и придерживая шею принц произнес:
- Как ты? Сильно ранен? Не смей умирать! Слышишь! - Эделар положил руку на грудь гнома.
- Кх, кх... Эделар, - закашлялся Далион. - Для меня было честью биться бок о бок с тобой. С каждым из вас... - он обвел каждого печальным взглядом. - Жаль я не уже не смогу видеть... кх, кх... Бродшторн, но я рад, что умру на своей земле. И я очень рад, что повстречал вас мои друзья... В моей жизни не было ничего лучше, чем всё то, что я прошел вместе с вами... - Далион тяжело дышал, крепко сжимая ладонь Эделара.
- Ты не погибнешь. Мы найдем способ спасти тебя! Ты только держись друг...
- Друг... разве существует в этом мире слово приятнее, - гном невольно улыбнулся. Кхкх... - На этом нам пора проститься, друг... - Далион ослабил хватку, прикрывая глаза. Его сердцебиение замедлилось, и спустя мгновение сердце окончательно остановилось.
Грум упал на колени, и горько заплакал. Малыш от горя закричал так громко, что его услышали все воины, находившиеся в Халдрагриме, и на какой-то момент они замерли, глядя на него.
- Он был по-настоящему хорошим другом и отважным воином, - тихо проговорил Деймор. Мириэль прижалась к Эделару, и по её щеке скатилась слеза. Она крепко обняла принца, но не смогла произнести ни слова.
Гномы оттаскивали тела погибших товарищей, с какой-то отрешенностью и подавленностью.
Когда Готхрам приблизился к Эделару, он вложил в его руку медальон с изображением распахнутых, ангельских крыльев.
- Я сожалею о вашей утрате, но боюсь времени у меня мало.
- Как ты здесь оказался? - недоуменно спросил Эделар, приняв медальон.
- Я и мои воины смогут обрести покой, в случае, если ты уничтожишь обе книги. С помощью этого медальона, ты сможешь призвать меня в нужный момент. Я клянусь, что мои рыцари незамедлительно окажут тебе поддержку решающей битве.
- Хорошо. Я буду вам премного благодарен, - ответил принц. - Каким образом вам все же удалось вернуть расположение Светлых сил?
- Эногард постарался. Как оказалось, некий Арвинд был его старым другом на протяжении сотен лет. Теперь он служит силам Света, как и прежде, - спокойно ответил Готхрам.
- Неужели он погиб? Что тебе еще удалось о нем разузнать? - сердце Эделара на мгновение сжалось.
- Я знаю не так много... лишь то, что теперь он один из Высших, и сейчас он не мертв вовсе, - рассмеялся рыцарь. - В отличии от меня и моих воинов, он обрел бессмертие в райских садах. Надеюсь когда-нибудь, мы тоже сможем там оказаться, и служить во имя Света.
Будь готов Эделар. Эта потеря лишь то немногое, что тебе придется пережить. Близится Великая война. Темный владыка не остановится ни перед чем... ни перед чем... ни перед чем... - эхом разнесся голос Готхрама. Рыцарь бесследно исчез, как и все его воины, оставив после себя лишь медальон. Эделар повесил его на шею, спрятав под рубаху.
Он поцеловал нежно Мириэль, прижав жену к себе.
- Ничто не сможет нас разлучить, - голубые глаза эльфийки излучали нежность и теплоту.
- Ты права, - улыбнулся Эделар.
- Война войной, а нежности по расписанию, - засмеялись гномы.

Глава 23. Встреча с королем.

Северные земли. Спустя 3 дня.

Эделар стоял неподвижно подле могилы Далиона. Он с грустью взглянул на каменную табличку с его именем, после чего положил рядом несколько еловых веточек.
- Мне жаль, что я не смог его уберечь от гибели. Произнеси я заклинание раньше, возможно наш друг остался бы жив... - Эделар тяжело вздохнул, усевшись возле дерева.
- Не кори себя, любимый, - тихо произнесла Мириэль, - Мы сделали все что в наших силах. Каждый из нас принял этот бой, и каждый понимал какие последствия нас могут ожидать...
- Мириэль права. Жаль старика спору нет. За последние годы он стал мне как родной. Он был простым, и не говорил попусту. Не бросал слов на ветер, и знал своё дело... Его бессмертный подвиг гномы никогда не забудут, об этом уж я как-нибудь позабочусь, - Деймор взглянул на могилку, а потом снова перевел взгляд на Эделара.
- Ладно! Хорошо! Я обещаю тебе в этом помочь. Придет время, и мы обязательно подумаем над этим. Имя его не забудет народ Севера! И в Астарде его знать будут как Защитника Халдрагрима, -
Эделар поднялся на ноги, оттряхнув одежду от снега.
- Вот и отлично! - заулыбался Деймор, - Мне нравится твой настрой!
- И не вздумай раскисать! - Мириэль играючи толкнула Эделара локтем.
Она любовалась своим мужем. За последнее время он окреп и возмужал. Красивые, густые волосы. Широкие плечи и гордая осанка. В глазах его читалась решительность и непоколебимость. Эделар хоть и позволял себе изредка погрузиться в раздумья или предаться печали, но спустя немного времени вновь был готов идти к своей цели.
Он уже не тот мальчик, который когда-то давно попался на глаза Мириэль. Бои раз за разом закаляли Эделара, превращая его в настоящего воина и защитника Великой Империи. И все те, кто так долго был рядом с ним, прекрасно это понимали.

Яркие лучи солнца освещали высокий холм, пробиваясь через густые еловые ветви. Древний курган был полностью покрыт высокими хвойными деревьями. Морозный воздух был острым, но несмотря на это, дышалось легко и приятно. Когда еще им удастся вот так прогуляться в заснеженной тиши, не знал никто...
Эделар начал спускаться вниз, и далее за ним последовали остальные. Он держал Мириэль за руку, спускаясь по пологому холму. Оборачивался, взглянув на жену, видел её улыбку и тотчас отвечал ей взаимностью.
Он уже давно не таил на неё зла, и то предательство, которая она когда-то хотела совершить осталось в прошлом. Эделар был несказанно рад тому, что Мириэль приняла его сторону в борьбе с силами зла. А теперь и вовсе стала его женой.
- До сих пор не могу в это поверить... - сказал в слух Эделар.
- Поверить? Во что? - хихикнула Мириэль, прильнув к мужу, стоило им спуститься вниз.
- А то ты не знаешь. Наверняка и сейчас читаешь мои... - но Эделар не успел закончить фразу, как их губы слились в нежном поцелуе. Им обоим хотелось остановить время хоть ненадолго, и насладиться столь приятным моментом.
- Вот выбрал эльфийку на свою голову... Понимаю гнома! Складочки повсюду, что не тронь - везде грудь! Пучки волос покрывают её сильные ручища, а ногами как обхватит! Вот это я понимаю баба! - Деймор взмахнул кулаком и вместе с Грумом весело зашагал в сторону Халдрагрима.
Эделар с Мириэль переглянулись, и в какой-то момент оба засмеялись. Эльфийка даже немного покраснела, глядя на своего принца, потом быстро поцеловала его в щеку и игриво толкнула в сугроб. Убегая от Эделара, она не переставала смеяться, закидывая его снегом. Они забавлялись словно малые дети. Наконец-то оба смогли дать волю чувствам, отстранившись от всего мира, и хоть ненадолго позабыв о проблемах.

Деймор вдруг остановился у небольшого обрыва. Взглянув вниз он заметил две повозки в сопровождении трех десятков воинов и лучников. Посреди повозок находилась длинная белая карета, обрамленная позолотой и редкими камнями.
Гном махнул Эделару:
- Идем скорее! Сам король пожаловал! - но Деймор не знал, радоваться ему или печалиться. Он все еще находился в розыске, и никто кроме самого короля Этергранда не мог снять с него все обвинения.
Эделар и Мириэль последовали за ними. Спустившись низ по длинному склону, они оказались в сотне метрах от поселения. К тому времени, когда карета вместе с повозками въехали на территорию Халдрагрима, путники встречали их вместе с защитниками поселения. Военачальник Халдрагрима - Даррин, несмотря на тяжелое ранение стоял рядом с Эделаром и Малроном.
Этот величавый гном, облаченный в позолоченные доспехи должен был отчитаться королю Этергранду о случившемся, и рассказать героях, благодаря которым им все же удалось удержать поселение и уничтожить Темные силы.
Карета остановилась в центре Халдагрима. Пока воины занимались разгрузкой припасов, Даррин лично отворил двери кареты, помогая королю спуститься по ступенькам.
- Благодарю вас, мой друг, - с почтением обратился к Даррину король.
Этергранд огляделся по сторонам, внимательно наблюдая за жителями поселения. Халдрарим все еще подавал надежды. Гномы восстанавливали некоторые полуразрушенные здания, и помогали разгружать припасы, привезенные из столицы.
- Я несказанно рад тому, что тебе и твоим солдатам удалось остаться в живых и ценою своей жизни отстоять родные земли, но тебе необходим отдых... - король тяжело вздохнул, покачивая головой, но все же улыбнулся, не пытаясь скрыть своей радости.
- Но мой король! Я... - отозвался Даррин, но тут же затих, когда улыбка Этергранда сменилась на недовольство.
- Это приказ. Сопроводите главнокомандующего к лекарю, и проследите, чтобы его хорошо накормили, - Этергранд кивнул своим подручным, и те тотчас бросились выполнять приказ.
- Я слышал среди вас есть некто, называющий себя Эделаром. Кем бы он ни был, я прошу его подойти, - сурово произнес король. Эделар не стал мешкать. Он сделал шаг вперед и представился:
- Вы не ошиблись король Этергранд. Я - Эделар, сын Роальда Торбрунда и наследник Астарда.
- Хм... твой отец предпочитал обоюдоострые секиры, двуручным мечам, не так ли? Его выделяли темно-зеленые глаза и каштановые волосы... - в этот момент Этергранд хитро улыбнулся, глядя на Эделара. -
Тут вы не правы. Мой отец предпочитал двуручные мечи, хотя я слышал, что и с секирами он был неплох в обращении, - спокойно произнес Эделар, и вытащил из-за спины 'Белиар'. - А на фоне остальных его выделяли черные, как смоль глаза; жесткий характер и черные волосы, ниспадающие на плечи.
- Ты весь в своего отца! - Этергранд рассмеялся. - Да-а столько лет прошло, и ты очень изменился! Что ж, говоря откровенно... я не ожидал, твоего появления в наших краях, - король отвел глаза в сторону.
- Я понимаю. Вы, как и многие другие, считали меня мертвым, - Эделар убрал Белиар в ножны.
- Но все же, ответь-ка мне еще на один вопрос. Что я подарил тебе во время своего визита к твоему отцу, несколько лет назад? И где сейчас эта вещь? - Этергранд все не унимался, раз за разом, проверяя Эделара не лжец ли он. И правда ли перед ним сын Роальда Торбрунда, того самого великого воина, не пожалевшего жизни ради спасения своих подданных.
Эделар молча вынул из-за пазухи небольшой кинжал, подаренный королем Этерграндом несколько лет назад. Это было прекраснейшее изделие, сотворенное лучшими мастерами Севера. Этергранд взял его в руки, и бережно осмотрел. Вдоволь налюбовавшись он вернул 'Аллет' Эделару и засиял улыбкой, какой прежде никто из его подчиненных не видывал.
- Мальчик мой! - обрадованно воскликнул король. - Я рад принять тебя в наших краях в качестве гостя! Ты можешь находится здесь столько, сколько пожелаешь. Вскоре мы отправимся в Бродшторн. Скажи, доводилось ли тебе прежде лицезреть столицу Северных земель?
- Нет милорд. Пока еще не довелось... - Эделар ответил крепким рукопожатием.
- Что же, вскоре у тебя появится такая возможность. А что это за прекрасная де?вица, можно ли полюбопытствовать? - Этергранд искренне улыбнулся, глядя на чужестранку.
- Имею честь представить - Мириэль, моя жена, - Эделар нежно взял эльфийку за руку, и та поклонилась.
- Ну а эти двое, как сюда забрались? - король сердито взглянул на Деймора и Грума.
- Эм, ну мы... понимаете ли... - замешкался Деймор, отводя глаза в сторону, дабы лишний раз не сердить своего короля.
- Лучше молчи... - пытаясь сдерживать гнев, произнес Этергранд.
- Это мои друзья. Я так понимаю, вы уже знакомы... Я бы рассказал нашу историю, но боюсь мы здесь просто окоченеем.
- Конечно, конечно... я понимаю, - угрюмо ответил король. - За этими двумя следите внимательно, они хоть и герои, но все же преступники, - Этергранд внимательно оглядел Деймор и Грума. Оба гнома стояли с поникшей головой.
А вас мой друг, вместе с вашей очаровательной женой, я бы хотел пригласить в уютное заведение. Я думаю нам есть, о чем побеседовать.
Малрон, сопроводите нас до таверны. Нам необходимо все обсудить и как следует отдохнуть.

Эделар вместе с Мириэль прошли несколько домов, прежде чем показалась таверна. Открыв дверь, Малрон впустил гостей, а после зашел и сам.
Заведение было наполнено тишиной. Стулья находились поверх столов, и только один гном с седой бородой протирал тарелки и кружки, находясь за барной стойкой. Он выглядел подавленным, и в его глазах все еще читалась скорбь и уныние. Но как только в таверне появились первые посетители, он улыбаясь направился их встречать.
- Я рад приветствовать вас в нашей обители! Разрешите представиться, меня зовут Освальд, - гном неуклюже поклонился.
Он подошел к одному из столов, и опустив стулья пригласил гостей присесть.
- Чего желаете?
- Нам бы по кружке эля не помешало, разговор будет долгим, - Этергранд сел напротив Эделара. Мириэль заняла место рядом с мужем, недоверчиво поглядывая на короля. Малрон о чем-то беседовал с Освальдом, пока тот разливал по кружкам янтарный напиток.
- Для начала я бы хотел принести свои извинения. Но пойми меня правильно... Я не мог знать наверняка кем именно ты являешься на самом деле, - произнес Этергранд, на что Эделар лишь молча кивнул.
Три дня назад пришла весь от Даррина. В письме говорилось о нападении на Халдрагрим. Ранее нам уже приходилось сталкиваться лицом к лицу с Темными силами, но эта весть повергла в ужас даже меня. Слишком уж много погибших... - Этергранд тяжело вздохнул, и к этому времени Освальд принес несколько кружек эля, поставив их на стол перед гостями.
- Прошу дамы и господа, угощайтесь.
- Благодарю, - Этергранд кивнул, протянув Освальду пару золотых монет.
- Благодарю вас за щедрость, милорд, - улыбаясь произнес гном и вновь направился к Малрону. Гости сделали несколько глотков эля, и король продолжил:
- Я рад, что ты и твои друзья оказались здесь вовремя. Даже боюсь представить, что могло бы произойти...
- Вам не за что нас благодарить. Один из наших друзей тоже погиб в этой схватке. Грум и Деймор единственные, кому удалось спастись. Что вы с ними сделаете? - взволнованно спросил принц, стараясь всячески не подавать виду.
- Хм... - задумался Этергранд. - Я пока еще не решил... но ты ведь понимаешь... они преступники и должны понести наказание, - немного помедлив ответил гном. Спустя мгновение старик улыбнулся, глядя в окно:
Скажи Эделар, они дороги тебе? Или же ты готов легко с ними расстаться? - в голосе Этергранда послышались нотки хитрости и коварства. Эделар поведал королю всю историю, начиная с того, как попал в дикие земли. Как встретил троих гномов, угодивших в шторм, и как им удалось всё это время выживать, прикрывая друг друга. После чего принц отхлебнул немного эля.
- Да-а-а... Вот это история! Давнехонько я не слышал ничего подобного, - рассмеялся старик. - И что, 'Белиар' достался тебе вот так просто?
- Вовсе нет милорд. Мне пришлось заключить сделку, но я бы не хотел об этом говорить... - Эделар отвел взгляд в сторону, словно бы вспоминая события того времени.
- Что ж, хорошо. Я не собираюсь что-то выпытывать, - отмахнулся Этергранд. - В общем друзья то твои, как оказалось, самые настоящие воры. И бог с ними, если бы они своровали что-то незначительное, но нет мой друг... - Этергранд на мгновение отвлекся.
Освальд, будь так добр, принеси нам что-нибудь из еды. Очень уж отобедать хочется после долгой дороги.
- Малрон упоминал о каком-то компасе, - вставила Мириэль.
- Да... компас. Все дело в нём. С его помощью можно было отыскать Аллен-дор, еще один материк. Я слышал, что он во много раз больше нашего, и там обитают на редкость удивительные народы.
- Откуда вы про него знаете? - изумленно вопросил принц, чуть было не поперхнувшись элем.
- А-то бы не знать! Сколько лет живу на этом свете... Немногим доводилось о нем слышать, Эделар. Понимаешь, за время существования наших народов, у нас не было необходимости искать другие земли, ибо у нас всего в достатке. Но как только Тьма сгустилась над нами, даже орки отправились на исследование нового 'мира', и боюсь они могут добраться до Аллен-дора многим раньше. У твоего отца тоже был такой, а иначе как бы он отправил твоего братца подальше отсюда?
- Так вы и о брате моем знаете? - в этот раз удивлению Эделара не было предела.
- А от чего ж не знать-то? Наша дружба с твоим отцом была на удивление крепка! Хотя наши народы не всегда могли похвастаться дружескими отношениями, но всё это в прошлом!
Компас то мы теперь вряд ли вернем, но мы можем вернуть твоим друзьям долгожданную свободу в родных землях, сняв с них все обвинения. А тебя вместе с твоей прекрасной женой отправить домой, и оказать поддержку. Вернешь свой трон, а с Грегором поступишь, как считаешь нужным... - старик почесал бороду, сделав большой глоток эля и добавил:
Я предлагаю тебе помощь, а ты в свою очередь дашь обещание помочь мне и моему народу в это тяжелое время.
- Что вы предлагаете? - настороженно спросил Эделар, чувствуя явный подвох, но условия были заманчивы.
- Сначала я расскажу тебе небольшую историю, и приведу несколько примеров, так мне будет проще подойти к сути вопроса.
Испокон веков наш народ добывал в недрах земли ценные ресурсы, и каждый из них был дороже предыдущего. Возьмем тот же черный камень. Наверняка тебе уже приходилось его видеть... а если нет, то скоро у тебя появится такая возможность. Далее сера и угольная пыль - это важные компоненты для создания пороха. Наши алхимики творят чудеса, а если еще и древние руны использовать... - Этергранд на мгновение замолк, засияв улыбкой.
Астериум... тоже довольно интересная находка. Такой кристалл в единственном экземпляре хранится у меня во дворце. А я гляжу ваше оружие излучает свет, подобный Астериуму, но к этому вопросу мы вернемся чуть позднее...
- 'Пока не говори о шахте, которую вам удалось отыскать в диких землях хорошо? Для начала посмотрим, что он из себя представляет,' - мысленно произнесла Мириэль.
- Да, конечно. Я все понимаю, - Эделар нежно взял её за руку, не сводя глаз с короля.
- С Величайшим мастером Севера - Аларином, вам еще не приходилось встречаться, но я обещаю, что познакомлю вас с ним по прибытии в Бродшторн. Ему удалось создать поистине уникальное творение, но для его работы необходима одна важная деталь... Вот мы и подобрались к сути вопроса, - Этергранд внимательно посмотрел на Мириэль, а потом вновь на Эделара.
Он откинулся на спинку стула, вытирая со лба пот.
- Так что же это за деталь то такая? Позвольте полюбопытствовать, - Эделар допил эль, вытер рукавом пену с усов, удостоившись неодобрительного взгляда Мириэль.
- Есть еще одна шахта, в которой помимо Астериума наш народ добывал и газ. Аларин вместе гильдией мастеров создали еще одну необыкновенное устройство, для его переработки. Возможно о газе вам слышать не доводилось... если коротко, то это все те же кристаллы, только ярко зеленого цвета, да и пахнут отвратительно. Остальное узнаете на месте...
Так вот эту шахту заполнили пожиратели - огромные плотоядные черви, - в этот момент Этергранд задумался, и лицо его нахмурилось. Никто не выжил... - глядя в пол, произнес король. - Мы засылали туда лучшие отряды, но никто так и не вернулся, - Этергранд вновь посмотрел на Эделара, и в его глазах читалась мольба о помощи.
- Мне доводилось о них читать, но я не думал, что эти твари до сих пор обитают на нашем материке - Эделар на мгновение задумался.
Этергранд тяжело вздохнул, и наклонившись поближе произнес:
- Помоги мне и моему народу вновь начать добычу этого ресурса, и мы мигом доставим вас домой!
- Каким же образом? - недоверчиво спросил Эделар.
- Я не хочу раньше времени открывать завесу тайны, но я держу свои обещания, и если уж сказал, значит так тому и быть! Так ты согласен?
Эделар немного поёжился на стуле, обдумывая решение, но в конечном итоге дал положительный ответ. Они обменялись с Этерграндом крепким рукопожатием, и на устах короля засияла улыбка.

На закате Этергранд решил собрать всех гномов за одним столом, дабы поблагодарить их за службу, наградить героев битвы, и как следует отпраздновать победу! Эделар и Мириэль удостоились чести присутствовать на празднике, и также, как и остальные получить подарки из рук правителя Северных земель.
Глава 24. Дорога в Бродшторн
Халдрагрим. За три часа до отправления.


Эделар молча лежал на кровати с открытыми глазами, вспоминая вчерашние события. Мириэль находилась рядом, положив голову ему на грудь. Девушка всё еще спала и Эделар не решался нарушить её покой.
Яркие лучи солнца пробивались сквозь занавески в небольшой, но уютной комнате. Рядом с дверью находился деревянный шкаф для одежды, украшенный расписными узорами, а подле кровати стоял небольшой столик и пара стульев. Над ним висел старый канделябр с пятью белыми свечами. Над кроватью были прибиты деревянные книжные полки, но все они изрядно покрылись пылью. Не так уж и часто трудяги-коротышки предпочитали книги любимому элю и душевным посиделкам в таверне. Вчерашнее пиршество удалось на славу. 'Гномы довольно веселый народец, что уж говорить,' - подумал про себя Эделар, невольно улыбнувшись.
Затем последовал стук в дверь, и раздался голос Деймора: - Я вхожу! - дверь приоткрылась и за ней появилась наглая морда гнома. - Ну вот, в койке! Давайте бегом просыпайтесь, а то завтрак пропустите! - после этой фразы в Деймора полетела книга.
К счастью, он успел её вовремя прикрыть, и хихикнув
направился вниз. На лице Мириэль появилась гримаса недовольства. Протирая сонные глаза, она зевнула и посмотрела на Эделара. Одеяло тотчас упало, обнажив её грудь.
- Завтрак еще успеется, - ухмыльнулся принц, прильнув губами к её нежной шее.

Так они провели вместе не менее часа, прежде чем молодая пара удосужилась спуститься вниз и присоединиться к завтраку. В этот прекрасный день голубые глаза Мириэль сияли словно звезды. Впервые за несколько месяцев она выглядела умиротворенно. Эделар же наоборот, скорее напоминал уставшего бродягу, что прошел десятки лиг без отдыха.
Он поприветствовал всех собравшихся и сел рядом с возлюбленной. Король Этергранд вошел в таверну и огляделся. Как только он заметил Эделара, то прямиком направился к нему, широко улыбаясь.
- А вот и еще один наш герой! - восторженно произнес король. - Я-то уж думал, так и проспишь до вечера, а нам ведь скоро выехать надобно. Сам понимаешь...
Эделар молча кивнул, взглянув на Этергранда и предложил присесть рядом, указывая рукой на деревянный стул. Деймор и Грум кушали молча, боясь даже посмотреть в его сторону. К счастью, сегодня Этергранд находился в приподнятом настроении, и казалось этот старик вновь начал строить грандиозные планы, ведомые только ему одному.
Через несколько минут Малрон вошел в таверну, отряхивая сапоги от снега. Он молча подошел к королю, и доложил:
- Милорд, вскоре мы сможем отправиться в путь. Какие будут указания?
- Хм... новый начальник стражи! - Этергранд улыбнулся, похлопав гнома по плечу. - Я оставлю здесь двадцать своих бойцов, остальные десять отправятся со мной в столицу. Вскоре сюда прибудет еще одна группа воинов. Мы не можем допустить, чтобы подобное повторилось... - нахмурившись произнес старик.
Даррина я возьму с собой, в ближайшее время он будет нужен мне в столице. Ты займешь его место здесь, в Халдрагриме. Думаю, вместе с солдатами стоит отправить сюда еще три дюжины рабочих, дабы обеспечить этому поселению защиту.
- Жители будут вам премного благодарны, милорд. - Малрон поклонился.
- Идем, не будем мешать нашим гостям, - оба гнома вышли на улицу, продолжая в полголоса о чем-то беседовать.
В этот момент, казалось сам ветер ворвался внутрь таверны. Дверь внезапно захлопнулась, и по телу Мириэль пробежала ледяная дрожь.
- Ты видел? Эделар? - она с изумлением посмотрела на мужа.
- Это всего лишь ветер милая, - Эделар оставил в покое тарелку с едой. Он нежно взял Мириэль за руку.
- Нет. Здесь что-то не так... я чувствую, - глаза эльфийки наполнились отчаянием.
- Прошу успокойся и поешь. Тебе нужны силы для дальнейшего путешествия. Бродшторн находится в нескольких дня пути, и еще не известно на сколько тяжела будет дорога. - Эделар провел рукой по щеке Мириэль, но взгляд её был по-прежнему холоден.
- Ты неважно себя чувствуешь? - с сожалением проговорил Деймор.
- Со мной всё в порядке. Я пойду собираться в дорогу, - в какой-то момент Мириэль вышла из оцепенения. Она нежно поцеловала Эделара в губы и направилась обратно в комнату.
Эделар проводил её взглядом, но Мириэль даже не обернулась.
- Что с ней случись? - Грум с грустью посмотрел на Эделара. - Мы можем помогать?
- Я не знаю, малыш, - Эделар тяжело вздохнул. Она сама не своя...
- Ей тяжело Эделар. Она в первую очередь девушка, а уже потом чародейка. Да и к тому же сам понимаешь... на нее столько всего свалилось, - Деймор покачал головой, отхлебнув немного эля.
- Я понимаю. Спасибо вам за поддержку, я это очень ценю друзья мои. И все же нам стоит поторопиться.

Эделар взял с собой заплечный мешок в котором находилось немного еды и воды. Туда же положил длинную крепкую веревку, подаренную Освальдом перед самым отбытием, и закинув оба меча за спину направился к выходу.
Мириэль, Деймор и Грум ожидали его сидя верхом на лошадях. Это были рослые, сильные и надежные лошади с добрым и ласковым нравом.
Эделару же достался вороной жеребец, таящий в себе небывалую силу и выносливость. Как только принц подошел к нему, конь вздыбился, явно не собираясь никого к себе подпускать.
- Тише, тише... - почти шепотом произнес Эделар.
- Ну как тебе? - усмехнулся Этергранд. - Его прозвали 'Северным ветром', такой же быстрый и неукротимый. Сумеешь с ним совладать, и он твой Эделар, - старик хитро улыбнулся, и отдав приказ выдвигаться сел в карету.
Жеребец понемногу успокаивался, внимательно вглядываясь в глаза Эделара. Стоило принцу дотронуться до его морды, как он почувствовал такую силу, такую мощную энергию, которую раньше ему не приходилось ощущать.
Эделар старался сохранять спокойствие, хотя и было немного не по себе. Спустя несколько минут принц все же смог взобраться в седло, и Северный ветер устремился вперед.
Эделар пригнулся, стараясь удержаться. Они на бешенной скорости промчались через ворота Халдрагрима, оставив поселение позади.
Северный ветер мчался по заснеженной пустыне, и казалось для него нет преград. Солнце стояло уже высоко и его яркие лучи приятно ласкали кожу. Впереди вздымались высокие горные вершины, покрытые снежным покрывалом.
Как только Мириэль и остальные гномы догнали карету, Этергранд высунулся в окно и громко рассмеялся, глядя на черную точку, что находилась далеко впереди.
- Тебе стоит гордиться своим мужем дорогая Мириэль! До этого с Северным ветром никто не мог совладать. Дикий и необузданный, словно ураган! И все же Эделар не перестает меня удивлять!
- Да, наверное, вы правы милорд, - Мириэль нежно улыбнулась, после чего встряхнула поводья, заставляя лошадь двигаться быстрее и устремилась вперед за Эделаром. Деймору и Груму было немного сложнее управляться с лошадью, но спустя время оба гнома с веселыми возгласами направились вслед за своими товарищами.
Их путь пролегал через равнины, усыпанные снегом. В трех лигах от того места, где сейчас находились путники простирался хвойный лес, окутанный белой тканью. В этих столь отдаленных местах, круглый год хозяйничала зима. Иногда она свирепствовала, давая возможность своим младшим сестрам и братьям как следует разгуляться. На жителей Северных земель то и дело обрушивалась вьюга, метель, холодный ветер, пронизывающий до костей и мороз. Но этот день очаровывал своей красотой, а от солнечных лучей на устах путников то и дело мелькала улыбка.
Лошади скакали рысью, стараясь не отставать друг от друга. Путники давно ушли далеко вперед от кареты с её отрядом сопровождения. Теперь он мелькал где-то позади, не в силах догнать Северного ветра и других породистых лошадей, доставшихся Мириэль, Груму и Деймору.
Никто не нарушил глухой тишины, и каждый без остатка был погружен в свои мысли. Все еще тяжело было смириться с утратой близких, но Эделар старался подбадривать себя и своих друзей, выражая свою благодарность за то, что они всегда находятся рядом и готовы поддержать друг друга в любую минуту.
На душе явно становился светлее, но и светлые мысли порой способны сгинуть прочь, если серьезно начать обдумывать планы на будущее и то, с чем еще предстоит столкнуться.

Ближе к вечеру они прошли несколько лиг в направлении запада, прежде чем остановиться у самой кромки леса. Слишком уж далеко они забрались. Необходимо было дождаться всех, прежде чем разбить лагерь и устроиться на ночлег. Грум и Деймор прошли в глубь леса, дабы присмотреть место для будущего лагеря, а Мириэль и Эделар спешились, привязав лошадей к близ стоящим деревьям.
- Мне очень тревожно на душе... - Мириэль обняла Эделара, прижавшись к его крепкому телу.
Эделар улыбнулся и произнес:
- Что именно тревожит тебя? - он посмотрел в глаза эльфийке, наполненные влагой, и как только слеза скатилась по её щеке, принц нежно её поцеловал.
Нам многое пришлось пережить Мириэль, но тебе не стоит расстраиваться... я клянусь, я буду защищать тебя и отдам жизнь если потребуется. Ты ведь знаешь...
- Знаю, - прошептала Мириэль. - Я беспокоюсь вовсе не за себя. Моё проклятие... она не дает мне покоя, и я боюсь, что по дороге в Бродшторн с кем-то из вас что-нибудь произойти.
- Сейчас важно то, что мы вместе. Мы одержали славную победу в бою с Темными силами, и теперь хоть на некоторое время мы будем в безопасности. Вскоре мы вернемся домой. Я обещаю, - произнес Эделар, пытаясь успокоить возлюбленную.
- Домой... я уже и позабыла, что такое дом. После изгнания из храма в эльфийских землях, я была обречена на вечные скитания.
- Доларан станет твоим новым домом. Как только я разберусь с Грегором в наших землях вновь воцарится покой. Я все еще надеюсь, что магистр Арвинд или Эногард помогут нам, но, если же помощи ждать будет не от кого... - Эделар на мгновение замолк.
- Мы можем попросить помощи у твоей сестры - Ариэллы... разве нет?
- У неё и без нас хватает забот. Границы мертвых земель продолжаются расширяться и вскоре заполнят все края, до которых смогут дотянуться. Тьма обрушит свою первозданную мощь на головы орков, и здесь их ожидают два исхода: либо они перестанут существовать, либо часть из них попросит убежище в эльфийских лесах. А как ты знаешь у эльфов нет магической стены... - Эделар с грустью взглянул на небо.
- Я понимаю, о чем ты, - отозвалась Мириэль. - Возможно я смогу послать весть Ариэлле, и просьбу о помощи. Я знаю выход из сложившейся ситуации. Просто доверься мне... - эльфийка провела рукой по щеке Эделара и нежно поцеловала в губы.
Через пару минут карета в окружении всадников, проехала вперед. Эделар и Мириэль вновь взобрались на лошадей, устремившись вслед за Этерграндом и его воинами.
Они прошли еще пол лиги, прежде чем обнаружили Деймора и Грума. Гномы уже вовсю занимались обустройством лагеря, но им явно не хватало рук. Грум мельтешил взад-вперед, то и дело собирая хворост для нескольких костров. Деймор срубил с десяток небольших деревьев, и теперь изготавливал шалаши, рассчитанные не более чем на трех человек. Он бережно складывал пушистые еловые ветви и лапник, стараясь как можно лучше защитить строения от непогоды.
Карета остановилась посреди дороги, и Даррин поспешил открыть дверь королю Этергранду. Солдаты рассредоточились, но при этом старались не отходить от лагеря слишком далеко. Все вместе они занимались приготовлениями к ночлегу, пока солнце окончательно не скрылось за горизонтом. И только ночью им наконец удалось взяться за трапезу.
Еды было в избытке. Из кареты приволокли ящик с вяленным мясом, несколько буханок хлеба и толику овощей для тех, кто отдает им предпочтение.
Гномы в основном промышляли охотой, и добычей полезных ископаемых, но в последние несколько лет ресурсы удавалось лишь обменивать в Астарде и то, благодаря личным связям Этергранда. Это больше походило на контрабанду, дабы король Грегор не прознал. Но к счастью, в Астарде все еще находились люди, гномы и эльфы, которые с удовольствием готовы были обменять добытые гномами ресурсы на свои товары.

Как только все плотно поели, и пригубили вина из бочонка, подаренного Освальдом, начали укладываться спать. Трое стражников остались на посту, а остальные разбрелись по своим шалашам.
В эту ночь небосвод заволокли темные тучи. На небе не было видно ни одной звездочки, луна и та скрылась из виду. Ночь была спокойной и безветренной. Все спали как убитые, но только Мириэль на душе было неспокойно.
Кошмары донимали её ежеминутно, словно ей самой пришлось пережить нечто подобное. Она видела, как Эделар сражается с Темными тварями похожими на белых медведей. Их огромные, острые зубы поблескивали при свете огней, в ярко-зеленых зрачках мелькала ненависть ко всему живому, а шкуры их были изодраны до самого основания. Эти жуткие создания принюхиваясь, медленно направлялись в сторону лагеря. Мириэль ворочалась, а на лбу появились капли холодного пота, но эльфийка была не в силах открыть глаза.
- Эй Грейвальд, посмотри, что там. Кажись мы тут не одни... - с настороженностью произнес один из гномов. Воин с рыжей бородой поморщился, к чему-то прислушиваясь, и сделал несколько шагов во тьму. Несколько минут Грейвальда не было, и его товарища охватило беспокойство. Гном зашагал последам, оставленным своим другом с факелом в руке. Он что-то бурчал себе под нос, стараясь отогнать страх. В какой-то момент подул сильный ветер и огонь в кострах погас. Порыв ветра исчез также быстро, как и появился, и только тусклый свет факела освещал небольшое пространство неподалеку от лагеря.
Эделар проснулся от холода и какого-то странного предчувствия. Что-то ему подсказывало, что и в этот раз Тьма не обошла их стороной. Он попытался разбудить Мириэль, взяв её рукой за плечо, но эльфийка не слышала его. На лбу выступили капли холодного пота, и её лицо невольно исказилось гримасой ужаса.
Сейчас Эделар чувствовал, что за его спиной кто-то стоит. Он осторожно потянулся к рукояти меча. Стоило ему выхватить клинок, как тот сразу же вспыхнул синим пламенем, озарив вокруг небольшую площадь.
Зверь издал пронзительный рев, поднявшись на задние лапы. Сердце Эделара в одночасье замерло. Это был тот самый медведь, которого они с Деймором встретили в пещере.
- Деймор берегись! - окликнул его Эделар, как раз в тот момент, когда еще один из медведей пытался наброситься на гнома. Этергранд занес секиру над головой, обрушив тяжелый удар на лапу исчадия Тьмы. Деймор, Грум и остальные воины начали быстро подниматься, пытаясь отогнать дурманящий сон.
Медведь, стоявший напротив бросился на Эделара, повалив принца наземь. Он тут же занес огромную, гниющую лапу, пытаясь нанести удар, но меч Эделара в миг вспорол медведю брюхо. Языки пламени охватили его разлагающееся тело, и зверь с глухим хрипом повалился на бок.
Эделар, пытаясь отдышаться встал на ноги и огляделся. Деймор и Этергранд сражались еще с одним зверем, когда несколько гномов по другую сторону лагеря несли потери.
Могучие звери острыми зубами прокусывали части стальных доспехов, оставляя кровоточащие раны. Сильные удары отбрасывали гномов, стоило тем подойти ближе в попытке нанести удар.
Эделар тотчас бросился им на помощь. Принц в прыжке занес меч над головой, чтобы обрушить смертоносный удар на голову медведя, но зверь перехватил его и со всего размаху ударил лапой в грудь. Эделара отбросило в сторону. Он ударился спиной о ствол дерева и закашлялся.
Гномы обошли медведя со всех сторон. Сейчас их насчитывалось не более пяти, и потеря еще одного или двух солдат могла решить исход боя в пользу Темных сил. Эделар поднялся на ноги, вот только голова все еще кружилась. Он достал второй меч из ножен и внимательно посмотрел на матерого зверя. Только сейчас он понял, что этот медведь отличался от своих собратьев. Его черная густая шерсть вздыбилась. Размером он явно превосходил тех, кого Эделару уже приходилось убивать. В его глазах словно полыхнул огонь, окрасив белки в огненно-красный оттенок.
Как только медведь, встав на четыре лапы вновь приготовился атаковать, Деймор бросил в него бутылку спиртного, подаренного Эногардом. Стекло разлетелось в дребезги, а затем Деймор метнул факел.
Языки пламени пробежали по телу вожака, приводя зверя в состояние бешенства. Эделар набросился на медведя, нанеся ему несколько режущих ударов острием клинков. Языки белого, красного и синего пламени жадно облизывали его, сжигая заживо. Еще несколько ударов нанесли воины, тем самым добив зверя. Сейчас каждый пытался прийти в себя, глядя на все еще догорающие тела. Спустя несколько мгновений, дело дошло и до раненых. Им требовалась помощь, которую могли оказать лишь в столице. Несколько воинов погибли, отдав свои жизни в неравном бою.
- Нам надо уходить. Здесь нельзя больше оставаться, - угрюмо произнес Эделар, сложив мечи в ножны.
- Сначала мы должны похоронить павших воинов! - откликнулся один из гномов, и остальные его поддержали.
- Только скорее... потом начинайте собираться в путь. Поедем без остановок, - глаза Этергранда были наполнены скорбью.
А тем временем Эделар услышал странное чавканье. Он обогнул карету, взглядом наткнувшись на Деймора и Грума.
Малыш держал бочок с вином, пока Деймор смачно прихлёбывал сладкий напиток.
- Вы чего это удумали на ночь глядя? - усмехнулся принц.
- Ну а что? - спросил вдруг Деймор. Он заткнул дырку в бочонке большим пальцем, придерживая его рукой, а затем вытер бороду.
Да я наглая морда... - начал оправдываться гном. - Но я запиваю стресс! Ох и горько у меня на душе, Эделар, - жалобно запел Деймор. Тут же вытащил палец и вновь прильнул губами к бочонку, обхватив его двумя руками, словно это была его возлюбленная.

Ближе к рассвету павших воинов похоронили, а раненых аккуратно положили в карету. Мириэль также была в их числе.
Эльфийка все еще не могла проснуться, и что именно с ней случилось никто не знал. Этергранд занял место в седле, как и остальные его спутники.
- Дорога дальняя, но мы должны добраться до столицы как можно скорее! Все обсудим по прибытии! - громогласно произнес король, резко взмахнув поводьями.

Глава 25. Соглядатай.


В двадцати лигах от Бродшторна.


Прошли еще сутки после нападения на лагерь по пути в столицу Северных земель. Уставшие путники брели по заснеженной пустоши, не смыкая глаз. Подкрепиться удавалось лишь в дороге, не останавливаясь на ночлег.
Каждый взял себе понемногу еды, положив её в заплечный мешок и по фляге с водой. Но только воды оставалось совсем немного, и в лучшем случае удавалось смочить горло, делая не более пары глотков. Этергранд на мгновение остановился, вглядываясь вдаль. Следом к нему подошел Эделар верхом на Северном ветре. Гномы остались позади, внимательно наблюдая за происходящим.
- Осталось не так много. Думаю, сегодня ночью уже подойдем к главным воротам Бродшторна, - сухо произнес Этергранд.
- В таком случае нам следовало бы поторопиться. Если буря настигнет нас вновь, раненым придется особенно тяжело... Им нужна помощь, - Эделар с грустью взглянул на карету, где находилась и его жена.
- Да, ты прав Эделар, не будем терять ни минуты! Но! Вперед! - Этергранд хлестнул поводьями. Эделар и остальные помчались вслед за королем. Карета двигалась довольно быстро, но к счастью никаких кочек и ухабов в этой части Северных земель не наблюдалось.
Ледяные пики высоких гор, что виднелись далеко на севере, тянулись ввысь и скрывались далеко за облаками. Настолько огромный горный хребет, казалось находился неподалеку от леса, где еще недавно они разбили свой лагерь. Но это всего лишь обман зрения. Этот горный кряж тянулся с севера и далеко на запад, но что скрывалось за ним, знали только жители столько холодного края.
Ближе к вечеру солнечный диск коснулся горизонта, окрасив небосвод в огненно-красные тона. Деревья в лесу стояли неподвижно в красивом снежном уборе, словно укрытые пуховым одеялом в преддверии холодной ночи. Солнце, прячась за горными пиками оставило после себя лишь блеклое зарево.
Путники вошли в глубь леса по изрезанной колее. Пройдя еще около трехсот метров, они наткнулись на сторожевую крепость. Сейчас над головой Эделара возвышались две полукруглые черные башни по обе стороны от стены. Главные ворота были заперты и хорошо охранялись, и столько путникам подойти ближе, как из десятка бойниц показались дула ружей. Послышались крики и звуки перезарядки орудий.
- Открывайте ворота! Король прибыл! - вдруг послышался басистый голос за стеной. Только и было видно верхушки стальных шлемов и то, как коротышки носятся из стороны в сторону. Оружие быстро сложили, как только узнали о возвращении Этергранда. Спустя мгновение Эделар услышал столь знакомый звук - цепи зазвенели, поднимая вверх железные решетчатые ворота.
Король Этергранд вошел в сторожевую крепость, а за ним последовала карета в сопровождении дюжины солдат. Король быстро слез с лошади и раздал распоряжение как можно скорее помочь раненым. Здесь, монолитной стеной возвышались высокие горы, а за северными воротами находился проход, ведущий на другую сторону горного хребта.
Эделар спешился, привязав Северного ветра к небольшому деревянному столбу, а сам направился к Мириэль. Он взял на руки свою возлюбленную и с грустью поглядел на её бледное лицо.
- Клади её сюда, - прохрипел один из только что подошедших гномов. Носилки принесли довольно быстро, чтобы доставить раненых к местному знахарю.
Эделар медленно положил её тело на носилки, и нежно поцеловал Мириэль в щеку.
- Мы сделаем все возможное чтобы спасти её Эделар... - с грустью в голосе произнес Этергранд. - Сегодня переночуем здесь, а завтра двинемся дальше. За этим горным хребтом находится Бродшторн.
- А что если она до завтрашнего дня не придет в сознание? Что тогда?! - встревожился Эделар.
- Тише, не горячись. Нашего знахаря прислали из столицы, чтобы он оказал необходимую нам помощь. Поверь мне Эделар, Ильвендур ни раз извлекал души из рук самой смерти. Какой бы хваткой она не вцепилась в твою возлюбленную, ей придется её ослабить, а потом и вовсе отпустить. Сказанные королем слова немного утешили Эделара, но в душе он все еще переживал за Мириэль. Принц оглянулся и увидел своих добрых товарищей.
Гномы изо всех сил пытались откупорить бочонок с вином. Деймор закатал рукава и со всей силы пнул бочку. Пробка вылетела, угодив Груму в правый глаз и малыш тут же приземлился на землю, а струя терпкого вина ударила Деймору в паховую область, промочив штанину насквозь. Стражники завидевшее подобное, разразились гулким смехом, но Деймор на них лишь злобно оскалился, плюнув на землю.
- Тьфу ты! Вот же вредный дядька Освальд! - выругался гном. Все же отыскал пробку на снегу, заткнул отверстие в винном бочонке и гномы ухватившись руками за обе стороны, потащили его в свою опочивальню.
- Видимо старый знакомый позаботился о твоих друзьях. Помнит еще былые времена, когда эти недоноски служили в моей гвардии, - усмехнулся Этергранд.
- При всем уважении, мне неприятно слышать подобное о своих верных товарищах, - обратился к королю Эделар.
- Вот выполнишь свою часть сделки... и быть может они снова займут своё место в гвардейском корпусе, - Этергранд хитро улыбнулся, сверкнув глазами.
- 'Займут, как же... не отдам я тебе своих друзей. Как только выполю уговор, заберу Деймора и Грума с собой. Такие товарищи мне и самому нужны. А ты что с ними делать собрался? Стереть бы с лица твою ухмылку', - подумал Эделар, сжимая пальцы в кулак.

Спустя несколько часов на небе показались звезды. Такие яркие и прекрасные, какие ему доводилось видеть, перемещаясь сквозь порталы. Небосвод окутало северное сияние, и звезды зажглись ярче прежнего, переливаясь зелеными и голубыми оттенками.
У Эделара кровь застыла в жилах, и сердце на мгновение остановилось. Он не мог оторвать взгляда от столь прекрасного явления природы, которого до сей поры ему видеть не приходилось.
- 'Жаль, что сейчас тебя нет рядом... тебе бы наверняка это понравилось родная.' - улыбка показалась на устах Эделара.
Тишина наполняла северные просторы и деревья спокойно дремали, окутавшись в снежное одеяние.
- Как только закончится война, вновь заживем, - засмеялся Деймор.
Эделар вздрогнул, не ожидая что кто-то подкрадется сзади.
- Что? Нарушил твою идиллию? - хихикнул гном. - Вот возьми, согреешься, - Деймор протянул Эделару чашу с вином, и тот опустошил её в несколько глотков. Вытер рукавом губы, и немного поморщился.
- Благодарю, но мне надо к Мириэль. Заодно хочу поглядеть на этого Ильвендура... - ответил Эделар.
- Ну, что же, ступай коли так. Сейчас ты ей нужен как никогда, - Деймор обратил свой взор к небу как раз в тот момент, когда к нему присоединился Грум. Они оба уселись на краю стены, и долго о чем-то молчали. Эделар скрылся во мраке ночи, оставив друзей наедине со своими мыслями.
Спустившись по лестнице, он прошел в главный двор сторожевой крепости, обошел казарму и поднялся на второй этаж небольшого здания. Постучав в деревянную дверь Эделар услышал приближающиеся шаги. На пороге показался старик на вид лет семидесяти. На его лице были видны морщины; седая, длинная борода и усталый взгляд. Старик был не большого роста, чуть выше гнома, а его уши были схожи с эльфийскими. Такие же заостренные на конце.
- Вы и есть Ильвендур? - поинтересовался Эделар.
- А кому еще им быть, если не мне? - буркнул старик. - Чего хотел?
- Мы вчера приехали, и моя жена... - но Эделар не успел договорить.
- А эльфийка... ну заходи. Она только недавно пришла в себя, - старик улыбнулся, впустил Эделара внутрь и закрыл дверь на засов.
Внутри было довольно уютно и тепло. Небольшая комнатка с пятью кроватями, рядом с которыми стояли деревянные тумбочки. В камине горел огонь, обогревая комнату. На кроватях лежало трое раненых гномов. Кто-то с повязкой на глазу, кто-то без руки, а кто-то с перевязанной ногой. Мириэль лежала в самой дальней части комнаты, но черты её лица освещала небольшая лампа.
Как только эльфийка приоткрыла глаза, то сразу попыталась встать, но Эделар аккуратно положил руку на её плечо и произнес:
- Тише, тише. Не вставай, тебе необходим покой. Как ты себя чувствуешь?
- Немного лучше, - глаза Мириэль были наполнены грустью. - Милый, они уже знают?
- О чем ты? - улыбнулся Эделар, нежно проведя ладонью по её щеке.
- Ну... о том случае в лагере. Я боюсь... мне страшно, - Мириэль горько заплакала, прижавшись к груди Эделара.
- Ничего с тобой не случиться. Я буду рядом, любимая.
- Ишь чего удумал, - угрюмо пробормотал Ильвендур. - Здесь уж и без тебя обойдемся как-нибудь. Ишь какие пошли... мечами только и умеете махать, а ваши души только и поспевай из загробного мира выковыривать.
Эделар вновь перевел взгляд на Мириэль.
- В таком случае, придется ночевать в казарме, - он искренне улыбнулся, нежно прикоснувшись к губам Мириэль.
Эделар направился к выходу, но стоило принцу коснуться ручки двери, как кто-то ухватил его за плечо.
- Нам нужно поговорить. Ступай за мной, - буркнул старик.
Эделар внимательно посмотрел на Ильвендура, и сердце его в этот момент сжалось. 'Неужели он уже знает правду? Что теперь? Поможет?', - эти вопросы крутились в голове Эделара, но старик быстро привел его в чувство, вновь схватив за руку.
- Да очнись ты уже! - чуть громче сказал он.
Потом они вместе вошли в другую комнату. В ней отсутствовал какой-либо свет. Ильвендур поспешил запереть двери.
- Скоур эсвад краох! - шепотом, но в тоже время как-то зловеще произнес старик.
Комнату озарила ослепительная вспышка света. Эделар прикрыл глаза руками. Через мгновение все поутихло. Посреди комнаты раскинулись Мертвые земли. Это скорее напоминало портал, но войти внутрь было невозможно. По сторонам все расплывалось, напоминая спираль, что закручивалась против часовой стрелки.
Вокруг Темного замка стояла огромная армия неведомых доселе существ. Ни скелеты или зомби, с которыми принцу его друзьями ни раз приходилось сталкиваться, а более ужасные и опасные монстры в тяжелой броне и двуручными секирами в руках.
Из замка вышел неизвестный. Эделар никак не мог его разглядеть темный размытый силуэт. В этот момент незнакомец повернулся в их сторону, и в его глазницы объяло яркое, зеленое пламя.
Эделар почувствовал, как его силы истощаются, и он припал спиной к каменной стене. За дверью послышался голос Мириэль. Девушка закричала, но у Эделара не было сил даже подняться на ноги.
- Проклятая... я её слышу. Вскоре, мы встретимся, Эделар. - Произнес незнакомец, разразившись неистовым смехом.
Ильвендур второпях пробурчал себе что-то под нос, и комната вновь погрузилась во мрак. Дверь скрипнула, а крики в соседней комнате стихли.
- Что? Что все это значит? - недоумевающе вопросил Эделар, пытаясь пройти в себя.
- Ты сам всё видел. Он все еще ведет за вами охоту, а твоя Мириэль выступает в роли компаса. Ведь она проклята... Знал бы ты каких усилий мне стоило вернуть её в мир живых...
- Вы сможете ей помочь? Что необходимо сделать, чтобы вновь даровать ей спокойную жизнь, какая у неё была прежде? - Эделар был сильно взволнован.
- Я подумаю, что можно сделать, а пока ступай к своей любимой, - холодно произнес старик.
Эделар вышел из комнаты сразу же направившись к Мириэль. Он сел рядом с ней на кровати, нежно приобняв.
- Все будет хорошо. Не волнуйся... Ты что-то видела? - Эделар посмотрел в её глаза, наполненные слезами.
- Да. Теперь я поняла, кто охотился за нами все это время.
- Ильвендур обещал помочь. Возможно он знает, как избавиться от этого проклятия. В любом случае, я думаю мне еще придется встретиться с Темными силами.
- А как же наша победа, которую мы одержали в Халдрагриме? Мне казалось...
- Не волнуйся... Сейчас отдыхай, а завтра утром мы придумаем что нам делать дальше.
Спустя пару часов раздумий, оба уснули как младенцы. Ночь была наполнена тишиной и в этот раз ни что не потревожило уставших путников.

Ближе к полудню Эделар проснулся. Протерев глаза, он быстро оделся и выбежал на улицу.
Еще толком не отошел ото сна, а мысли все лезли в голову. Необходимо было все успеть как можно быстрее, но в первую очередь наведаться к Мириэль и Ильвендуру.
- Эй! Эделар! Вот ты где! - Деймор изрядно запыхался, пока добежал до казармы. - Ты так все на свете проспишь!
- Отдышись. Что случилось? - поинтересовался принц.
- Да там такая толпа собралась, - гном махнул рукой в сторону того места, где находились раненые.
Эделар поспешил к Мириэль. 'Не дай бог этот старик еще чего-то учудил! Вчера что ли мало было?'. С этими мыслями Эделар быстро поднялся на второй этаж. Он распахнул дверь, и в этот момент все как один уставились в его сторону.
Принц оглянулся и увидел Мириэль. Эльфийка сидела в углу, прижав колени. Грум протянул ей какое-то снадобье, пытаясь привести в чувство.
- Что случилось? С тобой все в порядке? - Эделар внимательно осмотрел возлюбленную.
- Эта тварь... она явилась ночью, - пробормотала Мириэль. У неё был отрешенный взгляд, направленный в сторону распахнутого окна.
- Что у вас случилось?! - послышался голос Этергранда, словно гром средь бела дня. - А ну бегом заняли свои места! Нам скоро выдвигаться!
- Милорд, вы должны сами это увидеть, - с беспокойством проговорил один из гномов. Толпа в один миг расступилась. На полу распласталась какая-то тварь с черными крыльями больше походившая на летучую мышь, но в несколько раз больше. Эделар подошел ближе, и в какой-то момент они переглянусь с Этерграндом.
- Ну, и что все это значит? Кто-нибудь может мне объяснить?! - рассердился король.
- Её нашли утром Милорд. Двоих из наших она убила, только им вот с этой девушкой удалось уцелеть, - начальник стражи указал рукой на одного из раненых гномов и Мириэль.
- Как тебя зовут? - спросил Этергранд.
- Радрегон, милорд, - гном еле стоял на ногах, опираясь на короткий деревянный посох. - Это
все она... - он взглянул на Мириэль, потом вновь перевел взгляд на короля.
В этот момент Эделара охватил страх, комок словно застрял в горле, и он затаил дыхание, дотронувшись до рукояти меча. 'Что бы не случилось, я буду защищать Мириэль. Никто из здесь присутствующих не посмеет причинить ей боль.' - подумал про себя принц.
- Это она спасла нас. Эта девушка настоящая волшебница. К сожалению, двое наших товарищей погибли... - с грустью в голосе произнес Радрегон. - Эта гадина появилась из ниоткуда, я даже моргнуть не успел, как она тут же вцепилась своими клыками в горло Тримандира.
- Да когда же все это кончится! И что, никто из стражников ничего не слышал? - Этергранд взглянул на командира стражи, но тот ответил молчанием, опустив глаза.
- А где Ильвендур? - спросил Эделар.
- Не могу знать. Его никто не видел... он словно растворился во мраке, - пожал плечами Радрегон.
Эделар в какой-то момент задумался. Он вновь подошел к Мириэль, чтобы её осмотреть. Эльфийка дернулась, стоило Эделару взять её за руку, и на её запястье он увидел черные как смоль вены, вплоть до локтевого сустава.
- Плохи дела мой друг... - покачал головой Этергранд. - Думаешь Ильвендур в этом замешан?
- Даже не сомневаюсь. Как долго он служил вам?
- Ну может полгода, может чуть более того. Вроде бы и справлялся со своей работой хорошо, но меня всегда одолевала тревога, если он находился рядом.
'Возможно он был заслан сюда нашим общим Врагом, возможно переметнулся на его сторону... В любом случае, пока что все указывает именно на это. Как только мы здесь появились, он сразу же поспешил раскрыть наше местоположение. Вероятнее всего именно из-за этого старика, Мириэль стало еще хуже и появилась это неведомая тварь. Да уж... вот болван, надо же было остаться здесь на ночь и следить за всем что происходит', - размышлял Эделар, не сводя глаз с Мириэль.
- Так ладно! Эту мышь отсюда убрать, охрану удвоить! Если Ильвендур здесь объявиться вновь, будьте готовы открыть огонь. Этот маг может быть очень опасен! Помните, эта крепость - главная защита Бродшторна. Завтра я пришлю вам в помощь еще три дюжины солдат.
- Благодарю милорд, - отозвался начальник стражи.
- Ух и получишь ты у меня! - Этергранд замахнулся кулаком скорее для вида, но гном сразу все понял и ретировался, оставив рядом с Радрегоном троих воинов.
- В столице есть целители, способные ей помочь? И желательно те, кому вы лично доверяете... - сквозь зубы процедил Эделар.
- Конечно! В этом даже не сомневайся. Ладно, седлаем коней и в путь. Мы и так потеряли слишком много времени, а завтра у тебя будет напряженный день... хотелось бы мне, чтобы ты как следует отдохнул сегодня, а уж за женой твоей присмотрят не волнуйся.
'Не волноваться... ага, как же.', - подумал Эделар, пытаясь сдержать гнев. Он молча взял Мириэль на руки и вышел за дверь. Остальные последовали вслед за ним.
Лошади уже были запряжены и накормлены, а до Бродшторна оставалось менее половины лиги. Эделар усадил Мириэль в карету, нежно поцеловав её в губы. В этот раз Эделар решил ехать вместе со своей возлюбленной, да и Этергранд не стал противиться. Северного ветра пришлось оставить в сторожевой крепости, но это даже к лучшему. Ведь завтра предстоял опасный путь к заброшенной шахте, а другого выхода из Бродшторна не было, если не считать бескрайнего моря, что раскинулось за горным хребтом.
Решетчатые ворота отворили, и впереди показался длинный тоннель, проделанный внутри самой горы. Путники пошли вперед, а воины собравшиеся в центре крепости устремили свой взор на удаляющуюся карету в сопровождении нескольких гномов.

Уже через час пути по длинному безмолвному коридору, путники оказались у выхода. Впереди раскинулась столица Северных земель - Бродшторн. Её окружали горы, через которые к городу было не подобраться. Хорошо укрепленные стены из черного камня возвышались над головами путников словно древние гиганты.
Солнце было уже высоко, когда ворота распахнулись и Этергранд въехал в столицу под бурные овации счастливых горожан.
Эделару уже давно не доводилось бывать в больших городах. Он сразу же вспомнил родной Лорендел. В центре площади находилась статуя на постаменте высотой около десяти метров, с изображением воина с поднятым молотом.
- Это король Эмиральд - мой отец! - поспешил похвастаться Этергранд, стараясь не упоминать о участи постигшей его несколько столетий назад.
***
Аларин - Великий Мастер.
Астард. Северные земли. 877 год по Астерианскому календарю.

Народ Северных земель в Астарде всегда славился своим непревзойденным мастерством по изготовлению доспехов и оружия. Торговые суда со всего материка входили в порт заснеженного Бродшторна. Кругом разливалось леденящее море, а сушей правили высокие горы, острые пики которых, казалось, могут пронзить небеса.
Аларин жил и трудился в Бродшторне с самого рождения. Вместе со своими братьями он изучал ковку в величайшей кузнице - Идельтан, названной в честь каменного бога. Его учитель был уже стар, но очень мудр. Он неустанно повторял молодому Аларину: 'Всегда стремись создать то, чего еще никогда не видел мир'. И Аларин старался. Днем и ночью языки пламени обдавали своим жаром Идельтан. Печи пыхтели, металл плавился, а молот со всей тяжестью ударялся о наковальню.
Шли годы, и мастерство росло. Даже когда учитель Аларина уже покоился в чертогах каменного бога, наслаждаясь великими битвами и янтарными напитками, его ученик продолжал создавать лучшее оружие и доспехи, которые только знал мир.
Однажды, король Эмиральд распорядился, чтобы Аларин создал молот, способный сокрушить любые доспехи его врагов. 'С его силой, могут сравниться лишь боги', - повторял про себя Эмиральд изо дня в день. Он спал и видел оружие небывалой мощи. Он мечтал заполучить его любой ценой, и только мастер Аларин мог справиться с поставленной задачей. Гном трудился не покладая рук, и со временем они стали крепки, словно черный камень, добываемый в недрах Северных земель, и не уступающий по своей прочности даже самым крепким сплавам, которые только знали гномы.
Но годы спустя, Аларин осознал, что одних лишь знаний и рецептов недостаточно. Пришлось великому мастеру обратиться к магам из 'Ордена Черных Драконов', что существовал чуть ли не с самого зарождения Астарда. Аларин сбежал из Бродшторна, и по морю смог добраться до Гринвальда. Тогда им правил отец Роальда Торбрунда, из рода 'Черных Волков'. Он выслушал мастера, и на следующий день призвал великого магистра.
Древние знания, даруемые волшебником, помогли Аларину овладеть рунами, способными дать небывалую мощь любому оружию. Но магистр предупредил:
'Если душа, взявшего в руки столь мощное оружие, станет черной, как смоль, ему никогда не обуздать разрушающую силу древних Рун. Тогда-то он и будет обречен на вечные страдания в царстве мертвых'
Аларин запомнил каждое слово великого волшебника, поблагодарил его и отправился обратно в Северные земли.
Король Эмиральд встретил Аларина в порту, стоило гному сойти с палубы корабля. Стража быстро окружила мастера и под конвоем он продолжил путь до главного замка в Бродшторне.
Выслушав рассказ Аларина, Эмиральд приставил к нему стражников и усилил охрану во всем городе. Великий мастер вернулся в кузницу и продолжил работу над созданием могущественного молота. Спустя несколько месяцев, Аларин выковал воистину величайшее оружие всех времен и народов. Древние руны, нанесенные на его рукоять, сияли, словно звезды в ночном небе, тая в себе древние знания и божественную мощь.
В день, когда великий мастер преподнес свое творение королю, Эмиральд приказал навечно заточить Аларина в темницу, чтобы тот, никогда более не использовал эти знания и никому их не смог передать.
Эмиральд выступил на главной площади. Народ съехался со всего континента, дабы собственными глазами увидеть творение величайшего мастера. Король предстал перед своим народом и произнес торжественную речь:
- Сегодня величайший день! Мастер Аларин выковал в нашей кузнице оружие, достойное самих богов! Я хочу разделись свою радость вместе с вами, моим народом! - В этот момент, раздались бурные аплодисменты, а площадь наполнилась радостными возгласами. Эмиральд взял в руки рунический молот, и крепко сжав его рукоять, поднял его над головой.
- Астард будет принадлежать мне! - громогласно произнес король и его слова, эхом разнеслись по главной площади. Гномы замолкли. Никто не ожидал подобного от своего правителя.
Руны ярко засветились красным пламенем, обжигая руку Эмиральда. Король взвыл от вспышки боли, но пальцы намертво впились в рукоять молота. Он снова поднял его над головой, закрыв глаза, и спустя мгновение, некогда великий правитель Северных земель, превратился в каменное изваяние.
Его лицо выражало гнев, накопленный за многие годы. Он застыл, крепко сжимая молот в правой руке, а его черная душа уже никогда не попадет в чертоги Идельтана.
Аларина выпустили из темницы, и мастер продолжил заниматься ковкой оружия и доспехов, но дал себе обещание, никогда больше не использовать магию древних рун.


(Для тех, кто не читал рассказ - выношу в книгу. Буду благодарен отзывам и комментариям.)

Глава 26. Смерти вопреки.


Бродшторн. Северные земли.


Когда карета остановилась, Мириэль отвели в храм Идельтана, где целители должны были помочь ей избавиться от древнего проклятия. Но теперь Эделар с еще большим недоверием относился к подобного рода колдунам.
Страх в какой-то мере овладел Эделаром, но еще больше он хотел, чтобы его любимая вновь смогла вдохнуть жизнь полной грудью. 'Благо здесь она будет в безопасности', - утешал он себя.
В храме находилось множество священнослужителей, целиком отдавших себя вере в их каменного бога - Идельтана. Храм находился в западной части города, отдельно от всех прочих строений. В южной части Бродшторна располагались жилые дома, а в восточной находились огромные кузни, что извергали столпы черного дыма с утра и до позднего вечера.
После того, как Мириэль положили в её покои, Эделару и Этергранду пришлось удалиться, но с условием, что король должен будет принести из хранилища тот самый единственный кристалл астериума, который долгие годы хранился в цитадели Бродшторна. Долго Этергранд не мог решиться на подобное. Бродил в раздумьях, да что-то бурчал себе под нос изредка останавливаясь посреди зала, и потирая густую бороду.
Они оба все еще находились в Храме, где Этергранд мог спокойно придаться своим мыслям. Эделар припомнил, что в диких землях им удалось отыскать пещеру со множеством кристаллов Астериума, но впереди их ждала война, в которой необходимо было объединить народы, дабы уничтожить Темные силы.
Принц все же решился и поведал королю о находке. Жизнь Мириэль висела на волоске, а этот неподатливый гном больше переживал за свои сокровища, нежели за жизнь чужестранки.
- Но эти земли принадлежат оркам, разве нет? - начал Этергранд. - Как же мой народ сможет добыть столь ценные ресурсы, когда мы постоянно будем в опасности? Нет мой дорогой друг, на такое я пойти не смогу...
- Для начала давайте поговорим о том, что мне довелось увидеть... - предложил Эделар. - Во-первых, этот ваш Ильвендур оказался предателем, во всяком случае другого оправдания его действиям я не нахожу. Далее... он раскрыл наше местоположение, но и показал мне Мертвые земли. Надвигается буря, которую мы не в силах предотвратить, если не объединимся.
- Так что же это получается, ты хочешь объединиться...? Э-э нет Эделар, - вдруг отрезал старик. - Так дело не пойдет! Эти мерзопакостные зеленые твари не остановятся не перед чем, и ни на какие уступки они не пойдут! Уж поверь мне! - продолжал спорить Этергранд, шагая из стороны в сторону с нахмуренным лицом.
- Боюсь у нас нет выбора... Милорд вы должны мне поверить! В эльфийских землях правит моя сестра, у неё есть войско и оружие даже более могущественное. Они уже на нашей стороне. Помогите спасти мою жену и вернуть трон, а даю слово, что мы сможем объединить наши народы против Темных сил, и гномы смогут добывать Астериум в любом количестве, которое смогут найти на нашем материке.
- Хм... - призадумался Этергранд. - Красиво излагаешь мой друг, но на деле? Ты уверен, что у тебя все получится и ты сможешь выполнить свою часть сделки?! - недоверчиво вопросил король.
Эделар встал перед Этерграндом на одно колено, достал Белиар из ножен и воткнул его кончиком острия между каменных плит. Принц склонил голову, а его меч вновь вспыхнул ярким пламенем.
- Я даю клятву милорд, что выполню своё обещание даже ценою своей жизни. Клянусь реликвией моей династии, что служила отцу моему и предкам на протяжении тысячи лет. Этергранд с удивлением взглянул на Эделара, не ожидая от него ничего подобного.
- Видимо очень ты любишь свою Мириэль, и готов бороться до конца не только за её жизнь, но и за жизни других... Я очень ценю это Эделар и принимаю твою клятву. Да будет так! Эделар поднялся на ноги, вложив меч в ножны, и они крепко пожали друг другу руки. Потом направились к центру города, где их ждали воины.
Они вышли из храма и спустившись по длинной лестнице, ведущей к выходу, прошли через мост. Шли молча, пытаясь тщательно обдумать каждый свой шаг. У ворот их встретили стражники. Завидев короля оба гнома встали по стойке смирно и поприветствовали государя. Этергранд лишь молча кивнул своим преданным воинам и вместе с Эделаром они прошли еще несколько сотен метров, прежде чем добрались до центра города. Жизнь здесь кипела, не иначе.
Этергранд подозвал к себе Даррина и велел тут же отправиться хранилище; достать оттуда кристалл Астериума и передать его в храм священнослужителям. Даррин опешил, но возражать не стал, глядя на суровое лицо Этергранда. Взобравшись верхом на лошадь, он мигом отправился исполнять поручение своего короля.
Между тем Эделара, Грума и Деймора пригласили в замок. Не сказать, что внутри было столь же уютно, как в полюбившемся Эделару Гринвальде, но гномы и не являлись ценителями роскоши.
Вокруг все было серое и столь же сердитое, сколько мраморные морды животных, выгравированных на высоких колоннах, а в их пастях ярко горели огни, освещая зал. Поодаль находилось восемь столов, и около трех десятков деревянных стульев. Обед к возвращению короля Этергранда уже был готов. Огромные двери позади путников распахнулись и следом в зал ворвалась толпа из двадцати шести гномов. Гул не умолкал, пока все воины не расселись за столом.
- Ну так что? Пора бы уже и поесть!
- А ну, куда! Руки свои убрал!
- Мясо передайте!
- Ох нынче денек! Неплохо бы и эля испить!
- Тихо! - Этергранд неожиданно ударил кулаком по столу, и голос его словно раскат грома пролетел по залу. - Если вы не заметили друзья мои, у нас сегодня гости. Буду рад вам представить законного наследника земель Астарда - Эделара, и друзей его Деймора и Грума, но их то вы, наверное, помните... а теперь присаживайтесь и угощайтесь! Ешьте, пейте! Завтра нас ждут великие дела!
Гномы поглядели на гостей, потом все же представились. Конечно все двадцать шесть имен Эделару было не упомнить, да и ни к чему это, но вот одно он запомнил точно - Аларин. Именно с ним король Этергранд обещал его познакомить. Этот гном уже достаточно прожил и повидал на своём веку как говорится, хотя ему шло уже шестое столетие. Руки его были крепче стали, да и тело подстать истинному кузнецу. Из одежды плотная теплая рубаха, поверх неё жилет из меха с несколькими карманами, и такие же меховые штаны, да сапоги.
После трапезы гномы вновь разошлись кто-куда. На столе из еды и питья практически ничего не осталось, а Деймор и Грум откинулись на спинки стульев. В живот уже ничего не лезло, да и Эделар впервые за долгое время насытился как следует. Аларин подошел ближе к Эделару и сел рядом с ним.
- Так вот ты значит какой... Эделар, сын Роальда. Рад познакомиться, я Аларин - кузнец, - с улыбкой молвил гном.
- Взаимно, Аларин. Наслышан о тебе. Король Этергранд упоминал о твоих творениях. Очень любопытно, может мне удастся взглянуть на них? - ответил Эделар.
- Всему своё время мой друг. Прошу тебя, не торопи события. Вскоре ты сам все увидишь, а наш мастер тебе обязательно покажет то, что многим людям и не снилось, - глаза Этергранда засияли, словно у ребенка, который сгорал от нетерпения чем-то похвастаться.
Эделар прекрасно знал, что сейчас Этергранд пытается держать себя в руках, дабы не раскрыть всех тайн раньше времени.
Пока шла беседа, Деймор ухватил с собой одну бутылку эля, положив её за пазуху, на что Этергранд лишь молча покачал головой.
- Ладно Эделар, ты и твои друзья могут располагаться в нашей обители. Вас отведут покои, а завтра утром нам стоит обсудить важные дела. Далее тебе надлежит двинуться в путь. Если есть необходимость взять кого-то из моих солдат, да будет так! Но при условии, что ты вернешь их живыми, и сам не сгинешь в этой ужасной шахте, что кишит Темными тварями...
- Благодарю вас за радушие милорд. А сейчас, если вы не против я бы хотел отдохнуть.
Этергранд молча кивнул. Эделар попрощался с Аларином, и вместе с Грумом и Деймором их отвели в покои на третьем этаже. Когда принц вошел внутрь, первое что он увидел посреди комнаты так это деревянную бадью с водой из которой шел пар. На тумбе стояли кувшины с водой, а с краю висела полотняная ткань.
Эделар запер комнату, снял с себя одежду, мечи положил рядом с кроватью и аккуратно залез в воду. Такого наслаждения он не испытывал последние несколько лет. Но долго он расслабляться не планировал. Эделару очень уж хотелось наведаться в Храм, дабы узнать, как себя чувствует Мириэль и что именно затеяли священнослужители.
Спустя двадцать минут он насухо вытер тело и заглянул в сундук, стоящий рядом с кроватью. Чистой одежды было предостаточно, вот только по размеру не подходила, а одевать свою ему крайне не хотелось. К счастью, и это Этергранд предусмотрел. Когда в дверь постучали Эделар прикрылся полотняной тканью и отворил засов. Перед ним предстала служанка, держа в руках рубаху, штаны и сапоги. Она протянула одежду Эделару и улыбнулась, на что принц ответил благодарностью.
Он закрыл дверь, натянул чистую льняную рубаху, покрытую расписными узорами, штаны и сапоги. По размеру одежда была в самый раз, и с улыбкой на устах он закинул за плечи оба клинка. Погасив свечи, он подошел к окну, что выходило прямиком к храму. На улице стояла непроглядная темень, а огни факелов виднелись у расположенных по соседству башен и внутри самого храма. Чтобы пробраться незаметно необходимо было обзавестись крепкой веревкой с крюком на конце, а вот где её взять Эделар не имел ни малейшего понятия.
'Ладно, доберусь до выхода, а там уже и решу, как лучше поступить', - махнув рукой, он набросил на себя теплую одежду и тихонько прикрыл дверь.
Спустившись на первый этаж, Эделар выглянул из-за стены. Стражники ненадолго отлучились, их удаляющиеся голоса все еще были слышны, но уже не так громко. Принц прокрался до главного входа и на мгновение остановился, к чему-то прислушиваясь. Вдруг на плечо упала чья-то рука и Эделар вздрогнул. 'Ну все... попался', - подумал он про себя, а когда обернулся увидел Деймора.
- Какого лешего ты здесь делаешь? - шепотом произнес Эделар.
- Да тише ты! Идем скорее... - Деймор выбежал из замка, и тут же скрылся во тьме. Эделар последовал за ним.
Грум выбежал последним и с грохотом плюхнулся наземь, спотыкнувшись о стальные сапоги как ему показалось стражника. Малыш до смерти перепугался, переполошив заодно и весь замок.
К тому времени, когда к Груму подошли стражники и сам король Этергранд, след Эделара и Деймора уже простыл.
- Что ты здесь делаешь? И почему шумишь в столь поздний час? - сердито спросил Этергранд.
- Мне очень надо! - Грум изо всех сил пытался показать, что сильно хочет в туалет, хотя сам хмуро косился в сторону, куда убежали ребята.
Этергранд помолчал, а потом в какой-то момент рассмеялся, осознав, что у Грума нет никаких злостных намерений. Король отвел малыша в замок.

Эделар, ухватив за руку гнома и рывком подтянул к себе.
- И что дальше? Надеюсь у тебя есть план? - нахмурился Деймор.
- Нам бы не помешало перелезть через эту стену. Через ворота никак нельзя... да и веревки у нас нет.
Когда Эделар обернулся, Деймор уже карабкался по лестнице с внутренней стороны стены. Сразу Эделар не смог разглядеть её в кромешной темноте, куда не попадал даже свет факелов со стен или башен.
Путники перелезли через стену, и Деймор ухватив небольшой камень бросил его в сторону стражников. Пока те отвернулись, Эделар вместе с гномом побежали в сторону храма не оглядываясь. Дорога к храму пролегала через небольшой лесок, в котором они оба смогли укрыться от часовых.
Когда стражники вновь вернулись на своё место, путники уже пробрались через хвойные деревья и оглядевшись вокруг Эделар произнес:
- Давай без шуток. Не хочу, чтобы нас заметили. Внутри наверняка кто-нибудь да не спит, даже в такую, казалось бы, тихую звездную ночь.
- Да понял я тебя, не впервой... - отмахнулся гном.
К храму вела длинная лестница, а у входа горели факелы. Никто не сторожил вход в храм Идельтана, но на башнях и стенах вокруг него стражники даже и не думали дремать. На стенах то и дело слышались их голоса, но путники старались как можно скорее подняться ко входу.
К счастью они никем не были замечены, и теперь оба шли по длинному, узкому коридору внимательно прислушиваясь к каждому шороху. Коридор резко свернул влево, когда впереди раздались чьи-то голоса:
- Мы должны как можно быстрее отравить дитя Тьмы в царство мертвых. Она нужна богам разрушения... - проговорил басом первый остановившись на лестнице, что вела на нижние этажи.
- Вовсе нет, - ответил другой. - Ильвендур будет здесь с минуты на минуту. Она нужна ему, и его Верховному владыке. Я слышал проклятая, является ключом к разгадке таинственных книг. Нам лучше поторопиться!
Голоса вдруг затихли. Неизвестные вновь начали спускаться вниз, и путники тихонько пробежали по коридору. Увидев куда направляются священнослужители, Эделар аккуратно проследовал за ними, пока не наткнулся на тяжелую деревянную дверь, обитую сталью со всех сторон.
- Что дальше? - тихо спросил Деймор, взглянув на Эделара и тут же вытащив из-за спины двустороннюю секиру.
Эделар зажмурил глаза, прижавшись спиной к холодной, каменной стене, и попытался поговорить с Мириэль, но ответом послужило лишь молчание. 'Ну... пора!' - собравшись с духом, Эделар пнул дверь со всей силы, и та распахнулась.
В центре комнаты, покрытой марком и освещаемой при помощи магии, стояли трое священнослужителей. Это были гномы в черно-белых туниках, и с татуировками на лицах, а позади стоял Ильвендур с широко-распахнутыми глазами.
Чуть поодаль находилась кровать, на которой лежала Мириэль, а рядом с ней полыхал кристалл из Астериума. Девушка была привязана к кровати, и изредка всхлипывая корчилась от боли.
Эделар быстро достал клинки из ножен, и бросился в сторону своего врага.
- Убейте его! - прокричал волшебник, когда Эделар взмахом Белиара отрубил голову одному из священнослужителей.
Деймор наотмашь рубанул секирой, но тут же получил удар. В его ногу вонзился кинжал, и гном в какой-то момент взвыл от боли. Деймор собрался с силами и вновь бросился на своего противника. В этот раз, секира глубоко вонзилась в грудь прислужника, и тот повалился навзничь.
Ильвендур произнес смертоносное заклинание, когда Эделар расправился с последним священнослужителем, пронзив его обоими клинками. Пока языки пламени пожирали гнома, в сторону Эделара устремился мощный поток Темной энергии. Стена храма тут же обрушилась, и горящее тело упало на холодный снег с высоты в десять метров.
Эделар выронил оба клинка, держась руками за край стены. Он изо всех сил пытался подтянуть своё тело, чтобы вскарабкаться наверх, но Ильвендур наступил Эделару на руку, доставляя сильную боль.
- Сегодня ты умрешь, а твоя эльфийка навечно останется рабыней для моего господина! - с усмешкой произнес гном.
Деймор с яростью обрушил секиру на своего врага, и та впилась ему в плечо. Гном схватил Ильвендура за горло, со всей силы придавив к полу.
- Эделар скорее! - прошипел Деймор, превозмогая боль от колотой раны.
На улице послышались голоса, и стражники довольно быстро окружили храм. Этергранд тоже подоспел вовремя. Отворив дверь, король огляделся и не теряя времени отдал приказ солдатам схватить Ильвендура.
- Ах ты змея! - гневно произнес Этергранд, ударив волшебника сапогом по морде. Двое стражников помогли Эделару подняться, ухватив его обеими руками, и принц немного отдышавшись бросился к своей возлюбленной.
- Я лично приговариваю тебя к смерти, за измену короне! Да будет в муках гореть твоя душа! - Этергранд занес над головой секиру, и рубанул ей со всей силы, раскроив череп волшебника.
Тело Ильвердура начало медленно превращаться в пепел, словно сгорая изнутри.
- Как ты Мириэль? Слышишь! Очнись! - с тревогой произнес Эделар, схватив эльфийку за руку. Он внимательно осмотрел её руки, и теперь на них не было и следа от Темной магии. Кристалл Астериума полностью впитал её, изрядно почернев. Теперь он не был обжигающе ярким как раньше. Внутри кристалла сгустилась Темная магия, и было видно, как она всячески пытается вырваться наружу.
Оценка: 7.00*5  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  О.Обская "Босс-обманщик, или Кто кого?" (Современный любовный роман) | | А.Минаева "Мой "идеальный" босс" (Женский роман) | | П.Белова "Маша и Дракон" (Современный любовный роман) | | Д.Дэвлин, "Сбежать от стального короля" (Приключенческое фэнтези) | | С.Грей "Галстук для моли" (Женский роман) | | И.Смирнова "Демон и его ангелы" (Приключенческое фэнтези) | | В.Лошкарёва "Вторжение" (Любовная фантастика) | | О.Герр "Захватчик" (Любовное фэнтези) | | Т.Блэк "Золушка из небоскрёба" (Короткий любовный роман) | | С.Суббота "Я - Стрела. Академия Стражей" (Любовное фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
П.Керлис "Антилия.Охота за неприятностями" С.Лыжина "Время дракона" А.Вильгоцкий "Пастырь мертвецов" И.Шевченко "Демоны ее прошлого" Н.Капитонов "Шлак"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"