Атаманов Михаил Александрович: другие произведения.

Eve Online. Выйти из игры

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
  • Аннотация:
    Курсант престижного училища из-за трагического инцидента выпадает из элитарного клуба сверхспособных бессмертных пилотов и оказывается выброшен в унылую гражданскую жизнь. Потерявший бессмертие пилот оказывается совершенно чуждым явлением, и мир всячески отторгает его. Герой видит всё больше несоответствий в знакомой ему реальности и понимает, что привычный мир лишь игра для других существ.

EVE Online. Выйти из игры

Фрейтер на фоне планеты [Атаманов Михаил]

Часть первая. Отбракованный курсант.

Молодой человек лет примерно двадцати уверенной и быстрой походкой спускался по длинной мраморной лестнице. На юноше была безукоризненно сидящая на нём строгая сине-серебристая униформа курсанта Государственной Военной Академии (SWA). Нашивки на рукавах в виде золотых звёздочек на фоне спиралевидной галактики сообщали всем, что обладатель их является курсантом старшего курса, практически уже готовым пилотом космического корабля.

Однако перекинутая через плечо молодого человека сумка чёрного цвета с назойливо-кричащей рекламой одной из фармацевтических компаний мега-концерна Зэйноу (Zainou) входила в явный диссонанс с остальной одеждой. Неуместная гражданская сумка притягивала взгляд и вызвала бы у стороннего наблюдателя недоумение. Заинтересовавшись такой странной деталью экипировки курсанта престижной военно-космической академии, тот же посторонний наблюдатель мог бы уже пристальнее посмотреть на молодого человека и неминуемо обратил бы внимание на абсолютно каменное лицо. Это было не живое лицо, свойственное всем людям, а не отражающая ни малейших эмоций застывшая маска. С таким лицом всходят на эшафот или идут на расстрел на глазах у презренных врагов. Собственно, примерно такое действо сейчас и происходило.

Молодой человек спустился по лестнице и вышел в огромный холл, на полу которого разноцветной мраморной мозаикой была выложена эмблема Военной Академии государства Калдари и девиз этого престижного учебного заведения: "Превзойти всех известных противников и быть готовыми к встрече с неизвестными". Самым краешком глаз парень видел наблюдающих за ним сверху с многочисленных балконов второго и третьего этажа курсантов в такой же сине-серебристой форме. Среди них были все его друзья и даже его первая и единственная любовь. Но курсант не остановился ни на секунду, не повернул к своим друзьям головы и не сбился с шага. Молодой человек направлялся к выходу.

В самом конце зала у массивных бронированных дверей парень остановился возле высокой стойки с дежурившим вооружённым охранником. Молча снял с плеча чёрную сумку и положил на ленту просвечивающего сканера. Затем отстегнул магнитные замки, удерживающие курсантские погоны, снял с рукавов золотые нашивки и значок академии. Всё также молча положил всё это на стойку перед охранником.

- По правилам требуется ещё сдать форменную пилотку, - безучастным голосом проинформировал атлетически сложенный крупный солдат в бронекостюме тяжёлой пехоты.

Хозяин чёрной сумки на несколько секунду замер, словно обдумывая свои дальнейшие действия. Охранник заметно напрягся и на всякий случай положил свою широкую ладонь на рукоять висящего на поясе парализатора. Но курсант, а точнее уже бывший курсант, снял головной убор и положил рядом с остальными сданными вещами. Сразу же стала понятна и причина его колебаний - под форменной пилоткой скрывалась коротко стриженная темноволосая голова с вживлёнными в череп молодого человека унифицированными разъёмами над левым ухом и на затылке, а также неровная выбритая наголо плешь над правым ухом, на которой медицинским бактерицидным пластырем крепился большой тампон, пропитанный какой-то едко-пахнущей бурой дрянью. Охранник посмотрел на тампон, затем почему-то перевёл взгляд на лежащие перед ним сданные нашивки курсанта двенадцатого года обучения, и впервые в его холодном взгляде и металлическом голосе проскользнуло сочувствие:

- Курсант... точнее бывший курсант, можешь проходить. И ещё... можешь забрать и надеть обратно свою пилотку.

Молодой человек удивлённо поднял голову, словно не веря своим ушам. Но заставлять упрашивать себя дважды не стал, надел головной убор, подхватил сумку и вышел через разъехавшиеся перед ним выходные двери. Охранник посмотрел ему вслед, покачал головой и чуть слышно проговорил сам себе:

- Вот уж несчастная судьба у парня. Лучше бы он умер.

***

Несчастного звали Зак Дейл, и в данный момент он шёл по гулким металлокерамическим коридорам огромной космической станции Кисого-7, направляясь в сторону космопорта. По эту сторону дверей и в помине не было тех просторных помещений и того великолепия, к которым он привык за одиннадцать с половиной лет обучения в Военной Академии. С этой стороны были лишь унылые технические переходы, ширина которых точь-в-точь позволяла перевозить стандартные грузовые контейнеры по транспортной ленте, узкие освещаемые лишь аварийными лампами лестницы, шлюзовые массивные двери с понятными лишь обслуживающим их техникам надписями и стойкий въедливый запах смазки, которой была обильно покрыта транспортная лента. Здесь не было даже никакого намёка на то, что станция была обитаемой.

На всём пути до центрального лифта Заку встретился лишь робот-охранник из службы санитарного контроля и несколько грузовых дронов, занятых перевозкой запечатанных металлических ящиков. Отсутствие обитателей настораживало, но Зак решил, что в его ситуации так было даже лучше. Ему сейчас требовалось побыть одному, так как слишком многое нужно было обдумать. Парень даже не встал на движущийся транспортёр ленты, предпочитая шагать рядом с ней. Спешить было некуда - следующий рейсовый челнок на планету Кисого ожидался только через полтора часа, а шагать ему по коридорам станции до ведущего к космопорту лифту предстояло менее трёх километров.

Зак поморщил лоб, со всех сторон обдумывая своё нынешнее незавидное положение. Значит, его всё-таки отчислили из Академии... Ну что же, утром перед ожидаемым вызовом в кабинет ректора он рассматривал и такой печальный исход, хотя оценивал его лишь третьим по вероятности наступления. Гораздо более вероятными парню казались два ещё более худших сценария.

Во-первых, его могли приговорить к смерти как потенциально опасного носителя секретной информации об очень закрытой Государственной Военной Академии. Количество обучающихся курсантов и их имена, пагубные пристрастия будущих пилотов и любые другие слабые стороны, методы обучения, предметы, уровень подготовки курсантов, критерии отсева, алгоритмы кодировки сигналов, стандартные тактики ведения одиночного и группового боя, компании-поставщики программного обеспечения и оборудования для многочисленных тренажёров и стендов Государственной Военной Академии - всё это представляло немалый интерес для всевозможных недругов государства Калдари. Прежде всего, конечно, для агентов Федерации Галленте - исконного непримиримого врага Государства Калдари. Информация об отчисленных курсантах и их дальнейшей судьбе была засекреченной, но по школе ходили упорные слухи, что многие из неудачников были похищены, жестоко допрошены и впоследствии убиты агентами противника.

Насколько Зак Дейл обладал информацией, никогда ранее в истории учебного заведения Кисого-7 курсанта не отчисляли с двенадцатого курса всего за полгода до выпуска. А это означало, что никогда ранее такой большой объём секретных данных не подвергался риску. Его знания представляли очевидную опасность для Родины. Утром, размышляя о своём будущем, парень на минуту представил себя на месте ректора Академии и пришёл к выводу, что лично он бы приговорил опасного носителя секретной информации к смерти. Зак очень любил жизнь, но он любил свою Родину. Если бы его сегодня поставили перед фактом, что его смерть необходима для обеспечения безопасности Государства Калдари, он принял бы такой выбор и даже не стал бы протестовать.

Вторым возможным итогом совещания у ректора Зак видел принятие решения о рискованной медицинской операции принудительного переноса сознания в здоровое тело. Он слышал о таких операциях. Богатые граждане Империи Амарр при наступлении дряхлости тела омолаживались именно таким способом. Старое тело при этом неизбежно погибало, а сознание и все воспоминания человека переносились в тело молодого юноши или девушки. Откуда брались эти "заготовки" никто точно не знал. Поговаривали, что это были приговорённые к смерти преступники.

При переносе сознания в другое тело всегда существовал определённый риск, даже когда все условия были идеальными. Вероятность благополучного исхода такой сложной операции никогда не была стопроцентной. А в случае Зака шанс на успех мог быть весьма низким, но всё же возможно такой шанс был. Обычно амаррские медики при шансе менее семидесяти процентов на успешную операцию отказывались от её проведения. Зак был готов рискнуть своей жизнью и при гораздо меньшем шансе на успех, лишь бы только исправить досадную нелепую случайность, перечеркнувшую его карьеру пилота-капсулира. Но присутствовавший в кабинете ректора нейрохирург из медицинского центра, оперируя только ему понятными терминами и таблицами, официально заявил собравшимся высоким руководителям Военной Академии, что шанс на успешный перенос сознания покалеченного пилота в новое тело совершенно точно равен нулю. Он говорил, что ситуация возможно изменится несколько позже, лет эдак через пять-семь, когда в мозгу естественным путём сформируются дублирующие нервные связи... Но Зак сразу по кислым физиономиям собравшихся понял, что ждать пять лет никто из них не станет, а потому вариант с медицинской операцией совершенно точно отпадал.

Ещё когда он только-только пришёл в себя после полученной травмы, врачи медицинского центра сообщили ему о страшном диагнозе - разрыв тканей в височной области и отторжение шестого разъёма, предназначенного для кибернетического импланта. Это было тяжёлым ударом для пилота-капсулира, во время космического полёта непосредственно подключённого к компьютерным системам корабля. Без шестого разъёма невозможно было нормально летать на космических перехватчиках, так как именно этот разъём отвечал за связь с регулирующими скорость юрких перехватчиков и гасящими инерцию системами. Без этого разъёма нельзя было управлять тяжёлым вооружением космических линкоров Государства Калдари - крылатыми ракетами и торпедами. Без этого разъёма нельзя было заниматься сканированием космоса с помощью специальных поисковых зондов для обнаружения ценных астероидов или секретных вражеских баз. Однако и без этого подключения можно было успешно управлять огромным количеством других кораблей. Да что там говорить, тысячи пилотов-капсулиров даже с нормально работающим подключением ни разу в жизни не использовали усиливающие импланты для шестого разъёма, тем не менее оставаясь при этом вполне успешными в своей выбранной деятельности.

Потому Зак стоически перенёс новость о своей неполноценности в качестве пилота. Врачи и преподаватели тоже не строили такой уж большой трагедии из отсутствия у курсанта шестого разъёма. В истории Военной Академии было немало случаев, когда какой-либо из одиннадцати разъёмов с самого начала не приживался в теле курсанта или отторгался телом впоследствии. Фактически, абсолютно необходимым для связи капсулира с кораблём был только центральный, так называемый "нулевой" разъём, подключаемый к затылку. Нет нулевого разъёма - и пилот в принципе не мог стать капсулиром. Остальные десять подключений были вспомогательными и служили для усиления тех или иных характеристик пилотов или кораблей. Отсутствие одного из подключений лишь ограничивало сферу возможной деятельности пилота, но никак не сказывалось на его элитном статусе капсулира.

Однако всё переменилось вчера, когда Зак уже более-менее оклемался после травмы головы и пошёл на стандартную процедуру создания медицинского клона. Как и всякому пилоту-капсулиру, ему требовалось "запасное" тело на случай гибели пилота в непредвиденной ситуации. Предыдущий медицинский клон стал новым телом Зака, вместившим сознание после фатальной аварии в космосе четыре дня назад, так что теперь требовалось создать новый клон. Врачи уложили курсанта в автоклав, нацепили тучу датчиков на тело и закрыли автоклав прозрачной крышкой. Обычно процедура создания запасного тела занимала минут двадцать. Как именно медики выращивали клона в столь быстрый срок, Зак не знал, так как это было строжайше охраняемой тайной медицинской корпорации. Да, собственно, пилот никогда и не задумывался над этим вопросом, принимая возможность создания своего биологического двойника как данность. Но в этот раз процедура почему-то затянулась.

Зак лежал неподвижно и откровенно скучал. Очень хотелось нарушить запрет и активировать кибернетические вставки. Особенностью кибернетических имплантов была возможность прямой обработки компьютерной информации, в том числе с установленных прямо в теле датчиков - капсулир при желании мог видеть перед глазами карту местности, узнавать точное время, температуру окружающего воздуха и своего тела, знать частоту пульса и давление, а также считывать различные хранящиеся в блоке памяти данные - всевозможные константы, формулы, чертежи и тому подобное. Вот только пользоваться кибернетическими возможностями в момент создания клона крайне не рекомендовалось, так как это могло помешать работе медиков. Потому Зак послушно "притушил" все свои интерфейсы и просто лежал, дожидаясь окончания процедуры.

Без возможности смотреть на встроенные часы было неуютно, но по своим ощущениям Зак предположил, что прошло уже гораздо больше времени, чем требовалось обычно на подобную процедуру, а крышку автоклава всё не снимали. Затем он обратил внимание на суету ассистентов возле компьютерного центра, на взволнованно пробежавшего врача в белом халате, на всё большее количество медицинского персонала в комнате. Нетрудно было понять, что что-то пошло не так.

Наконец колпак с автоклава открыли, но вылезать ему так и не разрешили. Симпатичная девушка в белом стерильном костюме быстро перепроверила правильность подключения всех датчиков к телу Зака, и крышку опять закрыли. А через час парня поставили перед фактом - травма головы оказалась гораздо серьёзнее, чем виделась вначале. Повреждение тканей головного мозга сделало невозможным перенос сознания Зака в другое тело.

Курсант не сразу понял, что это означало. А когда до него дошло, то мир покачнулся перед глазами. Он больше не был бессмертным.

***

Бывший курсант отвлёкся от своих воспоминаний - он уже дошёл до большого шлюза, на котором стояла надпись "Центральная секция станции. Жилые помещения. Запрет на проведение автоматических погрузочных работ". Парень вдавил клавишу, открывая огромную многотонную дверь и проходя в шлюзовую камеру. Зашипел сжатый воздух, выравнивая давление. У Зака привычно заложило уши. Наконец дверь перед ним открылась, и молодой человек увидел невероятных размеров помещение - центральный зал космической станции Кисого-7.

Зак бывал здесь несколько раз с друзьями. Курсанты любили отмечать тут особо торжественные события вроде окончания курса или первого самостоятельного вылета в космос. В последний раз парень был здесь две месяца назад. Тогда он набрался смелости и в присутствии других курсантов пригласил Миюки Сумару, самую красивую девушку на потоке, провести с ним выходной день в зоне развлечений огромной орбитальной станции. Миюки сперва растерялась от такого неожиданного предложения, но потом прилюдно согласилась прийти на свидание. В результате Зак прождал её несколько часов, но девушка так и не пришла.

Зак не стал тогда упиваться с досады алкоголем, как поступил его однокурсник Гриз Вардес неделей раньше, когда та самая Миюки бросила его. И не стал искать выход в свободно продающихся в зоне развлечений станции стимуляторах и антидепрессантах, как отчисленный два года назад из Военной Академии курсант Ринко, психанувший из-за плохих оценок по пилотированию и нажравшийся наркотой до состояния комы. Зак знал, что по возвращению с неудачного свидания его будут ждать насмешки однокурсников, тем не менее он вернулся с гордо поднятой головой и не позволил себе ни единым словом выразить Миюки своё недовольство.

Но сейчас всё было по-другому. Огромный жилой сектор и зона развлечений не только не манили отчисленного курсанта, но наоборот пугали его. Тут был другой мир, в котором ты был или богатый клиент, или вежливый продавец, третьего было не дано. Не только выпускники Военной Академии, но даже просто обучающиеся в ней курсанты не испытывали нужды в деньгах. Как любили напоминать им преподаватели, в Государстве Калдари средняя зарплата квалифицированного рабочего на фабриках корпораций составляла два кредита за один полноценный рабочий день, в итоге за месяц с учётом выходных это выходило пятьдесят два кредита. Оклад капитана линейного крейсера Флота Калдари в зоне боевых действий составлял одну тысячу четыреста кредитов в месяц. А стипендия учащегося Государственной Военной Академии на старшем курсе составляла две тысячи кредитов в месяц, и никого в государстве это не удивляло.

Космический Флот Калдари по праву считался одним из самых могучих в Галактике, служба там считалась честью для любого гражданина государства, офицеры космофлота пользовались всеобщим почётом и уважением и были настоящей элитой. А пилоты-капсулиры являлись элитой среди элиты. Каждый такой пилот в бою был не просто капитаном на мостике, а непосредственно самим кораблём. Подключенный ко всем системам звездолёта капсулир видел полностью всю картину происходящего, мгновенно принимал решения с учётом всей полноты информации и сам же мгновенно исполнял эти решения. Боевая эффективность каждого корабля под управлением опытного пилота-капсулира увеличивалась в десятки, а то и сотни раз. Так, крейсер под управлением капсулира мог вступить в бой против нескольких линкоров одновременно и с хорошей вероятностью выйти из этого боя победителем, уничтожив при этом все корабли противника. Если же капсулир управлял более мощным кораблём - тяжёлым штурмовым крейсером или линкором, то уничтожить управляемый капсулиром корабль было фактически невозможно. С такой задачей способен был справиться только другой более опытный пилот-капсулир или, возможно, невероятно огромная эскадра кораблей под управлением обычных капитанов, понеся при этом громадные потери. Поэтому даже если бы будущим пилотам-капсулирам платили стипендию по десять тысяч кредитов в месяц, это не было бы чрезмерным. Такие пилоты стоили затраченных на их обучение денег.

Зак тяжело вздохнул, отгоняя грустные мысли. Да, он мог стать элитой. Но не стал, и виноват в произошедшем был только он сам. Ведь знал же он прекрасно, что Гриз Вардес его давно ненавидит. И произошедшее столкновение их кораблей на соревновании по пилотированию лишь подкинуло новых дров в костёр застарелой ненависти. Да, он всё это прекрасно знал и мог бы быть и поосторожнее со своим недругом. Да что там "мог", он просто обязан был соблюдать крайнюю осторожность. Но вместо этого проявил недопустимую беспечность, за что и поплатился в полной мере.

Инструкторы и преподаватели всячески поощряли конкуренцию среди курсантов, заявляя, что только в конкуренции с сильным соперником можно стать сильнее. Конкуренция была заложена в самом принципе Государства Калдари, в котором не было правительства в привычном для других народов смысле. Всеми делами заправляли промышленные корпорации. И именно в постоянной жестокой конкуренции между восемью мегакорпорациями и заключался тот сильнейший импульс к развитию, который отличал калдари от тех же инертных консервативных амарров или диких грызущихся даже между собой минматар. Каждый гражданин государства знал, что любой его промашкой конкуренты обязательно воспользуются, а любая нерешительность приведёт к тому, что это поле будет уже занято кем-то другим более расторопным. Поэтому постоянное развитие и желание превзойти остальных конкурентов было нормой для любого гражданина калдари.

Вот уже шесть или семь лет сильнейшими на своём потоке курсантами были Зак Дейл и Гриз Вардес. Соревнование между ними давно переросло рамки учебного процесса и со временем вылилось в непримиримую вражду, переросшую в обоюдную ненависть. Причин для такой лютой ненависти было множество, и сменившая кавалера Миюки была даже не самой главной из них. С новой силой их соперничество вспыхнуло шесть недель назад. Тогда Зак выиграл большую охоту на неосторожно залетевший в систему Кисого пиратский крейсер гуристасов и получил благодарность от КОНКОРДа (межрасовой полиции) и полагающуюся награду в сорок тысяч кредитов. Гриз, который первым выследил пирата, но упустил его в поясе астероидов, рвал на себе волосы и ругался в эфире на всю солнечную систему. Но ещё больше он взбеленился, когда по возвращению на станцию бросившая его красавица Миюки при всех поцеловала Зака. Гриз тогда совсем потерял самоконтроль и даже полез было в драку, но был остановлен другими курсантами и подоспевшим преподавателем.

А четыре дня назад было предэкзаменационное практическое занятие по пилотированию - тренировочные "Ибисы" курсантов должны были на скорость пройти по коварному маршруту с полями астероидов и зонами высокой гравитации. Курсанты вылетали со старта попарно, и случайный жребий свёл в одну пару Зака Дейла и Гриза Вардеса. Про их трудные взаимоотношения конечно же знали все, а потому инструктор по пилотированию даже хотел провести повторную жеребьёвку, но наблюдавший за занятиями куратор отказался менять получившиеся пары.

Это была крайне напряжённой и зрелищной гонкой. Зак со старта ушёл лучше и долго был лидером, но вошёл в поворот у гравитационной линзы по слишком широкой дуге, а потому упустил первое место. Но вернул его в астероидном поле, когда Гриз был вынужден отвернуть от летящего ему прямо навстречу булыжника размером с грузовой корабль. Однако на прямом участке Гриз каким-то образом догнал корабль Зака. Оба корабля были типовыми "Ибисами" и имели абсолютно идентичные характеристики. Однако Зак вспомнил, что недавно прошёл слух, что Гриз раскошелился на имплант, дающий дополнительную прибавку скорости кораблю. Если это было так, то удивляться неожиданно более быстрому кораблю у противника не стоило, хотя затраты однокурсника впечатляли - стоил такой имплант около пятидесяти тысяч кредитов, что было эквивалентно стипендии курсанта Военной Академии сразу за два года.

К предпоследним разгонным вратам два "Ибиса" подошли ноздря-в-ноздрю, однако проскочить сквозь кольцо разгонных врат можно было только поодиночке. Чтобы избежать столкновения кораблей кто-то из курсантов должен был уступить... и тем самым автоматически проиграть.

Не уступил никто.

Зак пришёл в сознание уже в "клонилке" медицинского центра. Новое тело было ещё непослушным и вялым, а движения угловатыми и резкими. Но курсант знал, что ощущение заторможенности вскоре пройдёт. Ему однажды уже доводилось умирать - на седьмом курсе он серьёзно ошибся в пилотировании и на большой скорости вошёл небронированным хрупким шаттлом в оставшееся после крушения какого-то корабля облако мусора с высокой абразивностью.

Так что воскресать в новом теле для парня новинкой не было. Не теряя времени, Зак оделся и вышел в коридор медицинского центра. Он собирался, как и положено по инструкции перенесшему смерть капсулиру, сразу же направиться на процедуру создания нового медицинского клона. Но... столкнулся с выходящим из соседнего бокса только-только ожившим Гризом. Глаза у Гриза были совсем шальными, он тоже ещё не пришёл в себя. Кажется, Зак сказал своему извечному сопернику какую-то колкость про необходимость покупки нового импланта скорости. А может он что-то другое сказал, не менее ехидное... тут память уже не давала чёткой картины произошедшего.

Очнулся второй раз за день Зак уже на койке в стерильном боксе хирургического отделения с перемотанной бинтами головой. Оказывается, стоило ему отвернуться, как разозлившийся Гриз со всего размаху огрел своего соперника по голове металлическим штативом от капельницы. Удар пришёлся в правый висок и мог стать смертельным, если бы не своевременная помощь медиков. Врачи экстренно оттащили находящегося без сознания курсанта в операционную нейрохирургии. Височная кость оказалась пробита, осколки глубоко вошли в мозг. Нежные гидроксиапатитовые крепления, соединяющие металлические контакты височного разъёма с головным мозгом, оказались разорваны, пошло отторжение организмом чужеродного объекта. Но главная проблема была в том, что произошло это в тот небольшой интервал времени, когда запасного медицинского клона у Зака ещё не было...

***

Бывший курсант, игнорируя яркие вывески всевозможных торговых компаний, подошёл к информационному терминалу возле центральных лифтов станции. Выбрал сервис заказа билетов и быстро нашёл расписание внутренних рейсов по звёздной системе Кисого. Зак набрал номер рейса до поверхности планеты и вывел на экран план грузопассажирского челнока. Вместимость корабля была триста сорок пассажиров, причём основная масса народу размещалась в двух больших салонах. Это были хорошие места с прекрасным обзором панорамы космоса через иллюминаторы и прозрачный купол. Билет в пассажирском салоне стоил десять кредитов.

Но Зака не интересовал сейчас вид на звёзды и другие красоты космоса. Он хотел уединения и выбрал одно из дополнительных кресел, установленных в проходе к багажному отсеку. Тут не было иллюминатора, официанты не подавали напитки, да и звукоизоляция была похуже, зато стоимость билета была всего шесть с половиной кредитов. Бывший курсант приложил браслет к считывателю терминала и подтвердил заказ. С тоской посмотрел на свой баланс - на счету осталось всего сто сорок три кредита и пятьдесят космоцентов. По сравнению с той суммой, которой он владел ещё утром, Зак сейчас был фактически нищим.

Парень понял, что проголодался. Сегодня рано утром он был вызван в кабинет ректора Военной Академии, а потому пропустил завтрак. Рядом находился терминал, предлагающий посетителям станции какие-то непонятные синтетические бутерброды по цене сорок космоцентов за штуку, но Зак лишь скривил губы - нашли дурака! За сорок космоцентов он через три часа сможет полноценно поужинать на планете.

Парень отвернулся от автомата с едой и медленно двинулся к лифту. Он постарался отогнать назойливую мысль о том, что теперь ему постоянно придётся экономить на всём. Все его сбережения, а за годы обучения в Военной Академии их набралось более восьмидесяти тысяч кредитов, пошли на выплату штрафа за "непреднамеренную порчу имущества Государства Калдари" и частичную компенсацию стоимости обучения. Согласно правилам, отчисленному курсанту оставили на счету сто пятьдесят кредитов, которые должны были пригодиться на период поиска новой работы.

Сто пятьдесят кредитов - это трёхмесячная зарплата опытного мастера на заводе или банковского служащего в офисе. Сумма на первый взгляд была немалая. Однако Зак не был уверен, что сразу же сумеет найти подходящую работу, так что разбрасываться деньгами и покупать бутерброды в туристической зоне космической станции он точно не собирался.

Подошёл лифт, и молодой человек вместе с целой толпой других людей поспешил занять место в круглой кабинке. Скоростной лифт помчался к нижним ярусам станции по направлению к космопорту. Отсюда с высоты в несколько километров сквозь прозрачное бронестекло лифта открывался прекрасный вид на стоящие в доках огромные звездолёты и многочисленные челноки внутренних рейсов. Сколько же тут было кораблей...

Вон прогревал двигатели ракетный крейсер "Каракал" с эмблемой Флота Калдари. Вон готовился к старту транспортный корабль корпорации Хуасёда (Hyasyoda Corporation), специализирующейся на "проблемных" торговых маршрутах в зоны военных действий или регионы со слабой защищённостью от космических пиратов. А вот неторопливо разворачивалась километровой длины туша грузового фрейтера класса "Харон" (Charon), такой корабль был способен перевозить до миллиона кубометров груза. Непонятно только было, чего такой исполин забыл в системе Кисого, находящейся в стороне от основных торговых маршрутов. Управляли гигантскими фрейтерами пилоты-капсулиры, вот и сейчас на борту гиганта красовалась эмблема "Пандемик Легиона" - состоящего из пилотов-капсулиров знаменитого альянса наёмников. Вместо нормального названия корабля на бортах "Харона" почему-то красовался рисунок неприличного содержания.

Вообще-то, в "Кодексе о маркировке кораблей", который курсантов Военной Академии заставили вызубрить наизусть, соответствующий параграф гласил, что "Допустимым названием корабля является набор букв, цифр или символов длиной не менее трёх знаков... Название должно быть нанесено контрастным к раскраске обшивки корабля цветом и быть хорошо читаемым автоматизированными системами". Про рисунки в Кодексе ничего не говорилось, но Зак предположил, что грамотные юристы "Пандемик Легиона" нашли какую-то лазейку в законах, а чиновники космических служб Государства Калдари не стали портить отношения с влиятельным альянсом и ввязываться в бесконечную череду судебных процессов.

Лифт опускался всё ниже, и внушительное здание космопорта перекрыло обзор на стоящие в доках корабли. Зак поправил висящую сумку и заранее стал протискиваться к выходу из лифта. Когда двери разъехались в стороны, молодой человек, даже не глядя на указатели, уверенно направился в крайне левый коридор, обогнул толпящихся в центральном коридоре людей и вскоре вышел к залам ожидания.

Он только один раз был здесь. Тогда ему было всего восемь лет, он был напуган и растерян. Но Зак до сих пор помнил маршрут, по которому его провёл встречавший прибывшего курсанта преподаватель. И сейчас он просто шёл тем же коридором в обратную сторону. Зака всегда отличала отличная память, хорошая выдержка и способность быстро схватывать новый материал. Собственно, именно эти качества заинтересовали педагогов в школе, и юного школьника направили на прохождение специальных тестов вместе с большой компанией таких же отобранных талантливых детишек. Успешно пройти испытания удалось только ему одному. Остальных детей вскоре вернули родителям, а восьмилетнего Зака отправили в сопровождении вооруженного конвоира на ближайшую космическую станцию Флота Калдари, откуда на пассажирском звездолёте восьмилетний мальчишка самостоятельно добрался до станции Кисого-7. Сколько лет прошло, но до сих пор Зак с дрожью вспоминал трёхмесячный перелёт среди незнакомых взрослых людей. Как он позднее узнал, это тоже было своего рода испытанием на умение быть самостоятельным.

При входе в зал ожидания парня остановил вооружённый патруль из трёх сотрудников государственной полиции и потребовал предъявить документы. Бывший курсант послушно протянул свой опознавательный жетон. Дежурный полицейский провёл сканером, считывая информацию с жетона. Потом недоверчиво повторно считал запись и указал сержанту на видимые только им надписи на экране. Сержант удивлённо сдвинул брови и уставился на Зака, словно видел редкое экзотическое животное, с которым непонятно было как себя вести.

- Бывший курсант SWA Зак Дейл, нам необходимо уточнить причину отчисления из Военной Академии и ваш нынешний статус, - потребовал сержант.

Зак глубоко вздохнул и снял свой головной убор, даже специально повернулся травмированной стороной головы к стражам правопорядка, чтобы наглядно продемонстрировать ответ на первый из вопросов вопрос.

- Причина отчисления - травма, несовместимая с дальнейшим прохождением службы. Подробные врачебные записи есть у меня на карте памяти. Мой статус в настоящее время - гражданский.

Сержант почему-то козырнул рукой, словно отдавая дань уважения, а затем вернул парню идентификационный жетон. Зак вложил документ в кармашек комбинезона и прислушался к разговору удаляющихся полицейских. Для этого ему пришлось программно усилить звук, так как стражи порядка уже отошли довольно далеко и говорили вполголоса.

- Ты присмотри за ним, - советовал сержант одному из своих подчинённых. - Как бы у парня крыша не поехала от горя. Это же надо, в один миг из-за травмы головы из небожителя превратиться в обычного смертного. Видел я уже на нашей станции подобные случаи с этими отчисленными курсантами, причём не один раз. Бросаются на рельсы перед грузовым автоматом или спрыгивают в шахту лифта. А нам потом отвечай...

- Так он билет уже купил! - возразил полицейский.

- Вот ты и проследи, чтобы он спокойно улетел отсюда с глаз долой. А в другом месте пусть что хочет делает - вешается, травится или режет вены...

Зак отключил микрофон и горько усмехнулся. Стражи порядка полагали, что он покончит с собой. Не дождутся! Не для того он целых четыре часа в кабинете ректора своим поведением и тщательно обдуманными ответами демонстрировал непоколебимую силу духа и верность Родине. Не для того он боролся за свою жизнь, чтобы сам добровольно потом уйти из неё. Он обязательно справится! Он сумеет приспособиться к новой жизни!

Парень прошёл к сводному креслу в зале, собираясь полчаса посидеть спокойно, но тут объявили посадку на челнок до планеты. Курсант удивлённо вывел перед глазами точное время. До отправления рейсового челнока оставалось ещё сорок минут. Неужели этим неорганизованным гражданским требуется так много времени, чтобы занять свои места на корабле?! Их же всего три сотни пассажиров, зачем им целых сорок минут для прохода на корабль? Но раз посадка в челнок для гражданских объявлялась настолько заранее, значит и ему стоило подчиниться общим законам. Зак неохотно поднялся и последовал к нужному терминалу.

Уже в ведущем на посадку коридоре перед самой зоной досмотра его вдруг окликнули по имени. Зак поморщился с досады, сразу по голосу определив неприятного собеседника. Гриз Вардес, подло со спины нанёсший ему травму курсант. Вот уж с кем меньше всего Заку хотелось беседовать, так это с ним. Бывший курсант посмотрел вперёд - идти до рамки сканера ему оставалось всего три шага. Если пройти за рамку, то назад уже нельзя будет возвращаться, и неприятный разговор не состоится. Однако Зак подавил в себе эти малодушные мысли и медленно развернулся к бывшему однокурснику. На лице у него опять была непроницаемая каменная маска.

- Я так и думал, что ты сюда придёшь! - со злорадной ухмылкой проговорил Гриз. - Знаешь, меня ведь серьёзно оштрафовали за несдержанность в медцентре и даже направили заново пройти курс психологической подготовки. Но я всё равно рад, что поступил именно так. Не скрою, я действительно хотел тебя убить, и в тот момент мне было плевать на трибунал. Но вышло гораздо лучше, я даже не рассчитывал на такой успех. Меня не отправили под суд, так как ты выжил. Но для тебя такая жизнь будет даже хуже смерти.

Зак молчал, на лице его не отразилось никаких эмоций. Гриз, так и не дождавшись ответа на свою речь, решил ещё сильнее подразнить бывшего конкурента:

- Хочу, чтобы ты знал, я сегодня поговорил с Миюки. И она, как выяснилось, в принципе не против вернуться ко мне. Ты и здесь проиграл! Что молчишь? Через полгода, сразу после окончания экзаменов я специально вместе с ней приду проведать тебя, чтобы она своими глазами посмотрела, как низко ты пал!

- Не верю, - спокойно проговорил Зак. - Через полгода ты уже и забудешь о том, что существовал когда-то такой человек, как я. К тому же пилоты капсулиры живут в своём особом мире, и никогда не опускаются до общения с обычными гражданами. И раз ты так хочешь меня увидеть через полгода, это означает только то, что ты считаешь себя ровней мне - простому безработному.

- Ах ты червь! - разъярился Гриз. - Да, согласен, через полгода мне будет уже глубоко не до тебя. Знаешь, что я сделаю первым делом, как получу диплом? О нет, я не полечу вступать в ряды защитников Государства Калдари, как нас агитируют преподаватели Академии. Зачем мне участвовать в этом безумии и воевать с такими же бессмертными пилотами-капсулирами Федерации Галленте? Их невозможно окончательно убить, они будут возрождаться снова и снова. Тогда зачем мне погибать раз за разом? Зачем терять и покупать заново корабли, причём покупать уже за свои кровные деньги? Поэтому я решил - первым делом я полечу к самим галленте. Их разведку наверняка интересуют те секреты, которые хранятся в головах пилотов-капсулиров Государства Калдари. Как считаешь, миллионов сто они мне заплатят за информацию? О, вижу, как ты позеленел. Не нравится? Ну, тогда ударь меня!

Зак едва не сорвался, эмоции сейчас перехлёстывали через край. Как же, он узнал о предательстве! Нужно было немедленно сообщить службе безопасности! А потом бывший курсант вдруг понял, зачем Гриз всё это говорил. Он просто пытался вывести собеседника из себя. Зак давно уже убедился, что Гриз вовсе не был дураком. Все эти годы он был очень хитрым расчётливым соперником, с которым было интересно и трудно соревноваться. А это значило, он говорил сейчас эти слова Гриз вполне обдуманно и рассчитал ожидаемую реакцию собеседника. Ему нужно было, чтобы оппонент сорвался и бросился в драку.

Зак усмехнулся про себя, он едва не попался! Хоть это и не говорилось сегодня отрыто в кабинете ректора Военной Академии, но Зак с огромным трудом избежал смерти. И хоть его и отпустили, но наверняка он сейчас находился под пристальным наблюдением. Нападение на пилота-капсулира всегда каралось законами государства очень строго. А в случае Зака проявление агрессии только подтвердило бы ненадёжность отчисленного курсанта. Последовал бы немедленный арест и повторное рассмотрение его дела, уже с учётом новых отягчающих обстоятельств. Скорее всего, повторное разбирательство закончилось бы для него фатально. А потому Зак, не продолжая опасный разговор, молча развернулся и ушёл через ворота. Гриз ещё что-то кричал вдогонку, но Зак уже не обращал на его слова никакого внимания.

***

Спокойно отдохнуть во время полёта Заку не удалось - буквально за минуту до старта расположенное напротив свободное сиденье занял низенький весьма неопрятно одетый человек. От него крепко разило алкоголем и немытым телом, волосы неопределённого цвета были взлохмачены, а одежда выглядела так, словно незнакомец спал в ней на какой-то помойке. Непонятно было, как такой бродяга вообще сумел насобирать денег на билет, пусть и на самые дешёвое место в космическом челноке.

Неряшливый вид и исходящая от соседа вонь сильно раздражали Зака. Но особенно раздражало пристальное внимание этого неприятного субъекта - незнакомец просто впился глазами в лицо бывшего курсанта, словно старался запомнить его на всю жизнь. Зак же пытался изо всех сил не обращать внимания на своего соседа и делал вид, что страшно заинтересован просмотром рекламы на большом экране у двери. Рекламные ролики он, кстати, действительно смотрел с большим вниманием - в большинстве из них речь шла о многочисленных компаниях, входящих в структуру мега-корпорации Лай Дай (Lai Dai Corp.). Эта корпорация фактически владела планетой Кисого - всей недвижимостью, всем транспортом, банковской системой и связью, всем производством и услугами занимались компании, входящие в состав Лай Дай. Как гласила реклама, на Кисого проживало около семнадцати миллиардов человек, из которых пятнадцать миллиардов так или иначе были связаны с корпорацией Лай Дай.

За все два с половиной часа перелёта сосед не проронил ни слова, и всё это время он неотрывно взглядом буравил бывшего курсанта. Зак не привык к подобному неприкрытому вниманию и неоднократно корил себя за то, что решил сэкономить на билете - всё-таки в респектабельные пассажирские салоны не пускали пассажиров, подобных этому воняющему пьянице. Однако, когда по внутренней связи челнока сообщили наконец-то о прибытии на место, неопрятный мужчина первым сорвался со своего сиденья и едва не бегом поспешил к выходу.

Зак, наоборот, не торопился. Он одним из последних покинул челнок и огляделся. Он оказался на высокой длинной платформе, к которой один за другим пристыковывались корабли внутренних рейсов. У края платформы перед ведущим в город лифтом собралась внушительная толпа прибывших пассажиров. Лифт ездил неторопливо, и ожидание своей очереди могло растянуться надолго. Прибывшие пассажиры ссорились из-за места в очереди, пытаясь протиснуться поближе к дверям лифта.

Между тем Зак заметил, что некоторые граждане, в основном молодёжь или пассажиры без багажа, уверенно направлялись на противоположную сторону платформы, где для спуска можно было воспользоваться обычной лестницей. Молодой человек тоже предпочёл именно этот способ спуска.

Платформа находилась на высоте около ста метров над землёй, и ведущая лестница множеством витков закручивалась по спирали вокруг массивной колонны, поддерживавшей край посадочной платформы. Зак успел преодолеть пять или шесть витков вниз, как вдруг с удивлением обнаружил, что впереди на одном из лестничных пролётов почему-то отсутствует ограждение. Высота в данном месте была ещё порядочная, метров семьдесят от земли, так что в зимнее время на обледенелой и скользкой лестнице здесь могло быть крайне опасно. Но к счастью сейчас в данном регионе было лето, а боязнью высоты Зак никогда не страдал. Поэтому он уверенно продолжил свой путь.

Навстречу вверх по лестнице поднимался какой-то человек. Зак услышал его по шумному дыханию ещё задолго до того, как этот человек появился из-за поворота колонны. Бывший курсант успел даже удивиться - какой ненормальный при наличии неподалёку лифта будет пользоваться лестницей, поднимаясь пешком на такую высоту? Из-за поворота показался тот самый неопрятный тип, который весь перелёт сидел в кресле напротив Зака. Маленький человек поднимался медленно и при этом задыхался, словно после долгого бега. Парень предположил, что его спутник забыл что-то в челноке и вспомнил об этом уже внизу винтовой лестницы. На этот раз незнакомец не смотрел на Зака, он тяжело поднимался, придерживаясь левой рукой за колонну, а правую руку прижимая к груди в районе сердца.

Спускающийся молодой человек был вынужден отходить от колонны и подвинуться ближе к опасному краю лестницы, чтобы пропустить понимающегося запыхавшегося незнакомца. Парень уже разминулся с хрипящим и воняющим потом бывшим попутчиком, как вдруг краем глаза уловил сбоку какое-то быстрое движение. Зак резко повернулся и увидел, что низенький человек с неожиданным проворством рванулся в его сторону, широко расставив руки. Он явно хотел столкнуть бывшего курсанта в пропасть! Зак успел лишь отшатнуться назад, споткнувшись о ступеньку и неловко ударившись копчиком о бетон. При этом он каким-то чудом не попал в объятия безумца. Незнакомец же зацепился ногой за ботинок упавшего на лестницу парня, потерял равновесие и с ужасным воем полетел с лестницы головой вниз. Крик резко оборвался.

Зак встал со ступенек и осторожно подошёл к краю, заглянув вниз. Безжизненное изломанное тело распласталось далеко внизу на бетонных плитах мостовой. Парень ругнулся. Он только что едва не погиб! А теперь ещё поди докажи, что не ты специально убил этого вонючего сумасшедшего! Зак отошёл от края и только тут обратил внимание на разбитую камеру слежения, установленную как раз напротив выломанных перил ограждения. Обломки стекла и какие-то микросхемы камеры валялись на лестнице. Поскольку в районе посадочной станции и на самой лестнице было достаточно чисто, можно было предположить, что тут регулярно убирают. Значит, камеру разбили совсем недавно. Как и совсем недавно отломали перила - обломки пластика от ограждения тоже валялись на полу.

Не стоило задерживаться на лестнице. С минуту на минуту сюда должны были прибыть полицейские, а встречаться с ними бывший курсант никак не желал. Нетрудно было понять, что именно он и будет главным подозреваемым. А камера наблюдения, которая могла бы подтвердить его невиновность, бфла разбита вдребезги. Зак быстро побежал вниз, но через несколько витков лестницы остановился у группы молодых людей в форме обслуживающего персонала местного космопорта, столпившихся у перил и рассматривающих мертвеца. Никто из рабочих не обернулся на спускающегося Зака, поэтому он тихо втиснулся между ними и намеренно вклинился в оживлённый разговор.

- Так что это было? - интересовалась молодая симпатичная девушка с короткими тёмными волосами.

- Не знаю, - не скрывал своего удивления её знакомый, двухметровый парень с высоким зелёным "ирокезом" на бритой голове. - Я только услышал крик сверху, и вроде промелькнуло что-то тёмное.

- Я тоже не понял. Вроде закричал какой-то мужчина, я обернулся на звук, но ничего не заметил, - произнёс Зак.

- Наверное, самоубийца, - предположил третий рабочий, самый старший и высокий из всей троицы. - А вон уже и полиция! Оперативно они в этот раз подъехали.

Действительно, откуда-то из-под моста вылетел бронированный флайер, раскрашенный в цвета корпорации Лай Дай. Едва машина успела опуститься на землю, как из неё выскочили двое полицейских в лёгких бронежилетах и тут же побежали к изломанному телу. Один из полицейских склонился над мертвецом, затем привстал и приложил руку ко рту. Видимо, передавал сообщение остальным патрулям или медицинской службе.

- Пойдём поскорее отсюда, - вдруг предложила девушка своим спутникам.

- Разумно, - согласился с ней высокий парень. - Сейчас полиция оцепит район и будет задерживать всех подряд. Нам нельзя им попадаться. Мы и так сильно опаздываем и рискуем не успеть вернуться в общежитие до закрытия.

Все трое рабочих бросились вниз по лестнице, но на очередном витке не стали спускаться дальше, а остановились у едва заметного люка в широкой колонне. Парень с "ирокезом" достал откуда-то из-за пазухи ключ и открыл овальную дверцу. Девушка первой пролезла внутрь, следом за ней внутри колонны скрылся парень с "ирокезом". Тут Зак решился:

- А можно мне с вами? Мне тоже не хочется объясняться с полицией. Я только-только прилетел на планету. Ни жилья ещё, ни работы. Да они же прицепятся ко мне, не отвяжешься...

- Ладно, парень, пролезай внутрь, - приглашающее махнул рукой старший из рабочих.

Едва Зак оказался внутри, как высокий рабочий последним пролез в люк и захлопнул дверцу. Внутри оказалось темно, но практически сразу кто-то включил тусклую лампочку. Зак осмотрелся. Они все четверо стояли на железобетонном кольце на краю уходящего вниз в темноту колодца. Наверху чёрный круглый лаз уходил куда-то ввысь. Внутри колонны тоже была лестница - вбитые в стену металлические скобы, уходящие вверх и вниз в темноту. Было страшновато. Но темноволосая девушка первой шагнула вперёд, развернулась и уверенно и быстро стала спускаться темноту.

- Давай ты следующий, - предложил бывшему курсанту парень с "ирокезом".

Зак не заставил себя упрашивать. Он только с трудом нащупал ногой первую скобу, а дальше пошло уже легко. Где-то внизу загорелся свет - девушка уже спустилась на следующее кольцо опоры. Через полминуты парень уже стоял рядом с ней.

- Ещё один такой пролёт, и потом по подземному коллектору мы выведём тебя прямо к остановке пассажирского транспорта за пределами космопорта, - обрадовала она Зака. - Там ты сможешь сесть на монорельс или долететь пассажирским флаером до других районов. Хотя если тебе действительно негде остановиться, можешь пойти с нами в общежитие. Там ты сможешь снять себе жилую капсулу, если конечно кредиты у тебя есть.

***

После спуска вниз в колодец Зак оказался в тёмном коридоре, уходящем куда-то в неведомую даль. Тут пришлось немного подождать. Как сообщил парень с ирокезом, впереди находился робот-охранник, патрулирующий подземные коридоры по определённой траектории. Девушка, смотря на экран своего наладонника, весело улыбнулась:

- Вообще-то тут ходить нельзя, запретная территория. Робот стреляет без предупреждения, но к счастью не летальными боеприпасами. Но как я в первый раз перепугалась, когда на второй день работы столкнулась с ним буквально нос-к-носу! Вообще-то у меня был с собой пульт управления, но я с перепугу забыла про пульт... Меня привёл тогда в чувство патрульный из охраны космопорта, примчавшийся на поднятый роботом-охранником сигнал тревоги. Теперь-то мы давно уже выучили расписание охранника и стараемся просто не пересекаться с ним.

- И много тут подобных... неприятностей? - просто из любопытства поинтересовался Зак.

- Много, - ответил за девушку парень с ирокезом. - И если возле космопорта защитные системы не смертельные, да и мы можем их отключить при необходимости проведения ремонтных работ, то на территории частных компаний всё гораздо хуже. Я как-то по ошибке свернул не туда и оказался в электро-щитовой под рестораном "Вакуумная Бомба". Так едва смог выйти обратно живым в общий коллектор - там сплошь датчики движения и лазерные турели. Но оно и понятно, самый шикарный ресторан во всём квартале, и гости там отнюдь не простые рабочие с заводов. По слухам, просто пообедать там стоит тридцать кредитов! Неудивительно, что хозяева ресторана заботятся о безопасности этих богатых клиентов. Всё, через минуту можно будет идти дальше, робот как раз свернёт во второй левый коридор!

Дорога дальше по тёмным коридорам заняла ещё около получаса. За это время трое ремонтников познакомились с парнем и представились сами. Девушку звали Кия Нейли, а высокого рабочего Кир Нейли. Они сразу же зачем-то заверили Зака, что являются родными братом и сестрой. Бывший курсант вовсе не задавал им подобного вопроса, но всё же утверждающе кивнул, хотя трудно было с первого взгляда не заметить, что Кия была чистокровной калдари-ачура, а Кир явно принадлежал к народности калдари-сивир. Парня же с ирокезом звали Тир Тори, и он являлся женихом девушки с одобрения старшего брата невесты.

Вылезли они на поверхность из неприметного люка возле станции монорельса. По дороге к виднеющимся на горизонте громадным корпусам общежития троица рассказала о себе. Все они были беженцами из звёздной системы Онатох (Onatoh) региона Цитадель (The Citadel), вынужденными покинуть зону боевых действий между Государством Калдари и Федерацией Галленте. Все трое были с космической станции Онатох 3-6 и эвакуировались вместе на одном из самых последних кораблей, сумевших прорвать блокаду. К этому моменту другая космическая станция Онатох 4-1 уже была захвачена космическими коммандос противника, и ожесточённые бои кипели на поверхности обеих обитаемых планет звёздной системы. Фактически, эта троица была в числе самых-самых последних калдари, сумевших покинуть Онатох. К сожалению, десяти миллиардам калдари это сделать не удалось. Их судьба была до сих пор неизвестной - галленте ввели полную информационную блокаду, не допуская никаких дипломатов или журналистов на оккупированные территории. Зная извращённую жестокость, которой галленте славились на всю Галлактику, можно было предположить всё, что угодно...

Зак скрипнул зубами. Да, пилотам-курсантам Военной Академии рассказывали об этой трагедии. Галленте атаковали подло, вероломно нарушив подписанное десять лет назад перемирие. Враги нанесли удар сразу по шести звёздным системам в регионах Цитадель и Чёрный Восход (Black Rise). Флот противника был огромен и включал десятки тысяч кораблей основных боевых классов, а также тысячи десантных кораблей. Но основой ударной силой Федерации Галленте были, естественно, пилоты-капсулиры. Их было сразу полторы сотни - смертельно опасных, подлых, хитрых и бессмертных. Флот Государства Калдари ценой больших потерь сумел отразить атаку флота Федерации Галленте, но ничего не смог поделать с капсулирами - те бились, словно берсеркеры из древних легенд, заставляя калдари платить сотней потерянных кораблей за каждого сбитого капсилира. И все эти потери оказывались напрасными, так как уже через день-два с таким трудом убитый капсулир противника снова был в строю, причём ещё более опытным и злым, чем прежде.

Если бы не помощь добровольцев, уже на второй день войны сформировавших отряды ополчения из числа пилотов-капсулиров Государства Калдари, то неудачно начавшаяся война могла вообще обернуться откровенным разгромом калдари. Но добровольцы выстояли. Продвижение врага постепенно замедлилось, а затем и вовсе прекратилось. Война перешла в затяжную фазу, продолжающуюся до сих пор. В последнее время, поговаривали, даже наметился перелом - капсулиры Государства Калдари сумели отбить у врага одну из "своих" систем, а также взяли контроль над системами Ваарален (Vaaralen) и Тесканен (Teskanen), ранее входивших в состав Федерации Галленте. Курсантов станции Кисого-7 готовили как раз для участия в этой войне.

Тем временем они мимо бесчисленных корпусов каких-то предприятий дошли до гигантского здания с километровой высоты центральным шпилем в виде нераскрывшегося цветочного бутона, а также пяти широких листьев вокруг цветка. Каждый лепесток представлял из себя огромное здание в две сотни этажей и являлся одним из корпусов рабочего общежития. Зак остановился перед входом, задрав голову так, что с головы даже слетела пилотка.

- Впечатляет, правда? - улыбнулась Кия. - А ведь это только видимая часть здания! Ещё больше этажей скрыто под землёй. Лифт ходит до минус семисотого этажа. Всего в этом общежитии проживает четыре миллиона человек, из которых над поверхностью земли живёт лишь полмиллиона.

Новые знакомые попрощались с Заком, так как им нужно было спешить. Они проживали в первом корпусе, в котором могли селиться только рабочие с ближайших предприятий корпорации Лай Дай. Первый корпус считался самым спокойным и безопасным из всех пяти, однако войти в здание возможно было только до двадцати часов вечера, потом входные двери блокировались до самого утра. Зак вывел перед глазами время. Было без пятнадцати минут двадцать.

- Приятно было познакомиться, - пожал ему на прощание руку Тир Тори.

Кир Нейли тоже подал ему руку и, наклонившись к самому уху, прошептал:

- Мой тебе совет, парень, при первой же возможности смени одежду. На тебя все оглядываются, твоя звёздная экипировка без погон вызывает недоумение. Будь уверен, сотни прохожих уже побежали докладывать полиции или службе охраны Лай Дай, что видели подозрительного военного в непонятной униформе. Люди принимают тебя то ли за дезертира с фронта, то ли за скрывающегося преступника. Я не знаю, кто ты на самом деле, и не собираюсь доносить на тебя. Но всё же подумай над тем, чтобы столь явно не выделяться.

Совет был действительно неплох. Зак запоздало сообразил, что действительно выделяется из толпы и вызывает любопытные взгляды окружающих. С другой стороны, ему вроде нечего было стыдиться своего прошлого, а униформа Военной Академии - это всё, что осталось у него от прежней лучшей жизни.

Курсант осмотрелся и прошёл в дверь, над которой висела большая надпись "Регистрация вновь прибывших". Внутри было людно - сотни людей самых различных возрастов стояли в очередях к автоматам, принимающим оплату и выдающим ключи от комнат. Зак тоже пристроился в одну из очередей, и через полчаса уже стоял возле информационного экрана. Прежде всего, он выяснил, что даже в таком огромном здании было крайне мало свободных мест. В частности, не пустовала ни одна из комнат в надземных этажах, несмотря на существенно более высокую оплату проживания. Свободные места начинали попадаться только с минус четырёхсотого этажа, и чем глубже, тем больше было свободных мест. Он выбрал место на четыреста сорок втором подземном этаже и ознакомился с расценками. Само "заселение" стоило пять кредитов, а далее аренда комнаты стоила пятьдесят космоцентов в сутки. Зак приложил жетон, подтверждая оплату на десять дней вперёд. Из прорези в подставленную ладонь тут же выпал электронный ключ.

Лифт двигался вниз ужасающе неторопливо. В огромной кабине помещалось едва ли не сотня человек, так что остановки случались практически на каждом этаже. До Зака стало доходить, почему нижние этажи не пользовались популярностью - да тут поседеть успеешь, пока доберёшься до своей комнаты!

Наконец четыреста сорок второй этаж. Парень вышел, повернул в сторону отмеченного на ключе крыла, прошёл небольшой коридор и замер, едва не застонав. Комнат как таковых не было - вдоль коридора в три ряда с каждой стороны шли встроенные спальные капсулы два метра длиной и метр высотой. В коридоре толпилась куча народу. Кто-то просто болтал с соседями, свесив ноги со своей полки. Кто-то прямо на пол коридора выжимал отстиранное бельё. Какая-то компания играла в карты прямо на каменном полу. Тут же бегали едва одетые дети. Прямо на полу валялся какой-то пьяный или укуренный пожилой мужчина. В одной из капсул молодая пара занималась любовью, откинув шторку и совершенно не стесняясь наблюдающих за ними соседей...

Видимо, выражение неприкрытого ужаса промелькнуло на лице Зака, так как проходившая мимо толстая женщина с отнюдь не пустым детским горшком в руках ехидно рассмеялась ему прямо в лицо:

- Что, солдатик, а ты рассчитывал увидеть тут роскошные хоромы за пятьдесят космоцентов в день?! Нет, служивый, придётся тебе привыкать к жизни простых людей!

Зак пошёл по коридору в поисках своей капсулы. Разговоры при его приближении затихали, люди оборачивались и провожали его взглядами. Вот, наконец, и капсула 3-442-E-6890. Она оказалась на втором ярусе и была закрыта плотной металлопластиковой дверью. Зак прислонил ключ к электронному замку и приподнял заслонку. Мдааа. Хорошо, что его бывшие друзья по Военной Академии не видят сейчас его новую "комнату". После просторной одноместной каюты со всеми удобствами, в которой он жил последние одиннадцать лет, эта капсула напоминала скорее камеру пыток или гроб. Зак молча закинул свою сумку на кровать и оглянулся. Сотни голов соседей по общежитию были повернуты сейчас в его сторону. Бывший курсант, сохраняя внешнюю невозмутимость, неторопливо взобрался по лесенке на стене и залез в свою жилую капсулу. Створку закрывать он пока не стал, чтобы соседи привыкали к его обществу.

Собственно, единственным предметом мебели являлась обитая синтетической кожей койка во всю длину жилой капсулы. Никаких постельных принадлежностей или хотя бы полотенца не обнаружилось. Над головой был небольшой светильник, в стене виднелся сетевой разъём. В нише стены в торце капсулы был утоплен поворачивающийся водопроводный кран. Под койкой обнаружился пустой металлический ящик для хранения личных вещей с вырванным "с мясом" кодовым замком, а также выдвижной унитаз. Зак выдвинул это сантехническое чудо и уставился на него с едва сдерживаемой брезгливостью.

- Не советую им пользоваться, разве что только по-маленькому, - произнёс сосед из ниши на противоположной стене. - Воды нет по всему этажу, слив тоже не работает, нужно ходить в общий туалет в конце коридора. Мы уже писали администратору этажа коллективную жалобу от проживающих. Вроде как воду обещают починить дня через два-три...

Зак поблагодарил соседа за полезную информацию и заодно поинтересовался у него, где тут можно поесть недорого. Сосед, очень крупный и грозно выглядящий калдари-ачура, повернулся и свесил ноги с койки, сразу стало видно, что вместо левой ноги у него был металлический протез.

- Всё конечно зависит от того, насколько в понимании пилота это самое "недорого", - после длительного раздумья ответил человек с протезом.

- Очень недорого, - уточнил Зак и на всякий случай добавил, чтобы успокоить соседа. - Денег у меня совсем нет. Если не найду работу за десять дней, будет совсем худо. Меня списали по инвалидности после аварии в космосе, а сбережения пошли на оплату работы медиков и всякие там штрафы за разбитое имущество. Поэтому нужно найти такое место, где возможно наесться в пределах пятидесяти космоцентов.

- Меня вот тоже списали по инвалидности, - невпопад ответил этот громила и стал подтягивать какие-то винты на коленном суставе протеза.

Зак после наступившего долгого молчания уже решил, что не дождётся ответа на свой заданый вопрос, но одноногий сосед вдруг продолжил:

- Тут совсем неподалёку можно вполне сносно поужинать за двадцать - двадцать пять монет. Давай поступим так: я провожу тебя, покажу это место и в случае чего не дам тебя в обиду. А ты, раз уж собирался потратить вдвое больше, оплатишь мне ужин. Идёт?

Парень согласно кивнул. Гигант с удивительной для такого большого человека ловкостью спрыгнул на пол, причём совершенно бесшумно, несмотря на каменный пол и металлическую ногу. Зак последовал его примеру и развернулся, чтобы закрыть свою капсулу.

- Да можно и не запирать, - уверил его сосед. - Вот уж чего тут на этаже вовсе нет, так это воровства чужих вещей. Тысячи людей живут вместе и надёжнее всякой охранной системы следят друг за другом - кто и что нового купил, кто к кому приходил, кто ушёл или пришёл раньше обычного...

У Зака не было основания доверять словам едва знакомого человека, однако ничего ценного у него в сумке не было, лишь сменная одежда и пара-тройка личных вещей. Поэтому он действительно не стал запирать капсулу и пошёл следом за двигающимися огромными шагами мужчиной. Одноногий был на голову выше Зака и практически вдвое шире его в плечах, по коридору он передвигался быстро и с полной уверенностью, что все сидящие-стоящие-лежащие обитатели уступят ему дорогу. Собственно, так оно и было, люди отходили в стороны и вжимались в стены, за гигантом оставалась полоса свободного пространства, по которой торопливыми шагами двигался Зак. Он смотрел в спину своему спутнику и отмечал, что была в движениях гиганта какая-то особая плавность и упругость, которая отличает хищных зверей, спортсменов или бойцов-пехотинцев, привыкших постоянно носить тяжёлую экзоскелетную броню.

- Космический десант? - не сдержал Зак любопытства.

- Штурмовик, - поправил его сосед, не оборачиваясь. - Подчищал за десантурой оставшиеся очаги сопротивления. Брал штурмом космическую станцию галленте Тесканен-4, затем зачищал их командный центр на четвёртой планете на трёхкилометровой глубине...

- Нога... это там? - уточнил бывший курсант.

Гигант резко остановился, Зак едва не уткнулся ему в спину. Оказалось, что они уже пришли. Спереди была пластиковая дверь с надписью "Столовая работников металлургического предприятия "Космо-метало-напыление Лай Дай". Одноногий взялся своей огромной рукой за дверную ручку, но вдруг передумал, развернулся к Заку и коротко ответил:

- Нет.

Уже за столиком, уминая белковые котлеты непонятного происхождения и запивая их мутным синтетическим соком, гигант заметно подобрел. Сообщил, что его зовут Грегор Дайт, и пояснил причину отсутствия ноги:

- С фронта я вернулся целым... и досрочно. Меня разжаловали, лишили всех наград вместе с положенными к ним надбавками за риск, после чего отослали с фронта сюда на Кисого. А всё за то, что я нарушил субординацию и набил морду офицеру из-за того, что этот гад без всякой предварительной разведки послал наш взвод прямо на минное поле. Я нисколько не жалею, это следовало сделать ради памяти о погибших друзьях... А нога, это уже здесь. В цеху "Космо-метало-напыления" взорвался бак с расплавом нестабильного силицида молибдена. Технолог как раз стоял рядом с автоклавом и упорно доказывал старшему нашей смены, что всё нормально и не стоит волноваться из-за роста давления. Мол, прочности автоклава хватит, зато время цикла можно уменьшить на четверть. От технолога потом нашли только платиновое кольцо с пальца, а от старшего смены вообще ничего не осталось... Жаль, неплохой был мужик... А мне повезло. В момент взрыва я стоял на другой стороне цеха за охладительной системой, и мне лишь оторвало ногу и наделало дырок в животе... Но мне нечего жаловаться на судьбу - я остался жив, а компания Лай Дай за свой счёт меня отремонтировала и даже назначила пожизненную пенсию по инвалидности... Ну и всякие льготы сохранились, например обедать в их столовой вместе с приглашёнными гостями. Хотя для меня одного питаться тут конечно слишком накладно, пенсии не хватит. Так что вот так... Теперь я вроде как в тупике. Здоровье вроде есть, но в армию мне ход закрыт. Есть пожизненная пенсия, но совсем мизерная, и той я могу лишиться, если найду другую работу. Я конечно пробовал устроиться, только кто вот возьмёт одноногого калеку, отчисленного за несоблюдение дисциплины...

***

Зак ворочался в закрытой капсуле и никак не мог заснуть, несмотря на сильнейшую усталость. Ужин не пошёл впрок. Живот урчал всю ночь, отказываясь принимать непривычную пищу. В итоге, поняв бесперспективность дальнейших попыток уснуть, парень зажёг маленький светильник над головой и с помощью имевшегося в сумке переходника подключил левое запястье к разъёму всеобщей информационной сети на стене.

Он нашёл портал вакансий и стал просматривать предложения для сотрудников с киберимплантами. Почти всё найденное было ну совсем не то. Требовались или узкоспециализированные мастера с годами стажа за спиной, или совсем уж низкооплачиваемые чернорабочие. После двух часов поиска Зак нашёл лишь четыре более-менее подходящих ему вакансии - оператора погрузочного робота на заводе (требуемый разъём у него имелся, и вряд ли управлять роботом было сложнее, чем космическим кораблём), специалиста по контролю видеопотоков с камер слежения (опять же требовалось непосредственное подключение к компьютерной сети) и две вакансии настройщиков сложных виртуальных схем (опять же подключение к виртуальной картинке и мысленное управление). Молодой человек послал во все четыре места своё резюме, и почти мгновенно получил приглашение на десять часов утра на личное собеседование по первой вакансии, оператора погрузочного робота.

На часах было уже почти четыре часа утра, и парень понял, что нужно всё-таки заставить себя уснуть, чтобы на собеседовании не падать от усталости. Он начал вспоминать те упражнения на расслабление, которым его обучали в Военной Академии на курсах психологической подготовки. Помогло. Пришёл сон, сопровождавшийся какими-то погонями, падениями с лестниц, перестрелками и стоящими по колено в расплавленном металле людьми с протезами вместо ног.

Звук будильника вырвал Зака из этого кошмара. На часах была половина девятого. Парень оделся и открыл дверцу своей ниши. Грегор, свесив ноги, сидел напротив и опять что-то налаживал в барахлящем механизме своего протеза. Сосед поздоровался и предложил сходить вместе позавтракать. Но Зак отказался - он торопился на собеседование, да и его организм ещё не полностью пришёл в себя после вчерашней кормёжки. Если это считалось "нормально поесть", то бывшему курсанту даже страшно было представить, как кормят в более дешёвых заведениях.

Лифт полз наверх со скоростью засыпающей улитки. Парень уже реально стал переживать, что может опоздать на встречу, хотя идти было совсем недалеко, офис работодателя располагался в километровом шпиле возле самого общежития.

Ровно в десять Зак уже сидел на жёстком пластиковом кресле напротив лысой худой женщины из кадровой службы. Та равнодушно взяла у парня опознавательный жетон и вставила в прорезь считывающего устройства. Затем нажала на клавишу коммутационной панели и равнодушным голосом вызвала начальника кадровой службы. Тот появился через минуту - энергичный шустрый человек средних лет с зачёсанными назад редкими волосами. На нём был чёрно-синий костюм, соответствующий официальным цветам мега-корпорации Лай Дай. Начальник кадровой службы просто излучал приветствие и добродушие, но Зак понимал, что это всего лишь маска.

Разговор проходил в отдельном кабинете за закрытыми дверями. Сотрудник уселся на своё вращающееся кресло за рабочим столом, предложив Заку место напротив. Кадровик подчёркнуто демонстративно включил микрофон, показывая посетителю, что их разговор будет записываться.

- Итак, Зак Дейл, я ознакомился с вашим резюме. Необычно, прямо скажу. Я даже решил лично побеседовать с вами. Вы ведь прилетели с планеты Васала-5, верно?

Зак осторожно уточнил, не понимая ещё, куда клонит собеседник:

- Не совсем так, на самой планете я ни разу не был. Я родился на космической базе на пятнадцатой луне этой планеты. Семья сперва проживала на научной базе "Приоритет" на поверхности спутника, а затем перебралась на космическую станцию Васала-5-15. Двенадцать лет назад меня отобрали по результатам тестирования и направили обучаться в Военной Академии на станцию Кисого-7, где я и проходил обучение до вчерашнего дня.

- Васала-5, как известно, является собственностью корпорации Ишукон (Ishukone Corporation), - пояснил начальник свой интерес к детству соискателя. - Ваши родители тоже являлись сотрудниками этой конкурирующей нам корпорации. Причём именно на тот период пришёлся резкий рост их благосостояния. Согласно моим данным, двенадцать лет назад ваши родители даже купили себе космический шаттл для путешествий, что совершенно невозможно на зарплату инженера и старшей лаборантки, коими они тогда являлись. Вы согласны, что совпадение получается какое-то слишком удивительное?

Зак поднял голову и ответил, глядя прямо в глаза собеседнику:

- Я не вижу ничего удивительного в этом. Флот Калдари выплачивает семьям, чьи талантливые дети были направлены в Военную Академию, разовую премию в размере пяти тысяч кредитов. Моя семья получила такой бонус дважды - за мою старшую сестру Кэтрин как раз в год моего рождения и за меня. Первый бонус, это я точно знаю, позволил моим родителям купить постоянное жильё на космической станции Васала-5-15, куда мы все и переселились. На вторую премию они, видимо, купили челнок для путешествий. Но тут уж я могу только предполагать, поскольку сам ужн находился совсем в другом месте.

Начальник кадровой службы почему-то заметно смутился, отвёл глаза и поинтересовался, как давно Зак общался с ближайшими родственниками. Бывший курсант ответил честно:

- На территории Военной Академии станции Кисого-7 введён режим особой секретности, крайне ограничен доступ к внешним информационным каналам, а также строжайше запрещены контакты с любыми людьми за пределами станции, даже с родственниками. Поэтому я ничего не знаю о своих родителях и двух младших сестрах. Свою старшую сестру Кэтрин я видел один-единственный раз в жизни лет восемь назад на торжественном построении курсантов. Она получала диплом об окончании Военной Академии Государства Калдари и звание пилота-капсулира. Я тогда стоял в одном из дальних рядов у стены огромного зала в числе других четверокурсников и неожиданно услышал свою фамилию и имя старшей сестры, про которую мне в детстве рассказывали родители. До того дня я даже не подозревал, что моя сестра обучалась в той же самой Академии, что и я. Все расписания занятий построены так, чтобы обучающиеся разных курсов никогда не пересекались. Из-за закрытости учебного заведения я думаю, что моя сестра даже не знала о моём существовании на этом свете, а не то, что я был рядом и смотрел на неё во время награждения.

- В таком случае, Зак Дейл, мне придётся сообщить вам трагическую весть. Ваши родители погибли семь лет назад. Произошла авария при посадке, шаттл по каким-то причинам не вписался в ворота дока и разбился о стену космической станции Васала-5-15. Ваши отец и мать погибли при этой катастрофе. Мне очень жаль...

Зак опустил глаза. Он совсем не помнил лица своего отца, память сохранила лишь его голос - уверенный, сильный, строгий. Воспоминаний о матери было гораздо больше, но и они были очень смазанными - какие-то обрывки, смех и почему-то обязательно мягкие игрушки в руках этой молодой женщины. Вообще детских воспоминаний осталось очень мало, они были затёрты более свежими яркими моментами жизни, завалены грудой учебных знаний, которую преподаватели вывалили на курсантов. Тогда в раннем детстве в мозг Зака ещё не были вживлены киберимпланты, позволяющие надёжно фиксировать важную информацию. Сейчас он, конечно, сумел бы надёжно сохранить всю память о родителях.

- Я скорблю о вашей потере, но всё же предлагаю вернуться к теме разговора, - голос собеседника вырвал бывшего курсанта из задумчивости. - Предлагаю закончить тему вашего прошлого и начать обычную процедуру собеседования. Вы подали заявку на занятие свободной вакансии в нашей компании "Кисого-Экспресс-Логистик Лай Дай". Ответьте на следующие стандартные вопросы о корпорации Лай Дай. Структура, местонахождение головного офиса и региональных управлений, кто является главой Лай Дай?

Зак вынужден был признаться в своём полном невежестве относительно ответов на поставленные вопросы. Выражение лица начальника кадровой службы сменилось с приветливо-добродушного на разочарованное.

- Молодой человек, вы хотите работать в Лай Дай, но даже не удосужились узнать имя главы корпорации?! Честно признаюсь, за все тридцать лет моей работы в кадровой службе я ни разу не встречал соискателя, который бы не смог ответить на такой простой вопрос! Да имя безмерно уважаемого мной господина Алакони Ишаноя (Alakoni Ishanoya) не сходит с экранов всех информационных каналов нашей планеты, его имя знают даже малые дети! Я хочу, чтобы вы поняли и прониклись, мега-корпорация Лай Дай это огромная и очень могущественная структура. Работать в ней означает быть уверенным в своём будущем и будущем своих детей. Корпорация обеспечивает своих сотрудников всем необходимым, взамен требуя только лояльности и честного выполнения своих обязанностей. Вы же ищете просто работу, неважно где, лишь бы вам платили деньги. Это не та философия, с которой стоит идти в Лай Дай. Мне очень жаль, Зак Дейл, но вы не подходите нашей компании.

Зак и сам понял, что безнадёжно запорол собеседование. Он встал, вежливо попрощался и вышел обратно в коридор. На стуле в коридоре на его месте уже сидел следующий соискатель - коротко стриженная крупная женщина средних лет с сильными мозолистыми руками и обветренным красным лицом. Когда она обернулась, подбирая упавшую на пол сумочку, Зак разглядел канаты мышц её шеи и кибернетический разъём на затылке. На женщине был старый потрёпанный рабочий комбинезон чёрно-синих корпоративных цветов Лай Дай и нашивка с названием прежней компании. Скорее всего, она проработала всю жизнь в разных компаниях, входящих в группу Лай Дай, и сейчас заново устраивалась на работу после рождения ребёнка или восстановления после травмы. Проходя к выходу, парень думал, именно так и должна выглядеть крановщица - в любое время года и в жару, и в холод способная управлять тяжёлым погрузчиком, а в случае чего и запросто помахать пудовой кувалдой, чтобы на месте починить заевший сустав многотонного агрегата. У Зака совершенно не было сомнений, что вакансия достанется ей.

***

Была середина дня. Улицы промышленного района были почти пустыми. Взрослое население должно было в такое время быть на работе, дети обучались в школах. Редкие прохожие оглядывались на Зака, так как он в военной форме космического флота был абсолютно неуместным здесь. Да, ему однозначно нужно было сменить одежду.

Зак зашёл в автоматизированный магазин готовой одежды и выбрал себе неприметный тёмно-серый комбинезон и гражданскую спортивную обувь. В зеркале примерочной Зак впервые за два дня сумел рассмотреть свою голову. Рана над ухом на месте шестого разъёма зарубцевалась и была покрыта розовой кожицей, но на фоне остальной головы лысый участок смотрелся отталкивающе. Поэтому на голову он купил себе вязаную чёрную шапочку без всякой рекламы или корпоративной атрибутики.

Возвращаться в общежитие не хотелось, но промышленный район как-то совершенно не располагал к пешим прогулкам - вокруг были лишь корпуса предприятий и глухие заборы. Можно было конечно воспользоваться городским транспортом и посетить соседние районы, но это стоило денег, которые Зак предпочёл бы сэкономить. Однако парень всё же раскошелился на объёмный электронный справочник о корпорации Лай Дай, учтя ошибку своего первого собеседования.

Он подключился к носителю со справочником и перекачал данные себе в кристалл памяти, собираясь постепенно выучить содержащиеся сведения. Однако что-то мешало запустить обучение, словно его мозг сейчас обучался чему-то другому. Зак вызвал внутренний интерфейс, его сейчас интересовали сведения о текущих обучениях.

Текущее обучение: Фрегаты Калдари. Уровень навыка 5. Прогресс 87%

Парень горько усмехнулся. Оказывается, его мозг в фоновом редиме старательно продолжал выполнять ранее заложенную команду и изучал пятый, максимальный уровень навыка управления лёгкими фрегатами Государства Калдари. Этот навык был достаточно сложным и требовал почти полутора недель упорного запоминания, зато потом капсулир мог идеально управлять любыми кораблями этого класса в бою. Зак поставил этот навык на обучение ещё до своего ранения, но тогда он и представить себе не мог, насколько кардинальные перемены в его судьбе произойдут в ближайшие дни.

Учиться фрегатам оставалось менее полутора дней. Но ждать столько времени Зак не собирался. Фрегаты подождут, сейчас гораздо более важным было выучить всё о мега-корпорации Лай Дай. Каких-то пять часов, и Зак сможет без запинки перечислить не только всех директоров всех десятков тысяч предприятий, входивших в состав корпорации Лай Дай за последние шестьсот лет, но и названия миллионов патентов корпорации, даты крупных открытий, координаты научных баз и численность сотрудников в них.

Пообедав в достаточно приличном кафе, Зак всё же решил вернуться в общежитие - на улице стало холодно, небо как-то резко заволокло тучами, пошёл дождь. Капли дождя были маслянистыми и явно обладали привкусом металла. Парень вернулся в свою капсулу и решил, подключившись к информационной сети, узнать о трагедии с его родителями, а также выяснить судьбу трёх своих сестёр.

Вскоре он нашёл сообщения восьмилетней давности о крушении в системе Васала челнока и официальные сухие некрологи компании "Ментал-Форвард Ишукон", в которой работали мать с отцом. Судя по заметкам, у лёгкого прогулочного катера при заходе в док орбитальной станции по непонятной причине отказало компьютерное оборудование. Не сработали программы аварийного торможения, и космический корабль на скорости свыше шестидесяти тысяч километров в час впечатался в энергетический экран космической станции, разлетевшись буквально на молекулы и атомы. Комиссия, призванная расследовать эту трагедию, так и не смогла достоверно выяснить причину происшествия. О детях погибших было сказано крайне мало. Зак сумел лишь в одной из статей обнаружить короткую приписку, что в результате трагедии шестеро детей остались сиротами, но их обеспечением займётся Государство Калдари и корпорация Ишукон.

Шестеро? Зак опять перевёл дух. Значит, кроме старшей сестры Кэтрин, и двух младших сестёр Киры и Люси у него есть ещё двое братьев или сестёр! Вот только как бы теперь узнать больше про своих родственников?

Тут в пластиковую дверцу капсулы постучали. Зак откинул крышку и тут же мгновенно сел на кровати, быстро застёгивая липучки куртки. В коридоре стояла Миюки Сумару, в своей безупречной сине-серебристой космической униформе с золотыми нашивками и курсантскими погонами казавшаяся совершенно нереальной в этом узком затемнённом коридоре дешёвой общаги.

- Так вот где ты сейчас обитаешь, - проговорила девушка. - Пригласишь зайти к себе в гости?

Зак подал ей руку и помог взобраться по лесенке на второй этаж. Миюки уселась на койку рядом с ним. Уже закрывая дверцу, Зак обратил внимание на непривычную тишину в коридоре. Все соседи вокруг молчали и наблюдали за ним и его небесной подругой.

- Что ты тут делаешь? - уже закрыв капсулу от любопытных глаз, поинтересовался парень.

- Взяла два дня увольнительных в Академии для восстановления своего психического состояния. Врачи медицинского центра без малейших вопросов подписали мне больничный. Вчера весь день прорыдала в подушку, а сегодня решила навестить тебя и узнать, как ты устроился. Тебя было нетрудно найти в информационной сети, но вот добираться до твоего нового места обитания оказалось весьма долго. Обратный челнок на космическую станцию Кисого-7 уходит через два с половиной часа, так что у нас с тобой в запасе всего минут сорок, не больше. Поэтому давай не будем тратить время на разговоры.

С этими словами Миюки начала быстро расстёгивать свою одежду. Зак, и так совершенно растерявшийся при её появлении и не знающий, как себя теперь вести с бывшей подругой, совершенно опешил. Девушка быстро скинула верхние детали униформы и уже расстегивала чёрный аккуратный бюстгальтер, как вдруг остановилась и удивлённо посмотрела на Зака.

- Что такое? Ты не рад мне?

- Рад, конечно, - тут же ответил парень. - Просто всё это так неожиданно...

- Это последний раз, когда мы видим друг друга. Наши судьбы сильно разошлись, и у нас будут совсем разные дороги. И потому я хочу, пока ещё сохранились чувства к тебе, хоть раз стать твоей девушкой. Я хочу, чтобы ты знал - ты был мне далеко не безразличен все эти годы. Я несколько лет ждала, когда же ты наберёшься решительности и первым сделаешь шаг ко мне. В итоге, ты всё же сделал этот шаг, но последовавший вскоре несчастный случай всё испортил... Всё пошло совсем не так, как я хотела и планировала. Но ты вправе получить свою награду за смелость. Пусть даже и запоздалую.

Зак спорить не стал, да и не смог бы - девушка запечатала ему рот поцелуем и выключила свет в капсуле. Это было классно. Но всё хорошее быстро заканчивается. Через полчаса Миюки уже причёсывалась и одевалась. Она поинтересовалась у парня:

- Зак, я знаю, как с тобой поступили. Тебе сейчас трудно. Хочешь, я перечислю на твой счёт несколько тысяч кредитов? Мне это совсем нетрудно, у меня есть деньги. А тебе в твоём положении подобная поддержка будет очень кстати. Сможешь сменить этот... новый дом... на что-то более просторное. Что скажешь?

Парень не сомневался ни секунды, отказываясь от щедрого предложения. Он потерял всё, кроме гордости. И эту гордость он хотел сохранить.

- Не считай это чем-то зазорным, - продолжала настаивать Миюки. - Это ни в коем случае не подачка. Это помощь друга в трудной ситуации. Если у тебя будет возможность, вернёшь со временем. Не будет возможности, ну и ладно. Три или даже пять тысяч кредитов для меня совсем не деньги.

Но Зак по-прежнему упорствовал. Он твёрдо отказался от предложенных денег и сказал своей бывшей подруге:

- Миюки, я благодарен тебе за предложение помощи, но я не могу принять деньги от тебя. Однако если ты и вправду хочешь мне помочь, то есть то, что я хотел бы попросить. У меня есть запись одного разговора... который меня сильно смущает. Я подозреваю, что столкнулся со случаем потенциальной измены. Я просто хочу, чтобы ты скопировала запись и передала в службу безопасности Военной Академии. Я прекрасно знаю, что записи, сделанные киберимплантами пилотов, слишком легко подделать и потому не считаются доказательствами. Но я могу поклясться тебе своим честным именем, что это подлинник.

Девушка заинтересовалась и протянула правую руку ладонью вверх. Зак протянул свою левую руку и положил сверху так, чтобы разъёмы на запястьях соприкоснулись. Через пару секунд Зак разорвал соединение, с надеждой ожидая реакции подруги. Та внимательно ознакомилась с записью разговора у входа на посадочную зону, после чего скривилась:

- Я... не могу это сделать, уж извини. Зак, я верю тебе, что запись подлинная, но это слишком личное. Ты уже знаешь из этого разговора, что Гриз предложил мне снова встречаться. Это действительно правда. Более того, он знает, куда я полетела, и он даже провожал меня. Он сейчас находится у входа в здание, внутрь он не пошёл. Тебе наверняка будет трудно поверить, но Гриз не такой плохой человек, каким ты его считаешь. Он истинный патриот нашего государства и никогда не пойдёт на предательство. Я верю, что его слова - это лишь неудачная попытка разозлить тебя. Я действительно верю в это. Но даже если я ошиблась, и если это не так, Гриз легко сможет предоставить суду свою запись этого разговора, в которой не будет ни слова о Федерации Галленте, или даже наоборот именно ты будешь признаваться в предательстве. Как ты понимаешь, возникнет спорная ситуация - твоё слово против его слова. А в законе чётко сказано, что слово пилота-капсулира ценится весомее. К тому же суд примет во внимание ваши сложные отношения и посчитает, что именно у тебя есть основания ненавидеть Гриза, но не наоборот. Так что эта запись только навредит тебе, и я не передам её никому. Пойми, я так поступаю исключительно ради твоего же блага. Но всё, мне пора. Прощай. Провожать меня не нужно, я сама найду обратную дорогу.

Миюки открыла дверцу и спустилась вниз. Обитатели общежития почтительно расступались перед ней, некоторые низко кланялись, а кое-кто даже падал перед ней ниц и громкими выкриками прославлял девушку, желая ей твёрдости в борьбе с врагами государства. Для обычных жителей планет боевые пилоты Государства Калдари, оберегающие их безопасность, были символом надежды и недосягаемого величия. А уж пилоты-капсулиры были персонажами легенд, почти богами. Крайне редко кому из простых смертных удавалось вживую увидеть капсулира, поэтому случай появления в рабочей общаге девушки в форме с золотыми звёздами на нашивках, обозначавшими принадлежность к элитной касте бессмертных, будут вспоминать и обсуждать теперь не один год...

Зак бессильно откинулся на спину и невидящими глазами уставился в потолок. Парень понял, что Миюки ему не поверила или просто не посчитала нужным ссориться со своим ухажёром из-за проблем Зака, навсегда выпавшего из их элитного круга.

***

- Эй, Зак! Зак! Да ты что, совсем меня не слышишь? - назойливый голос одноногого соседа вырвал бывшего курсанта из задумчивости.

Парень медленно повернул голову, пытаясь рассмотреть что-то мутными от проступивших слёз глазами. Огромный Грегор стоял в коридоре возле самой его койки. Увидев, что Зак отреагировал, одноногий улыбнулся и протянул парню плоскую металлическую флягу:

- На, это как раз то, что тебе сейчас нужно!

Зак машинально взял ёмкость, но пить не стал, сперва принюхавшись. Из фляги пахло алкоголем и какими-то душистыми травами.

- Спиртовая настойка из шишек и хвои жёлтой голыни, - пояснил гигант. - Нам на войне такое давали каждый раз после особо тяжёлого боя. Нервы успокаивает. Не сомневайся, пей.

Парень сделал глоток и почувствовал, что словно огненный ком проходит сквозь горящее изнутри горло. Мышцы ног скрутило судорогой, дыхание перехватило, в газах потемнело. Заку показалось, что и сердце, сделав ещё пару толчков, вдруг остановилось. Единственной оставшейся мыслью перепуганного организма было любой ценой сделать вдох, пока не будет слишком поздно. Через пять-семь секунд так же резко отпустило. Зак попытался проморгаться, чтобы отогнать темноту. Получилось. Парень дрожащими пальцами закрутил крышку и вернул флягу владельцу.

- Что, не будешь больше? - удивился гигант.

Зак молча помотал головой. Грегор тут же убрал флягу себе в карман брюк.

- Ну как знаешь... Я вот что спросить хотел, ты почему от денег отказался?

- А ты что, подслушивал? - мгновенно покраснел парень, поворачивая к соседу всё ещё чуть влажные глаза.

- И не только я! - едва ли не с гордостью в голосе признался сосед. - Да тут человек пятьдесят в коридоре собрались. Молчали, боялись даже громко дышать, только чтобы расслышать каждое слово. Как-никак живая легенда пришла - настоящий пилот-капсулир! По твоей форме люди и раньше знали, конечно, что ты был курсантом какого-то лётного училища, но без эмблем и погон не было понято какого именно. Но на этой девчонке все знаки отличия присутствовали. Золотые звёзды пилота-капсулира, я совершенно охренел! Значит, и ты тоже из бессмертных?

- Уже нет, - спокойно сказал Зак. - Теперь я просто выкинутый на улицу безработный... Мне очень жаль, что Миюки увидела меня таким... Если бы я только знал, что она решит навестить меня, то улетел бы куда-нибудь подальше. Поселился бы как можно дальше от космопорта. Или вообще улетел бы в другую звёздную систему, чтобы она никогда не смогла меня найти.

Зак понимал, что говорит путано и не то, о чём его спрашивали, но Грегор его всё-таки понял.

- А знаешь, я тебя даже как-то уважать сразу стал за то, что у тебя есть гордость, - сообщил одноногий. - Да и как мужик ты, судя по всему, не оплошал. Но всё-таки, если подумать головой, какой же ты дурак, что не взял те пять тысяч кредитов! Это я тебя понимаю, а вот соседям (Грегор неопределённо мотнул головой в обе стороны коридора) ты не объяснишь про свои принципы и гордость. Они наверняка для себя решили, что раз пять тысяч тебе не нужны, значит денег у тебя гораздо больше. Поэтому как бы у тебя, парень, проблемы из-за этого не начались.

Зак только отмахнулся от такого предположения - мол, кому я нужен?! Но оказался решительно не прав. Проблемы начались уже минут через сорок, когда он направился в общий туалет в конце коридора. Едва парень открыл дверь в комнату с кабинками, как дорогу ему преградили двое неприятных типов откровенно бандитской наружности. Бывший курсант попытался сделать шаг назад, но тут же обнаружил, что выход заблокировал крупный лысый мужик, глумливо ухмыляющийся гнилыми кариозными зубами. Ещё трое бандитов, до этого старательно делавших вид, что просто моют руки в раковинах, разом развернулись и тоже направились к парню. У одного из этой троицы в руке появился выкидной нож.

- Вот что, космонавт, раз уж ты такой богатый, то пятьдесят тысяч кредитов для тебя несущественная сумма, и ты запросто сможешь перечислить их нам, чтобы потом не лечить сломанные кости, - предложил человек с ножом.

Зак Дейл боком отошёл к стене, чтобы держать всех грабителей в поле зрения. Парень прекрасно понимал, что разубедить жадных до денег вымогателей нет ни малейшего шанса, они просто-напросто не поверят, что у бывшего капсулира нет таких денег. Оставалось только драться. Да, его серьёзно не готовили к рукопашному бою, ведь преподаватели учили курсантов SWA на пилотов космических кораблей, а не на бойцов пехоты. Но всё же базовая физическая подготовка в Военной Академии была на должном уровне, а противостояли ему, скорее всего, обычные гражданские, пусть даже плохо воспитанные и вооружённые холодным оружием. И когда бандит с ножом подошёл ближе, неосторожно сократив дистанцию, Зак раздумывать не стал и нанёс жёсткий удар ботинком прямо в пах вооружённому типу. Тот завыл и опустился на колени.

Сразу после этого остальные пятеро бросились на парня. Зак ещё успел, ухватившись за рукав куртки одного из типов, придать тому дополнительное ускорение и направить прямо в стену лбом. Но потом град ударов обрушился на парня, и вскоре его повалили на пол. Зак попытался хоть как-то прикрыть голову руками, но избиение вдруг прекратилось. Его подхватили под руки и поставили вертикально. Тип с ножом всё ещё сидел на полу, ругаясь и грозя обидчику страшными карами. Ещё один нападавший без сознания лежал у стены. Но остальных бандитов это не смущало. За главного теперь стал лысый тип с гнилыми зубами. Он достал из кармана свёрнутый кусок провода в пластмассовой оболочке и показал на розетку в стене:

- Вот что, капсулир, шутки кончились. Или ты переведёшь пятьдесят тысяч кредитов на указанный счёт, или я этим самым шнуром подключу твой мозг к электрической сети в 380 вольт. Может, ты и не умрёшь от такого разряда, но идиотом станешь точно. У тебя есть минута на то, чтобы спасти свою драгоценную жизнь.

- У меня нет таких денег, - с трудом произнёс Зак разбитыми в кровь губами.

- Не верю! - произнёс тип с ножом. - Он лжёт!

"Вот и всё", грустно подумал Зак Дейл. Унижаться, молить о пощаде или что-то доказывать грабителям он не собирался. И тут, когда надежды уже совсем не оставалось, запертая изнутри дверь вдруг вылетела от мощного удара. Стоявшего ближе всех бандита накрыло рухнувшей створкой. В проёме в клубах пыли и извёстки показалась громадная фигура бывшего штурмовика. Менее секунды потребовалось Грегору Дайту на оценку ситуации в комнате, после чего он начал действовать.

Громадный кулак штурмовика отправил ближайшего явно растерявшегося бандита в полёт к стене с керамическими раковинами. А уже через мгновение гигант оказался рядом с лысым толстяком. То, что произошло далее, Зак видел своими собственными глазами, иначе не поверил бы. От сокрушающего удара в живот толстяк мгновенно обмяк и закатил глаза. Не падал он лишь потому, что правая рука Грегора едва не по самый локоть вошла внутрь тела бандита, разорвав плоть с левой стороны живота. Ещё пару секунд гигант копался внутри тела жертвы, после чего резко выдернул окровавленную по локоть руку. Мёртвое тело лысого бандита тут же рухнуло на пол. Рядом с телом из разжатого кулака Грегора на каменный пол шмякнулось вырванное из груди сердце. Оно ещё даже дёрнулось на полу пару раз, выплёвывая сгустки крови...

Этого хватило, чтобы трое оставшихся бандитов бросились бежать без оглядки. В том числе, выбросив бесполезный нож, скрылся и корчащийся от боли в паху налётчик. Грегор подошёл к придавленному дверью типу, откинул сломанное полотно и сразу потерял интерес к лежащему на полу бандиту, прокомментировав вслух:

- Этот готов, перелом позвоночника и разрыв внутренних органов осколками рёбер.

Гигант подошёл к третьему, до сих пор лежащему без сознания после столкновения лбом в стену. Прежде чем Зак успел вмешаться, Грегор ухватил бесчувственное тело за шею и одним рывком развернул голову лицом в противоположную сторону. Послышался треск рвущихся связок и ломающихся костей.

- Этот тоже готов, - констатировал очевидное бывший штурмовик. - Кстати, тот тип, что улетел на раковину, тоже считай мёртв, хотя и не знает ещё об этом. Острые кости носа пробили мозг, он умрёт в течение получаса. Так что вставай парень, опасность миновала. Ты вроде в сортир шёл, самое время сейчас сходить. А то потом полиция припрётся на шум, и будет не до этого.

Сам гигант подошёл к раковине, включил воду и начал спокойно смывать с себя кровь. Зак пришёл в себя, встал с каменного пола и c тревогой поинтересовался у недавнего убийцы, чем им грозит появление полицейских.

- Да ничем. Они напали на тебя, наверняка угрожали физической расправой или даже убийством, к тому же они были вооружены (Грегор показал на лежащий на полу нож). Я был с тобой, так что мы оба действовали в целях самообороны и имели полное право в рамках защиты своих жизней убить их. Полиция снимет отпечатки с ножа, идентифицируют трупы и быстро выяснит, что это ребята из банды "Закон Террора". У меня с этой группировкой уже были конфликты в прошлом, так что полицию нападение не удивит. К тебе вообще претензий не будет, а мне придётся пару часов провести в отделении и написать подробную объяснительную. А вот, собственно, и криминальная полиция прибыла.

***

Бывший штурмовик оказался прав на все сто процентов. Все формальности заняли минут десять. Криминалист велел летящему над его плечом небольшому круглому дрону сделать несколько фотографий Зака, зафиксировал имеющиеся гематомы и ссадины, после чего отправил парня к офицеру, переключив внимание на брошенный нож. Офицер в это время вёл беседу с Грегором, причём по дружескому тону и периодически раздающемуся смеху бывшему курсанту сразу стало ясно, что эти двое давно знакомы. Офицер лишь мельком посмотрел на подошёдшего к нему парня и сказал, что Зак может быть свободен.

Бывший курсант вернулся в свою нишу и закрыл шторку. Его всё ещё колотило от пережитого, парень не мог поверить, что сумел выпутаться из опасной истории. Но ещё больше его поражала та лёгкость, с которой бывший штурмовик убивал людей. Один удар - один труп. И никакого раскаяния или переживания по поводу совершённых убийств и в помине не было у громадного соседа. Да этот одноногий тип был откровенно опасен для общества, раз он с такой лёгкостью и беззаботностью убивал людей! Перед глазами у бывшего курсанта всё ещё стояла картина пульсирующего сердца на каменном полу.

Настойчивый стук в дверь заставил парня вздрогнуть. Парень открыл свою жилую капсулу и обнаружил стоящих в коридоре двух крепких парней в эффектной красно-чёрной униформе, на груди у каждого была эмблема Защитной Службы Лай Дай (Lai Dai Protection Service). Корпоративная полиция? Им-то что от него потребовалось?!

- Зак Дейл, вам требуется пройти с нами в дежурный участок для ответа на ряд вопросов, - ровным не выражающим никаких эмоций голосом проговорил один из охранников.

Зак спорить с властями не стал. Планета Кисого фактически принадлежала корпорации Лай Дай, а потому расследованием большинства нарушений закона здесь занималась частная полиция, финансируемая корпорацией Лай Дай. Корпоративная полиция охватывала практически весь спектр правонарушений и не занималась лишь случаями, когда преступление не нанесло ущерба корпорации - этим занималась обычная криминальная полиция.

Наручников на него одевать не стали, и это несколько успокоило парня. Однако конвоиры бдительно следили на Заком, один из них не спускал ладони с рукояти парализатора. Парня привели к лифтам. Вскоре одна из больших кабин лифта остановилась на этаже, и охранник приказал всем находившимся внутри пассажирам освободить кабину. Возражений ни у кого из полусотни ехавших пассажиров не возникло, и лифт был очищен от случайных попутчиков.

Нервный конвоир с парализатором достал с пояса электронный ключ и перевёл лифт на служебный режим. Затем ввёл номер этажа. Минус пятьсот пятьдесят пятый. Лифт рухнул вниз, стремительно набирая скорость. Зак отметил про себя, что при необходимости кабина утомительно медленного лифта вполне способна была двигаться очень быстро. Торможение, двери открылись. Судя по всему, весь 555-ый подземный этаж здания занимало отделение Защитной Службы Лай Дай. Парня провели извилистыми коридорами, по которым в большом количестве передвигались вооруженные сотрудники в одинаковой красно-чёрной униформе, после чего вывели к стеклянной двери, на которой висела табличка "Комната первичного опроса".

Внутри оказалось всего одно-единственное кресло с подлокотниками и больше ничего. Конвоиры попросили Зака пройти внутрь и сесть в кресло, после чего дверь за их спинами закрылась. Парень уселся на кресло и оглядел помещение. Квадратная комната размерами три на три метра, все стены и потолок - мутное белое стекло. Наверняка с обратной стороны эти стёкла были прозрачными, и за подозреваемым наблюдали. Явно выраженных светильников в комнате не наблюдалось, однако внутри было светло. Удовлетворив своё первичное любопытство, парень откинулся на спинку кресла и приготовился ждать.

- Назовите ваше имя и возраст, - голос раздался как бы со всех сторон, он был то ли механическим, то ли просто обработанным, чтобы убрать идентифицирующие говорившего интонации.

Зак ответил. Встроенные в киберимпланты на запястьях и затылке датчики сообщили парню о появлении магнитных полей, источником которых служили спинка и подлокотники кресла. Бывший курсант догадался, что кресло служило лишь ширмой для скрытого в нём детектора лжи.

- Назовите причину вашего появления на планете Кисого, - потребовал бездушный голос.

Вместо ответа на поставленный вопрос Зак спросил, до или после допроса по законам корпорации Лай Дай подозреваемому полагается расписываться в специальной форме согласия на допрос на детекторе лжи? И заодно сразу поинтересовался, имеют ли следователи, проводящие допрос, допуск минимум седьмого уровня к работе со сведениями, содержащими государственную тайну? Потому как если вдруг следователи такого допуска не имеют, а секретная информация прозвучит в ходе его ответов, то незаконно узнавшие государственную тайну будут подлежать пожизненному заключению на одной из удалённых станций Государства Калдари.

Входная дверь почти сразу отворилась. Вошедший молодой парень в красно-чёрной форме со знаками младшего офицера был не старше самого Зака по возрасту и весьма удивил парня тем, что протянул руку для приветствия. Бывший курсант машинально пожал протянутую руку, пытаясь определить для себя, как ему стоит вести себя с этим офицером.

- Меня зовут Огерд Кайтл, я младший лейтенант Защитной Службы Лай Дай и следователь по работе со свидетелями. Прошу извинить меня за недоразумение с детектором, - офицер указал на оставленное Заком кресло. - Это была моя собственная инициатива, и я действительно... несколько отошёл от принятых в корпорации правил. Просто ваш случай действительно нетривиальный. Моя служба получила уже около тысячи доносов на вас и продолжает их получать с периодичностью около ста донесений каждый час. Триста восемьдесят человек обвиняют вас в связях с врагами корпорации Лай Дай, ещё двести с лишним свидетелей в финансовых махинациях. Если же зачитать весь список обвинений, то там и контрабанда, и торговля запрещёнными технологиями, и шпионаж на все без исключения организации, которые только существуют в нашей галактике. Поскольку дело поручили вести мне, то сперва я честно попытался систематизировать обвинения или хотя бы построить хронологическую последовательность ваших противоправных действий - что и после чего вы совершали. Но быстро понял, что это невозможно в принципе, так как за те неполные сутки, что вы пробыли на планете Кисого, всего инкриминируемого вам просто нереально успеть. Однако игнорировать поступающие сигналы я не имел права, поэтому и пригласил вас сюда для объяснения, так сказать, из первых уст.

Молодой следователь Заку даже понравился. По крайней мере, у него было достаточно мужества признать свои ошибки и извиниться за них. Зак вкратце рассказал свою историю, подытожив в конце:

- Насколько я вижу, единственная моя вина перед корпорацией Лай Дай состоит лишь в том, что я пошёл на собеседование насчёт работы, не ознакомившись предварительно с историей вашей мега-корпорации. Но я работаю над исправлением этой ошибки. Через... один час двадцать две минуты я буду знать наизусть все сведения, которые только имелись в полном справочнике о мега-корпорации Лай Дай.

Огерд Кайтл удивлённо поднял глаза на подозреваемого, но молодой человек снял шапочку и с улыбкой указал на вживлённые в мозг импланты.

- Понятно. Хоть это и не объясняет очевидные странности насчёт вашего далёкого прошлого, это хотя бы помогает понять ваше нынешнее поведение.

- Странности в прошлом? - переспросил Зак, действительно не понимая этих слов.

Лейтенант как-то сразу сник, на лице промелькнуло крайне озабоченное выражение, которое правда уже через секунду сменилось привычной добродушной улыбкой.

- Это служебная тайна, и я не вправе разглашать её, - ответил Огерд, а потом сделал хитрое лицо и проговорил чуть тише: - Но если вы и вправду способны так быстро обучаться и использовать полученную информацию, то сами без труда найдёте статистические несоответствия. Вы свободны, Зак Дейл. У корпорации Лай Дай нет никаких претензий к вам.

Те же конвоиры проводили бывшего курсанта до лифта, хотя сейчас в их поведении уже не было прежней нервозности. Лифт работал в обычном режиме, и сто этажей вверх тащился двадцать минут. Зак вернулся в свою капсулу, провожаемый любопытными взглядами соседей по общежитию. Это внимание раздражало и мешало сосредоточиться. Поэтому парень наглухо закрыл шторку и подключился к информационной сети.

Все три его направленных в другие компании резюме были отклонены, причём формулировка отказа во всех трёх случаях была одинаковой: "недостаточная лояльность". Это сильно настораживало, однако парень решил не отчаиваться. Он был уверен, что сумеет доказать на следующем же собеседовании, что полностью готов работать в Лай Дай. Однако сейчас важнее было понять слова офицера про некие "статистические несоответствия" в его далёком прошлом.

Зак Дейл опять запросил материалы про катастрофу шаттла, в которой погибли его родители. Насколько часто случаются такие аварии? Выяснилось, что достаточно редко, но всё же подобный случай не был уникален. Каждый год более полутора тысяч гражданских кораблей разбивались из-за технических неполадок. Что тогда ещё, может шестеро детей в одной семье? Статистика по деторождению оказалась открытой. В среднем, в Государстве Калдари в полноценной семье было по четыре ребёнка, но и шестеро детей тоже не было чем-то выдающимся - в каждой семнадцатой семье государства было шесть или более детей. Может то, что сразу двое детей в одной семье успешно прошли тесты и поступили в Военную Академию?

Кажется, теплее, теплее...

Статистика по успешному прохождения тестов была платной, но Зак не пожалел трёх кредитов за получение интересующего его ответа. Оказалось, что специфические тесты на выявление нужных способностей проходил успешно лишь один ребёнок из семиста тысяч кандидатов! Однако... А в его семье сразу два ребёнка сумели справиться с подобным заданием. Шанс действительно оказался ничтожный. Если брать население всей известной галлактики, таких случаев наберётся всего два-три. Действительно, огромная редкость. А что если... Зак, чувствуя, что копает в верном направлении, запросил информацию об остальных детях семьи.

Информация была платной и конфиденциальной, требовалось веское основание для её получения. Зак идентифицировался в поисковой сети и сообщил, что разыскивает членов своей собственной семьи - родных братьев и сестёр. Машина приняла поисковый запрос. Итак, сперва Кира Дейл, его кудрявая вредная сестрёнка. Когда Зак покидал семью, ей было всего три года. Машина думала достаточно долго, и когда всё же предоставила ответ, полученный результат уже не удивил Зака:

Кира Дейл. Пол женский. Возраст пятнадцать лет. Текущее местонахождение: Регион Форж (The Forge), констелляция Кимоторо, звёздная система Кисого, станция Кисого 7, SWA

Его сестра Кира тоже обучается в Военной Академии! Вот это да! Тут уж действительно никакая статистика не объяснит настолько невероятного совпадения! Набирая следующий запрос про сестру Люси, брат уже предполагал ответ. Собственно, так и вышло:

Люси Дейл. Пол женский. Возраст тринадцать лет. Текущее местонахождение: Регион Форж (The Forge), констелляция Кимоторо, звёздная система Кисого, станция Кисого 7, SWA

Найти старшую сестру не представлялось возможным. Кэтрин была полноправным пилотом-капсулиром, информацией о перемещениях таких пилотов владел лишь КОНКОРД - надгосударственная структура, созданная как раз для контроля за деятельностью пилотов-капсулиров. КОНКОРД был абсолютно нейтральным по отношению ко всем межгосударственным конфликтам, это было прописано в уставе организации и являлось аксиомой. Как и то, что КОНКОРД не предоставляет никаких сведений о капсулирах никому, кроме других пилотов-капсулиров.

Имён своих младших братьев или сестёр Зак не знал, и как ни старался найти эту информацию в разных базах данных, но так и не смог её получить. Жаль. Но интуиция подсказывала, что если им сейчас было более восьми лет, то скорее всего его родственники находились на той же космической станции Военной Академии Кисого-7.

Зак с тоской посмотрел баланс. На счету у него оставался всего сорок один кредит... Мда, полученная им информация дорогого стоила, в прямом и переносном смысле.

***

В дверцу ниши постучали, прервав размышления бывшего курсанта. Зак откинул крышку и обнаружил стоящих в коридоре двух подозрительных типов в тёмных очках и с накинутыми на головы капюшонами.

- Тссс, парень! - прошипел один из незнакомцев. - Мы хотим тебе помочь неплохо заработать. Прочти эту записку, а потом ровно в семь вечера приходи ко входу в здание. Есть тема для беседы.

Один из типов положил на койку рядом с Заком кристалл-накопитель, после чего оба мужчины быстро удалились в сторону лифтов. Молодой человек ещё некоторое время смотрел им вслед, после чего осторожно осмотрел оставленный ими предмет. Обычный кристалл-накопитель, которые продаются в каждом автомате. Стараясь не прикасаться пальцами к гладким поверхностям, Зак подключил накопитель к разъёму и включил запись. На экране появился немолодой мужчина в белом костюме с эмблемой корпорации Ишукон. Глядя куда-то выше записывающей камеры, этот незнакомец начал свою речь:

- Зак Дейл, не удивляйся, что нам знакомо твоё имя и местонахождение. Я являюсь представителем мега-корпорации Ишукон, которая не бросает своих сыновей в беде. Мы готовы помочь тебе устроиться на работу в компанию из конкурирующей нам группы Лай Дай, взамен ты будешь...

Зак выключил запись. Неужели эти клоуны думают, что он и в самом деле поддастся на такую грубую провокацию?! Парень достал из своей сумки пластиковый контейнер, в который переложил всучённый ему накопитель. Запер свою жилую капсулу на ключ во избежание подобных подброшенных "подарков" и направился к лифтам. На табло подъехавшего лифта набрал минус пятьсот пятьдесят пятый этаж.

Дежурный при входе в офис Защитной Службы Лай Дай вежливо поинтересовался, по какому вопросу прибыл посетитель. Зак назвал имя Огерда Кайтла, следователя по работе со свидетелями, и дежурный предложил посетителю самостоятельно пройти по коридору до первого поворота налево, после чего идти до предпоследней двери слева.

Зак поблагодарил и направился к указанному кабинету. В коридоре у кофе-машины он встретил тех самых подозрительных двоих типов, на этот раз уже без тёмных очков и в форме Защитной Службы Лай Дай. Зак вежливо поздоровался с ними, как со старыми знакомыми, и успокоил смутившихся парней, сообщив им, что успеет до семи вечера к назначенному ими месту встречи. Один из незадачливых детективов с досады пролил горячий кофе себе на брюки, второй сплюнул на пол.

Молодой человек подошёл к указанной дежурным двери, постучался и зашёл. Младший лейтенант Огерд Кайтл оказался в комнате не один. По другую сторону стола от него находился краснолицый пухлый мужчина предпенсионного возраста с нашивками капитана. По тому, как оба офицера вздрогнули, Зак Дейл мгновенно догадался, что речь во время беседы двух полицейских шла именно о нём.

- Я желаю официально сообщить о попытке вербовки со стороны агентов конкурирующей Лай Дай корпорации. Вот вещественное доказательство. - Зак положил на стол контейнер с кристаллом. - Отпечатки пальцев злоумышленников на нём сохранились, также готов предоставить видеозапись попытки вербовки. Я проследил этих агентов и выяснил, что они сумели внедриться в вашу службу безопасности.

Младший лейтенант фыркнул, с трудом скрывая смех. Капитан недовольно покосился на своего излишне весёлого подчинённого и официальным тоном проговорил:

- Очень хорошо, гражданин. Спасибо за содействие. Младший лейтенант, разберитесь с этим случаем самостоятельно, а меня ждут другие дела.

Едва за пожилым капитаном закрылась дверь, Огерд Кайтл скорчил вслед ему смешную гримасу, совершенно неожиданную для весьма серьёзного офицера. Подождав ещё несколько секунд и убедившись, что капитан действительно отошёл от двери, следователь проговорил:

- Зак Дейл, мы оба прекрасно понимаем, что никаких агентов корпорации Ишукон не существовало. Скажу сразу, я лично был против этого нелепого розыгрыша, но начальник настоял на своём. Этот старый солдафон был искренне убеждён, что вы тут же кинетесь навстречу представителям своей родной корпорации и дадите ему формальный повод для ареста.

- Я поступил иначе. Теперь что ждёт меня дальше? Новые попытки искушения? Мне лично было вовсе не смешно. Я всего-навсего искал обычную работу, вместо этого начались какие-то непонятные игры вокруг меня.

Огерд Кайтл опустил глаза и погрустнел:

- Боюсь, с этим не всё так просто. Вы ведь нашли информацию, про которую я вам говорил?

Зак кивнул головой, подтверждая. Офицер встал и прошёлся по комнате.

- Я нисколько и не сомневался. А теперь давайте попробуем поразмыслить вместе. В одной обычной семье все шестеро детей успешно проходят тест, сдать который могут только потенциальные пилоты-капсулиры... Знаете, Зак, я ведь тоже был когда-то в числе отобранных способных детишек. Сколько лет прошло, а я помню до сих пор некоторые вопросы того самого теста и ломаю голову в поиске правильных ответов. Это же просто какая-то бессмыслица! Мне сейчас двадцать три года, у меня высшее образование в престижном университете, но даже сейчас я не знаю ответов на те вопросы, которые задают школьникам семи-восьми лет. Тут нужна не логика и не математика... Но вот что именно требуется для ответа, я не знаю. Сдать такой тест способен лишь один ребёнок на полмиллиона. Два подобных ребёнка в одной семье... Допустим, хотя таких случаев было всего сто четырнадцать за последние сто лет, я посмотрел статистику. Но все шесть детей в одной семье! Такого просто быть не может!

- Я тоже завис на этом моменте и не знаю объяснений, - признался Зак.

Младший лейтенант искоса посмотрел на собеседника и продолжил:

- Можно предположить, что ваши родители как-то по-особенному вас воспитывали, либо у всех детей в семье наблюдалась какая-то редкая генетическая мутация. Второй вариант был проверен и уже отпал. Наши медики нашли ваши старые медицинские карты. Вы сами, как и все ваши родственники абсолютно обычные люди без каких-либо сверхспособностей. Вариант особого воспитания проверить сложно, но сдаётся мне, что это тоже тупик в расследовании. В несоблюдение законов математической статистики я тоже не верю. И тогда получается, что результат подделан. Кто-то крайне могущественный оказался способен подменить либо сами результаты тестов, либо информацию в них. В системе Васала есть только одна достаточно влиятельная сила, способная осуществить подобное. Это корпорация Ишукон, которая как раз специализируется на медицинских и генетических исследованиях.

Офицер помолчал, словно обдумывая, стоит ли продолжать разговор. Всё же он решил продолжить, понизив голос почти до шёпота:

- Пятнадцать минут назад, перед самым вашим приходом сюда, со мной связалось начальство. Не этот капитан, нет. Гораздо более высокое начальство. Они сообщили, что не хотят играть в чужую игру, правил которой не понимают. Мы как раз говорили с моим начальником о вашем случае. Боюсь, Зак Дейл, вы не найдёте работы на планете Кисого ни в одной из тысяч компаний группы Лай Дай.

- Но ведь кроме мега-корпорации Лай Дай тут на планете фактически и нет никого! - удивлённо воскликнул бывший курсант.

- Именно. Мой вам дружеский совет, не теряйте зря времени, никто из местных всё равно не согласится взять вас к себе на работу. Улетайте с планеты Кисого. Хотя бы просто в соседнюю систему Урлен (Urlen) - там четыре обитаемых планеты, три огромных космических станции и тысячи всевозможных научных комплексов на лунах и астероидах. Вы с вашими знаниями без труда найдёте себе там работу.

Зак обдумал предложение офицера и вынужден был признать:

- Да, это хороший вариант. Если бы не одно "но" - у меня банально не хватит денег на билет в другую звёздную систему.

Огерд Кайтл сразу же оживился. Похоже, ему и самому не терпелось поскорее избавиться от головной боли в виде подозрительного типа на своей территории.

- Вот в этом вопросе я могу вам помочь. Я сделаю от лица корпорации Лай Дай официальное предписание на депортацию за пределы планеты Кисого, после чего вы будете обязаны покинуть планету в течение семидесяти двух часов. По этому предписанию вас бесплатно пропустят на любой отлетающий с планеты челнок. Далее вам нужно будет найти космический корабль корпорации Лай Дай, покидающий систему Кисого, и он в целости и сохранности и опять же бесплатно доставит вас на какую-нибудь космическую станцию вне звёздной системы Кисого. Идёт?

Зак без раздумий согласился. Эта негостеприимная планета уже сидела у него в печёнках. На получение жёлтой карточки депортируемого лица ушло всего пять минут. Младший лейтенант на прощание пожал руку парня и попросил:

- Я понимаю, что у вас должно было сложиться не самое позитивное впечатление о нашей планете Кисого и корпорации Лай Дай в целом, но поверьте - ни я, ни остальные мои коллеги не имеем ничего против вас лично. Просто так уж устроен наш мир, что конкурентная борьба и шпионаж порождают недоверие. Кто был слишком наивен и неосторожен, тот давно уже разорился и уступил место под солнцем более мнительным параноикам. Как говорил глава мегакорпорации Лай Дай господин Алакони Ишаноя в одном из интервью: "Чтобы семье заслужить доверие корпорации, нужно до этого шестнадцать поколений честно отработать в структуре этой корпорации". И это действительно так. Мои предки работают в Лай Дай всего восемь поколений, поэтому я прекрасно понимаю, что никогда не займу место, скажем виденного вами капитана Кея Хара, хотя я значительно превосхожу его в образованности и служебном рвении. А всё потому, что его предки двенадцать поколений все как один работали в Лай Дай, потому и доверия к нему у руководства гораздо выше.

Зак усмехнулся, с такой необычной точки зрения он не рассматривал ещё свои попытки устроиться на работу в чужую корпорацию. Может оно и к лучшему, что ничего у него не вышло. Не слишком-то заманчивая перспектива обречь себя и своих потомков на следующие сотни лет быть изгоями среди других, "более лояльных" сотрудников...

Зак уже подходил к дверям, когда младший лейтенант его окликнул:

- Последний вопрос, если можно. Мне уже полтора десятка лет не даёт покоя одна задача, попавшаяся в том самом тесте на выявление способностей пилота-капсулира. Я ни тогда, ни даже сейчас с высшим образованием не могу решить следующую задачу. Нужно убрать лишнее из семи слов: кирпич, зелёный, свистит, птица, криво, шестнадцать, Родина. Как я ни пытаюсь, никак не могу подобрать критерий, объединяющий слова в какую-то смысловую группу. Может, вы сможете ответить, что здесь лишнее?

- Лишнее здесь "свистит", - после доли секунды раздумий ответил Зак и пояснил: - Эти слова не объединяются ни по какому признаку, поэтому можно выбрать любое слово из семи, и это будет верным ответом. "Свистит" ничем не хуже остальных шести, поэтому я бы выбрал именно это слово, и это было бы верным ответом.

- Но зачем давать задачу, в которой все варианты ответов правильные? - удивился собеседник.

- Если помните, в тесте за каждый верный ответ давался один балл, за неверный ответ один бал снимался. Можно было вообще не давать никакого ответа и получить за это задание ноль. Большинство выбирало именно такой вариант, не будучи уверенными в ответе. А между тем умение быстро выбирать из равнозначных вариантов является необходимым умением для пилота-капсулира. Представьте, что на пилотируемый вами туррельный корабль нападает звено вражеских боевых малых дронов класса "хобгоблин". Какого из дронов взять в прицел и уничтожить первым? Если вы хоть на секунду задумались над ответом, считайте, что ваш корабль уже повреждён. Эти дроны совершенно равнозначны по боевым характеристикам, и сбивать их нужно в любом порядке, но главное быстро, пока они не сели на малую орбиту и не стали неуязвимы для пушек вашего корабля. Именно поэтому в тесте и были подобные задачи.

Зак потянул дверную ручку и вышел в коридор. Когда бывший курсант обернулся, чтобы закрыть за собой дверь, то обнаружил у младшего лейтенанта крайне задумчивое лицо. У самой двери лифта Зак увидел капитана, беседующего с дежурным охранником. Физиономия Кея Хары просто светилась от счастья. Ему уже наверняка сообщили, что младший офицер нашёл-таки какой-то повод выдворить с планеты назойливого парня. Капитан остановил бывшего курсанта и, тыкая своим толстым пальцем в грудь парню, самодовольно заявил:

- Меня не проведёшь, я с самого начала был уверен, что ты не случайно прилетел на планету. Ты хитрый и теперь попытаешься придумать какой-нибудь повод остаться тут, невзирая на депортацию. Но запомни, я теперь лично буду за тобой следить. И если узнаю, что ты не убрался с моей планеты за трое суток, то клянусь всем святым, я тебя засажу в самую гнусную местную тюрягу минимум лет на восемь.

К счастью, подъехавший лифт избавил Зака от необходимости что-либо отвечать этому хамоватому солдафону. Лифт оказался пустым, хотя обычно кабинки двигались по шахтам набитые битком. Парень не слишком удивился, решив, что сотрудники корпоративной полиции придержали лифт специально для него. Он вошёл внутрь, нажал на дисплее номер своего этажа. Двери закрылись.

Но едва лифт тронулся вверх, как откуда-то сверху в кабину с громким свистом хлынули струи белого дыма. Мгновенно кабину заволокло клубами какого-то липкого тумана, горчащего во рту и вызывающего резь в глазах. Противоположная стена сразу же скрылась в этой пелене. Зак запоздало попробовал задержать дыхание, но это не помогло - к тому времени он уже успел вдохнуть ядовитый туман. Ноги бессильно подогнулись. Зак без сознания рухнул на пол.

***

Пробуждение было резким и неприятным, его словно окатили ведром холодной воды. Бывший курсант с огромным трудом приподнял удивительно тяжёлые веки. Он лежал обнажённым на слегка наклонённой поверхности. Руки и ноги оказались скованными металлическими браслетами и закреплены на этом лежаке. Голова тоже отказывалась шевелиться, плотно зафиксированная в каком-то обруче.

- Он пришёл в себя. Всё, больше не нужно разрядов, - раздался незнакомый голос со стороны затылка.

Увидеть говорившего Заку не удалось ни глазами, ни подвижной видеокамерой на височном разъёме. Кстати, разъёмы в настоящее время не пустовали. Парень обнаружил, что ко всем десяти имеющимся у него кибернетическим разъёмам подключены какие-то непонятные провода.

- Мозг активизировался, - раздался другой голос, показавшийся смутно знакомым. - Он активно собирает информацию со всех рецепторов и датчиков.

- Значит, готов к беседе, - резюмировал первый.

Скованный парень услышал негромкие чуть шаркающие шаги. Камера зафиксировала движение сбоку, и через пару секунд перед глазами бывшего курсанта появился какой-то человек. Незнакомец был одет в странный прорезиненный халат до самого пола, его волосы были скрыты медицинской шапочкой, какую носят хирурги в операционных. Когда этот непонятный врач остановился и сложил руки крест-накрест на своей груди, Зак заметил, что на руках у этого подозрительного типа были резиновые одноразовые перчатки. Открытым оставалось только лицо - по-стариковски морщинистое и при этом неприятно бледное, словно обладатель этого лица уже давно не был под солнечными лучами. Но Зака гораздо больше впечатлили глаза - мутные и невыразительно белёсые. Незнакомец некоторое время с явным удовольствием рассматривал беспомощную жертву, прежде чем заговорил:

- Итак, Зак Дейл, вы удивлены и растеряны. Вам страшно. Вы не знаете, где вы очутились, и что происходит.

Пленник промолчал. Он не собирался вступать в разговор непонятно с кем, предпочитая молчать и выжидать, пока ситуация не прояснится, и не выстроится линия поведения с этими типами. Его молчание не удивило старика в костюме хирурга, тот подождал секунд десять, после чего продолжил монолог:

- Я не собираюсь вас запугивать или пытаться склонить к сотрудничеству. Пока вы были без сознания, мы проанализировали доступные для изучения участки памяти и пришли к выводу, что добровольное сотрудничество в вашем случае невозможно. Однако я всё же объясню, зачем мы пробудили вас, хотя могли спокойно бросить безжизненное тело в шахту лифта. Видите ли, у вас в мозгу есть нужная нам информация, однако получить её возможно, только если обладатель находится в сознании...

- Есть! Нашёл! - раздался возбуждённый голос ещё одного участника непонятного эксперимента.

Старик аж затрясся от возбуждения. Он сразу потерял интерес к связанному пленнику, повернулся к дальней стене и приказал:

- Скачивай живее! Если это действительно оно, на родине мы станем героями!

Зак не собирался безучастно ждать, пока эти непонятные личности вытянут из его памяти какую-то очевидно важную для них информацию. Он разом погасил все свои интерфейсы, обрывая связь.

- Обрыв связи! - закричал второй голос. - Пациент отключился!

Старик заскрипел зубами и повернул к Заку перекошенное от ярости лицо. Бывший курсант глумливо усмехнулся в ответ.

- Вот что, парень, не советую шутить с нами! - пригрозил старик. - Мы всё равно получим то, что нам так нужно, добровольно или насильно. Но попробуем всё же добровольно. Ты подключаешь вновь свои киберимпланты и не мешаешь нам скачивать файлы. После окончания процедуры мы тебя отпускаем, а двести тысяч кредитов компенсируют тебе все понесённые неудобства. Никто даже не узнает про то, что здесь произошло. Ну что, устраивает такой вариант?

- Это зависит от того, что вы ищете, - проговорил бывший курсант.

Старик удивлённо поднял взгляд на пленника и неожиданно рассмеялся, а вслед за ним засмеялись и его невидимые помощники. Морщинистый тип снял хирургическую шапочку и провёл рукой в резиновой перчатке по редким седым волосам.

- Ну что же, давай начистоту. Нам интересно получить сведения о военной операции "Перерезанные нити" и созданным для этой операции новейшем калдарском фрегате "Зимородок", представителе принципиально нового класса кораблей для войны непосредственно возле станций и звёздных ворот. Мы знаем, что ваш выпуск Военной Академии как раз и готовили для пилотирования этих новых фрегатов, сведения об этом содержатся в твоей голове, мы сумели обнаружить следы.

Зак постарался сохранить неподвижное выражение лица, чтобы не выдать своего непонимания. Эти термины "перерезанные нити", "фрегат Зимородок", "новый секретный класс кораблей" совершенно ничего ему не говорили.

- Он растерян и не понимает сути вопроса, - раздался комментарий ассистента.

- Естественно он не помнит! - неожиданно разозлился старик. - Он и не может помнить об этом, так как сведения были стёрты у него из памяти перед отчислением из Военной Академии!

Старик опять обратился к Заку:

- Видишь ли, парень, твои бывшие наставники боялись, что секретная информация утечёт с твоей помощью, а потому стёрли её из накопителей в твоей голове. Через несколько недель поверх затёртой информации твоим мозгом были бы уже записаны новые данные, и восстановить секретные сведения было бы невозможно. Но стирание произошло совсем недавно - два, от силы три дня назад, поэтому поверх удалённой информации ничего не записано, и её можно попробовать восстановить. Мы уже нашли обрывки, подтверждающие нашу правоту, но для получения всей информации нам нужна твоя помощь. Просто включи импланты и посиди спокойно пять минут.

- Нет! - решительно заявил Зак, определившись и приняв окончательно решение. - Раз уж мои наставники так поступили, значит, секретность этих сведений была важна для моей Родины. А потому я не позволю вам их получить. Тем более у меня есть веские основания предполагать, что вы являетесь предателями и желаете передать эту секретную информацию каким-то противникам Государства Калдари, а быть может даже самим галленте!

Старик посмотрел куда-то за спину Заку, а потом вдруг расхохотался. Он поднял обе руки к голове, схватил себя за уши и потянул кожу. Через несколько секунд перед Заком вместо седого старика стоял молодой мужчина с рыжими волосами. И этот рыжий был галленте по расе!!!

- Как видишь, нет смысла больше ходить вокруг да около, - голос рыжего был звонким и вовсе не походил на прежний скрипучий старческий голос. - Я знал, что рано или поздно мы всё равно придём к бесперспективности дальнейших уговоров. Пока ты был без сознания, мы просканировали твой мозг. Конечно, за такой короткий срок мы смогли лишь бегло изучить твою личность, однако даже этого краткого периода нам хватило, чтобы понять твоё отношение к нашей космической Федерации. Поэтому давай начистоту - ты не согласишься на сотрудничество, а потому жить тебе осталось минут двадцать до того момента, как мы выудим из твоего мозга интересующую нас информацию.

Зак яростно рванулся в своих путах, стараясь пусть даже ценой порванных связок и сломанных костей освободить какую-нибудь конечность. Браслеты держали крепко, не поддавшись ни на миллиметр. Тогда Зак сконцентрировался на кисти правой руки, обдирая плоть о металл и стараясь силой не то выкрутить, не то вырвать кисть из оковы. Но всё было тщетно. Рыжий галленте с умеренным любопытством какое-то время наблюдал за неистовством пленника, а потом отдал распоряжение ассистенту:

- Успокой его, а то он и в самом деле порвёт себе какие-нибудь крупные вены и усложнит нам задачу.

Из-за ширмы показался ассистент, и бывший курсант вздрогнул от неожиданности - это был один из тех двоих сотрудников Защитной Службы Лай Дай, которые весьма неуклюже пытались выдать себя за агентов корпорации Ишукон. Зак ранее посчитал тех двоих неумелыми клоунами, неспособными к работе секретного агента. Как оказалось, он ошибался. Сейчас на лице высокого крепкого агента не было ни неуместной улыбки, ни растерянного глуповатого выражения, с каким он облил себя кофе. Перед глазами Зака был жестокий расчётливый тип, который рискнул своей жизнью, поставив на кон возможность своего разоблачения ради достижения цели. Охранник молча подошёл и ткнул в живот Зака полицейской дубинкой. Парализующий разряд отдался резкой болью по всему телу, конечности парня безвольно обвисли. Также молча охранник развернулся и ушёл за ширму.

- Пока ассистенты готовят оборудование, я бы хотел поговорить о природе твоей необъяснимой ненависти к галленте, - предложил рыжий. - Довольно странно видеть настолько фанатичную непримиримость к Федерации у представителя народности ачура. Народности, которая сама многие столетия входила в составе Федерации Галленте. Тебе ведь наверняка известно, что далеко не все ачура присоединились к мятежным лидерам. Даже сейчас, спустя три сотни лет после мятежа, отколовшего расу калдари от Федерации, более половины всех существующих в галлактике ачура счастливо проживают на территории Федерации и считают себя галленте.

- Это ложь! - выкрикнул Зак. - Ачура добровольно вышли из Федерации и присоединились к борьбе за независимость, которую вели другие народности Государства Калдари.

Рыжий галленте ехидно заулыбался, когда обнаружил, насколько остро реагирует пленник на данную тему. Зак сразу же замолчал, решив про себя, что больше до самой смерти не произнесёт врагу ни слова. А вот галленте молчать не собирался и продолжал действовать на нервы связанному пленнику:

- Получается, что предательство нескольких лидеров народности ачура, подкупленных богатыми мега-корпорациями калдари, повлекло за собой трагедию целого народа. Ты ведь наверняка ощутил на своей собственной шкуре, что даже спустя три столетия остальные калдари относятся к ачура с недоверием. Так среди высшего руководства восьми мега-корпораций Государства Калдари за все эти столетия не было ни одного ачура. Зато в Федерации Галленте ачура чувствуют себя свободно. В составе сражающихся на стороне Федерации капсулиров каждый десятый пилот является ачура по расе, это легко проверить. Да и последняя война наглядно показала, что ачура в своей массе не прижились в Государстве Калдари. Ты знаешь почему так легко войсками Федерации Галленте были захвачены звёздные системы Онатох и Танолен? Вам на занятиях не рассказывали об этом преподаватели? Неудивительно! Так знай, эти системы заселены преимущественно ачура, и население встретило войска Федерации как освободителей. При появлении первых же десантных кораблей галленте поднялось народное восстание против калдари. Более миллиона солдат дезертировало из армии калдари и перешло на нашу сторону. Сотни тысяч добровольцев ачура вступили в народную освободительную армию, также сражавшуюся на стороне Федерации Галленте. Буквально за неделю всё было кончено, все планеты и все орбитальные станции звёздных систем перешли под контроль Федерации...

- Всё готово к включению, - перебил ассистент излишне разговорившегося начальника.

- Ну, так чего ждёшь, включай! - потребовал галленте, сразу потеряв интерес к пленнику.

Зак почувствовал, что его собственные киберимпланты неожиданно перестали ему подчиняться. Ощущение было дикое и страшное, как будто рука или нога вдруг стала жить своей собственной жизнью, совершенно не считаясь с мнением хозяина. Все попытки отключиться не помогали, поток затягивал сознание парня, насильно погружая в воспоминания.

***

Полукруглый класс теоретической подготовки, обычная лекция. Преподаватель, старый отставной майор Флота Калдари, копошится возле проектора, готовясь к выступлению. Зак Дейл сидит во втором ряду слева, втихаря под партой просматривая экран наладонника, готовясь к предстоящей через час контрольной по ракетной баллистике. Свет в помещении медленно гаснет, с щелчком блокируются входные двери, одновременно с этим металлические жалюзи закрывают широкий иллюминатор космической станции. Курсант с досадой гасит наладонник - опять что-то секретное! Единственным светлым пятном во всём классе остаётся большой экран возле преподавателя.

После долгой вступительной речи о величии Космического Флота Государства Калдари и его главенствующей роли в Галлактике, которая должна была по замыслу седого вояки воодушевить курсантов и настроить на патриотические чувства, майор наконец-то перешёл к делу:

- По сегодняшней теме вопросов на экзаменах не будет, но от этого она не становится менее важной. Тема абсолютно секретная и даётся вам пока лишь в качестве ориентира, в какую сторону стоит прокачивать ваши навыки. Курсанты, я с гордостью представляю вам новинку космопрома нашего государства - "Зимородок", перспективный фрегат мгновенной огневой поддержки.

Старый вояка рукой дал отмашку висящему в центре аудитории дрону, и тот начал проецировать изображение. На большом экране возникло непонятное нечто, в котором Зак после некоторого замешательства разобрал корпус маленького фрегата типа "Грифин", почти теряющегося между двумя огромными гибридными орудиями калибра линкоров. Парень удивлённо прищёлкнул языком. Что это за извращение? Да такой корабль при выстреле отдачей унесёт чуть не в другую галактику! Судя по возникшему ропоту среди курсантов, Зак был далеко не одинок в своём недоумении. Наконец, Гриз Вардес решил задать волнующий всех вопрос вслух:

- А как же аксиома Гарена о предельном размере калибра орудий корабля? И где вообще поворотные механизмы турелей?

Майор видимо ждал подобного вопроса, так как сразу же веле дрону дать следующий слайд со схемой каких-то сложных креплений, после чего начал пламенную речь про величие науки в государстве и движение вперёд. Зак ничего не понял ни из чертежа, ни из объяснений отставного майора. Не исключено, что и сам майор не знал, как осуществляется гашение отдачи при выстреле. Но если отбросить технические детали, то из показанных видеороликов выходила очень и очень любопытная ситуация - корабль-невидимка, способный перемещаться без обнаружения вражескими радарами и незаметно выходить на боевую позицию, словно стелс-бомбер или фрегат разведывательных операций. После выхода на цель следовало снятие невидимости, мгновенное включение систем наведения и выстрел.

- Дальность стрельбы рельсовыми орудиями плутониевыми зарядами калибра 425 миллиметров составляет сто восемьдесят километров, что является предельной дальностью работы автоматических защитных турелей космических станций. При использовании снарядов с иридиевой начинкой дальность стрельбы превышает двести километров, что означает... - шум заметно оживившихся курсантов заглушил окончание фразы.

Но волнение однокурсников было вполне понятно Заку. Возможность стрельбы с крохотного фрегата на двести километров! Да это же означало, что в системах с низкой защищенностью, в которых безопасность кораблей обеспечивали лишь орудия у станций или прыжковых врат, никакие защитные системы станций не смогут открыть ответную стрельбу и сбить наглый "Зимородок"! Получалась возможность стрельбы "в одну калитку", не получая никаких повреждений в ответ! Да это же было просто шикарно! И кроме того всегда существовала возможность при появлении превосходящих сил противника просто уйти в невидимость и незаметно отойти.

- ... для фракционной войны, - голос майора опять прорезался через шум аудитории. - Этот корабль изменит положение на фронте. Всего полсотни пилотов-капсулиров смогут полностью перерезать снабжение войск Федерации Галленте, уничтожая их транспорты и корабли десанта.

Парень был склонен согласиться с таким смелым утверждением - выстрел двух тяжёлых пушек "Зимородка" действительно был способен одним залпом уничтожить грузовой корабль или фрегат противника. Если снаряды попадут в цель, конечно. А майор уже показывал новые чертежи, демонстрируя схему наведения орудий без всяких громоздких поворотных систем прямой работой поворотных двигателей фрегата. Оригинальное и лежащее прямо на поверхности решение! Наконец очередь дошла и до систем гашения отдачи:

- Как вы все понимаете, отдача у рельсотронов не такая сильная, как у обычной артиллерии. Однако, учитывая размеры орудий и небольшую массу самого корабля, именно успешное решение проблемы отдачи является главным технологическим секретом "Зимородка". Скажу прямо, многие технологии были подсмотрены у расы минматар, которые ещё тысячу лет назад научились компенсировать отдачу своей артиллерии системой гиростабилизаторов. Подобная схема была применена и в данном случае. Это означает, что для успешного управления "Зимородком" пилоту необходимо кроме навыков управления фрегатами калдари выучить навык управления фрегатами расы минматар.

В аудитории послышалось недовольное ворчание курсантов - незнакомые корабли, несовместимые с привычными программы и интерфейсы, незнакомые принципы... Обучаться всему этому с нуля было долго и муторно. Майор постарался несколько сгладить недовольство:

- Всем вам сегодня бесплатно будут выданы накопители с информацией о фрегатах минматар. Я не настаиваю на немедленном изучении этого материала, однако в ваших же интересах найти время для обучения, так как этот навык будет обязательным для управления новыми кораблями...

- Движение в коридоре! - прорвавшийся сквозь видения тревожный голос резко вырвал Зака из полусна, в котором он находился.

Аудитория исчезла, преподаватель тоже пропал. Бывшему курсанту потребовалось несколько секунд, чтобы осознать, где он находится. Парень ошалелыми глазами осмотрел голые стены комнаты и браслеты, сковывающие его тело. При виде оков мозг словно током дёрнуло, парень мгновенно сразу всё вспомнил. Он по-прежнему был пленником, из которого враги выкачивали бесценную информацию! Необходимо было этому помешать любой ценой, даже ценой собственной жизни! Зак снова попытался выдернуть запястье, невзирая на сильную боль.

- В коридоре штурмовики калдари! - закричал встревоженный второй ассистент, которого Зак ещё ни разу не видел.

- Этого стоило ожидать, - с каким-то фатализмом в голосе проговорил рыжий галленте. - Наверняка в мозгу курсанта был какой-то сигнализатор, который мы потревожили, пытаясь достать секретные сведения. А вы ещё удивлялись, откуда на накопителе курсанта взялся невыученный навык минматарских фрегатов. Вот и ответ на ваш вопрос. Значит, все наши предположения подтвердились. Итак, сколько осталось времени до окончания скачивания?

- Одна минута сорок секунд, - мгновенно отозвался первый ассистент. - И ещё потребуется секунд двадцать, чтобы передать собранную информацию куратору. Итого две минуты. Хотя уже чуть меньше.

- Хватит болтать! К оружию! - скомандовал рыжий, первым подавая пример и беря в руки тяжёлую многоствольную штурмовую винтовку. - Мы обязаны продержаться эту минуту и пятьдесят секунд, иначе наша смерть будет напрасной.

Зак видел своих врагов, готовящихся к отражению штурма. Никакой паники или страха в их действиях не наблюдалось. Первый ассистент подбежал к пульту на стене и опустил за входной дверью металлическую решётку, затем с потолка выдвинулись и направились на входную дверь поворотные турели скорострельных пушек. Второй ассистент в это время быстро надевал бронекостюм.

- Полторы минуты! - крикнул он, глядя на экран на запястье. - Всё, штурмовики уже в коридоре перед дверью!

- Должны успеть! - проговорил рыжий и скомандовал: - Включай защитный экран, уже нет смысла бояться обнаружения.

Несмотря ни на что, Зак был восхищён самоотверженностью своих врагов. Они знали, что фактически уже погибли, но никто из галленте не предложил сдаться или запросить пощады. Все трое шли на смерть с полным осознанием того, что делают это по собственной воле и ради высоких идеалов.

В комнате мигнул свет, тревожно запищал откуда-то сбоку аккумулятор. Штурмующие отключили подачу энергии. Через секунду тяжёлый удар пришёлся по входной двери, но под слоем мгновенно отлетевшего хрупкого пластика обнаружилась бронепластина. Второй удар заметно выгнул входную дверь.

- Одна минута! - спокойно сообщил своим коллегам первый ассистент, становясь на одно колено и передёргивая затвор направленного на входную дверь пехотного бластера.

Третий удар почти сорвал бронированную дверь с петель, она перекосилась и прогнулась, словно тонкая бумага. Заку было очевидно, что ещё одного удара неведомого тарана повреждённая дверь уже не переживёт.

- Пятьдесят секунд. Приготовились, - скомандовал рыжий, отходя к дальней стене.

Но ничего не происходило. Зак про себя отсчитывал убывающие секунды. Ещё полминуты, и всё будет потеряно! И тогда он заорал изо всех сил:

- Торопитесь! Галенте уже через десять секунд смогут начать отправку донесения!

Словно в ответ на его крик, дверь вылетела с петель и ударилась в решётку. В комнату через образовавшийся проём повалил густой дым. Разом застрочили две штурмовые винтовки и тяжёлый бластер обороняющихся. Если кто и попытался войти через дверь под прикрытием дымовой завесы, его должно было просто разорвать на куски. Но тут почти синхронно упали на пол оба ассистента. То ли они были убиты, то ли потеряли сознание. Последний оставшийся в строю защитник прекратил стрельбу и уставился на экран наладонника, выжидая убывающие секунды. И проорал что-то нечленораздельное, но явно торжествующее, нажав на кнопку.

В ту же секунду Зак понял, что снова полностью контролирует своё тело и киберимплатны. Но эта новость его вовсе не обрадовала, поскольку означала, что враги закончили перекачку бесценных данных из его мозга и сам бывший курсант стал им совершенно неинтересен.

Сверху раздался треск. По потолку вдруг пошли подозрительно ровные линии трещин, и ещё через секунду сверху упали куски бетона и какие-то фигуры. В ту же секунду сидящий у стены рыжий галленте нажал какую-то кнопку на панели, после чего встал и отбросил оружие в сторону.

Однако эта показная беззащитность почему-то вовсе не обрадовала штурмовиков. Они дружно бросились на пол, прикрывая головы руками. И как выяснилось, они прекрасно знали, что делали. Почти одновременно раздались три взрыва, превратившие тела рыжего галленте и двух его союзников в брызги бесформенной биомассы. Самого Зака забрызгало горячей кровью и противными ошмётками. Он с ужасом и брезгливостью опознал в упавшем ему прямо на живот кровавом куске фрагмент человеческого черепа с ухом. Тем не менее, он нашёл в себе силы собраться и прокричать поднимающимся с пола штурмовикам:

- Нужно обязательно остановить передачу данных! Осталось всего пятнадцать секунд!

- Вот как раз этого и не следует делать, - раздался спокойный уверенный голос откуда-то из-за спины.

***

Бывший курсант сидел на мягком диванчике и пил просто невозможно кислый витаминизированный напиток, выданный медиком. До этого тело парня уже осмотрели врачи и не нашли серьёзных повреждений. Обнаружили лишь чёрные гематомы на опухших запястьях и пару несерьёзных ссадин на теле. Прошло уже почти четыре часа с момента штурма, а Зак до сих пор не мог до конца поверить, что всё для него закончилось благополучно.

Подошёл следователь в униформе Службы Безопасности Государства Калдари и попросил парня пройти вместе с ним в закрытый от любого вида прослушивания кабинет. В небольшой комнате без окон уже находился крепкий мужчина в форме майора космического флота, в котором бывший курсант с некоторым удивлением узнал одного из участников недавнего совещания у ректора Военной Академии, по результатам которого его и отчислили из Академии. Тогда на станции Кисого-7 этот военный молча сидел у стены и за все четыре часа оживлённого совещания так и не проронил ни слова.

На этот раз майор был более многословен. Он поздоровался с Заком и даже предложил бывшему курсанту занять любой свободный стул. Затем, завершив ознакомление с каким-то документом, протянул парню плоский диск:

- Здесь содержится вся информация о проведённой операции. Ознакомься и подпиши итоговый протокол.

Зак взял непослушными руками накопитель, подключился его к разъёму на запястье и вывел изображение перед собой. Вчитался в сухие строки документа. Так... Операция "Перерезанные нити"... целью является раскрытие глубоко законспирированных агентов вражеского государства... добровольное согласие объекта на сотрудничество получено. И когда это он интересно успел дать своё согласие? ... произведено внедрение в память ложной информации... установлен следящий маячок... активация маяка произошла уже через тридцать два часа после выхода объекта за пределы Военной Академии... достойное поведение при допросе врагом... успешное окончание операции... живьём взять агентов не удалось... фальшивка ушла по известному адресу... подтверждено получение разведкой Федерации Галленте... благодарности и всё такое... особо секретно... не разглашать в течение десяти лет.

Зак прислонил ладонь к экрану и персональным электронным идентификатором подтвердил ознакомление с документом и обязательством неразглашения. Потом поднял глаза на сидящего в зале офицера:

- Я во всей этой истории не понял только две вещи. Зачем нужно было передавать информацию о фрегате "Зимородок"? Или, если это была всё же фальшивка, то откуда она взялась у меня в голове? И откуда у меня взялся навык управления минматарскими фрегатами?

- Это три вопроса, а не два, - поправил парня майор. - Хотя реально это скорее один общий вопрос, так как все ответы связаны между собой. Ты вполне имеешь право узнать, что фрегата "Зимородок" не существует. Это фальшивка. Но тактико-технические характеристики впечатляют, согласись. Получив такую тревожную информацию, Федерация Галленте будет, как минимум, перераспределять транспортные потоки с дешёвых и уязвимых для нового оружия грузовых индустриальных кораблей на крепкие защищённые траспортники или даже "блокадники", управлять которыми могут только пилоты-капсулиры, которые всегда в дефиците. Отзыв части боевых пилотов противника с фронта для выполнения задач логистики это уже победа.

Майор замолчал, ожидая какого-нибудь ответа собеседника. Но Зак обдумывал сказанное и пока не спешил выражать своё мнение. Парня беспокоило, что противник мог действительно разработать свой аналог такого фрегата. Но уже не фальшивку, а реальный грозный фрегат. И тогда подкинутая врагу дезинформация может в будущем обернуться настоящей катастрофой для Государства Калдари. Чем больше Зак об этом думал, тем тревожнее у него становилось на душе. Наконец, он решил высказать свои сомнения вслух. Однако майор лишь отмахнулся:

- Если промышленность Федерации всерьёз попытается создать свой собственный аналог "Зимородка"... Ну что же, как говорится, флаг им в руки. Наша наука признала данный проект безнадёжным, а технологии у Государства Калдари получше будут, чем у Федерации. Если за тысячу лет до этого создать ничего подобного не получилось, вряд ли получится и сейчас.

Но Зака такая беспечность вовсе не убедила. Недооценивать противника было опасно. Тем более, и это был признаваемый даже калдари факт, гибридное вооружение кораблей Федерации Галленте как минимум не уступало, а скорее даже превосходило аналогичные образцы Государства Калдари. Видя, что собеседник всё ещё сомневается в правильности действий, майор решил привести хорошо известный пример из прошлого:

- Вам преподаватели, наверняка, рассказывали историю про появление у нашего противника сразу пяти несовместимых между собой разновидностей грузовых кораблей "Итерон". Нелогично, расточительно и неудобно, но такое имеет место. Дело произошло триста двадцать лет назад. Был критически напряжённый момент войны за независимость калдари от галленте. Под контролем восставших калдари было всего шесть систем, столица калдари была оккупирована Федерацией. Сражения на земле и в космосе кипели непрерывно. Промышленность обеих воюющих сторон работала на пределе своих возможностей, потоком производя космические корабли и боевую технику для наземных операций. Любая мелочь могла склонить чашу весов. И в этот период была проведена одна из самых успешных операций нашей разведки - противнику дозировано сообщалась дезинформация о характеристиках наших новых бомбардировщиков-невидимок, в корне каждый раз менявшая ответную доктрину врага. Поскольку Федерация Галленте долго не имела достоверной информации о наших планах, противник был вынужден разрабатывать параллельно все пять вариантов грузовых кораблей, запчасти к которым были несовместимы между собой. В самый острый момент противостояния сразу несколько конструкторских бюро противника были заняты, фактически, полной ерундой. Выделение врагом достаточно больших производственных и научных ресурсов на разработку и производство космических грузовиков привело к недостаточному финансированию в других областях. Особенно заметно это сказалось на боевых характеристиках линейных крейсеров - линейные крейсера типов "Брутикс" и "Мирмидон" Федерации Галленте были соизмеримыми по силе с нашим старым линейным крейсером "Ферокс", но оказались значительно слабее нашего нового линейного крейсера "Дрейк". К тому же производились корабли в Федерации в недостаточном количестве. Это было одной из тех крупинок, которые в итоге склонили чашу весов в нашу сторону, и Государство Калдари после трёхсот лет оккупации обрело, наконец, независимость от галленте.

Да, Зак знал эту историю и даже когда-то делал курсовую работу по военной истории именно по данной теме. Помнится, в той курсовой после долгих расчётов и компьютерного моделирования курсант восьмого курса сделал вывод, сильно не понравившийся преподавателям Военной Академии. Зак тогда пришёл к выводу, что Федерация Галленте, на тот момент состоявшая из семисот сорока обитаемых планет и тысячи двухсот тридцати космических станций с верфями для постройки кораблей, могла себе позволить не только пять параллельных разработок грузовиков, но пятьдесят или даже пятьсот. Скорее всего, военная промышленность огромной Федерации Галленте даже не заметила усилий разведки калдари, а перелом в войне наступил только после вступления в войну на стороне калдари огромной Империи Амарр, по своим размерам и мощи ничуть не уступавшей и даже несколько превосходившей Федерацию.

Однако Зак не стал высказывать майору своё личное мнение, сильно отличающееся от официальной версии событий трёхсотлетней давности. Не хватало ему ещё испортить отношение со Службой Безопасности государства! Майор же расценил молчание собеседника как согласие и перешёл к следующей теме:

- Наша контрразведка давно знала о наличии шпионов галленте в системе Кисого. Мы перехватили и расшифровали несколько сообщений и знали, что они занимаются сбором сведений о военно-промышленных предприятиях корпорации Лай Дай, а также отслеживают всех отчисленных курсантов Военной Академии. Мы не могли обнаружить законспирировавшихся врагов, но определили, что именно эта группа была ответственна за смерть шести отчисленных курсантов SWA. Идея использовать именно этих агентов противника для передачи ложной информации возникла давно, но нужен был такой источник информации, в который они должны были безоговорочно поверить. Очередной отчисленный курсант был бы самый напрашивающийся вариант. Я как раз разговаривал с вашим ректором, договариваясь о содействии, когда поступило сообщение из медицинского центра о проблеме с созданием медицинского клона одного из курсантов. Это означало невозможность дальнейшего обучения пострадавшего курсанта, и ваш ректор дал Службе Безопасности полный карт-бланш.

- Но когда именно вы добавили в мою память фальшивые данные? - поинтересовался парень.

- В медицинском центре. Ты не можешь этого помнить, так как эта информация в твоей памяти была тщательно затёрта, но ты добровольно согласился участвовать в этой операции Службы Безопасности. Моим коллегам пришлось импровизировать на ходу, создавая достаточно достоверную картинку секретного урока, после чего подгружать давно заготовленный материал об уникальном фрегате, а затем затирать всё это нарочито небрежно. Вся подготовка заняла четыре часа, после чего тебя разбудили. Ты наверняка удивлялся, почему так долго пришлось лежать в автоклаве. Далее тебя предсказуемо отчислили, и уже через сутки мы получили сигнал, что наживка заглочена. Зак Дейл, ты проявлял себя весьма достойно в ходе этой спецоперации. Я рад, что не ошибся в тебе. Рапорт об операции сегодня будет отправлен руководству, в нём есть запрос на выплату тебе полагающейся компенсации и премии за риск.

Это было весьма кстати, но Зак не стал акцентировать внимание и уточнять размеры вознаграждения. Тем более что дальнейшие слова майора повергли парня в шок:

- Теперь самое время подумать о твоём будущем. Зак Дейл в его нынешнем виде должен вскоре умереть, думаю, что ты понимаешь необходимость этого. Отчисленный курсант Военной Академии - слишком заметная личность, он всегда будет вызывать интерес вражеских агентов. Будет крайне досадно, если тебя снова похитят, и вся тщательно проведённая операция провалится. Поэтому тебе следует как можно скорее отправиться на станцию Кисого-7 в офис Службы Безопасности. Там тебе подготовят новые документы, с которыми ты сможешь отправиться в любую выбранную тобой звёздную систему Государства Калдари. Сразу после получения новых документов во всех базах данных будет отмечено, что отчисленный курсант Зак Дейл погиб в результате несчастного случая.

- А можно не в результате несчастного случая, а от ранений, полученных при штурме бункера галленте? - поинтересовался курсант.

- Всё возможно, обсудишь такие детали с сотрудниками паспортного отдела уже на космической станции, - улыбнулся майор.

***

Только подойдя к своей койке в жилой капсуле, Зак Дейл понял, насколько сильно он устал за этот бесконечный день. Он рухнул на лежак и уже готов был провалиться в сон, как вдруг тренькнул таймер окончания обучения. Парень горько усмехнулся - навык управления калдарским фрегатами был изучен полностью, только вот зачем это ему нужно в нынешнем положении?! Однако вдолбленное за годы обучения железное правило "всегда непрерывно обучаться новым знаниям, именно в этом преимущество капсулира" заставило курсанта, пусть и бывшего, собраться с силами и вызвать внутренний интерфейс. Что есть ещё для изучения? Оставался недоученным до пятого максимального уровня только навык "корабельная электроника", ну и был ещё даже не начат навык управления лёгкими фрегатами расы минматар.

Зак пожал плечами. А почему бы и нет? И запустил обучение чужим фрегатам. Попытался даже сперва интереса ради ознакомиться с этой информацией, как учил бы её простой человек без имплантов, но тут же закрыл файл, ужаснувшись незнакомым буквам чужого языка и обилию непонятных чертежей. Пусть лучше информация напрямую копируется в мозг, без участия человека. Тем более первый и второй уровень любого навыка вообще учились достаточно быстро, это только для идеального, пятого, владения навыком требовались долгие дни или даже недели обучения.

И тут пискнул сигнал банковского счёта. Пополнение на пятьсот единиц!!! Да он теперь богат!!!

Спать сразу как-то расхотелось. Парень спрыгнул на пол и постучал в дверцу капсулы одноногого соседа. Грегор Дайт шторку открыл не сразу. Прошло не менее минуты, прежде чем бывший штурмовик открыл дверь.

- Я собственно хотел сказать тебе спасибо за то, что выручил меня... - начал парень свою речь, но гигант его нетерпеливо прервал:

- Ерунда. Тем более в три часа ночи. Ты-то сам куда потом пропал? Работу искал?

- Работу... если бы... - криво усмехнулся Зак. - За последние неполные сутки мной интересовались сразу три разных спецслужбы. Уже были и детекторы лжи, и допросы, и две попытки вербовки... Ну и попутно мне вручили требование покинуть планету в течение семидесяти двух часов... Так что у меня был настолько трудный день, что хочется непременно выпить. Составишь мне компанию?

- Спрашиваешь! Особенно если ты угощаешь... - усмехнулся бывший штурмовик, явно оживившись.

- Угощаю. После сегодняшнего дня я осознал, что деньги в жизни далеко не главное. Какой смысл их экономить, если сама жизнь может прерваться в любой момент!? Знаешь... а пошли в самый крутой местный ресторан! В "Вакуумную Бомбу"! Если, конечно, он работает ночью.

Грегор Дайт собирался что-то сказать, но резко замолчал на полуслове и как-то очень странно посмотрел на собеседника. Зак совершенно не понял причины этого пристального внимания, словно сосед его впервые видел. Взгляд был долгим, оценивающим, словно при осмотре прибывшего новобранца перед предстоящим трудным боем. Затем Грегор ответил:

- "Вакуумная Бомба" работает круглосуточно. Как раз по ночам там больше всего народу и бывает, ведь это не просто ресторан, а целый развлекательный комплекс, в том числе и крутой ночной клуб. Ну хорошо, пошли. Когда ещё выпадёт возможность посетить такое знатное местечко. Только я куртку свою накину, всё-таки в приличное заведение идём.

Куртка бывшего штурмовика больше всего напоминала обрезанный снизу армейский утеплённый плащ, да и была им когда-то, наверное. Когда Грегор дёргал куртку, снимая с крючка вешалки, одежда ударилась своими полами об стену. Звук при этом пошёл приглушённо-металлический, словно внутри ткани были вшиты металлические пластины.

Лифт ночью был непривычно пустым. Кроме них с Грегором вообще никого не было, лишь пожилая уборщица зашла где-то на минус двухсотом этаже и проехалась этажей на семьдесят вверх. В холле этого корпуса общежития никакой охраны видно не было, и двое полуночников беспрепятственно вышли на улицу через крутящуюся дверь.

На улице не было видно никакого транспорта или прохожих, и потому освещения тоже практически не было. Лишь при приближении Зака и Грегора один за другим тускло загорались неподвижно зависшие в воздухе специальные осветительные дроны, погасая сразу после того, как люди проходили. Облаков не было, только ущербная красноватая луна размытым едва заметным серпом освещала идущую вдаль дорогу.

- Так непривычно. Ночь, а звёзд не видно... - удивлённо проговорил парень.

- Так и должно быть, - посмотрел на тёмное небо его спутник. - Всё-таки население планеты почти восемнадцать миллиардов человек, все континенты застроены городами и заводами. Конечно, при таких условиях воздух на планете загажен. Хотя тут на Кисого всё же пытаются думать об экологии, особо грязных предприятий нет поблизости от жилых зданий. Совсем не так, как у меня на родной планете Новая Калдари. Там мы вообще на улицу без респиратора не выходили. А уж ночью, когда вся сажа с мусоросжигательного завода оседала, появиться на улице значило гарантированно попасть в больницу с тяжёлым отравлением. Там не то, что ночью звёзды, солнца не было видно из-за слоя дыма и копоти.

- А мне вот непривычно не видеть звёзд. Я всю сознательную жизнь провёл на космических станциях, где всегда в любое время суток в иллюминаторе были видны звёзды, - с грустью проговорил молодой человек, силясь разглядеть на тёмном ночном небе хоть какие-нибудь намёки на звёзды.

Грегор лишь усмехнулся сентиментально:

- Я звёзды видел только во время службы в армии, и то на территории Федерации Галленте. Вот в чём у этих мерзавцев можно брать пример, так это в отношении к экологии собственных планет. Чужие миры эти подонки могут без малейших колебаний совести залить отравляющими веществами или агрессивными наночастицами. Но на своей планете они, подозреваю, выберут вообще не строить планетарный щит или оборонительные системы, если при этом строительстве погибнет популяция каких-нибудь редких тараканов или червей. А уж чтобы разместить на заселённой планете грязное производство, до такого кощунства их однобокий мозг в принципе додуматься не сможет. Галленте вместо этого предпочтут возить готовую продукцию, сделанную на каком-нибудь отдалённом безжизненном астероиде.

Зак поразился такой глупости врага и принялся приводить многочисленные примеры неэффективности подобной философии галленте. Повышенные затраты на логистику, зависимость густонаселённых миров от внешних поставок, угроза блокады... Но спорил он просто из принципа. Бывшему курсанту была неприятна сама мысль о том, что у галленте может быть что-то хорошее и достойное подражания.

Впереди ярким пятном в тёмной ночи виднелось хорошо освещенное здание развлекательного центра "Вакуумная бомба". Ещё издали парень заметил, что возле развлекательного центра ночью жизнь кипела: лихо заходили на посадку роскошные флайеры, на открытой залитой разноцветными огнями площадке была большая танцевальная дискотека, чуть в стороне от которой празднующая группа людей стреляла в воздух из лазерного ружья.

- Золотая молодёжь веселится, - проговорил Грегор абсолютно ровным тоном, Зак так и не понял по голосу, осуждает его приятель такие вечеринки или наоборот.

При ближайшем рассмотрении здание выглядело ещё роскошнее, чем издалека. Тридцатиэтажная пирамида, облицованная редким натуральным чёрным камнем с золотистыми и красными прожилками, огромные панорамные окна на этажах, множество увитых настоящей зеленью террас, накрытых прозрачными куполами защитных полей.

Придирчивые рослые охранники при входе не ограничились простым сканированием посетителей, а в прямом смысле обыскали Зака и Грегора. Особенно долго охранники изучали металлический протез одноногого гиганта, но в итоге всё же разрешили войти. Едва Зак и Грегор прошли через охрану, как тут же перед ними словно из воздуха материализовался шустрый менеджер и поинтересовался, какой вид досуга интересует посетителей?

Пока Зак изучал трёхмерную голограмму с планом пирамиды и отмеченными на плане яркими огоньками уже идущих или начинающихся в ближайшее время представлений, говорливый менеджер активно агитировал вошедших пойти на шоу кханидских девушек-укротителей ядовитых варанов или посмотреть на гладиаторские бои с участием легендарной непобедимой команды "Чёрные душители", состоящей из темнокожих минматар.

- Нам просто хорошую еду и выпивку, - прервал бывший штурмовик излишне затянувшийся выбор.

- Ресторан "Вакуумная бомба" находится на третьем этаже, - с вежливым поклоном указал им дорогу служащий.

Роскошный лифт с позолоченными (а может и на самом деле золотыми) перилами и кнопками неторопливо поднимался внутри прозрачной тёмно-зелёной колонны. Лифт долго стоял на втором этаже, и бывший курсант успел рассмотреть вывески круглосуточно работающих магазинов - парфюмерия, ювелирные изделия, сувениры, вечерние платья и костюмы, магазин оружия, прокат флайеров, отделения крупнейших банков. Наконец двери закрылись, и лифт поднялся на третий этаж, на котором располагался самый престижный ресторан этой части города.

Ресторан был огромным, разделённым на множество изолированных друг от друга залов. Вежливый немолодой официант проводил Зака и Грегора к свободному столику у стены и включил на панели стола голографическое меню. Бывший курсант был довольно сильно голоден, поэтому долго возиться с объёмным меню не стал, быстро сделав заказ. Парень предполагал, что его грубоватый спутник тоже не будет долго выбирать, а сразу закажет себе самый ядрёный самогон и что-нибудь примитивное к нему в качестве закуски. Однако Грегор долго с задумчивым видом листал страницы виртуального экрана, пока в итоге не остановил свой выбор на лёгком витаминизированном пиве из Империи Амарр, подающимся в вычурной неподъёмной керамической кружке. К пиву гигант заказал себе какое-то экзотическое блюдо из приготовленных прямо в раковинах моллюсков, а также цельную зажаренную большую рыбину на блюде.

- Любишь всё рыбное? - поинтересовался курсант, несколько удивлённый выбором гиганта.

- Рыбу? Не знаю. Никогда прежде не ел. Но меня прельстило описание, что к этим блюдам подают много самых разных ножичков, - как-то неискренне усмехнулся Грегор, и нарочито весело продолжил, непроизвольно буквально на долю секунды скосив глаза куда-то в сторону. - Просто с детства питаю страсть ко всяким заточенным игрушкам.

Парню не понравилась фальшивая интонация в голосе гиганта и то, как бывший штурмовик старался не смотреть куда-то ему за спину. Оборачиваться Зак не стал, просто развернул глазок видеокамеры над левым ухом в обратную сторону и... руки у него непроизвольно задрожали.

У входа в их большой зал ресторана беседовали с официантом двое типов, которых он мгновенно опознал. Эти были сбежавшие от расправы грабители, напавшие на него в туалете общежития. Они что-то бурно говорили испуганному официанту, показывая руками на дальний столик, за которым разместились Зак и Грегор. Парень включил микрофон и услышал самый конец разговора:

- ... крупный мужчина заказал себе пиво, рыбу и моллюсков. Это долгий заказ, на кухне полчаса будет готовиться.

- Значит, полчаса готовки и где-то ещё полчаса-час на то, чтобы им поесть. Это очень хорошо. Передай старшему смены, пусть он тихо и незаметно освободит соседние два зала. Торопиться не нужно, время ещё есть. Главное сделать это без шума. Выгонять никого не нужно, чтобы эти двое ничего не заподозрили. Пусть просто новых посетителей в эти не пускают. А то вскоре здесь будет жарко.

***

Грегор отнёсся к словам Зака, шепотом пересказавшего подслушанный разговор, совершенно спокойно:

- Этого и следовало ожидать. Весь этот громадный комплекс принадлежит банде "Закон Террора", тут расположена их штаб-квартира. Меня эти бандиты хорошо знают, да и информация по тебе тоже у них уже появилась. Поэтому неудивительно, что едва мы прошли внутрь здания, как начался переполох. Живыми нас отсюда не выпустят. Меня они опасаются, а потому сразу убьют. Тебя же попытаются сперва допросить и вытрясти деньги. Но нужно отдать им должное, у этих ребят есть определённые правила чести. Мы пришли к ним в дом как гости, и потому нас не тронут, пока мы не закончим ужинать.

- Грегор, а ты можешь с ними справиться? - с надеждой в голосе поинтересовался парень.

Одноногий гигант весело засмеялся, словно и не было нависшей над их жизнями опасности:

- Спасибо конечно за высокое мнение о моих способностях, но "Закон Террора" это одна из самых крупных мафиозных групп на планете Кисого, которая контролирует своими щупальцами множество предприятий группы Лай Дай. Банда "Закон Террора" реально сильна, даже Защитная Служба Лай Дай не смогла с ней справиться и в итоге договорилась о чём-то вроде перемирия. Неизвестно, какова истинная численность всей банды "Закон Террора", но бойцов у них где-то тридцать тысяч. Конечно, всех головорезов ради нас двоих стягивать сюда не будут, но даже пятерых вооружённых армейскими бластерами стрелков вполне хватит, чтобы мы не смогли выйти отсюда.

- Ты знал об этом, но всё равно пошёл сюда? - удивился Зак Дейл.

Грегор посмотрел на него и проговорил совершенно тихо, глядя куда-то в сторону:

- Ну да, знал. В кодексе штурмовиков не так уж много правил, но зато эти правила свято соблюдаются. И одно из этих священных правил гласит: "Не удерживай товарища от самоубийственной атаки, но помоги ему". Просто существуют случаи, когда невозможно взять вражеское укрепление без потерь. И кто-то, ты сам или один из твоих самых близких друзей, всё равно вынужден будет вынужден идти первым, принимая на себя лучи тяжёлых лазеров и снаряды из антиматерии. Идущий первым почти наверняка погибнет, но зато его смерть позволит остальным прорвать вражескую оборону и выполнить боевую задачу. У этого правила даже есть своё название - "Мата-Рогра", это что-то из языка минматар...

- "Безнадёжный бой", - тут же перевёл Зак этот термин и усмехнулся. Ещё час назад он вообще не знал минматарского языка, а тут с лёгкостью перевёл незнакомые слова. Значит, обучение идёт, и знания приходят сами собой.

Грегор согласно кивнул:

- Ну да, безнадёжный бой. Очень правильный термин. Как только ты сообщил мне, что получил карточку депортируемого с планеты, а потом предложил идти обедать в "Вакуумную Бомбу", я сразу всё понял. Криминальная полиция объявила тебя в розыск как главного подозреваемого в убийстве какого-то типа возле космопорта, поэтому ты не можешь покинуть планету. Но и оставаться на Кисого ты тоже не можешь, так как в этом случае нарушишь предписание корпоративной полиции Лай Дай. Как ни крути, в любом случае тебе грозит тюрьма, а тюрьма для тебя - это верная смерть. Остаётся одно - пойти в "Вакуумную Бомбу" и постараться забрать с собой в могилу столько бандитов, сколько получится. И я согласился составить тебе компанию в этом безнадёжном бою.

Зак молчал, с трудом переваривая полученную информацию. Его всё-таки обвинили в убийстве того непонятного бомжа, который попытался скинуть Зака с лестницы! За целым ворохом произошедших событий парень уже даже подзабыл тот эпизод на площадке без перил, но прошлое его настигло. Следователи наверняка проверили показания уцелевших видеокамер, определили личности всех спускавшихся по лестнице и их скорость, после чего вычислили, что бывший курсант находился как раз возле пролома в ограждении в тот момент, когда упал человек. А он ещё взял и сбежал с места происшествия, чем только подтвердил свою вину. Даже странно, что следователям потребовалось двое суток на такие простые подсчёты...

- Грегор, я не убивал того типа возле космопорта, это был несчастный случай. Но доказать это вряд ли смогу. У меня есть запись видео того эпизода, но такие записи не являются вещественными доказательствами, так как их нетрудно подделать. Как считаешь, если я явлюсь следователям криминальной полиции, поверят ли они мне?

- Трудный вопрос. Вообще-то они хорошие ребята, но отпускать главного подозреваемого в убийстве они не имеют право. Для тебя это значит два месяца в камере предварительного заключения до суда, а потом в любом случае, признают ли тебя виновным в убийстве или нет, тебе уже светит тюрьма за нарушение правил депортации. Да и чего гадать, что было бы. Сосредоточься на главной задаче. Если мы сумеем пережить сегодняшнюю ночь, то всё равно попадём в тюрьму за убийство. Ну, точнее не знаю, как ты, но я лично без боя точно сдаваться не собираюсь.

- Почему в тюрьму? Они же бандиты! Ты же сам говорил мне, когда прибил четверых бандитов из "Закона Террора", что такие вопросы решаются просто! - воскликнул удивлённо Зак.

Грегор поморщился, а потом начал терпеливо, как не слишком умному ребёнку, разъяснять разницу между происшествием в туалете и их нынешним положением. По словам одноногого штурмовика выходило, что теперь именно они вдвоём будут считаться зачинщиками. Они сами пришли в развлекательный клуб "Вакуумная Бомба Лай Дай", никто их не провоцировал. К тому же, как бы ни было это общеизвестно всем обитателям района, адвокаты другой стороны легко смогут заявить, что "Вакуумная Бомба Лай Дай" вполне легальное заведение, не имеющее ничего общего с криминальными деньгами. Юридически получается, что сражаться им придётся против законопослушных выполняющих свой профессиональный долг охранников ресторана, хоть на самом деле это будут головорезы из "Закона Террора".

Принесли готовый заказ для парня и пиво с моллюсками для Грегора. Гигант с видимым удовольствием отхлебнул пиво и стал рассматривать шестнадцать разнокалиберных ножиков, полагающихся к блюду с ракушками. Ножи были самые разные, от коротких и тонких подобно иголкам, до больших и жутковатых на вид тесаков. Гигант один за другим брал ножи в свою огромную ладонь и прикидывал баланс.

- Вот этот, пожалуй, долетит до двери, - хищно усмехнулся Грегор, демонстрируя тонкий похожий на скальпель предмет. - Так что одного врага мы сможем снять прежде, чем они что-то сообразят!

Зак поморщился. Его никогда не учили обращаться с ножами или другим холодным оружием. Да и курсы стрелковой подготовки у курсантов Военной Академии были скорее факультативными, чем обязательными... Так, стоп... Стрелковое оружие... а ведь это, пожалуй, интересная мысль!

- Грегор, у меня появилась идея! - прошептал воодушевлённый парень. - Я видел тут на втором этаже круглосуточный магазин оружия. Как думаешь, нам продадут там нормальные лазерные пистолеты или бластеры?

- Ты думаешь, наши сторожа вот так спокойно позволят нам спуститься на второй этаж и подобрать себе арсенал для предстоящей войнушки? - фыркнул недоверчиво гигант.

- Зачем спускаться? Можно прямо отсюда заказать по сети, - Зак указал на информационный разъём у панели меню.

Разъём работал, но на поиск нужного сайта оружейного магазина ушла целая минута. Зак вывел ассортимент магазина оружия на табло меню ресторана, и бывший военный присвистнул от восхищения:

- Да с таким арсеналом я, пожалуй, в одиночку смог бы захватить всё это здание! Экзоскелет "Глыба" вообще не пробить обычным стрелковым оружием, а если взять к нему ракетницу и тяжёлый рейлган, полтора десятка гранат с отравляющим газом и...

- Грегор, у нас лимит всего пятьсот единиц. Даже, пожалуй, только четыреста, - остудил Зак энтузиазм штурмовика. - И оружие нужно выбирать компактное, чтобы кто-то один из нас потом спустился, забрал купленный заказ и незаметно пронёс второму.

Штурмовик ещё минуту изучил ценовой лист и выдал вердикт специалиста:

- На четыреста кредитов осебенно не разбежишься. Но тогда бери две укороченных рельсовых винтовки "Гаус-10-МД" и на каждую по две обоймы антиматерии и одну с плутониевыми сердечниками. Затем два лёгких противогаза, пару гранат осколочных и штук пять дымовых. Ну и напоследок пару тяжёлых пистолетов "Штурм-КД" и патронов к ним бронебойных насколько хватит финансов.

Зак оформил заказ и получил код подтверждения. После чего Грегор привстал, собираясь идти к выходу из зала за покупками. Но парень его остановил:

- Если ты пойдёшь так напролом, за тобой проследят и обнаружат, что ты идешь за оружием. Боюсь, после этого они не станут медлить и пристрелят тебя ещё до того, как ты заберёшь готовый заказ. Вот план здания (парень прислонил запястье к информационному разъёму и вывел на экран ту схему, которую им показывал менеджер при входе). Видишь, за туалетами в дальнем конце зала есть служебный коридор к пожарной лестнице. Спускайся по ней. Хотя... погоди, там дверь закрыта. Одну секундочку... сейчас подберу код к этой двери... всё, есть! Запомни, Грегор, код 7422. На втором этаже такая же дверь, сейчас посмотрю... Смешно, пароль такой же 7422... Видимо, чтобы уборщицы не путались в разных кодах. Пройдёшь по коридору мимо туалетов и затем направо и прямо. Не задерживайся.

- Задачу понял, командир, - усмехнулся штурмовик. - Код 7422 оба раза, не задерживаться, вернуться с оружием. Прямо как на фронте. Проникнуть в бункер, забрать ценный груз и выйти живым. Истосковался я по такой жизни!

Едва гигант ушёл в сторону туалета, Зак кинулся строить дальнейший план их действий. Ему самому важно было как можно скорее улететь с планеты. На станции Кисого-7 он сразу же сменит имя, после чего полиция Лай Дай его навсегда потеряет. Так, нужно срочно выяснить расписание космических челноков. Есть, вот оно. Ближайший челнок с планеты до космической станции Кисого-7 уходил в семь двадцать утра. Если он сумеет сесть на корабль, то будет спасён. Зак решил, что Грегору наверняка тоже после событий этой ночи потребуется улетать с планеты, а потому он заказал билет для бывшего штурмовика на этот шаттл. Для себя билет парень брать не стал. Ведь если Заку Дейлу был запрещён вылет с планеты, то покупкой билета он просто-напросто выдал бы свой план спасения с потрохами, и у посадочного трапа его и арестовали бы.

Теперь главной задачей было добраться до космического челнока. Эту задачу можно было разбить на этапы. Первый этап: выйти живым из здания. Второй: добраться до космопорта. Третий: суметь как-то пройти регистрацию. Но сначала нужно было покинуть здание "Вакуумной Бомбы". Парадный выход для них будет естественно закрыт, но ведь из здания можно выйти по-разному. Помнится, Тир Тори, ремонтник с космодрома рассказывал, что случайно попал в подвал "Вакуумной Бомбы".

Зак набрал в поисковой системе "адрес проживания Тир Тори Кисого", заплатил положенный взнос и получил... список из двухсот тысяч адресов. Да, имя и фамилия были весьма распространёнными на планере Кисого. Нужно было сузить запрос. Зак добавил здание, в котором располагалось общежитие, и первый номер корпуса... Получилось триста семь людей с таким именем и фамилией... Всё-равно слишком много. Нужно было действовать по-другому. Зак ввёл имя девушки Кия Нейл и примерный адрес проживания. Есть! Удача! Одна из пяти девушек с таким именем жила в той же ячейке общежития, что и Тир Тори.

Парень посмотрел на часы. Была половина пятого утра. Очень хорошо. Его знакомые были ещё в общежитии, так как двери первого корпуса открывались только утром в пять часов. Зак набросал сообщение и отправил его Тир Тори, очень сильно надеясь, что парень до ухода на работу глянет почту.

Принесли огромное блюдо с изумительно вкусно пахнущей рыбиной. Знакомый официант забрал со стола грязную посуду и вежливо поинтересовался у Зака, куда делся второй посетитель, для которого он и принёс заказ. Парень неопределённо махнул рукой в сторону туалета и совершенно спокойным голосом сообщил, что его спутник вскоре вернётся. Официанта ответ вполне удовлетворил, и сотрудник ресторана ушёл успокаивать стоящих у входа в зал переминающихся с ноги на ногу охранников, явно встревоженных исчезновением одного из объектов наблюдения. Бандиты сразу успокоились и попросили официанта скорее подавать оставшиеся блюда, так как всё уже было готово к началу операции.

Зак всё сильнее тревожился. По его расчётам на то, чтобы спуститься на один этаж, забрать подготовленный пакет с покупками и вернуться, нужно было не более пяти минут. Однако прошло уже восемнадцать минут, а Грегора всё не было. Парень всё больше склонялся к мысли, что с Грегором что-то случилось, или его знакомый просто-напросто сбежал, бросив его тут одного. И когда Зак уже подумывал над тем, чтобы самому идти выяснять причину задержки напарника, гигант появился в зале.

- Ух, какая рыба! - восхищённо проговорил он, разглядывая блюдо с ароматно пахнущим деликатесом. - Жаль времени совсем не осталось на то, чтобы попробовать. У нас появились проблемы, Зак. Придётся начинать раньше срока.

- Что случилось? - поинтересовался парень, незаметно принимая под столом и пряча в карман брюк пистолет и обоймы.

- Небольшой прокол в плане. Мы не подумали, что наши противники тоже решат подзакупиться оружием перед предстоящей операцией. Я нос к носу столкнулся с двумя бандитами у входа в оружейный магазин. Судя по тому, как дружно они схватились за стволы, именно мы с тобой и были их целью. Пришлось мне прятать их трупы, но зато у нас с тобой появился укороченный трёхствольный пистолет-пулемёт с полной обоймой разрывных патронов. Лазерный пистолет второго бандита пришлось выбросить - у той модели встроенная система опознавания хозяина, мы бы не смогли воспользоваться оружием. Пропавших головорезов с минуты на минуту хватятся, а потому нужно начинать. Мой план таков: дружно встаём и идём, щедро раздавая смерть всем, кто попытается нас задержать. Готов?

- Стой! - едва не выкрикнул парень, схватив Грегора за рукав. - Нет. Мы идём не в общий холл, а пробиваемся в подвал, по пути устраняя любое сопротивление. Там в подвале есть выход в общий коллектор под городом. В семь двадцать уходит челнок на станцию Кисого-7, мы должны попасть на него. Я уже купил тебе билет.

Грегор вынул из кармана допотопный армейский наладонник и посмотрел на экран. Обнаружил входящее сообщение о купленном на его имя билете. Посмотрел на время. Было без пятнадцати пять.

- Целых два с половиной часа. Трудно будет продержаться. Да я и не понимаю, как мы сможем попасть на космический корабль через все эти турникеты и проверки, да ещё и отстреливаясь при этом от бандитов на хвосте. Да и насчёт коллектора... Нехорошее это место, слухи жутковатые про него ходят.

- Насчёт коллектора не волнуйся, есть у меня одна идея. Если она сработает, нас могут провести через все ловушки до самого космического корабля.

Гигант задумчиво почесал затылок, обдумывая предложение. И в итоге решился:

- Ладно, считай, что уговорил. Тогда действительно торопиться не будем. Главное, чтобы наши враги первыми не начали.

Он взял вилку и только-только собирался приняться за принесённую рыбу, как Зак чутким направленным микрофоном уловил тревожные переговоры среди охранников при входе. Оказывается, хватились пропавших. К оружейному магазину на поиски уже была направлена группа из шести бойцов, которые обнаружили следы крови. Сейчас специалисты пытались получить записи с камеры наблюдения.

- Началось! - очень тихо фактически одними губами проговорил Зак, но Грегор всё понял, засунув одну руку под стол и взведя затвор пистолета.

Тут один из охранников при входе в зал получил какое-то распоряжение и срочно быстрым шагом ушёл к выходу из ресторана. В дверях временно остался только один головорез, который заметно нервничал и постоянно оглядывался назад.

- Нельзя упускать такой удобный момент! - прошептал одноногий.

Бывший штурмовик, так и не попробовав деликатесный морепродукт, отложил вилку и взял в руку заранее отложенный на край стола тонкий нож. Внешне неторопливо и беспечно развернулся к входной двери и сделал короткий едва заметный взмах кистью руку. Стоящий при входе громила молча рухнул на пол.

- Я зачищу соседний зал. А ты отходи по пожарной лестнице к первому этажу! - уже не таясь, громко приказал гигант, вставая со стула.

Грегор достал из-за пазухи короткую и словно игрушечную в его огромных лапах рельсовую винтовку и с щелчком вставил в оружие обойму с широкой красной полосой. Стандартную маркировку патронов для рельсовых орудий любого калибра бывший курсант Военной Академии конечно же знал. Красная полоса. Антиматерия. Патроны для ближнего боя, разрывающие любую броню и выгрызающие в плоти жертвы страшные, словно выкушенные хищным зверем раны.

Зак, последовав примеру более опытного товарища, тоже вставил в свой рейлган обойму антиматерии, после чего бросился к пожарной лестнице. Парень выскочил на лестничную площадку и стремглав кинулся вниз. Поворот лестницы. Второй этаж. Ещё поворот.

Из двери первого этажа вдруг вышла молодая шикарная женщина, явно намеревающаяся спуститься по служебной лестнице вниз в подземный гараж. Увидев вооруженного мужчину, она вздрогнула и замерла в дверях, подняв обе руки вверх. У красотки были длинные снежно-белые волосы и облегающее платье изумрудного цвета, через плечо была перекинута дамская сумочка. Зак опустил вниз ствол рейлгана и сам остановился, словно налетев на невидимую стену. Незнакомка просто олицетворяла идеал женской красоты, какой её представлял молодой человек.

- Не пугайтесь, я не причиню вам вреда, - проговорил парень, сильно смутившись.

Женщина молчала. Зак Дейл тоже молчал. И тут установившуюся тишину прорезала слегка приглушенная расстоянием очередь из автоматического оружия. Парень сразу же пришёл в себя и поспешил вниз. Он пробежал мимо так и стоящей столбом женщины и свернул на лестницу в подвал. И тут подвижная камера на кибернетическом разъёме зафиксировала движение сзади, а программа обработки опознала его как критическую опасность.

Не раздумывая, парень развернулся в сторону предполагаемой опасности. Та самая красотка уже успела вытащить из своей сумочки миниатюрный лазерный пистолет и сейчас ловким отточенным движением пальца снимала его с предохранителя. На лице женщины появилась хищная довольная улыбка, красавица нисколько не сомневалась в своих стрелковых способностях. Красный луч целеуказателя метнулся на лицо парня. Медлить было нельзя, и Зак первым нажал на курок своей рельсовой винтовки.

***

Про события следующего часа Зак мало что смог бы рассказать, настолько всё было сумбурно и непонятно. Они куда-то бежали, укрывались по приказу Грегора за колоннами, затем ползли по холодному полу за длинными рядами стоящих в гараже шикарных флайеров. Потом долго искали по лабиринту подземных коридоров путь к электрощитовой. Периодически возникала стрельба, среагировать на опасность парень не успевал, но каждый раз бывший штурмовик устранял угрозу сам.

Зак понимал, что это неправильно, и что ему нужно обязательно собраться с мыслями, если он хочет выжить. Но уставший мозг отказывался включаться на полную мощность, к тому же существующую вокруг реальность постоянно затмевала всплывающая в памяти картина белокурой улыбающейся красавицы с пистолетом в руке и через долю секунды картина той же женщины уже без головы. Зак на лестнице успел выстрелить первым, но сам теперь был не рад этому. Антиматерия - это жестоко... Один единственный выстрел начисто снёс незнакомке череп выше верхней губы. Вспышка... и безголовое, но продолжающее улыбаться тело падает на холодный пол. Парень не знал, кем была эта женщина и почему она пыталась выстрелить в него. Он лишь знал, что отныне стал самым настоящим убийцей.

Молодому человеку доводилось уже ранее убивать - в сбитом им когда-то пиратском крейсере гуристасов типа "Оспрей" по штату должно было находиться двести сорок человек экипажа, из которых при взрыве космического корабля выжило только семнадцать. Да и тот незнакомец, споткнувшийся об ногу Зака и разбившийся насмерть, тоже погиб по его вине. Но всё же те случаи даже близко не казались настолько страшными и ни в какое сравнение не шли с убийством этой молодой и очень красивой незнакомки. С пиратами он просто выполнял свой военный долг. На лестнице всё произошло случайно. Сейчас же убийству никакого оправдания не было.

- Дымовую гранату в правый коридор! Ты что, совсем не следишь за своим сектором?! - грубый голос Грегора выдернул Зака из тяжёлых размышлений.

Курсант выдернул чеку у одной из двух оставшихся у него гранат и, не высовываясь из-за угла, с размаху запустил металлический цилиндр подальше в коридор. Бабахнуло знатно. С потолка посыпалась извёстка, из коридора повалил чёрный едкий дым, сквозь который были заметны далёкие всполохи огня.

- Я же говорил дымовую, а не осколочную! - простонал сквозь зубы штурмовик, через стёкла заранее надетого противогаза осматривая разгорающийся пожар.

Зак ругнулся про себя. Опять он оплошал. Нужно обязательно собраться, иначе потом его самого будут собирать по кусочкам. Однако гигант своей широкой ладонью успокаивающе похлопал парня по плечу:

- Не переживай. Перепутал гранаты, с кем не бывает. Хотя может так даже к лучшему. У стены стояли какие-то высокие стеллажи то ли с банками краски, то с каким-то растворителем. Сейчас это всё посильнее разгорится, и тогда через правый коридор к нам вообще будет не пройти. Ты бы надел противогаз, дым от горящей краски ядовит.

Парень покорно натянул маску на лицо и привалился спиной к холодной стене. Совершенно безучастно посмотрел, как прилетевший со стороны пожара луч боевого лазера выбил крупный кусок бетона из противоположной стены всего в трёх шагах от него, а затем ещё один кусок, на полметра ближе. Противники не могли пересечь бушующее в коридоре пламя и теперь лишь постреливали издалека. Зак посмотрел на время. Было уже без пяти минут шесть. Что-то Тор Тори не торопился на помощь. Словно читая его мысли, заговорил Грегор:

- Пора бы твоему знакомому уже появиться. Отсюда до космопорта минут сорок быстрым шагом. Но это по прямой, а нам ещё петлять по коридорам и разбираться с охранными системами. Боюсь, если он не появится за десять минут, то мы уже не успеем улететь с планеты.

Зак промолчал. Да, ситуация была аховая. Их заблокировали в небольшой комнатке электрощитовой, из которой под здание развлекательного центра уходили два длинных расходящихся под углом подземных коридора, оба сейчас плотно простреливаемых противниками. В электрощитовой в стене была ещё одна металлическая глухая дверь, но никаких замков или открывающих её механизмов Зак не обнаружил. Было очень похоже на то, что запертая дверь открывалась лишь с противоположной стороны. Парень ругал себя за то, что не догадался ещё в зале ресторана посмотреть схему и заранее открыть эту дверь. Теперь единственная надежда была лишь на то, что ремонтник с космопорта придёт на выручку и откроет запертую дверь. А если Тор Тори не прочитал его сообщение или не посчитал нужным прийти на помощь едва знакомому парню, то электрощитовая для отчисленного курсанта могла превратиться в место последнего и совершенно безнадёжного боя.

Сидящий слева от парня Грегор отстегнул обойму и подсчитал оставшиеся в ней патроны, после чего тихо ругнулся - было всего десять патронов с антиматерией для рейлгана и одна неполная обойма разрывных пуль к пистолету. У парня дела с боеприпасами были получше, поэтому он молча протянул гиганту полную обойму патронов с плутониевыми сердечниками. У самого Зака сохранилась ещё почти целая обойма антиматерии и две пистолетных обоймы.

Время шло, а ситуация не менялась. Противники под пули не лезли, предпочитая постреливать издалека из безопасных укрытий. Пожар в правом коридоре постепенно догорал. И тут вдруг со стороны левого коридора раздался металлический лязг и грохот, а затем почти сразу оглушительная очередь из крупнокалиберного пулемёта. Гигант напрягся, прислушиваясь. И тут, порождая в подземелье многократное эхо, прогрохотал усиленный мощными колонками голос:

- Говорит майор Тогари Киромозо, руководитель штурмового отряда криминальной полиции. Со мной отряд бойцов элитных спецподразделений в тяжёлых штурмовых костюмах. Пробить их энергетическую броню вашим стрелковым оружием невозможно. Сопротивление бесполезно. Приказываю всем сложить оружие и с поднятыми руками дожидаться подхода сотрудников полиции. Даю вам три минуты на размышление, после чего штурмовики пойдут вперёд. Отсчёт пошёл.

Грегор бессильно опустил руки на колени:

- Ну вот, похоже, и конец нашему безнадёжному бою. Тут уж мы бессильны, пробить штурмовую броню без тяжёлого вооружения невозможно. Но даже если бы на полицейских не было бронекостюмов, стрелять по ним я бы всё равно не стал, так как я не преступник.

Зак молча кивнул. Сил у него не было ни ругаться, ни что-либо предпринимать. Он просто сидел и ждал конца. Из коридора опять послышался треск тяжелого пулемёта. Грегор устало усмехнулся:

- Кто-то из бойцов "Закона Террора" попытался прорваться к выходу мимо полицейских. Это он зря. Я слышал про майора Тогари, такой дважды повторять не станет. Сейчас его бойцы разоружат всех бандитов, а потом и до нас доберутся. Я считаю, уж лучше полицейским сдаться, чем этой мрази из банды...

Парень согласно кивнул. И тут вдруг с шипением отъехала в сторону прежде запертая дверь. Зак распознал стоящего в дверном проёме Тира Тори в костюме ремонтника с фонариком на шлеме и едва успел остановить вскинувшего оружие штурмовика.

- Не стреляй! Он свой!

Прибывший высокий парень нисколько не стушевался при виде вооружённых людей. Он с усмешкой посмотрел на закопчённые стены и клубящиеся под потолком вихры сизого дыма.

- Весело тут у вас было! Зак, гони пятьдесят монет, как обещал!

Бывший курсант вскочил на ноги и прислонил запястье к наладоннику парня с ирокезом, подтверждая платёж. Нужно было скорее выбираться, пока не подоспели полицейские. Парень быстро проследовал за ремонтником, однако уже в дверях обнаружил, что гигант по-прежнему сидит на бетонном полу.

- Я не полечу, иди один, - неожиданно сообщил Грегор, стягивая противогаз. - Кто-то должен остаться тут, чтобы полиция не сразу сообразила, что упустила другого.

- Грегор, не дури! Мы успеем улететь, прежде чем они сообразят! - настаивал Зак, но его товарищ лишь махнул рукой, тяжело привставая и заметно прихрамывая на металлическую ногу:

- Думаю, не успеем. Да даже если мы и улетим, кому я там нужен на незнакомой станции без денег и работы? Так что давай лети, а я попытаюсь хотя бы полдня дурить следователям головы, что был тут один.

Зак понял, что переубедить штурмовика не удастся. Он развернулся, подошёл к своему другу и на прощание горячо обнял его.

- Спасибо тебе, Грегор. Если у меня появится такая возможность, я обязательно вернусь на Кисого и помогу тебе.

- Лети уж... Помочь он мне захотел... Ты себе пока что помоги, - в ворчании гиганта тем не менее парень расслышал довольные нотки. - Зак, за меня не переживай. Я ни о чём не жалею. Твоё появление словно разбудило меня, прозябающего на пенсии, и вернуло к активной жизни. Я всё делал осознано и правильно. Единственное, о чём сейчас переживаю, что так и не попробовал ту рыбу. Но это такая мелочь, что и говорить смешно!

Гигант ободряюще похлопал парня по плечу и слегка подтолкнул к двери, возле которой с ноги на ногу от нетерпения переминался ремонтник. Как только Зак прошёл, Тир Тори нажал на кнопку на стене, и массивная дверь встала на место.

- Помнишь то место, где вы впустили меня внутрь колонны? Мне нужно попасть туда к семи пятнадцати, чтобы успеть на отлетающий челнок. А лучше ещё выше, чтобы я вылез у самой платформы, - попросил бывший курсант.

- Да без проблем. Успеем! - беспечно отмахнулся Тир Тори. - Вот только оружие тебе лучше оставить, иначе тебя не пропустят на корабль.

Зак молча выбросил на пол пистолет с винтовкой и проследовал за ремонтником.

***

За две минуты до взлёта при входе на трап космического челнока парень предъявил молоденькой симпатичной стюардессе жёлтый жетон депортируемого лица. Девушка явно растерялась и стала отговариваться тем, что в отлетающем сейчас корабле уже нет мест. При этом она вежливо предлагала Заку воспользоваться следующим рейсом, вылетающим через четыре часа. Но это было слишком долго. Бывший курсант достаточно хорошо представлял себе возможности полиции и прекрасно понимал, что четырех часов времени у него нет. Поэтому молодой человек с уверенным видом соврал, что на паспортном контроле ему только что предложили воспользоваться освободившимся местом В-78 именно на этом челноке. Это было место Грегора, и Зак твёрдо знал, что оно оставалось свободным.

Как парень и рассчитывал, времени на связь с таможенно-паспортным контролем для проверки этой информацию у девушки не было. Корабль уже начал прогревать двигатели, готовясь ко взлёту. С явной неохотой стюардесса достала свой планшет и отметила, что последнее имевшееся свободным место В-78 теперь занято, после чего отодвинулась в сторону, пропуская последнего пассажира.

Первый час полёта к космической станции Зак просто-напросто проспал, компенсируя затрату сил и нервов за последние несколько дней. Проснулся он резко, когда его слух уловил знакомое название "Вакуумная Бомба". Парень приоткрыл глаза. Шёл выпуск новостей планеты Кисого, и молодой корреспондент рассказывал о произошёдшей рано утром перестрелке в развлекательном центре. Информация ведущего была скупой и при этом крайне неточной, а официальные власти пока вообще никак не комментировали утренний инцидент. Однако на одном из эпизодов репортажа мелькнула высокая знакомая фигура бывшего штурмовика. Грегора, закованного в кандалы и наручники, вооружённые полицейские вели под конвоем в компании ещё десятка арестованных на месте перестрелки. Значит, бывший штурмовик выжил. Это было хорошо.

После окончания репортажа Зак немного успокоился и собирался было снова задремать, как вдруг начавшуюся рекламу на экране сменила заставка экстренного выпуска новостей. Первые же кадры выпуска заставили парня встрепенуться и окончательно проснуться. Зак увидел ту самую девушку, которую он нечаянно застрелил на лестнице развлекательного центра. Комментатор же просто надрывался на экране:

Экстренные новости! Убита актриса и певица Понти Куэрро, любимица сотен миллиардов зрителей галактики! Двукратная обладательница титула "Мисс Вселенная", самая высокооплачиваемая фотомодель на территории Государства Калдари, обладательница множества престижных наград, входящая в тройку самых популярных исполнителей "всех времён и народов", чей последний альбом "Кровь и Честь" разошёлся тиражом свыше трёхсот миллиардов экземпляров!

Пассажиры вокруг Зака стали активно кричать и сыпать проклятиями в адрес неизвестных убийц, дерзнувших поднять руку на святое. Сидящая слева от Зака старушка повернулась к парню лицом и произнесла:

- Красавица Понти была моей любимой актрисой. Её небольшая роль в видеорекламе карамельных конфет признана эталоном женской роли. А как очаровательно она пела! Я плакала каждый раз, когда слышала её голос. Никто из современной безликой эстрады и близко не может сравниться с Понти. Я надеюсь, что мерзких убийц поймают и казнят самым жестоким способом. Ибо нет прощения выродкам, лишившим нас этой богини!

Парень ответил своей соседке примерно в том же духе, сам же лихорадочно размышляя, что ему теперь требуется предпринять, чтобы замести свои следы. Было совершенно очевидно, что следователи достаточно быстро сообразят, что один из участников стычки в ресторане сумел ускользнуть. Были ли видеокамеры на пожарной лестнице? Вроде нет, хотя уверенности у парня не было. В любом случае, его заказ на покупку оружия наверняка уже обнаружили и определили личность покупателя. Вскоре следователи идентифицируют всех убитых и задержаных участников перестрелки и сообразят, что одного их главных подозреваемых Зака Дейла нет ни среди убитых, ни среди задержанных. Его неизбежно будут искать. Найдут в подземном коллекторе брошенное оружие, сверят номера и отпечатки пальцев и однозначно вычислят, каким путём ушёл подозреваемый. Сколько же у него есть времени?

Выходов из коллектора наверняка существовало много, сыщикам потребуется какое-то время на то, чтобы их проверить. Хотя... Зак сообразил, что проследить его путь в подземном туннеле совсем несложно - достаточно привезти служебных собак или дрессированных угоев с планеты Периметр-2, и натасканные звери проведут хозяев до самой шахты, ведущей в космопорт. На винтовой лестнице камер не осталось, Зак сразу обратил внимание, что разбитые камеры ещё не были восстановлены. Челноков внутренних рейсов отходит много, едва ли не каждую минуту взлетали какие-то корабли, так что опять же сыщикам потребуется время, чтобы опросить информацию о пассажирах и проверить данные с видеокамер.

Пока что фора была, но явно совсем-совсем небольшая. Документы при посадке он не предъявлял, только обезличенный талон депортируемого лица, так что проследить его путь по базе данных таможенной службы не смогут. Выходило, что если его физиономия не засвелась случайно на какой-нибудь камере патрулирующего территорию космопорта дрона, то он сможет выгадать ещё пару-тройку часов. Зак чуть более облегчённо вздохнул, поднял глаза выше и упёрся взглядом в висящую буквально в двух метров от него под потолком корабля круглую камеру наблюдения. Вот чёрт!

На подлокотнике кресла имелся информационный сетевой разъём, но парень почти сразу обнаружил, что внутренние системы космического корабля оказались изолированы от общедоступных сетей. Задача перед ним была не в пример сложнее, чем в ресторане. К счастью, шлюз обмена данными имелся, хотя и был защищен стойким паролем. К тому же среди активных программ парень обнаружил работающую систему обнаружения вторжений. Так что тупым перебором паролей взломать шифр шлюза не получилось бы.

Задача взлома компьютерных систем космического корабля за оставшийся час полёта была крайне сложной. К счастью, в арсенале бывшего пилота-капсулира имелся целый набор служебных программ для управления различными кораблями, а также целый ворох служебных утилит. Он запустил стандартный опрос систем корабля, который проводится периодически для поиска неисправностей, и шлюз пропустил знакомые служебные команды. В ворохе ответов от компьютерных систем нашлись хэши паролей, восстановить из которых пароль не составило большого труда.

Уже через пятнадцать минут парень получил права супер-администратора и был в состоянии захватить управление летящим челноком, если бы это ему потребовалось. Сбор информации с внутренних камер слежения занял ещё секунд пятнадцать. Вот эта самая камера. На экране Зак увидел самого себя со стороны - молодой уставший человек в достаточно неряшливой одежде с тёмной шапочкой на голове развалился в кресле с закрытыми глазами и на первый взгляд просто спал.

Хорошо, теперь приступим! Пора вспомнить то, чему его учили в Военной Академии. Его бывшая однокурсница Миюки Сумару не зря не поверила переданной Заком видеоинформации - уж что-то, а подделывать подобные материалы курсанты умели мастерски. Даже целый годовой учебный курс был именно по данной теме, и Зак получил когда-то заслуженную оценку "отлично" по этому предмету. Так что сейчас он с лёгкостью ваял вместо себя другого человека. Волосы сделать длиннее и несколько вьющимися, нос чуть пошире, шапочку с головы нужно убрать, удалить кибернетические разъёмы на голове, подбородок сделать шире...

К моменту захода челнока в док космической станции Кисого-7 всё было готово. По всем базам данных изображение Зака было подменено смоделированным изоражением другого парня, а режим работы всех остальных видеокамер скорректирован. Напоследок Зак установил в сети корабля одноразовый бесследно самоуничтожающийся программный "жучок", который должен был послать предупреждающее сообщение, если кто-либо затребует данные с видеокамер челнока.

При высадке бывший курсант не спешил. Он изучил расположение остальных видеокамер и их режимы, а потому постарался при выходе не попасть под их наблюдение. Регистрации при выходе не требовалось, и Зак сразу же направился в сторону служебного коридора, куда вёл указатель "Посторонним вход воспрещён. Служба Безопасности Государства Калдари".

Дежурный при входе, едва услышав слова про секретную операцию Службы Безопасности на Кисого и необходимость смены личности, больше никаких вопросов не задавал и проводил парня по коридорам в изолированную комнату.

- Разберёшься сами, тут ничего сложного, - указал дежурный на непонятный прибор вроде высокой душевой кабины с большим экраном и панелью. - Выберешь себе имя, дату рождения и краткую биографию. Если потребуется сменить внешность, робот-косметолог находится в соседней комнате. Как закончишь, получишь у меня при выходе новые документы. Уже через пятнадцать минут информация о твоей новой личности появится во всех существующих базах данных галактики.

После этого дежурный удалился, оставив парня наедине с непонятной машиной. Зак подошёл и встал в центре кабины. Загорелся экран с сенсорным меню. Всё оказалось действительно очень простым. Новое имя, фамилия, дата и место рождения. После ввода этой информации компьютер стал автоматически предлагать варианты биографий, которые безупречно укладывались в имеющиеся базы данных. На этом этапе Зак провёл почти полчаса, чтобы отшлифовать своё новое прошлое, сделав его достаточно героическим, и при этом всё же не слишком выделяющися.

Сорок минут спустя от косметолога уже вышел Зак Корви двадцати лет от роду, демобилизованный после полученного ранения лейтенант Шестого Ударного звёздного Флота Калдари, обладатель звезды "За Отвагу", двух благодарностей от командования и красной ленты, означающей полученное в бою тяжёлое ранение, специалист по электронике и навигационному оборудованию, чьи предки девять поколений верой и правдой трудились на благо мега-корпорации Каалакиота (Kaalakiota Corporation). Щёки у парня стали чуть-чуть шире, подбородок внушительнее, естественный цвет волос стал на полтона темнее, а впрыснутые в мышечную ткань нано-стимуляторы гарантировали усиленный рост мышечной массы в ближайшие две недели.

Напоследок парню предлагалось раздеться и сбросить старую одежду в контейнер мусоросжигателя. Зак выполнил распоряжение и с грустью посмотрел на полыхнувшее внизу пламя. Затем в выехавшем из стены шкафчике получил себе новый гардероб - немного потёртый военный мундир младшего офицера космофлота и комплект гражданской одежды. Сложил часть вещей в чемоданчик, парень туда же убрал полученный для подтверждения новой легенды билет эконом-класса до звёздной системы Нонни, после чего направился к выходу. Для молодого человека началась новая жизнь.

Часть вторая. Единственный калдари

- Можно взглянуть на ваши документы? - уже знакомый сержант, словно нарочно, встретился Заку при подходе к лифту.

Парень неторопливо расстегнул кармашек мундира и протянул чуть поцарапанную идентификационную карточку. Дальнейших вопросов у патрульного не возникло, сержант уважительно козырнул старшему пол званию и вернул документ владельцу. Зак направил микрофон, чтобы услышать разговор отходящих патрульных.

- Ты чего на офицеров кидаешься? - ехидно спросил бдительного сержанта толстый напарник.

- Да так, напомнил он мне одного типа. Лицо уж очень похожее, только тот помоложе был. Ну, я тебе рассказывал про отчисленного курсанта SWA...

Патрульные направились к лифту, поэтому парень поспешил свернуть в другом направлении, чтобы не ехать в одной кабине с глазастым стражем порядка. Прямо по коридору находился бар "Тихая Гавань", в котором отдыхали после длительных перелётов экипажи космических кораблей. Зал был забит народом, несмотря на середину дня. Парень заказал себе бокал слабоалкогольного коктейля и встал возле свободного столика у стены. Едва он успел пригубить напиток, как пискнул сигнал полученного предупреждения. Идущие по следу сыщики запросили записи с видеокамер челнока. Значит, маршрут беглеца по подземным катакомбам уже успели проследить до самого выхода на платформу космических челноков. Быстро они... У парня от волнения сжалось сердце.

У Зака имелся билет на космический корабль, который должен был отвезти его в совершенно другой регион Государства Калдари аж за девять звёздных систем. Но проблема была в том, что нужный корабль должен был отправиться в рейс только через четверо суток. У парня не было никакой гарантии, что настолько быстро и успешно распутывающие дело следователи не сумеют докопаться до истины гораздо раньше. Да хотя бы тот же сержант полицейского патруля мог сообщить им, что видел очень похожего на подозреваемого человека, только у него были документы на другое имя. Ситуация складывалась скверно. Крайне скверно.

- Мджн увс встат? - раздался мужской голос прямо за спиной.

Зак обернулся, чтобы оглядеть обратившегося к нему. Пришлось даже задрать голову, чтобы увидеть глаза подошедшего. Это был высокий темнокожий бритый наголо минматарин в комбинезоне космического флота. Парень впервые вживую увидел минматарина и даже немного растерялся.

- Мджн увас вестат? - повторил свой вопрос незнакомец, ещё более старательно выговаривая каждое слово.

Но Зак всё равно не понял вопроса. Незнакомец стоял с двумя большими кружками пива в руках и очень похоже было на то, что он искал место, куда поставить кружки.

- Вот деревенщина, совсем никакой культуры! Ну что трудно подвинуться, осёл?! И как такие кретины дослуживаются до офицерских чинов? - вполголоса ругнулся чернокожий на языке своей родины, разворачиваясь к другому столику.

Слова были обидными, но Зак решил окликнуть незнакомца на минматарском:

- Эй, приятель, становись, конечно, мне не жалко. Просто твой акцент языка калдари трудно разобрать, я ни хрена не понял. Но я свободно владею языком твоей расы.

Если чернокожий и смутился, то этого заметно не было. Он со стуком бухнул на стол две огромные полуторалитровые кружки пива и потом с умилением в глазах смотрел, как обильная белая пена стекает по стеклу на поверхность стола.

- Настоящее! Вот что калдари действительно умеют, так это делать самонаводящиеся ракеты и варить пиво. Мараг ист Мбунта. Для друзей просто Мбунта, - темнокожий протянул парню для приветствия широченную ладонь.

Зак тоже представился. Протянутая в ответ ладонь парня просто потерялась в огромной, словно совковая лопата, руке темнокожего любителя пива. Помимо огромных ладоней Зак обратил внимание на живые весёлые глаза собеседника и светлые татуировки на тёмной щеке минматарина - два белых узких вытянутых книзу треугольника. Каждый такой треугольник означал участие в космодесанте первой волны и служил аналогом звания героя. Случаев самовольного нанесения таких татуировок не было, поскольку подобное кощунство каралось смертью абсолютно на всех территориях, контролируемых минматарскими племенами.

Парень немало читал про историю жестокой амарро-минматарской войны и более-менее представлял статистику потерь. В среднем лишь один из трёх минматарских десантов на амаррские планеты завершался подавлением систем противокосмической обороны и захватом плацдарма для дальнейшей выгрузки войск. Но даже при успешных операциях смертность среди десантников первой волны достигала восьмидесяти-девяноста процентов. Его собеседник пережил две подобные десантные операции...

С трудом оторвав взгляд от белых татуировок, Зак обратил внимание на нашивку на воротнике светло-серого комбинезона темнокожего воина. Первый помощник капитана. Ух ты! Самый главный по статусу член команды, естественно после самого капитана космического корабля. Судя по всему, корабля частного - нестандартная униформа, к тому же на ней не было заметно воинских знаков отличия.

- Значит, ты тоже повоевал... - с какой-то непонятной внутренней грустью усмехнулся темнокожий собеседник. - А чего списали то? Из-за ранения?

- Из-за него самого, - поведал Зак заученную часть своей легенды. - Наш лёгкий крейсер радиоэлектронной борьбы класса "Блэкбёрд" прикрывал эскадрилью линейных крейсеров при атаке галлентской базы. Как сам понимаешь, боевую электронику обычно самой первой уничтожают... Враг выпустил целый рой боевых дронов. Наш энергетический щит продержался двадцать две секунды. Потом был грохот развалившегося корпуса, свист уходящего воздуха, треск сминаемых переборок. Всё произошло очень быстро. Из всей команды нашего крейсера выжило всего шесть человек, лишь один-единственный спасательный зонд успел отделиться. Говорят, я упал у самого шлюза зонда с разбитой чем-то головой, меня ребята уже бесчувственного затащили вслед за собой и успели отстрелить спасательный модуль до взрыва корабля. Пришёл в себя я уже в медицинском центре. Мне потом лечащий врач рассказывал, что как меня впервые увидели, то не могли сперва определить, куда меня направлять - то ли к нейрохирургу под скальпель, то ли сразу в морг. Ясное дело сразу комиссовали из-за ранения. Потом три месяца восстанавливался после операции. Но всё оказалось далеко не так страшно, как сперва врачи посчитали. Теперь вот направляюсь домой в систему Нонни, надеюсь подыскать себе там работу.

Темнокожий допил первую из кружек пива, вытер тыльной стороной ладони пену на губах и тут же принялся за второй бокал.

- А откуда ты минматарский знаешь? - поинтересовался помощник капитана в перерывах между большими глотками.

- Да так... - медленно и вроде как смущённо ответил Зак, на самом деле лихорадочно обдумывая свой ответ, так как в его новой биографии владение языком чужого государства никак не предусматривалось. - Просто думал в детстве спортивным гонщиком стать, участвовать в соревнованиях на гоночных фрегатах. Всем известно, что самые быстрые фрегаты - это минматарские или ангельские, а там совершенно другой интерфейс, не похожий на калдарские корабли. У нас в клубе был старенький списанный минматарский фрегат типа "Рифтер", я на нём тренировался, разбирался в управлении и параллельно учил язык. А потом в армии начальство про это хобби как-то прознало и всячески старалось поддерживать. Меня направили на пилотские курсы минматарских кораблей и на курсы языка. Вот так и получилось.

Зак очень надеялся, что его рассказ вышел не слишком неправдоподобным. Хотя ему, честно говоря, было глубоко плевать на то, поверит ли ему случайно встреченный незнакомый человек или нет, но просто полезно было на будущее придумать логичное объяснение знания иностранного языка.

- Кем ты был по корабельной специальности? - поинтересовался помощник капитана, с удивительным вниманием слушавший рассказ парня.

- Младший офицер связи. Моей задачей была работа с корабельным локатором, непрерывное сканирование космоса, сбор оперативных данных и отправка капитану.

- Интересно, очень интересно... - проговорил темнокожий и после долгого глотка пива пояснил свой интерес. - Мы как раз набираем сейчас команду на крейсер-невидимку типа "Рапира", и вакансия второго офицера связи у нас имеется. Предлагается стандартный контракт на три года, полное обеспечение, плюс офицерам на корабле положена отдельная каюта. Если вдруг интересно, могу скинуть тебе контакты нашего второго помощника, он отвечает за кадровые вопросы. Только поторопись с ответом - мы улетаем сегодня в двадцать три сорок.

Зак лихорадочно размышлял. Покинуть как можно быстрее станцию Кисого-7 в его нынешнем положении было главное, да и оставшиеся на счету жалкие тридцать восемь кредитов как бы заставляли торопиться с поиском новой работы. С другой стороны, "Рапира" - это тебе не мирный грузовик, курсирующий по замкнутому маршруту от шахт до заводов и обратно. Это серьёзный боевой корабль, управлять которым способен был только весьма и весьма опытный пилот-капсулир. А капсулирам, тем более опытным, было глубоко наплевать на экипаж своего корабля. Пилот-капсулир мог лезть в самые рискованные авантюры, так как сам он погибнуть не мог и рисковал разве что потерей денег на покупку нового корабля. Потеряв несколько своих кораблей вместе со всей командой, пилот-капсулир окончательно отдалялся от простых смертных и начинал восприниать свой экипаж не более чем расходным материалом, недостойным даже минимального внимания. Но вот члены команды корабля были очень даже смертными и своими жизнями платили за ошибки своего капитана.

- А в чём причина набора команды? - решил всё же уточнить Зак у темнокожего собеседника.

Тот усмехнулся, словно речь шла о чём-то весёлом, и подтвердил самые худшие опасения парня:

- Да потрепали нас сильно в системе Амамака. Я, конечно, не знаю причину, зачем мы попёрлись напрямую через пиратскую территорию. Наверное, наш капитан Бешеный Кролик думал проскочить в невидимости. Но не получилось. Нарвались на засаду у звёздных ворот. Всё как по учебнику - пара линкоров с большими пушками, много быстрой мелочи. Не дали нам уйти в невидимость, зацепили варпдизраптором... Вот это был бой, я скажу тебе, парень! Бешеный Кролик бился, словно озверевший лев. Перегрузки до десяти "же", манёвры на максимальной скорости, корабль трясся от попаданий, двигатель пошёл вразнос, защита почти сразу накрылись... Но мы своей артиллерией сумели взорвать пиратам два фрегата и уйти от остальных уже "на структуре" - без энергетических щитов и с пробитой в клочья бронёй. Досталось нам конечно конкретно - три пятитонных снаряда с минматарского линкора типа "Темпест" разорвались внутри нашего крейсера, взрывами нам разворотило треть всех отсеков. Из трёхсот членов команды выжило чуть больше половины. Но мы прорвались, и это главное!

Зак вовсе не разделял подобного энтузиазма темнокожего собеседника. Необдуманное решение капитана сократить путь привело к гибели половины экипажа, и повода для радости в данной ситуации парень не видел. Скорее это говорило лишь о том, что для Бешеного Кролика жизни его подчинённых крайне мало что значили. К тому же Зак вспомнил, с каким пренебрежением преподаватели Военной Академии рассказывали курсантам о минматарских кораблях и царящем на них хаосе.

Минматары - восставшие рабы Амаррской Империи, и при спешной постройке кораблей для своего флота они меньше всего заботились о комфорте и безопасности экипажа. Внешний вид минматарских кораблей, особенно самых первых моделей времён начала восстания, напоминал наспех сделанные корыта, кое-как слепленные из обшивки недостроенной космической станции и фрагментов поломанных солнечных батарей. Собственно, именно так по легенде первые корабли и были построены. А уже о царивших внутри минматарских кораблей нравах преподаватели рассказывали отдельно. По их словам, такого понятия, как дисциплина и военный устав у освобождённых рабов просто не существовало. Кто был сильнее остальных, тот объявлял себя офицером. Самый сильный из офицеров объявлял себя капитаном. Кто умел хотя бы читать, становился навигатором или связистом. Периодически возникающие стычки, кровавые поножовщины между членами экипажа и даже имевшие место на минматарских кораблях человеческие жертвоприношения приводили к постоянной ротации должностей. Талантливого офицера вполне мог сместить просто побивший его в жестокой драке неграмотный амбал с крупными кулаками, так что уровень подготовки экипажей был просто ужасающе низним. К тому же многие рабы бежали от своих хозяев вместе с семьями, и копающиеся в кучах смердящего мусора прямо посреди коридоров космических кораблей маленькие дети были обычным делом.

Зака несколько смущало, что при всех описанных преподавателями ужасах минматарские корабли считались одними из самых быстрых в Галлактике и были однозначно очень опасными противниками. Однако проверять на собственной шкуре, насколько соответствуют истине жуткие рассказы о царящих на этих кораблях диких нравах, молодой человек точно не собирался. Попасть в такой ад, даже сбегая от преследующих его сыщиков, парень очень бы не хотел. Он всерьёз решил сказать "нет" на предложение вакансии, но не успел. На большом экране во всю стену бара, на котором до этого крутили записи с прошлогоднего чемпионата планеты Кисого по гладиаторским боям, пошла заставка экстренного выпуска новостей. Зак заранее почувствовал неприятности и внутренне напрягся.

Речь, как Зак и опасался, пошла об убийстве эстрадной звезды. Прежде всего, комментатор с каким-то непонятным и неуместным восторгом рассказал, что старший телохранитель убитой сегодня утром певицы Понти Куэрро покончил жизнь самоубийством, не вынеся такого позора. Его примеру попытался последовать руководитель охраны развлекательного центра "Вакуумная Бомба", однако стражи порядка в последнее мгновение сумели вырвать у своего начальника лазерный пистолет.

Потом показали майора Тогари Киромозо, руководившего штурмом здания. Это оказался крепкий почти квадратный калдари-сивир с лицом профессионального убийцы. Майор рассказал, что убийство популярной певицы было тщательно спланировано и осуществлено группой злоумышленников в составе от семи до десяти человек. По его мнению, злодеи дождалась окончания выступления певицы, после чего устроили пальбу в ресторане на третьем этаже, специально подняв шум. Охранники развлекательного центра при звуках стрельбы поспешили на третий этаж, а телохранители Понти Куэрро срочно прервали общение звезды с поклонниками и направили свою подопечную в гримёрную.

Обуздать беснующуюся толпу фанатов, попытавшуюся прорваться следом за Понти Куэрро в коридор первого этажа, оказалось весьма и весьма непросто. Следователи полагают, что причиной этого стали преднамеренные действия нескольких злоумышленников, внедрившихся в толпу фанатов и попытавшихся спровоцировать толпу на прорыв заслона из полицейских и телохранителей певицы. В результате возникгего хаоса телохранители на несколько секунд потеряли подопечную из виду. Сама же певица по неизвестным причинам поспешила не в гримёрную, а к запасному выходу, самостоятельно изнутри отрыла запертую бронированную дверь и неосторожно вышла на служебную лестницу, где её уже поджидал убийца. По словам майора, шестеро соучастников преступления уже были выявлены и задержаны, личность самого убийцы также уже была установлена, но пока в интересах следствия не разглашалась. Полицейский лишь сообщил зрителям, что предполагаемый исполнитель спешно покинул планету Кисого на одном из челноков.

Затем в кадре показали какого-то окружённого толпой телохранителей молодого типа с короткими крашенными в тёмно-зелёный цвет волосами и неприятной хищной ухмылкой. Зеленоволосый юноша оказался бой-френдом убитой певицы и был одним из представителей Кханидской правящей династии. Зелёноволосый тип кричал в микрофон, что не пожалеет имеющихся у него миллиардов, чтобы поймать исполнителя убийства, а также расквитаться с истинными заказчиками этого преступления. Под конец выпуска ведущий сообщил об объявленной корпорацией Лай Дай награде в двести пятьдесят тысяч кредитов за информацию о местонахождении предполагаемого убийцы. На экране появилась картинка сидящего в пассажирском кресле молодого темноволосого кучерявого человека. Зак похолодел - именно эту картинку он и нарисовал для видеокамеры челнока менее полутора часов назад. Значит, следователи уже выяснили, что подозреваемый прибыл на станцию Кисого-7.

- Морда непримечательная, зато глаза холодные ледяные, сразу выдают тренированного безжалостного бойца, - прокомментировал минматарин увиденный портрет подозреваемого. - Жалко девчонку. Буквально десять дней назад я был на её концерте в системе Урлен. Запоминающееся зрелище - переполненный стадион на триста тысяч мест, и вся эта толпа орёт и беснуется. Я находился совсем рядом со сценой, но всё равно без наушников с фильтрацией шумов музыки вообще не было слышно...

- Ты был на её концерте?! Представляю, сколько стоил билет в ближних рядах со сценой! - постарался поддержать Зак разговор, уводящий собеседника на другую тему.

- Не могу ничего сказать насчёт стоимости билета, я лишь сопровождал капитана. Для Бешеного Кролика отдать тысячу-другую кредитов вообще не деньги. Он же капсулир, причём достаточно известный.

Зак про себя согласился с темнокожим десантником - если даже для курсанта тысяча космокредитов была не такой уж запредельной суммой, то для полноценного пилота-капсулира такая сумма была совсем уж ничтожной. И тут вдруг бывшего курсанта поразила новая тревожная мысль: очень скоро в новостях покажут другие кадры, а то и произнесут имя Зака Дейла. Дежурный при входе в офис Службы Безопасности не только видел его в лицо, но и слышал произнесённое имя Зака Дейла. Этот дежурный сразу же вспомнит менявшего внешность парня и поспешит получить полагающуюся премию. Тем более что он видел новый облик парня уже после косметолога и доподлинно знает, что у подозреваемого имеются документы на другое имя. Всё, это был конец. До неизбежного ареста оставались считанные минуты.

- Мараг ист Мбунта, меня заинтересовала вакансия на вашем корабле, - поспешил сообщить Зак, увидев, что его собеседник уже опустошил второй бокал пива и собирается покинуть бар.

- Отлично! - обрадовался темнокожий. - Я как раз подумываю уже возвращаться на корабль. Пошли тогда вместе, проведу тебя в док.

***

До самой последней минуты перед стартом Зак опасался, что его снимут с корабля и в наручниках направят в ближайшую тюрьму. Поэтому от волнения он не мог спокойно сидеть в своей каюте и регулярно выходил в общий коридор пустующей офицерской палубы, откуда через большой иллюминатор открывался вид на длинный входной коридор, ведущий в эту часть доков. Где-то в десять вечера через иллюминатор он заметил в соседнем доке какую-то подозрительную суету и множество людей в форме полиции. В этот момент сердце парня едва не остановилось от волнения, однако обошлось - просто на соседний корабль, бронированный транспортник типа "Бастард", портовые рабочие грузили какие-то контейнеры видимо с особо ценным грузом.

Лишь в одиннадцать часов вечера Зак получил подтверждение, что зачислен в экипаж. И уже через пять минут к нему в каюту постучалась немолодая чёрная как смоль минматарка, принесшая аккуратно сложенный тёмно-серый с белыми вставками комбинезон, высокие сапоги на магнитных липучках и плоскую сумку, в которой парень обнаружил офицерскую пилотку, аварийный пакет с кислородной маской и ключ-карту от внутренних дверей корабля.

Парень быстро переоделся и посмотрел на себя в зеркало. Покрутился, рассматривая себя со всех сторон. Эмблема связиста на воротнике, скромные нашивки младшего офицера на рукаве, спереди на форме значилось название корабля "ТВАРЬ КОСМОСА". Несмотря на скромное звание на нашивках, новая форма Заку определённо шла.

Но вот, наконец, и старт. Корабль, носящий не самое приятное для слуха название "ТВАРЬ КОСМОСА", начал прогревать маневровые двигатели, собираясь покидать огромную станцию Кисого-7. В момент вылета со станции Заку вообще-то полагалось находиться на своём посту в операторской комнате связистов, но непосредственный начальник Зака первый офицер связи Губаж Дурр, крупный чёрный минматарин лет пятидесяти с седеющими сплетёнными в сотни косичек волосами, отослал новичка в каюту отсыпаться.

- Твоя смена завтра в восемь утра. Иди и хорошенько выспись, калдари. Даже для своей расы ты выглядишь слишком бледным.

Зак действительно едва держался на ногах от накопившейся усталости, но всё же не предполагал, что его состояние настолько заметно окружающим. Сменщица Зака, молодая темнокожая девушка Найла Ургуж, весело рассмеялась шутке начальника и заняла место в кресле оператора, сразу выведя перед собой экран с подробной картой звёздной системы Кисого с указанием многочисленных естественных и искусственных небесных тел.

Понаблюдав немного за её работой, парень направился в свою каюту, по пути встретив кого-то из старших офицеров корабля. Новичок козырнул, привычно отдавая честь старшему по званию. Низенький совсем уже седой и морщинистый старик-минматарин вроде как уже прошёл мимо, но вдруг резко затормозил и удивлённо развернулся вслед парню.

- Новенький на корабле. Да ещё и калдари. И как это тебя Ван-дер-Майен согласился зачислить в штат? Он же, кхе-хе, не слишком-то любит калдари. Теперь держись, парень, как бы тебя не заклевали другие члены экипажа. Многие из них не привыкли к чужакам.

После этих слов старший офицер удалился, оставив парня в некотором замешательстве. Зак уже был в курсе, что второй помощник капитана являлся галленте по расе, но пока не имел возможности лицезреть неприятного начальника лично - тот был слишком занят и зачислил нового члена экипажа заочно, с трёхмесячным испытательным сроком. Просматривая днём пересланный ему для ознакомления текст контракта, парень обнаружил, что ему был назначен оклад в шестьдесят кредитов в месяц, а кроме того была положена доля в размере одной семисотой от общей военной добычи команды корабля, если таковая добыча вообще будет.

Последний пункт сильно смутил Зака. Насколько он знал, такие "бонусы" прописывались обычно на пиратских кораблях. Однако уточнять, правда ли "ТВАРЬ КОСМОСА" Бешеного Кролика занимается пиратством, было просто не у кого. К тому же данный корабль космическая полиция, таможенные корабли и силы КОНКОРДа беспрепятственно пропустили на территорию Государства Калдари, что означало чистоту перед местным законом. Поэтому Зак поставил свою электронную подпись под контрактом и отослал экземпляр второму помощнику.

Несмотря на усталость, парень всё же задержался у иллюминатора, чтобы посмотреть на старт своего нового корабля. Минматарский крейсер ловко и плавно вписался в шлюз и, постепенно разгоняясь, направился к силовому щиту у выхода из туннеля. Вот уже щит был пройден, и бескрайний космос миллионами звёзд встретил вылетевший со станции корабль. Пилот слегка подкорректировал курс, отходя от станции и направляя корабль в сторону звёздных врат, ведущих в ближайшую к Кисого звёздную систему Урлен. Корабль начал разгоняться всё быстрее и вот, наконец, пилот направил энергию накопителя на активацию туннеля для варп-прыжка. Пространство свернулось, звёзды стали тусклыми и нечёткими, а закрывавшая половину иллюминатора планета Кисого разом стала бесцветно-серой и начала быстро удаляться. Корабль вошёл в образовавшийся туннель и понёсся со сверхсветовой скоростью по направлению к выходной точке туннеля, расположенной где-то поблизости от звёздных врат в систему Урлен.

И хотя ничего интересного в ближайший час не ожидалось, парень ещё некоторое время постоял у иллюминатора, рассматривая медленно смещающийся шар планеты и размышляя о превратностях судьбы. Он ведь уже почти смирился с тем, что никогда больше не полетит сквозь чёрный космос. Был морально готов остаток своих дней провести на перенаселённой планете с отравленной атмосферой, обслуживая робота-погрузчика или какой-нибудь терминал связи. Но сейчас Зак отчётливо понимал, что его настоящее призвание - космос. Пусть даже так, с фальшивыми документами и с погоней на хвосте, на борту чужого корабля, на котором он являлся единственным представителем своей расы, и чей капитан ни в грош не ставит свою команду. Но сейчас Зак был счастлив - он вернулся в космос!

Парень вернулся в свою каюту, улёгся на мягкую койку и расплылся в улыбке. Конечно, по сравнению с его комнатой в Военной Академии размеры каюты были весьма и весьма скромными, зато по сравнению с жилой капсулой в подземном общежитии на Кисого его нынешняя каюта казалась просто роскошными апартаментами. Тут кроме койки был привинченный к полу стол, раскладной стул, встроенный высокий шкаф и санузел за закрытой дверью. И главное, тут можно было стоять в полный рост!

Зак уже знал от Найлы, что его предшественник на посту второго офицера связи погиб во время последнего боя с пиратами в системе Амамака. Никаких личных вещей погибшего офицера в комнате не обнаружилось - скорее всего, по старой космической традиции их распределили между выжившими членами команды. Пустая комната несколько удручала. Чтобы поскорее придать ей жилой вид, Зак поспешил развесить в шкафу свою одежду, а всякую мелочь из сумки расставить на полочках у противоположной стены. Конечно, вполне могло так случиться, что и эти вещицы когда-нибудь будут распределены между другими членами команды, но сейчас парня это нисколько не волновало. Он уже спал без задних ног.

***

Ровно в восемь часов утра молодой человек сидел в кресле перед огромным экраном, принимая смену у симпатичной, хотя и заметно уставшей после двенадцатичасовой непрерывной работы Найлы Ургуж. Корабль находился уже в системе Каапутенен (Kaaputenen), пройдя за время сна Зака четыре звёздные системы.

- Сейчас будет граница с Империей Амарр, - поясняла новичку ситуацию девушка, параллельно отсоединяя разъёмы на своих запястьях от информационной сети. - Там традиционно бывает куча всяких посторонних меток на радаре. Ты сразу отфильтровывай для капитана всякий мусор типа фракционных бункеров, кораблей таможни калдарской и амаррской, кораблей КОНКОРДа, пограничников...

- Это разве мусор? - удивился Зак, не поверив своим ушам.

- Таковы установки капитана, - подтвердила Найла. - Мы не везём контрабанду, не находимся в розыске, не участвуем в калдаро-галлентской или амарро-минматарской войне, а потому все эти корабли капитана просто-напросто не интересуют. Пройдём быстро таможенный контроль и далее опять двинемся без остановок. Также капитана не интересуют астероидные поля, пусть даже твой сканнер и будет выдавать содержание ценных элементов. Про астероиды запомни особо, не зли капитана. Я до этого корабля раньше летала на копательной барже, и долго потом не могла отделаться от привычки возбуждённо орать по громкой связи: "Обнаружен меркоксит!", даже нагоняй за это получила от Бешеного Кролика. Надеюсь, тебе всё понятно?

Парень подтвердил, и зевающая от усталости девушка направилась отдыхать в свою каюту. Старший офицер отсутствовал. То ли пошёл завтракать, то ли тоже отсыпался после ночной смены, и Зак остался в информационном центре совсем один. Тем лучше, решил парень. Никто не будет стоять над душой, пока он будет привыкать к оборудованию. Зак положил запястья на подлокотники кресла, собираясь приступить к работе. Сразу обнаружилась проблема с подключением. Беспроводная связь на военных кораблях была отключена, а разъёмы не совпадали. Пришлось в нарушение всех инструкций, пока никто не заметил, покинуть пост и быстро сбегать в свою комнату, чтобы принести имеющиеся среди личных вещей переходники.

Идущее сейчас обучение минматарским фрегатам приносило свою пользу. Крейсер-невидимка "Рапира" был, конечно, гораздо более сложным кораблём, но многие системы были идентичными имевшимся на малых фрегатах. Заку не составило особого труда наладить связь с корабельными локаторами. Помня указания девушки, он сразу отфильтровал ненужные метки, определил расстояния до крупных объектов и, задержав дыхание от волнения, отправил свой первый отчёт о состоянии космоса Бешеному Кролику.

Почти сразу пришёл вызов по внутренней сети от первого офицера связи. Губаж Дурр, судя по голосу, был не выспавшимся и крайне раздражённым. Он грубо криком поинтересовался у подчинённого (если перевести на цензурный язык), что за хрень тот только что отправил капитану вместо отчёта? Не успел Зак придумать что-либо в своё оправдание, как начальник, видимо получивший новое сообщение от капитана, несколько сбавил тон:

- Так, в общем уже разобрались. Ты, парень, кодировку-то сообщений смени с калдарской на минматарскую. Хотя... погодь... Бешеный Кролик только что сообщил, что ему глубоко фиолетово, калдарская кодировка ему тоже подходит, только ты хотя бы предупреждай капитана, что другой оператор сел за пульт вместо Найлы, к которой он уже привык.

Зак мысленно стёр пот со лба - не хотелось бы получить взыскание в первый же день на новом месте работы. Но в дальнейшем смена протекала спокойно. Где-то через полчаса в отделённой прозрачным бронестеклом от рабочего места Зака второй секции центра связи появился оператор тактического экрана, отвечающий за выдачу информации о самых ближних объектах. Тактическое овервью обычно использовалось только во время стыковок, прохождения звёздных врат или в боевой ситуации, а потому этот молодой коротко стриженный минматарин откровенно скучал, с некоторой завистью посматривая через бронестекло на занятого работой Зака. Наконец, решившись, темнокожий паренёк пошёл знакомиться с новым коллегой.

- Привет, я Мага Мадага, - представился он, машинально протянув руку для приветствия и тут же убрав за спину, когда заметил, что обе руки Зака подключены к разъёмам подлокотника. - Никогда не видел живого калдари!

Зак невольно усмехнулся. То же самое он вчера подумал, встретив первого помощника капитана. Мага оказался совсем юным, не старше шестнадцати лет, и был нехарактерно худым для минматарина. Зак представился, не отрываясь от работы, и поинтересовался у нового знакомого, как настолько молодой юноша оказался на боевом корабле?

- Купили в Урлене, - сообщил темнокожий паренёк, как само собой разумеющееся. - Ваша покорёженная "Рапира" стояла на ремонте в соседнем доке с амаррским лёгким крейсером "Арбитратор", на котором я находился вторым помощником офицера-тактика. Ну и Ван-дер-Майен обратился к соседям с просьбой продать несколько рабов-минматар, чтобы занять пустующие вакансии экипажа. Видимо, цену предложил хорошую, раз мой бывший хозяин согласился продать сразу восемь рабов - меня и ещё семерых механиков.

- Получается, ты тоже фактически новичок на этом корабле, - понял Зак.

- Завтра мой третий день службы здесь. Но не волнуйся и не смотри на возраст, я отнюдь не новичок в качестве тактика. На родине я считался вундеркиндом, завершил среднюю школу уже в десять лет, затем экстерном закончил с красным дипломом Иллуинский Университет по специальности "Математика и Тактические Игры". Я уже три года летаю, семнадцать боёв провёл. Сперва пять боёв на минматарском крейсере "Руптура" против амарров во время их атаки на регион Метрополис. Потом амарры нас всё-таки сбили, а выживших членов команды обратили в рабство. Меня они посчитали весьма одарённым и достаточно религиозным, чтобы взять в команду своего корабля. С тех пор я летал на "Арбитраторе", пока меня не выкупили из рабства. Но на корабле с капитаном-капсулиром я впервые, весьма непривычно. Пока что Бешеный Кролик предпочитает сам считывать данные напрямую с лидаров и локаторов, без моего участия в построении тактической схемы грида. Но в боевой ситуации у капитана не будет времени на подобные мелочи, так что моя помощь обязательно потребуется.

Мага вернулся на своё рабочее место, так как корабль начал тормозить перед выходом из варп-туннеля. Зак самостоятельно без всяких подсказок отфильтровал отобразившиеся на локаторах огромные рекламные экраны возле звёздных врат Каапутенен-Ниарджа и потом терпеливо ждал, пока корабль проходил таможенную проверку. Как и говорила сменщица, "Рапира" без малейших проблем прошла таможенный и пограничный контроль и зашла на территорию Империи Амарр. Сразу после выхода из звёздных врат Бешеный Кролик активировал режим невидимости и открыл варп-туннель в сторону системы Мадирмилире (Madirmilire). Зак открыл перед собой карту данного региона. Похоже, капитан летел в сторону столицы Империи Амарр, звёздной системы Амарр (Amarr).

Примерно в полдень в операторской появился отдохнувший первый офицер связи. Он некоторое время просто стоял за плечом Зака и молча наблюдал за работой новичка, вошедшего в рабочий ритм и отправлявшего уже обработанные отчёты о сканировании каждые две секунды.

- Совсем неплохо! - наконец произнёс он удовлетворённо. - Сразу виден большой опыт работы в военном флоте. У Найлы на формирование каждого отчёта уходит секунд тридцать пять - сорок, иногда до минуты, если много откликов с лидаров приходит. А её бывший напарник вообще не имел разъёмов, вручную убирал помехи, тут уж о скорости речи вообще не шло... Но сейчас оторвись, сходи пообедай и заодно отдохни чуток. Через час мы будем прыгать в столичную систему амарров, вот там для всех нас будет очень много работы, я пока накидаю вводные для поиска.

Зак совсем не устал, но обрадовался возможности прерваться и пойти утолить голод. Вчера до ужина он не успел зачислиться в состав экипажа, да и насчёт завтрака утром никто его не предупредил. Так что, если не считать алкогольного коктейля в баре на Кисого-7, в последний раз он ел в той самой "Вакуумной Бомбе", про которую хотелось поскорее забыть.

Отдельной офицерской столовой, как на кораблях более крупных классов, на крейсере-невидимке не имелось. Поэтому пришлось парню спускаться на общую жилую палубу и самостоятельно искать нужное заведение. Все до единого встреченные им члены команды были минматарами. Неудивительно, что на Зака они косились и провожали удивлёнными взглядами. Подобное повышенное внимание раздражало, но самое худшее оказалось впереди. В обнаруженном в итоге помещении столовой как раз был самый разгар обеда, полсотни голов разом оторвались от тарелок и уставились на вошедшего. Зак подошёл к раздаче, получил лоток со своей порцией и остановился в нерешительности. Свободных мест не было.

- Что застыл, словно неопытная девчонка при виде оттопыренных штанов парня? - раздался ехидный голос крупного минматарина в красном комбинезоне техника.

Его соседи по столу обидно заржали, видя растерянность новичка. Со всех сторон посыпались не менее обидные реплики, но тут парень увидел, как ему рукой машет уже знакомый первый помощник капитана Мбунта.

- Зак, иди к нам. Офицерский столик тут возле стены.

Голоса насмешников тут же смолкли. Было заметно, что помощник капитана пользуется уважением команды. Зак подошёл к офицерскому столику и опять остановился. Среди десяти обедающих офицеров шестеро были минматарами, а четверо были галленте. Единственный свободный стул оказался напротив толстого галленте с нашивками второго помощника.

- Не знал, что я принял на борт калдари. Совсем вчера зашился с работой, раз пропустил такую ошибку природы в экипаж, - фыркнул этот самый толстяк, не стесняясь присутствия самого Зака.

- Мне тоже не доставляет удовольствия ваша рожа, господин Ван-дер-Майен. Однако я намерен честно и профессионально выполнять свою работу на этом корабле, - при виде ненавистного галленте у бывшего курсанта разом исчезла робость, зато проснулась замешанная на гордости злость.

Обедающие за столом офицеры весело засмеялись, даже сам Ван-дер-Майен усмехнулся в тёмно-рыжие усы, обнаружив, что новенький оказался не робкого десятка и за словом в карман не полез. Довольный собой Зак опустил ложку в тёмно-красную пахнущую специями похлёбку и поднёс ко рту. Суп оказался невыносимо острым и горячим, парень едва сумел проглотить застрявший в горле жгучий ком. Первой мыслью Зака было, что над ним издеваются, однако в суповых тарелках соседей по столу было то же самое блюдо.

- Это традиционный минматарский овощной суп с красным перцем, - пояснила Заку сидящая рядом с ним светловолосая женщина галленте лет тридцати. - Не знаю, что темнокожие в нём находят. На мой взгляд, это несъедобно.

- Рита, ты просто не понимаешь всей прелести минматарской кухни, - вмешался в разговор первый помощник. - После такого блюда душа истинного минматарина поёт, усталость уходит, а мужская сила многократно увеличивается.

Женщина в ответ лишь недовольно фыркнула:

- Боюсь тебя расстроить, Мбунта, но уже сотни лет как существуют не настолько варварские средства усиления потенции. Если вдруг возникли проблемы, могу скинуть тебе на коммуникатор названия минимум десяти эффективных лекарств, так что сжигать желудок этим красным пойлом тебе вовсе не обязательно.

Офицеры вокруг опять весело засмеялись. Похоже, острый язык и умение шутить над собеседниками тут ценились. Зак тоже улыбнулся и рискнул попробовать ещё одну ложку супа. На этот раз морально он был готов к ощущениям и сумел проглотить ядрёный овощной бульон. В принципе, есть было можно, и даже вроде было вкусно, вот только обилие жгучего перца делало овощной суп настоящим испытанием для языка и гортани. К счастью, все остальные блюда были совершенно нормальными с точки зрения калдари. Парень уже доедал, когда Рита получила какое-то сообщение, поднесла к своему лицу экран браслета и сообщила соседям:

- Всё-таки в Амарре не будет посадки. Капитан только что проложил курс в систему Таш-Муркон Прайм.

- Жаль, - заметил крепкий накачанный минматарин с кибернетическим протезом вместо правого глаза и одним белым татуированным треугольником на щеке. - Всё-таки система Амарр это огромный рынок. Как-никак второй по величине рынок галактики после Джиты. Можно было там для моих ребят закупить всё необходимое от оборудования для работы в открытом космосе до боевых дронов.

Если должности всех остальных соседей по столу Зак уже более-менее понял, то нынешняя специализация этого бывшего десантника пока что оставалась для парня загадкой.

- Если бы капитан хотел что-то купить из оборудования, он бы полетел в Джиту. Мы ведь были в системе Урлен совсем рядом от Джиты, всего полдня полёта, - заметила навигатор корабля Рита.

- Таш-Муркон тоже неплохо, - проговорил второй помощник, делая какие-то пометки в электронном блокноте. - Пусть это и не самый крупный рынок Империи Амарр, но там тоже есть практически всё необходимое нам. К тому же именно в системе Таш-Муркон нам будет проще всего пополнить экипаж.

Первый помощник Мбунта брезгливо скривил губы и, поймав недоуменный взгляд Зака, пояснил:

- Станция Таш-Муркон Прайм 5-5 это крупнейший в Империи Амарр рабовладельческий рынок.

***

Вход в столичную систему Амарр решительно отличался от всего произошедшего ранее. Не успел корабль остановиться после прыжка, как дежуривший Мага Мадага заорал по громкой связи:

- "Красные минусы" у ворот! Боевая тревога!!!

На корабле мгновенно включилась сирена, тревожно замигали лампочки аварийной сигнализации. Даже со своего места Зак слышал топот множества ног членов экипажа, разбегающихся по своим рабочим местам. Находясь в операторском кресле, парень не мог видеть происходящее в ближайшем космосе, зато мог ориентироваться по сканеру. В радиусе трёхсот километров от "Рапиры" было более семидесяти кораблей, но большинство из них не были боевыми. Военных кораблей имелось порядка сорока, но часть из них принадлежала КОНКОРДу или амаррской полиции, а потому врагами являться не могли. Заку оставалось только гадать, какие из оставшихся меток на радаре принадлежали вражеским кораблям. Если все, то дело было очень и очень плохо. Тут было несколько перехватчиков, два штурмовых фрегата, штук пять крейсеров разных типов, а также несколько тяжёлых линкоров. Каждым из этих кораблей управлял пилот-капсулир, что делало противников крайне опасными. Но подбежавший первый офицер связи, едва глянув на свой монитор, заметно расслабился и даже засмеялся:

- Действительно тут целый комитет по встрече! Вот только хрен они нам что смогут сделать в столичной системе. Амарр особо охраняемая территория, где КОНКОРД немедленно вмешается в разборки капсулиров и уничтожит любого агрессора.

Однако рисковать Бешеный Кролик всё же не стал, включив систему невидимости и сразу после этого активировав варп-туннель. Без всяких происшествий "ТВАРЬ КОСМОСА" покинула опасное место и направилась дальше по своему курсу. Зак ещё некоторое время отслеживал на радаре быстро удаляющиеся метки вражеских кораблей, стараясь запомнить названия звездолётов потенциальных противников. Один из подозрительных кораблей, перехватчик типа "Таранис" с названием "Похотливый", был минут через сорок замечен у звёздных ворот в систему Бхижеба (Bhizheba), в которые как раз уходила "ТВАРЬ КОСМОСА". Этот перехватчик даже последовал за ними в систему Бхижеба, но затем отстал.

Зак так и не понял - то ли этот управляемый капсулиром перехватчик случайно летел какое-то время параллельным курсом, то ли действительно преследовал их, но потерял добычу, когда "Рапира" опять ушла в невидимость. Скорее всего, имел место второй вариант, так как сигнал боевой тревоги капитан долго не отменял. Так или иначе, в следующей по курсу системе Таш-Муркон Прайм подозрительный корабль не появился, и вскоре прозвучал отбой тревоги. "ТВАРЬ КОСМОСА" прибыла в нужную звёздную систему и открыла варп-туннель в сторону одной из космических станций.

И тут, когда Зак уже успокоился, предвкушая скорое окончание космического перелёта и заодно своей первой смены, вдруг пришёл запрос на соединение по внутренней связи. Едва взглянув на имя собеседника, желающего пообщаться с младшим офицером, парень мгновенно вспотел. Это был сам капитана корабля. Заметно трясущимися от волнения пальцами Зак нажал на кнопку подтверждения приёма.

- Совсем неплохо для первой смены, - хриплым суровым голосом похвалил капитан нового члена своего экипажа, а затем задал вопрос, от которого сердце Зака едва не остановилось. - Обычный человек физически не способен настолько быстро реагировать и обрабатывать информацию. Ты ведь капсулир, верно?

В новой отшлифованной биографии демобилизованного лейтенанта Зака Корви не было ни малейшего намёка на его причастность к капсулирской братии. Но парень понял, что капитан корабля не стал бы задавать этот вопрос просто из праздного любопытства. Врать было опасно, тем более что ложь можно было легко вычислить. И потому Зак решил сказать правду:

- Не капсулир. Бывший курсант Военной Академии.

- Странно... В твоей трудовой биографии нет упоминания об этом эпизоде жизни, - в голосе капитана парень расслышал насмешку и одновременно упрёк.

Наступило долгое молчание. Зак не собирался оспаривать очевидное. Капитан же о чём-то думал. Наконец Бешеный Кролик сообщил:

- Я получил запрос от криминальной полиции Государства Калдари проверить всех новичков, принятых в команду за последние двое суток, на наличие особых примет - десяти имплантов из одиннадцати, полагающихся пилоту-капсулиру. Новичок у меня на корабле только один. В очень некрасивую историю ты вляпался на Кисого... Итак, Зак Дейл, чем тебе Понти Куэроро не угодила?

Зак обречённо закрыл глаза. Всё. Погоня закончилась. Он попался. Отпираться было бессмысленно, а потому парень ответил честно:

- Я не хотел убивать ту певицу. Это вышло случайно. Какая-то светловолосая женщина влезла в перестрелку между мной и бандитами и направила на меня лазерный пистолет... Я только потом из новостей узнал, что она была знаменитой певицей.

Опять наступило молчание. На этот раз оно затянулось на целых пять минут. За это время Зак успел передумать очень многое. Он вспомнил, что капитан корабля ходил на концерт Понти Куэрро и, видимо, любил песни этой сверхпопулярной звезды эстрады. Вспомнил, что на корабле галленто-минматарский экипаж, который достаточно враждебен по отношению к любым калдари. Вспомнил, что пилот-капсулир может мгновенно убить любого члена своей команды сотней самых разных способов, ведь все системы корабля подчиняются капитану.

- Вот что... - нарушил молчание Бешеный Кролик. - Считай, парень, что тебе нереально повезло. Я достаточно богат, а потому меня не интересует объявленная за твою голову награда в полтора миллиона кредитов. Лично меня больше прельщает то, что на моём корабле наконец-то появился хороший офицер связи. Кстати, навык управления минматарскими крейсерами у тебя прокачан?

Зак быстро включил внутренний интерсфейс.

Текущее обучение: Фрегаты Минматар. Уровень навыка 4. Прогресс 38%

- Никак нет, капитан! В настоящее время выучиваю только навык управления минматарскими фрегатами на четвёртый уровень. Осталось тринадцать часов до завершения обучения.

- Гм... на самом деле и это неплохо. Кстати, у меня где-то лежал накопитель с информацией о минматарских крейсерах. Как только фрегаты будут выучены "в четвёрку", откроется возможность изучать корабли более тяжёлого класса крейсеров. Перекачай себе данные и выучи для лучшего понимания своей работы. Никто кроме нас двоих не видит взаимосвязи между бывшим курсантом Заком Дейлом и боевым офицером Шестого ударного флота лейтенантом Заком Корви. Полиции я уже ответил, что подозрения не подтвердились, киберимпланты не обнаружены. Проверить мои слова они всё-равно не смогут, так что теперь криминальная полиция Государства Калдари должна окончательно потерять твой след. К сожалению, про другие ищущие тебя организации того же сказать не могу, уж слишком некоторые из них могущественны и влиятельны. Но надеюсь, у тебя хватит ума лишний раз не демонстрировать свои импланты в присутствии остальных членов команды. И да, на ближайшие три месяца я запрещаю тебе покидать корабль. Пусть шумиха поутихнет. Всё, разговор окончен. Возвращайся к работе.

Зак отсоединил правую руку и вытер проступивший на лбу пот. То, что он избежал ареста, было просто чудом! С трудом собравшись с мыслями, парень вернулся к работе. На ближнем подскане как раз уже появилась огромная веретеноподобная станция Таш-Муркон 5-5.

Через десять минут "ТВАРЬ КОСМОСА" благополучно вошла в док амаррской станции. Сразу же по громкой связи корабля раздался голос первого помощника капитана:

- Внимание! Всем членам команды категорически запрещается покидать пределы корабля во время стоянки. Особенно данный запрет касается находящихся на корабле минматар. Это правило в ваших же интересах - едва ли во всей галактике сыщется более негостеприимное место для минматар, чем станция работорговцев Таш-Муркон Прайм.

***

Стоянка на Таш-Муркон Прайм неожиданно затянулась. Капитан и сопровождавший его первый помощник на второй день стоянки отбыли куда-то по делам и лишь периодически посылали на стоящий в доке корабль инструкции и распоряжения. С тех пор прошло уже девять дней, а капитан всё не возвращался.

На время отсутствия капитана власть на крейсере временно перешла ко второму помощнику Ван-дер-Майену. Зак терпеть не мог этого начальника и нисколько не сомневался, что второй помощник испытывает к нему аналогичные чувства. Толстый галленте явно получал извращённое удовольствие от постоянных придирок к новичку и особенно от тех случаев, когда младший офицер не сдерживался и пытался дерзить и огрызаться. Каждый раз после этого Ван-дер-Майен хохотал, словно безумный, и обещал новичку ещё сильнее испортить жизнь.

Так, на второй или на третий день отсутствия капитана дежуривший у шлюза охранник по громкой связи попросил офицера Зака Корви спуститься и получить от прибывшего курьера пакет с предоплаченным заказом. Весьма удивлённый и заинтригованный парень спустился на основную палубу, прошёл к шлюзу и получил из рук курьера запечатанный довольно-таки увесистый пакет. Разорвав тут же на месте упаковку, младший офицер обнаружил внутри резиновую надувную женщину и прилагающийся к ней информационный накопитель неприличной формы с программным обеспечением от известной фирмы-производителя товаров для взрослых. Под истерический смех темнокожих охранников Зак бросил полученную бандероль в утилизатор, но было уже поздно - история разошлась по всему кораблю. Следующие пару дней только ленивый при встрече с офицером связи не интересовался отзывами о товаре.

Чья это была шутка, Зак и так не сомневался ни секунды, но на всякий случай уточнил у непосредственного начальник, кто из членов команды стоящей в доке "Рапиры" имеет выход в информационную сеть? Губаж Дурр ответил мгновенно, что на боевом корабле в целях безопасности доступ в сеть есть только у капитана, двух его помощников и у старшего офицера связи. Представить самого Губаж Дурра, серьёзного обстоятельного немолодого минматарина, за заказом в сетевом магазине надувной куклы для своего подчинённого Зак не смог при всём своём богатом воображении. Значит, организатором шутки был второй помощник.

При очередной встрече в столовой, когда второй помощник опять начал придираться к молодому офицеру, Зак посоветовал толстому Ван-дер-Майену в следующий раз заказывать посылки непосредственно на своё имя, а не пользоваться услугами посредников. Офицеры рассмеялись, но второй помощник нисколько не смутился и, ехидно посмеиваясь, покровительственным тоном сообщил Заку, что тот сильно отстал от жизни:

- Вы, калдари, вообще отсталая раса, раз до сих пор застряли на этапе гетеросексуальных связей. Даже минматары, хоть и считаются дикими, уже вовсю практикуют сексуальные связи с андроидами. А между тем галленте, как самая прогрессивная часть человечества, давно уже перешагнули порог зашоренности и запретов. Гетеросексуальные и гомосексуальные связи, некрофилия, педофилия, нейростимуляция, виртуальная реальность - всё это давно пройдено и уже неинтересно. В Федерации Галленте в прошлом году была мода на семейную жизнь с фидо - мохнатыми полуразумными приматами с луны Орволле 6-1. А в этом году высший свет советует всем мужчинам галленте испытать незабываемые ощущения от секса с кизуками - кишечнополостными круглыми червями с планеты Ардерроне 4. Ты только представь, отсталый ты калдари, какое чудо этот червь. Он словно самой природой создан по размеру мужского члена, сам натягивается, сам за тебя всё делает! Кизуки достигают в длину полуметра и бывают самых различных цветов. Я себе хочу заказать парочку. Хочешь, я и для тебя одного кизука куплю? Кстати, если такой червь надоест, из него можно сделать отличное жаркое - просто режешь его кругляшками и обжариваешь на сковородке. Получаются такие круглые стейки, как у тебя на тарелке.

Зак посмотрел на свою тарелку, и его едва не стошнило. Парень вообще-то знал, что на обед сегодня тушёное мясо вирри - распространённого в Империи Амарр жвачного животного, похожего на длинноносую корову. Но после слов второго помощника круглые стейки действительно казались мясом крупных червей. Зак понял, что не сможет больше проглотить ни кусочка, и поспешно отодвинул тарелку. Толстяк громко расхохотался, видя позеленевшее лицо парня. Видно, именно ради такой реакции собеседника Ван-дер-Майену и расписывал всякие принятые у его расы извращения.

К счастью, единственным местом, где парень встречался с ненавистным ему вторым помощником капитана была столовая крейсера. Всё остальное время суток о галленте можно было забыть - Зак находился либо в своей каюте, либо на своём рабочем месте. Хоть "ТВАРЬ КОСМОСА" и стояла в доке внутри большой станции, но рабочих смен это не отменяло. К тому же, за неимением другой работы, Зак стал осваивать системы корабля - переданный капитаном архив данных о минматарских крейсерах оказался поистине бесценным помощником в этом деле. Уже через пару дней Зак понял, что сможет при необходимости понимать навигационные приборы, управлять маневровыми двигателями, включать защитный экран и управлять внутренним грузовым лифтом. К сожалению, для дальнейшего обучения наступил предел - большая часть систем боевого корабля требовала авторизации не ниже старшего инженера, главного канонира или начальника смены механиков. К тому же для подключения к большей части оборудования требовались специальные разъёмы, отличающиеся от использующихся в работе связистов. Нужные разъёмы у на теле Зака были, но он категорически не хотел демонстрировать их в присутствии других членов команды из-за неизбежных вопросов.

Между тем экипаж "Рапиры" быстро увеличивался, свободные вакансии заполнялись выкупленными Ван-дер-Майеном рабами из числа попавших в плен к амаррам минматарских военных. У миниатюрного тактика Маги Мадаги появилась сменщица - очень высокая и мускулистая коротко стриженная темнокожая женщина Серсея Сирога, у которой вместо кисти левой руки был механический протез. О своём прошлом Серсея не распространялась, но Зак присутствовал при разговоре второго помощника и старшего офицера связи, на котором Ван-дер-Майен описал новенькую как очень опытного тактика, чудом избежавшего смерти за попытку организации бунта минматар на амаррском военном корабле. Губаж Дурр спокойно взял протянутое ему личное дело нового подчинённого, но едва лишь взглянул на первые строки, как руки у него затряслись от волнения.

- Да, она нам подходит, - быстро ответил темнокожий офицер, выключив планшет и с трудом попытавшись скрыть эмоции.

Зак не понял причины такой странной реакции начальника, но постарался присмотреться к новому тактику внимательнее. Серсея Сирога выглядела лет на тридцать пять и в профессиональном плане оказалась гораздо опытнее талантливого Маги Мадаги. Даже Губаж Дурр в разговоре с новым тактиком проявлял заметное уважение, а уж простые члены команды крейсера почтительно вставали при появлении этой необычной женщины. Шестнадцатилетний Мага смотрел на свою сменщицу восхищёнными глазами и неоднократно в течение дня пытался завязать с ней беседу под различными предлогами, но женщина лишь высокомерно посмеивалась и советовала подобострастно суетящемуся вокруг неё мальчишке сперва закончить школу. Как ни странно, обычно крайне чувствительный насчёт любых упоминаний о своём юном возрасте Мага вовсе не обижался на такое пренебрежительное отношение сменщицы.

В конце дня молодой навигатор с восторгом в глазах признался Заку, что много слышал о легендарной Серсее Сироге, гениальном тактике с огромного титана типа "Рагнарёк", флагмана Четвёртого Ударного Флота Минматарской Республики. Тот корабль носил название "Меч Надежды" и служил символом минматарского сопротивления. Огромный тридцатикилометровой длины титан участвовал в сотне боёв за независимость и своей непревзойдённой огневой мощью переломил исход не одного десятка трудных сражений. За Четвёртым Ударным Флотом Республики два года безуспешно охотились сразу три полноценных флота Империи Амарр, но "Меч Надежды" казался неуловимым. Пару раз этот гигантский боевой корабль, как и все корабли его класса оборудованный генератором порталов, буквально в последние секунды успевал уходить от противника, разрывая пространство и растворяясь в глубинах космоса вместе с другими кораблями Четвёртого Ударного. Адмирал Гура Батуррж, командующий Четвёртым Ударным Флотом, действовал смело и даже зачастую безрассудно, далеко за гранью разумного риска. В одном из жестоких боёв против превосходящих сил Империи Амарр адмирал Гура Батуррж погиб, но капитан корабля сумел вывести изрядно потрёпанный "Меч Надежды" вместе с остатками Четвёртого Ударного Флота из неудачно складывающегося боя.

Однако с гибелью адмирала удача изменила минматарам, в этот раз восстановиться после боя корабль не успел. Разведка амарров каким-то образом сумела отследить конечную точку выхода флота минматар из портала, и уже буквально через пару дней объединённая эскадра трёх флотов Империи Амарр, усиленная тяжёлыми кораблями союзного Государства Калдари, застигла врасплох повреждённый флагман минматар у тайной ремонтной станции в одной из окраинных малоисследованных систем региона Хейматар.

Несмотря на многократно превосходящие силы противника, капитан "Меча Надежды" отказался от капитуляции и принял безнадёжный бой. Информация о том последнем бое Четвёртого Ударного Флота, несмотря на прошедшие с тех пор восемь лет, до сих пор была засекречена Империей Амарр. По поводу дальнейшей судьбы экипажа "Меча Надежды" также ходили только слухи. Одни считали, что амарры казнили всех темнокожих пленников, хотя это и противоречило многовековым традициям рабовладельцев. Другие говорили, что выживших просто-напросто не оказалось. В такое верилось ещё меньше - ведь обычно на кораблях класса титанов положено не менее двухсот тысяч человек команды, и зачастую вместе с десантными подразделениями и гражданскими на титанах бывает свыше миллиона человек. Хоть кто-либо из них, но должен был остаться в живых. Однако достоверно вплоть до появления на "Рапире" Бешеного Кролика нового тактика не было известно ни об одном выжившем...

Неудивительно, что Мага Мадага, да и остальные минматары, так всполошились при виде Сеи Сироги, старшего тактика с пропавшего флагмана. Однако женщина игнорировала все расспросы новых коллег о своём прошлом, что только усиливало ореол таинственности вокруг неё.

***

На десятый день стоянки появился капитан. Зак понял это сразу утром, едва успев проснуться. На корабле вдруг загудели маневровые двигатели, прогреваясь пока что на холостом ходу. Несмотря на чужую смену, Зак быстро оделся и поспешил в операторскую. Начальство было уже на месте - Губаж Дурр беседовал с вернувшимся на корабль первым помощником. Тактик Мага Мадага был занят делом, щелкая тумблерами и настраивая светящуюся в центре операторской большую трёхмерную голографическую проекцию станции. Сменщица Зака сидела в операторском кресле и выводила перед собой на экран куски подробной карты звёздной системы Таш-Муркон Прайм.

- Твоя смена только через сорок минут, иди пока позавтракай, - предложила Найла, несколько нервничающая в присутствии высокого начальства.

- Погодь, не уходи, - увидев Зака, подозвал его Мараг ист Мбунта. - Перед завтраком сходишь со мной, заберёшь посылку для тебя от капитана.

После этого Мбунта обернулся к первому офицеру связи и продолжил начатый ранее разговор:

- Наша "Рапира" пойдёт первой, остальные четыре корабля двинутся следом. В системе Пайе (Paye) разделяемся. Мы проходим в Сагайн (Sagain) и осматриваемся, остальные не показываются. Местные пираты могут оставить наблюдателя, поэтому важно не вспугнуть их раньше времени. Эти мерзавцы хитрые и крайне осторожные, обычно ловят своих жертв несколько дальше - у ворот в систему Саминер (Saminer), а у предыдущих ворот стоит их разведчик и предупреждает о всех прошедших кораблях. Дальше план классический - наживка, агрессия пиратов на одинокий корабль, и тут уже задача Бешеного Кролика хватать корабль главаря пиратов и удержать любой ценой до подхода основных сил. Если всё пройдёт гладко, то мы сегодня вечером будем с богатой добычей!

Губаж в ответ лишь щёлкнул пальцами по мочке левого уха - жест, по мнению минматар оберегающий от сглаза. После этого разговор закончился, и первый помощник приказал Заку следовать за ним. Они прошли по общему коридору и остановились перед бронированной постоянно закрытой дверью. Мбунта прислонил ладонь к сканеру, после чего ввёл на панели какой-то длинный код. Многотонная надёжная дверь бесшумно убралась в стену.

- Этот со мной, - предупредил первый помощник двух стоящих за дверью вооружённых тяжёлыми пулемётами охранников в бронекостюмах.

Те сразу же подняли стволы вверх, пропуская своего начальника вместе с посетителем. Мбунта провёл Зака по небольшому коридору к лифту, ведущему в святая святых любого управляемого пилотом-капсулиром корабля - изолированным внутренним помещениям, где за вторыми герметичными дверями находилась капсула с подключённым к компьютерным системам капитаном. Вообще-то тут, в буферной зоне, не полагалось находиться никому из членов команды крейсера, кроме личной охраны капитана. Поэтому Зак был весьма удивлён, что в нарушение всех норм безопасности первый помощник провёл младшего офицера в буферную зону. Насколько бывший курсант Военной Академии помнил Устав космического флота Калдари, раздел про корабли с пилотами-капсулирами, охрана капитана могла без предупреждения открывать огонь на поражение по любому проникшему в буферную зону лицу, не имеющему допуска. Вряд ли у минматар правила на этот счёт сильно отличались, так что Зак чувствовал себя достаточно неуютно во внутренних помещениях и старался не делать резких движений. Но то ли авторитет Мбунты позволял ему нарушать корабельные инструкции, то ли охрана получила распоряжения насчёт Зака напрямую от самого капитана, но и второй пост охраны не стал останавливать младшего офицера. Наоборот, находящийся за бронестеклом дежурный приказал стоящему рядом с ним вооружённому лазерным ружьём охраннику открыть перед посетителями дверь и подозвал первого помощника капитана:

- Опять на палубе 4С драка с поножовщиной, - сообщил сидящий перед мониторами очень худой охранник.

- С летальным исходом? - уточнил Мбунта, на что охранник молча кивнул.

Первый помощник дал знак Заку оставаться в коридоре, сам же зашёл в комнату охраны и изучил записи с камер слежения.

- Сообщи Ван-дер-Майену, что нам срочно нужно ещё два бойца в абордажную команду. Пусть толстяк поторопится, вылет менее чем через два часа, - приказал Мбунта и вернулся к Заку.

Парень ничего не спрашивал, но первый помощник решил прокомментировать случившееся сам:

- Уже третий подобный инцидент за время этой стоянки! Понабрали в штурмовые отряды неграмотных дикарей с отсталых планет, теперь вот расхлёбываем. Кроме накачанных мышц и ярости ничего у них нет - ни ума, ни культуры, вообще никакого понятия о дисциплине. Ладно бы они только между собой собачились, так ведь пристают и к другим членам команды. Три дня назад один штурмовик до смерти забил неплохого техника просто так, забавы ради. Теперь вот двое дебилов на ножах сошлись, вспомнили про давнишнюю кровную вражду между их родами. Один другому горло перерезал, ну а победителя Турр задушил голыми руками, чтобы остальным неповадно было.

- Турр? - переспросил Зак.

- Командир абордажной команды, Турр Кап. Да ты его видел - здоровый такой широкоплечий минматарин с белым треугольником на щеке. У него ещё правого глаза нет, вместо него протез установлен. Турр вообще-то не офицер по званию, лишь капралом был на фронте, но по нынешней должности за офицерским столом обедает.

Зак сразу понял, про кого идёт речь. Да, он видел несколько раз этого огромного мускулистого минматарина, хотя близко с ним и не общался. Почему-то именно этот громила вызывал у Зака непонятное ничем не объяснимое чувство тревоги и даже страха. Парень никак не мог понять причину своего страха, ведь тот же Мбунта или его знакомый одноногий Грегор Дайт своими габаритами и мышцами ничем не уступали командиру штурмовиков, однако неприятных чувств Зак в их присутствии совершенно не испытывал.

Между тем провожатый провёл парня мимо отходящего к центру корабля короткого коридора. Зак не стал поворачивать головы, лишь незаметно скосил взгляд, уже зная, что увидит там. Та самая дверь, даже более прочная и непробиваемая на вид, чем все те, которые они прошли по дороге в буферной зоне.

- Вот тут моё рабочее место, - остановился сразу после охраняемого коридора Мбунта, показывая на пульт управления защитными турелями. - За этой массивной дверью, что осталась справа, находится каюта Бешеного Кролика и его капсула. Как ты понимаешь, подключённый к компьютерным системам капитан не видит происходящего рядом с его телом и вообще крайне уязвим. Если же капитан не подключён к капсуле, то в это время перестаёт быть бессмертным. Именно поэтому никто и никогда не должен проходить к капитану. И я вместе со своими ребятами скорее лягу костьми, чем пропущу кого-либо к Бешеному Кролику!

В голосе первого помощника прозвучало железо. Зак понял, что этот темнокожий гигант фанатично предан Бешеному Кролику и готов разорвать на куски любого наглеца, дерзнувшего потревожить покой капитана.

Первый помощник зашёл к себе в комнату, взял со стойки какой-то плоский запечатанный бумажный пакет и передал Заку:

- Не знаю, что там, но капитан велел передать это лично тебе.

Зак принял из рук первого помощника посылку, но не стал тут же вскрывать, помня недавнюю историю с надувной куклой. Поэтому парень сперва вернулся в свою каюту, запер входную дверь и только тогда разорвал бумажную упаковку. Внутри пакета оказался электронный планшет и несколько кристаллов-накопителей.

Прежде всего, парень заинтересовался планшетом и включил монитор. На экране появилось повторяющееся видео с одной из камер наблюдения ресторана "Вакуумная бомба". На видеофрагменте встревоженный Зак Дейл пробегал по коридору ресторана с рейлганом в руке. Ниже пульсировал кричащий заголовок на языке калдари: "Срочно в номер! Убийца эстрадной звезды покончил с собой!".

Парень прокрутил экран планшета и вчитался в строки статьи. Как следовало из новости, предполагаемый убийца популярной певицы был обнаружен полицией на космической станции Кисого 7, но при виде полицейских совершил самоубийство, бросившись под движущийся реактивный автоматический погрузчик. Далее шли измышления журналистов на тему причин, побудивших отчисленного курсанта Военной Академии к убийству эстрадной звезды Понти Куэрро. Ещё ниже были комментарии авторитетного психолога, в которых тот убедительно доказывал читателям, что Зак Дейл после отчисления из элитного учебного заведения очень сильно переживал свою ненужность, озлобился и стал опасен для общества. Мол, скинутый с Олимпа в пучину обыденности курсант хотел самовыразиться через громкое убийство и заодно таким способом напомнить о себе обществу, которое его отвергло.

Зак даже рассмеялся, насколько гладко подводил доктор читателей к мысли о глубокой физической и психической травме убийцы и неизбежности его поступка. Теперь даже расскажи парень громогласно о том, что убийство вышло случайно, никто ведь не поверит! Написано же авторитетнейшим специалистом: "...психически нездоровый индивидуум, стремящийся отомстить отвергнувшему его обществу...". Именно психической неустойчивостью объяснялось и последующее самоубийство.

Ещё ниже Зак обнаружил сильно заинтересовавшее его интервью с Талем Кори, майором Службы Безопасности Государства Калдари. Очень хорошо знакомым ему майором - тем самым, который присутствовал при отчислении курсанта из Академии, и который рассказывал ему про операцию "Перерезанные нити". По словам офицера, из-за чрезвычайной популярности убитой певицы громкое уголовное дело было передано его ведомству, и именно его подчинённые опередили уголовную полицию и обнаружили скрывающегося на космической станции убийцу. Далее военный описывал детали разработанной операции по захвату опасного преступника и очень сожалел, что в самый последний момент Зак Дейл каким-то образом обнаружил слежку и, вырвавшись из рук попытавшегося его остановить оперативника, успел прыгнуть через парапет под сопла идущего поблизости тяжёлого погрузчика. Бравший интервью журналист предположил, что всё равно Зак Дейл был бы казнён, так что его смерть в пламени реактивной струи была заслуженной и справедливой. Майор согласился с журналистом и сообщил зрителям, что от опасного преступника осталась лишь жалкая горстка пепла, но проведённая криминалистами его ведомства экспертиза подтвердила, что эти останки принадлежат именно тому самому Заку Дейлу, так что сомнений больше нет - убийца популярной эстрадной звезды не ушёл от расплаты.

Зак отложил планшет и задумался. Официальная версия понятна - разыскиваемый бывший курсант погиб, осталась лишь кучка пепла. Скорее всего, это объяснение устроит общество, и ажиотаж вокруг убийства Понти Куэрро постепенно сойдёт на нет. Но всё же остаются люди, которые прекрасно осведомлены о том, что разыскиваемый преступник остался жив. Прежде всего, это какой-то ограниченный круг сотрудников Службы Безопасности Государства Калдари - криминалисты, показанные в сюжете оперативники, ну и этот самый майор Таль Кори. Затем ещё дежурный, который выдавал Заку новый комплект документов. Ну и, естественно, в числе посвящённых был Бешеный Кролик, капитан космического корабля. Очень даже немало людей получался, причём не было абсолютно никакой гарантии, что кто-либо из них не проболтается в будущем...

Парень лёг на свою койку и задумался. Сомнений у него не было - нужно было бежать с приютившего его корабля при первом же удобном случае. Это сейчас капитан им весьма доволен и отказывается от миллионной награды. А случись Заку совершить какой-нибудь проступок, или просто Бешеный Кролик встанет не с той ноги? К тому же остаётся множество других людей, способных проследить путь беглеца до "Рапиры" Бешеного Кролика. Это капсулир ещё может отказаться от полутора миллионов награды, но для обычных людей это такая колоссальная сумма, ради которой многие будут готовы хоть всю жизнь искать беглеца.

Значит, нужно было оставить корабль и бежать дальше. Вот только как уйти с корабля? Капитан недвусмысленно запретил новичку в течение трёх следующих месяцев покидать пределы крейсера. Зная способности капсулира, можно было не сомневаться - допуска на выход с корабля у младшего офицера уже нет, и двери шлюза его не пропустят. И даже если ему удастся как-то обмануть компьютерную систему, оставался вопрос - куда бежать? И как? Без денег, без знакомых, без документов... Ведь идентификационную карточку на имя лейтенанта Зака Корви нужно будет выбросить при первой же возможности, так как его объявят в розыск и будут искать.

Пролежав минут пятнадцать, Зак так ничего путного и не придумал. Все рассмотренные им пути бегства легко просчитывались и пресекались, а статус пойманного дезертира с космического корабля грозил гораздо худшими последствиями, чем даже нынешнее положение. Везде был проигрыш...

Молодой человек встал с кровати и вынул из принесённого пакета накопители с информацией. Подсоединил их поочерёдно к разъёму на руке и вчитался в описания. Навык управления средствами электронной борьбы. Навык управления лёгкими дронами. Навык повышения маневренности кораблей. Навык управления защитным полем космического корабля... Ух ты! Каждый такой кристалл стоил несколько тысяч, а то и десятков тысяч космокредитов. Это были данные, предназначенные сугубо для пилотов-капсулиров, никому другому они бы не пригодились. Вот только зачем капитан дал их своему младшему офицеру?

Подобные накопители были одноразовыми, повторно скачать с них данные не получилось бы. Значит, это был подарок от капитана именно для Зака. Неожиданный, очень и очень дорогой подарок, к тому же совершенно непонятной полезности. Но парень долго раздумывать не стал, скопировав всю предложенную капитаном информацию себе в компьютерную память. На полное изучение предложенного материала потребуется целый месяц непрерывного изучения, но Зак не сомневался - он непременно выучит и приобретёт все эти знания, после чего будет способен ещё лучше управлять системами корабля.

***

Бой произошёл в смену Зака. До этого "ТВАРЬ КОСМОСА", не выходя из состояния невидимости, несколько часов подряд кружила вокруг звёздных врат. Кружила на почтительном отдалении, держась от ворот далее сорока километров, и на то были веские причины - на вдвое меньшем расстоянии от ворот находился пиратский флот. Кораблей у пиратов было четыре - стратегический крейсер класса "Локи", командирский линейный крейсер "Слепнир" и два линкора - лазерный "Армагеддон" амаррской постройки и минматарский "Темпест" с грозной артиллерией.

Время шло, но никаких активных действий Бешеный Кролик не предпринимал. Зак вполне понимал причину колебания капитана - флот противника смотрелся очень даже серьёзно. На месте капитана Зак и сам десять раз бы подумал, прежде чем связываться с четырьмя грозными кораблями, управляемыми пилотами-капсулирами. Но когда парень высказал Губаж Дурру свои сомнения в благополучном исходе боя, начальник лишь отмахнулся:

- Про эти четыре корабля капитану давно известно. Но в этой системе, по данным КОНКОРД, находится ещё один пилот-капсулир. Однако на радаре его корабля нет.

- Может он просто сейчас отдыхает на станции? - предположил парень, но старый минматарин отрицательно покачал головой:

- Нет его на станции, мы это уже проверили. Именно этот пятый корабль и является той неизвестной величиной, из-за которой друзья нашего капитана и не спешат начинать операцию. Если это ещё один линкор или тяжёлый крейсер, то нам ловить тут нечего - пираты перещёлкают нас, как орехи.

Зак понимающе кивнул головой и продолжил работу. В очередной раз привычно обновил данные с локатора, увеличив радиус сбора информации. И тут вдруг мелькнул новый сигнал! Парень спешно зафиксировал метку и послал на обработку.

- Это "Фалькон"! - закричал Зак возбуждённо. - Находится где-то возле третьей планеты. Всё, пропал с локатора.

- Наверное, на станцию пошёл в док, - предположил начальник и уточнил: - Ты капитана информировал?

- Да, конечно, - подтвердил возбуждённо бывший курсант, но больше ничего сказать не успел.

Началось! Звёздные ворота неожиданно активировались и выплюнули крепкий командирский линейный крейсер типа "Филин" калдарской постройки. Он проявился как раз между кораблями пиратской эскадры и, не теряя времени, стал медленно разворачиваться, стремясь доползти обратно к звёздным вратам и покинуть столь негостеприимно встретившую его звёздную систему.

Зак, не вставая с операторского кресла, повернул голову к большой голограмме в центре комнаты, на которой проецировалось происходящее в космосе. Судя по светящейся голограмме, все пиратские корабли разом пришли в движение. Вокруг "Филина" замерцало стазисное поле - "Локи" стремился погасить скорость жертвы, не давая тому возможности доползти до межзвёздных врат и скрыться. Пиратский "Темпест" разродился слаженным залпом 1400-миллиметровых орудий, взрывы многотонных снарядов яркими вспышками расплылись по защитному полю жертвы. "Армагеддон" тоже не стоял в стороне - яркие зелёные лучи вгрызлись в защитный кокон "Филина". Наконец и "Слепнир" озарился выстрелами орудий и сразу же выпустил боевых дронов.

- Всё, они все проявили агрессию, - довольно потёр руки губаж Дурр. - Скоро будет и наш выход.

Действительно, в эту самую секунду поле невидимости отключилось, и "ТВАРЬ КОСМОСА" вступила в бой. Загудели генераторы стазисного поля, подхватывая и лишая подвижности кого-то из противников, на экране появились выпущенные Бешеным Кроликом боевые дроны. Корабль слегка содрогнулся - заработали 720-миллиметровые орудия "Рапиры". Выполнявший роль приманки "Филин" тоже прекратил изображать из себя испуганную жертву, выпустил пачку боевых дронов и разродился целым веером запущенных тяжёлых ракет.

Активация ворот! Ещё активация! Третья активация! На поле боя появились новые игроки - линейный ракетный крейсер класса "Дрейк", линкор "Доминикс" галентской постройки и главный козырь союзников капитана - линкор "Баалгорн", специализирующийся на высасывании энергии из вражеских кораблей.

Первым не выдержал "Темпест", славящийся страшным калибром своим орудий, но при этом и слабой бронёй, которая уместнее бы смотрелась на кораблях более лёгких классов. От слаженной сфокусированной стрельбы пяти кораблей минматарский линкор быстро превратился в груду разлетающихся по космосу обломков. Второй пиратский линкор давно уже молчал. Тяжёлые лазеры амаррского "Армагеддона" требовали для стрельбы целый океан энергии, которой просто-напросто не было - "Баалгорн" за считанные секунды осушил все резервы и аккумуляторы противника. Остальные пираты быстро поняли, что запахло жареным - "Локи" и "Слепнир" разворачивались, пытаясь выйти из боя. Но не тут-то было! Из-за наложенных на них стазисных сеток "Рапиры" и без энергии для включения маршевых двигателей они представляли собой очень уязвимые цели. И после того, как огромный "Армагеддон" разломился надвое и озарился яркой вспышкой, все союзные корабли занялись убегающими врагами.

- "Фалькон" появился на радаре! - закричал Зак и тут же предупредил капитана.

Губаж Дурр поморщился:

- "Фалькон" - мерзкий корабль, он явно попытается заглушить наши системы наведения и спасти своих дружков.

Корабль сильно тряхнуло. Затем ещё раз, гораздо сильнее. Зак едва удержался, чтобы не выпасть из операторского кресла. Тревожно замигали лампочки аварийной сигнализации.

- По нам бьют, - спокойно проговорил старший офицер, делая какие-то пометки на планшете. - Понимают, что им не вырваться, пока на их кораблях висят наши стазисные сетки. Два таких корабля разберут нас на кусочки минуты за полторы...

Следующий полученный кораблём залп оказался ещё страшнее, один из мониторов не удержался на креплениях стены и упал на пол рядом с Заком, разлетевшись острыми осколками. По мнению бывшего курсанта, ситуация стала выглядеть очень даже печально, ведь при таком обстреле жить "Рапире" оставалось в лучшем случае минуту времени. Бывший курсант даже испытующе взглянул за своего начальника - не отдаст ли тот приказ на эвакуацию? Но Губаж Дурр спокойно стоял в центре зала, отмечая лучевым маркером потерявших управление дронов с погибших кораблей.

Да и капитан ситуацию безнадёжной вовсе не считал. Вместо того, чтобы пытаться выйти из боя, он повёл "ТВАРЬ КОСМОСА" в ближний бой. Натужно взвыли маршевые двигатели, за считанные секунды разгоняя крейсер до скорости свыше двух километров в секунду. Несмотря на встроенные на всех современных кораблях гравитационные компенсаторы, навалившаяся тяжесть была невыносимой. Стоявший возле голограммы Губаж Дурр громко охнул и рухнул, покатившись по полу. Ударившись в боковую стенку, минматарин застонал от боли. Из-за прозрачной перегородки с места тактика донеслась заковыристая ругань Сеи, которую внезапные боковые перегрузки тоже застигли врасплох, и сейчас женщина пыталась вползти в кресло и пристегнуться. Заку повезло гораздо больше - он в момент включения маршевых двигателей находился в операторском кресле, однако парень сжал зубы от напряжения, прекрасно понимая своих коллег - такие перегрузки были очень и очень болезненными. Но был в произошедшем резком ускорении корабля и положительный момент - следующие два залпа с кораблей противника ушли мимо.

Секунд через пятнадцать перегрузки уменьшились, позволив членам команды занять свои боевые посты.

- Встали на малую круговую орбиту вокруг "Локи", - прокомментировал следующую фазу бою тяжело поднявшийся с пола Губаж Дурр. - Теперь "Локи" по нам точно не попадёт, так как его орудия не успевают отслеживать цель с такой угловой скоростью.

Словно в опровержение слов старика, "ТВАРЬ КОСМОСА" ощутимо тряхнуло. Какой-то из снарядов вражеского стратегического крейсеры всё же умудрился попасть в юркую цель. Но этот снаряд так и остался единственным точным. А через минуту "Локи" расплылся огненным кольцом взрыва, причём один из крупных обломков даже попал по энергетическому щиту "Рапиры". Последний из противников, грозный флагманский "Слепнир", попытался разорвать дистанцию и выйти за пределы действия стазисных сеток, но не успел. Подошедший к нему на близкое расстояние "Дрейк" наложил варп-скрамлер - модуль, блокирующий работу маршевого двигателя противника. "Слепнир" остановился, как вкопанный, сразу же став лёгкой мишенью для линкоров - "Доминикс" и "Баалгорн" своими тяжёлыми орудиями в считанные секунды превратили флагманский линейный крейсер в облако обломков. В этот момент возле самых межзвёздных врат проявился "Фалькон" и, не вступая в бой, ушёл в другую звёздную систему.

Это была победа!

По коридорам "Рапиры" прокатилась волна радостных криков, и счастливый Зак орал наравне с остальными членами экипажа. Бешеный Кролик по громкой связи поздравил всех членов своей команды с красивой победой, и сразу после этого начался сбор трофеев. Абордажные команды со всех союзных кораблей в скафандрах с мобильными реактивными ранцами наперегонки обыскивали обломки, скручивая и доставляя в трюмы ценные модули.

Установленный на мобильной платформе плазменный резак расчленял перекорёженные пластины металла, позволяя спасателям пробиваться всё глубже внутрь огромных уже безжизненных каркасов. Выживших было немного - лишь те, кто остался заблокирован в герметичных отсеках пиратских кораблей. Сопротивления выжившие не оказывали, безропотно позволяя захватывать себя в плен.

На "ТВАРЬ КОСМОСА" абордажники доставили восьмерых - тех немногих, кто остался в живых после взрыва "Локи". Зак после окончания своей смены столкнулся с ними в коридоре - пленники шли в сторону столовой под конвоем единственного охранника и непринуждённо болтали со своим конвоиром. Все выжившие оказались минматарами и отличались от конвоира разве что другим цветом униформы - чёрно-синей, а не тёмно-серой, как у экипажа "Рапиры". У некоторых пленников Зак с удивлением увидел даже личное оружие, которое не стали изымать, посчитав такие предосторожности излишними.

- А это наш единственный калдари в экипаже, про которого я рассказывал, - указал конвоир собеседникам на Зака, словно на диковинную зверушку.

Почему-то эта фраза вызвала среди пленников смешки, только им понятные, но обидные для Зака. Парень скривился, но уже собирался пройти мимо по коридору, как конвоир негромко, но вполне отчётливо, произнёс:

- Не знаю, зачем на корабле этот калдари. Он всё время сидит в своей каюте в офицерском крыле, ни с кем из команды не общается. Думаю это потому, что по-нашему он не говорит. Моё мнение - капитан мог бы найти на должность связиста кого-нибудь постарше и поопытнее. Ну что вылупился-то на меня, рожа калдарская? Сдать бы тебя в зоопарк, обезьяна белая!

Явно данный мордоворот был из числа десантников, набранных в самые последние дни стоянки на Таш-Муркон Прайм, раз он был не в курсе того, что Зак был способен говорить по-минматарски. На корабле он был без году неделя, а уже имел наглость насмехаться над офицерами! Наглеца стоило проучить, поэтому Зак развернулся к нему и спокойно поинтересовался:

- Рядовой, ваш начальник Турр Кап в курсе того, что вы нарушаете субординацию и корабельный устав?

Солдат, произносивший очередную гадость, резко прервался на полуслове, глаза его испуганно забегали.

- Трое суток ареста! Приказываю немедленно сдать табельное оружие! - повысил голос Зак, стараясь надавить на рядового, но не смог добиться нужного эффекта.

- Ах ты! Да я скорее размажу тебя по стенке, чем отдам своё оружие какому-то мерзкому калдари! Я таких, как ты, на Камеле расстреливал сотнями как пособников врагов!

Не успел Зак среагировать или даже испугаться, как боец отпихнул его в сторону, схватил за ворот и прижал рукой к стене. Вытаращенные совершенно безумные глаза десантника сверкали тупой яростью, он явно не понимал того, что сейчас творил. Непонятно чем закончилось бы опасное происшествие, но тут в общем коридоре показалась большая группа галленте, идущих в сторону столовой. Впереди вальяжной походкой передвигался второй помощник капитана. Однако всё его благодушие и вальяжность разом слетели при виде происходящего, лицо второго помощника побагровело, рука потянулась к висящему на поясе лучевому пистолету. Сорвавшийся с катушек боец при виде второго помощника разом пришёл в себя, отпустил костюм Зака и нехотя сделал шаг в сторону. Вот уж не думал Зак, что когда-либо обрадуется при виде ненавистного галленте, но сейчас он действительно был рад появлению толстяка.

- Младший лейтенант, что тут происходит? - строго поинтересовался Ван-дер-Майен.

Зак сбивчиво объяснил, что в ответ на полученное от старшего по званию замечание за несоблюдение дисциплины десантник накинулся на него с кулаками. Ван-дер-Майен обидно рассмеялся, обозвал младшего офицера молокососом и отправил Зака в столовую, сказав, что сам разберётся с нарушителем.

Офицерский столик оказался пустым, за ним разместились лишь несколько пришедших одновременно с Заком галленте. Ван-дер-Майен появился в столовой минут через десять. Глядя прямо в глаза старательно отводящему взгляд Заку, толстый галленте посоветовал младшему офицеру научиться стоять за себя или не связываться с теми членами команды, кто ни в грош не ставит его авторитет.

- Проштрафившегося десантника серьёзно наказали и отправили в карцер на неделю, хотя его дружки были крайне недовольны. На твоём месте я бы вообще не появлялся на третьей палубе и в жилых коридорах 4А и 4С, где разместились абордажные команды. Эти дикари с отсталых планет понимают только силу, даже между собой грызутся, а уж чужака готовы разорвать на куски. К тому же вид калдари действует на некоторых минматар как красная тряпка на быка.

- Почему? - поднял голову Зак. - Калдари против минматар никогда не сражались!

- Зато амарры нередко привлекали наёмников-карателей из твоего народа для подавления восстаний рабов-минматар. Понятно, что цензура в твоём Государстве Калдари фильтрует всю подобную информацию, как слишком шокирующую и неприятную для доверчивого населения. Но ты сейчас не на территории калдари, а тут в Империи Амарр наоборот стараются донести во всех подробностях, что ждёт рабов в случае неповиновения. Посмотри материалы про подавление восстания в тронном мире Амарр семьдесят лет назад - там наёмники-калдари взяли штурмом подземное укрытие беглых минматарх и сложили у входа в бункер огромную пирамиду из сотен тысяч отрезанных голов. Или почитай про хроники войны на истребление в регионе Домейн, там боевики калдари зверствовали так, что даже их наниматели амарры ужаснулись и отозвали самые кровавые отряды головорезов-калдари.

Зак промолчал и задумался. Конечно, толстяк мог и соврать, но молодой человек ему почему-то на этот раз поверил. Наивным идеалистом он не был и прекрасно понимал, что и среди калдари немало тех, кто за деньги готов был расстаться с остатками совести и убивать всех без разбора, в том числе женщин и младенцев. Да что говорить, наверняка в любой расе найдутся и такие выродки, которые согласны делать это и бесплатно или даже готовы доплачивать за возможность безнаказанно убивать.

Парень отставил почти полные тарелки и встал из-за стола. Суп был вкусным, да и отбивная пахла замечательно, но аппетита у Зака почему-то не было. Тренькнул коммуникатор. Изменение баланса счёта. Парень придвинул стул и включил экран, долго смотрел на сумму счёта, пересчитывая в получающемся числе цифры и не веря своим глазам. Пополнение на две тысячи пятьдесят шесть кредитов! Да он стал богат! Только сейчас парень поднял голову и обратил внимание, что все присутствующие в столовой ликуют и поздравляют друг другу.

- Нам всем выплатили премиальные за победу в сегодняшнем бою, - пояснила довольно потирающая руки Рита. - Ух и повеселимся же на следующей станции!

- Несомненно, повеселимся. Кстати, Зак Корви, - обратился к парню второй помощник, тоже довольный, словно сытый толстенный котяра. - У галленте есть славная традиция обмывать свою первую получку вместе с другими членами команды космического корабля в самом хорошем ресторане на первой же станции. Я хочу поинтересоваться, у калдари есть подобная традиция?

- Да, есть, - вынужден был согласиться бывший курсант, так как нисколько не сомневался, что толстый галленте и так знал ответ. - Положено со своей первой зарплаты проставить выпивку каждому члену экипажа. Если у проставляющегося кредитов хватит, конечно.

- Не бойся, у тебя должно хватить, - улыбнулся толстяк от уха до уха. - К тому же в нашем экипаже много новичков, а у минматар так же существует схожий обычай. Чувствую, грядущая попойка выйдет настолько грандиозной, что про неё персонал ресторана ещё много лет будет рассказывать легенды.

- Да я только "за", однако капитан запретил мне покидать корабль до конца испытательного срока, - немного растерялся парень.

Ван-дер-Майен призадумался и пообещал поговорить с капитаном.

***

Заку было плохо, его сильно мутило. Голова словно собиралась взорваться изнутри, а тело болело в каждом суставе. Парень лежал на своей кровати и, уставившись в одну точку, тупо рассматривал матовую стену. Сил не было даже на то, чтобы пошевелить рукой или ногой, а в голове от каждого удара сердца слышался тяжёлый стук.

- Лучше бы я умер, чем страдать от такого похмелья, - невесело сам себе проговорил парень, но даже негромкий звук собственного голоса отозвался в голове сильнейшей болью.

Его опять стало мутить, на этот раз действительно сильно. Зак с тоской посмотрел на расстояние, отделяющее койку от двери в туалет. С трудом спустил ноги с кровати и почувствовал босыми ступнями холодный металлокерамический пол. Попытался медленно-медленно встать, но пол всё равно качнулся, и парню пришлось упереться рукой в стену каюты, чтобы не упасть.

Он сделал ещё один осторожный шаг и остановился. Стенка ощутимо вздрогнула, пол тоже покачнулся. Странно. Похоже, корабль дрожал сам собой, и эти колебания никак не были связаны с головной болью в голову Зака. Парень прислушался. Опять толчок и приглушённый звук. Работают пушки корабля! "ТВАРЬ КОСМОСА" ведёт бой! Словно в подтверждение этой догадки корабль опять ощутимо вздрогнул. Попадание по защитному экрану их "Рапиры"! Ситуация была непонятной, и парню представилось самое худшее - их корабль разваливается на куски, а он сам остаётся в космосе в герметично задраенном отсеке медленно умирать от удушья и жажды.

Нужно было немедленно приводить себя в чувство. Собрав волю в кулак, Зак преодолел расстояние до двери в туалетную комнату и распахнул дверь. Для организма это стало последней каплей, горький комок подкатил к горлу, и бывший курсант едва успел склониться над раковиной.

Вроде полегчало. Парень прополоскал горло, почистил зубы и умыл лицо. Посмотрел на себя в зеркало и едва не вскрикнул. Вид был ужасным - разбитый нос, заплывший почти не открывающийся левый глаз и огромный фингал под ним. Кто это его так бил и за что?! Да и вообще, как он попал в свою каюту? Корабль опять качнуло, но на этот раз это был залп артиллерии самой "Рапиры". А через несколько секунд ещё один залп, а потом ещё. Ответных попаданий слышно больше не было. А затем всё стихло. Значит, снова победа.

Зак ещё раз умыл лицо холодной водой и уже гораздо увереннее пошёл обратно в сторону койки. Его ботинки валялись почему-то прямо на кровати рядом с носками. Парень оделся, застегнул комбинезон и даже причесался. А потом усиленно стал вспоминать вчерашнее.

К тому моменту, как в дверь каюты постучали, младший офицер связи уже почти полностью восстановил ход событий вчерашнего вечера. Стыковка к станции. Шикарный ресторан, в котором половину столиков занял отдыхающий экипаж "Рапиры". Другую половину зала занял экипаж "Дрейка", того самого, который сражался бок о бок вместе с "Рапирой" Бешеного Кролика. Столы ломились от блюд. Зак угощал всех желающих и пил сам. Его тоже угощали. Вино мешалось с пивом и травяными настойками, крепкие напитки чередовались с шампанским и ликёрами. Это было просто какое-то безумие. А затем началась драка.

В дверь опять постучали, на этот раз гораздо настойчивее. Парень встал и пошёл открывать. В коридоре стоял Мараг ист Мбунта, почему-то в бронескафандре и с лазерным резаком на поясе. На плече минматарин держал какой-то тёмный длинный свёрток.

- Это хорошо что ты проснулся, - вместо приветствия выпалил первый помощник. - Через час твоя смена, и я вовсе не был уверен, что ты успеешь прийти в себя после вчерашнего. Вот, капитан приказал принести в твою каюту, - указал на свою ношу темнокожий гигант. - Ценный груз, не нужно остальной команде это видеть и даже знать об этом. Разрешишь войти?

Зак посторонился, пропуская первого помощника капитана. И так от природы огромный, в армированном экзоскелетном костюме Мбунта казался просто человеком-горой. Он протиснулся мимо замершего парня и достаточно небрежно швырнул свёрток на пол. Заку почудилось, что при падении изнутри кто-то или что-то пискнуло. Выполнив свою непонятную работу, первый помощник повернулся к Заку и тут же расплылся в весёлой улыбке:

- Э как тебя вчера приложили! Скажи хоть сейчас, за что ты врезал в ухо тому навигатору калдари?

- А разве ты не слышал? - удивился Зак, уже вспомнивший все подробности вчерашней потасовки. - Ты же сидел рядом за соседним столиком! Он предложил мне перейти в их экипаж и заявил, что "не стоит настоящему калдари быть в экипаже с теми, кто только вчера с пальмы слез".

Мбунта нахмурился и серьёзно заявил:

- Если бы я понял, то сам бы ему врезал. Но вы разговаривали на вашем непонятном птичьем языке. Я видел лишь следующее: тебя подозвали к своему столику наши союзники с линейного крейсера "Дрейк". Вы произнесли какой-то тост, затем дружно выпили. Потом он тебе что-то сказал, а ты в ответ заехал от всей души старшему офицеру кулаком в ухо. Тот упал, повалив при этом ближайший столик. Несколько человек из экипажа "Дрейка" тут же вступились за своего офицера, тебя уронили на пол и успели немного навалять, прежде чем уже наши бойцы опомнились и вступили в драку. Славно вчера повеселились! Я просто словно молодость вспомнил! Потом правда прибежала амаррская полиция и попыталась задержать зачинщика драки, но наши ребята тебя не отдали. Пока Ван-дер-Майен полицейским зубы заговаривал, я поскорее перенес тебя на корабль. Наш капитан Бешеный Кролик согласился из своего кармана оплатить ресторану все убытки за разбитую мебель, и мы сразу после этого вышли в космос от греха подальше.

Тут лежащий на полу мешок пошевелился. Зак резко вздрогнул и непонимающе посмотрел на Мбунту, ожидая какого-то комментария. Минматарин отреагировал совершенно спокойно, то есть вообще никак. Он неторопливо снял с головы шлем, рассмотрел на просвет затемнённое бронестекло и протёр его об рукав.

- С кем сейчас бой был? - попытался Зак подойти к вопросу с другой стороны.

- Да кто его знает. Какой-то конвой амаррский, на вид совершенно заурядный. Два эсминца сопровождения и прогулочная яхта. Бешеный Кролик приказал атаковать, а мы не спрашивали причину. Когда же корабли сопровождения были уничтожены, капитан вдруг приказал мне надевать скафандр и присоединяться к абордажной команде. Ребята Турр Капа должны были обшаривать эсминцы, а мне нужно было первым проникнуть на яхту и доставить сюда на корабль определённого человека. Почему-то Бешеный Кролик приказал доставить пленника в твою каюту. Зачем это капитану я вообще без понятия, но понял, что дело крайне секретное. На всём корабле только ты, я и капитан знают про ценную добычу. Надеюсь, ты сможешь держать язык за зубами.

С этими словами Мбунта вышел из комнаты, оставив Зака наедине с чёрным мешком. Это был стандартный двуслойный надутый пакет из армированного металлическим антирадиационным напылением полипропилена, в котором уже сотни лет космонавты всех рас доставляли живые или просто портящиеся при низком давлении грузы. Парень, с минуту поколебавшись и собравшись с духом, потянулся к клапану и открыл застёжку. Мешок стал быстро сдуваться и опадать, проявляя контуры лежащего на полу тела.

Зак потянул за полимерную ткань, стягивая непрозрачный чехол с пленника. Перед его взором оказалась связанная по рукам и ногам хрупкая девушка амаррской расы с длинными чёрными волосами. Одета она оказалась в пушистую тёплую пижаму жёлтого цвета - явно штурм яхты произошёл внезапно, и девушка не успела переодеться. Рот пленницы был заклеен липкой лентой, такой же лентой были стянуты за спиной запястья, а также ноги. Зак присел рядом на пол и стал освобождать руки девушки. Лента прилипла крепко, девушка временами морщила лоб, ей явно было больно. Но она стоически терпела. Как только руки оказались свободны, неизвестная присела на пол и самостоятельно распутала свои ноги, а затем единым рывком сняла повязку с губ.

- Ана пуре терри? - спросила она у Зака тихим шёпотом, но парень ничего не понял.

Девушка, видя непонимание на его лице, перешла на калдарский. Говорила она с сильнейшим акцентом, временами совсем непонятно.

- Ти ескак плений? Есткак яи? - голос у девушки был звонкий и певучий, хотя она явно пыталась говорить шёпотом.

- Что? А! Нет, я не пленный. Я член команды этого корабля, - поправил её Зак.

- Ноу ти есткак кальдар. Неу матар, - засомневалась девушка.

- Да. Я калдари. Единственный калдари как этом корабле среди трёх сотен минматар.

- Потому оне тебея бить? - указала пленница на синяки на лице парня.

Зак запоздало смутился, представив, в каком виде он предстал перед черноволосой красавицей - побитый, помятый и к тому же с синейшего похмелья. Парень быстро поправил свою униформу и протянул сидящей на полу девушке руку, предлагая встать с холодного пола и пересесть на койку. Она приняла протянутую руку, привстала и села рядом с Заком.

- Не все минматары рады мне на корабле, - честно признался парень. - Но всё же я полноправный член команды. Младший офицер связи. А синяки... ну просто так получилось. Кстати, меня зовут Зак... Зак Корви.

- Эмилизиа Таш-Муркон, - в свою очередь назвала себя девушка. - Можноу проусто Элиза.

- Элиза... Красивое имя! Погоди! Таш-Муркон это ведь известный амаррский род. Ты часом не благородных кровей? Не родственница правителям планеты Таш-Муркон Прайм?

- Герцогь Санви Таш-Муркон это есткак мойа диядя не родной. Брат отец диадя.

- Двоюродный дядя? - догадался парень.

- Да! Доюууродний диядя! - радостно подтвердила Элиза.

Зак присвистнул про себя. Его новая знакомая оказалась вовсе не простой девушкой, а самой настоящей амаррской принцессой. Вот только для каких целей она потребовалась капитану?! Зачем Бешеный Кролик вообще напал на амаррский конвой, да ещё и на территории Империи Амарр? Неужели капитан не понимал, что если информация об этом вероломном пиратском нападении станет известной, то "ТВАРЬ КОСМОСА" не пустят больше ни в один док на территории Империи Амарр и союзных амаррам территорий - Государства Калдари, Амматарского Союза, Кханидского Королевства!?

Видимо, принцесса думала примерно о том же:

- Яи неунай неу понямаути. Пирать зачем? Корабел неу мочь уходи, охрана погранца не пускати. Неу мочь стыковав. Выкуп мой жизн неу стоят таки многоу. Капитань неу получить многоу зау мой как боеватая "Рапира". Тогдау зачем?

- Я не знаю, Элиза. Но скоро начнётся моя смена, и я обязательно задам этот вопрос капитану, - пообещал своей знакомой Зак.

- Тыу уходить? - как-то сразу напряглась и испугалась Элиза, и Зак постарался её успокоить:

- Да. Через пятьдесят минут моя смена. Не бойся, никто из минматар не сможет сюда зайти. Это офицерская палуба, сюда вообще мало кто из экипажа заходит. К тому же я закрою дверь своим ключом. Я вернусь через двенадцать часов.

***

Появление побитого младшего офицера в операторской было встречено дружными аплодисментами. Зак сперва растерялся, решив, что коллеги над ним издеваются. Но его сменщица Найла Ургуж пояснила, что только что заходил Мбунта, который и рассказал остальным о причине, побудившей вчера офицера калдари полезть в драку. При этом сама Найла критически рассмотрела побитое лицо парня, покачала головой и предложила тому идти отдыхать, сказав, что вполне в состоянии отработать две смены подряд. Но Зак, конечно же, не стал отлынивать и занял освободившееся место оператора.

- Опять дважды повторялся тот сигнал, - напоследок перед уходом сообщила Найла начальству.

- Что за сигнал? - полюбопытствовал Зак,

Губаж Дурр недовольно скривился и с осуждением посмотрел на девушку:

- Да вот твоя сменщица второй день утверждает, что периодически слышит короткий импульс где-то совсем рядом с нашим кораблём, причём в разных звёздных системах. Она предполагает, что нас кто-то преследует. Проблема в том, что никто кроме Найлы этот таинственный сигнал ни разу не слышал. Я сообщил на всякий случай Бешеному Кролику, и капитан почему-то воспринял это предупреждение со всей серьёзностью. С тех пор мы постоянно летим в невидимости. Но Найла продолжает утверждать, что слышит сигналы. Хотя как можно преследовать летящую в невидимости "Рапиру"?

Найла обиженно фыркнула и вместе с Магой ушла обедать. Начальник тоже куда-то вышел, и в какой-то момент в операторской остались только Зак и Серсея Сирога. Суровая молчаливая женщина-минматарка неожиданно встала со своего места и подошла совсем близко, остановившись буквально на расстоянии вытянутой руки от кресла Зака. Парень даже сумел разглядеть её кибернетические разъёмы на запястьях обеих рук, частично скрытые за широкими браслетами из серебристого металла.

- Очень глупо! - неожиданно зло сквозь зубы процедила женщина. - Своим среди минматарского экипажа корабля ты всё равно никогда не станешь, как бы ни старался. Большинство моих соотечественников тебя недолюбливали ещё до случая с отправкой заслуженного десантника Уга в карцер. А сейчас почти все, особенно бойцы абордажной команды, тебя люто ненавидят. Вообще, если бы не покровительство Мбунты, тебя бы на этом корабле давно бы уже не было. Кое-кто из горячих голов уже предлагал по-тихому прирезать тебя в одном из непросматриваемых с камер слежения коридоров, но Мбунта как-то прознал про эти планы и запретил. Так что твоя вчерашняя выходка была лишь бесполезной игрой на публику, она ничего не изменила. Считай, что я тебя официально предупредила. На твоём месте я бы начала активно подыскивать себе другой корабль. Это всё, что я хотела тебе сказать, парень.

Тактик резко развернулась и ушла на своё место. Зак же остался сидеть несколько ошарашенный услышанным. Нет, он не питал иллюзий и прекрасно понимал, что далеко не все члены экипажа рады его присутствию на корабле. Но всё же парень не предполагал, что ситуация зашла настолько далеко. Молодой человек всё больше убеждался в мысли, что ему нужно при первой же возможности покинуть "ТВАРЬ КОСМОСА". Оставаться на корабле стало опасно - если его и не найдут тут охотники за огромной наградой в полтора миллиона кредитов, так совершенно бесплатно прикончит какой-нибудь фанатичный минматарин из экипажа.

Зак постарался успокоиться и подумать. Раньше основной причиной, удерживающей его от бегства с корабля, было банальное отсутствие денег, без которых успешный побег был бы невозможен. Теперь же, благодаря вчерашней победе, деньги у него появились в достаточном количестве. На личном счету было порядка тысячи четырехсот кредитов, этой суммы должно было хватить, чтобы убраться в любой самый отдалённый регион космоса и затеряться там, сменив документы и внешность. После недолгого размышления, взвесив все "за" и "против", парень твёрдо решил бежать с корабля. Теперь вопрос оставался за малым - нужно было дождаться момента, когда "Рапира" посетит достаточно крупную космическую станцию, с которой можно будет быстро улететь в одном из сотен направлений.

Приняв окончательное решение о своей собственной судьбе, парень сразу успокоился и занялся ещё одним важным вопросом, который нужно было решить - судьбой амаррской принцессы, волей капитана навязанной ему в качестве соседки по каюте. Оставлять Элизу на корабле, кишащем враждебными ей минматарами, было равносильно проговариванию к мучительной смерти, и Зак не мог допустить такого. По-хорошему, стоило бежать с корабля вместе с ней, хотя и непонятно было, как возможно провести девушку мимо охранников на выходе. Но для начала хорошо было бы выяснить у капитана, почему вообще Элиза появилась на "Рапире" в качестве пленницы.

Зак не был уверен, что капитан захочет вообще с ним разговаривать. Но, к большому удивлению парня, Бешеный Кролик мгновенно ответил на вызов по внутренней связи. Судя по голосу, капитан был уставшим и раздражённым. Не дав парню даже договорить до конца свой вопрос насчёт амаррской пленницы, капитан достаточно невежливо перебил своего подчинённого:

- Лейтенант, вопрос на кого и где стоит нападать в космосе, находится далеко за пределами твоей компетенции.

Несмотря на явную дерзость с его стороны, Зак всё же отказался молчать и поинтересовался причинами, побудившими достаточно рассудительного капитана на такой явно агрессивный шаг по отношении к Империи Амарр. Шаг, который мог иметь в будущем самые серьёзные последствия.

На секунду Заку показалось, что капитан сейчас взорвётся от ярости. Но Бешеный Кролик всё же взял себя в руки и ответил достаточно спокойно:

- Как капитан и владелец корабля я вообще-то не обязан отчитываться перед своей командой по поводу принятых мною решений. Но, пожалуй, специально для тебя я прокомментирую эпизод с амаррским конвоем. Да, мне тоже было глубоко неприятно данное действие, однако даже пилоты-капсулиры не всегда делают только то, что им нравится. Захват этой амаррской девушки - важное звено большого плана. Это мой вклад в единое для целой группы капсулиров важное дело, это моя часть общей работы. Естественно, я не собираюсь делиться с тобой нашими секретами, сообщу лишь, что лично мне эта амаррская принцесса совершенно не нужна, и через четыре дня я её передам другому капитану. Волноваться по поводу последствий тебе не стоит - выживших ни на одном из трёх кораблей не осталось, а специалисты из абордажной команды умело уничтожили все записи и улики. Да, жестоко. Мне особенно жаль шестерых девушек-танцовщиц, оказавшихся на яхте в момент штурма. Танцовщицы были совершенно не при чём, они просто оказались не в том месте и не в то время, так что их нельзя было оставлять в живых. Так было нужно, чтобы нам не пришлось скрываться потом всю жизнь от полиции и многочисленных агентов Империи Амарр.

Заку послышалась искренняя грусть в голосе капитана. Парню даже подумалось, что несмотря на все ранее сказанные слова, сам капитан не был уверен в правильности своих действий. Хотя, конечно, любые эмоции можно подделать при передаче информации, но почему-то Зак был уверен, что Бешеный Кролик действительно очень сильно переживал произошедшее. Капитан же, помолчав некоторое время, решил прояснить до конца все оставшиеся вопросы:

- Ты удивлён, почему её разместили именно к тебе в каюту. На этот вопрос я могу ответить. Это произошло потому, что крейсер-невидимка "Рапира" вообще не предназначен для содержания пленников, и никаких тюремных камер на корабле нет. Так что вариантов было немного - либо временно поселить девушку в неотапливаемом холодном трюме или на складе при кухне среди контейнеров и ящиков с замороженными полуфабрикатами, либо размещать её в какой-то из кают. Свободных кают на моём корабле нет. Так что вариантов на самом деле не было - ну не к минматарам же её было селить?! Так что тебе придётся четыре дня потерпеть её присутствие в своей комнате и кормить её эти дни. Я сообщу на кухню, чтобы тебе в ближайшие дни выдавали усиленный паёк. Всё, надеюсь, вопрос с амаррской пленницей полностью закрыт, и ты удовлетворён ответом, так как более подробной информации всё равно не будет. Я и так сказал лишнее.

После этих слов Бешеный Кролик разорвал связь. Молодой человек, хотя у него оставалось больше вопросов, чем ответов на них, не стал повторно тревожить капсулира. Ясно ведь было, что капитан ничего не добавит сверх уже сказанного им, только рассердится навязчивости младшего офицера. Тем более становилось не до разговоров - в самые ближайшие минуты предстояла активная работа, так как корабль покидал систему Зинкон, приближаясь к звёздным вратам в систему Вехан.

Про систему Вехан парень много слышал в Военной Академии. Она являлась ключевой звёздной системой, соединяющей Империю Амарр с множеством отдалённых амаррских провинций региона Аридия, а также с двумя богатейшими соседними регионами Делве и Фонтан. Система Вехан для пиратов всех мастей являлась излюбленным местом охоты. В том числе ту промышляли пираты-капсулиры. Несмотря на всесокрушающую мощь своих военных кораблей, контролирующая капсулиров организация КОНКОРД была крайне немногочисленной и защищала только центральные регионы галактики, отдавая безопасность окраин на откуп местным властям. Фактически это означало, что если с обычными пиратами власти периферийных систем ещё более-менее справлялись, то противопоставить что-либо пиратам-капсулирам они были не в состоянии и потому даже не пытались.

Вехан не относилась к числу систем, находящихся под защитой КОНКОРД. А так как только силы КОНКОРД могли уверенно побеждать капсулиров в космосе, амаррские наместники в системе Вехан оказались не в самом простом положении. Убедившись в бесплодности любых попыток сделать что-либо с пиратами-капсулирами в своей системе, амаррские власти хорошенько поразмыслили и стали наживаться на уникальности своей системы, предоставив пиратам свободный доступ на космические станции для ремонта и продажи награбленного добра.

Поговаривали, что амаррский Император пришёл в ярость от такой уступки пиратам со стороны своих наместников, но советники сумели уговорить его не принимать скоропалительных решений и привели примеры благополучия других пиратских систем - Амамаки и Паалы. И очень скоро Император сумел убедиться в правильности принятого наместниками выбора. Дешёвые товары и поток лёгких денег привели к тому, что Вехан из отсталой аграрной системы быстро превратился в крупный промышленно-финансовый центр. И хотя вскоре денег и возможностей у аммарских властей Вехана вполне хватило бы на содержание флота наёмников, способного полностью искоренить пиратство в своей системе, но они не стали пилить сук, на котором сидели.

Так или иначе, но перед прыжком в систему Вехан на корабле была объявлена боевая тревога. "Комитет по встрече" действительно обнаружился в лице флотилии из пяти пиратских кораблей, но Бешеный Кролик умело избежал обнаружения своего корабля-невидимки и миновал опасное место, направившись в глубины региона Аридия.

***

Зак, придерживая одной рукой поднос с тарелками, второй постучался в двери своей собственной комнаты. Никакого ответа не последовало, но парень особо и не ожидал от девушки, что она вдруг кинется открывать двери кому попало. Выждав из вежливости полминуты, парень прислонил электронный ключ к замку и вошёл внутрь. Амаррская принцесса, поджав под себя ноги, сидела на аккуратно заправленной койке. Девушка успела сменить свою лимонно-жёлтую пижаму на обнаруженную ей в шкафу старую одежду Зака. И если куртка ей пришлась почти в пору, то брюки оказались велики в талии и откровенно длинноваты, поэтому смотрелись на ней смешно. Зак не сумел удержать улыбку, что не прошло незамеченным принцессой:

- Неу смеятьсь. Яу мочь шить. Перешивай. Ест нитька и иглолика. Ноу хотел справшивайт у ты чтоуб можноу брати.

- Да, конечно. Можешь взять эту одежду и перешить по себе, - великодушно разрешил парень, ставя на стол поднос с едой. - Вот, я принёс тебе поесть.

- Это хороший. Я давно голод. Ноу ты приносить ложька?

Зак хлопнул себя ладонью по лбу. Вот ведь, забыл! Он собирался было вернуться за столовыми приборами, но принцесса его остановила:

- Прошую, не уходить. Яу нашеть кармань твой складывавскай ножик, на неёу ест ложька.

С этими словами девушка приподняла лежащую рядом с ней подушку, показав припрятанный под ней раскладной многофункциональный нож с уже заранее высунутым и зафиксированным лезвием. Этот универсальный нож, старый и поцарапанный, был среди вещей, которые Зак получил в офисе Службы Безопасности Государства Калдари на станции Кисого 7 для подтверждения своей новой легенды отставного офицера. Непонятно было, от кого девушка собиралась защищаться этим предметом, но явно Зака она к этим потенциальным врагам не относила. Парень развернулся и сел на стул напротив Элизы. Он дико устал за свою смену и сейчас с трудом боролся со сном, но старался всё же выглядеть бодрым и не подавать виду.

- Ау тыу успевал поесть затем работа? - спохватилась девушка, когда поднос уже почти опустел.

- Не переживай, я не голоден, - соврал парень, встрепенувшись.

Есть ему хотелось, но далеко не так сильно, как просто лечь и отдохнуть. Парень не знал, как поделикатнее сообщить амаррской принцессе о том, что он сильно устал и уже просто выключается. Но говорить ничего не пришлось - видимо, его состояние было заметно и без слов.

- Тыу уставаль. Тыу лежать сон, - указала девушка рукой на подушку.

- А как же ты? Лучше ты ложись на кровати, а я постелю себе на полу, - попытался возразить Зак.

Но девушка сообщила, что ещё не устала и хочет заняться своей одеждой, пока парень будет отдыхать. Зак спорить не стал. Он вымылся в душе, аккуратно повесил верхнюю одежду и, улучив момент, когда принцесса стояла к нему спиной, прошмыгнул на кровать и укрылся одеялом. Заснул он даже быстрее, чем голова коснулась подушки.

Проснулся парень резко, словно от ведра холодной воды. С удивлением осознал, что неплохо выспался и чувствует себя вполне сносно. Элиза обнаружилась спящей прямо на стуле. В своей жёлтой цыплячьей пижаме она положила голову и руки на стол, на котором была разложена ещё не до конца подшитая куртка. Явно усталость сморила принцессу прямо во время работы.

Парень быстро встал, оделся и привёл с себя в порядок. Рожа в зеркале, конечно, пугала: синяк на пол-лица, разбитые опухшие губы, левый глаз едва приоткрывался. Но общее самочувствие, на удивление, было почти нормальным. Уж во всяком случае, гораздо лучше, чем вчера. Парень причесался, поправил фуражку и вернулся в свою комнату. Поколебавшись с минуту, осторожно перенёс спящую девушку на кровать и укрыл одеялом. Элиза не проснулась, только завернулась поудобнее в одеяло и поджала ноги. Молодой человек не стал её тревожить и вышел в коридор, тихо закрыв за собой дверь.

Вернулся он через час, принеся с собой целый поднос с горячими пирожками, а также две банки витаминизированного сока. Принцесса уже проснулась и как раз заканчивала свою работу, скептически рассматривая укороченные рукава куртки.

- Доброй утра, Зак! - приветствовала она вошедшего парня. - Тыу сейчась бысьтро уходишь дверка. Яу одевайся скоро-скоро и звать. После яу с тыу кушай завраки пирог.

Парень так и поступил. Он поставил поднос и вышел в коридор. Ждать пришлось недолго - минуты через три Элиза уже позвала его завтракать. Сама принцесса успела переодеться в старый комбинезон Зака и выглядела вполне довольной жизнью. Теперь одежда сидела на девушке вполне по фигуре, вот только босые ноги пленницы смотрелись совершенно неуместно. Но, к сожалению, запасной обуви у парня не оказалось.

- Тыу говорить капитань? - первым делом поинтересовалась Элиза.

Зак вкратце рассказал о своей беседе с Бешеным Кроликом и сообщил о планах капитана передать пленницу какому-то другому капитану через три дня. Амаррская принцесса призадумалась.

- Яу не понимать. Мой семийя неу война против капсюльирь. Никогда неу война. Ноу яу не захотеть другой капитань. Яу хотеть сбегати. Зак, яу просиль, тыу меня помогал сбегати?

Парень не колебался ни секунды и пообещал, что постарается помочь. Элиза очень обрадовалась и с аппетитом принялась за пирожки. Зак же в свою очередь тоже призадумался. Пообещать-то легко, но вот как в реальности вывести пленницу с боевого корабля? Самый простой вариант - если "Рапира" в ближайшие дни зайдёт в док какой-нибудь станции, тогда достаточно будет как-то им двоим прорваться через единственного охранника при выходе с корабля, и принцесса будет спасена. "ТВАРЬ КОСМОСА" находилась сейчас в амаррском космосе, и любая станция стала бы для Элизы надёжным убежищем.

Но Зак не верил в такой лёгкий исход. Бешеный Кролик дураком явно не был, а потому не стал бы рисковать своей шкурой, привозя амаррскую благородную пленницу на амаррскую же космическую станцию. По крайней мере, на месте капитана сам Зак бы не стал этого делать, слишком велик был риск. Любая возможная проверка на станции - таможенная, полицейская или ещё какая-нибудь... Мало ли, да хотя бы обычный санитарный или ветеринарный контроль, и пленницу обнаружат. Значит, в ближайшие три дня корабль, скорее всего, будет находиться в открытом космосе.

Это серьёзно усложняло задачу освобождения принцессы, но Зак не отчаивался. Если нельзя покинуть корабль, то можно попытаться привлечь внимание к самому кораблю. Попытаться в отсутствие Губаж Дурра воспользоваться его терминалом и послать сообщение наружу. Или при прохождении очередных звёздных врат подать сигнал бедствия. В крайнем случае, можно даже активировать орудия, выстрелив по одному из полицейских кораблей. Короче, вариантов можно было придумать много, какой-нибудь из них мог и сработать.

Принцесса оказалась интересным собеседником. Несмотря на своё не самое завидное положение пленницы, Элиза вовсе не отчаивалась. Она вполне серьёзно размышляла над тем, что ей стоит после освобождения тренироваться в языке калдари и просила Зака помочь ей с этим вопросом. Кроме того, девушка постоянно размышляла над тем, кому могло быть выгодно её похищение.

Этот вопрос явно не давал Элизе покоя. Девушка перебрала всех возможных врагов своей семьи - от бывших минматарских рабов, затаивших злобу на семью Таш-Муркон, до влиятельных амаррских политиков из других знатных родов Империи Амарр. Но сама же делала вывод, что никто из перечисленных ею врагов не подходил. Минматарские головорезы не стремились бы убивать всех свидетелей похищения принцессы, наоборот, они бы сами первыми растрезвонили о своём успехе. Амарры не стали бы опускаться до похищения принцессы. Шантажировать герцога Санви Таш-Муркона, известного сильным влиянием при дворе и крайней несговорчивостью в переговорах, было настолько же глупо, насколько и опасно. Элиза нисколько не сомневалась, что её отец просто из принципа не станет выполнять условия похитителей, даже если под угрозой будет жизнь его дочери. А уж получить в качестве врага влиятельную семью Таш-Муркон, контролирующую едва ли не пятую часть всей территории Империи Амарр, не рискнула бы даже правящая Императрица Джамил Первая.

Исходя из этих рассуждений, Элиза делала вывод, и Зак был вполне согласен с ней, что существует ещё какая-то неучтённая сила в запутанном клубке амарро-минматарской политики, которой было на руку обострение ситуации. Вот только кто он, тот таинственный наниматель, который соблазнил пилота-капсулира Бешеного Кролика на такой рискованный поступок? Про какую организацию говорил капитан своему офицеру связи, проговорившись об участии значительного числа пилотов-капсулиров в неком большом общем проекте?

Этого ни Элиза, ни Зак знать не могли. Но бывший курсант справедливо предполагал, что интересы этой организации явно противоречили интересам семьи Таш-Муркон. А поскольку он вызвался помогать одной из представительниц этого знатного рода, то и его собственным интересам цели неизвестных заговорщиков тоже противоречили.

***

"ТВАРЬ КОСМОСА" направлялась в систему Хопхиб, это Зак выяснил в тот же день, просто задав вопрос навигатору. Вообще-то информация о пути следования военного корабля являлась конфиденциальной, но навигатор Рита Мастиф хорошо относилась к Заку и ответила на его вопрос, даже не поинтересовавшись, зачем парню понадобилась подобная закрытая информация. Вообще Рита была единственной представительницей расы галенте, к которой парень испытывал определённую симпатию - она никогда лично не участвовала в глупых обидных шутках Ван-дер-Майена и даже периодически одёргивала излишне заигравшихся коллег. Кажется, она считала своей ролью оберегать парня от излишнего внимания своих товарищей. Если бы не светлые вьющиеся волосы, в сочетании с огромными зелёными глазами и прямым носом сразу же выдающие в женщине принадлежность к расе галенте, Зак даже находил бы Риту привлекательной.

- Хопхиб? - переспросила амаррская принцесса удивлённо, когда парень пересказал ей слова навигатора. - Это жеу самый граница обитаемоух миры. Дальшеу космос толикоу пустыньеваые сиситем и территорий под контроль пираты!

- Да, это действительно последняя амаррская система на пути в регион Фонтан (Fountain), - подтвердил Зак, удивлённый хорошими познаниями благородной девушки в астрономии. - Только Фонтан вовсе не пустынный, это достаточно богатый и заселённый регион с множеством крупных колоний и звёздных станций. Вот только контролируется данный регион объявленной вне закона фракцией Серпентисов...

Элиза скривилась и чуть не зашипела при этом названии, словно парень произнёс какую-то неприличную пошлость в благородном обществе. Зак остановился на полуслове и удивлённо посмотрел на амаррскую принцессу, ожидая от неё комментария. Та охотно пояснила:

- Этикеть придворный правиль амарр учать неу говорит никогда оу пирати. Такой слова "серпентис", "картель ангель", "санша", "кровавий рейдирь", "гуристас" никогда неу говорит. Неприльичноу.

Парень усмехнулся, категорически не согласившись со своей соседкой по комнате:

- Можно закрывать глаза на проблему и делать вид, что проблемы нет, но от этого она не исчезнет. Целые регионы контролируются группировками, объявленными вне закона в Империи Амарр и других центральных государствах Галактики. Пираты очень сильны, и их военная мощь стремительно растёт. Не за горами уже тот день, когда пиратские группировки посчитают возможным для себя полномасштабное вторжение в центральные регионы.

Девушка возражать не стала. Она взобралась с ногами на койку и уселась, поджав ноги под себя. Молча посидела пару минут, затем проговорила:

- Значить, серпентис. Самый тайна закрытый из всех остальный пират. Яу соусем мал-мала знать проу серпентис.

Зак согласился с собеседницей, что серпентисы - самые таинственные из всех запрещённых фракций. История этой группировки началась с того, что научная корпорация Сарпати, занимавшаяся в Федерации Галленте разработкой нервных ускорителей для военных нужд, однажды попала в немилость и была закрыта властями Федерации. Официальной причиной этого шага было то, что учёные корпорации Сарпати проводили жестокие эксперименты на людях. Зак слабо верил в эту официальную версию, так как другие научные корпорации галленте не были более разборчивыми в средствах и тоже занимались жестокими опытами. Но то ли в корпорации Сарпати уровень жестокости и количество смертей подопытных превзошёл все мыслимые пределы даже по меркам галленте, то ли власти Федерации усомнились в надёжности самого руководителя корпорации Игила Сарпати. Так или иначе, руководитель корпорации был арестован и вскоре погиб в тюрьме при крайне странных обстоятельствах.

Однако зловещие исследования вскоре были продолжены. Старший сын Игила Сарпати, Вирж Сальвадор Сарпати, вывез работавшую на отца команду инженеров и учёных туда, где власти Федерации Галленте не смогли их достать - на территории, контролируемые "Картелем Ангелов", мощнейшей пиратской группировкой галактики. В обмен на защиту Вирж Сальвадор Сарпати, взявший псевдоним Серпентис, обещал Картелю Ангелов новые невиданные ранее технологии и долю в бизнесе по производству разрабатываемых им наркотических бустеров.

Так зародился союз пиратского Картеля Ангелов и Серпентисов, последователей мятежного учёного. Бизнес Виржа Сальвадора пошёл в гору, и вскоре он сумел выкупить у Ангелов всю звёздную систему, которую он переименовал в Серпентис Прайм. Там и была построена первая космическая станция серпентисов и начато производство новых, никем ранее не виданных космических кораблей.

За первой звёздной системой и станцией последовали другие. Говорят, сперва Ангелы недоумевали, откуда Вирж собирается набрать себе столько людей, чтобы обеспечить функционирование полутора десятков огромных космических станций. Но после того как Вирж Сальвадор объявил об открытии способа обретения бессмертия для любого человека, ряды серпентисов стали стремительно расти. Объявленное бессмертие в реальности оказалось мифом и заключалось лишь в создании многочисленных клонов-дубликатов для самых преданных сторонников Виржа Сальвадора. Но даже такой вариант для большинства людей был пределом мечтаний. Психологи серпентисов хорошо поработали над солдатами, и фанатики шли в бой без малейшего страха, так как даже в случае гибели одного тела его многочисленные двойники-клоны продолжали жить, а медицинские центры серпентисов быстро восстанавливали потери. По мнению самого Зака, это было извращённой пародией на истинное бессмертие, которое позволяла лишь технология капсулирования. Но зато, в отличие от доступной лишь единицам технологии капсулирования, методом серпентисов мог воспользоваться любой человек.

Огромное количество дезертиров из числа участников кровавого калдаро-галлентского конфликта сбежало к серпентисам, причём к пиратам бежали солдаты обеих воюющих сторон. Также немало минматарских рабов, спасаясь от преследования амарров, нашли приют на станциях серпентисов. Сейчас серпентисы стали вполне самостоятельной силой, способной защищать свои территории от любого агрессора даже без помощи "старших братьев" - Картеля Ангелов. Над какими проектами в настоящее время бились учёные серпентисов было загадкой для всей галактики, но количество научных станций на их территориях множилось с каждым днём.

Зак вполне допускал, что за похищением Элизы стояли именно серпентисы. Возможно, для каких-то своих гнусных планов этим пиратам потребовалась представительница знатного амаррского рода. У серпентисов вполне хватило бы средств, чтобы нанять для выполнения своих заданий хоть целую армию пилотов-капсулиров. Вот только допустить передачи девушки в лапы этих мерзавцев нельзя было ни в коем случае.

Парень тяжело вздохнул.

- У нас осталось всего два дня для организации твоего побега, - напомнил он вслух. - Сегодня ночью "ТВАРЬ КОСМОСА" прибывает в систему Хопхиб. Там несколько космических станций, и если капитан всё же решит войти в док любой из них, мы с тобой будем действовать незамедлительно. Я сегодня во время своей смены изучил системы внутреннего слежения, и смогу их отключить. Мы сможем пройти незамеченными до самого входного шлюза. Останется самая главная проблема - каким-то образом пройти охранников около шлюза. Обычно там стоят двое вооружённых тяжелым оружием бойцов в бронескафандрах, но иногда в какие-то моменты охранник остаётся всего один. Если такое случится, я подойду к нему, нападу и постараюсь отвлечь какое-то время на себя. Я не боец-штурмовик, и опытный солдат быстро со мной справится, но всё же несколько секунд для тебя я смогу выгадать. Ты со всех ног бросишься вперёд и будешь кричать, чтобы привлечь внимание персонала станции. Как правило, в доках всегда суетятся какие-то рабочие и таможенники, они тебя заметят и вызовут охрану. Всё понятно?

- Яу неу хотеть так. Ты получать плохо. Ты получать наказывай. Ты убиваться, - не согласилась девушка с предложенным планом.

Зак и сам понимал, что предложенный им метод прорыва "в лоб" был слишком рискованный и ненадёжный, но другие варианты были ещё хуже. Сегодня Зак уже убедился, что не сможет подключиться к терминалам первого и второго помощника капитана, а также не сможет взломать идентификационный пароль на рабочем месте старшего офицера связи. Это означало, что вызвать помощь он не сможет. От идеи привлечения внимания пролетающих кораблей другим способом, пусть даже активацией корабельных пушек, тоже пришлось отказаться - во время своей смены Зак не успел подобрать пароли ни к орудийной системе, ни к навигационным приборам, ни к другим интересующим его системам.

Точнее, его спугнули в процессе, и происшествие было очень и очень странным. Парень, сидя в своём операторском кресле и не прекращая своей основной работы, параллельно очень осторожно и методично взламывал сложную многоуровневую систему, отвечающую за запуск аварийных челноков. Система была очень хитрой и замкнутой на капсулу самого капитана. Фактически, именно эта система не давала возможности никому из членов экипажа сбежать с корабля, пока был жив сам капитан, как бы тяжело бой ни складывался для "Рапиры". Только после смерти капитана система блокировки отключалась, и остававшиеся ещё в живых члены команды могли попытаться спастись. Учитывая, что каюта капитана располагалась, как правило, в самой защищённой центральной части корабля, к моменту гибели капитана от корабля уже мало что оставалось, и из членов команды живыми были очень и очень немногие.

Если бы Заку удалось получить контроль над этой системой блокировки, то он сумел бы открыть один из спасательных челноков и сбежать на нём вместе с Элизой. Задача была крайне сложной - всего было семь независимых слоёв защиты, и задача прорыва через каждый слой была весьма и весьма нетривиальной. Но Зак не унывал, он сумел пробиться через три слоя защиты, как вдруг с таким трудом полученные доступы и пароли перестали работать. Это не было автоматической блокировкой из-за ошибки парня или действиями защитных программ корабля, иначе Зака моментально бы вычислили. Просто какой-то другой член экипажа, получивший непонятным образом права на управление данной системой, именно в то самое время вдруг решил сменить коды. Но кто мог обладать таким высочайшим уровнем доступа? На ум приходил разве что капитан, вот только ему-то как раз менять пароли было бессмысленно - капитану не требовались спасательные челноки, он мог покинуть обречённый корабль в своей герметичной капсуле, представлявшей собой миниатюрный космический корабль.

Чем больше Зак размышлял о произошедшем сегодня, тем меньше понимал случившееся. Получается, что на корабле имелся некто другой, втайне от капитана получивший коды доступа к различным системам корабля. Это было невероятно, но других объяснений парень не находил. Вот только кто же это мог быть? Явно неизвестный был отнюдь не простым механиком или бойцом, раз уж имел выход во внутреннюю сеть и так ловко обращался с компьютерными системами. Это мог быть только кто-то из офицеров.

Офицеров на "Рапире" было четырнадцать человек, всех их Зак знал в лицо и теперь терялся в догадках. Первый помощник Мбунта? Вряд ли, этот мимнматарин постоянно демонстрировал фанатичную преданность капитану и не стал бы строить козни за спиной Бешеного Кролика. Разве что только Мбунта был хорошим актёром и тщательно скрывал свои истинные чувства. Второй помощник? Этот мог, Ван-дер-Майен вообще, по мнению Зака, был скользким неприятным типом. Впрочем, как и трое других офицеров галленте. Даже Риту Мастиф нельзя было исключать из списка подозреваемых - навигатор корабля имела широкий доступ к компьютерным системам корабля. Пройдясь по списку других офицеров, парень понял, что абсолютно любой из них теоретически мог быть тем неизвестным, который менял пароли в компьютерных системах "Рапиры".

- Тыу чего молчишь? - прервала его размышления амаррская принцесса.

Зак вздрогнул, оторвавшись от решения этой таинственной головоломки. Элиза уже поела и доставала из шкафа свою жёлтую пижаму, явно собираясь готовиться ко сну. Парень неопределённо мотнул головой - мол, ничего серьёзного, ерунда. Действительно, он не хотел обсуждать со своей соседкой по комнате произошедшее. Доказательств никаких, и чего доброго принцесса просто решит, что он испугался или что-то напутал от волнения.

Пока Элиза мылась, Зак медленно доел свою порцию и теперь сидел в нерешительности. Девушка явно собиралась спать. А ему, наверное, не нужно смущать её своим присутствием и стоит выйти из каюты и побродить по кораблю несколько часов. С другой стороны глупо и подозрительно будет смотреться младший офицер связи, подобно неприкаянному привидению несколько часов кряду курсирующий по коридорам.

Вышедшая из душевой Элиза, в своей пижаме похожая на смешного цыплёнка-переростка, разом разрешила сомнения парня:

- Зак, тыу ходить умывалька и приходить. Яу хотеть важно говорить тыу. Сериёзноу говорить. Тыу ложайся койка рядом яу и тихо шепоть говорить.

- О чём ты хочешь со мной поговорить? - поинтересовался парень.

Элиза, понизив голос до едва слышного даже через усиливающие звук микрофоны имплантов, торжественно проговорила:

- Яу сразу понимауть, что гдеу-то видеть твой лицоу до сейчас. Но не мочь вспоминать. Ноу когда сегодня твой синьяки лечиться, яу вспоминать. Этоу ты убиль певица Поньти!

- Ты ошиблась, - стараясь сохранять спокойствие, ровным голосом ответил Зак.

- Нет! Всёу сходиться! Похожий лицоу - разь. Ты говорить мнеу, чтоу не совсем дольга на корабле - двау. И ты говорить приходить Кисьёга - три. И ещёу яу зрить на твоуй голова, два руки и спиньа отверьстий дляу имплант - четырье!

- Хорошо, давай поговорим, - согласился парень и тут же поинтересовался у девушки: - А тебе не страшно со мной находиться в одной комнате?

Похоже, этот вопрос даже удивил принцессу. Она замотала головой и уверенно прокомментировала:

- Яу нет бояться. Яу знать ты хороший.

***

- Вот так и получилось, что я оказался на этом корабле, - закончил Зак свой рассказ и замолчал.

В каюте было совсем темно, лишь крохотная лампочка над дверью в коридор светилась тусклой оранжевой звёздочкой и обозначала возможный путь эвакуации. Парень не видел лежащую рядом с ним на кровати девушку, только слышал её дыхание. И хотя Элиза в течение всего его рассказа молчала, Зак точно знал, что принцесса не спит, так как дыхание у неё было неровное.

- Плёхо получилься, - наконец-то подала голос амаррская принцесса. - Но яу мочь помогай тыу. Яу мочь укрывай тыу на мой земля. Никтоу никогда не находить. Тыу только помогай яу сбегать корабль, и яу помогать тыу. Слово Таш-Муркон!

Укрыться от всевозможных преследователей на огромных территориях семьи Таш-Муркон в Амаррской Империи? Такой вариант более чем устраивал парня. Но ответить он не успел, так как корабль вдруг ощутимо тряхнуло. Попадание снаряда!? Одновременно с толчком резкая нестерпимая боль полоснула по спине и шее парня, словно какаой-то мясник рвал его плоть ржавым зазубренным ножом. От этой боли хотелось выть и бежать без оглядки, однако даже эта боль в спине и шее была просто ничтожной по сравнению тем, что творилось в голове. В левый висок словно с хрустом вкручивали огромный шуруп, а затылок просто разрывался на куски, словно в голову там вгрызался хищный зверь. Бывший курсант зашёлся в крике, не в силах терпеть подобное мучение.

Так же внезапно, как появилась, боль и ушла. Парень обнаружил себя лежащим на полу каюты возле койки. Над ним обеспокоенно и испуганно склонилась Элиза, явно не понимающая причины столь странного поведения соседа по комнате. В комнате уже горел яркий свет, и Зак увидел россыпь алых капелек на полу. Провёл рукой по лицу и с удивлением обнаружил, что ладонь стала вся красная и липкая. Оказывается, у него носом шла кровь. Зак вымученно улыбнулся девушке и сообщил, что с ним уже всё в порядке.

И тут на "Рапире" включилась сирена. Боевая тревога! Несмотря на недавнее потрясение, парень в ту же секунду резко вскочил, пытаясь справиться со странным головокружением. Сжал зубы до хруста и резко помотал головой, приходя в себя. Помогло. Возможно, сказались многолетние тренировки в Военной Академии, где курсантов заставляли по сигналу боевой тревоги, несмотря на усталость, сон, боль или недомогание быстро занимать места и готовиться к бою. В космическом сражении успех от поражения отделяли зачастую всего лишь доли секунды. Поэтому Зак, даже не вытирая рук от крови, принялся спешно одевать комбинезон. В коридоре уже зашумели голоса, кто-то пробежал в сторону лифта.

И тут крейсер сильно вздрогнул, пол резко качнулся под ногами. Молодой человек едва устоял на ногах. Опять попадание, на этот раз гораздо более серьёзное по сравнению с первым.

- Жди здесь! Закрой дверь и никуда из каюты не выходи! - крикнул парень заметно испугавшейся принцессе, уже выбегая в коридор.

Зак всё же подождал, пока Элиза запрётся изнутри, и побежал в сторону операторской. Попаданий по кораблю больше не было, однако и орудия "Рапиры" почему-то молчали. Неужели всё так быстро закончилось? Однако сигнал боевой тревоги продолжал противно завывать. Парень бегом спустился на боевую палубу и ворвался в операторский зал.

Открывшаяся глазам картина поразила Зака своей пугающей неестественностью - все без исключения члены команды лежали на полу. Губаж Дурр уже более-менее пришёл в себя и неловко пытался привстать, по-стариковски кряхтя и постанывая. Найла сидела в углу возле стены и плакала в голос, прижимая ладони к своей окровавленной голове. Хуже всего пришлось Серсее Сироге - минматарская женщина ничком лежала на холодном полу, вокруг её головы растеклась уже целая лужа крови. Но Серсея была жива - она тихо стонала и едва слышно грязно ругалась. Сидящий на корточках рядом со своим кумиром Мага Мадага тоже чувствовал себя паршиво, судя по размазанной по его щекам крови, но всё же находил в себе силы на то, чтобы успокаивать Серсею.

И тут среди этого хаоса, прерывая вой сирены, из динамиков раздался голос первого помощника:

- Ремонтным бригадам срочно устранить утечку воздуха на первой палубе! Офицеру связи Заку Корви немедленно явиться в корпус 7-B!

Парень резко вздрогнул. Речь шла о нём! Только... корпус 7-B... это вообще где? Седьмая секция это же вроде помещения внутреннего радиуса, "буферная зона"?! Зак замер в нерешительности. Он не имел туда доступа. Да и вообще... как физически туда можно пройти, всё же заблокировано? Наверное, Мбунта просто ошибся, он хотел сказать 5-В, где и находится операторская связистов? Но новое сообщение первого помощника не оставило сомнений в том, что Зак изначально всё понял правильно:

- Повторяю! Ремонтным бригадам загерметизировать отсеки 1A, 1B, 1С и 2A! Офицеру связи Заку Корви срочно явиться в корпус 7-B! Для прохода в буферную зону временно разблокирован шестой лифт.

Всё, никаких сомнений у парня больше не осталось, он зачем-то потребовался во внутренних помещениях. Наверно, произошёл какой-то сбой системы, раз капитан не может сам перекрыть утечку кислорода и передаёт команды через своего помощника Мбунту. Возможно, взрывом от попадания оказались перебиты какие-то важные кабели.

Не теряя ни секунды драгоценного времени, Зак выскочил из операторской, добежал до шестого лифта и прислонил карточку к считывающему устройству. Загорелся зелёный индикатор, доступ действительно был подтверждён. Двери открылись, и через несколько секунд парень оказался в запретной зоне. У самых дверей его уже поджидал первый помощник в герметичном бронированном костюме космодесантника. Махнув рукой следовать за ним, Мбунта развернулся и побежал по коридору. Вообще-то тяжёлая броня была вовсе не предназначена для быстрого бега, но огромный минматарин как-то исхитрялся это проделывать.

- Что случилось? - поинтересовался Зак на бегу, но первый помощник не стал останавливаться и что-либо объяснять.

- Сам увидишь, - коротко выговорил Мбунта.

Дальнейший путь по коридору оказался перегорожен покорёженной прогнувшейся переборкой. Вот это да! Это что так пробило разом и защитный экран крейсера, и внешнюю броню, и кучу внутренних перегородок?! На полу среди обломков и мусора Зак увидел мёртвое тело охранника и валяющийся возле него лазерный пистолет. Но осматривать мертвеца времени не было, так как Мбунта уже открыл своим ключом боковую дверь и торопил парня проходить дальше.

- Впереди будет пара разгерметизировавшихся комнат. Здесь в шкафчике лёгкий скафандр, одевай его скорее. Времени мало, торопись!

Зак открыл дверцу и обнаружил типовой унифицированный скафандр для непродолжительного пребывания в вакууме или агрессивной среде. Когда-то в Академии их обучали работе в таких костюмах, и даже зачёт был на скорость надевания, ведь от скорости зачастую зависела жизнь на попавшем в аварию космическом корабле. Шестнадцать секунд было нормативом на оценку "отлично". Бывший курсант и на сей раз уложился в норматив.

Следующие несколько комнат представляли собой груды перекрученного оплавленного металла. Если тут в момент взрыва и находились люди, то шансов уцелеть у них просто не было. Стараясь не слишком отвлекаться на мелочи вроде искрящегося кабеля или образовавшейся у дыры в стене корки льда от уходящего воздуха, Зак продвигался среди всего этого хаоса.

- Осторожно, тут острые края! Не порви скафандр! - предупредил идущий впереди минматарин.

Действительно, в пробитой стене торчал громадный фрагмент перекрученной обшивки, рваные куски металла хищными щупальцами перегораживали узкий проём. Пришлось проползать между опасными острыми заточками, но парень справился. Следующая каюта. Разрушений тут было гораздо меньше. Мбунта закрыл герметичную дверь и приоткрыл лицевой щиток.

- Всё, опасный участок мы прошли. Следуй за мной!

Они стояли возле толстой бронированной двери, и пока первый помощник вводил сложный код на панели, Зак пытался сориентироваться, куда же он попал. И тут с пугающе отчётливой ясностью парень вдруг сообразил, что стоит перед дверью, ведущей в капитанскую каюту. Той самой дверью, которую никогда ни в коем случае нельзя было открывать!

Не успел Зак ужаснуться своему открытию, как бронированная створка отъехала в сторону, открывая вид на слабо освещённый большой зал с полукруглым постаментом в середине.

- Заходи скорее, - резко сказал минматарин и сразу же закрыл дверь за спиной Зака.

Парень остановился и окинул удивлённым взглядом святая святых корабля, комнату капсулира. Сразу же бросались в глаза две вещи - роскошь этих апартаментов и следы разрушений. Битый хрусталь и дорогущие статуэтки на полу, поваленные стеллажи с посудой и какими-то экзотическими цветами, свисающие с потолка оторванные резные панели редкого дерева. Комнату капитана явно зацепило теми взрывами. Однако где же сам капитан?

- Иди за мной! - приказал темнокожий гигант и, безжалостно давя своими бронированными подошвами рассыпанные по полу какие-то бутылки и хрупкие вазочки, направился к полукруглой выпуклости в центре комнаты.

Да это же и есть капитанская капсула! От осознания этого у парня мгновенно вспотели ладони. Капитан их обоих непременно убьёт за проникновение к себе в каюту! Но молодой человек всё же не стал останавливаться, последовал за своим провожатым и подошёл ближе, взобравшись на кольцо подставки. Минматарин придвинулся вплотную к самой капсуле, склонился над матово поблескивающей поверхностью и положил обе ладони на гладкий металл.

Вообще-то оболочка любой капсулы была крайне прочной, пробить её без специальных инструментов или тяжёлого вооружения было абсолютно невозможно. Открыть её силой так же не получилось бы, как и подобрать ключ или код - создавшие технологию капсулирования представители древней загадочной расы джовов (Jove) постарались сделать так, чтобы никто из членов экипажа ни при каких условиях не смог повредить закрывшемуся капитану. Однако Мбунта явно знал, что делает. Его руки стали погружаться во внешне сплошной металл оболочки.

- Помоги мне приподнять крышку, - не оборачиваясь к парню, проговорил Мбунта. - Там на той стороне капсулы должны появиться углубления для рук.

Зак прекрасно знал, как открывается типовая капсула капитана, хотя и был донельзя удивлён, что какой-то обычный солдат-десантник тоже обладает этим строго охраняемым секретом. Парень обошёл по кругу трёхметровое "яйцо" капсулы и положил ладони на скрытые фотоэлементы. Руки привычно защипало, кончики пальцев неприятно запульсировали. С тихим шипением герметическая крышка капсулы стала приподниматься.

Парень был морально готов увидеть всё что угодно - от рассерженного вторжением Бешеного Кролика до пустой капсулы. Точнее, это Зак так полагал, что готов. Но реальность оказалась совершенно другой. Внутри капсулы на мягкой светящейся биогелевой основе лежало опутанное проводами тело обнажённой женщины. Неизвестная была довольно молодой калдари-ачура с очень светлой кожей и длинными чёрными волосами. И эта женщина была мертва, в этом не было никаких сомнений. Глаза незнакомки были открытыми и безжизненными, а из уголка рта по белой щеке тянулась ниточка уже начавшейся спекаться тёмной крови. Целая лужа крови натекла и на мягкую биогелевую подложку капсулы, испачкав липкой алой тёмно-красной жижей волосы, плечи и изящные тонкие руки этой незнакомки.

Кто она? И где же настоящий капитан, Бешеный Кролик? И как получилось, что эта женщина-капсулир погибла, хотя сам корабль не так уж сильно повреждён? Зак удивлённо посмотрел на Мбунту в надежде получить хотя бы часть ответов на свои вопросы. Но получил даже намного больше, чем ожидал. Мбунта тяжело вздохнул, опустил глаза в пол и проговорил:

- Её звали Кэтрин Дейл. Она твоя сестра.

Часть третья. Удержать рапиру

Зак молча присел на край открытой капсулы, невидящим взглядом буравя стену. Его сестра мертва! Да, он видел Кэтрин один-единственный раз в жизни, но все эти годы старшая сестра была для парня символом успеха, неким маяком, путеводной звездой. С самых ранних лет, выслушивая восторженные речи родителей о талантливой дочери, Зак мечтал быть таким, как старшая сестра. И вот она мертва.

Мбунта задумчиво ходил по огромному залу. Изредка подбирал с пола какие-то вещицы, крутил их в руках и выкидывал обратно. Наконец огромный минматарин вернулся к капсуле. Он долго стоял и рассматривал безжизненное обнажённое тело Кэтрин, осторожно и даже с нежностью поправил прядь, закрывавшую лицо девушки, после чего стал говорить:

- Я пять лет состоял в её экипаже. Прошёл с ней через множество боёв калдаро-галентского конфликта, затем сопровождал твою сестру по всей галактике. Сменил за это время шесть кораблей, дважды попадал в плен к пиратам, один раз был продан амаррам в рабство. Но мой капитан неизменно меня находила и выкупала из беды. Мы с ней стали... намного более близкими, чем просто капитан и первый помощник. Она была бессмертной богиней - умной, красивой и весёлой. И я любил твою сестру больше всего на свете, и если бы Кэтрин приказала, то без колебаний отдал бы за неё свою жизнь. Она доверяла мне некоторые свои тайны и часто советовалась со мной.

Зак приподнял голову, внимательно слушая удивительное признание, частично приоткрывавшее перед ним тайну жизни старшей сестры. Мбунта же грустно усмехнулся и продолжил:

- Раньше твоя сестра летала под своим настоящим именем. Но однажды Кэтрин, лёжа рядом со мной на огромной усыпанной лепестками цветов постели роскошного отеля после долгой ночи любви, вдруг заявила мне, что хочет заработать авторитет среди других бессмертных пилотов-капсулиров. А авторитетный капитан, по её личному мнению, должен был быть исключительно умелым бойцом и непременно мужчиной. Так несколько лет назад на свет появился никому ранее не известный капитан под псевдонимом "Бешеный Кролик". Этот капитан не ведал страха и лез во всевозможные горячие точки галактики, нанимаясь за плату или даже просто сражаясь ради самого процесса битвы. Бешеного Кролика вскоре заметили, он стал пользоваться в своей среде уважением и даже популярностью. Бешеный Кролик оказался крайне успешным, и заработанные им военные трофеи исчислялись сотнями миллионов космокредитов. Да что я говорю, даже просто находиться в экипаже у Бешеного Кролика считалось гарантией безбедной старости.

А потом что-то вдруг переменилось. Кэтрин резко охладела к сражениям и увлеклась какой-то новой идеей, лишь изредка помогая своим старым боевым друзьям. Как, например, несколько дней назад присоединилась к их флоту для разгона пиратов в системе Саминер. И ведь никто из её коллег-капсулиров так и не догадался, что суровый и временами даже грубый и жестокий Бешеный Кролик на самом деле - красивая хрупкая женщина. Твоя сестра всегда использовала программный синтезатор речи для искажения своего голоса. А зря... Её настоящий голос был звонким и очень красивым. Она очень любила петь и вполне могла бы стать профессиональной певицей. А сегодня её не стало...

Огромный минматарин вдруг замолчал. Парню показалось, что глаза Мбунты предательски стали влажными и блестящими от проступивших слёз.

- Что случилось, почему она умерла? - спросил Зак у минматарина. - Странно, на панели капсулы до сих пор горит зелёный цвет. Это означает, что капсула исправна и контролирует тело капитана, сохраняя его жизнь. Теоретически при любом повреждении произошёл бы процесс переноса сознания в другое тело, и цвет стал бы красным.

Минматарин проигнорировал вопрос, то ли зная ответа, то ли не собираясь отвечать. Но Зак был настойчив:

- Мбунта, было два взрыва. Первый малой мощности, но именно от него я едва не потерял сознание от боли. Затем последовал второй взрыв, гораздо более сильный, который разрушил переборки. Что это было?

Мбунта резко застыл, глаза его стали цвета холодной стали. Минматарин поднёс свой наладонник к глазам и что-то быстро стал просматривать. Наконец он дал своё заключение:

- Первый взрыв произошёл на складе 7С. Странно, я не ощутил от него никаких неприятных последствий для организма. Я даже не обратил на него особого внимания на фоне последовавшего почти сразу второго взрыва, который разнёс кораблю всю первую палубу. Но раз ты говоришь, что чувствовал какую-то боль...

- Какую-то боль?! Да я чуть не скончался от дикой резкой боли! У меня носом кровь пошла! А уж в операторской что творилось - все члены экипажа на полу валялись все в крови, хотя там переборки целыми остались! Никакими осколками их не задело, там дело было в чём то другом!

Это было странно. Зак резко замолчал, припоминая. Находившаяся вместе с ним в момент первого взрыва в одной комнате амаррская принцесса тоже ничего не почувствовала! Почему была такая избирательность? Ответ пришёл мгновенно - киберимпланты! И Зак, и все связисты, и капитан имели киберимпланты. Последствия первого взрыва ощутили только обладатели имплантов!

Парень высказал эту мысль вслух. Мбунта задумался на пару секунд, затем поднёс наладонник с передатчиком к лицу:

- Первый помощник вызывает старшего инженера. Райф, послушай, у тебя в смене есть два парня с имплантами. Как они себя чувствовали в момент взрыва? Было что-то странное в их поведении?

Передатчик ожил, грубый хриплый голос сперва ругнулся, а затем проговорил:

- Мбунта, ты издеваешься?! Да Ланти и Вуррф оба чуть к праотцам не отправились! Причём на моих глазах всё и происходило. Оба вдруг синхронно упали на пол и стали орать, словно их кто-то резал. У Вуррфа вообще кровь потекла горлом, он задыхался и хрипел. Остальные ребята кинулись к ним, но мы этих двоих едва откачали.

Первый помощник поблагодарил Ральфа за информацию, отключил связь и повернулся к Заку:

- Похоже ты прав, парень. Взорвавшаяся первой штука была предназначена убивать и калечить обладателей имплантов среди экипажа. Таким способом ведь сразу можно вывести из строя капитана, большую часть офицеров, стрелков, навигаторов, механиков, связистов. Вот только кто мог это сделать и зачем?!

Но Зак не ответил первому помощнику, поглощённый новой крайне важной и тревожной мыслью.

- Мбунта, так получается, мы сейчас полностью беспомощны?! Корабль болтается в космосе, не способный не только сражаться, но даже сдвинуться куда-либо? А что если...

Не договорив, парень схватил свой передатчик и вызвал операторскую.

- Найла, ты уже в порядке? Это Зак. Тут... возникли кое-какие проблемы при управлении из капитанской каюты. Мне... то есть не мне, а капитану... нужен срочно отчёт с лидаров. Ближний подскан. Только боевые корабли, без станций и других объектов.

- Куда отправлять отчёт? - спросила явно сбитая с толку сменщица. - Я уже пробовала, но мои отчёты не почему-то доходят до капитана! Система постоянно пишет "нет связи"!

- Да, тут имеются проблемы с приёмом... Но ты просто скажи словами, есть что-либо подобное на локаторах? - попросил Зак.

Найла замолчала, но спустя минуту выдала вердикт:

- Да, ты прав, есть такая метка. На ближнем подскане есть один такой корабль. Калдарский линкор для спецопераций типа "Вдова" с именем "Владыка Гнева". Кстати он приближается к нам. Всего сорок тысяч километров. Нет, уже двадцать пять тысяч... Десять тысяч... И ещё... может это и глупо, Зак, но передай капитану, что я опять постоянно слышу те самые сигналы. На этот раз они звучат почти непрерывно и чётко, никаких сомнений нет. Они где-то возле самого нашего корабля... А может даже и изнутри. Словно какой-то следящий маячок.

- Линкор типа "Вдова" появился в пределах тактического грида! - вклинился в приватный разговор взволнованный голос Маги Мадаги. - Возник всего в семидесяти километрах от нас! Разворачивается в нашу сторону! Он ушёл в невидимость!

Зак обернулся к стоящему за спиной и внимательно слушающему переговоры Мбунте:

- Мбунта, у нас серьёзные проблемы. Очень похоже, что пожаловали убийцы моей сестры. Они хотят взять нас тёпленькими, пока корабль повреждён и неуправляем. Отдай приказ навигатору. Нужно срочно уходить, пусть даже на ручном управлении, пока "ТВАРЬ КОСМОСА" торпедами не разобрала нас на атомы.

- Уходить?! После того, как они убили капитана?! - взревел возмутившийся минматарин. - Никогда! Мы будем драться!!!

Зак едва сумел сдержать раздражение из-за несвоевременной и неуместной в данной ситуации храбрости брутального солдата, каким в сущности и оставался бывший минматарский десантник. Однако вместо грубого ответа парень тяжело вздохнул и терпеливо, как непонятливому ребёнку, начал объяснять ситуацию:

- Мбунта, я понимаю твои чувства и полностью одобряю желание отомстить за смерть Кэтрин. Но против "Вдовы" у нашей "Рапиры" нет никаких шансов. "Вдова" это специализированный корабль радио-электронной борьбы, он забьёт наши системы наведения и локаторы помехами так, что просто не даст по себе прицелиться и осмысленно выстрелить. К тому же "Вдова" это огромный линкор - у него и калибр гораздо крупнее, и орудий больше, и броня крепче. Поверь, Мбунта, даже моя сестра Кэтрин не стала бы ввязываться в бой при настолько неравных условиях. Да и управляет "Вдовой" опытный пилот-капсулир, а у нас... У нас же даже капитана нет.

Мбунта ещё раз с тоской посмотрел на мёртвое тело Кэтрин и принял решение:

- Хорошо. Будь по-твоему. Помоги мне отключить её от проводов. Я перенесу тело Кэтрин вон на тот большой ровный стол и одену её в нарядное платье. А ты тем временем залезай в капсулу и командуй кораблём!

- Я?! - воскликнул ужаснувшийся Зак.

- Ну не я же!? - резко огрызнулся минматарин, беря на руки безжизненное тело.

Зак мог бы привести сотню очень веских причин, почему он не может управлять кораблём. Незнакомые системы, отсутствие нужных навыков, критическая нехватка опыта. Но самой основной причиной было то, что все капитанские капсулы являлись уникальными, настроенными на определённого пилота. Никто из капсулиров не смог бы воспользоваться чужой капсулой для управления кораблём. По крайней мере, так им говорили на занятиях в Академии, а у Зака не было оснований сомневаться в словах преподавателей.

Однако парень не стал спорить и оправдываться. Мбунта всё равно не слышал бы его оправданий, слишком потрясённый смертью подруги. Да и что мешает просто проверить, в конце-то концов?! А вдруг действительно сработает. Зак быстро скинул с себя одежду и перелез через край капсулы, опускаясь на пружинящий слой. Биогель был неприятно липким от крови, но Зак постарался не обращать внимание на такую мелочь. Он начал, словно на занятиях в Академии, аккуратно один за другим подключать кибернетические разъёмы своего тела с проводами капсулы. Всё, готово. Парень закрыл герметичную крышку и надел кислородную маску.

Наступила темнота. Прошло несколько томительных мгновений ожидания, затем парень почувствовал, как слой геля в герметично закрытой капсуле стал повышаться и обволакивать неподвижное тело. Вот сейчас должно быть подключение.

Перед внутренним взором действительно появился экран системы. Сканирование. Подстройка. Система сообщила о сбое в подключении шестого разъёма, но парень выбрал вариант "Игнорировать и продолжить работу". Пошёл удивительно долгий процесс идентификации личности пилота. Плохо, обычно раньше этот пункт меню проскакивал мгновенно, даже незаметно. Зак напрягся - у системы появились какие-то сомнения в личности пользователя. Свет сканера считал параметры лица. Затем в плечо впилась тоненькая игла анализатора ДНК. Пошли томительные секунды ожидания.

ДОСТУП ПОДТВЕРЖДЁН.

Пользователь: КЭТРИН ДЕЙЛ.

Права на управление системой: АБСОЛЮТНЫЕ.

Внимание! Совпадение параметров нового тела всего 63% с ранее указанными в базе данных.

ИДЕНТИФИКАЦИОННЫЕ ДАННЫЕ УСТАРЕЛИ.

ЗАМЕНИТЬ ИДЕНТИФИКАЦИОННЫЕ ДАННЫЕ НА НОВЫЕ?

Зак, мысленно торжествуя и до конца ещё не веря в успех, подтвердил замену биометрических данных сестры на текущие. Ему крайне повезло - система предусматривала вариант, что тело капсулира действительно могло измениться со временем и отличаться от исходного клона. В таком случае опознавание шло по целому ряду признаков, одним из которых была проверка на соответствие биологического код. У него с сестрой компьютер обнаружил явное сходство ДНК, и этот показатель оказался превалирующим, определившим итоговое положительное заключение.

Парень распрямил пальцы и позволил системе считать отпечатки. Затем открыл глаза и разрешил сфотографировать сетчатку глаз. Посмотрел на новые данные идентификации пользователя:

ДОСТУП ПОДТВЕРЖДЁН.

Пользователь: КЭТРИН ДЕЙЛ.

Права на управление системой: АБСОЛЮТНЫЕ.

Совпадение параметров нового тела 100%

ДОБРО ПОЖАЛОВАТЬ, КАПИТАН!

Зак улыбнулся. Ну ещё бы совпадение с его собственным телом не были стопроцентным! Он переключился на полное погружение в систему управления кораблём и принялся за работу.

***

То, чем занимался Зак, никто из людей не делал уже много десятилетий, возможно даже с самых времён исследования попавшей к человечеству от расы джовов технологии капсулирования. В учебных материалах Военной Академии, посвященных истории капсулирования, было лишь кратко сказано о "некоторых сложностях", с которыми столкнулись учёные много лет назад. Но Зак интересовался данным вопросом и читал о сотнях жертв среди самых первых капсулиров и о ещё большем количестве сошедших с ума. Действительно, человеческий мозг просто не выдерживал мощнейшего потока обрушивавшейся на него информации и "перегорал" - лопались сосуды, погибали области мозга и даже целые полушария.

В отличие от тех самых первых испытателей Зак Дейл был гораздо более подготовлен. Он почти полностью прошёл двенадцатилетнее обучение в Военной Академии Государства Калдари и уже много раз управлял космическими кораблями более лёгких классов. Но даже при его подготовке, несмотря на все годы обучений, подключение к системам "Рапиры" оказалось весьма сложным и даже болезненным. У парня остро не хватало навыков управления некоторыми система минматарского крейсера, и поток информации от них был полностью бессмысленным белым шумом. Не отвечали оружейные системы, не отвечал маршевый двигатель, серьёзно сбоили системы управления боевыми дронами и маневровые двигатели, полностью пришлось отключить систему невидимости и систему подсветки целей... Какие системы корабля оставались в его распоряжении, и чего можно делать при имевшихся у него ограниченных ресурсах, Зак ещё не понял, но подозревал, что дозволено ему очень и очень немногое.

Разобравшись с управлением, парень начал налаживать связи с компьютерными системами. Прежде всего, нужно было сориентироваться в космосе. Зак запросил данные у тактика и оператора. И если заменяющий так до сих пор и не пришедшую в себя Сересею Сирогу молодой Мага Мадага сразу же выполнил поступивший от Зака запрос, то Найла неожиданно заупрямилась:

- Я обязана подчиняться только капитану, а не своему сменщику! - ответила она вместо отчёта с данными корабельных лидаров.

Пришлось действовать официально через старшего офицера связи. Зак, попросив пожилого минматарина пока сохранять это втайне, вкратце объяснил ситуацию в капитанской каюте и попросил помощи. Ответа от Губаж Дурра парень так и не дождался, но через какое-то время Найла неожиданно изменила своё решение и прислала отчёт. Видимо, Губаж Дурр всё-таки заставил упрямую минматарку это сделать.

"ТВАРЬ КОСМОСА" висела в пустом пространстве вдалеке от любых объектов. Вокруг корабля наблюдалось целое облако мелких обломков, но серьёзных повреждений от двух взрывов крейсер не получил. Парень выбрал направление для отхода и отдал команду на маневровые двигатели. Крейсер стал разворачиваться на заданный курс, но настолько медленно и неохотно, словно сопротивлялся и показывал свой упрямый норов неопытному капитану.

Расчёт координат для выхода из варп-туннеля. Запрос на предоставление достаточной энергии для совершения прыжка через пространство. Корабль закончил поворот и стал постепенно набирать скорость, готовясь к прыжку.

Как вдруг в восьми километрах от "Рапиры" из невидимости проявился силуэт чужого корабля. Огромный и зловещий, этот линкор был, по крайней мере, вчетверо длиннее лёгкого крейсера-невидимки, каким являлась "Рапира". Почти сразу же поступил сигнал от тактика, что чужой корабль начинает прицеливание. "Вдова" не собиралась так просто упускать добычу и готовилась к бою! Зак с тоской посмотрел на счётчик обратного отсчёта до совершения варп-прыжка. Двенадцать секунд, одиннадцать секунд... Как же мучительно медленно! Было совершенно ясно, что противник успеет захватить их в прицел гораздо раньше.

Так и есть! С борта линкора одновременно сорвались шесть крылатых ракет, стремительно набирая скорость и направляясь к "Рапире". Одновременно с этим поступил предупреждающий сигнал о том, что варп-прыжок осуществить невозможно, так как варп-двигатель заблокирован! "Вдова" использовала боевой варп-дизраптор для удержания жертвы в обычном пространстве, не пуская в варп-туннель!

Резкий удар сотряс корабль, это выпущенные противником ракеты разбились о защитное поле крейсера. Зак просмотрел логи повреждений. Противник использовал крылатые ракеты с электро-магнитным типом повреждений, специально для сбития защитного экрана с их "Рапиры".

- Целостность щита семьдесят три процента! - поступила информация от инженеров. - Энергия в накопителе стремительно убывает. Осталось сорок два процента от нормы!

Чёрт! Этого только не хватало! Противник включил нейтрализаторы энергии. Зак стремительно прокручивал в голове варианты своих действий, вспоминая тактико-технические характеристики боевых модулей. Дальность действия типового варп-дизраптора двадцать четыре километра. Дальность действия тяжёлого нейтрализатора энергии двадцать пять километров. Но "ТВАРЬ КОСМОСА" находится гораздо ближе к противнику, всего в семи километрах... Нужно разорвать дистанцию от противника, вот только как? Эх, если бы только работал маршевый двигатель! Лёгкий крейсер способен передвигаться в космосе гораздо быстрее медлительного неповоротливого линкора, они бы просто-напросто вышли из зоны действия вражеских систем. Но сейчас...

Новый залп крылатых ракет! Параллельно с обстрелом ракетами, "Вдова" выпустила пачку боевых дронов - полную пятёрку грозных "Валькирий". Дроны... а это может быть удачная мысль! Какие из дронов есть на корабле? Зак посмотрел список. Пять бесполезных сейчас "Варриоров". Бесполезных, так как ему не хватает навыков управления минматарскими боевыми лёгкими дронами. Ещё есть тройка дронов радио-электронной борьбы Хорнет_EC-300. А вот эти дроны подойдут! Пусть даже шанс того, что эти лёгкие дроны сумеют на время сбить системы наведения "Вдовы", был просто ничтожный, но это всё-таки был шанс на спасение!

Зак отдал команду выпускать дронов. Три крохотных по сравнению с соседними кораблями точки устремились к противнику.

Опять попадание! Щит упал до сорока семи процентов. Ещё пара таких залпов, и защитный экран просто-напросто не выдержит.

Парень посмотрел на тактический экран. Вражеский линкор подошёл уже на расстояние пяти километров и продолжал двигаться явно быстрее их крейсера. Нужно его как-то затормозить...

Если бы Зак не находился сейчас в капсуле, то стукнул бы себя кулаком по лбу. На "Рапире" же есть стазисные сетки, этот корабль именно на сетках и специализируется! Уже через секунду две сетки были направлены на "Вдову", та мгновенно начала терять скорость. Зак с надеждой посмотрел на экран. Скорость "Рапиры" составляла почти триста метров в секунду, скорость "Вдовы" упала до двухсот метров. Они стали отрываться от противника со скоростью около ста метров в секунду!

Вопрос теперь состоял в том, успеет ли "ТВАРЬ КОСМОСА" разорвать дистанцию до того, как разлетится на куски от попаданий вражеских крылатых ракет. Чтобы включить варп-двигатель, нужно оторваться от врага на двадцать четыре километра. Сейчас же было всего шесть километров.... Парень быстро прикинул, им нужно было продержаться сто восемьдесят секунд. Три минуты гонки со смертью.

Семь километров... Семь километров четыреста метров... Семь километров восемьсот метров... Восемь километров сто метров... Опять попадание ракет!

- От нашего защитного экрана осталось всего одиннадцать процентов! Энергии в накопителе осталось всего семь процентов, - сообщил сухие цифры главный инженер.

- Противник включил генераторы помех! - одновременно с сообщением главного инженера передал Мага Мадага.

Это было плохо. Если врагу удастся забить помехами системы наведения или высосать полностью энергию из накопителей, то стазисиные сетки сразу деактивируются, и противник опять сможет подойти ближе.

Следующий взрыв вражеских ракет получился гораздо сильнее, Зак ощутил толчок даже в наполненной анти-инерционным гелем капсуле. Похоже, защитного экрана больше не было...

- Наш щит разрушен! Внешняя броня корабля повреждена на двенадцать процентов! - в голосе главного инженера впервые появились панические нотки.

Девять километров... Девять семьсот... Десять с половиной километров... Отрыв стал увеличивать гораздо быстрее. Похоже, линкор противника стал снижать скорость. Точно, вражеский корабль быстро тормозил, фактически останавливаясь. Ха! Энергия у врага тоже оказалась не бесконечной, и её не хватало на одновременную работу прожорливого маршевого двигателя, тяжёлого нейтрализатора и всех других боевых систем! Противник вынужден был выключить маршевый двигатель, перейдя только на обычные маневровые. Скорость "Вдовы" снизилась до совсем уж ничтожных двадцати метров в секунду. Можно в некотором приближении даже считать, что враг фактически остановился. Пожалуй, это была первая хорошая новость за время всего боя.

Попадание! Опять пробитие брони! Зак слышал переговоры ремонтников о необходимости герметизации отсеков второй палубы, но ему сейчас было совершенно не до оценки полученных повреждений. Одиннадцать километров отрыва... Двенадцать километров... Они уже сумели пройти половину нужного для спасения расстояния.

- Накопитель энергии пуст! - прокричал главный инженер.

- Немедленно отключить одну из стазисных сеток! - приказал Зак, быстро произведя расчёты поступления и расхода энергии на корабле.

Тринадцать километров... Тринадцать пятьсот... Четырнадцать километров... Он потерял уже счёт полученным попаданиям, полностью сосредоточившись на отделяющих от свободы километрах.

- Броня разрушена на семьдесят процентов! - обратил на себя внимание незнакомый голос кого-то ремонтников. - Мы не успеваем герметизировать пробоины!

- Всем членам экипажа надеть скафандры! - приказал Зак.

Но враг вдруг прекратил стрельбу. Новая группа крылатых ракет не вылетела из шахт в положенное время. Что противник задумал?

Внимание Зака привлекло появление нового какого-то небольшого объекта рядом с кораблём. Дрон? Обломок? Но всё оказалось куда прозаичнее - спасательный челнок! Кто-то из членов экипажа "Рапиры" постарался сбежать с корабля до его ожидаемой скорой гибели.

Зак переключил своё внимание на ангар спасательных челноков. В большом помещении суетился народ, набиваясь во второй челнок и дерясь между собой за места в корабле. Кроме этих дезертиров по коридорам к спасательным шлюпками бежали и другие люди, много людей. Ах вы малодушные крысы! Корабль ещё находится в бою, куда же вы бежите?! Со мстительной усмешкой на лице парень заблокировал входы в ангар и двигатели всех оставшихся шлюпок.

- Турр Капп, возьми пять надёжных бойцов и уничтожь с ними всех дезертиров, которые находятся сейчас в ангаре со шлюпками. А также всех тех, кто покинул положенное место и пытается бежать с корабля! - отдал распоряжение Зак.

Совесть его не мучала - эти крысы покинули боевые посты, снизив эффективность всего корабля и обрекая своим бегством оставшихся членов экипажа на смерть.

Восемнадцать километров... Восемнадцать с половиной километров...

Парень глянул в камеру слежения. В ангар вошли боевики Турр Капа. Раздались крики и выстрелы. Зак выключил этот экран, не в силах наблюдать за кровавой расправой.

- Задание выполнено! Все дезертиры уничтожены! - отчитался командир абордажной команды вроде как даже с весёлой усмешкой в голосе.

Снова попадание! На этот раз толчок был особенно сильным. Зак посмотрел логи повреждений. Противник сменил тип боеприпасов, заменив электро-магнитные боеголовки на разрывные. Вот, оказывается, почему обстрел на время прекращался. На да, логично. Защитного электро-магнитного экрана на жертве больше не было, и теперь нужно было разрывать броню и внутренние переборки крейсера.

Двадцать километров... Двадцать с половиной километров... Двадцать один километр...

Видя, что добыча убегает, "Вдова" опять активировала маршевый двигатель. Значит, прожорливый нейтрализатор они отключили, чтобы сохранить энергию для двигателя. Зак усмехнулся и приказал снова включить вторую стазисную сетку.

Двадцать три километра... Двадцать три триста... Двадцать три пятьсот... Двадцать три пятьсот... Двадцать три сто... Двадцать два восемьсот...

Зак удивлённо посмотрел на тактический экран. Корабль противников находился под двумя сетками, но всё равно постепенно догонял?! Похоже, капитан "Вдовы" от безысходности снял ограничитель на маршевом двигателе, выжимая недостающие метры за счёт быстрого износа двигателя. Такой навык увеличения эффективности модулей за счёт их быстро износа действительно имелся в распоряжении опытных капсулиров, а в том что противник опытный сомнений у Зака не было. Но так ли это было или нет, и насколько хватило бы ресурсов маршевого двигателя линкора до полного его разрушения, парень не успел продумать.

- Противник снял прицел! - обрадованно и даже удивлённо доложил Мага Мадага.

Именно этого момента Зак ждал весь бой, надеясь, что он всё же наступит. Сработали выпущенные лёгкие дроны Хорнет_EC-300, забив помехами системы прицеливания вражескому кораблю! В тот же самый миг Зак активировал варп-прыжок. Космос потемнел, звёзды растянулись в светлые чёрточки на сером фоне, "ТВАРЬ КОСМОСА" выходила из боя. Выходила неизвестно куда, так как энергии в накопителе крейсера явно не хватало для полноценного прыжка к изначально заданным координатам. Но сейчас это было неважно. Главное - на этот раз они спаслись!

Пришло внешнее сообщение - некий капсулир, скрывающий своё настоящее имя под псевдонимом "Вечный Палач", написал:

- Ты счастливый сукин сын! Тебе крепко повезло на этот раз, но так будет не всегда. Я ещё найду тебя, Бешеный Кролик!

***

Прощание с погибшими происходило в большом зале столовой, из которой по такому случаю были вынесены все обеденные столы. Погибших было много. После боя на "Рапире" из трёхсот человек экипажа в живых оставалось всего семьдесят шесть человек, из которых четверо находились в лазарете, причём двое в крайне тяжёлом состоянии. Погибли трое из четырнадцати офицеров корабля: главный инженер Райф Мабанга, руководитель ремонтников Гидар Урбан и навигатор корабля Рита Мастиф. Первых двух из них Зак знал лишь едва-едва, но вот смерть Риты потрясла его лишь немногим меньше смерти собственной сестры.

Тела погибших минматар были завёрнуты в традиционные красные саваны, на которых белой краской были нанесены символы их племён. Зак знал, что у каждого из семи племён, составляющих единый народ минматар - Сибестор, Крузуал, Брутор, Верокиор, Нефантар, Заккер и Стакманир - имелись какие-то различия в погребальных церемониях, но в тонкости никогда не вдавался. Тем более конец траурной церемонии на любом космическом корабле всегда был одинаковым. Тела погибших переносились в изоляционные пустые комнаты, отделяющие на космическом корабле жилые помещения от двигателей. При включении маршевого двигателя температура в этих помещения поднималась до трёх с лишним тысяч градусов по Цельсию, а усиленно циркулирующий поток воздуха делал процесс сжигания тел крайне быстрым.

В прощании с членами экипажа Зак не участвовал - у него и Мбунты в это же самое время была собственная траурная церемония. В закрытом для всех остальных членов команды ангаре Зак прощался со своей старшей сестрой. Кэтрин Дейл лежала на возвышении в нарядном ярко-красном переливающемся платье и, если бы не странная бледность, казалось бы, что молодая женщина просто спит. Мбунта молча стоял возле тела, погружённый в свои мысли, а Зак не знал, что и говорить в данной ситуации. Сестра всегда была для него символом успеха, и осознать её смерть парень до сих пор не мог.

Наконец, Зак собрался с мыслями для прощальных слов. Он говорил о своём отношении к сестре и её роли в своей жизни. Закончил же свою искреннюю идущую от самого сердца речь парень следующими словами:

- Сестра, я пока не знаю, кто и как сумел отключить систему капсулирования. Пока я выяснил лишь, что твой враг прекрасно знал, как это делается, и заранее готовил это убийство. Но я обещаю тебе, сестра, что разберусь в этом деле. Я выясню, кто стоит за этим убийством, и почему ты не смогла возродиться в новом теле. Клянусь, твоя смерть будет отомщена!!!

После этих слов Мбунта наконец-то встрепенулся. Он подошёл ближе к мёртвому телу, осторожно и нежно провёл рукой по волосам Кэтрин и затем наклонился и поцеловал покойницу в губы. Затем выпрямился во весь свой огромный рост и, набрав полную грудь воздуха, произнёс звенящим от стали голосом:

- Моя любовь, ты была бессмертной богиней и общалась лишь с подобными себе бессмертными. Уверен, твои враги должны быть могущественными и сильными, и мне в одиночку никогда даже не подобраться к ним на расстояние удара. Но это меня не остановит! Для меня теперь нет никакой цели в жизни кроме мести. Моя богиня, я выполню твою просьбу и присмотрю за этим несмышлёнышем. Я пойду за твоим младшим братом хоть в ад и порву голыми руками каждого, кто попытается помешать ему стать бессмертным. Уверен, твой брат сумеет докопаться до истины и приведёт меня к твоему убийце. И вот тогда наступит моё время! Любимая, ты не будешь разочарована - твои враги умрут самой жестокой смертью. Клянусь, сколько бы времени ни занял этот путь, я пройду его до конца!

Зак, хоть и сильно удивился, но постарался не подавать виду. Вдвоём вместе с минматарином они перенесли тело Кэтрин в челнок. Мбунта вложил в правую руку мёртвой красивой девушки букет тёмно-синих цветов, а в левую - какую-то старенькую потрёпанную мягкую куклу. На невысказанный вопрос парня бывший десантник ответил:

- Это её любимая счастливая кукла. Кэтрин рассказывала мне, что эту игрушку мама подарила ей в пять лет на день рождения. На крохотной научной станции, на которой жили и работали тогда твои родители, не было других детей кроме Кэтрин. Лишь дважды в год к ним на станцию прилетал грузовик от корпорации - забирал готовые образцы, привозил новое оборудование, баки с кислородом и самое необходимое для жизни. Естественно, никто и не думал привозить туда какие-либо детские игрушек. Все игрушки у единственного на станции ребёнка были самодельными, сделанными руками твоих родителей или их друзей. Но по детским информационным каналам показывали совсем другие игрушки - яркие, интересные, почти как живые. И тогда твои родители выбрали для единственной дочери куклу в сетевом магазине и оплатили просто какие-то немыслимые при их скромных доходах деньги за доставку этой игрушки космическим челноком на научную станцию. И для маленькой девочки во всей Вселенной не было вещи дороже, чем эта обычная, в общем-то, кукла.

Эта самая кукла была единственной вещью, которую твоя сестра взяла с собой, когда отправилась в Военную Академию на Кисого-7. И затем все эти годы Кэтрин возила любимую детскую игрушку с собой, даже когда стала капитаном боевого корабля. Однажды четыре года назад, когда управляемый твоей сестрой крейсер "Каракал" оказался уничтожен во время войны с галленте, Кэтрин после возрождения и покупки нового корабля вернулась на место гибели предыдущего. И мы с ней вдвоём (никого другого из экипажа капитан посвящать в свои личные тайны не стала) в реактивных скафандрах три дня лазили по тёмным холодным коридорам мёртвого корабля в поисках этой куклы. Я уверен, что если бы у твоей сестры спросили, что она предпочла бы взять с собой в последнее путешествие, Кэтрин бы выбрала именно эту самую милую её сердцу куклу.

Затем молча кивнул, на глазах у него выступили слёзы. Как ничтожно мало он знал о своей сестре! Бывший курсант прошёл на челнок, своими руками отключил программу автопилота и, вызвав навигационную панель, ввёл координаты ближайшей звезды Хопхиб. Закрыв за челноком герметичный шлюз ангара, они вместе с Мбунтой смотрели на экране, как небольшой кораблик стартует и отправляется вместе с телом Кэтрин Дейл в последний и яркий путь к местному светилу. Лишь когда челнок превратился в крохотную точку, потерявшуюся на фоне яркой звезды, оба отвернулись от экрана и молча направились к выходу из ангара.

Зак прислонил свою электронную карту к дверному замку... но ничего не произошло, дверь не открылась. Парень повторно прислонил карту, но с тем же успехом.

- Отойди, дай я открою, - отодвинул его в сторону первый помощник и с усмешкой пояснил. - Ты не в капсуле сейчас, а уровня допуска младшего офицера не хватает для открытия двери в ангар с челноками.

Но улыбка медленно сползла с лица темнокожего гиганта, когда и его ключ не сработал. Мбунта отошёл на пару шагов в сторону и, прислонив свою карточку к металлической внешне однородной стене, развернул одну из панелей, обнажив скрытое электронное табло. Вывел план палубы и ткнул пальцем на одну из дверей на экране. Ничего не произошло. Мбунта нахмурился и попробовал открыть другую дверь, ведущую из ангара к орудийной палубе. С тем же результатом.

- Попробуй любую другую дверь, - попросил Зак несколько опешившего гиганта.

Мбунта ткнул пальцем в экран в одну из дверей дальнего коридора. Дверь послушно открылась. Первый помощник повернулся к Заку, ожидая от парня каких-то комментариев к происходящему.

- Нас заперли в ангаре, - объяснил молодой человек. - Кто-то поменял коды доступа.

Зак мысленно ругал себя за невнимательность. Он ведь ещё вчера знал, что кто-то посторонний получил доступ к этой системе! Как он мог про такое забыть и, будучи в капитанской капсуле, не поменять все пароли! Вот только кто бы мог это быть?

И тут, словно отвечая на мысленные невысказанные вслух вопросы парня, по коридорам корабля раздался торжествующий голос Серсеи Сироги:

- Внимание, экипаж! Вас приветствует новый капитан корабля! Все вы меня знаете, и многие из вас ещё несколько дней назад присягнули мне на верность. Сегодня обстоятельства сложились так, что нам уже не нужно стало скрываться. Прежний капитан погиб, и никто больше не в силах нам помешать. Последний бой, в котором нашим кораблём управлял первый попавшийся офицер, в результате чего наш крейсер едва не был уничтожен, со всей убедительностью показал, что управлять кораблём должен лишь опытный капитан-капсулир. И именно у меня есть такой опыт - я много лет управляла различными космическими кораблями от фрегата до титана. Да, вы не ослышались, вплоть до титана. Именно я три года командовала "Мечом Надежды", флагманом Четвёртого Ударного Флота Республики. Поскольку моя семья находилась тогда в амаррском рабстве, я была вынуждена скрывать свою истинную должность на корабле, представляясь скромным тактиком. Но здесь все свои, так что я открываюсь перед вами.

Склады оружия, центральная палуба и операторская уже контролируются верными мне людьми, а вскоре корабль полностью окажется в моей власти. Мы починим корабль и вернёмся к священной борьбе за освобождение наших братьев и сестёр из амаррского рабства. Я обращаюсь к тем членам команды, кто ещё не присягал мне как новому капитану. Не пытайтесь оказывать сопротивление вооружённым бойцам и выполняйте все их распоряжения. Своим первым помощником с этой самой минуты я назначаю Турра Капа, всем вам известного как бесстрашного командира абордажной команды. Вторым помощником становится Гияз Мазара, ранее занимавший должность старшего канонира. Старшим офицером связи я назначаю Найлу Ургуж. Старшим тактиком корабля становится Мага Мадага. На этом пока всё, возвращайтесь к работе!

***

Зак и Мбунта стояли, потрясённые услышанным. Затем минматарин со всего размаху ударил кулаком по стене, проревев страшным голосом:

- Вот знал же, что не стоит брать эту сучку в экипаж! Видел же своими глазами в камеры слежения, что она мутит воду и собирает вокруг себя кучки людей, о чём-то с ними переговариваясь. Но думал это всего лишь безобидные разговоры желающих лицезреть известного тактика, героя войны... Тоже мне героя... Знали бы её прихвостни, что Серсея, дабы избежать военного суда, выдала противнику личности всех офицеров "Меча Надежды", а также список секретных верфей и замаскированных станций Республики. Разгром минматарского Чёрного Рассвета это прямое следствие её предательства. Затем Серсея попыталась поднять мятеж на амаррском военном корабле, а когда эта затея провалилась, опять выдала имена своих сообщников. Амарры тогда всех мятежников казнили, а Серсею всего лишь перевели на другой корабль... Об этом не прочесть в открытых источниках, но капсулиры могут получить доступ в архивы КОНКОРД, там есть вся информация о её действиях. Твоя сестра по моей просьба искала там информацию о последнем бое Четвёртого Ударного Флота...

- Почему она даже не упомянула в своём сообщении ни тебя, ни меня? - насторожился Зак.

- Подозреваю, что она думает, что нас уже можно списать со счетов. Она заперла нас в этом ангаре, и теперь достаточно ей открыть любой из шлюзов, чтобы нас выкинуло в вакуум космоса. Но пока Серсея этого не делает. Видимо, мы ей нужны по какой-то причине. Уверен, что мы скоро узнаем по какой именно причине.

И Мбунта не ошибся. Уже спустя несколько минут включился монитор на стене, и на экране появилось довольное донельзя лицо Серсеи. Она окинула внимательным взглядом ангар, покачала головой и ехидным голосом поинтересовалась:

- Что, не получается выбраться? Ай-яй-яй, какая досада! И вот ведь какая ирония, именно в этом зале вот этот самый парнишка приказал казнить полтора десятка минматар, всего лишь пытавшихся покинуть управляемый этим неучем корабль. Среди погибших были и мои люди, а я такого никогда не забываю и не прощаю. Сейчас я могу одним движением пальца убить вас обоих, и если бы вы только знали, как руки чешутся это сделать! Но, к сожалению, казнь придётся пока отложить. А может и вовсе отменить, это уж как мы договоримся.

Лицо женщины приблизилось, закрыв собой весь экран. Серсея хищно облизнула губы и рассмеялась. Затем опять стала очень серьёзной:

- Ладно, хватит уже вступлений, перейдём к делу. Как вы наверняка уже заметили, мой корабль нуждается в серьёзном ремонте, у меня же банально нет денег на ремонт. Нужна смешная, в общем-то, сумма тысяч восемьсот-девятьсот космокредитов, раньше я бы и не обратила внимание на подобную ерунду. Мбунта, ты был доверенным лицом Бешеного Кролика, а он по слухам был очень удачливым и богатым. Меня интересует доступ к его банковским счетам. Всё по-честному: половину тебе, половину мне. Ты можешь стать сказочно богат, а другая часть денег пойдёт на благородное дело освобождения наших братьев и сестёр из рабства. Я не жду от тебя мгновенного ответа, просто подумай над моим предложением.

Серсея c экрана долго смотрела на продолжающего хранить молчание Мбунту, затем медленно перевела взгляд на бывшего курсанта:

- Что же касательно тебя, Зак, то и для тебя у меня есть выгодное предложение. Видишь ли, мы находимся на территории Империи Амарр, и я не могу просто так взять и войти в док враждебной станции. Мне, минматарке по расе, да ещё и с таким громким прошлым, амарры не поверят. Выдать же себя за капитана-капсулира я тоже не могу - капсула одного капитана совершенно не подходит для другого. Но тебе, дружественному калдари, они поверят сразу без разговоров и пропустят в док для ремонта корабля. Конечно, самым надежным вариантом было бы посадить тебя в капсулу и выдать за Бешеного Кролика, но на такой риск я сама уже не могу пойти - мало ли, вдруг ты в этом случае попытаешь отнять у меня мой корабль? Поэтому ты будешь стоять в рубке управления и вести переговоры с амаррами, а Турр Кап будет держать тебя на прицеле, чтобы ты не вздумал глупить. Когда же ремонт корабля будет закончен, я отпущу тебя на все четыре стороны. Ну как, идёт?

По примеру Мбунты бывший курсант посчитал ниже своего достоинства отвечать на поставленный захватчицей корабля вопрос и демонстративно отвернулся от экрана. Но Серсея, видимо, и не ожидала немедленного ответа.

- Я даю вам полчаса на размышление. И если согласия не последует, то через тридцать минут через вон те двери войдёт Турр Кап и ещё пяток ребят в бронекостюмах и с тяжёлыми бластерами. Он имеет зуб на вас обоих и с радостью прикончит. Собственно, он даже просил меня об этом, но пока что я не разрешила ему украсить каюту вашими черепами. Кстати, не пытайтесь удрать с корабля на спасательном челноке, я заблокировала все шлюзы сразу после того, как вы закончили траурную церемонию с бывшим капитаном. Заметьте, я повела себя благородно и позволила вам без помех попрощаться с Бешеным Кроликом. Теперь же только от вас зависит, оставаться в живых или быть убитыми.

Экран погас, Серсея отключилась. Однако Зак уже неплохо выучил системы корабля, помнил расположение камер слежения на "Рапире" и не обманывал себя. Эта одноглазая стерва вполне могла наблюдать за пленниками как через имевшуюся в правом верхнем углу монитора камеру, так и через встроенную в потолок круговую камеру. Помнил об этом и Мбунта - гигант вынул из кобуры на поясе лазерный пистолет и, почти не целясь, двумя выстрелами уничтожил обе видеокамеры. Затем огромный минматарин уверенно направился в центр ангара, присел и подцепил своими крепкими пальцами одну из решёток пола. Весила эта металлическая решётка по крайней мере килограммов семьдесят, однако минматарина это нисколько не смущало.

- У нас мало времени, уходим отсюда! - обратился десантник к парню.

- Куда ведёт этот лаз? - удивился Зак, так как не помнил на плане корабля ничего подобного.

Минматарин лишь усмехнулся и спрыгнул первым в образовавшийся люк. Заку ничего не оставалось, как следовать за своим приятелем. Туннель был узким, парню приходилось идти боком. А уж с каким трудом протискивался более крупный минматарин... Мбунте оставалось только сочувствовать. К счастью, лаз был коротким и заканчивался у металлической двери с надписью "Канализационный коллектор ?2".

Только тут парень сообразил, что они вышли к рекреационному залу, в котором в больших ёмкостях колонии бактерий перерабатывали всевозможные стоки на корабле. Перед дверью на стене висели респираторы - да, атмосфера в следующем зале была малопригодной для дыхания. Зак нацепил маску и пошёл первым. Мбунта же чуть задержался - нацепив маску, он забрал с собой три оставшихся, затем прошёл в проём, закрыл за собой толстую металлическую дверь и с помощью лазерного пистолета оплавил замок.

- Не хочу, чтобы бойцы Турра Капа зашли к нам со спины! - прокомментировал бывший десантник свои действия. - Дверь-то они рано или позже прорежут, а вот без противогазов дальше точно не смогут пройти!

Рекреационная камера была средних размеров квадратным помещением, всё пространство которой занимали четыре больших закрытых металлических бака, к которым из стен вело множество труб. Внутри этих баков постоянно что-то булькало и клокотало, через клапаны в крышках в комнату стравливался избыток сероводорода, метана и аммиака. Без противогаза находиться в таком помещении было невозможно - даже один-единственный вдох мог привести к потере сознания.

Пройдя помещение насквозь по металлическому мостику, Зак открыл противоположную дверь и вышел к технической лестнице. Мбунта тут же снял респиратор и повесил в шкафчик на стену. Указал парню на ведущие вверх скобы:

- Тут мы разделимся. Ты лезь вверх до самого конца, окажешься в комнате, за которой будет выход в буферную зону. Мы там с тобой проходили в скафандрах, там всё разрушено было, и была утечка кислорода. Но сейчас там ремонтники уже загерметизировали пробоины и восстановили атмосферу, так что ты пройдёшь. Давай сюда свой коммуникатор, я тебе пароли от всех дверей на твоём пути скину. Пройдёшь как можно скорее в капитанскую каюту, запрёшься и влезешь в капсулу. Твоя задача: перехватить контроль над системами корабля у Серсеи.

- А ты куда? - поинтересовался Зак, передавая свой наладонник.

Мбунта нехорошо усмехнулся, сделал круговые движения плечами, разминая мышцы, затем до хруста в пальцах сжал огромные кулаки.

- А я пойду вниз. Там в машинном отделении есть крепкие ребята, которым я полностью доверяю. Объясню им ситуацию, и вместе с ними постараемся пробиться к складу стрелкового оружия, чтобы вооружиться. Наша задача сдерживать Турр Капа и его головорезов, пока ты будешь разбираться с Серсеей.

Зак спрятал в карман коммуникатор, затем пожал протянутую ему огромную ладонь и пожелал приятелю удачи.

***

Лестница была длинной и вела чуть ли не через весь трёхсотметровой длины крейсер. Через каждые пятьдесят метров Зак встречал запертые герметичные двери, но полученные коды от них срабатывали. Вот и разбитая палуба. Хаоса тут меньше не стало, но вот необходимость в скафандре действительно пропала. Возле двери, проём которой был перекрыт острыми металлическими обломками, Зак резко остановился и прислушался - впереди были слышны минматарские голоса. Непонятно было, враги там находятся или друзья, но соваться туда безоружным парень не собирался. Зак помнил, что в прошлый раз в ведущем от лифта коридоре он видел лежащий возле мёртвого охранника лазерный пистолет. Не весть какой довод против опытных бойцов в штурмовой броне, но это всё же было лучше, чем ничего. Поэтому парень развернулся и тихо, стараясь наступать на пол лишь носками подошв, а не цокать при каждом шаге магнитными вставками, пошёл в сторону лифтов.

Память его не подвела. Труп охранника уже убрали, но вот его оружие оставалось лежать за поваленной панелью, не замеченное никем. Зак поднял пистолет, снял с предохранителя и посмотрел на индикатор заряда. Полная обойма! Однако возвращаться к тому месту, где он ранее слышал голоса, парень не стал. Его волновала сейчас другая проблема. Забытая всеми, в его комнате вот уже часов десять томилась амаррская принцесса. Наверняка девушка была страшно напугана во время произошедшего боя. К тому же Элиза, в отличие от остальных людей на корабле, совершенно не имела представления о том, что происходит вокруг, что ещё сильнее должно было умножать её страх. Минматарского языка принцесса не знала, так что понятия не имела о том, что корабль захвачен самовольно провозгласившей себя капитаном Серсеей.

Единственное в чём Зак был уверен, так это в том, что Элиза жива. В конце боя, ещё находясь в капсуле капитана, он проверил состояние своей каюты. Комната была в полной сохранности и сохраняла герметичность, хотя общий коридор офицерской палубы был сильно разрушен и потерял почти весь воздух. Невозможность из-за разгерметизации палубы сразу после боя пройти к Элизе и было одной из причин, почему Зак не навесил девушку раньше.

Парень подошёл к шестому лифту и прислонил свой ключ, доступ был подтверждён. Взяв пистолет наизготовку, Зак направил лифт на офицерскую палубу. Вероятность встречи с кем-либо было очень небольшой. На офицерской палубе и в обычные-то дни было безлюдно, а сейчас уж явно захватчикам было не до жилых кают. Но всё равно сердце парня билось учащённо от волнения.

Двери лифта распахнулись, открыв картину разрушения. Коридор представлял собой сплошное месиво перекрученных труб и металлических листов. Задерживаться тут парень не стал, поспешив через завалы к своей каюте. За поворотом коридора было гораздо больше порядка. Да, хватало и пробоин в переборках, но большая часть дыр уже была закрыта пеной-герметиком. Возле своей двери парень остановился и предварительно осторожно постучал, прежде чем открывать двери ключом. Элиза обнаружилась сидящей на кровати. Девушка вжалась в угол и прятала за спиной правую руку. Видимо, держала наготове там тот самый нож. Увидев Зака, девушка сразу успокоилась.

- Чтоу случаться? - сразу потребовала она объяснений у молодого человека.

В двух словах рассказать о всех произошедших событиях было невозможности, но Зак всё же попытался ввести амаррскую девушку в курс дела.

- Был бой. Мы победили, хотя корабль сильно повреждён. А затем после боя на корабле взбунтовалась часть минматар.

- Рабы бунтовать?! - вскричала принцесса с яростью в голосе. - Тогдау мы показать им свой местоу! Давай яу лазерь, яу хорош стрелять! - указала принцесса на пистолет в руке парня.

Собственно, а почему бы и нет? Хорошим стрелком парень себя не считал и потому без вопросов отдал оружие Элизе. Сказав девушке следовать за ним, Зак вышел в коридор и направился обратно к лифту. Вид разрушений произвёл на девушку очень сильные впечатления, она вертела головой и удивлённо прицокивала языком. Но Зак очень торопился, а потому тащил и тащил принцессу вперёд, не давая ей времени на рассматривание картины хаоса. Вот и лифт. Зак прислонил свою карточку. Доступ был подтверждён, однако двери открылись не сразу. Похоже, кто-то увёл кабинку лифта с этого этажа.

Это было странно и очень подозрительно. По-хорошему, чтобы не встречаться с этим неизвестным, им стоило бы поискать обходной путь, но Зак не смог вот так сразу припомнить безопасный альтернативный маршрут в буферную зону. Был ещё путь, которым Мбунта провёл его в первый раз, но тогда пришлось бы проходить мимо операторской связистов, в которой сейчас как раз находилась управляющая кораблём со своего рабочего места Серсея Сирога. Не было никакого сомнения, что вокруг неё находится вооружённая до зубов охрана, а потому этот вариант отпадал сразу.

Раздался сигнал, предупреждающий о прибытии кабинки лифта. Двери открылись, и Зак обречённо опустил руки. Только не это! В прибывшем лифте приехала целая группа галленте во главе с Ван-дер-Майеном. Все они были одеты в бронекостюмы, вооружены и готовы к бою. Восемь стволов тяжелых пехотных бластеров и рельсовых винтовок тут же синхронно направились на безоружного парня и стоявшую позади него амаррскую принцессу. Даже Элиза поняла, что сопротивление бесполезно, и опустила вниз свой пистолет.

- Вот где он оказывается бродит! - возмущённо проговорил Ван-дер-Майен при виде бывшего курсанта. - А мы уже весь корабль обыскали в твоих поисках. Давай скорее в лифт, пока тут не появились бойцы абордажной команды. Эти громилы нацепили на себя экзоскелеты "Глыба", мы потеряли троих, но так и не смогли пробить их броню. К счастью, у Турра Капа только четверо бойцов в тяжёлой броне, остальные оказались нам вполне по зубам!

Зак не верил своим ушам. Этот мерзкий галленте оказался на его стороне!!! Однако от помощи, тем более такой своевременной и неожиданной, отказываться было глупо. Уже в лифте Зак всё же поинтересовался у второго помощника, почему тот ему помогает. Рыжий толстяк, кажущийся просто безразмерным в своём бронекостюме, рассмеялся своим обычным басом:

- А разве ты не слышал, как эта змея своим первым же приказом сместила меня с должности второго помощника?! Она опасный фанатик и не потерпит на корабле никого, кроме своих сородичей минматар. К тому же, что бы вы, калдари не думали про нас, галленте всегда были сторонниками жёсткой власти закона и всегда выступали против любых бунтов и революций. По закону капитаном на корабле являлась твоя сестра, а ты - единственный возможный наследник и преемник. Любые другие самозванцы не имеют никакого права на "ТВАРЬ КОСМОСА". Поэтому мы, галленте этого корабля, не принимаем Серсею в качестве нового капитана. Нас немного, всего восемь человек, но ты можешь на нас рассчитывать, капитан!

Зак от избытка чувств искренне протянул руку галленте, и тот крепко пожал протянутую ладонь своими металлическими пальцами. Возможно, даже излишне крепко - всё-таки Ван-дер-Майен был в броне, а сервоприводы пехотного бронекостюма позволяли при желании пальцами раздавить железную трубу или сломать противнику шею. Видя, как Зак болезненно поморщился, второй помощник ослабил хватку и поинтересовался:

- А что это за красивая леди вместе с тобой? Я что-то не припомню, чтобы принимал амарров в экипаж корабля.

- Это специальный гость Бешеного Кролика, - выкрутился молодой человек, не желая сейчас затрагивать тему захвата амаррской принцессы. - Мбунта в курсе этого вопроса.

- Мбунта? Кстати, где он? Он бы нам очень пригодился, - спросил Ван-дер-Майен.

- Первый помощник пошёл в машинное отделение, хотел собрать там оставшихся верными людей и вместе с ними напасть на оружейный склад, - пояснил Зак.

Двери открылись, и парень привычным уже путём повёл всю группу через разрушенные каюты. По дороге Зак, как смог короче, обрисовал не понимавшей минматарского языка Элизе ситуацию с гибелью капитана, оказавшегося его сестрой, бунтом минматар и неожиданными союзниками-галленте. Девушка молчала и хмурила лоб, что-то обдумывая и решая для себя. Наконец, она выпалила с возмущением в голосе:

- Тыу быть заодно капитань когда атака мой кориабель! Твой сестрау знать всёу и класть яу к тыу в комната! Онау хотеть тыу спасать яу бежать корабель. Она думать яу любить тыу и стань свадьба и наследник Таш-Муркон тыу! Никогда!

Выпалив свою обличительную речь, девушка заплакала. Зак смущённо и одновременно удивлённо смотрел то на рыдающую принцессу, то на непонимающих происходящего вооружённых галленте. В словах Элизы вполне могла быть истина, это он сразу осознал. Парень крайне мало знал свою сестру, но всё же понял, что Кэтрин однозначно желала ему только добра, хотя и действовала не напрямую. Кто знает, может все слова Бешеного Кролика про какой-то секретный план группы капсулиров был в действительности лишь ширмой? Может, сестра на самом деле захотела так якобы случайно познакомить младшего брата с девушкой из высокородной амаррской семьи, а затем подстроить побег пленницы? Кто знает, может и в самом деле в этом случае принцесса отблагодарила бы своего спасителя? Не выйдя за него замуж, конечно, тут уж Элиза явно перегибала палку, но хотя бы предоставив надёжное укрытие от охотников за головами!

- Элиза, я не могу судить за свою сестру. Не исключаю, что сказанное тобой может быть правдой. Но я тебе клянусь, что сам ни про что подобное не знаю. Обещаю, что если мы вернём корабль, я тут же высажу тебя на ближайшей амаррской станции без каких-либо требований. Я искренне хочу тебе помочь, и мне лично от тебя ничего не нужно.

Принцесса явно не поверила и продолжала всхлипывать. Идущие рядом вооружённые галленте не понимали происходящего, но чувствовали напряжённость момента и молчали. Поэтому появление противника было встречено едва ли с радостными криками, так как позволило переключиться на внешнего врага. Кстати, Зак не ошибся в прошлый раз, не решившись идти дальше по разрушенной палубе - в следующей комнате находилось двое вооружённых минматар из числа людей Турр Капа. К счастью, тяжёлой брони на них не было, а потому дружно сплотившиеся плечом-к-плечу галленте, прикрывшие таким образом своих незащищённых спутников от случайных выстрелов, с лёгкостью устранили угрозу.

Ван-дер-Майен подобрал у одного из лежащих на полу мертвецов бластер и перекинул оружие Заку. Парень с лёгкостью поймал оружие, тут же отстегнул и проверил обойму. Широкая красная полоса. Антиматерия, полный магазин. Зак прекрасно помнил, на что способно такое оружие. Даже сейчас, спустя столько времени после того выстрела на Кисого, бывшего курсанта пробила лёгкая дрожь. Но он справился с собой, с щелчком поставил обойму на место и направился дальше в сторону капитанской каюты.

***

У двери капитанской каюты Зак остановился и оглянулся. Галлентские бойцы тактично не подходили совсем уж близко к запретной двери и переговаривались между собой, занимая удобные огневые позиции на этаже. По тем немногим словам, которые были родственными в галентском языке и диалекте ачура калдарского языка, Зак понимал, что его союзники собираются держаться до последнего патрона. Второй помощник уже сидел за пультом Мбунты, активируя защитные системы в коридоре. Лишь Элиза, понятия не имевшая, что к капитану в каюту входить нельзя ни в коем случае, стояла у парня прямо за спиной.

Молодой человек задумался. Как же тактично объяснить амаррской девушке, что дальше с ним ей идти не нужно? С другой стороны, а что она тут будет делать во время вполне ожидаемой перестрелки вообще без брони, вооруженная лишь лёгким пистолетом, не понимающая ни слова из того, что говорят остальные? Нет, оставлять её тут в простреливаемом коридоре нельзя было никак! Поэтому парень в нарушение всех корабельных инструкций пропустил постороннего человека в каюту капсулира, закрыв за девушкой и собой многотонную непробиваемую дверь.

- Сиди здесь, тут более безопасно! - указал парень на мягкое кресло у стены возле поваленного стереоэкрана.

- Нет! Яу не хотеть отсиживайся безопасноу! Яу помогай тыу защищайтись корабель! Ты нужно давай яу важный задание! - запротестовала принцесса, потрясая в воздухе лазерным пистолетом.

- Я даю тебе самое важное задание из всех! Поскольку только тебе я доверяю, именно ты будешь находиться рядом со мной в капитанской каюте и защищать капсулу капитана! - не стал спорить с ней парень.

Он указал девушке на открытый встроенный в стену шкаф, в котором была виден ряд бронескафандров неизвестной парню модели, и предложил Элизе надеть один из них и готовиться к бою. Сам же парень поспешил к капсуле в центре комнаты, на ходу снимая с себя одежду.

- Отвернись! - приказал он девушке, обнаружив, что Элиза продолжает во все глаза наблюдать за ним.

Девушка смутилась, отвернулась к шкафу и стала отстёгивать бронескафандр с удерживающих его зажимов. Воспользовавшись моментом, Зак быстро разделся и юркнул в капсулу, прикрывая за собой крышку, как морской моллюск створки раковины. Кстати, Мбунта оказался прав - капитан действительно не мог из капсулы видеть происходящее в его каюте. Видимо создатели крейсера и в мыслях не могли допустить, что обычно страдающие паранойей пилоты-капсулиры могут впустить кого-то в свои личные апартаменты.

Зак подключился к системе и начал знакомиться с ситуацией на корабле. Прежде всего его интересовала судьба первого помощника, ведь прошло уже около получаса с того момента, как они с Мбунтой разошлись в разные стороны у технической лестницы. Зак одну за другой просматривал внутренние камеры слежения, параллельно меняя все коды и беря видеонаблюдение под свой контроль. Более половины камер оказались в нерабочем состоянии, на других же на глаза капсулиру попадались лишь пустые коридоры, по которым перемещались группы вооружённых солдат абордажной команды.

Противников было много. Только на четвёртой и пятой палубе парень насчитал двадцать три вооружённых человека. Ещё четверо вражеских бойцов, отличающиеся от остальных более тяжёлой бронёй, в данный момент разворачивали переносные автоматические турели, собираясь держать под контролем длинный коридор от шахты основного лифта до операторской связистов. К сожалению, в саму операторскую Зак заглянуть не смог. Камера слежения там существовала, но не отвечала на его запросы. А жаль, молодому человеку крайне хотелось увидеть выражение лица Серсеи Сироги, когда эта минматарка поняла, что заблокированные в ангаре пленники сбежали, и её план быстрого захвата крейсера провалился.

В том, что Серсея уже в курсе побега, сомневаться не приходилось. На одном из экранов капсулир видел прорезанную лазерами металлическую дверь в рекреационную камеру, и тут же рядом на полу три умерших от удушья тела. Посланные Серсеей вдогонку за беглецами солдаты не смогли в герметичных, но очень громоздких, бронескафандрах абордажников протиснуться в узкий коридор, а потому сняли броню и стали уязвимы для ядовитого газа.

А вот и Мбунта! На очередном экране парень, наконец-то, увидел минматарского гиганта, прижавшегося спиной к металлической тумбе и перезаряжающего обойму какого-то тяжёлого оружия. Буквально в сантиметрах от головы первого помощника прошёл яркий лазерный луч, оплавив расположенную позади стойку. Но темнокожий десантник лишь слегка поморщился, не прекращая работу, хотя на таком близком расстоянии даже промах из лазерного ружья мог серьёзно обжечь кожу. Ещё один выстрел, на этот раз ещё менее точный. Тут же привстал прятавшийся за покосившейся настенной панелью и ранее незамеченный Заком небольшой темнокожий паренёк и, удерживая в руках несоразмерно крупный для него автоматический гранатомёт, разрядил кассету куда-то в сторону обладателя лазерного ружья. И успел шмыгнуть обратно в своё укрытие до ответного выстрела.

Зак посмотрел на план корабля. Мбунта с товарищем оказались заперты посреди длинного, простреливаемого насквозь коридора, ведущего от машинного отделения к шахте лифтов. Бывший курсант переключился на другую камеру, показывающую противников первого помощника. За импровизированной баррикадой из поваленных металлических панелей сидела... его сменщица! Выражение лица Найлы Ургуж имело мало общего с тем симпатичным добродушным личиком, которое он привык видеть у своей напарницы. Сейчас это был скорее лютый звериный оскал, чем лицо симпатичной девушки. Это было странно, поэтому Зак активировал камеру и обратился к напарнице:

- Найла! Как случилось, что ты, вся такая правильная и надёжная, вдруг примкнула к мятежникам?

При звуке голоса за спиной Найла вздрогнула всем телом и резко развернулась, держа лазерное ружьё перед собой. Но увидев, что парень говорит с ней не "в живую", Найла сразу успокоилась и опустила ствол вниз.

- Зак? Ты сейчас откуда говоришь? Серсея объявила, что ты сбежал с нашего крейсера на спасательном челноке!

- Как видишь, я никуда не сбегал, как бы ни пыталась эта змея убедить экипаж в обратном, - усмехнулся парень. - Эта тварь Серсея заблокировала нас с первым помощником в ангаре и стала шантажировать, требуя дать ей доступ к банковским счетам Бешеного Кролика и угрожая в противному случае открыть шлюз и убить нас. Но её план не удался, мы сумели вырваться из западни и уничтожить посланных за нами в погоню головорезов. Сейчас я уже нахожусь в капитанской каюте, принимаю дела и восстанавливаю контроль над кораблём. Со мной тут достаточно сохранивших верность бойцов, чтобы удержать Турр Капа и всех его головорезов.

- А что тогда Мбунта тут делает? - с сомнением в голосе спросила темнокожая девушка.

- Мбунта отделился от остальной группы, хотел поговорить с остальными членами команды, чтобы рассказать им правду и избежать кровопролития. Но видимо его миротворческая деятельность не понравилась Серсее, раз уж она кинула вас любой ценой пристрелить первого помощника капитана!

Парень чувствовал, как его слова зарождают всё большее сомнение в голове Найлы. Он ощущал, что ещё немного, и сумеет перетянуть минматарку на свою сторону. Но раздавшиеся тяжёлые шаги в конце коридора отвлекли девушку, она обернулась на звук и проговорила:

- Уже поздно. Мбунта попался в ловушку и обречён. Он сейчас умрёт, а следом за ним умрёте вы все. Турр Капа не остановить.

Словно в подтверждение её слов из-за поворота вдали показалась огромная зловещая фигура, в клубах витающего под потолком дыма кажущаяся совершенно нереальной. Так вот как, оказывается, выглядел экзоскелет "Глыба" - массивный и неповоротливый, своими медленными движениями и фантастическими очертаниями напоминающий каменного голема. Однако боец в такой двухтонной броне становился совершенно неуязвимым и был символом всесокрушающей мощи. Зак приблизил изображение и попытался угадать черты лица сидящего внутри бронекостюма человека. Сквозь толстый затенённый щиток шлема это было крайне трудно сделать, но Зак всё же сумел. Внутри несокрушимого голема оказался Турр Кап, своей собственной персоной!

Парень быстро переключился на другую камеру. Ещё один такой же двухтонный гигант медленно и неловко спускался по лестнице, блокируя коридор и заходя первому помощнику с тыла. Двигался боец неуклюже, однако внушали невольное уважение скорострельная многоствольная пушка в громадной лапе и целый комплекс ракет, самонаводящихся на тепло и движения цели. Зак вывел план коридора, в котором оказался заблокирован первый помощник. К сожалению, скрытых дверей в стенах не было, не было и вентиляционных решёток или чего-то подобного. Хотя... неподалёку от Мбунты в потолке была встроена неактивная сейчас спаренная турель, а далее ещё одна. К ним над потолочными панелями шёл технический коридор для обслуживания и пополнения боеприпасов. Это был спасительный выход для попавших в беду бойцов!

Зак без проблем подключился к системе управления этими двумя турелями, попутно заметив и отключив постороннюю программу подбора кода - явно Серсея сама пыталась получить контроль над этими орудиями. Попросив Найлу не стрелять и так и не дождавшись от девушки положительного ответа, Зак приступил к спасению попавшего в беду товарища. На помертвевшее лицо Мбунты, когда над его головой раздвинулись потолочные плиты, и вниз в коридор опустилось грозное оружие, стоило посмотреть. Обреченное выражение лица, сменившееся сперва недоверием, а затем и диким восторгом, когда Зак объявился на экране и указал путь к спасению. Благодрность на лице Мбунты стоила любых затраченных на его спасение усилий.

Темнокожий гигант подсадил своего напарника себе на плечи и помог пролезть в дыру на потолке. Затем сам Мбунта подпрыгнул, ухватился за стволы турелей, подтянулся и скрылся в проёме. Найла так и не выстрелила, хотя прекрасно видела, что добыча ускользает. К тому моменту, когда массивная фигура Турр Капа показалась из-за угла коридора, всё уже было кончено. Первый помощник и его союзник благополучно спаслись из смертельной ловушки, турели снова скрылись в нишах, а потолочные балки встали на место.

На это также стоило посмотреть - грозная фигура в экзоскелетной броне медленно и осторожно брела по коридору, наставляя стволы орудий на все подозрительные выбоины в стене и поваленный мусор. Несмотря на колоссальный перевес в мощи вооружения и бронировании, Турр Кап явно опасался своего бывшего начальника. Вот из-за поворота вышел второй боец, и два гиганта встретились. Как Зак ни надеялся, его враги опознали друг друга и не стали стрелять. Два громадных бронированных голема остановились в пяти метрах друг от друга, озадаченно озираясь.

Зак не смог удержаться и активировал турели. Четыре скорострельные пушки выскочили из своих укрытий и открыли огонь по неподвижным мишеням. К сожалению, сведения о непробиваемости "Глыбы" оказались правдой, к тому же вокруг бойцов засверкали энергетические щиты, гасящие и отклоняющие большую часть попаданий. С креплений на корпусе Турр Капа в ответ на выстрелы сорвались выпущенные ракеты. Мгновенная вспышка... И Зак потерял контроль над обеими турелями и ближайшей камерой слежения. Мощь вражеских бойцов впечатляла...

***

Борьба за крейсер перешла из первоначальной фазы, состоявшей из серии спонтанных скоротечных перестрелок в коридорах и каютах, в затяжную и позиционную. Все двери, шлюзы и защитные системы уже находились под управлением либо Зака, либо Серсеи. Под контролем молодого неопытного капсулира находилась вся буферная зоны, помещения внутреннего радиуса и машинное отделение. Контролируемая минматаркой часть корабля было примерно вчетверо большей по площади и объёму, однако была совершенно недостаточной для хотя бы минимального использования крейсера для космических перелётов.

Пробравшийся к своим Мбунта привёл с собой шесть человек. Оружие для них нашлось, но по большей части лёгкое. Также лёгкой была и броня у всех минматарских защитников, даже у первого помощника. Мбунта переоделся перед траурной церемонией в гражданский костюм, оставив свой бронескафандр в недоступной сейчас закрытой секции. Получилось, что из всех верных молодому капитану людей лишь Ван-дер-Майен оказался в тяжёлой броне "Император Рекс IV" галентского производства, отличающейся отличным гашением кинетики попаданий и прекрасной термостойкостью. Но при возможной встрече второго помощника с четвёркой облачённых в "Глыбы" бойцов противника, сам Зак поставил бы на противника...

Самой большой удачей Зака было обнаружение идущей в обход по внешнему коридору первой палубы крупной группы из одиннадцати солдат Серсеи Сироги. Парень незаметно проследил за передвижением этого отряда, дал им спокойно пройти до сильно пострадавших в последнем бою помещений в секторе 1А и открыл внешний клапан, служащий обычно для скачивания при ремонте крейсера в доке высокотоксичной охлаждающей реактор жидкости... Зрелище было крайне малоаппетитным - не все бойцы противника оказались в скафандрах, а вакуум это жестоко.

После этого случая Серсея стала осторожной и перешла к выжидательной тактике. Чем занимались её солдаты, сказать было сложно, так как все камеры слежения на территории противника были уже уничтожены. Поэтому последние два часа Зак занимался лишь тем, что отлавливал из компьютерных сетей корабля и блокировал многочисленные шпионские программы и хакерские утилиты, которые сыпались со стороны операторской связистов просто как из Рога Изобилия.

В Военной Академии это было развлечением и своеобразной игрой - несколько курсантов одновременно пытались взять под свой контроль какую-то сложную компьютерную систему. Тогда это было весёлой забавой, самыми хитроумными способами подбирать ключи к системам противника и одновременно защищать от притязаний соперников свои ключевые точки. Когда-то курсант Зак Дейл любил подобную забаву и даже заслужил среди однокурсников определённое уважение как хороший игрок. Однако никогда парень и помыслить не мог, что от выигрыша или проигрыша в подобной игре будет теперь напрямую зависеть его жизнь и жизни его сторонников.

Со стороны могло казаться, что неопытный капитан ушёл в глухую оборону. Однако Зак не только оборонялся. Последние полчаса он медленно и осторожно развёртывал свою атаку.

Есть! Получилсоь! Зак, действуя на грани риска, отвлёк внимание противника якобы имеющейся у него слабостью в защите шестого лифта и, атаковав через подобранные пароли в ослабленную Серсей зону, получил доступ к новой системе, открывавшей в свою очередь возможность для дальнейшей атаки на энергосеть корабля. Ещё миг, и подающий электричество в операторскую связистов рубильник был уже выключен парнем, а коды сменены. Зак едва-едва успел уберечь систему блокировки шестого лифта от оказавшейся неожиданно мощной компьютерной атаки противника, успев восстановить ускользающий контроль буквально в последнюю секунду. Если бы он не был в капсуле, то вытер бы пот со лба. Потеря шестого лифта была бы прямым пораженим, так как бойцы Серсеи смогли бы прорваться во внутренние помещения крейсера.

Но риск оказался оправдан, на плане корабля часть систем уже тревожно мигала жёлтым. Так и должно было быть, так как операторская и некоторые другие системы корабля теперь были переведены с прямого питания на аккумулятор.

Зак сверился с данными. Через восемь с половиной часов у Серсеи кончится энергия, и отключатся все системы, управляемые оператором-тактиком. Теперь оставалось только ждать. Но тут же большая часть корабля окрасилась красным. Его противница полностью отключила питание во всех доступных ей помещениях и системах корабля, оставив только операторскую.

Отключился локатор. Отключилась система невидимости. Отключился обогрев. Отключилась антирадиационная защита от космического излучения. Отключилась вентиляция. Отключилась искусственная гравитация. Отключилось множество других систем корабля.

Парень посмотрел обновлённые данные и нахмурился. Теперь в операторской на накопленной в аккумуляторах энергии Серсея могла продержаться около двух месяцев, что было более чем достаточным для разрешения спора о главенстве на крейсере. Смелый ход. Минматарка пошла ва-банк, отрезав себе пути отступления, ведь теперь в случае поражения покинуть корабль на спасательных челноках Серсея и другие бунтовщики уже не смогут.

Рискованный и неожиданный ход Серсеи. И скорее всего ошибочный, сделанный на основании эмоций, а не здравого смысла. Обесточив большую часть корабля, его противница своими руками лишила себя множества ранее доступных ей инструментов. Гораздо больше Зака настораживало отключение корабельного лидара и системы невидимости - "ТВАРЬ КОСМОСА" стала теперь крайне уязвимой для противника, а ведь вражеский линкор мог всё ещё разыскивать их.

Неожиданно пришёл вызов по внутренней связи. Разговора с парнем запросила сама Серсея Сирога! Причём лидер бунтовщиков настаивала, чтобы их разговор транслировался по громкой связи корабля. Зак очень удивился такой просьбе, но подтвердил подключение.

- Не пугайся, Зак, у меня мирные намерения. Я просто хочу поговорить с тобой, - начала минматарка.

Зак вгляделся в экран. Он не ошибся, Серсея действительно располагалась в операторской комнате в привычном ей кресле тактика. Только вот сейчас к телу минматарской женщины был подключен целый пучок проводов, а не только обычные разъёмы к запястьям. За спиной у Серсеи стоял непривычно суровый Мага Мадага с автоматическим пистолетом в руке. На заднем фоне видна была вооружённая Найла, а также какой-то громила в тяжёлом бронекостюме. Серсея же, не дождавшись от Зака никаких ответных слов, продолжила свою речь.

-Да, признаю, я недооценила твои способности. Ты оказался на высоте, и сейчас ситуация патовая. Никто из нас не может одолеть другого - у тебя не хватает навыков управления нужными системами, мне не хватает уровня доступа и энергии. Сейчас корабль быстро остывает, воздух не регенерируется. Скоро дышать без скафандров станет невозможно, а затем температура понизится ниже уровня замерзания воды. Потом погибнут колонии бактерий в рекреационной камере. Замёрзнет охладитель реактора, двигатель выйдет из строя. По моим расчётам, уже через сорок часов корабль станет непригоден для дальнейшего использования. Но даже сорок часов слишком долгий срок - мы ведь умрём гораздо раньше. Атаковавший нас корабль всё ещё находится в системе Хопхиб. Он ищет нас, это я видела, пока не отключились локаторы.

Серсея в кресле наклонилась ближе к монитору, в её глазах сверкнула холодная жестокость.

- Парень, шутки кончились. Ты просто не оставляешь мне выбора. Чтобы сохранить корабль и людей, штурма внутренних помещений не избежать. Зак, пойми, у меня втрое больше людей и неограниченный доступ к арсеналу. В случае штурма мы вас просто-напросто сметём. Однако я всё же не хочу кровопролития. Зак, моё новое предложение - ты отводишь корабль в док ближайшей станции, и мы вместе продаём корабль. Крейсер-невидимка, даже сильно повреждённый, стоит очень больших денег. За "ТВАРЬ КОСМОСА" мы легко сможем выручить двести миллионов космокредитов, а если поторговаться, то и все двести сорок миллионов. Поделим эту сумму по-честному пополам. Ты только представь, сколько это сто миллионов кредитов! Ты сможешь купить себе другой корабль на свой вкус, и твои люди тоже не останутся в накладе. Спроси у них, откажутся ли они от пары миллионов кредитов каждому?

Серсея замолчала, вид у неё был весьма довольный собой. Зак же усмехнулся про себя. Так вот зачем ей было нужно такое длинное вступление, содержащее лишь шантаж и угрозы! Вот зачем она требовала громкую связь по всему кораблю. Эта змея рассчитывала внести смуту в рядах защитников нового капитана. Надеялась, что при магических звуках называемых ей огромных сумм кто-то из верных Заку солдат переметнётся на её сторону! Ну что же, в такую игру на публику можно играть и вдвоём...

- Послушай, Серсея, а почему я должен тебе верить? - поинтересовался Зак, постаравшись, чтобы его голос был твёрдым и гремел по всему кораблю. - Ты уже трижды предавала тех, кто верил тебе. Ради спасения своей жалкой шкуры ты без боя сдала врагам титан "Меч Надежды", символ минматарского сопротивления! Как следует из материалов того дела, лежащих в архивах КОНКОРД, именно от тебя амарры получили координаты секретных минматарских баз в регионе Чёрный Восход, получили списки революционеров-подпольщиков. Последовавшие затем болезненные поражения минматар на фронтах войны за освобождение, это был итог твоего предательства! Ты принесла в жертву миллионы жизней минматар ради спасения своей жалкой душонки!

Слова Зака больно били по восставшему тактику, она кривилась и уже даже потянулась было к рубильнику, чтобы прервать трансляцию. Но неожиданно вмешалась Найла. Её рука оказалась быстрее, прижав руку Серсеи к столу и не дав дотронуться до кнопки выключателя. Зак увидел эту сцену, красноречиво показывающую, что в стане врага имеются внутренние трения, и сразу приободрился:

- Ты поступила подло, предав своих людей. Но одного раза тебе показалось мало. Ты опять предала тех рабов, кто доверился тебе на линкоре "Апокалипсис". Ты, Серсея, униженно на коленях выторговала себе жизнь ценой их смерти. Амарры тогда казнили всех твоих сторонников, а ты опять вышла сухой из воды. И вот сейчас ты снова подняла мятеж против законного капитана, и снова уже в который раз под предлогом борьбы за освобождение рабов. Хотя... ведь на самом деле тебе плевать на твоих сородичей! Во всех переговорах со мной ты требуешь для себя только денег. Ты хитрая лиса и, подозреваю, уже продумала способ, как исчезнуть с полученными деньгами. А твои люди? Давай только на секунду представим, что я согласился, и "ТВАРЬ КОСМОСА" вошла в док амаррской станции. Что случится с теми наивными глупцами, которые сейчас находятся на твоей стороне? Они окажутся на амаррской станции со статусом поднявших бунт минматарских мятежников. Ты прекрасно знаешь, что за такое по законам Империи Амарр полагается смертная казнь. Но тебе ведь плевать на то, что они все погибнут. Сама-то ты спасёшься, а тебе не привыкать обрекать поверивших тебе людей на гибель!

В этот момент раздался выстрел. На лице Серсеи отобразилось явное удивление, затем женщина упустила глаза вниз на свою грудь, на которой уже стало расплываться кровавое пятно. Зак с трудом оторвал взгляд с проступающего тёмного пятна на сером комбинезоне минматарки и поискал глазами стрелка. За спиной Серсеи стоял Мага Мадага, пистолет в его руке ещё дымился...

Прошла томительно длинная секунда. Затем тело гениального вундеркинда разлетелось на куски от шквального огня охранников Серсеи. К тяжело раненой женщине подошёл тот громила в бронекостюме, который во время переговоров постоянно маячил на заднем плане. Боец посмотрел на страдальческое выражение лица своей начальницы, затем вдруг резко поднял руку. Мелькнула сталь скрытого лезвия. Голова Серсеи отделилась от тела и покатилась по операторской панели, заляпывая кровью клавиши пульта.

Убийца приподнял отрезанную женскую голову за волосы, пару секунд полюбовался трофеем, после чего брезгливо выбросил на пол. Открыл тонированный щиток шлема, и все увидели лицо Турра Капа.

- Мой брат погиб на "Мече Надежды". Я счастлив, что сумел отомстить этой суке за его смерть. Однако хватит разводить сопли! Не знаю как остальным, но лично мне понравилась идея насчёт получения двухсот миллионов кредитов. Вот только делить эту сумму напополам я не собираюсь! На нашей стороне огромный перевес в численности солдат и мощи вооружения. Бойцы, каждый, кто пойдёт со мной, получит миллион кредитов! Хватит ждать и вести глупые переговоры! Захватим этот корабль силой прямо сейчас! Вперёд, в атаку!

***

Шутки действительно кончились. Противники, состоящие преимущественно из бойцов абордажной команды, пошли на прорыв. Бронированная дверь, отделяющая буферную зону от остального корабля, затряслась от ударов и взрывов.

- Они притащили плазменный резак! Дверь долго не продержится! - сообщил капитану второй помощник.

- Отведи своих людей от двери! Постараемся удержать прямой коридор! - ответил Зак толстяку.

Парень спешно восстанавливал энергоснабжение корабля и брал под своё управление ранее контролируемые Серсеей системы. Лифты. Вентиляция. Несколько чудом уцелевших камер наблюдения. Сектор 1А. Сектор 1B. Сектор 5А... А вот, наконец, и внешний коридор. О! Да тут, оказывается, на плане предусмотрены боевые дроны! Три дрона "Палач III", небольших размеров, но вооружённых импульсными лазерами и способных стремительно перемещаться по стенам и потолку. Парень тут же активировал охранный механизм, выпуская сразу всех дронов из ниш в стене и давая им указание уничтожать всё живое без разбора.

Почти сразу послышались выстрелы. Жаль, наблюдать за боевыми действиями из капсулы было невозможно, но судя по активнейшей стрельбе и взрывам, в коридоре 3F сейчас никому скучно не было. В невесомости вообще трудно стрелять, особенно из крупнокалиберных орудий, состоящих в штатном вооружении бронекостюмов "Глыба" - есть немалый риск отрыва магнитных подошв от пола при отдаче. А нелепо порхающий в воздухе двухтонный солдат, стреляющий во все стороны без разбора, представлял немалую угрозу для своих же союзников.

Стрельба стихла примерно через минуту, однако плазменный резак, которым штурмующие вскрывали бронированную дверь, так и не был заново активирован. То ли его случайно повредили при перестрелке, то ли с оборудованием произошла какая-то другая неполадка. Зак быстро просмотрел план корабля. Если не атака "в лоб", то самый напрашивающийся вариант для врага был прорезать пол или потолок из находящихся выше иди ниже помещений.

Самый короткий путь наверх был воспользоваться одним из двух уцелевших на корабле лифтов. Кстати, кто-то снаружи только что вызвал пятый лифт! Парень позволил противникам погрузиться в кабину лифта, после чего откатил их максимально далекое расстояние аж в разгерметизированный грузовой трюм, где заклинил лифт между этажами и отключил питание в шахте. Теперь этой группе противников потребуется уйма времени на то, чтобы выбраться из западнии и снова вернуться в зону боевых действий.

- Зак, мне нужно открыть технический люк 5С-17! - раздался голос первого помощника.

- Капитан, срочно включи гравитацию, - тут же вклинился второй помощник. - В невесомости эти тяжеловесы чувствуют себя уж очень хорошо и наступают слишком быстро!

Парень включил искусственную гравитацию и вывел перед собой план корабля. Люк 5С-17 блокировал переход по вентиляционной шахте. Только он же был вообще чёрт знает где! Почти у самой столовой, семьдесят метров за спинами противников! Какого чёрта Мбунта туда полез?!

- Постараюсь проникнуть на склад оружия, - пояснил темнокожий гигант свои действия. - В прошлый раз он хорошо охранялся, и нам с ребятами не удалось осуществить задуманое. Однако сейчас, подозреваю, все их бойцы участвуют в атаке. К тому же именно там в закрытой секции находится мой бронескафандр.

Ответить Зак не успел. Мощнейший взрыв снёс сильно повреждённыю плазменным резаком дверь, и в образовавшийся проём ринулись солдаты противника. Коридор засиял от попаданий разрывных снарядов, лучей лазеров и вспышек антиматерии. Зак поспешно открыл Мбунте проход и попросил десантника:

- Только поторопись! У нас тут прорыв обороны! Становится очень жарко!

После чего стало не до разговоров - бывший курсант взял под свой контроль скорострельную туррель в коридоре и стал поливать огнём виднеющихся в клубах дыма противников. Зак успел расстрелять два полных ящика патронов, прежде чем прилетевшая со стороны проёма ракета уничтожила турель. Защитники не ввязывались в ближний бой и постепенно отступали, сдавая метр за метром остающееся у них пространство. Остановить неумолимо идущие вперёд под градом непрерывных попаданий три гигантские неповоротливые фигуры казалось невозможным. Что же касательно врагов без тяжёлой брони, то они отступили из зоны обстрела, потеряв несколько человек убитыми возле проёма двери и предоставив теперь возможность бойцам в тяжёлой броне расчистить остальным путь.

Оставалось не так уж много времени до того, как три неуязвимых бойца зажмут защитников в тупик и пеперебьют их всех. Поэтому Зак раскрыл карту звёздной системы Хопхиб и просмотрел ближайшие космические станции, куда можно было направить корабль для входа в док. Парень не сомневался, что амаррская охрана придёт ему на помощь и сумеет устранить угрозу в лице двух десятков взбунтовавшихся минматар. Бывший курсант маневровыми двигателями скорректировал положение корабля, поворачавая к рейсер в сторону ближайшей станции. Через двадцать минут они будут у станции, где им помогут отразить атаку бунтовщиков. Эх, продержаться бы теперь эти двадцать минут...

Его отвлёк поступивший вызов по внутренней связи. Найла Ургуж. Оператор была на своём рабочем месте и не участвовала в атаке.

- Зак, я очень прошу тебя не активировать прыжковый двигатель! Выслушай меня сперва! - неожиданно взмолилась девушка.

- Хорошо слушаю, - согласился Зак. - Пострайся быстро и убедительно привести мне аргументы, почему это я не должен включать двигатель и уходить к станциям, где бунт будет гарантированно подавлен?

- Зак, там в изоляционных камерах не только мёртвые тела! Серсея приказала своим бойцам связать и отправить в изоляционные камеры всех недовольных её капитанством! Там находится Губаж Дурр и ещё несколько человек. Она обрекла их на казнь. Если включить двигатель, все пленники сгорят вместе со сложенными во время траурной церемонии в эти камеры мёртвыми телами! Серсея просто не успела их казнить, так как ты перехватил управление энергетической установкой.

- Хорошо, я понял. Постараюсь спасти пленников, - пообещал Зак своей напарнице. - Но и у меня к тебе просьба. Следи за космосом, мы сейчас крайне уязвимы. Если на локаторах появится какая-либо угроза, немедленно предупреди меня.

- Будет исполнено, капитан! - с этими словами Найла разорвала связь.

Заложники в изоляционных камерах... Это сильно усложняло ситуацию. С другой стороны, это были противники Серсеи и Турра Капа, а значит союзники Зака. Парень вызвал Мбунту. Первый помощник ответил далеко не сразу. Прошло где-то полторы минуты, чрежде чем Мбунта подтвердил приём. Зато он сразу обрадовал Зака сообщением о том, что арсенал оружия захвачен, двое охранников уничтожены, а сам миниматарин уже облачается в свой любимый бронекостюм. Молодой человек передал информацию о заложниках и вернулся к событиям в буферной зоне.

Ситуацию тут можно было назвать критической. Противник прорвался через коридор в помещения внутреннего радиуса. Второй помощник, отступая шаг за шагом, вёл ожесточённую перестрелку сразу с двумя облачёнными в "Глыбы" головорезами. Все остальные защитники уже отошли к последнему рубежу обороны и занимали позиции для стрельбы.

Сработал датчик утечки воздуха, переключив внимание на ситуацию в пятом лифте. Заблокированные там враги уже пробили дыру в стене лифта и заодно повредили одну из переборок. Дырявить мой корабль!? Зак закипел гневом, включил питание лифта и, убрав ограничители скорости, стал гонять кабинку по шахте лифта, с силой ударяя её по ограничителям. Путь эти гады почувствуют себя шариками внутри детской погремушки!

Ван-дер Майен сумел отойти и перекрыл за собой коридор герметичной переборкой. Было понятно, что хлипкая двухсантиметровой толщины металлическая дверь не удержит надолго наступающих, но она хотя бы даст защитникам пару минут передышки.

- Капитан, один из тяжёлых штурмовиков уничтожен! - отчитался галленте.

Толстяк едва дышал от усталости, но в его голосе явно звучали торжествующие нотки. Зак поблагодарил Ван-дер Майена и попросил не слишком рисковать, немедленно отступая в случае серьёзной угрозы.

- Заложники освобождены! - передал долгожданную весть Мбунта. - Заложников пять человек, они серьёзно избиты, но трое из них способны взять в руки оружие и поддержать нас. Выдвигаюсь к вам на помощь!

Это была очень позитивная новость. Зак впервые твёрдо поверил, что ему и его сторонникам удастся удержать корабль. Тем более ничего уже не удерживало "ТВАРЬ КОСМОСА" от прыжка в сторону космической станции, и парень тут же начал расчёт координат прыжка.

- На дальнем сканере появился линкор класса "Вдова"! - раздался тревожный голос Найлы Ургуж. - Смотрю ближний подскан. Пока чисто. Есть, до них сорок пять тысяч километров... Двадцать тысяч... Одиннадцать тысяч...

Ну что же, это было предстказуемо. Как только "ТВАРЬ КОСМОСА" отключила невидимость, был уже просто вопрос временни, когда же враги их обнаружат. Но на этот раз время было на стороне лёгкого крейсера. Пять секунд до прыжка... Четыре... Три... Две... Одна...

Не дожидаясь, когда их враг появится в пределах прямой видимости, Зак подтвердил варп-прыжок. "ТВАРЬ КОСМОСА" ушла в туннель в сторону станции Хопхиб 6-2, принадлежащую Министерству Войны Империи Амарр. Каких-то восемнадцать минут свободного полёта, и корабль будет в безопасности. Вот только есть ли у него эти восемнадцать минут в запасе?

Зак посмотрел на камеры. Ситуация складывалась крайне скверная. Два тяжёлых пехотинца противника уже пробили хлипкую перегородку и сейчас методично уничтожали последние защитные системы на пути к ответвлению коридора, ведущему к капитанской каюте и внутреннему складу. Защитники из укрытий вели шквальный огонь по наступающим противникам, однако без какого-либо видимого эффекта. Ещё пара-тройка минут, и неуязвимые штурмовики в тяжёлых бронекостюмах загонят последних защитников в тупик коридора и уничтожат.

- Зак, у нас серьёзные проблемы! - как бы в подтверждение невесёлых мыслей парня сообщил Ван-дер Майен, в голосе второго помощника прорезались панические нотки. - У меня кончились патроны к тяжёлым бластерам, а это было единственное оружие, которым мы хоть как-то пробивали "Глыбы". Мы не можем их остановить и отступаем к разбитым складам. Я потерял ещё троих своих людей.

- Ни в коем случае не отходите к складам, там же тупик! - прокричал молодой капитан, рассматривая план этажа.

- А куда ещё?! - с раздражением в голосе ответил Ван-дер Майен. - На складе мы хоть какое-то время сможем продержаться, а тут в голом коридоре мы лёгкие мишени.

- Отводи своих людей к повороту, ведущему к капитанской каюте, я открою перед вами дверь.

Видимо, такой вариант даже не рассматривался толстым галленте, слишком уже невероятным ему казалось, чтобы кто-либо из пилотов-капсулиров, относящихся обычно к команде как к расходному материалу, впустил защитников к себе в каюту. Однако Ван-дер Майен уцепился за эту возможность, как утопающий за соломинку. Зак слышал, как второй помощник стал отдавать приказы бойцам перегруппировываться и отходить в другую сторону.

А далее парень сделал то, чего и сам от себя не ожидал. Он... открыл капсулу, в которой сам он лично был в абсолютной безопасности, и стал отключаться от системы. Выбравшись из капитанской капсулы, Зак направился к стойке, в которой ранее видел несколько скафандров. Возле самой стойки застыла столбом с оружием в руках растерявшаяся при виде бегущего к ней голого парня фигура в светло-сером бронекостюме. Лица Элизы видно не было из-за затемнённого почти до черноты лицевого щитка, но парню почему-то казалось, что глаза у девушки непременно расширены, а рот открыт от удивления. Но Заку сейчас было не до сантиментов. Перед амаррской принцессой он извинится потом, сейчас важнее было облачиться в доспехи и помочь защитникам.

Бронескафандр был незнакомой модели со средним уровнем защищённости. Пару попаданий должен выдержать, но не более того. Застегнувшись и включив энергетический сорбируюий экран своей брони, Зак выбрал себе оружие, взяв шестиствольную скорострельную артилеристскую установку - единственную вещь в оружейном шкафу его сестры, имевшую хоть какие-то шансы нанести урон наступающим бойцам в тяжёлой броне.

В дверь каюты с внешней стороны усиленно заколотили. Парень подошёл к панели на стене и открыл многотонную дверь. Тут же, не теряя времени, в капитанскую каюту ввалилась толпа измотанных и пораненных людей. Убедившись, что вошли все, и в коридоре никого не осталось, Зак закрыл прочную дверь и пересчитал выживших. Всего спаслось девять человек - пятеро галленте и четверо минматар. Они ещё не пришли в себя после жестокого сражения и пока явно не верили, что сумели на какое-то время спастись. Ван-дер Майен, несколько раз переведя взгляд на стоящих рядом в одинаковых костюмах Зака и Элизы, по каким-то одному лишь ему понятным признакам сориентировался и безошибочно обратился к парню:

- Признаюсь, Зак, я до самой последней секунды не верил, что ты нас впустишь. Боялся, что ты просто хочешь нашими жизнями дать себе некоторую отсрочку на спасение...

Не успел молодой человек возмутиться или хоть как-то ответить на подобное недоверие, как в бронированную дверь с внешней стороны загрохотали тяжёлые попадания. Удары были настолько сильными, что толстый металл двери под ними проминался. Вовремя защитники укрылись, противники подошли к самой капитанской каюте. Выжившие защитники с явной опаской смотрели на появляющиеся в листовом металле выпуклости. Похоже, миф о непробиваемости двери в капитанскую каюту рушился прямо у них на глазах.

- Друзья, нам осталось продержаться всего каких-то пятнадцать минут! - подбодрил парень своих сторонников. - Тут есть свой арсенал, так что разбирайте оружие и пополняйте обоймы!

Прошло минуты три, как вдруг со стороны двери раздалась интенсивная стрельба и крики. Звуки были несколько приглушены толстым металлом, но не оставляли никакого сомнения в том, что с той стороны идёт жестокая перестрелка. К осаждённым подошло подкрепление в виде Мбунты и освобождённых заложников, ударивших в спину мятёжникам! Вот только надолго ли хватит первого помощника и нескольких избитых бунтовщиками человек против двух десятков противников?

- Всем приготовиться к контратаке! - скомандовал Зак, лично подавая пример остальным и становясь в первом ряду. Тут же рядом с ним встала амаррская принцесса, вооружённая пехотным импульсным лазером. - На счёт "три". Раз! Два! Три!

Зак резко стукнул кулаком по панели, поднимая дверь. Открывшийся коридор оказался сильно задымлённым, во тьме мелькали всполохи и лучи фонарей. На фоне далёких огней были видны мельтешащие фигуры. Очень надеясь, что это не союзники, Зак открыл огонь. Тяжёлое оружие едва не вырвалось из рук, парню пришлось напрячь все силы, чтобы удержать шестиствольную пушку. Вокруг загрохотало, засвистело, заухало... Зак ощутил сильнейший удар в грудь, который развернул его и едва не уронил на пол, заставив на несколько секунд прекратить стрельбу. Но парень быстро восстановился и продолжил бой.

- Держать строй! Наступаем! - проорал под самым ухом Ван-дер Майен.

Бойцы медленно пошли вперёд, поливая огнём пространство перед собой. Зак споткнулся обо что-то, опустил глаза и увидел на полу мёртвые тела. Много тел. Внимание парня привлекла огромная лежащая на спине фигура, практически перегородившая своим корпусом проход. Кто-то из противников в тяжёлой броне. Этот враг был ещё жив - руки шевелились, неловкие пальцы пытались ухватиться за что-нибудь. Ван-дер Майен, скрипя шарнирами своей брони, тяжёло присел рядом с умирающим противником. Приставил ствол своего бластера к лицевому щитку поверженного врага, одновременно пальцами другой руки нажимая какие-то кпопки на шлеме костюма "Глыба". Тёмный зеркальный лицевой щиток отъехал, открыв лицо противника. Несмотря на дым и темноту, Зак сразу опознал врага. Уг! Тот самый боец аборджажной команды, который напал на него в коридоре! Грянул выстрел бластера. Голова внутри шлема исчезла в яркой вспышке. Да, антиматерия это крайне жестоко...

Второй тяжёлый пехотинец был ещё на ногах - защиное поле костюма уже было сбито, многочисленные попадания оставляли на броне отметины и сотрясали громадную фигуру. Зак поднял своё оружие и принялся поливать врага струёй огня и металла. Оказывается, даже у "Глыбы" есть свой предел прочности. Колени противника подломились, двухтонная громадина неловко завалилась на бок. Он, кажется, хотел что-то сказать, но сквозь грохот стрельбы Зак не расслышал слов.

Но показавшийся с противоположной стороны коридора Мбунта расслышал. Он быстрым шагом подошёл к упавшему, пинком ноги по каким-то заметным только ему кнопкам отстегнул шлем лежащего на полу врага. В наступившей внезапной тишине, совершенно неестественной после такого предыдущего грохота, бывший десантник проговорил:

- Нет, Гияз Мазар, я не могу пощадить предателя. И пусть это будет тебе достойной платой за должность второго помощника у Серсеи! - с этими словами Мбунта взмахнул рукой, высвобождая скрытое лезвие.

Голова Гияза покатилась по полу. Небрежно переступив через лежащее тело в бронетостюме, громадный минматарин распахнул объятия и пошёл к Ван-дер Майену. Два бойца с грохотом обнялись, радостно поздравляя друг друга с победой. Когда поток восторженных возгласов немного утих, Зак всё же напомнил собравшимся, что это было ещё не всё. В пятом лифте всё ещё катались вверх-вниз несколько заблокированных врагов.

- А я-то всё думаю, где же Турр Кап! - рассмеялся первый помощник. - Так хотел лично побеседовать с ним, но не встретил на поле боя. Ну, пусть тогда идёт в тюрьму на станции.

Однако практичный Ван-дер Майен внёс своё предложение:

- Конечно, можно вызвать охрану на станции, чтобы амарры задержали оставшихся бунтовщиков, но тогда придётся объяснять, что произошло у нас на корабле. Возникнут ненужные распросы, капитану придётся давать показания... Зак, тебе ведь это не нужно, верно?

Парень задумчиво кивнул, сообразив, что проверка на детекторе лжи у следователей Империи - это совсем не то, чего нужно в его запутанной ситуации разыскиваемого за громкое убийство преступника.

- Тогда постараемся управиться без участия посторонних! - первый помощник закинул оружие на плечо и решительной походкой направился к шахте лифта.

Зак разблокировал лифт и вызывал на этот этаж. Десять человек с оружием наизготовку встали у выхода, встречая последних врагов. Когда же двери кабинки распахнулись, все невольно отшатнулись на шаг назад. Такого обилия крови и ошмётков человеческих тел не всегда можно было увидеть даже в самых страшных кошмарах. Двухтонный бронекостюм Турра Капа, болтающийся в небольшом замкнутом пространстве лифта, передавил в кровавую кашу тела всех его союзников. Однако сам глава абордажников был не только жив, но и сохранил в руках оружие. Увидев встречающих его противников, он зло рассмеялся:

- Столько врагов на одного меня! Как это мило!

И не успел ещё никто что-либо ему ответить, как Турр Кап громогласно заревел:

- Ваен-хорр! Мбунта, я вызываю тебя на честный бой один на один! Покажи, что ты мужчина!

После этих слов Турр Кап, не дожидаясь ответа первого помощника, отшвырнул в сторону гранатомёт и стал разоблачаться, снимая красные от крови детали бронекостюма. Амаррская принцесса, не понявшая ничего, поинтересовалась у стоящего рядом с ней Зака:

- Этоу онь так сдаваться?

Новый капитана корабля поморщился и ответил с сожалением:

- Нет. Это он вызвал моего первого помощника на бой голыми руками. Старинный обычай минматар. Двое самых сильных мужчин племени с древних времён так определяли вождя. Вмешиваться кому-либо в поединок после слов "ваен-хорр" ни в коем случае нельзя, поскольку это будет смертельной обидой для обоих бойцов.

- Этоу драка доу смерть? - уточнила Элиза.

- Не обязательно. Но победитель вправе выдвинуть свои условия. Например, потребовать, чтобы мы его беспрепятственно отпустили.

Турр Кап уже вылез из бронекостюма, оставшись лишь в набедренной повязке. Сейчас темкокожий гигант разминал свои внушительные мышцы, поджидая раздевающегося соперника. При ближайшем сравнении Мбунта оказался на пол-головы ниже Турр Капа, зато в размахе плеч нисколько не уступал, а скорее даже превосходил оппонента. На голой спине Мбунты парень рассмотрел множество старых давно заживших рубцов - следы то ли от плети, то ли от электрического разрядника, которым традиционно пользовались амаррские охранники рабов. Поверх рубцов была нанесена призванная их скрыть яркая многоцветная татуировка в виде свернувшегося дракона, но даже она не полностью скрывала старинные шрамы.

- Я готов! - проговорил Мбунта, шагнув в сторону соперника.

Турр Капп сделал несколько рассекающих воздух замахов своими кулачищами и вдруг, заревев по-звериному, кинулся вперёд и вниз, пытаясь ухватиться руками за ноги противника. Это ему удалось. Мбунта упал на спину, придавленный к полу громадной тушей. Однако правой рукой дважды герой минматарских десантов успел ухватить за шею Турр Капа и сейчас со всей силы сдавливал врагу горло.

Турр Кап хрипел и наносил удары, но Мбунта лишь всё сильнее и сильнее прижимал согнутой в локте рукой шею врага. Затем послышался треск, и голова бывшего руководителя абордажной команды безвольно обвисла. Мараг ист Мбунта брезгливо спихнул с себя огромное безжизненное тело и тяжело поднялся. Посмотрел на собравшихся, нашёл глазами Зака и с улыбкой на разбитых в кровь губах проговорил:

- Всё правильно, Зак. Всё, как и должно быть. Ты разобрался с главой бунтовщиков, а я с её первым помощником. И пусть они и были минматары моего племени Брутор, мне их нисколько не жаль. Ненавижу предателей!

***

Зак вылез из капсулы, потирая невольно вспотевшие руки. Дело было сделано, "ТВАРЬ КОСМОСА" встала на ремонт у причала 41-78. Вход в док космической станции кораблю разрешили без малейших вопросов. Поскольку парень управлял "Рапирой" из капитанской капсулы, то никто из диспетчеров даже и не усомнился, что сильно повреждённый корабль пилотирует именно Бешеный Кролик. Теперь предстояло урегулировать формальности вроде подачи списка погиших членов экипажа и приглашения сотрудников ремонтных служб станции для оценки стоимости восстановления корабля.

Но всё это вполне могло подождать. Сейчас главным для парня было выполнение данного амаррской принцессе обещания. Зак оделся и направился к выходу из корабля. Элиза уже поджидала его возле служебного "капсулирского" трапа, ведущего из капитанской каюты через ряд шлюзов в закрытую для всех остальных гостиничную VIP-зону станции. Девушка была всё в том же бронескафандре, в котором буквально полчаса назад участвовала в контратаке, только лицевой щиток её шлема был поднят. В глазах принцессы парень увидел волнение и грусть.

- Вот и всёу, Зак. Тыу победить и получиль карабель. А яу сейчас уходить. Яу пора лететь дом Таш-Муркон. Но яу не забывать эти дни никогда!

- Я тоже никогда не забуду тебя, Элиза, - только и смог выговорить парень в ответ.

А что ещё было говорить? Девушка ему очень и очень нравилась, но Зак был реалистом. Ясно ведь было, что у амаррской высокородной принцессы, какой-то то там по счёту в списке претендентов на трон Империи Амарр, был совершенно другой круг общения - наследные принцы королевств, благородные представители знатных родов, самые богатые и влиятельные граждане Империи Амарр. В этом обществе совершенно не было места беглому преступнику, каким по-сути являлся Зак Дейл.

Девушка стояла и смотрела на него, но парень не в силах был чего-либо добавить. Неловкое молчание повисло в воздухе. Так и не дождавшись от парня каких-либо более развёрнутых фраз, Элиза разочарованно опустила глаза в пол:

- Всёу, мнеу пора. Тыу проводить меня до амаррский люди?

- Да, конечно, - тут же согласился Зак, обрадовавшись возможности хоть в этой малости угодить Элизе.

Принцесса пошла первой, Зак шёл на шаг позади девушки. Извивающийся коридор с гофрированными стенками привёл их обоих в небольшую, но очень уютную комнату отдыха. Отсюда из окна открывался великолепный вид на многокилометровое внутреннее пространство космической станции, на десятки стоящих в доках всевозможных звездолётов и на сотни снующих туда-сюда флаеров. Даже у наблюдавшего уже подобную панораму на станции Кисого-7 бывшего курсанта и то перехватило дух, что уж гоговорить про Элизу. Девушка восхищённо ахнула, рассматривая через толстое стекло окна колоссальное закрытое пространство и царящую в нём постоянную суету.

- Какой тыу счастливый, Зак! Тыу мочь жить в этом красота! Тыу видеть разный мир, народ, городау. Тыу мочь лететь любой место свой корабель! Этоу свобода!

- А разве кто-то или что-то ограничивает принцессу? - удивился Зак. - Ты же сама себе хозяйка. Что хочешь, то и делаешь!

- Нет! Благородный девица Таш-Муркон не мочь так! Яу быть только где нужно для мой семья. Если мой герцог говорить, что яу лететь чужой дом, яу всегда многоу люди сопровождать. Слуга, фрейлин, охрана. И ещё много раз много люди встречать. Яу всегда только мочь официальный визит. Каждый шаг протоколь, каждый шаг репортёр, каждый шаг контроль. Этоу золотой клетка.

С такой точки зрения молодой человек даже не рассматривал жизнь принцесс. А ведь действительно, не может ведь наследная принцесса просто так взять и прилететь в другую звёздную систему. Обязательно будет сопровождающая официальная делегация, а программа посещения будет расписана по минутам. Да и не может принцесса сделать что либо самостоятельно. Все её перемещения и контакты должны быть направлены на укрепление влияния семьи в Империи, а потому заранее согласуются с главой рода.

Видимо, именно об ответственности сейчас подумала и Элиза. Девушка вдруг как-то разом посерьёзнела, отошла от завораживающего окна и направилась в сторону ведущей на станцию двери. Дверь оказалась запертой, но возле неё на стене имелась панель идентификации. Элиза отстегнула магнитные липучки, удерживающие перчатку костюма, приложила свою правую ладонь к сенсору. По электронной панели пробежалась светящаяся волна считывающего сканера.

- ЛИЧНОСТЬ НЕ ИДЕНТИФИЦИРОВАНА. ПОЖАЛУЙСТА, ВОСПОЛЬЗУЙТЕСЬ ЭЛЕКТРОННЫМ КЛЮЧОМ ИЛИ НАЗОВИТЕ СЕБЯ.

Надпись на экране дублировалась на нескольких языках, в том числе на калдарском и минматарском, так что Зак тоже понял. Амаррская принцесса удивлённо убрала руку со стены, рассмотрела свою ладонь, как будто эта часть тела была виновата в сбое системы идентификации. Потом повернулась к электронной панели и произнесла что-то на амаррском, парень среди десятка незнакомых слов уловил только слова "Таш-Муркон" и "Эмилизиа".

- ЛИЧНОСТЬ НЕ ПОДТВЕРЖДЕНА. ОТКАЗАНО В ДОСТУПЕ.

Как такое может быть?! Девушка с явным недоумением обернулась к стоящему за её спиной парню. Может, случились какие-то проблемы со связью? Или им попалась испорченная панель? Зак прошёл вперёд и приложил свою руку к считывающему сканеру. Дверь тут же открылась, на экране загорелась надпись:

- ДОБРО ПОЖАЛОВАТЬ НА СТАНЦИЮ, КАПИТАН БЕШЕНЫЙ КРОЛИК!

Получается, панель работала в штатном режиме, и проблемы с идентификацией принцессы были в чём-то другом. Как бы то ни было, двери открылись, и Зак пригласил девушку следовать за ним. Далее был небольшой зал для обслуживающего персонала станции и, наконец, пост амаррской полиции. Двое внушительного вида сотрудников в аккуратных отглаженых золотистого цвета мундирах стояли у рамки сканера. При появлении Зака и его спутницы оба охранника приветливо улыбнулись и приглашающим жестом показали проходить через рамку сканера.

Зак пошёл первым и без малейших вопросов прошёл процедуру проверки. Один из охранников указал только на лазерный пистолет на поясе бывшего курсанта и что-то произнёс по-амаррски. Парень ничего не понял, но Элиза перевела для своего приятеля:

- Он говорить, чтоу на территорий эта станция запрещать применяй оружиё кромье случай защитау своя жизнь и имиуществоу.

- Именно так, господин капитан, - на чистейшем калдарском языке подтвердил охранник. - Ношение оружия на нашей космической станции запрещено только минматарам. Вы и ваша амаррская спутница, без всякого сомнения, вправе носить личное оружие, однако применять его имеете право только в случае непосредственной угрозы.

Однако благодушие полицейских как ветром сдуло, когда через рамку сканера попыталась пройти амаррская принцесса. На пульте охраны тревожно замигали оранжевые лампочки сигнализации, ведущий дальше коридор мгновенно перекрыла упавшая решётка. Оба полицейских явно напряглись, но за оружие пока ещё не хватались.

- Капитан, информации о вашей спутнице не обнаружено в единой базе. Она должна идентифицировать себя, таков закон Империи Амарр. Могу я взглянуть на её документы?

Элиза что-то резко произнесла, Зак уловил опять лишь слова "Таш-Муркон". Охранники ещё сильнее нахмурились, молчащий всё время второй охранник даже непроизвольно опустил ладонь на висящую на поясе кобуру. Однако владевший калдарским языком полицейский был более сдержан. Он обратился с длинной осуждающей речью к принцессе, затем кратко перевёл сказанное специально для Зака:

- Я сильно рекомендую вашей спутнице умерить свою дерзость, ибо её слова граничат с нарушением закона нашей Империи. Она не может быть благородной принцессой Эмилизией, как бы ни пыталась себя выдать за наследную принцессу. Да, у вашей спутницы на первый взгляд несколько схожие с принцессой черты лица, однако детектор утверждает, что параметры тела этой девушки всё же отличаются - отпечатки пальцев, рисунок сетчатки, форма носа, расстояние между зрачками... Компьютер идентифирует личность по сорока восьми параметрам. Это человека можно сбить с толку макияжем или причёской, но обмануть машину невозможно! К тому же, я это точно знаю, настоящая Эмилизия Таш-Муркон сейчас находится в тронном мире Амарр на большом ежегодном приёме у правящей императрицы Джамил Первой. Буквально час назад Эмилизу Таш-Муркон показывали в программе новостей по второму каналу. Комментатор ещё восхищался её шикарным платьем и благодарил судьбу, что принцесса сумела спастись при нападении минматар на её эскорт. Продолжать упорствовать и называть себя чужим именем для вашей спутницы чревато попаданием за решётку на длительный срок за нарушение закона о Благородных Родах!

Зак нахмурился. Получается, Элиза (или кто бы она ни была на самом деле) всё это время его обманывала! Это казалось невероятным, но против фактов спорить было невозможно. Зак и сам знал, насколько трудно обмануть систему идентификации. Если лицо ещё можно было как-то подретушировать или закрыть маской, то такие параметры как объём сердца и лёгких, массу скелета или форму извилин коры головного мозга изменить было невозможно, а такие параметры сканер также проверял. Парень поблагодарил служителей закона за предупреждение и сообщил, что вернётся со своей спутницей на корабль для серьёзного разговора. Полицейские в ответ лишь пожали плечами. Мол, сами разбирайтесь в своих проблемах.

Подавленная и крайне расстроенная Элиза покорно поплелась следом за Заком. Парень не стал возвращаться в разгромленную капитанскую каюту, остановившись в гостиничном номере космической станции. Нужно было раз и навсегда прояснить ситуацию с лже-Элизой. Указав девушке на мягкое кресло возле круглого столика, Зак направился к кухонной панели. Поинтересовался у Элизы, что она бы хотела заказать на обед. Однако девушка ответила, что не голодна, хотя не отказалась бы чего-нибудь выпить.

Парень открыл настенную панель и обнаружив за ней бар с множеством экзотических напитков. Надписи на этикетках были на незнакомых языках и ничего не говорили молодому человеку, поэтому Зак вытянул первую попавшуюся бутыль необычной ветвящейся формы с узумрудного цвета содержимым, прихватил с собой пару бокалов и сел напротив фальшивой принцессы. Наполнил ёмкости тягучей пахнущей мятой и какими-то травами настойкой и предложил собеседнице взть любой из стаканов.

Девушка без колебаний выбрала один из бокалов и резко единым махом осушила его, после чего выпучила глаза и учащенно задышала, пытаясь выровнять дыхание. Зак был более осторожным и сперва лишь чуть-чуть попробовал содержимое своего бокала. Ох и крепкая же была зараза! В выбранном им алкоголе спирта было градусов семьдесят. Так и не сумев допить сразу свою порцию, парень отставил стакан в сторону.

- Рассказывай, - строго велел он уже более-менее пришедшей в себя собеседнице.

- Чегоу рассказываль? Яу самау не знай как так выходить. Яу и есть Эмилизия Таш-Муркон, дочь кронпринц Валауз Тар-Муркон, родной племиянница герцогь Санви Таш-Муркон. Яу тысяча раз свой жизнь проходиль через прямоу всякий разный сканер. Ноу не сегодня.

- Не верю, - с нажимом ответил ей парень. - Я хорошо знаю существующие системы идентификации, их невозможно обмануть. Ты не принцесса. Охранник сказал, что ты внешне похожа на настоящую Эмилизию Таш-Муркон. Скажи, ты её двойник-дублёр? Ну, я хотел сказать, ходят слухи, что у многих знатных людей есть двойники, которых посылают на опасные или просто неинтересные встречи.

Собеседница не ответила и лишь расплакалась. Потом сама трясущимися руками плеснула себе ещё алкоголя в стакан и также единым залпом выпила. И тут же попыталась налить себе ещё, но парень перехватил руку собеседницы и убрал бутылку со стола.

- Не нужно тебе напиваться. Давай лучше вместе разберёмся в твоей истории.

Девушка кивнула, постаравшись успокоиться. Зак же, глядя ей прямо в глаза, предложил:

- Элиза, неважно, принцесса ты или нет, но я благодарен тебе за помощь и подержку в борьбе за крейсер. Я совершенно искренне хочу тебе помочь и помогу в любом случае. Но мне нужно самому понять, чтобы не попадать больше в дурацкое положение, как недавно у поста амаррской полиции. Просто скажи мне честно, ты принцесса или нет? От этого напрямую зависит стратегия нашего совместного поведения.

Элиза повернула к парню ещё влажное от слёз лицо, гордо приполняла подбородок и чётко произнесла:

- Клянусь всем святым для меняу, яу принцесса Эмилизия Таш-Муркон! Вот толькоу яу не знать как этоу теперь доказать...

Девушка опять стала опасно всхлипывать, но бывший курсант остановил её:

- Не нужно слёз, Элиза, я тебе верю. Давай лучше вместе посмотрим по информационным каналам, что там полицейские говорили про приём у правящей императрицы?

Парень взял со стелажа пульт и включил огромный экран на стене комнаты. Начал щёлкать кпоками, ища выпуски новостей. Но надписи на кпопках пульта были незнакомыми, поэтому Зак никак не мог включить нужный канал. Попадались то детские передачи, то религионые моления в амаррских храмах, то спортивные бои гладиаторов на арене. Когда на очередном включённом им канале оказалась откровенная порнуха, Зак смутился и быстро перещёлкнул на следующий канал, где оказалось ещё более откровенное содержимое. Сидящую рядом с ним девушку судорожные метания парня сильно развеселили. Она отобрала у парня пульт и нажала крайнюю правую верхнюю кнопку, включив программу новостей.

- Тыу такой смешной, - заявила принцесса, улыбаясь своими безупречно белыми зубами. - Тыу нужно быль включать первый или второй программа. А этоу ведь первый или второй кнопка! А ты кудау лезть?!

- Да кто же знал, что у вас амарров отсчёт идёт справа-налево, а не как у всех нормальных людей! - огрызнулся всё ещё смущающийся и от этого недовольный парень.

Элиза весело рассмеялась. Смеялась она настолько искренне и заразительно, что парень уже через несколько секунд не смог сдерживать себя и присоединился к ней. Потом девушка, чуть отдышавшись на этот раз от смеха, попросила:

- Чтоу тыу там говорить насчёт еда покушай? Закажи что-нибудь сам как хотеть, а тоу яу сейчас сползать под этот столик от столько много много такой крепковатовый алкоголь нау голоднывай жельюдок. Давай забывай пока что доу утро про яу проблема и мыу устроить празничнывай ужин на двух персон зау твой корабель и тыу новый капитан!

Часть четвёртая. Нищий капитан

Из спящего состояния Зака выдернул близкий и весёлый девичий смех. Судя по голосу, смеялась Элиза. Кроме её задорного смеха слышались какие-то гнусавые голоса, что-то говорившие на непонятном птичьем языке. Машинально по привычке, даже не просыпаясь, молодой человек запросил изображение с камер на теле. Но киберимпланты почему-то оказались выключены, что было совсем странным. Так и не сумев с закрытыми глазами сообразить, где он и что происходит, парень решил окончательно проснуться. С трудом открыв один глаз, молодой капитан осмотрелся.

Он лежал на громадной кровати в гостиничном номере космической станции, утопая в мягком постельном белье. Элиза, сложив ноги под себя, в синем коротком халатике сидела рядом на краю кровати и смотрела какую-то явно совсем детскую передачу. По крайней мере, на экране бегали и постоянно нелепо падали клоуны, одетые в смешные костюмы. Амаррская принцесса держала в руках яркий пакетик с какими-то орешками, периодически доставала лакомства по одной штучке и хрустела ими. Внимание девушки было полностью приковано к экрану, поэтому пробуждение Зака она пока не заметила.

Может оно было и к лучшему, так как парню нужно было время на то, чтобы прийти в себя. Он достаточно смутно помнил события вчерашнего вечера. Вроде бы они танцевали под музыку, угощались какими-то амаррскими лакомствами, что-то пили, опять танцевали. Вроде как они целовались. Да, точно. Но вот дошло у них вчера дело до интима или нет? Кажется, он даже видел голые груди амаррской принцессы. Но вот дальше память наотрез отказывалась помогать хозяину предоставять какие-то воспоминания. В поисках подсказок Зак обратился к встроенному накопителю, но оказалось, что он сам по собственной инициативе вчера вечером выключил свои импланты. Зачем он это сделал? Зак поморщился и чуть слышно застонал. Голова была как будто не своя...

Между тем Элиза обернулась и встретилась глазами с проснувшимся парнем.

- Оу тыу проснувшись! Привет! Вон пей лекарствоу возле тыу на столик.

Парень повернул голову в указанном направлении, слегка поморщившись от боли, сдавившей его виски. На столике стоял высокий прозрачный стакан, наполненный какой-то пузырящейся жидкостью.

- Пей не бояться! Этоу лекарство от голова!

У Зака не было оснований не доверять своей соседке по комнате. Он протянул руку, взял стакан и медленно глоток за глотком с наслаждением выпил сладковатую жидкость. Ему сразу же стало легче, шум в голове затих, боль отступила.

- Что вчера было? Как я разделся и лёг спать? Не помню, - честно признался парень.

- Зак, тыу неу сердиться, но тыу совсем не уметь пить виноу! - весело рассмеялась Элиза. - Был чьюдный вечер. Тыу читать мнеу свой стихи. Мыу танцевать и бальоваться. Кидать подьушка, ктоу первый сбивать стоятая бутылка на стол. Рисовать картинка краска нау окно. Тыу купить мне живой крыловатый змейка, а потом мыу с тыу выпускать этот змейка летай по станция где корабель. Потом яу и тыу играть головоломька на желаний. Потом мыу опять пить виноу. А потом тыу хотеть танцевать. Но быстроу тыу устать и уснувай на балкон. Яу положить тыу на постель.

Ну, что-то такое Зак действительно припоминал. Он действительно помнил юркую изумрудную змейку с переливающимися синими крылышками, хотя раньше думал, что уж этот-то эпизод с волебной зверушкой ему точно приснился. Ну, раз с общей картиной вечера прояснилось, осталось выяснить детали.

- Зачем я выключил импланты? - спросил Зак у подруги.

- Это яу просить. У тыу на имплант есть снимайная камера. А тыу выигрывай в играу один желаний и сказать хотеть сувеньир любой мой один одежда. Вон на стена висит твой сувеньир над подьушка.

Зак посмотрел в указанном направлении и обнаружил висящий на крючке кружевной бюстгалтер. Оба-на! Оказывается и эта часть воспоминаний, казавшаяся самой недостоверной, оказалась правдой. Парень смутилсяи покраснел:

- Извини, Элиза, что-то я вчера распоясался...

Но девушка лишь рассмеялась в ответ:

- Зак, не нужноу извинявшись. Всёу вчера быть в рамки прильичия и очень веселоу. Я так не развлекаться никогдау в мой жизнь!

Значит, "было в рамках приличий". Ну что же, это хорошо. Парень немного успокоился и пошёл умываться. Когда он вернулся в комнату, Элиза с задумчивым напряжённым лицом сидела с пультом в руке, а на экране остановилась картинка из программы новостей - улыбающаяся Элиза идёт по красной ковровой дорожке в шикарном серебристом платье с длинным тянущимся по полу сзади принцессы шлейфом. На голове у той Элизы была тонкая сверкающая драгоценными камнями корона, а сама девушка подняла руку, приветствуя кого-то вдали. По обе стороны от принцессы шли одинаковые, как под копирку, симпатичные темноволосые девушки в переливающихся от света многочисленных огней костюмах. Шесть совершенно одинаковых девушек, по три с каждой стороны от принцессы.

- Этоу яу сама. А этоу мои фрейлины. Алина, Асина, Арина, Амина, Ашина и Афина. Они есть настоящий родной сёстры-близнец. Редчайший случай в Империя Амарр. Один всегоу раз за последний семьсот года. Шесть близняшек, похожий друг на друг, как шесть капелек вода. Они прекрасноу танцевать и веселить яу. Но не толькоу. Они быль мой... как это по-калдарски... хранитель мой тело!

- Телохранители? - догадался Зак.

- Да! Телохраньительи. Очень верный и умьелый телохраньительи. Яу всегда везде бывать вместе с эти шесть фрейлин. И на корабель тоже быть с фрейлин, когда мой корабель быть атаковатый. Как получаться, что яу тут, а мой шесть фрейлин в Тронный Мир с другой яу???

Зак подобрал валяющийся на тумбочке коммуникатор и вызвал первого помощника. Мбунта ответил мгновенно, ворчливо добавив, что давно волнуется и ждёт известий от пропашего почти шестнадцать часов назад капитана. Парень повернул камеру своего коммуникатора в сторону экрана на стене комнаты.

- Мбунта, мне крайне важно это знать. Ты узнаёшь этих девчонок в кадре?

Минматарин ответил не сразу. Зак сообразил, что его помощнику неприятно вспоминать этот момент своей биографии. Но темнокожий гигант после паузы подтвердил подозрения нового капитана:

- Ну да. Конечно, я их помню. Девчонку в центре картинки я передал тебе в мешке и, я так понимаю, что именно она сейчас в очень фривольном платьице маячила на кровати у тебя за спиной. А других шестерых я уничтожил по приказу твоей сестры. Они оказались вооружены и действовали на редкость слаженно и умело, с ними пришлось повозиться. Хорошие бойцы. И заметь, они одинаковые. Видимо клоны.

- Родные сёстры, - поправил Зак своего помощника. - В Империи Амарр это единственные сразу шестеро сестёр-близняшек за последние семьсот лет. А что думаешь по поводу изображения на экране?

- А что тут думать... Праздник какой-то. Расфуфыренная амаррка куда-то идёт в сопровождении своих слуг. Давно это снималось?

- Сегодня утром в Тронном Мире Империи Амарр, - сообщил Зак.

- Да этого просто не может быть! Во дела... - только сейчас первый помощник сообразил масштаб возникшей проблемы. - Получается, кто-то уже списал твою подружку со счетов и вместо неё подсунул двойника! И даже этих шестерых якобы "уникальных" успел за прошедшие несколько дней скопировать. Ясное дело, что этот кто-то теперь любой ценой постарается не допустить возвращения оригинала. Эта девчонка стала опасной спутницей, на твоём месте я бы держался от неё как можно дальше. Самый простой вариант: дай ей денег на билет до дома и отпусти на все четыре стороны.

Парень аж задохнулся от возмущения:

- Да ты что, Мбунта! Как ты можешь такое предлагать? Это не просто девчонка, а настоящая принцесса из рода Таш-Муркон!

На эти слова капитана минматарин лишь скривил губы:

- Если бы я раньше знал, что она из рода Таш-Муркон, то "случайно" пристрелил бы её при штурме.

- Она может быть как-то связана с нападением на "ТВАРЬ КОСМОСА" и убийством моей сестры. Возможно, именно эту амаррскую принцессу и хотели получить нападавшие.

Первый помощник задумался, даже почесал своей пятернёй лысую голову, затем согласно махнул рукой.

- Она нам действительно может пригодиться. Ладно, пусть остаётся при тебе. Но у нас есть и другая проблема. Амарские ремонтники выкатили такую смету на восстановление крейсера, что я их едва с трапа не спустил мордой вниз.

- Сколько? - уточнил молодой капитан, постаравшись не выдать голосом своё волнение.

- Девятьсот сорок тысяч кредитов сам ремонт, и ещё три с лишним миллиона кредитов покупка новых боевых дронов для крейсера.

- Понятно. Мбунта, я предлагаю всем старшим офицерам корабля собраться и обсудить наше не самое завидное положение и планы на будущее.

***

На совещании в пустой столовой крейсера собралось семь человек. Сам Зак сел во главе стола, по правую руку от него расположился первый помощник Мбунта, по левую села Элиза. Кроме того, присутствовал второй помощник Ван-дер-Майен и с ним ещё один галленте - бывший второй инженер Кир-дю-Дойль, занявший пост главного инженера после гибели своего начальника, а также Губаж Дурр и Найла Ургуж. Последнюю Ван-дер-Майен лично по каким-то причинам пригласил присоединиться к собранию, хотя она и не была старшим офицером.

Первым и самым главным вопросом совещания была необходимость оплаты ремонта крейсера. Все собравшиеся прекрасно понимали, что сильноповреждённый корабль в его нынешнем состоянии совершенно непригоден к дальнейшему использованию. Нет готового корабля - значит, у капитана не будет фрахта, не будет выгодных конкрактов на перевозку, не будет доходов, нечем будет платить жалование команде, и лавочку можно закрывать. Оставался, конечно, вариант продажи крейсера-невидимки и приобретения какого-то более дешёвого космического корабля, но этот вариант Зак решил оставить совсем уж на крайний случай.

- Мы тут с Ван-дер-Майеном и Губаж Дурром посоветовались между собой, - внёс Мбунта первое предложение по теме. - У меня в банке в Рейнсе лежит примерно двести сорок тысяч кредитов. У толстяка тоже на личном счету около двухсот тысяч кредитов. И, как Губаж Дурр мне сообщил, и у него сорок пять тысяч накоплено на безбедную старость. Это в сумме выходит четыреста восемьдесят пять тысяч космокредитов. На весь ремонт не хватит, конечно, но самые необходимые системы "Рапиры" починить реально. А дроны... ну можно взять дешёвых или вообще пока без боевых дронов обойтись. Короче, мы могли бы одолжить тебе эти деньги на какой-то срок, Зак. Что скажешь?

- Спасибо, конечно за доверие, - невесело улыбнулся парень, - но вы в своих расчётах допускаете одну важную ошибку. Некоторыми системами корабля я не могу вопрользоваться, пока не выучу соответствующие навыки. Нам придётся летать без маршевого двигателя, без невидимости, без артилерии и без боевых дронов... То есть вообще без оружия и без системы маскировки... Далеко мы сумеем улететь на таком корыте, да ещё и не полностью отремонтированном?! А накопители информации с нужными навыками стоят столько, что даже смета на ремонт "Рапиры" выглядит по сравнению с этим просто ничтожной. Чтобы полноценно управлять кораблём как капитану-капсулиру, мне потребуется где-то раздобыть ещё семнадцать миллионов кредитов на накопители с навыками!

Наступило молчание. Даже самые несгибаемые оптимисты из собравшихся прекрасно понимали, что таких денег им не собрать. Тишину нарушила Элиза, шепотом попросившая Зака перести для неё, о чём вообще тут на совещании говорилось. Однако даже её шепот в тишине прозвучал очень отчётливо. Зак быстро в двух предложениях описал девушке проблему. Нужны деньги.

- Так тыу мочь продавай ненужный вещи коллекция твой сестра! - тут же предложила Элиза.

- Какой коллекции? - не понял парень.

- В твой капитаньский кают много-много полки у стен. Там есть редький и даже уньикальный вещи. Очень дорого. Есть древний кукла с минматаркий фарфор, это редький археолог выкопать. Есть статуетьки из каталог артефакт эпоха раса-джов. Есть битый оскольки священный витраж - это реликвий мой народ амарр. Яу хорошо понимать редький вещь, яу сама в мояу дворьец собирать такой редький артефакт.

- И сколько, по-твоему, стоят редкие вещи из коллекции моей сестры? - спросил Зак.

Элиза пожала плечами:

- Яу не знать. Нужноу смотреть каталог понимать точно цена. Ноу есть ещё такой вопрос-заковырка. Тыу не мочь продавать такой редкий вещь каждый любой торговец непонятноу где звездный сисьтема. Тыу нужно продавать только там, где коллекционьер покупать. Торговый центр крупный - Джита, Тронный Мир, Рейнс. Самый лучший торговуц продавать конечноу Джита - самый богатый деньги сисьтем.

Зак постарался скрыть разочарование. Деньги нужны были прямо сейчас, а не потом когда-нибудь, когда он сможет показать вещи из коллекции сестры коллекционарам в далёкой звуздной системе Джита. Вместо этого он преувеличенно бодро ответил амаррской принцессе:

- Элиза, ты у меня просто умница! Сходи сейчас в капитанскую каюту и собери там самое ценное, что ещё не разбилось и не сломалось. И принеси, пожалуйста, к нам сюда. Посмотрим все вместе, сколько за это можно выручить денег.

Откровенно говоря, Зак не очень-то верил в реальность предложенного Элизой варианта, хотя даже несколько тысяч были сейчас в их положении очень и очень нелишними. Когда обрадованная доверием принцесса убежала из комнаты, Зак объявил ничего не понимающим собравшимся вокруг него членам команды:

- Эта амаррская девчонка говорит, что нашла для нас деньги. Хотя сколько точно неизвестно, и получить их можно будет где-нибудь в центральных звёздных системах.

Вальяжно развалившийся на кресле и отхлёбывающий горячий тонизирующийи напиток второй помощник поинтересовался:

- Капитан, а кто она вообще такая? Помнится, я уже задавал тебе этот вопрос, но внятного ответа тогда не получил. Хотя в прошлый раз, соглашусь, ситуация мало способствовала разговорам. Но сейчас-то ты нам, надеюсь, объяснишь, откуда эту девчонка взялась на нашем корабле?

Молодой капитан посмотрел на Мбунту, ожидая от минматарина если не полного рассказа, то хотя бы нескольких фраз для начала повествования. Но темнокожий гигант лишь пожал плечами - мол, давай лучше сам. Зак, осторожно подбирая слова, постарался ответить на вопрос Ван-дер-Майена:

- Я и сам точно не знаю, кто эта девчонка. На корабль её доставили по приказу предыдущего капитана. Зачем она понадобилась Бешеному Кролику, я совершенно без понятия. Выглядит девчонка точь-в-точь как Эмилизия Таш-Муркон, племянница герцога Санви Таш-Муркона, одного из самых влиятельных людей в Империи Амарр...

Лица всех троих минматар за столом синхронно стали кислыми при упоминании имени главного рабовладельца Империи, словно все трое одновременно стали жевать лимоны. Явно дядя Элизы пользовался среди минматарских рабов не слишком приятной репутацией.

- И сама девушка искренне считает себя амаррской принцессой, - как ни в чём не бывало, продолжил Зак, стараясь не замечать реакции своих соседей. - Однако у меня есть серьёзные сомнения в том, что девушка на моём корабле именно та, за кого себя выдаёт. Во-первых, системы идентификации не определяют её как Эмилизию Таш-Муркон. Во-вторых, настоящая принцесса сейчас находится в Тронном Мире на приёме у Правящей Императрицы...

- А как эту нашу гостью определяют идентификационные системы? - не слишком вежливо перебил капитана Губаж Дурр, нервно барабаня пальцами по столу.

- Никак, - скривился молодой капитан. - В полной базе данных жителей галактики такой личности вообще нет. Я, понимаю, что такое совершенно невозможно, однако сам своими глазами видел, что приборы на амаррской станции не смогли идентифицировать Элизу. Никаких документов у девушки при себе нет. Однако она уверенно говорит про своё прошлое, хорошо знакома с придворным этикетом и политикой Империи, а также может часами рассказывать про своих родственников и знакомых.

Губаж Дурр криво усмехнулся и поучительно-покровительственным тоном объявил:

- Примерно этого я и ожидал! Не хочется тебя расстраивать, Зак, но твоя знакомая - просто клон! Её вывели в лаборатории для временной подмены настоящей принцессы на каких-то мероприятиях, а затем должны были уничтожить. Уже не первый век ходят слухи, что практически все крупные политики Империи Амарр поступают таким образом, используя своих двойников для поездок по опасным плохо контролируемым окраинам государства или даже для дегустации сомнительной пищи на официальных приёмах. Настоящая Эмилизиа Таш-Муркон не станет рисковать своей драгоценной жизнью, а потому не полетит в системы в приграничной зоне или с высокой пиратской активностью. А потому она вместо себя посылает своих двойников, в которых загружена частичная информация о характере и памяти принцессы. Поскольку полностью идентичное тело для пересадки сознания найти трудно, двойники никогда не смогут пройти процедуру идентификации. Но это и не требуется - членов официальных делегации никогда не проверяют системами опознавания личности, так как это считается неприличным. Естественно, двойники хорошо контролируются и понятия не имеют о том, что они всего лишь копии. Но в любом случае конец у каждого такого клона всегда одинаков, их бесследно уничтожают после окончания задания. Я не знаю, откуда предыдущий капитан добыл такого клона и зачем ему потребовался двойник амаррской принцессы. Но эта девушка уже приговорена к смерти. А заодно и все, кто с ней общался или будет общаться в будущем.

После таких слов пожилого минматарина наступила звенящая тишина. Зак молча переваривал слова Губаж Дура. Да, такая трактовка биографии Элизы многое объясняла.

- Откуда ты столько знаешь про амаррских политиков? - первым нарушил молчание Мбунта.

Губаж Дурр расплылся в довольной улыбке:

- Был когда-то рабом на одной амаррской станции в системе Пениргман, именно там их учёные выводили подобных клонов. Естественно, официально лаборатории занимались совсем другим. Но я помогал настраивать системы связи и однажды, восстанавливая на компьютере директора лаборатории повреждённую информацию, увидел удалённые файлы, содержащие переписку с заказчиками таких клонов. Нетрудно было понять, что раба немедленно уничтожили бы за обладание подобной информацией. Поэтому я не стал дожидаться штатного палача и в тот же день сбежал со станции на автоматическом космическом грузовике. Мне повезло, после полутора лет скитаний, арестов за бродяжничество и случайных приработков я добрался-таки до Республики Минматар.

- Зак, вот только проблем с девчонкой нам не хватало, - первый помощник Мбунта был хмур и крайне недоволен. - Как будто своих проблем нам было мало! Давай просто высадим её тут на станции и скажем, что так и было! Пусть садится на любой другой корабль и летит куда хочет!

- Не получится, - горько усмехнулся Зак. - Она не сможет пройти контроль, чтобы пройти в жилую зону станции. Её задержат, начнут допрашивать... и мы тоже не останемся в стороне.

- А может... - начал было Мбунта и весьма красноречиво замолчал.

- Отставить! - резко одёрнул Зак своего первого помощника. - Она моя гостья и никто на моём корабле её и пальцем тронуть не смеет!

В этот момент в комнату вошла сама Элиза с целой охапкой вещей в руках. При её появлении все резко замолчали, но девушка не обратила внимания на такое странное поведение собравшихся. Она подошла к столу с высыпала на всеобщее обозрение ворох разнообразных вещей. Тут были какие-то глиняные таблички, пара кукол, длинная свёрнутая в трубку серебряная пластинку с дырочками и другой подобный мусор. Серебряная трубочка при этом покатилась по гладкому столу и чуть не упала на пол, Найла Ургуж ловко уже в воздухе подхватила падающий предмет и положила на место.

- Вот! - в глазах Элизы, когда она смотрела на сидящих вокруг стола людей, светилось непонятное торжество.

Все собравшиеся стали переглядываться между собой в явном недоумении, однако никто не решился заговорить с девушкой, хотя минимум трое присутствующих за столом минматар должны были понимать амаррский язык. Зак решил выяснить сам, что за груду хлама принесла его знакомая.

- Элиза, что это? - парень постарался, чтобы его голос прозвучал максимально сдержанно.

Вместо ответа девушка положила на стол и включила планшет, который притащила с собой, зажав подмышкой. Над экраном появилась голограмма меню "Полный каталог реликтовых и антикварных вещей, представленных на сто шестнадцатом ежегодном аукционе корпорации Хуасёда". Надписи были на калдарском языке, но девушка уверенно ориентировалсь в меню, раскрывая подразделы каталога. Наконец, она ткнула пальцем в одну из позиций. Над столом засветилось объёмное изображение. Расписной свисток из обожжённой глины.

Глиняный пастуший свисток, найден при раскопках святилища Всеединого бога в Храмовом городе Новой Калдари. Раса джов. Эпоха троецарствия. Ориентировочный возраст 15-18 тысяч лет. Куплен неизвестным коллекционером за 127.000 кредитов.

И если надпись на калдарском языке понял мало кто из собравшихся за столом, то указанную в конце прописанную цифрами стоимость увидели и поняли все. Элиза же молча подняла светящийся прозрачный кубик, где внутри силового поля в неподвижном положении прямо в воздухе застыла глиняная трубочка древнего свистка. Собравшиеся за столом загудели, обсуждая вероятность того, приведённая в каталоге вещица и есть тот экземпляр, что находился у них перед их глазами.

Зак взял кубик из рук амаррской девушки и сверился с изображнием голограммы. Один-в-один! А голографический знак подлинности аукционного дома Хусёда на подставке и совпадающий номер лота не оставляли сомнений. Это именно оно! "Неизвестный коллекционер" это видимо его сестра. Она купила древний свисток за сто двадцать семь тысяч кредитов. Да он, оказывается, держит сейчас потенциально кучу денег в своих руках. Вот это да!

Но Элиза не удовлетворилась одним примером. Она взяла ту самую тонюсенькую серебряную трубочку, которая едва не упала со стола, и положила прямо на экран планшета. Запустила режим сканирования.

Свод законов города Богов, переведён лишь частично. Найден при раскопках погребального комплекса на железном астероиде XXXII-V системы Конора. Один из древнейших артефактов расы джов. Ориентировочный возраст 45-52 тысячи лет. Один из шести сохранившихся до наших дней свиткова эпохи Пришествия Новых Богов. Принадлежал музею короля Ярума Восьмого Амматарского Мандата. Один из трёх главных лотов сто шестадцатого ежегодного аукциона корпорации Хуасёда. При стартовой цене в 5,5 миллионов кредитов куплен неизвестным коллекционером за 12,340,000 кредитов.

Сумма на голограмме подавляла. Как и то, что перед ними на столе раскидана была целая прорва денег. Денег, которых ещё нужно было как-то получить. Едва ли в отдалённой системе Хопхиб найдутся покупатели, готовые выложить кучу миллионов за кусок перекрученного серебра. Когда Элиза совсем недавно говорила про возможность реализации подобного товара исключительно в крупных торговых центрах, она похоже понимала, что говорила.

Кстати, Элиза... Зак поймал себя на мысли, что упорно думает о стоящей рядом с ним девушке как о настоящей принцессе, а не о клоне. Нужно было что-то решать по поводу этой девчонки. Парень высказал своё окончательное решение вслух. Девушка остаётся с ними на корабле столько, сколько сама посчитает нужным. Возражающих капитану не нашлось. Даже Мбунта согласился, что Элиза подсказала отличную идею и заслуживает лучшей участи, чем выбрасывание её на станции на неминуемую погибель.

Однако не могла же она и дальше оставаться непонятно кем без документов... Да и с нелегалом на борту трудно им будет пройти таможенный контроль, если вдруг придётся покидать пределы Империи Амарр. Это и стало новым вопросом для обсуждения.

- Есть у меня кое-какие идеи... - уклончиво ответил Ван-дер-Майен. - Обещать пока не могу, но возможно мои старые друзья вспомнят об оказанных мною для них услугах и помогут сделать для девушки электронную карту. У нас на корабле много погибших и выбывших, поэтому будет проводиться набор новой команды на "ТВАРЬ КОСМОСА" и сейчас как раз самый подходящий момент для зачисления её в экипаж. Если же с документами не получится, поступим по-другому. Выдадим ей временно документы одной из погибших девушек. Можно даже дать ей карточку Риты Мастиф. Я пока ещё не подавал списки погибших в амаррский паспортный контроль, так что смогу внести коррективы.

Ван-дер-Майен замолчал, ожидая одобрения капитана на подобные явно противоправные действия. Зак коротко кивнул, соглашаясь с предложением второго помощника. Тот сразу явно облегчённо вздохнул и продолжил:

- А теперь ещё одна важная тема сегодняшнего собрания. Чтобы вы все знали, капитан у нас не менялся. Бешеный Кролик как был, так и остаётся капитаном. А вот лейтенант Зак Корви погиб вчера в бою, больше его нет. Я включил Зака в списки погибших, и его идентификационная карточка будет уничтожена амаррскими полицейскими. Только мы семеро на корабле понимаем, что на самом деле произошло, и пусть эта тайна останется между нами. Остальные рядовые члены команды совершенно не поняли, что же вчера случилось. Они знают лишь, что был бой, потом случился бунт Серсеи, объявившей о смерти капитана, а потом капитан вдруг появился снова, разбил Серсею и всех её бунтовщиков. Сегодня утром я уже объявил команде, что капитан в результате диверсии был временно отключен от пульта управления, но вскоре сумел восстановить управление кораблём. Команда в это верит, и я очень надеюсь, что вы не будете их разубеждать. Особенно это касается тебя, Найла, именно поэтому я и пригласил тебя сюда на собрание.

Минматарская девушка с честью выдержала пронзительный буравящий взгляд толстяка и с гордо поднятой головолй ответила всем собравшимся:

- Да, я сперва поверила этой лживой гадине Серсее, но сама же сумела разобраться в произошедшем и сделала правильный выбор. И если я один раз оступилась, это вовсе не значит, что я не умею ходить. По поводу меня не беспокойтесь, я скорее умру, чем что-либо разболтаю. И пусть я всего несколько дней проработала вместе с Заком Корви, но мне нравился мой сменщик, и мне действительно жаль, что он погиб.

- Хорошо, Найла, - улыбнулся новый капитан. - Для тебя у меня будет специальное задание. Очень похоже на то, что на нашем крейсере где-то закреплён следящий маячок, подающий тот самый сигнал, который ты периодически слышала. Возьми себе в помощь техников, берите аппаратуру и обшарьте "ТВАРЬ КОСМОСА" сверху донизу. Хоть в реактор лезьте, но отследите сигнал и найдите эту заразу.

- Будет сделано, капитан! - чётко по-военному козырнула младший офицер.

- Вот и отлично, Найла! - поддержал её Мбунта. - А теперь, друзья, давайте решим, кто из нас полетит в далёкую Джиту?

***

Слежку за кораблём первым обнаружил Ван-дер-Майен. Толстый галленте возвращался на "ТВАРЬ КОСМОСА" после не самых простых переговоров со станционными ремонтными бригадами. Амарры долго отказывались начинать работу без получения стопроцентной предоплаты, однако в итоге стороны всё же сошлись на тридцатипроцентном авансе. Уже в доке толстяк решил обойти корабль, чтобы ещё раз осмотреть полученные крейсером повреждения и сверить их с указанными в выставленной ремонтниками смете. И буквально нос-к-носу столкнулся с двумя непонятными личностями, находящимися на закрытой территории дока. По словам галленте, они были в маскировочных костюмах-хамелеонах и прятались среди ящиков, ведя слежку за "Рапирой". Обнаружить их удалось случайно. Из-за сложенных штабелей ящиков они не увидели медленно идущего толстяка и продолжали разговаривать между собой.

Ван-дер-Майен не растерялся, расстегнул кобуру пехотного бластера и попытался задержать нарушителей. К сожалению, догнать их толстяк не сумел, а стрелять внутри космической станции не решился. Любой выстрел из бластера, не попавший в убегающих нарушителей, попал бы в окна расположенной вдали гостиницы для VIP-клиентов. Единственное что мог потом сказать капитану второй помощник, эти двое неизвестных были калдари и бегали очень быстро. Добежав до края платформы, оба нарушителя спрыгнули вниз и, воспользовавшись антигравитационными ранцами, перелетели на соседнюю платформу, где и скрылись из виду.

После этого случая Мбунта установил круглосуточную охрану вокруг стоящего в доке повреждённого корабля. И буквально в первую же смену находившаяся в дозоре Найла Ургуж сообщила, что с помощью спецаппаратуры обнаружила в соседнем пустующем в данный момент доке установленное шпионское оборудование, ведущее наблюдение за "Рапирой" Бешеного Кролика. Ещё одну возможную точку слежения нашёл Мбунта. Минматарин указал Заку на окно гостиницы, в котором едва заметный из-за толстого затемнённого стекла силуэт регулярно подходил к панорамному окну и подолгу стоял, пристально разглядывая "ТВАРЬ КОСМОСА". Личность постояльца этого номера выяснить не удалось. За щедрые чаевые в размере двух сотен кредитов Зак лишь сумел узнать у гостиничного администратора, что интересующая его комната занята сейчас не простым человеком, а бессмертынм пилотом-капсулиром.

В любом случае становилось ясно, что за кораблём ведётся слежка, и незаметно покинуть док "Рапире" не получится. Как и не получится выгрузить из крейсера капитанскую капсулу для установки на другой корабль. Вообще-то первоначальный план, предложенный первым помощником, включал именно перенос капсулы Бешеного Кролика на лёгкий дешёвый фрегат или даже челнок, на котором небольшая группа людей сумела бы достаточно быстро добраться до Джиты - крупнейшего в галактике торгово-финансового центра.

- Ты сможешь управлять фрегатом не из капсулы? - поинтересовался Мбунта у молодого капитана.

Зак неуверенно пожал плечами. Одно дело быть в капсуле, когда все системы корабля мгновенно подчиняются твоим мысленным командам. И совсем другое дело стоять на капитанском мостике перед огромным в полстены пультом с сотнями всевозможных тумблеров и кнопок.

- Фрегатом скорее не смогу, чем смогу, - критически отнёсся к своим навыкам бывший курсант. - Да и самый лёгкий фрегат всё же подразумевает наличие команды, хотя бы двадцать пять человек. У нас столько людей нет, а нанять людей не получится. Самое крупное, чем мы в Космической Академии управляли без имплантов были лёгкие челноки. Вот челноком я управлять смогу.

- Значит, будет челнок, - резюмировал минматарин и пошёл договариваться о покупке челнока.

Лёгкий прогулочный челнок не имел никакого вооружения и брони, предполагал одного пилота и двух, максимум трёх пассажиров. Такой корабль не был оборудован ни системой регенерации воздуха, ни системой искусственной гравитации. И уж тем более ни о каких кухнях, спальнях и прочих удобствах речи не шло. И хотя чисто технически шаттл был оборудован прыжковым двигателем и был способен проходить в звёздные врата, фактически это была скорее прогулочная яхта для передвижения внутри звёздной системы, чем полноценный космический корабль.

Но зато шаттл стоил в десятки раз дешевле фрегата и управлялся всего одним человеком. Зак расчитывал долететь до Джиты дня за три с минимальным количеством остановок для сна и отдыха. А уж каких-то три дня вполне можно было потерпеть неудобства!

Состав команды для полёта в Джиту определился достаточно быстро - с капитаном должны были лететь Мбунта и Элиза. Первому помощнику, отвечающему за личную охрану капитана, это вроде как было положено по работе. Элизу же Зак взял как эксперта в вопросе всевозможных дорогостоящих древностей, а также единственную ранее уже бывавшую на подобных аукционах.

С документами девушки вышла небольшая заминка. Галентские друзья Ван-дер-Майена после двух суток молчания сообщили, что не смогут помочь ему в вопросе получения электронной карточки Империи Амарр. Эти таинственные друзья предложили сделать для девушки "совершенно как настоящие" документы гражданина Федерации Галленте на любое имя, но такой вариант второго помощника совершенно не устроил. Девушке предстояло лететь в систему Джита, расположенную на территории Государства Калдари. Было очевидно, что к гражданке враждебной Федерации Галленте многочисленные спецслужбы Государства Калдари будут относиться с огромным подозрением, будут отслеживать каждый её шаг и шаги всех её спутников, скурпулёзно копаться в их прошлом, кого-нибудь из них вызовут для личной беседы или даже на официальный допрос...

Покойная Рита Мастиф, конечно, тоже была галленте, но она неоднократно ранее бывала на территории Государства Калдари и успешно проходила все проверки. Ван-дер-Майен в меру возможностей корабельного испектора кадров несколько подкорректировал указанные в электронном паспорте Риты Мастиф биометрические параметры, чтобы Элиза чуть лучше соответствовала эталону.

- Обычную проверку ты пройдёшь, а большего тебе и не нужно, - "успокаивал" свою подругу молодой капитан. - Всё равно если мы вызовем подозрения, то на серьёзном допросе всё откроется, какие бы "почти настоящие" документы ни были у тебя и меня.

- Яу согласный, - печально, но вполне решительно ответила девушка.

Она всё ещё не могла смириться с тем, что ей придётся называть себя чужим именем. Позавчера Заку пришлось потратить битый час на то, чтобы убедить Элизу не называть себя принцессой хотя бы при посторонних людях. Сперва девушка наотрез отказывалась, горя желанием немедленно восстановить справедливость и разоблачить самозванку, занявшую её место. Но всё же дурой Элиза явно не была, быстро собразив сама, чем закончится подобное её поведение.

- Яу сама на мьесте той другая Эмилизии Таш-Муркон приказать казнить самозванка, скороу коль такая объявляться. И тау ненастоящий принцесса думать подобноу так же. Хорошоу, Зак, яу быть тихий послушный, - заявила тогда Элиза и с тех пор почти всё время молчала, отказываясь от еды и сидя насупившись на диванчике в закрытой капитанской каюте.

Возможно, именно из-за её такого убитого состояния Зак и настаивал, чтобы Элиза обязательно летела с ним в Джиту, несмотря на все опасности разоблачения фальшивых документов. Парню просто было страшно оставлять девушку надолго одну в таком мрачном состоянии. Вот и сейчас, ожидая сигнала Мбунты, Зак молча полусидел-полулежал на мягком пуфике в капитанской каюте с большой голографической доской в руках, пытаясь составить для себя картину относительно новых контактов Кэтрин Дейл и разобраться с последними неделями в жизни сестры. При этом Зак, не оборачивая головы, с помощью встроенных видеокамер периодически поглядывал за донельзя мрачной сегодня амаррской принцессой. Сегодня они впервые крепко поссорились. Элиза попросила Зака выйти из каюты, чтобы она смогла спокойно примерить наряды и платья, заказанные ею прямо с информационного терминала Бешеного Кролика, причём заказанные втайне от самого капитана. Зак не сдержался и вспылил, напомнив про суббординацию на корабле и про то, что пользоваться чужим компьютером без разрешения владельца по крайней мере некультурно, не говоря уже о том, что тратить чужие деньги на свои наряды как бы и вовсе некрасиво.

Эмилизия вполне логично заметила, что обнаруженный ею терминал был единственным, а если бы Зак хотел запретить ей пользоваться связью, то просто заблокировал бы консоль. А уж о такой мелочи, как потраченные деньги на свои покупки, амаррская принцесса вообще не думала. Девушка считала самым актуальным и важным делом поскорее приобрести нормальную одежу, так как негоже было ей во всём своём гардеробе иметь только ночную пижаму, криво подшитую мужскую рубаху и единственное вызывающе короткое синее платьице, которое нетрезвый Зак заказал ей во время совместной попойки. Элиза тем более настаивала на правильности своих покупок, поскольку ей вскоре предстояло отправиться в путеществие в блистательную Джиту - сверкающий роскошью крупнейший финансовый центр всей доступной человечеству части Вселенной. Ну и наконец, Элиза напомнила Заку, что её личности нет ни в одной базе данных галактики, а потому никакого счёта в банке она тоже иметь не может, и собственных денег у неё тоже поэтому нет. В общем, принцесса нисколько не считала себя в чём-либо провинившейся.

Зак же указал рукой на ворох лежащих на полу каюты запечатанных пакетов, на лейблы знаменитых торговых марок и известных кутюрье на упаковках и сообщил своей соседке по комнате, что её вольность обошлась в очень значительную сумму, которой хватило бы на починку орудий крейсера или новую 800-миллиметровой толщины вольфрамированную броню по всему корпусу корабля взамен разбитой в клочья.

И вот сейчас они дулись друг на друга, сидя по разным концам большой капитанской каюты. Вообще-то молодой капитан нисколько не навязывал девушке своё общество и сразу после того, как завалы в коридоре офицерской палубы были расчищены, предлагал Елизе поселиться в любой пустующей офицерской каюте. Но девушка тогда категорически отказалась, о чём похоже сейчас жалела. Сам молодой капитан тоже чувствовал себя несколько неловко от присутствия постороннего человека на своей приватной территории, но прогонять Элизу конечно же не собирался.

- Зак, подойди яу, - вдруг негромко попросила девушка.

При этом она даже не обернулась в сторону Зака и говорила едва слышно, прекрасно похоже понимая, что молодой капитан всё равно расслышит её слова. Молодой капитан, предполагая, что его соседка по каюте захотела извиниться, подошёл ближе и сел рядом на диванчик. Но Элиза захотела поговорить о другом.

- Яу очень многау думать оу последний собьития. Яу не мочь бывать клон! Никтоу не умьеть изготовьивай клонь соу столько внутрь знаньия оу Имперьия Амарр. Слишком многоу секретьный тайна в мояу голова. Никтоу чужак не мочь узнавать такой многоу секреты. Никтоу из правьитель Таш-Муркон не мочь довьерять такой тайна другой людьи. И моя шесть сестра-одинаковий тельохранитьель делать новый слишком бьистроу копия, так не бывать! Даже самый хитрый серпентис не смочь, мало-мало время на такой хитрый работа. Никтоу не смочь. Толькоу Единьий Бог так мочь.

- Для изготовления в хорошо оборудованном медицинском центре нового тела, полной копии оригиналу, достаточно всего двадцати минут, - припомнил бывший курсант свой собственный опыт. - Если ты, так сказать, оригинал принцессы Эмилизии Таш-Муркон, то сделать твоего двойника совсем недолго. Хотя... что-то действительно не сходится. Для создания дубликата медикам нужно иметь доступ к оригиналу. Тебя когда-нибудь помещали в автоклав, опутывали кучей датчиков, надевали на голову шлем с металлическими пластинами на висках?

Девушка испуганно отрицательно покачала головой.

- Получается, что та принцесса, которая сейчас находится на приёме в Тронном Мире, не может быть сделанной с тебя копией. Скорее уж тогда всё было совсем наоборот. Хотя... нет, это ничего не говорит. Человеческую память нетрудно скорректировать, затереть какие-то моменты или наоборот записать фальшивые воспроминания. Тебя могли просто заставить забыть те процедуры изготовления твоего биологического двойника. Мы опять в тупике.

Наступившую тягостуню тишину прервал включившийся коммуникатор Зака:

- Всё готово! Челнок находится на палубе 48-121, разрешение на вылет получено, - раздался в коммуникаторе голос первого помощника.

- Мбунта уже купил нам корабль! Нам пора отправляться! - Зак оглянулся на ворох коробок с купленными вещами на полу и решился: - Ладно, Элиза, я подожду за дверью. Даю тебе ровно десять минут на того, чтобы переодеться в подходящую одежду. Не успеешь, останешься тут на корабле.

И хотя голос у парня был демонстративно суровым, девушка радостно взвигнула и, повиснув у него на шее, неожиданно поцеловала. Потом, смутившись такого проявления эмоций, амаррская принцесса отступила на шаг и произнесла:

- Яу успевать десьять минут. Можешь тыу идти за дверка.

Элиза уложилась в восемь с половиной минут. Зак оглядел появившуюся в дверях фигуру с небольшим чемоданчиком и, взяв Элизу за руку, поспешил по гофрированному коридору в сторону входа на космическую станцию. И Зак, и Элиза оба были одеты в одинаковые бронескафандры - те самые, в которых они вместе сражались во время боя за "ТВАРЬ КОСМОСА". Зак положительно оценил выбор своей сестры - неплохо бронированные и достаточно лёгкие, эти скафандры хорошо скрывали фигуру и лицо, не позволяя стороннему наблюдателю надёжно идентифицировать человека, находящегося внутри бронекостюма.

В обеих руках у Зака были сумки с ценными вещами. Быстрым шагом через капитанский туннель они прошли в гостиницу.

- Опусти лицевой щиток на шлеме! - приказал Зак подруге, когда они приближались к посту охраны.

Охранники были другими. Зак специально подгадал время выхода так, чтобы им не попалась смена, которая однажды не пропустила Элизу. Парень молча провёл своей карточкой по считывающему устройству, затем прислонил к сканеру руку со снятой перчаткой.

- Всё в порядке, господин капитан, - ответил начальник смены. - Что у вас в сумках?

Зак молча протянул давно заполненную им декларацию и положил правую руку на кобуру. Элиза тоже нарочито демонстративно взяла в руки рельсовую винтовку. Эти приготовления, конечно же, не прошли незамеченными для охранников. Но начальник смены уже рассмотрел указанную в графе "ориентировочная стоимость" сумму в двадцать пять миллионов кредитов, и потому вполне понимал подобную предосторожность со стороны гостей станции.

- Вашему спутнику тоже нужно пройти идентификацию, - сообщил полицейский, поставив магнитный штамп и возвращая декларацию Заку.

Элиза, по-прежнему молча, провела карточкой через считыватель, затем отстегнула перчтаку и прислонила ладонь к сканеру. Зак несколько напрягся, но толстый галленте своё дело знал - девушка спокойно прошла проверку.

- Добро пожаловать на нашу станцию, госпожа Рита Мастиф! Только вам обоим оружие придётся всё же держать в кобуре, таковы правила, - с уважительным поклоном пропустил богатых гостей начальник смены.

Зак и Элиза не стали спорить, убрали оружие и быстрым шагом направились в сторону жилой зоны. Однако, убедившись, что никто за ними больше не смотрит, свернули с главного коридора к техническим лифтам. Зак заранее ознакомился с планом этажей этой части космической станции и уверенно вёл свою спутницу обходными путями к стоянкам лёгких челноков. И пускай выбранный путь и был втрое длиннее, но зато на этом маршруте до самых доков не было ни одной следящей камеры. Вот и сорок восьмая палуба. С трудом сдерживаясь, чтобы не перейти на бег, две одинаковые фигуры двинулись по длиннющей почти бесконечной платформе. Но вот, наконец, и сто двадцать первое стыковочное место.

Калдарский лёгкий шаттл. Отлично! Именно такой корабль Зак и пилотировал в Военной Академии. Парень с девушкой протиснулись через достаточно узкий шлюз небольшого кораблика, и стоявший при входе Мбунта тут же закрыл входную дверь.

- Хвоста за вами не было? - поинтересовался минматарин.

- Не видели, - ответил Зак, размещаясь в пилотском кресле. - Но погоня обязательно будет, это лишь вопрос времени. Я видел в гостиничном коридоре перед полицейским постом камеру слежения. Лично мне не составило бы особого труда подключиться к этой камере, а значит и нашему противнику тоже. Думаю, они уже знают, что двое с "Рапиры" покинули корабль через капитанский выход. Но вот куда мы направились, наши враги скорее всего выяснить не успели.

- Тогда чего ты ждёшь?! Стартуй скорее! - забеспокоился минматарин.

- Пристегнитесь! Напоминаю, на челноке нет противоперегрузочных систем! - приказал молодой капитан, готовясь к старту.

Зак отсоединил магнитный замок, удерживавший челнок у платформы, и уверенно направил кораблик к выходу со станции, двигаясь по отмеченному яркими огнями воздушному коридору. Амаррская принцесса и минматарский десантник сидели сзади в пассажирских креслах. Девушка явно оживилась. Она смотрела в иллюминатор, провожая любопытным взглядом бесконечные ряды самых разнотипных кораблей.

- Вот на это вам стоит обратить особое внимание! - указал Зак на огромный двухкилометровый линкор класса "Вдова", предназначенный для проведения тайных спецопераций. - "Владыка Гнева" во всей красе! Именно этот корабль едва не уничожил нас четыре дня назад. И сейчас он стоит у самого выхода со станции, чтобы встретить "ТВАРЬ КОСМОСА", как только та попытается выйти в открытый космос.

- Какой он огромный! - с явным ужасом в голосе воскликнула девушка.

- Да, впечатляет, он же вчетверо длиннее нашего лёгкого крейсера! - согласился Мбунта, впервые оценив истинные размеры вражеского корабля. - Пожалуй, Зак, ты был прав, когда говорил, что в бою с этой громадиной у нас не было ни единого шанса...

- Пока нет, - строго поправил капитан своего первого помощника. - Но когда-нибудь мы с ним сможем бороться на равных.

***

Зак гнал и гнал свой кораблик вперёд, не задерживаясь надолго ни в одной звёздной системе. Даже не столько из-за возможности погони (преследование с каждым часом становилось всё менее вероятным), сколько из-за опасности самого региона Аридия. Парень прекрасно знал, сколько тут обитает пиратов всевозможных мастей, и насколько опасны эти хищники космоса. Сейчас он не был в капсуле, и смерть для него стала бы невообратимой. Хотя... парень в который уже раз поправил себя... у него больше нет запасного тела, и смерть в любом случае стала бы единственной и последней.

Мбунта спокойно спал, пристегнувшись ремнями кресла и привалившись головой к закрытому шторкой окну. Элиза не спала, но всё время молчала. Девушке было плохо в условиях невесомости, не помогала даже обычно надёжная фармацевтика. Вот и сейчас амаррская принцесса с зелёным лицом резко отстегнулась от кресла и, быстро перебирая руками по поручню на стене, потянула своё невесомое тело в сторону вакуумного туалета. Зак посмотрел на часы. На этот раз его подруга продержалась почти сорок минут, что было абсолютным рекордом, до этого было гораздо хуже... Всё-таки хорошо, что на челноке была предусмотрена какая-никакая, но система очистки воздуха. Да и перемещаться по кораблю за эти часы полёта амаррская принцесса уже более-менее научилась...

Между тем сам Зак уже тоже крайне вымотался, голова давно была тяжёлая-претяжёлая. Парень отпил из тюбика витаминизированного энергетика. Помогло слабо, всё-таки он сутки уже непрерывно был за штурвалом. Молодой капитан вывел перед собой карту региона. Сейчас они запрыгнули в систему Шафрак (Shafrak), очередную систему со слабой защищенностью региона Аридия. Космические станции тут имелись, причём сразу две. Но обе располагались возле восьмой планеты, где как назло на сканере светилось несколько боевых кораблей - крейсер "Оспрей", крейсер "Руптура", тяжёлый штурмовой крейсер "Вагабонд"... Первые два корабля были не амаррской постройки и явно не могли принадлежать местной амаррской полиции. А уж "Вагабонд" был вообще один из излюбленных кораблей пиратов-капсулиров - быстрый, увёртливый и отличающийся прекрасным вооружением.

Да ну их! Зак решил не рисковать и двигаться дальше. Тем более что всего через одну звёздную систему начинался более спокойный участок: две подряд системы, охраняемые КОНКОРД. До безопасной станции оставалось всего восемь часов полёта, и парень решил дотерпеть.

- Зак, яу больше неу могу! - раздался за спиной жалостливый голос Элизы. - Давай надоу куда-нибудь уже пристыковайсья. - Яу реально совсем плохеть, яу не шутить.

- Элиза, до безопасной стоянки ещё восемь часов, - напомнил ей парень, но девушка в ответ лишь застонала и быстро-быстро опять полетела в уборную.

Бедная! Ладно, будь по-твоему... Зак развернул шаттл в сторону восьмой планеты и стал расчитывать координаты прыжка. В системе было две станции - Шафрак 8-9 Звёздного Флота Империи Амарр и Шафрак 8-13 корпорации Калаккиота государства Калдари. На первой станции косо смотреть будут на темнокожего минматарина Мбунту, на второй охрана переполошится при появлении галленте Риты Мастиф. Зак выбрал первый вариант. Мбунта был опытным и достаточно сдержанным, первым нарываться на неприятности не станет, а в случае чего сможет и постоять за себя. Честно говоря, Зак и сам уже устал как собака и даже обрадовался возможности досрочного отдыха.

Через двадцать минут троица путешественников уже стола у регистрационной стойки.

- Цель вашего прибытия на станцию и продолжительность визита? Имеется ли у вас разрешение на посещение военных объектов Империи Амарр? - бдительный амаррский полицейский уже успел сунуть свой нос во все помещения маленького кораблика и убедился, что других пассажиров на шаттле не было.

- Нам просто потребовался отдых после длительного перелёта. Нужен номер в гостинице при космопорте на одни сутки. Мы даже не собираемся покидать пределы космопорта.

Полицейский даже рассмеялся:

- Капитан, мы вовсе не настолько невежливы к гостям, как вы посчитали. Вы и ваш галлентский охранник вправе находиться на нашей станции неограниченно долго и посещать любые корпуса станции, кроме требующих специальных пропусков. Введённые ограничения касаются только сопроводждающего вас минматарина. Ему действительно запрещено покидать пределы космопорта, запрещено брать в руки оружие, и он должен покинуть станцию через сорок восемь часов. Скажу от себя лично. Будь моя воля, я бы ему и двух суток пребывания не давал, а сразу же гнал в шею. Слишком хорошо я представляю, что означают его татуировки на морде.

Зак мысленно поблагодарил судьбу, что темнокожий гигант практически не понил калдарского языка. Мбунта был достаточно сдержаным по натуре, но ему всё равно крайне неприятно было бы такое отношение. Так или иначе, им разрешили стыковку и пребывание на станции. Молодой капитан тут же оплатил большой трёхместный номер в гостинице и, наскоро поужинав, завалился спать. Но отдохнуть ему не дали. Элиза уже через полтора часа разбудила его, тряся за плечо и тыча пальцем в экран планшета:

- Зак, смотри чтоу яу находить в каталог! В этоу система Шафрак жить очьень известный амарр коллекционьер Боген Важи-У. Яу егоу лично знать. Он покупать частоу многоу древность амаррский вещи. И самый важноу, этоть коллекционьер хотеть восстанавливать святой мозаика, который быль разбиват многоу-многоу лет прошлый. Этоу простоу его фанатик идея. А у тыу есть одьин кусок священный мозаик!

Элиза достала хранящийся в силовом поле красный острый кусок стекла, положила на экран планшета и запустила сканирование.

Фрагмент священной мозаики "Возведение первого Императора". Кусок откололся от единой картины 625 лет назад при обрушении толпой фанатиков священной реликвии, выставленной в Храме Всеединого на планете Кор-Азор-Прайм. На осколке изображены фрагмент плаща и правого плеча Императора. Подлинность осколка установлена экспертами корпорации Хуасёда. Куплен неизвестным коллекционером на сто шестнадцатом ежегодном аукицоне корпорации Хуасёда за 567.000 кредитов.

- Тыу смочь продавать этот фрагмент Боген Важи-У прямоу тут в этоу система! Он очьень наверняка захотеть купиль реликвия!

Идея была очень своевременной и интересной. Зак подключился к информационной сети и без труда выяснил адрес и контакты этого самого Богена. А заодно и прочитал информацию об этом аммарском коллекционере. Оружейный магнат, заработавший миллиарды кредитов на поставках тяжёлого вооружения армии Империи Амарр. Страстный поклонник гладиаторских боёв, владелец собственной профессиональной команды гладиаторов "Святые Воители" был крайне религиозным человеком, пожертвовавшим церкви Империи Амарр сотни миллинов космокредитов. Был также широко известен своим громким обещанием восстановить легендарную священную мозаику - уничтоженный много столетий назад религиозный символ Империи Амарр.

Молодой капитан направил сообщение в секретариат миллиардера, сообщив о наличии у него одного из священных осколков и о своём желании продать этот артефакт. После чего спокойно лёг было спать дальше, но его опять вскоре разбудили. На этот раз это был Мбунта.

- Зак, тебе обязательно нужно это видеть! - минматарин подзывал парня к закрытому жалюзи окну гостиницы.

Бывший курсант, с трудом продирая глаза, доплёлся до окна, раздвинул пальцами светонепроницаемые жалюзи... и мгновенно проснулся, резко отпрянув назад от окна! И было от чего - окна в гостиничном номере выходили не во внутреннюю часть станции, а прямо на бескрайнее чёрное небо, разукрашенное миллионами звёзд. Однако не на небесные красоты смотрел сейчас бывший курсант. Буквально в трёхстах метрах от иллюминатора в док космической станции медленно и величественно вползал гигантский корабль, линкор класса "Вдова". Огромные металлические буквы "Владыка Гнева" полыхали золотым огнём под светом местного небесного светила и многочисленных прожекторов станции.

- Как же они сумели нас догнать, ведь неповоротливый линкор движется в космосе гораздо медленнее шаттла? - поинтересовался Мбунта у капитана.

Зак опустил жалюзи и задумался. Ответ напрашивался сам собой. Раз такой огромный неповоротливый корабль физически не мог догнать их своим ходом, значит, он передвигался другим способом.

- Это "Вдова", корабль для спецопераций, - пропомнил парень военный классификатор космических кораблей. - Такой корабль оборудован генератором порталов и способен прыгать через пространство на цино-маяки. Буквально за несколько минут "Вдова" способна преодолевать огромные расстояния в десятки и сотни световых лет. Такой способ передвижения обходится крайне недёшево и требует уйму энергии, получаемой из радиоактивных изотопов, но наши противники в данном случае посчитали затраты оправданными.

Мбунта пожал плечами:

- Ну, хорошо. Каким способом они нас донали, теперь становится понятно. Но вот только остаётся вопрос как они нас нашли?!

- Это-то как раз совсем просто, - пояснил Зак, пытаясь разбудить сонную Элизу и одновременно сам одеваясь в бронекостюм. - Если они следили за нашим кораблём и собирали информацию, то вполне могли узнать имена членов экипажа. Ну а далее был лишь вопрос времени, чтобы найти таких людей в поисковых системах. Ты покупал челнок и засветил своё имя. Номер челнока тоже можно выяснить и просмотреть - через какие звёздные врата он пролетал. Кроме того, мы сообщили свои данные местной полиции. А затем я ещё оплачивал номер в гостиницы... Так что не удивлюсь, если они уже знают и конкретный номер в гостинице, в котором мы остановились.

Словно в подтверждение слов парня, в дверь раздался стук. Все трое находящихся в комнате на секунду замерли, после чего началась бурная деятельность. Элиза в ночной пижаме выскочила из-под одеяла и, подхватив детали бронекостяма и кобуру, поспешила в ванную одеваться. Зак, прыгая на одной ноге, спешно всовывал другую ногу в непослушную штанину бронекостюма. Только Мбунта, подхватив со стола рельсовую винтовку и встав у стены возле двери, задумчиво проговорил:

- Дверь достаточно хлипкая. Если бы они хотели ворваться в комнату, то не стали бы нас предупреждать стуком, а просто выбили бы дверь ногой. Лично я бы на их месте именно так и поступил.

- Да? - молодой капитан уже натянул костюм и сейчас застёгивал многочисленные зажимы и клапаны на груди и плечах. - Тогда впусти их, только сохраняй осторожность.

Опытный боец повернул ручку и резко толкнул дверь от себя, сразу же отходя в сторону из зоны возможного обстрела. В дверном проёме показались двое крепких парней в одинаковой униформе золотистого цвета. И хотя они и были несколько удивлены таким необычным приглашением войти, но явно не были напуганы. Оружия в руках у этих двоих Зак не заметил, хотя это ни о чём и не говорило. Несколько секунд эти двое внимательными цепкими взглядами рассматривали обстановку гостиничного номера и находящегося в центре комнаты Зака, после чего синхронно шагнули вперёд и встали по обе стороны от двери, пропуская своего начальника.

Вошедший мужчина был немолод и опирался заметно дрожащей рукой на трость или небольшой посох. Был незнакомец одет в тёмную мантию с капюшоном, скрывающим верхнюю часть лица. Такая одежда больше подходила бы священнику-амарру, однако Зак не видел на мантии обязательных для священников символов веры. Не видны были и глаза посетителя, парень видел лишь аккуратно подстриженную седую бороду и сухие потрескавшиеся губы старика.

- Ак умен ви? - произнёс вошедший с явно вопросительной интонацией.

- Мо вар каптан унти ми амарр. Вар капитан ук калдар, - ответил вошедшему Мбунта, не выпуская оружие из рук.

- Ну тогда, и я буду говорить на языке вашего народа, - без малейшего акцента проговорил старик на языке калдари. - Я поинтересовался, могу ли я войти в ваш дом?

- Да, конечно, проходите и садитесь, - Зак отступил на полшага и указал рукой на кресло.

Старик медленно и тяжело дошёл до предложенного ему кресла и с явным облегчением опустился на мягкое сиденье. Потом он приподнял согнутую правую руку вверх и подал пальцами какой-то условный знак, после чего двое телохранителей тут же закрыли дверь, оставшись внутри комнаты. Зак успел лишь разглядеть, что в коридоре находятся ещё люди в одеждах золотого цвета.

- Думаю, капитан, мне нет нужды представляться, - предположил старик.

- Да, в этом нет необходимости, господин Важи-У, - Зак уже догадался, кто находится перед ним.

Старик усмехнулся и откинул капюшон с головы. Господин Боген оказался совершенно лысым, обтягивающая его череп кожа была болезненного пепельного-серого цвета и местами покрыта нездоровыми синими пятнами.

- Вот и отлично, капитан Бешеный Кролик, тогда сразу перейдём к делу. Осколок у вас?

Зак подошёл к сумке, достал и положил на стол перед посетителем контейнер. Удерживаемый силовым полем, в воздухе завис узкий красный осколок стекла. Старик обеими дрожащими руками взял контейнер и поднёс ближе к глазам. Долго рассматриал стекло под разными углами, затем осмотрел печать аукционного дома, после чего поставил священный артефакт обратно на стол.

- Мне трудно оценить подлинность этого предмета, - констатировал старый коллекционер. - Да, я конечно же знаю, что на аукционе в прошлом году был разыгран этот лот, и священная реликвия совершенно за бесценок ушла какому-то капитану-капсулиру. Это было вдвойне обидно, так как я часто бываю в Джите, но ни разу не посещал аукционы корпорации Хуасёда, поскольку там никогда раньше не выставлялось ничего стоящего для меня лично. Будь я на аукционе, то постарался бы перебить вашу ставку, капитан. Сейчас я понимаю, что вы вправе диктовать условия. Однако если бы вы знали, господин капитан, насколько часто меня пытались обмануть в прошлом! Я нисколько не имею в виду лично вас, капитан, говоря об обмане. Просто все знают про мою клятву, и не один десяток нечистоплотных мошенников пытался нажиться на мне, подсовывая подделки самого разного рода. Печать корпорации Хуасёда на первый взгляд не тронута. Но, боюсь, прежде чем мы перейдём к коммерческой части нашей беседы, мне потребуется заключение авторитетных экспертов или гарантии подлинности реликвии от известных лиц.

- Яу могу дать такой гарантий! - Элиза, распахнув двери, эффектно вошла в комнату. - Рада вас видеть, мой дорогьой другь Боген.

Лицевой щиток бронескафандра был поднят, и лицо принцессы было открыто. Элиза улыбалась, глаза её светились радостью от встречи со знакомым человеком. Старик её тоже сразу узнал, губы его зашевелились, а руки стали беспорядочно шарить в поисках трости.

- Сидите, сидите, мой старинный другь! Яу хорошоу помнить, ваши ноги не совсем здоровий, - остановила его девушка, подходя ближе и садясь в кресло напротив старика.

- Принцесса Эмилизия Таш-Муркон! - наконец-то смог выговорить опешивший старик. - Вот уж не ожидал увидеть вас настолько далеко от родного дома!

- Ты опытноватый мудрец и тыу понимать, яу всего-лишь клон принцесса, - небрежно отмахнулась рукой девушка. - Яу должна быть в Тронный Мир на ежегодний праздьник у наш правящьий императрица Джамил Перьвая. Но яу посчитать этоу миссия очень важноу доставить выу фрагмент священный мозаика, а потому яу использовать свой двойник. Этот кусок мозаика есть мой подарок для ваше благое дело. Подарок от весь мой род Таш-Муркон. Капитан Бешеный Кролик, когда яу говорить с ним на мой дом Таш-Муркон Прайм, соглашаться отдать свой артефакт для выу совсем как выу сказать "за бесценок" - та самый цена чтоу сам Бешеный Кролик покупать стеклоу мозаика. И даже капитан любьезноу соглашаться доставьить яу здесь вместе с реликвия.

Видно было, что старый коллекционер часто-часто дышит, а его руки дрожат сильнее обычного. Но он постарался взять себя в руки и ответил принцессе с полагающейся вежливостью:

- Я безмерно счастлив, ваше высочество. Рад не только восполнению ещё одного фрагмента полной священной реликвии, также я рад лицезреть вас у меня на родине. Признаться, до меня доходили слухи о наличии двойников-клонов у представителей самых знатных родов Империи. Но сам я лично никогда не сталкивался ни с чем подобным и считал подобные истории всего лишь слухами.

Элиза непринуждённо рассмеялась.

- Простоу потому, мой другь, что яу считать выу надёжный и не стать больтать первый встречный оу такой амаррский секрет. Яу посчитать риск коньечно, чтоу дорога сюда опасно, но капитан Бешеный Кролик говорить суметь доставьить яу на Шафрак. Яу решить что можноу послать свой двойник с капитан.

- Да, дорога сюда достаточно опасная, - согласился старик. - Я сам предпочитаю путешествовать только с надёжным военным эскортом или на крайний случай на своём фрегате-невидимке. Поэтому я восхищён вашей храбростью, принцесса Эмилизия. Но при этом конечно и шокирован безрассудством вашего поступка. Вы прилетели на обычном невооружённом шаттле в компании с темнокожим громилой!

Только сейчас стало заметно, что вид стоящего у стены вооружённого минматарина очень сильно действует на нервы старому амарру и его охранникам. Но принцесса беззаботно махнула рукой, поспешив успокоить собеседника:

- Яу полностью доверять капитан, а капитан поручаться за свой первый помощник Мбунта! Но выу сильноу прав насчёт беспокойствоу. Как раз перед выу приходить мы говорить оу серьёзной опасность, которая грозить капитан и яу.

- Вам угрожает опасность?! - воскликнул старик, забывшись и попытавшись вскочить с кресла.

Принцесса посмотрел на Зака, и тот вступил в разговор.

- Да, угрожает, и это полностью моя вина. Я обещал доставить принцессу на Шафрк, и я доставил её. Но при этом я не учёл, что у меня тоже есть враги. Линкор одного из моих врагов только что вошёл в док этой самой станции, мы с моим первым помощником своими собственными глазами видели этот корабль. Мы как раз обсуждали перед вашим приходом, насколько высока вероятность того, что нас выследили, и что противники попытаются ворваться в этот самый гостиничный номер.

- Очень высока! - воскликнул старый коллекционер. - Если даже я, используя свои не самые глубокие связи, достаточно легко сумел выяснить, где вы остановились, то что уж говорить о более серьёзных людях! Вам нужно срочно уходить в другой номер! А лучше всего как можно скорее улетать со станции, причём на другом корабле! Если хотите, я могу предоставить в ваше распорядение свой фрегат-невидимку класса "Анафема". Мой надёжный капитан отвезёт принцессу в безопасное место туда, куда она сама скажет.

- Этоу отличный идея, мой друг Боген! Яу не стать терять время и хотеть срочноу уходить из опасный место. Хоть яу и всего-лишь двойник принцесса, но совсем не хотеть глюпо умирать! Но выу тоже уходить из этот комната, тут скороу скороу могут прибежать плохие злодьеи. Выу забирать артефакт и уходить!

Старик поднял запястье повыше, набрал на экране несколько команд и протянул руку Заку. Парень пожал руку старого амарра и одновременно с рукопожатием услышал сигнал изменения баланса счёта. Даже не вызывая перед собой внутренний интерфейс, Зак уже понял, что на его счёт только что перевели пятьсот шестьдесят семь тысяч кредитов. Старик посмотрел на принцессу и проговорил:

- Отлично, дело сделано! А теперь, дорогая Эмилизия Таш-Муркон, следуйте за моим секретарём, он проводит вас и ваших людей на "Анафему". Я тоже, пожалуй, пойду. Вот только сперва поговорю со своими людьми и предупрежу их об опасности. Думаю, у них будет чем удивить ваших врагов, капитан. Обещаю, на какое-то время ваши преследователи будут сильно заняты, и вы сумеете покинуть пределы звёздной системы Шафрак.

***

- Этот упрямый амаррский капитан отказывается пересекать границу Империи и предлагает нам выбрать станцию для высадки в этой звёздной системе, - Мбунта подтвердил опасения бывшего курсанта.

Зак тихо ругнулся сквозь зубы. Полёт на фрегате-невидимке, хоть и был практически полностью безопасным, самого парня совершенно утомил. Капитан фрегата капсулиром не был и делал свою работу, по сугубо личному мнению Зака, возмутительно медленно. За трое прошедших суток "Анафема" прошла лишь четырнадцать звёздных систем, что составляло менее половины пути до Джиты. А теперь корабль вот уже семь часов просто висел в системе Кулу на границе с Кханидским королевством.

Принцесса все эти дни старалась не выходить из своей каюты, чтобы не привлекать ненужного внимания экипажа. Зак не понимал по амаррски, поэтому все переговоры с капитаном велись через Мбунту. Перые дни амаррская команда фрегата откровенно шарахалась в сторону или прижималась к стенкам при появлении в коридоре огромного темнокожего минматарина. Два белых треугольника на щеке бывшего десантника вызывали у них священный ужас. Нужно сказать, что определённый повод для опасения у членов команды имелся. Мбунта в первый же день обошёл весь фрегат, после чего с усмешкой признался Заку, что видел всех членов команды и ни одного серьёзного бойца среди них не обнаружил. Темнокожий десанткник даже похвастался, что смог бы в одиночку справиться со всеми тридцатью членами команды и захватить этот фрегат, возникни такая необходимость.

К третьему дню к темнокожему гиганту немного привыкли и настолько уж откровенно бояться перестали, однако ни о какой симпатии речи, конечно же, не шло. Сам Мбунта с философским спокойствием относился к такой реакции амаррской команды на своё присутствие на борту фрегата. Он никого не задирал и подчёркнуто не замечал перешёптываний у себя за спиной. Сейчас Мбунта стоял за спиной Зака, задумчиво смотрящего в затемнённый иллюминатор фрегата.

- Капитан чего-то ждёт, - начал размышлять вслух Зак. - Вот только чего? Возможно, он запросил у своего хозяина разрешение на пролёт на территорию другого государства и ждёт ответа. А может предупредил амаррские власти о намерении пересечь границу с тремя пассажирами, и нас сейчас проверяют по всевозможным базам разыскиваемых или опасных лиц. Но что-то слишком долго они проверяют, обычно за пару минут все проверки заканчиваются... И чем дольше мы тут висим без движения, тем меньше мне вся эта ситуация нравится. Мбунта, скажи капитану, что мы выбрали станцию для высадки. Это будет станция Кулу-8-3 корпорации Эксперт Дистрибьюшн.

- Но это же грузовой терминал, капитан! - удивился минматарин такому странному выбору капитана.

- Вот именно. Это огромная станция сортировки грузов, к тому же на самой границе Империи Амарр и Кханидского королевства. Подозреваю, у полицейских и таможенников на этой станции работы всегда по горло, и им будет совершенно не до нас. К тому же владелец станции корпорация Эксперт Дистрибьюшн ведёт свой бизнес по всей галактике и считается совершенно аполитичной. Они не встревают в дрязги между государствами. Да и, как ты правильно заметил, это именно что грузовой терминал. Там хорошо организован учёт грузов, но не пассажиров. Они не будут сильно придираться к галентскому паспорту нашей принцессы.

Однако уже через пару часов после посадки Зак был вынужден признаться, что ошибся. Да, он-то сам прошёл через контроль на станции без малейших сложностей. Как и везде в галактике, проверка пилотов-капсулиров на станции была крайне упрощённой. Как ни странно, ручная кладь с дорогостоящими артефактами таможенников тоже заинтересовала мало, они лишь сверили количество предметов с описью и приняли положенный таможенный сбор. Но вот спутники Зака на проверке застряли надолго. Кулу-8-3 была калдарской станцией на амаррской территории, и состав таможенников тут оказался смешанным. В итоге охранники со всей строгостью шмонали и проверяли по всем базам не только минматарина Мбунту, но и "подозрительную девушку - галленте по паспорту, но амаррку по расе".

Зак ожидал своих спутников на выходе из таможенного офиса, стоя на балкончике над многокилометровой пропастью и наблюдая за работой грузовой станции. Зрелище откровенно завораживало. Всюду, насколько только мог охватить взгляд, что-то непрерывно двигалось, летало, ездило и ползало. Тысячи автоматических роботов-погрузчиков разных моделей и размеров сновали по многоуровневым дорожкам, перевозя и складируя на антигравитационных площадках всовозможные ящики, громадные катушки проводов, какие-то баллоны, металлические шары, тяжёлые бруски и множество других предметов. Огромные летающие буксировщики подхватывали магнитными захватами заполненные площадки с грузами и уносились с ними куда-то вдаль к рядам космических кораблей. Колоссальных размеров краны постоянно переставляли подвозимые траспортными лентами грузовые контейнеры с уровня на уровень и тут же тянулись за следующими. Человеку разобраться во всём этом хаосе было совершенно невозможно. Да людей нигде и не было видно, все погрузочно-разгрузочные работы на станции осуществлялись роботами.

Несколько раз по просьбе таможенников Заку приходилось возвращаться с балкона в офис и вмешиваться. Например, импровизируя на ходу, объяснять незнание его спутницей галентского языка (без которого, как оказалось, невозможно было получение галлентского гражданства). Или объяснять статус Мбунты, у которого бдительные стражи обнаружили хрянящийся в рюкзаке армейский многофункциональный нож. К концу второго часа прохождения регистрации сам Зак уже вовсе не был уверен в благополучном исходе, однако обошлось. Его спутникам всё же разрешили вход на станцию, хотя перед этим и пришлось заплатить какие-то непонятные взносы...

Но долго радоваться успеху им не позволили. Троица как раз спустилась от посадочного пирса к ведущему к жилой зоне длиннющему коридору и остановилась у автоматического киоска купить чего-нибудь попить, но вдруг возле самой головы парня стена киоска вспучилась пузырём расплавленного металла и разлетелась фонтаном ярких горячих брызг! Зак не успел даже испугаться, как Мбунта уже в зверином прыжке повалил его и стоящую рядом Элизу на пол. По команде бывшего десантника Зак шустро отполз за угол киоска, а Элиза укрылась за большой урной со строительным мусором.

- Наденьте шлемы! Включите защитное поле на максимум! Стреляли откуда-то с верхнего этажа, - указал минматарин куда-то в сторону, осторожно выглядывая из-за большой кадки с декоративными кустами. - Похоже на выстрел из рельсотрона или плазменного ружья.

- Не высовывайся! Отходи ко мне! - зашипел на первого помощника Зак.

Совет был оправданым - в отличие от Зака и Элизы, на Мбунте вообще не было никакой брони, только гражданский костюм. Темнокожий гигант кивнул, присел и шмыгнул в укрытие к остальным. И буквально через секунду роскошный куст, за которым только что скрывался минматарин, превратился в жаркий пылающий костёр.

- Всё-таки плазменная винтовка! - спокойно, как ни в чём не бывало, прокомментировал происходящее бывший десантник. - Нам повезло. Плазменная винтовка это мощное, но весьма неточное оружие. Совершенно не предназначенное для дальней стрельбы.

Зак уже надел шлем на голову и включил силовое поле бронекостюма. Достал из кобуры рейлган, рискнул осторожно высунуться из-за угла киоска... и не заметил ничего подозрительного. Трудно было на фоне мельтешащих погрузчиков вообще что-либо обнаружить. Однако капсулир воспользовался камерой на импланте, приблизил изображение и стал этаж за этажом рассматривать погрузочные терминалы. И вот его внимание привлекло какое-то резкое движение. Зак ещё сильнее укрупнил картинку и наконец-то заметил далеко, на расстоянии около полукилометра от его укрытия, какую-то фигурку при помощи реактивного ранца ловко перепрыгнувшую с одной транспортной ленты на другую. В руке этого незнакомца было какое-то длинное оружие, наверное, как раз это и была плазменная винтовка. Вот последовал ещё прыжок, ещё один, затем длинный перелёт до антигравитационного погрузчика. Стрелок ловко уцепился за борт погрузчика, перепрыгнул на прицеп и скрылся из виду, уйдя вместе с погрузчиком куда-то в боковой туннель.

- Он перелетел на нижний грузовой пирс и побежал дальше к спуску на лестницу, - подробно расписал молодой капитан действия противника Мбунте и Элизе.

- Видимо, он хочет перехватить нас дальше у выходов к лифтам, ведущим в жилую зону станции, - предположила принцесса.

- Сейчас проверю, погодите минуту. Вот у торгового автомата разъём выхода в сеть. Мне нужно только просмотреть план этой станции, - проговорил Зак, подключаясь к информационной сети и вызывая перед глазами запрошенные чертежи. - Да, точно. Тут единственный вход в жилую зону. Как раз у лифтов.

Наступило молчание. Все трое с тревогой посматривали в дальний конец коридора, где на пути к выходу из космопорта их собирался поджидать неизвестный убийца. Наконец, Элиза нарушила молчание, задав логичный вопрос:

- Но зачем нам туда вообще идти? Разве мы собираемся надолго задерживаться на этой станции? Можно ведь и тут, наверное, приобрести билеты на отлетающий космический корабль.

Зак скептически покачал головой. Тут был грузовой порт, а не пассажирский. Пассажирские платформы на станции имелись, но находились за территорией грузового терминала. По всему выходило, что идти навстречу поджидающему их стрелку всё-таки придётся. Но тут подал голос Мбунта:

- Мы можем вскрыть один из ожидающих погрузки контейнеров и укрыться в нём. Конейтер роботы погрузят на космический корабль, и мы покинем так неприветливо встретившую нас станцию.

Предложение было настолько шокирующим, что Зак даже не нашёл, что возразить. Видя, что капитан не стал сразу смеяться над его идеей, темнокожий гигант осмелел и продолжил агитировать за свой план:

- Зак, я так уже однажды путешествовал, когда сбегал из рабства. На грузовых контейнерах обычный технический магнитный замок, его совсем нетрудно открыть. Главное только правильно подобрать нужный контейнер. Не сразу, конечно, но я понял основные принципы - нужно выбирать контейнер срочной доставки со скоропортящейся или живой продукцией. Лучше с живой, там обычно есть вентиляция, и нередко в отдельной секции находитсят корм для перевозимых животных.

Бывший курсант скривился, представив, что ему придётся несколько дней, а то и недель, питаться собачьим кормом или витаминизированным сеном для жвачных животных. Мрак, да и только! Однако в предложении первого помощника было рациональное зерно. Уж чего-чего, но такого дикого поступка преследователи от них точно не ожидали. Да и нормальную человеческую еду ведь вполне можно взять с собой. Да хотя бы просто купить в этом самом киоске, возле которого они сейчас стояли!

Однако и отправляться непонятно куда в запечатанном грузовом контейнере тоже не хотелось, как и киснуть потом несколько недель в закрытом пространстве. Нужно было найти контейнеры, отправляющиеся экспресс-доставкой в Джиту или хотя бы в попутную сторону. Однако, как выбрать подходящий контейнер из сотен тысяч находящихся сейчас в космопорте? Не ходить же часами вдоль складов грузового причала, читая надписи на ящиках...

Зак стукнул себя ладонью по лбу. Терминал управления всеми этими роботами! Ему нужно просто подключиться к одной из консолей, с которых сотрудники порта контролировали погрузку товаров на корабли, и всё выяснить! Парень окинул внимательным взглядом многоуровневые конструкции порта. Где-то должны были находиться кабины операторов, отвечающих за работу всех этих автоматических роботов и кранов. И действительно такая кабинка отыскалась весьма быстро. До неё было всего-то метров триста... вертикально вверх.

***

На то, чтобы разобраться в хитросплетении всех этих переходов, грузовых лифтов, транспортных лент и добраться до операторской, потребовалось около получаса. Перед этим Зак накупил в достаточном количестве еды и питьевой воды, разместив провизию в рюкзаки и сумки. Самым трудным оказалось убедить Элизу в необходимости подобного путешествия в грузовом отсеке. Амаррская принцесса восприняла подобную идею "в штыки". Девушка даже готова была рисковать своей жизнью, пробираясь мимо опасного стрелка в жилую зону, но не путешествовать в грузовом контейнере, опускаясь до уровня нелегала или беглого раба. С огромным трудом парню удалось убедить Элизу, но девушка всё равно дулась и молчала всю дорогу.

Следующей задачей было как-то отвлечь оператора от пульта, чтобы Зак мог подключиться и выбрать подходящий им контейнер. Радикальный метод Мбунты "да кулаком его по затылку, и на полчаса оператор отключится" бывший курсант оставил на самый крайний случай. Поэтому Элизе пришлось изобразить заблудившуюся на территории огромной грузовой станции пасажирку. И со своей ролью девушка справилась просто великолепно!

Хлопая ресницами и мило улыбаясь, симпатичная девушка просила помочь ей выбраться к жилым корпусам. Молодой парень, сидевший в операторском кресле, оказался настоящим кавалером и сразу же согласился помочь красавице объяснить дорогу. Он вместе с девушкой вышел на балкон и долго показывал ей, на какие транспортные ленты нужно становиться и где сворачивать. Девушка оказалась на редкость непонятливой и забывчивой, так что объяснять пришлось подробно и несколько раз. Но при этом она так мило улыбалась и смущалась своей забывчивости, что сердиться на неё было совершенно невозможно. В конце концов молодой парень отчаялся объяснять дорогу словами и согласился лично проводить её до нижнего яруса.

Всё это время Зак разбирался с системой, подключившись с помощью кибернетических разъёмов. От обилия отправлений, сроков и маршрутов голова шла кругом. Постепенно вводя новые фильтры условий и сужая таким образом объём получаемой информации, Зак искал подоходящие грузы и маршруты.

Система Периметр возле самой Джиты, в освинцованном ящике крайне радиоактивный груз.

Не то.

Джита. Груз экзотических семян. Погрузка на корабль будет через семьдесят часов.

Не то.

Система Маураси. Живая рыба в резервуарах по триста листров. Срок доставки двое суток.

То, что нужно! А, уже находится в процессе погрузки... Жаль.

Зак судорожно менял условия поиска, но ничего подходящего в саму Джиту и соседние с Джитой системы не находил. Пришлось расширять космографию и искать отправления не в Джиту, но хотя бы в более-менее в тот регион Государства Калдари.

Система Кисого. Хищный ящер для частного зоопарка. Срок доставки пятьдесят два часа. Погрузка на корабль начнётся через сорок три минуты.

- Зак, давай отключайся, оператор возвращается! - услышал парень предостерегающий окрик Мбунты.

Времени не осталось. Значит, это будет ящер. Зак быстро скопировал данные о местонахождении контенйера с хищником и отключился. И крайне вовремя, в комнату уже входил оператор, сразу встревожившийся при обнаружении посторонних на рабочем месте. Не дав ему времени на необдуманные действия, Зак быстро заговорил:

- Мы ищём нашу спутницу, девушку-амаррку. Тёмные волосы, моего роста, прямой нос. Она отстала от группы и потерялась. Охранники сказали нам, что видели, как девушка направлялась на этот этаж.

Настороженность в глазах парня сменилась облегчением, он убрал руку с кобуры парализатора и радостно сообщил:

- Яу не очень хорошо понимай ваш язык. Но да, яу видеть её! Но вы немного опоздали. Яу толькоу что проводить ваша подружку на сорок седьмой этаж доу транспортная лента в жилой корпусь.

Поблагодарив сотрудника космопорта за оказанную помощь, Зак и Мбунта направились на условленное место встречи, где их уже поджидала Элиза. Зак быстро описал спутникам ситуацию и поторопил их:

- Нужно спешить! До нашего контейнера ещё идти идти, а корабль стартует менее чем через час.

Они успели. Замок, как и говорил минматарин, оказался элементарным магнитным, открыть его не составило большого труда. А вот ящер впечатлял. Клетка с ним занимала почти всё внутреннее пространство большого контейнера, оставляя не более метра свободного коридора у одной из торцевых стенок и узкий длинный проход вдоль длинной стены. По длинному проходу теоретически можно было протиснуться боком, но на практике делать этого как раз не стоило - узкая страшная морда ящера с кривыми длинными зубами легко протискивалась сквозь прутья клетки.

Зак опасался, что девушка испугается и откажется заходить внутрь. Но Элиза удивила его, первой смело войдя в контейнер с опасным хищником и усевшись на полу в дальнем углу. Едва Мбунта и Зак зашли следом и закрыли за собой двери, как контейнер резко рвануло вверх и куда-то понесло - это кран космопорта переставил груз на платформу, после чего буксир отвёз ящик на погрузку. Послышались приглушенные голоса, рабочие в доке подцепили тросы и отвезли груз на корабль.

Точно в назначенное время был старт. Перегрузки не ощущались, но знакомое чувство проваливания в тягучий кисель, возникающее при переходе космического корабля в варп-туннель, которое Зак ни с чем бы не спутал. Как и момент выхода из варп-туннеля, когда тело словно просыпается после долгого сна. Затем была получасовая остановка на границе. Все трое нелегальных пассажиров молча сидели на полу, рассматривали беснующегося в клетке гиганта и старались сами лишний раз не шевелиться. Когда корабль отправился дальше в полёт, Зак облегчённо вздохнул и с улыбкой произнёс:

- Мы прошли таможенный контроль на амарро-кханидской границе. Теперь осталось каких-то пятьдесят часов полёта, и мы прибудем на место! Главное, чтобы за время полёта эта зверюга не сломала прутья клетки и не закусила нами.

Но ответа не последовало. Элиза всё ещё держала обиду за то, что ей, благородной принцессе, пришлось путешествовать таким неудобным способом, скорее подходящем для беглых рабов. Мбунта же уже расстелил тонкий матрац из рюкзака на пол и спал. Лязгающие в метре от него челюсти минматарина совершенно не беспокоили. Зак подсел ближе к принцессе, тоже стараясь не слишком обращать внимание на тупого хищника, упорно пытающегося протянуть к нему меж прутьев свою крокодилью пасть.

- Почьему Кисого? Этоу же достаточноу далекоу от цель! - недовольно поинтересовалсь Элиза, нарушив наконец-то молчание.

- Честно говоря, выбор был не так уж велик, - признался ей Зак. - Лучше уж компания такого милого зверька и система Кисого, чем ехать ближе к Джите, но в контейнере с радиоактивной рудой. К тому же у меня появилась одна очень интересная идея, как можно решить проблему с твоими документами. Но для этого нам нужна именно система Кисого.

Элиза придвинулсь ближе и прижалась к парню. Зак замер в нерешительности. Впервые с самого первого дня их знакомства амаррская девушка проявила какую-то нежность. Очень медленно и не слишком-то уверенно в правильности своих действий, парень поднял руку и обнял сидящую рядом принцессу. Она заметно вздрогнула, но отстраняться всё же не стала. Так они и сидели вместе на холодном полу, рассматривая всё никак не желающего успокаиваться огромного ящера.

- Душноватоу тут, - нарушила молчание принцесса. - И свет слишком ярко.

- Вон на стене внизу у самого пола находится коробка регулятора климата, - указал Зак. - Сейчас уменьшу температуру и яркость, а заодно усилю вентиляцию.

Зак тяжело привстал и подошёл к панели. Присел рядом, собираясь настроить более оптимальные для находящихся внутри закрытого ящика людей параметры. Но так ничего не тронув, встал и тихо сказал спутнице:

- Буди Мбунту. У нас проблемы.

***

Темнокожий гигант, недовольный от того, что его разбудили, сидел на большой груде пакетов, только что извлечённых Заком из оказавшегося полым поддона клетки.

- Ну, подумаешь, наркотики... Чего панику-то было поднимать?! Обычные наркотические бустеры, которые тысячами тонн производятся Серпетисами в отдалённых звёздных регионах.

Но Зак от волнения всё никак не мог успокоиться, его до сих пор трясло:

- Обычные бустеры?! Вообще-то они запрещены во всех центральных регионах галактики! В Государстве Калдари за производство, торговлю или перевозку наркотических бустеров полагается смертная казнь! А мы, заметь, летим именно туда в Государство Калдари! Да, на этой границе нам очень повезло. Но впереди будет как раз граница с калдари. И если там таможенники своими сканерами просветят грузовик и обнаружат этот запрещённый груз, трудно нам будет доказать, что мы "просто летели в ту же сторону в том же ящике"!

- Да, это проблема... - вынужден был согласиться первый помощник. - А скольто тут этой дряни?

- Был полный поддон, восемьдесят пакетов по пять килограммов каждый, - ответил давно уже подсчитавший размер нелегального груза молодой капитан. Судя по маркировке, в основном класс "Экстра сильный".

- Четыреста килограммов... а цена одного грамма такой дряни доходит у наркодилеров до семисот кредитов. Да тут же целое состояние!

- Двести восемьдесят миллионов кредитов, если твоя оценка верная, - быстро подсчитал молодой капитан. - Но, Мбунта, это очень грязные деньги, и мы не будем этим заниматься ни при каких условиях. Нужно придумать способ, как поскорее уничтожить эту гадость.

Первый помощник расплылся в довольной улыбке и похлопал парня по плечу:

- Золотые слова. При нашей ситуации острейшей нехватки денег ты остаёшься порядочным человеком, Зак, уважаю. А что до наркоты... Может скормим её ящеру?

Мбунта встал в полный рост и стал ходить вдоль прутьев, в новом ракурсе рассматривая огромную многотонную зверюгу. Зак тоже обернулся, критически осмотрел пятнадцатиметровую чешуйчатую громадину и отрицательно покачал головой:

- Чего доброго, сдохнет ещё. Да и опасаюсь я за наши с тобой жизни, если дать этому ящеру бустеров. Клетка и так дрожит от напряжения, а может и вовсе не выдержать. А эта запрещённая фармакология усиливает рефлексы, увеличивает силу мышц и тому подобное. Не будем рисковать. Проще переложить пакеты в другой контейнер. Случайный получатель потом обнаружит их и вызовет полицию, но мы к тому времени будем уже далеко.

Первый помощник задумчиво почесал лысину своей огромной пятернёй и кивнул, соглашаясь. Он подошёл к панели замка, открыл контейнер и осторожно выглянул наружу.

- Мы в каком-то тёмном помещении, тут десятки ящиков, подобных нашему. Вроде бы всё чисто.

Зак вылез следом и включил фонарик на шлеме. Закрытый и наверняка опечатанный снаружи грузовой трюм был доверху забит типовыми грузовыми контейнерами. Программа внутреннего интерфейса пилота-капсулира умела распознавать грузовые коды, так что Зак с лёгкостью считывал надписи на грузовых накладных. Свежие овощи и фрукты. Замороженные мясные полуфабрикаты. Электронные платы и комплектующие. Взрывчатка в брикетах для горных работ. Баллоны с жидким хлором...

Судя по маркировке по бокам контейнеров, большинство грузов направлялось в систему Кисого. Хотя были и исключения. Взрывчатку должны были сгрузить на полдороги, а замороженную мясную продукцию должны были забрать вообще чуть ли не через пару часов. Парень указал первому помощнику на контейнер с фруктами, посчитав его самым безобидным. И ошибся. Едва Мбунта приоткрыл двери контейнера, как по всему замкнутому помещению грузового трюма распространился вьедливый сладкий запах - персики, чёрная терпкая клубника, морские апатки...

- Выу что, совсем не думать!? Закрывать скоро-скоро! Этоть запах есть сильноу пахнеть весь корабаль, прибегай команда смотреть груз! - громко зашипела Элиза, наблюдавшая за своими попутчиками.

Мбунта запер обратно герметичный контейнер с фруктами и обернулся на капитана, ожидая другого выбора. Зак указал на другой ящик:

- Вон тот дальний у стены. Там крашеный текстиль, ткань вроде не должна пахнуть.

В перегрузке пакетов с наркотическими бустерами приняли участие все, даже Элиза активно помогала спутникам. Работа уже близилась к завершению, как вдруг за стеной раздались голоса. Какие-то члены экипажа грузовика снимали пломбы с двери, собираясь входить в грузовой трюм.

- Гасите фонари! Прячьтесь за большой погрузчик у стены! - шепотом прошипел Мбунта, сам спешно закрывая контейнер с ящером и отбегая в сторону.

Зак втиснулся в щель между контейнером и большим стационарным краном, рядом с ним спряталась и перепуганная Элиза. Наступила полнейшая темнота. Девушка взяла парня за руку, и бывший курсант почувствовал, как дрожат пальцы амаррской принцессы.

И тут яркая полоса света возникла у дальней стены, очертив периметр большой двери. В трюм осторожно вошли двое парней в тёмно-зелёной униформе. Эти двое остановились у входа и внимательно осмотрелись.

- Фруктами-то как пахнет! - произнёс на калдарском языке один из вошедших, но на него тут же шикнул второй:

- Захлопни пасть и дверь закрой. Хочешь, чтобы нас кто-то обнаружил?

Первый прикрыл дверь и, подсвечивая себе дорогу ручным фонариком, направился прямо к контейнеру с хищным ящером. Осмотрел в луче света транспортную накладную и довольно усмехнулся, подзывая свогео напарника и доставая из кармана круглый ключ. Зак даже высунулся сильнее, чтобы лучше рассмотреть, что же они будут делать. Двери контейнера открылись, в трюме сразу стало светлее из-за ламп в клетке хищника. Раздался уже знакомый рёв огромного ящера и царапанье когтей по прутьям. Второй незнакомец отшатнулся и послал вперёд своего знакомого:

- Пролезай вдоль стены. В поддоне слева отгибается пластиковая панель. Сними панель и достань из тайника пять пакетов, - приказал второй незнакомец, сверившись с какой-то бумажкой в руках. - Нам нужно переложить три пакета в контейнер 6B и два в контейнер 6D. Причём сделать это нужно поскорее, за 6D через полчаса уже прийдут грузчики.

- Да тут в тайнике всего четыре пакета! - раздался удивлённый голос первого.

- Не может быть! - второй парень отпихнул напарника и сам полез под клетку.

Какое-то время был слышен только рёв хищника, затем первый произнёс обречённо:

- Гренк нас убьёт, когда узнает... Точно тебе говорю, убьёт!

- Мы-то здесь при чём? - раздражённо ответил второй. - Может в этот раз просто меньше обычного положили.

- Идиот! Босс сам лично проверял перед отправкой, когда передавал тебе инструкцию, сколько и куда расфасовать по дороге. Все пакеты тогда были на месте. Давай так поступим: суй сейчас два пакета в контейнер 6D, который вот-вот заберут на отправку. А насчёт остального обмозгуем по дороге.

Через три минуты дверь в ангар за проходимцами закрылась, и Зак включил фонарик на шлеме. Пересказал подошедшему Мбунте, о чём разговаривали наркокурьеры. Темнокожий десантник, весело ухмыляясь, вскрыл контейнер 6D и забрал обратно припрятанный злоумышленниками товар, снова переложив пакеты в клетку ящера:

- Мне очень хочется видеть их лица, когда они придут в следующий раз. Пусть поломают головы!

- Да, забавно должно быть, - согласился Зак. - Но сейчас нам нужно опять спрятаться, раз сюда скоро придут настоящие грузчики.

Злоумыленники вернулись через пять часов. Мбунта локтем толкнул спящего Зака, одновременно приложенным к губам пальцем призывая капитана к тишине. Зак осторожны высунулся из окошка кабины грузового крана, в которой они все трое прятались. Элизу будить не стали, она мирно спала рядом на мягких сиденьях, укрытая тёплым одеялом.

По ангару, подсвечивая себе дорогу ручными фонарями, шла уже знакомая парочка наркокурьеров.

- Открывай! - приказал первый, более худой и старый. - Как договаривались, берём каждый по пакету и на первой же стояке разбегаемся в разные стороны, пока нас Гренк не хватился.

Второй наркокурьер, совсем ещё молодой парень, открыл дверь и отступил в сторону, пропуская вперёд своего сообщника. И когда тот отвернулся и полез внутрь контейнера, молодой тихо достал из рукава заранее припрятанную дубинку. На лице этого типа отобразилась неприкрытая жадность и даже решимость убивать, он явно не собирался делиться товаром с напарником. Тихо на цыпочках молодой бандит пошёл вперёд.

- Тут четыре пакета, а не два! - раздался приглушённый голос первого.

Злодей с дубинкой замер в недоумении.

- Что ты несёшь? - как четыре, мы же вместе смотрели!

- Да говорю тебе четыре, сам посмотри! - раздался недольный голос первого.

Второй помедлил немного, спрятал обратно дубинку в рукав и, пропустив вылезшего напарника, сам полез в контейнер. Когда молодой скрылся внутри, старый быстрым движением достал миниатюрный пистолет, который он ранее прятал во внутреннем кармане.

- Точно четыре! Ничего не понимаю. Тут, наверное, в клетке встроена какая-то сложная автоматика, которая подаёт пакеты с наркотой строго по расписанию. Но тогда... проблемы больше нет. Возвращаемся к первоначальному плану: три упаковки в 6B, а затем после калдарской границы четыре в 1F?

- Да, лучше вернёмся к первоначальному плану, - согласился первый злодей, пряча обратно свой пистолет.

***

К концу вторых суток полёта Зак уже просто не находил себе места от волнения и нетерпения. Всё давно было готово к завершению операции. Двое крепко связанных преступников лежали на полу возле клетки с хищником, видеоматериалы с их переговорами и адреса получателей всех отправок были скопированы на накопитель, а все восемьдесят пакетов с наркотическими бустерами снова находились в тайнике под гигантским ящером. Зак даже успел подключиться к одной из панелей корабля и путём непродолжительных манипуляций добавил себе и своим спутникам права на открывание любых дверей этого грузового космического корабля.

Вот, наконец, и заход в док. Едва магнитные захваты зафиксировали транспортный корабль у грузового причала, как Зак при помощи первого помощника открыл запасной грузовой шлюз и выпустил трап. Бывший курсант совершенно точно не хотел встречаться и объясняться с членами команды космического грузовика, а потому все трое нелегальных пассажиров покинули корабль другим путём.

Никаких проблем при выходе из грузового порта не возникло. Встречались многочисленные рабочие доков и члены экипажей других кораблей, но никому из них совершенно не было никакого дела до высокого минматарина в дорогом костюме с двумя чемоданчиками в руках и следующих за ним двух вооружённых охранников в бронескафандрах. Вся троица, не выходя с территории космопорта, прошла боковыми коридорами до зоны прилёта пассажирскх челноков.

Теперь предстояла самая сложная часть плана, и главная роль в нём отводилась Элизе. Девушка подняла щиток шлема и, провожаемая напутственными фразами своих спутников, уверенной походкой направилась к служебному коридору по направлению к офису Службы Безопасности Государства Калдари. Остановилась у входа и чётко без малейшего акцента (зря что ли тренировалась последние сутки) произнесла охраннику:

- Спецагент Эмилия, секретная операция по отслеживанию каналов поставки наркобустеров. У меня здесь на кристалле данные с полным отчётом о задании для майора Таля Кори. Передайте ему, что груз успешно отслежен и находится сейчас на этой самой станции. Груз он может арестовывать, как и всех курьеров и получателей. А мне нужна смена внешности и новые документы.

Зак внимательно слушал, используя направленный микрофон. Молодец, Элиза. Сказала всё уверенно и чётко, к тому же без малейшего акцента. Охранник принял из рук девушки кристалл-накопитель и указал рукой вглубь офиса:

- Терминал там прямо по коридору и дверь налево. Приходилось уже пользоваться?

- Конечно, - как само собой разумеещееся, произнесла амаррская принцесса и уверенно проследовала в указанном направлении.

Охранник положил полученный кристалл в бумажный пакет, вызвал кого-то из старших по званию сотрудников Службы Безопасности и передал полученную посылку. И через пару-тройку минут тишина и покой резко кончились, всё вокруг завертелось! Прямо у входа в офис приземлился полицейский флайер, в который побежали грузиться вооруженные до зубов оперативники. Машина резко рванула вверх и скрылась по направлению к грузовым портам. Затем ещё одна летающая машина направилась в том же направлении. Зак как раз и ожидал подобную бурную деятельность сотрудников Службы Безопасности и очень рассчитывал, что его подруга успеет во время начавшегося хаоса завершить процедуру смены внешности и выйти из офиса.

Но прошёл почти час, а Элиза всё не показывалась. И молодой капитан, и первый помощник не находили уже себе места от волнения. Когда же ещё через полчаса девушка всё же показалась в дверях офиса, было уже поздно. Как раз с задания вернулась одна из летающих машин, опустившись на площадке возле входа. И первым, кого увидел Зак, был прекрасно знакомый ему майор Таль Кори. Майор ловко на ходу спрыгнул с опускающегося флайера и окликнул удаляющуюся быстрым шагом Элизу.

- Добрый день, агент Эмилия. Просьба уделить мне минуту вашего времени. Крайне хотел с вами побеседовать. Не припомню что-то, чтобы у меня в штате была девушка амаррской расы.

За показной вежливостью майора скрывалась насторожнность, он как бы случайно держал правую ладонь на рукояти парализатора. Всё, бежать девушке было уже поздно. Зак посерел лицом, однако амаррская принцесса не растерялась. Она развернулась, подошла к офицеру и весело усмехнулась:

- В штате яу и не былоу, майор. Яу из союзный вам структура, секретный служба Империя Амарр. Мы отслеживаль весь путь наркотрафик от самый регьион Фонтан доу ваше государствоу. Выу конфисковаль бустеры?

- Да, конечно, конфисковали. И по всем адресам доставки уже тоже направлены мои люди, но...

Элиза не дала собеседнику договорить, перебив его на полуслове.

- Крупный груз наркотик есть перехвачен, преступник пойман. Выу стать герой, майор Таль Кори. Жьюрналист завтра вас хвалить на весь канал новостьей. Но яу не видеть радость на ваш лицо. Мыу дать выу всё есть на бльюдечко готовый, и выу есть чем-тоу недовольны? - строго поинтересовалась Элиза, в её голосе отчётливо прорезались нотки привыкшей повелевать властительницы.

Майор смутился и опустил глаза. Потом всё же нашёл в себе силы спросить:

- Нет, всё нормально. Но всё же не могу понять одного. Почему вы, полностью проведшие всю операцию, отдаёте всю славу мне и моим людям? И почему собственно именно я? И почему вы не поставили меня заранее в известность?

Принцесса загадочно улыбнулась и слегка покровительственно и ободряюще похлопала стоящего перед ней мужчину по плечу. Зак даже испугался, что его подруга переигрывает, но Элиза явно знала, что делает:

- Майор, яу отвечать сперва ваш вопрос два. Рьечь идьёт о большой деньги. Толькоу в этот перехвачьенная партия наркотик на триста милльион кредитов. А такой груз приходьить часто-часто, и полльиция калдари многоу лет закрывать глаза и не замечать. Мыу полагать что в этоу есть признак продажный коррупция, именноу поэтому мыу нужен надьёжный человьек. Майор, мне выу хорошоу рекомендовать как блестьящий неподкупный специальист мой начальник. Выу точноу хорошоу закончить наш общий дело и не поддаться из-за большой деньги наркоторговец. Именно из-за бояться утьечка информация у ваше ведомство и срыв вся операцьия мыу не стать заранее присылать информация. Что же насчьот слава... Слава мнеу как раз ни к чему. Пират серпентис будут снова и снова искать новый канал сбыт свой яд, яу и мой льюди ещё многоу работать. А поу повод ваш использовать машьина для менять мой облик без спроса, яу полагать, этоу не самый большая плата за то, что выу стать герой. Согласны с яу? По ваш глаза вижу, что выу согласный. А теперь, майор, яу бы хотеть идти, много-много дел.

- Да, конечно, не смею вас задерживать, - офицер уступил дорогу девушке и, слегка поклонившись, проговорил на прощание: - Рад был нашей встрече и искренне восхищаюсь вашим профессионализмом. С вами и вашей организацией очень приятно работать.

- Яу тоже приятноу быль с выу встречаться и видеть столь галантный мужчьина! К тому же майор у выу очень красивый глаза. Этоу глаза чьестный человек и сильный уверенный мужчина. Именноу такой типаж очень нравиться любой жьенщина, - девушка послала на прощание собеседнику воздушный поцелуй и пошла к своим друзьям.

Уже по дороге к лифтам, ведущим в жилую зону станции, Зак не сдержался и высказал девушке всё, что думает о её пренебрежении очевидной опасностью и задержке на смене личности. Возможно, говорил он излишне эмоционально, однако Элиза не перебивала. И лишь, когда поток упрёков и обвинений закончился, девушка ответила спокойным рассудительным тоном:

- Тыу злиться, потому что вольноваться из-за яу. Но этоу же только хорошо. Хуже самое этоу безразльичие. Если бы яу не нужно для тыу, тыу бы сейчас просто молчать. Этоу значить, мыу становиться нужный друг друг. Яу тоже вольноваться за тыу, Зак, когда яу сидеть запертый каюта, а тыу уходить в бой.

Да, это принцесса подметила верно. Зак со всей отчётливостью поймал себя на мысли, что действительно сильно переживал за неё, и вся его злость сейчас - это лишь попытка заглушить совершенно иные чувства к девушке. Спорить сам с собой Зак не стал, злость и раздражение мгновенно пропали.

Когда они подошли к зоне паспортного контроля, Зак прошёл первым и с большим интересом наблюдал за идущей следом Элизой, сработают ли её новые документы? Ну, понятно, что должны сработать, но мало ли... И какие интересно новые имя и фамилию девушка себе выбрала?

Элиза положила ладонь на панель сенсора, а затем провела электронной карточкой через считыватель терминала. На экране отобразились имя и фамиля: ЭМИЛИЗИЯ ТАШ-МУРКОН. О как! Насколько Зак видел, внешность у девушки тоже нисколько не изменилась. Что же она делала целых полтора часа?!

Амаррская принцесса сама ответила на этот вопрос уже по дороге к жилой зоне станции:

- Очень трудноу для девушка быть удержаться, когда тыу можешь стать ктоу угодноу. Конечноу яу смотреть многоу-многоу вариант. Но яу в итоге решать, чтоу не хотеть другая жизнь. Яу оставить себе имя с фамилия, благоу такой вариант быть в программа. И хотя тепьерь официальноу яу толькоу однофамильец амаррская принцесса, но всё-равно этоу лучше, чем совсем чужой имя и незнакомый лицоу, который потом видеть в зеркало и пугать сам себья.

***

- А жизнь-то налаживается! - удовлетворённо произнёс темнокожий десантник, пригубив белого искрящегося вина из высокого узкого бокала. - От преследователей мы оторвались, документы принцессе сделали, да и с деньгами у нас явно получше стало.

- Да, а как доберёмся до Джиты и избавимся от нашей коллекции артефактов, так совсем заживём как короли! - поддержал его бывший курсант, но Мбунта неожидано посерьёзнел и заметил:

- Главное, чтобы ты от обилия свалившихся тебе на голову денег не забыл о своём обещании найти убийц сестры. И перестал наконец-то убегать от врагов, а встретил их лицом к лицу!

Парень даже отложил столовые приборы и строго посмотрел на своего первого помощника:

- Мбунта, я обещал их найти, и я это сделаю. Не знаю еще пока как, но я их обязательно покараю. Что же касательно врагов... да, пока наша позиция крайне слаба, и мы не готовы к бою. Но мы вовсе не стоим на месте. За прошедшее время с твоей помощью мы отбили космический корабль, начали его ремонт, придумали способ решения проблемы с деньгами и сейчас активно решаем эту проблему. Я уже просчитал, что всего через сорок два дня смогу управлять всеми системами крейсера "Рапира", хотя многие накопители с навыками придётся сперва купить. Но именно для этого мы и летим в Джиту. В Джите можно купить всё, что нам нужно.

- Хотелось бы верить, - первый помощник тоже отложил вилку в сторону и посмотрел прямо в глаза молодому капитану.

Зак выдержал взгляд темнокожего гиганта, и Мбунта первым опустил глаза. Элиза не понимала, о чём спорили её спутники, но видела, что Зак что-то не поделил с Мбунтой. Она тоже отложила вилку и с тревогой посмотрела на Зака.

- Всё нормально, - успокоил свою подругу молодой капитан. - Первый помощник просто напомнил мне, что нужно не слишком-то увлекаться отдыхом после трудного перелёта. И что вместо похожа по шикарным ресторанам нам пора заняться делом.

- Но мыу только-только прилетать, один сутки не проходить. Мыу едва поспать с дорога и ходить покушать. Разве он думать не польагаться малоу-малоу отдых потом работа?

- Он прав, Элиза. Отдых отдыхом, но давно уже нужно было связаться с нашим экипажем и узнать, как обстоят дела с ремонтом и не нужно ли чего. Тем более, что связаться можно было даже прямо отсюда, не вставая из-за столика.

Они находились в шикарном ресторане в зоне развлечений космической станции Кисого-7. Зак сам выбрал для обеда именно это место, так как оно прочно ассоциировалось у него с успешным завершением чего-то большого и важного. Именно здесь с однокурсниками они отмечали свои первые самостоятельные вылеты, успешную сдачу экзаменов по пилотированию, именно здесь Зак обмывал премию за сбитый пиратский корабль, и именно сюда он когда-то приглашал на свидание Миюки Сумару.

Зак вызвал электронную панель, но не стал заказывать ещё еды к их и так роскошному обеду на троих, а выбрал подраздел "Дополнительные услуги". Космическая связь с удалённым регионом другого государства была очень недешёвым удовольствием, но Зак решил не экономить на своём спокойствии. Ван-дер-Майен ответил не сразу, прошло около трёх минут, прежде чем экран загорелся, и все трое присутствующих увидели заспанную физиономию второго помощника.

- Капитан! Наконец-то! Где вы пропадали столько времени?! - явно обрадованно, но в то же время и укоризненно воскликнул толстый галленте.

- Не могли связаться раньше. За нами была погоня, пришлось скрываться и путать следы, - не вдаваясь в подробности, пояснил молодой капитан. - Как обстоят дела на корабле?

- Мы тут как в осаде живём все эти дни, - пожаловался толстяк, тяжело вздохнув. - Следят за каждым шагом любого нашего члена экипажа. Стоит кому-нибудь выйти с территории ремонтного дока, как сразу "хвост" пристраевается из нескольких людей в масках. Идут внаглую следом, совершенно не скрываясь. Поэтому я запретил поодиночке нашим людям выходить, боюсь неприятных инцидентов. С обшивки корабля ежедневно снимаем по несколько "жучков", но наши противники устанавливают новые следящие устройства быстрее, чем мы старые успеваем снимать. Людей категорически не хватает следить за всем. А те, кто у нас есть, сильно устали от всего этого нервного прессинга. Сегодня вот двое механиков приходили ко мне, хотели рассчитаться и покинуть корабль. Сказали, что они механики и должны работать с двигателями, а не караулить по ночам наш крейсер с бластерами в руках. Тыкали промасленными пальцами в пункт 11.4 своих контрактов, в котором говорится, что работник может досрочно разорвать трудовой контракт, если работодатель задерживает полагающиеся выплаты более чем на десять дней. Еле уговорил их потерпеть ещё неделю, обещал, что всю задержанную им зарплату к этому времени выплатят...

- Сколько сейчас составляет задолженность по зарплате членам команды? - уточнил капитан, хмурясь.

Ван-дер-Майен посмотрел куда-то в сторону от экрана и быстро ответил:

- По состоянию на сегодня нужно заплатить восемь тысяч сто сорок шесть кредитов. Я и ещё несколько человек готовы подождать, пока ситуация с финансами улучшится, но так готовы поступить не все. Ещё нам нужны деньги на закупку продовольствия. Во время последнего боя у "Рапиры" были повреждены и разгерметизировались холодильные камеры. Так что почти всю еду пришлось выкинуть - консервы повзрывались в вакууме, замороженные продукты стухли, зелень в оранжереях погибла. Сидим на крупах и сухарях, что тоже не поднимает настроения команде. Я уж не говорю про то, что станционные службы с нас тоже трясут деньги за оплату стоянки, за утилизацию отходов и тому подобное... Но всё описанное ерунда по сравнению с тем, что нам дней через десять нужно будет заплатить остаток суммы за ремонт крейсера, а там семьсот с лишним тысяч...

Зак пощёлкал по своему коммуникатору и сообщил:

- Я только что перевёл тебе четыреста тысяч космокредитов. Заплати всему экипажу долги и выдай каждому члену команды премию сразу по пять тысяч кредитов. Надеюсь, это значительно повысит их моральный дух. Да, Элиза будет летать с нами, так что внеси нашу принцессу в штат, новые данные по ней я тебе передал. Ей тоже положен оклад на уровне офицера и премия наравне с остальными.

- На какую должность её оформлять? - уточнил въедливый галленте.

- Придумай сам, ты же у нас специалист в кадровом деле, - усмехнулся молодой капитан.

- О, пришли деньги! - обрадовался Ван-дер-Майен. - Капитан, куда направить оставшуюся сумму?

- Решай сам. На все наши затраты этой суммы всё равно не хватит, так что заткни пока самые болезненные дыры в бюджете. Для станционных служб и ремонтников пока не траться, мы постараемся набрать для них деньги в ближайшие дни. А пока закупи провизию и найми ещё людей, чтобы хоть немного разгрузить имеющихся. Найди хороших опытных бойцов, чтобы они обеспечили круглосуточную охрану крейсера на стоянке.

Ван-дер-Майен немного поморщился:

- После случая с изменником Турром Капом и его абордажной командой я как-то несколько остерегаюсь нанимать крутых головорезов, которые подчиняются только своему командиру и больше никому. Сперва нам нужно найти самого руководителя абордажной команды, который вызывал бы у своих подчинённых искренне уважение и даже священный трепет, но которому мы сами могли бы абсолютно доверять. Но такого найти будет очень непросто.

Зак подумал пару секунд и весело улыбнулся:

- Насчёт этой вакансии я сам займусь, есть у меня как раз такой человек на примете. Заполучить его к нам на корабль будет очень непросто, но я всё же попробую...

Тут молодой человек замер на полуслове, уловив камерой на киберимпланте, с каким напряжённым лицом сидит и смотрит на него со стороны спины девушка за дальним столиком. Зак не стал поворачивать головы, так как сразу узнал её. Миюки Сумару, его бывшая однокурсница и первая любовь.

Миюки была за столиком одна, но Зак не сомневался, что где-то поблизости должен находиться и Гриз Вардес, ухажёр его бывшей подруги. Как же невовремя! Вот только встречи со своими бывшими однокурсниками Заку не хватало! Уж они-то всё равно сумеют его узнать, несмотря на несколько изменившееся лицо. И если с одной Миюки парень был бы даже рад был бы побеседовать, то вот с Гризом встречаться категорически не стоило. Парень серьёзно встревожился, так как вся его конспирация летела ко всем чертям. А что если Гриз Вардес его тоже уже заметил, опознал и ушёл сообщать в полицию, что только что видел Зака Дейла, разыскиваемого за убийство?!

- Что не так? - поинтересовался Мбунта, увидев выражение лица парня и сразу насторожившись.

Элиза тоже уловила возникшую тревогу и поставила обратно на стол бокал, из которого только что собиралась отхлебнуть. Зак не стал ничего произносить вслух - микрофоны на киберимплатнах пилотов-капсулиров позволяли слышать даже слабые удалённые звуки и отфильтровывать нужный голос от постороннего шума. Поэтому он вывел перед собой голографический экран панели и набрал сообщение для своей спутницы. Элиза прочла, молча встала, поправила кобуру с лазерным пистолетом и решительно направилась к столику, за которым находилась Миюки Сумару.

- Мой капьитан Бешеный Крольик есть сильноу недовольный ваш черезьчьюр пристальноу вниманьие к его персана и спрашивать причина такой беспардонньий слежка, - объявила Элиза молодой девушке-калдари и подошёдшим к тому же столику двум парням из числа бывших однокурсников Зака.

- Прошу меня извинить, - смутилась на пару секунд Миюки, но тут же быстро пришла в себя и объяснила свой интерес. - Просто ваш капитан показался мне очень похожим на одного моего давнего знакомого. Встроенная программа опознавания личности выдаёт вероятность совпадения свыше девяноста двух процентов. Хочу у вас спросить, вы давно знакомы со своим капитаном?

- Мой капитан закончить Военный Академия на эта станция шьесть лет назад. Так что выу вполнье может быть видеть мой капитан, когда он учиться тут, - согласилась Элиза, активно импровизируя. - Чтоу доу ваш вопрос два, яу два года летать с мой капитан Бешеный Кролик. Выу должны понимать, у каждый успешный капитан-капсьулир может есть враги, и мой капитан тоже успешный и имьеть свой враги. Поэтому он не хотеть и немногоу тревожьиться так сильноу пристальноу смотреть чужой человек.

- Бешеный Кролик... Круто! Я знаю такого капитана, это герой четырнадцатой войны с пиратами-гуристасами, нам преподаватель рассказывал в прошлом семестре, - встрял в разговор один из парней.

Глаза Миюки на несколько секунды стали стеклянными безжизненными. Похоже, девушка вызвала информационное меню и поискала информацию о Бешеном Кролике самостоятельно. И похоже нашла, так как Миюки явно расстроилась и наконец-то перестала буравить спину Зака своими глазами.

- Ваш капитан много старше моего знакомого и не может быть им. Я ошиблась, девушка. Я не имею чести быть знакомой с вашим капитаном, - произнесла Миюки и нажала на кнопку на панели, включив "купол приватности" - активировав вокруг столика ресторана энергетическое поле, гасящее звуки и преломляющее световые лучи. Находящие снаружи наблюдатели больше не могли подслушать разговор сидящих за столиком и могли видеть лишь сильно искажённую размазанную картину происходящего под куполом. С другой стороны, и находящиеся под "куполом приватности" клиенты тоже не видели происходящего снаружи.

Элиза вернулась за столик к остальным, и Зак поблагодарил её за помощь. Хотя Гриза Вардеса среди курсантов за дальним столиком Зак и не увидел, но всё равно встречаться со своими бывшими знакомыми был морально не готов и предпочитал, чтобы они продолжали считать его мёртвым.

***

- Хотите горячего крепкого чаю? Это не местные помои, а настоящий чай с плантаций Кханидского королевста! - начальник тюрьмы для особо опасных преступников сейчас был просто само радушие.

Зак от чая отказался. Во-первых, ему сильно не хотелось показывать начальнику тюрьмы своё лицо и поднимать зеркальный щиток шлема. Во-вторых, молодой капитна только что полноценно пообедал в VIP-салоне космического пассажирского челнока, доставившего его на поверхность планеты Кисого. Поэтому парень предложил полицейскому не терять времени и сразу приступать к основной теме разговора. Крепкий лысый полицейский с нашивками подполковника Корпоративной Полиции Лай-Дай с некоторым сожалением отставил в сторону чайник и с задумчивым видом подошёл к зарешётчатому окну своей комнаты.

- Да, я получил запрос из Министерства Юстиции. Чиновники министерства утверждают, что заключённый больше не представляет угрозы для общества, и тюремный срок ему может быть заменён другой формой наказания. Мне предлагают заменить Грегору Дайту камеру строгого режима условным сроком вкупе с наложением штрафа, соразмерного его преступлениям. Честно выскажусь, я не понимаю всей этой подковёрной возни, капитан. Этот человек однозначно опасен. В первый же день, как только его доставили ко мне в тюрьму, этот громила голыми руками убил троих заключённых. По правде говоря, они сами спровоцировали его, затеяв драку и выхватив заточки, но тем не менее...

- Грегор Дайт является внештатным агентом Криминальной Полиции, и вы это знаете. У него здесь в тюрьме множество недоброжелателей, которых этот одноногий агент помог упрятать за решётку. Не сомневаюсь, что попытки покушений на жизнь Грегора будут повторяться вновь и вновь. И однажды бандитам удастся завершить начатое. Для агента Криминальной Полиции тюремное заключение вместе с уголовниками равносильно вынесению смертного приговора.

Подполковник поморщился и потеребил пальцами слишком уж тугой воротник своего мундира.

- Вы слишком однобоко смотрите на ситуацию, господин капитан, - проговорил недовольно начальник тюрьмы. - На совести этого сорвавшегося с цепи головореза одиннадцать трупов в ресторане, а вы преподносите этого убийцу едва ли не как национального героя!

- На его счету десять убитых в ресторане опасных бандитов из группировки "Закон Террора", - поправил собеседника Зак. - Одиннадцатая жертва была случайной, и к её гибели Грегор Дайт не имел никакого отношения. Убийцей певицы Понти Куэрро был совсем другой человек, и он уже понёс заслуженное наказание. Можно много спорить насчёт принципов гуманности и отсутствия достаточных доказательств для ареста бандитов из "Закона Террора". По мне эту мафиозную заразу, разлагающую наше общество, нужно выжигать калёным железом. И я позволю себе откровенность в разговоре с вами. Мне очень импонируют методы этого одноногого агента, которые он применяет для борьбы с бандитами. Я как раз ищу такого человека, который бы обеспечил железный порядок на моём крейсере.

Зак подошёл ближе к подполковнику и, понизив голос, пояснил свой интерес:

- Во время случившегося восстания минматарских мятежников во главе с руководителем абордажной команды у меня на крейсере в живых осталось только семнадцать человек команды из более чем трёхсот. Я лишь чудом удержал корабль в своих руках и не хотел бы повторения подобной истории. Мне нужен самый настоящий громила, который будет внушать ужас одним своим видом, и который сможет поддерживать железную дисциплину на корабле. Я видел ролики про этого Грегора и поискал информацию о его прошлом. Скажу прямо, увиденное меня впечатлило, и поэтому я хотел бы выкупить этого заключённого.

Подполковник долго молчал, размышляя о чём-то. Потом он решился:

- Я согласен с вашими доводами, капитан. Откровенно говоря, мне тоже противно, как мы сюсюкаемся с этими бандитами из "Закона Террора" вместо того, чтобы прижать их к ногтю. Поэтому моё мнение таково: выкупить заключённого можно... хотя я решительно не понимаю, как вы собираетесь держать этого монстра в узде. Контролирующий ошейник он рано или поздно научится снимать, и тогда этот головорез станет крайне опасным для всех окружающих. А вот, кстати, и он сам!

Двери кабинета открылись. Четверо охранников привели скованного цепями по рукам и ногам Грегора Дайта. Одноногий гигант в ярко-оранжевой арестантской робе был выше всех присутствующих в комнате по крайней мере на голову. Руки бывшего штурмовика в дополнение к широким браслетам с цепями были скованы двумя парами полицейских наручников, а здоровая нога массивной цепью была соединена с волочащейся за заключённым тяжёлой гирей.

- Заключённый одиннадцать-сорок три прибыл по вашему распоряжению, - глухо проговорил Грегор Дайт и стал подчёркнуто заинтересованно рассматривать цветочные горшки на подоконнике начальника тюрьмы, совершенно не обращая внимания на четверых напряжённых охранников вокруг него и парализаторы в их руках.

- Заключённый, тебе предоставился шанс досрочно выйти на свободу, - проговорил начальник тюрьмы. - Этот многоуважаемый капитан-капсулир готов оплатить обществу наненсённый тобой ущерб и выкупить твою свободу, заменив твой одинадцатилетний тюремный срок на тяжёлую и опасную службу на его крейсере на такой же период времени. Он ищет руководителя абордажной команды...

- Да пошёл он, - процедил сквозь зубы одноногий гигант и смачно сплюнул прямо на пол кабинета. - Передайт этому капитану, что он может засунуть своё предложение себе в задницу! Я не собираюсь рвать себе жилы и подставлять свою голову под пули ради его корыстных интересов. Мои друзья из общества защиты прав ветеранов войны наняли хороших адвокатов, котрые смогут доказать, что я невиновен в драке в ресторане. Я пострадавшая сторона и лишь защищался, а нападали на меня бандиты из преступной группировки "Закон Террора"!

Начальник тюрьмы повернулся к сидящему на кресле Заку, одетому в бронескафандр с зетемнённым лицевым щитком. Явно вызывающее поведение заключённого и последовавший отказ его нисколько не удивили лысого подполковника. Однако Зак решил повторить попытку разговора с Грегором:

- Грегор Дайт, я предлагаю тебе сменить тюремную баланду и эти решётки на окнах, которые ты будешь лицезреть ещё одинадцать лет, на относительную свободу и хороший оклад. Выбирай сам. У тебя два варианта. Либо сидеть тут и заживо гнить, никому не нужный и всеми забытый, пока не закончишь свою никчёмную жизнь с заточкой в боку от очередного ублюдка. Либо жить полноценной активной жизнью - звёздные перелёты, множество миров, разные интересные места, настоящие бои с реальным сильным и коварным врагом. Целых семьдесят бойцов под твоим командованием, как во времена твоего военного прошлого. Это возможность увидеть звёзды не только на войне с Федерацией Галленте, но и просто так, для души. Это возможность вкусно поесть рыбы и других деликатесов. Возможность сменить трёхярусную узкую и слишком короткую тюремную койку или гостиничную капсулу на полноценную собственную каюту, полагающуюся руководителю абордажной команды. Неснимаемый ошейник со взрывчаткой и невозможность вернуться на планету Кисого это вполне разумная плата за такую резкую смену обстановки.

Грегор молчал и даже не смотрел на Зака. Начальник тюрьмы, выждав где-то полминуты, произнёс:

- Безнадёжно. Уведите его!

Охранники натянули за цепи, направляя Грегора в сторону дверей. Но, несмотря на все усилия четверых крепких конвоиров, заключённый не сдвинулся с места ни на миллиметр. Он ещё раз медленно и задумчиво посмотрел на окно с решётками, на цветы на подоконнике, на цепи на своих руках, и произнёс:

- Чёрт с вами. Я согласен. Что нужно подписывать?

Подполковник не смог скрыть своего удивления:

- Надо же... Ну хорошо, сделка есть сделка... Господин капитан, с вас сорок тысяч кредитов, и можете забирать этого заключённого с моих глаз голой!

Зак тут же перевёл указанную сумму на счёт исправительного учреждения. Лысый полицейский открыл встроенный в стену сейф и достал широкий металлический ошейник. Ввёл на нём какой-то код и направил одного из подчинённых застегнуть обруч на толстой бычьей шее бывшего десантника. Полицейский робко подошёл вперёд, держка ошейник со взрывчаткой перед собой и прикрываясь им, словно щитом. Но он зря переживал. Грегор Дайт стоял неподвижно с отстутствующим взглядом, как будто его совершенно не волновало происходящее. Когда же на заключённом защёлкнулся обруч, начальник тюрьмы протянул небольшой пульт пилоту-капсулиру:

- Настроите и активируете сами, когда будете на корабле. По умолчанию, ошейник со взрывчаткой немедленно прийдёт в действие, если заключённый подойдёт ближе пятнадцатии метров к носителю пульта или удалится от него далее трёх километров. Но пока ошейник не активирован, так что опасности нет. Вам выдать людей для перевозки заключённого на корабль?

- Нет, не требуется, подполковник, - отказался молодой капитан. - Мои люди ждут меня у самых ворот вашей тюрьмы, так что проблем не возникнет. Мы не будем задерживаться и немедленно покинем планету Кисого.

***

Лёгкий флайер такси всего за час доставил всех четверых пассажиров от тюрьмы, расположенной в артической зоне планеты Кисого, до экваториального космопорта. Всю дорогу Грегор Дайт молчал, недоверчиво косясь на своих спутников. Зак тоже молчал, заказывая по дороге необходимые покупки. Только при заходе на посадку бывший курсант нарушил-таки затянувшееся молчание, уточнив конечную точку маршрута пилоту-таксисту:

- Одиннадцатая палуба, третье посадочное место. Высади нас у самого шаттла.

- Ты опьять покупать шаттл?! - выдохнула обеспокоенно Элиза.

- Да, Элиза. Придётся тебе немного потерпеть невесомость, зато уже через восемь часов будем уже в Джите.

Амаррская принцесса тоскливо застонала, однако спорить не стала. Сразу после посадки Зак осмотрел купленный корабль, остался вполне довольным результатом и обратился к одноногому штурмовику:

- Грегор, тут не слишком много места, но располагайся в кресле и отдыхай. Я заказал тебе несколько комплектов одежды, курьер с минуты на минуту доставит пакеты прямо сюда к трапу нашего шаттла. Переоденься, а то в оранжевой арестантской робе ты слишком притягиваешь взгляд. Как только взлетим, Мбунта снимет с тебя ошейник. Минматарин говорил, что уже проделывал такое раньше, так что проблем не должно возникнуть.

Одноногий гигант посмотрел на челнок, но залезать внутрь пока не стал. Вместо этого он попросил Зака поднять зеркальный лицевой щиток шлема. И только после того, как парень выполнил эту просьбу, бывший штурмовик впервые улыбнулся во весь рот:

- Зак! А я всё гадал, ты это или не ты? Твой микрофон искажет голос, это сильно сбивает с толку. Вроде про рыбу и звёзды только ты мог знать, но я-то был уверен, что ты погиб! Получается, ты сильно рисковал, вызволяя меня из тюрьмы!

- Курсант Зак Дейл действительно умер, - усмехнулся Зак Дейл. - Как умер и сменивший его лейтенант Зак Корви. Перед тобой капитан-капсулир Бешеный Кролик. Вполне настоящий капитан, даже герой какой-то там по счёту войны с пиратами-гуристасами.

Грегор удивлёно покачал головой. Потом засомневался:

- Всего месяц или около того прошёл со дня нашего с тобой безнадежного боя, а с тобой произошли такие разительные перемены... Даже не верится, если честно.

- Не сомневайся, - усмехнулся Зак. - Я тот же самый человек, только теперь я самый настоящий пилот-капсулир, и документы у меня в полном порядке. И даже космический корабль у меня имеется, хотя и стоит этот крейсер сейчас на ремонте в разбитом виде за сотни световых лет отсюда. Нас серьёзно потрепали во время последнего боя, а затем ещё вспыхнул бунт среди команды. Бунт был подавлен, но победа далась нам дорогой ценой. На корабле в живых осталось всего семнадцать человек. Поэтому я нисколько не обманывал начальника тюрьмы, я действительно набираю новый экипаж. Тебе, Грегор, я хотел предложить должность руководителя абордажной команды. Оклад пятьсот кредитов в месяц плюс боевые премиальные. Своя собственная каюта и возможность самому отбирать бойцов в команду. У нас критически мало денег, мало знаний и опыта, но зато куча опасных врагов. Если интересно, добро пожаловать в команду. Если же нет, я отвезу тебя в Джиту или любой другой соседний с ней мир и дам тебе достаточно денег на билет в любую точку галактики. Это будет моей платой за то, что ты спасал меня на Кисого.

Одноногий штурмовик не раздумывал ни секунды. Он сразу же расплылся в довольной улыбке от уха до уха и весело рассмеялся:

- От такого щедрого предложения не отказываются, Зак. Я готов лететь с тобой куда угодно и сражаться с кем угодно.

- Погоди, не торопись с ответом. У меня к тебе три маленьких уточнения, прежде чем ты дашь окончательный ответ, - сразу же стал серьёзным молодой капитан. - Первое: ты связываешься со своими друзьями из Криминальной Полиции Калдари и сообщаешь, что отныне не являешься их внештатным агентом. Второе: крейсер минматарской постройки и экипаж на нём, в основном, минматарский. Так что тебе придётся выучить минматарский язык, чтобы полноценно общаться с командой. Мой первый помощник Мбунта может тебе помочь в этом вопросе, заодно и ты подтянешь ему калдарский язык, а то у меня просто уши трубочкой сворачиваются от его акцента. И накоконец третье, самое сложное: второй помощником у меня в команде галленте по расе, и есть ещё несколько других галленте на кораблей. Признаюсь, сам до сих пор в шоке от такого расклада, но Ван-дер-Майен и остальные члены команды профессионалы своего дела и подтвердили свою надёжность.

Грегор почесал пятернёй волосы и усмехнулся:

- С галленте да, хорошо что предупредил. Но, пожалуй, я смогу пережить общество галленте, раз уж ты смог с ними как-то сжиться. А по поводу Криминальной Полиции... не знаю уж, как ты догадался, но тебя действительно подселили ко мне в общежитии, чтобы я присматривал за тобой. Я действительно много общался с Криминальной Полицией, даже пытался туда устроиться после демобилизации. На полноценную работу меня не взяли, но ребята мне помогли освоиться на новом месте и прикрыли мою задницу корочкой внештатного агента после нескольких некрасивых драк с бандитами, когда я слишком уж выходил из себя. Но после случая в ресторане мне дали чётко понять, что и терпению Криминальной Полиции бывает предел. Так что я уже больше не внештатный агент, Зак, и готов поклясться в этом. По поводу изучения языка я тебя понял... Постараюсь выучить, хотя никогда ранее не учил чужие языки. И, раз это были все твои требования, капитан, у меня тоже есть одна просьба, прежде чем мы отправимся. Здесь на Кисого живут несколько бойцов из моего бывшего штурмового отряда. Надёжные, проверные люди, отличные бойцы, ветераны калдаро-галентского конфликта. Я хотел бы переговорить с ними. Возможно, кто-нибудь из них захочет присоединиться к твоей команде. Поверь, Зак, лучших бойцов тебе не сыскать во всей галактике.

- Нам разрешили старт через сорок три минуты. Даю тебе это время на все переговоры с бывшими сослуживцами, - согласился молодой капитан. - И если среди твоих знакомых найдутся добровольцы, мы подберём их через несколько дней на обратной дороге к нашему кораблю.

Часть пятая. Разрушители спокойствия

Джита, станция 4-4 Флота Калдари...

Если при слове "Джита" у вас не затряслись от возбуждения пальцы и колени, то вы не торговец. Самый большой во всей галактике рынок, на котором ежесуточно вращаются триллионы денег продавцов и покупателей. Могущественные альянсы окраинных систем именно в Джите реализуют ценные минералы и изотопы, закупая взамен для своих армий боевые корабли, строительные блоки новых космических станций, оружейные системы и тысячи других полезных систем. В Джиту стремится попасть и любой пилот-капсулир, которому повезло добыть нечто ценное и диковинное, поскольку именно тут в Джите на любой товар обязательно найдётся свой покупатель.

Десятки громадных неповоротливых фрейтеров и сотни более мелких грузовых кораблей, круглосуточное столпотворение на выходе из дока космической станции, установленные прямо в космосе километровых размеров рекламные щиты... Где ещё можно увидеть такой праздник торговли? Как говорится в древней не потерявшей за прошедшие века своей актуальности пословице: "Если какого-то товара нет в Джите, значит его вообще не существует.

Зак попал в Джиту впервые, и увиденное потрясло молодого капитана. В такое обилие космических кораблей разных классов и типов в одном месте было даже сложно поверить, не увидь он подобное зрелище своими собственными глазами. Отдельно стоит упомянуть полуторачасовое ожидание разрешения на вход в док станции в громадной очереди прибывших со всех уголков галактики кораблей. На фоне зависших поблизости многокилометровой длины фрейтеров и линкоров крохотный шаттл Зака смотрелся таким жалким и хрупким, что находящиеся внутри люди чувствовали себя не слишком уверенно.

Но наконец разрешение на вход в док было получено, и через пятнадцать минут молодой капитан уже оформлял себе гостиничный номер. Цены на станции больно кусались, и пришлось парню проявить скромность в своём выборе. Да, потенциально у него в сумках было артефактов более чем на двадцать миллионов, но эту сумму нужно было ещё получить. А пока что у Зака оставалось менее двух тысяч космокредитов, а потому деньги нужно было жёстко экономить.

Едва бросив вещи, Зак тут же направился в офис корпорации Хуасёда. Ещё находясь на с Кисого, он направил сообщение, предупредив организаторов торгов о своём желании выставить на продажу часть своих раритетов. И в то время, когда их шаттл стоял в очереди на вход в док станции, Зак получил следующий ответ:

Уважаемый капитан Бешеный Кролик!

Правление корпорация Хуасёда безмерно радо приветствовать нашего постоянного клиента и подтверждает готовность выставить предложенные вами ценные лоты на сто восемнадцатом ежегодном аукционе корпорации Хуасёда. Аукцион состоится на станции Джита 4-4 Флота Калдари сразу после окончания традиционного ежегодного Турнира Альянсов. Просьба доставить подготовленные к продаже артефакты минимум за три дня до начала торгов для выполнения всех формальностей по экспертизе и страховке.

Дейз Уоморро, Исполнительный директор корпорации Хуасёда.

Мбунта уже сообщил Заку, что его сестра ранее несколько раз лично общалась с господином Уоморро, и он каждый раз присутствовал на таких деловых встречах в качества грозного и молчаливого телохранителя пилота-капсулира. Минматарин утверждал, что Кэтрин Дейл ни разу во время этих встреч ни снимала затемнённого шлема своего скафандра, и потому истинного лица капитана никто видеть не мог. Это было конечно здорово, однако риск проколоться на такой встрече всё же был большим. Дослужившийся до столь высокого директорского поста в одной из мега-корпораций Государства Калдари господин Дейз Уоморро наивным дураком явно не был, а потому общаться с ним нужно было крайне осторожно, всячески избегая разговоров о прошлом, чтобы тот не удивлялся незнанию обсуждавшихся ранее тем и не заподозрил подмену.

Одноного штурмовика пришлось временно оставить в гостинице, чтобы его личность с шумным и не всегда чистым прошлым не вызывала у принимающей стороны ненужных вопросов. Зак хотел оставить в гостинице также и Элизу, но принцесса пригрозила устроить самый настоящий скандал. К тому же напомнила, что именно она являлась единственным в их маленькой группе экспертом по древностям и аукционам, а потому настояла на своём участии в переговорах.

Бронированный флайер доставил их прямо к дверям офиса корпорации. На пороге их встречало семеро человек в строгих деловых костюмах. Мбунта вышел из прибывшей машины первым и, внимательно осмотревшись по сторонам, обошёл флайер и с демонстративной почтительностью открыл перед капитаном двери машины.

- Тот низенький, который стоит вторым слева, - едва слышно одними губами прошептал минматарин, но Зак прекрасно расслышал своего первого помощника и, выйдя из флайера, направился сразу к указанному человеку.

- Господин Дейз Уоморро, рад вас снова видеть! - молодой капитан едва заметно поклонился и пожал протянутую ему директором руку.

- Мой друг, я тоже рад вас видеть в добром здравии, - проговорил господин Уоморро, даже не посчитав нужным представить своих коллег. - Прошу следовать за мной в кабинет, где никто не помешает нашему разговору.

При входе в здание корпорации Хуасёда находилась система идентификации личности, причём тут был не только привычный сканер ладони и документов, но и явно какая-то нестандартная жутко навороченная конструкция в виде арки с многочисленными лампочками. Зак снял перчатку с правой руки, прислонил ладонь к красному окошку, после чего прошёл через арку.

- Личность гостя подтверждена. Капитан-капсулир Бешеный Кролик, имеет статус VIP-клиента нашей корпорации. Вооружён лазерным пистолетом. Право ношения оружия подтверждено, - проговорил где-то в соседней комнате невидимый из-за стены охранник, однако Зак его расслышал.

- Личность сопровождающего лица определена. Первый помощник капитана-капсулира и его личный телохранитель Мараг ист Мбунта, имеет ммм... ого! Весьма солидный послужной список. Вооружён тяжёлым бластером и холодным оружием. Право ношения оружия подтверждено.

- Личность сопровождающего лица подтверждена. Младший офицер в команде капитана-капсулира, эксперт по торговым операциям и специалист по антиквариату Эмилизия Таш-Муркон. Вооружена лазерным пистолетом. Нет информации о разрешении на ношение оружия. И ещё, начальник, данные по девушке в базе три дня назад были отредактированы, а профессия так вообще внесена всего два часа назад. Остановить её для более серьёзной проверки?

Идущий первым господин Уоморро поднёс к лицу кисть левой руки, словно поправляя свои усики.

- Нет, не нужно её останавливать. Всё нормально. Я знаю эту девушку.

Зак не подал виду, что расслышал этот разговор, и через гостеприимно распахнутые перед ним двери прошёл в небольшой круглый зал без окон. Гладкие обшитые драпировкой стены бордово-красного цвета, пол из природного камня серого с золотистыми прожилками, зеркальный потолок с ненавязчивыми встроенными светильниками. Из всей мебели в комнате был только прозрачный стеклянный столик и четыре таких же прозрачных стульев вокруг него. Господин Уоморро собственноручно закрыл входные двери и указал гостям занимать любые из стульев. Элиза предпочла сесть справа от Зака, а молчаливый Мбунта остался неподвижно стоять за спиной своего капитана. Хозяин кабинета сел напротив парня и проговорил:

- Прошу извинить за небольшой устроенный спектакль на крыльце. Просто мне захотелось убедиться, что передо мной действительно вы, капитан. Поймите старика правильно, я ни в коем виде не хотел оскорбить вас недоверием или сделать упрёк. Простым смертным бывает трудно понять вас, бессмертных капсулиров, и потому приходиться принимать такими, какие вы есть. Просто, не видя лица собеседника, мне самому порой бывает весьма трудно вести разговор. Просыпается природная недоверчивость и даже стариковская паранойя. Тем более что вы, капитан, в прошлом зачастую любили поговорить на темы, совершенно не предназначенные для чужих ушей. Опять же, не в упрёк вам будет сказано. Я сам человек непубличный, мои секретари бдительно следят, чтобы ни одно моё изображение не попало в прессу или какие-нибудь базы данных. Тот, кто не имел дел со мной, наверняка выбрал бы наиболее импозантного человека в центре группы.

- Я нисколько не осуждаю вас за проявленную бдительность, господин Уоморро. Однако могу указать на один небольшой изъян в вашей логической конструкции, из-за которого ваш тест может быть некорректным. Человек в центре группы, несмотря на его шикарный костюм и внешность эстрадной звезды, не мог занимать высокий пост в вашей корпорации. Он был калдари-ачура по расе, а до сих пор среди директоров восьми мега-корпораций Государства Калдари не было ни одного калдари-ачура.

Директор откинулся на спинку стула и весело рассмеялся:

- Да, тут вы меня действительно подловили! Обязательно учту на будущее. Тот сотрудник работает начальником смены кассиров, для калдари-ачура это действительно почти потолок по должности. Нет, формально конечно не существует никаких законодательных запретов на продвижение талантливых ачура по карьерным лестницам, но сами понимаете, тут возникает вопрос доверия. Чем выше должность, тем страшнее допустить на неё ненадёжного соискателя.

- Чтобы семье заслужить доверие корпорации, нужно до этого шестнадцать поколений честно отработать в структуре этой корпорации, - блеснул молодой капитан своими знаниями о корпорации Лай Дай, не зря он зубрил целый справочник об этой организации.

- Поистине золотые слова! Как исключительно точно они передают дух, царящий среди директората нашей корпорации! - восхитился его собеседник. - Кому эти слова принадлежат?

- Главе мегакорпорации Лай Дай господину Алакони Ишаноя.

Молодой капитан не смог скрыть улыбку, обнаружив, насколько смутился его собеседник при упоминании названия конкурентов. Но исполнительный директор быстро пришёл в себя и нашёл в себе силы улыбнуться:

- Ну да, почему бы и нашим извечным соперникам не прийти к схожему умозаключению. Ачура менее трёх столетий влились в народы калдари, и должно пройти ещё два или даже три столетия, прежде чем первый из ачура сумеет окончательно преодолеть недоверие окружающих и возглавить одну из мегакорпораций Государства Калдари. Однако мы отвлеклись от темы, капитан. Артефакты при вас?

Зак махнул головой, и Элиза положила на стеклянный столик оба чемоданчика, открыла замки на них и продемонстрировала содержимое.

- Узнаю эти чудные предметы. Некоторые из них я сам лично рекомендовал для вашей коллекции. Позвольте узнать, что послужило причиной такого кардинального изменения ваших взглядов, капитан? Ранее вы предпочитали покупать древние редкости, а не продавать их, - молодому капитану почудились нотки недоверия или сомнения, проскользнувшие в голосе исполнительного директора.

- Причина весомая, и даже более чем весомая. Пятитонный разрывной снаряд от линкора "Темпест", разнёсший мне личную каюту и уничтоживший множество ценных экспонатов, заставляет несколько по-другому взглянуть на вопросы коллекционирования. Вы знаете о весьма трепетном моём отношении к древним реликвиям, и мне крайне не хочется, чтобы бесценные артефакты были навсегда потеряны для человечества, если в мой корабль прилетит очередной подарок из крупного калибра.

- О да, теперь я понимаю вас, капитан. Для нашей цивилизации потеря каждого такого экспоната несомненно была бы невосполнимой утратой! - согласился господин Дейз Уоморро. - Хорошо, я распоряжусь внести эти предметы в списки для аукциона. Позвольте только уточнить, как вы желаете оплатить работу экспертов и комиссию за реализацию? Вы можете оплатить прямо сейчас фиксированную сумму, или наша организация может просто по итогам аукциона удержать один процент от стоимости реализованных на аукционе предметов.

- А какой тама фиксированья суммау получается? - вмешалась в разговор Элиза.

- Всего получается тридцать тысяч кредитов за подтверждение подлинности и реализацию десяти предметов, - ответил директор, слегка поклонившись девушке. - Мы можем списать эту сумму с вашего депозита, капитан.

- Там нау депозит у капитан хватит деньга? - снова задала вопрос девушка.

Директор рассмеялся, словно услышал что-то действительно крайне смешное.

- Ну да, определённо должно хватить, - успокоил собеседницу господин Уоморро и повернулся к молодому капитану. - У вас с собой карточка нашего аукционного дома? Можно на неё взглянуть?

Если бы кто-нибудь мог заметить сейчас скрытое затемнённым бронестеклом лицо Зака, то увидел бы, как мгновенно покрылся испариной лоб парня. Вот похоже и наступил конец его легенде прославленного капитана. С большим трудом постаравшись сохранить видимое спокойствие, молодой человек произнёс:

- Боюсь что лишился карточки безвозвратно после разгрома своей каюты. Там мало что уцелело после космического сражения.

- Ну не беда, я попрошу секретаря срочно изготовить вам дубликат. Наш курьер сегодня же доставит вам её в гостиничный номер. Хорошо, я принимаю ваши раритеты на выставление в ближайшем аукционе. А теперь, капитан, поскольку присутствия вашего специалиста по древностям больше не требуется, я хотел бы попросил вашу очаровательную спутницу подождать немного в коридоре. И охранника тоже. Мне нужно поговорить с вами о серьёзных вещах с глазу на глаз.

Зак удивился, однако спорить не стал и попросил Элизу и Мбунту подождать в коридоре. Едва за ними закрылась дверь, как господин Дейз Уоморро повысил неожиданно голос и накинулся на капитана с упрёками:

- О чём ты вообще думал, когда решил притащить принцессу сюда в мой офис?! У тебя голова была на плечах в этот момент или ты думал совсем другим местом?! Нет, я прекрасно понимаю желание наглядно продемонстрировать, что твоя теория была верна, но ты же прекрасно понимаешь, насколько эта девушка стала опасной! Всё, она уже списана системой. Она уже труп, хотя этого и незаметно. Вместо украденной принцессы из разбитого конвоя уже появилась новая Эмилизия Таш-Муркона, и именно она сейчас проходит по всем базам данных как настоящая. А твоя спутница всё, вычеркнута из жизни и этого мира. И все, кто контактируют с ней, тоже подвергают свои жизни огромной опасности!

Зак боялся поверить в сою удачу. Неужели он случайно наткнулся на того, кто был в курсе того странного заговора, в котором участвовала его родная сестра?

- Дейз, не ори на меня, я прекрасно понял.

- Он понял. Да ни хрена ты не понял! Каким был тупым головорезом, таким и остался. Если бы ты действительно понял, то давно бы выбросил её в открытый космос или испепелил. Система не будет терпеть такой явной ошибки, как две одинаковые амаррские принцессы, и обязательно исправит сбой, уничтожив саму девушку и заодно всех вокруг неё. Ты хоть засёк время отклика? Сколько прошло времени с момента уничтожения тобой конвоя и до появления дубликата?

- В том-то и дело что нет! Мне стало резко не до этого, потому как мой корабль вскоре был атакован, причём крайне необычным способом! Взрывы прозвучали изнутри крейсера, и кроме обычной взрывчатки там было что-то другое, отчего сильнее всего страдали члены команды с имплантами. Подозреваю, что я должен был умереть от них и выжил лишь чудом. Но в любом случае до появления дубликатов прошло менее трёх суток. Даже скорее менее двух, так как через три дня новая принцесса уже была в Тронном Мире, а её ещё лететь туда нужно было полтора дня.

Господин Уоморро посерел лицом и явно испугался. Он нервно несколько раз прошёлся по комнате, заложив руки за спину.

- Вот про это я тебе и говорил! Избавься от девчонки при первом удобном случае! Она сейчас словно заражённая проказой и приносит смерть всем вокруг себя. Кстати, твоим друзьям будет интересно услышать из первых уст про историю с конвоем. Насколько я знаю, они собираются завтра в триста одиннадцатой VIP-ложе зрителей Турнира Альянсов. Я закажу тебе билет. Только не вздумай притащить и туда амаррскую принцессу, а то эти параноики тебе такого не простят!

***

Несмотря на все пугающие предостережения, бывший курсант находился в приподнятом настроении и ощущал возбуждение и охотничий азарт, словно идущий по следу добычи пёс. В расследовании таинственной гибели Кэтрин наконец-то появились какие-то подвижки. А кроме того становилось окончательно понятно, что дикое совершенно на первый взгляд ничем не мотивированное нападение законопослушного капитана-капсулира на амаррский конвой вовсе не было какой-то спонтанной акцией, а давно обсуждалось Кэтрин с её знакомыми, как и возможные последствия от такого поступка.

Элизе молодой капитан ничего не стал говорить, хотя девушка каким-то необъяснимым женским чутьём поняла, что речь в кабинете за закрытыми дверями шла именно о ней. Амаррская принцесса пару раз задавала вопросы, вызывая Зака на откровенность, но парень так и не решился пересказать ей слова директора корпорации Хуасёда. Девушка похоже обиделась и вот уже полтора часа, повернувшись к Заку спиной, молча сидела на широком пластиковом подоконнике и посматривала сквозь толстое стекло на суету космической станции.

За закрытой дверью соседней комнаты двухкомнатного гостиничного номера Грегор Дайт и Мараг ист Мбунта знакомились друг с другом. Их знакомство проходило весьма шумно, сопровождаясь глухими звуками ударов и грохотом падающей мебели, и со стороны больше напоминало драку, чем дружеский разговор. Но когда встревоженный слишком громкими звуками капитан появился на пороге их комнаты, оба разгорячённых и вспотевших гиганта заверили молодого капитана, что у них всё в полном порядке, и они просто таким образом учат иностранные языки. На каком языке минматарин-десантник и калдари-штурмовик общались между собой, Зак так и не выяснил, но было похоже, что эти двое прекрасно понимали друг друга. Поняв, что его присутствие только мешает общению членов команды, капитан вернулся в свою комнату.

Текущее обучение завершено. Минматарские крейсера. Уровень навыка 5 изучен.

Сигнал о завершении обучения застал капсулира врасплох. Неужели уже столько времени прошло с того самого дня, когда его сеcтра Кэтрин подарила ему безумно дорогущий накопитель с этим сложным навыком? Зак поразился, поняв что с тех пор действительно прошло более трёх недель. Требовалось продолжить обучение, и Зак выбрал "Управление звёздными кораблями" - навык, улучшавший маневренность любых управляемых капсулиром кораблей.

Звонок в дверь гостиничного номера прозвучал словно гром с ясного неба. Зак и Элиза переглянулись и наперегонки бросились к развешенным бронекостюмам. Судя по грохоту чего-то упавшего и лязганью затворов, Мбунта и Грегор тоже спешно готовились к возможным неприятностям.

- Погоди, пока не открывай! - приказал Зак одноногому штурмовику, подбежавшему к двери с тяжёлым пехотным бластером в руках. - Дай мне хотя бы шлем застегнуть!

Элиза была уже готова и, укрывшись за спинкой дивана, направила на входную дверь лазерный пистолет. Зак закрепил шлем, опустил зеркальный бронированный щиток и тоже достал пистолет. Огромный Мбунта был тоже рядом, готовый в случае чего защищать капитана. Звонок в дверь прозвучал повторно. Зак прислушался к своим микрофонам, судя по всему, за дверью находился всего один человек.

- Он один и стоит прямо перед дверью. Приоткрой осторожно и спроси, что ему нужно, - попросил штурмовика Зак.

Зак отвлёкся на перегородившего обзор Мбунту и не понял, что именно сказал Грегор, но зато чётко расслышал жалобный всхлип и звуки быстро-быстро убегающих ног. Озадаченный штурмовик вернулся в гостиничный номер и протянул капитану небольшой плоский кристалл, на одной стороне которого был нанесён логотип корпорации Хуасёда.

- Это VIP-карта аукционного дома, - догадался Зак и вставил накопитель в информационный разъём на стене, вызвав голографический экран. - Похоже это не только персональный ключ, но и каталог ценных аукционных позиций, куча справочных материалов по предыдущим аукционам, реликтовым древностям и всякая подобная мура...

Парень на секунду замер, увидев ещё подпункты информационного меню, доступ к которым требовал авторизации. Он прислонил свою ладонь к считывателю, и неактивные серые иконки обрели краски и стали объёмными.

- Тут есть и билет в зрительскую VIP-ложу на завтрашний Турнир Альянсов, а также персональная информация владельца карты о предыдущих покупках и сделанных заказах, а также...

Зак замолчал и мгновенно погасил голографический экран, поскольку увиденная им информация шокировала. На счету Бешеного Кролика лежало сто двадцать семь миллионов кредитов. Похоже, он нашёл один из счётов своей сестры. Едва ли это были все деньги предыдущего капитана, скорее лишь малая часть, которую сестра тратила на свои личные капризы. Непонятно пока что было, можно ли снимать эти деньги и переводить на другие кошельки, но парень решил, что с такими вопросами ему лучше разбираться одному без свидетелей.

- Мне нужно поискать в покупках сестры и её переписке какую-либо полезную информацию, которая могла бы пролить свет на произошедшие события. Это дело сугубо личное, поэтому прошу на время оставить меня одного.

Элиза недовольно фыркнула и снова направилась к окну. Грегор молча положил ладонь Мбунте на плечо и потянул десантника за собой в соседнюю комнату. Зак же снова активировал карту, но на этот раз и сам тоже подключился к информационной сети и спроецировал изображение на внутренний только одному ему видимый экран.

Молодой капитан едва не закричал от радости, когда понял, что средства на счету не были замороженными и могли быть переведены им на другие нужды. Сто двадцать семь миллионов! Да это же... это... ну если и не решение всех стоящих перед ним проблем, то по крайней мере огромный шаг в нужном направлении.

Итак, прежде всего, нужно была заканчивать ремонт "Рапиры". Зак перевёл пять миллионов кредитов на эти нужды. Не успело пройти и минуты, как с ним связался взволнованный Ван-дер-Майен.

- Я прав-вильно п-понимаю, капитан... - от радостного волнения толстяк даже слегка заикался.

- Да, мы получили нужные средства. Приказываю оплатить все ремонтные работы и станционные сборы, а также продолжить набор команды по штатному расписанию. Да, у нас же на "ТВАРИ КОСМОСА" пушки стоят 720-миллиметровые тех-2 уровня?

- Так точно, капитан. Установлены три 720-миллиметровых турели, - отрапортовал галленте.

- Тех-2 орудия хороши, спору нет. Но мне потребуется дополнительно шестнадцать дней учиться, чтобы хоть как-то по-минимуму выучить все необходимые для управления тех-2 орудиями навыки учиться. А у меня и без орудий очередь на обучение навыками расписана на полтора месяца вперёд, чтобы я смог хотя бы из дока вывести "ТВАРЬ КОСМОСА". Так что демонтируйте орудия и продайте. Вместо них закупите и поставьте тех-1 уровень, эти я смогу уже к завтрашнему дню использовать. То же самое касательно боевых дронов. Продайте тех-2 "Варриоров" и установите тех-1.

- Тех-1 дроны на таком прекрасном корабле, как "Рапира", это просто моветон, ваши же коллеги засмеют вас, капитан, - возразил толстяк.

В словах второго помощника была определённая правда. Как правило к тому моменту, когда пилоты-капсулиры получали возможность управлять таким сложным и дорогим тех-2 кораблём, как "Рапира", все нужные навыки для установки модулей и боевых систем в корабль у пилотов уже были изучены. Но что поделать, если уж с Заком так получилось?! Что же ему, сидеть на станции и ждать целый год, прежде чем полезные навыки уложатся в голову на должном уровне?

- Хорошо, тех-2 дронов не продавайте. Просто упакуйте пока в трюм и временно замените более простыми. В конце концов, всего восемь дней мне нужно, чтобы их выучить... Может и не придётся воевать за этот время... Как там ситуация с кораблем и с экипажем?

- Гораздо лучше. Ребята после получения денег повеселели, к тому же нагрузка чуть снизилась - я нанял ещё охранников, инженеров, электриков и канониров. За нами по-прежнему ведётся слежка, но наш противник уже не ведёт себя настолько вызывающе. О общем, жизнь налаживается, капитан!

На этой оптимистичной ноте Зак попрощался со вторым помощником и занялся своими насущными вопросами. Прежде всего, нужно было закупить все нужные для управления кораблём навыки и ту часть из них, которую уже можно было учить, скопировать на внутренний накопитель. Затем хорошо было бы купить ускоряющие обучение специальные импланты для свободных кибернетических слотов с первого по пятый. Ну и подготовиться к завтрашней встрече со старинными друзьями Кэтрин.

Через час прибыл ещё один сопровождаемый вооруженным эскортов курьер, доставивший целую упаковку накопителей с навыками. А за ним ещё сопровождаемый охраной новый посыльный с переносным сейфом, в котором находились пять небольших усиливающих определенные способности человека кристаллы.

Зак не сообщил своим спутникам стоимость своих покупок, чтобы не шокировать неподготовленных людей. А между тем у него осталось менее половины от той суммы, которая имелась на депозите аукционного дома. Да, жизнь капсулира - это не только большие потенциальные возможности, но и колоссальные расходы. Об этой стороне медали почему-то всегда забывают, когда представляют жизнь бессмертных пилотов-капсулиров эдаким сплошным беззаботным раем.

- Мы меняем гостинцу, - сообщил Зак своим спутникам после того, как закрылась дверь за последним из ожидаемых им курьеров. - Слишком многие нас тут видели, да и меня совершенно не устраивает ситуация, что любой желающий может подойти вплотную к самой двери нашего номера.

- Вот сейчас ты полностью напоминаешь свою сестру, - усмехнулся Мбунта. - Она тоже сперва пыталась жить обычной жизнью молодой богатой девчонки. Посещала ночные танцевальные клубы, ездила на курорты и любила поплавать на яхте под парусом. Но со временем стала крайне серьёзно относиться к своей безопасности. Существуют специальные гостиницы для особо охраняемых VIP-персон: всяких там магнатов-миллионеров, эстрадных звёзд или важных политиков. Только в таких местах с определённого времени и останавливалась Кэтрин.

- И с какого же времени моя сестра так изменилась? - полюбопытствовал Зак.

Мбунта невесело усмехнулся:

- После её первой смерти.

***

Был уже поздний вечер, когда Элиза, резко распахнув двери, гневной фурией с криком ворвалась в комнату Зака, указывая пальцем на экран своего браслета:

- Тыу хотеть купить яу?! Тыу этоу оскорбляй высокородьний принцесса Эмилизия Таш-Муркон!

Зак отложил в сторону большую информационную доску, отсоединил подключённые к сети разъёмы своего тела и встал с мягкого гидромассажного кресла, оказавшись лицом-к-лицу с рассерженной принцессой.

- Успокойся, Элиза, я и не думал тебя оскорблять. Я не только тебе, а всем вам троим перевёл по сто тысяч кредитов. И первый помощник Мбунта, и руководитель абордажной команды Грегор получили ровно такую же сумму, как и ты.

- Так этоу даже не быть один подарок яу... - кажется, амаррская девушка расстроилась ещё сильнее.

- Это не подарок, это на нужные вам покупки. Я поговорил с Грегором и Мбунтой после ужина и выяснил потребности, необходимые для надёжной охраны меня и тебя. Им нужно приобрести хорошие бронекостюмы, самое лучшее стрелковое вооружение и всевозможные технические средства, чтобы охранять нас с тобой. Лучшее снаряжение стоит недёшево, но я дал им запрошенные средства даже с запасом. Глупо экономить на собственной безопасности.

- Им тыу дать деньги яу понимай. Однанога человек очьень страшный, он смотреть яу с подозреньий. Минматар сильноу не любить яу, ведь яу амарр и семья Таш-Муркон. Ноу яу знать они оба быть верный тыу и защищать тыу. Но зачем тыу давать столько многоу-многоу деньги яу? Ведь яу не воин. Яу младьший офицер твой корабель. Столькоу нельзя получай офицер хоть вся жизнь летать.

- Ты мне очень помогла во время встречи с директором аукционного дома, да и вообще со всей этой идеей с древними артефактами. Считай, что это премия тебе не как младшему офицеру, а как хорошему специалисту по древним раритетам.

Элиза прикусила губу и, недовольно помотав головой, резко провела пальцем по экрану своего браслета. Зак услышал сигнал изменения счёта. Даже не открывая внутреннего интерфейса, он уже знал, что его счёт только что пополнился на сто тысяч кредитов. Упрямая девушка отказалась от выписанной ей премии.

- Для принцесса этоу слишком малоу-малоу. Для младьший офицер или специальист древний вещи этоу слишком многоу-многоу. Ты есть дурак! Тыу вообще не замьечать чтоу нужноу хотеть яу. Лишь один раз быть заботльивай, когда мыу праздник быть, покупать сюрприз и покупать яу одежда. И то выбьирать вульгарний платье сдыдноу принцесса. А когда яу покупать хорошьий одежда тыу даже не смотреть коробки! Ты глюпый не понимать женьщина. Если тыу сказать деньги подарок яу за помогай на беседа директор, яу бы скакать от радость. А ты сказать совсем не подарок, платить как охраняй ты ходить. Получать как головорьез.

Выпалив свою эмоциональную речь, девушка внезапно разрыдалась и, присев на край кресла, закрыла лицо руками. Зак с трудом попытался вписаться в причудливую траекторию полёта женской логики. Купил ей платье - обиделась, что выбрал на свой вкус. Не стал отменять её дорогостоящие покупки "правильной" одежды и не приказал спустить с трапа приволокшего груду коробок курьера - тоже не так. Перевёл деньги - плохо. Не перевёл бы - ещё хуже.

- Ну хорошо, Элиза, я просто неправильно выразился. Готов признаться, что это был действительно подарок для тебя, - молодой капитан попытался успокоить плачущую принцессу. - И соглашусь, что некрасиво с моей стороны получилось, что тебе поступило столько же, сколько и головорезам. Сумма в двести пятьдесят тысяч не оскорбит принцессу?

Элиза, пряча от парня заплаканные глаза, проговорила:

- Тыу не понимай ничегоу, Зак. Мне не нужноу никакой деньги. Яу простоу хотеть любой время хорошьий человьек говорить, понимай яу. Одиньокоу. Грустноу. Ну хорошоу. Яу принимай деньги при один условие. Тыу честноу говорить яу чтоу директор говорить тыу.

Зак едва скрыл недовольный стон, с трудом натянув на своё лицо улыбку. Он предлагал девушке двести пятьдесят тысяч космокредитов просто так, а она в ответ ещё условия ему ставила! Понятно, что у принцесс могут быть свои причуды, вот только как же не вовремя Элиза пришла со своими капризами! Ему завтра предстоял, возможно, самый главный экзамен в жизни, а вместо подготовки к нему он вынужден тратить бесценное оставшееся время на то, чтобы прекратить очередную истерику своей высокородной спутницы...

- Хорошо, Элиза, я расскажу тебе. Да, господин Уоморро действительно говорил о тебе. Имя оказалось ему знакомым, а твоё лицо на документах, которое увидели охранники, только подтвердило его подозрения. К тому же у тебя не оказалось разрешения на ношение оружия, а его люди обнаружили, что в базе данных изменения в твоих документах произошли буквально несколько часов назад. Всё это вызывало у господина Уоморро вопросы, но я смог ответить на них. А теперь, Элиза, мне действительно нужно работать. Завтра я встречаюсь со старыми знакомыми моей сестры, и мне нужно подготовиться к этой встрече.

- Яу чувствовать тыу многоу недоговорить. Но ладноу, яу больше не мешать.

Зак перевёл на счёт Элизы двести пятьдесят тысяч и, проводив девушку до её комнаты, постарался поскорее забыть об этом досадном отвлекающем от важных дел эпизоде. Работы было много, а времени на подготовку почти не оставалось.

Завтра ему предстояло встречаться с какими-то друзьями сестры, о которых он не знал ровным счётом ничего. Крайне трудно поддерживать светскую беседу с совершенно незнакомыми людьми и при этом не выдать им своего незнания ситуации. Ему срочно была нужна самая полная информация о Кэтрин: её переписка с друзьями, умения капсулира, пилотируемые корабли, статистика боевых вылетов. В Военной Академии курсанты говорили больше всего о космических кораблях. Стоило думать, что и став полноценными капитанами, они сохраняли такие традиции. И малейший случайный вопрос вроде: "А как вам в пилотировании матарский "Вагабонд" в сравнении с другими штурмовыми крейсерами?" грозил полнейшим провалом, так как Зак не знал, летала ли вообще сестра на таком корабле.

Парень уже давно выяснил, что нигде на "Рапире" не сохранилось никаких личных дневников или логов переписки Кэтрин. Собственно, ей это было и ни к чему. Старшая сестра была капсулиром и могла надёжно хранить информацию в своём мозгу. Потому младшему брату приходилось восстанавливать информацию по разным косвенным источникам. Прежде всего, помочь могло личное дело, хранящееся в КОНКОРД и предоставляемое по запросам пилотов. И именно личное дело Бешеного Кролика и изучал сейчас Зак со всей тщательностью.

Имя: --- (cкрыто по желанию пилота) Псевдоним: Бешеный Кролик

Раса: Калдари ачура

Стаж пилотирования: 4 года 7 месяцев 2 дня

Общее количество очков навыков (ориентировочно): ~ 85 миллионов

Боевой рейтинг: Входит в ТОП-1000 пилотов, текущий рейтинг 502-ой (минус 13 позиций за последнюю неделю)

На этом месте молодой капитан остановился, снова вчитавшись в эти строки. Насколько Зак знал, всего в галактике существовало около трёхсот тысяч капсулиров. Его сестра Кэтрин Дейл, оказывается, входила в число тысячи лучших пилотов-капсулиров галактики! И восемьдесят пять миллионов очков навыков пилота это было просто что-то невероятное! У самого Зака на данный момент было менее двух миллионов очков навыков.

Текущая корпорация: не состоит в корпорации

Текущий альянс: не состоит в альянсе

А вот это было более чем странно, поскольку нарушало один из основополагающих законов, регулирующих жизнь пилотов-капсулиров. Любой пилот-капсулир всегда в любой момент жизни обязательно состоял в какой-нибудь корпорации. Сразу по окончании Военной Академии каждый пилот поступал на службу в одну из корпораций родного государства, именно там выполнял разные задания и именно там платил положенные налоги. Затем капсулир был волен сменить корпорацию на другую, но в любом случае выйти из корпорации вообще "в никуда" было невозможно в принципе. Однако это каким-то невероятным образом случилось.

Интересно, а когда это произошло с Бешеным Кроликом? Судя по всему, совсем недавно, ведь Зак прекрасно помнил свой первый день службы на крейсере и тот опасный момент, когда "ТВАРЬ КОСМОСА" запрыгнула в звёздную систему Амарр. Тогда на тактическом овервью молодой тактик Мага Мадага увидел "красные минусы" - так традиционно отображались вражеские корабли, принадлежащие к враждебным для корпорации пилота корпорациям и альянсам. У пилота-одиночки, даже если представить такой необычный вариант, не могло быть в овервью никаких "минусов".

Зак запросил в архивах КОНКОРД историю всех корпораций, в которых состоял Бешеный Кролик. Таких оказалось всего две. Сперва после выпуска из SWA Кэтрин была зачислена в "Калдари Провижн", но буквально через пару недель записалась в ряды "Защитников Государства" (State Protectorate) - ополчения Государства Калдари, сражавшегося против галлентской агрессии. И состояла сестра в этой корпорации вплоть до дня своей смерти... Вышла "в никуда" сестра в 00:23:47,89 по всеобщему времени. Похоже, что именно это и было точным временем её смерти.

Тут молодой человек запросил со своих накопителей точную по секундам запись событий того трагического дня. Первый взрыв произошёл гораздо раньше, в 00:00:00,02. Парень только сейчас обратил внимание на поразительно ровное время. Если принять две сотых секунды за время срабатывание некого запала или детонатора, тогда получалось, что взрыв произошёл ровно в полночь. Такое совпадение никак не могло быть случайностью или техническими неполадками на корабле. Просто убийца выставил на таймере бомбы именно полночь.

Второй взрыв, повредивший корабль, случился в 00:03:00,16 - ровно через три минуты после первого. Судя по всему, ко времени выхода капитана Бешеного Кролика из корпорации "Защитников Государства" сестра была уже минут двадцать как мертва. Но что же тогда случилось в 00:23:47,89??? Парень промотал запись со своих камер и замер, поражённый увиденным. Именно в эту самую секунду он сумел-таки авторизоваться в капсуле сестры и подключился к компьютерным системам. Значит, система просто считала его собственные данные, а он действительно не состоял ни в какой корпорации, поскольку не заканчивал Военной Академии.

Тренькнул сигнал, оповещающий об окончании очередного обучения навыка. Сегодня такие сигналы звучали весь вечер - Зак скопировал в голову много новых накопителей с информацией, а первые уровни любых навыков учились быстро. Даже что-то слишком быстро. Второй уровень навыка "Средние артиллерийские турели" он выучил всего за семнадцать минут??? Даже с учётом купленных сегодня повышающих скорость обучения имплантов, такое было просто невозможным. Зак открыл внутренний интерфейс и стал считывать логи. Что за дела? Оказывается, он сегодня все навыки учил ровно в два раза быстрее положенного. Причина обнаружилась достаточно быстро, в меню навыков ярким шрифтом горела строка:

Действует бонус на ускоренное обучение.

Примечание: Каждый новый пилот-капсулир первый месяц после окончания Военного Училища способен воспринимать информацию вдвое быстрее. До окончания бонуса осталось: %:;(*

Молодой капитан оказался совсем сбит с толку. Да, он конечно же слышал о том, что первый месяц после выпуска из училища молодые капитаны действительно изучали навыки вдвое быстрее, такое позволяла какая-то специальная заложенная в импланты программа, самоуничтожающаяся через месяц. Но он то училище не заканчивал! Да и не замечал раньше парень за собой что-то такого "бонуса" - тот же длительный сложный навык минматарских крейсеров учился ровно столько по времени, сколько и требовалось по всем расчётам.

Зак опять принялся проверять, высчитывая секунды и минуты. Вот оно! Бонус появился сразу после окончания изучения минматарских крейсеров. Почему не раньше? Напрашивающийся ответ пришёл сам собой. Потому как раньше все свои навыки он учил, пока его сестра была жива. И лишь когда после смерти Кэтрин он попытался начать новое обучение, встроенная программа управления обучением запросила данные, и компьютерную систему "расколбасило".

Зак попытался понять, что же именно случилось. Было похоже на то, что те навыки, которые он захотел выучить, его сестра когда-то давно уже честно выучила. Программа видела, что в личном деле пилота Бешеный Кролик такой навык числился выученным, однако в действительности выученным он не являлся. Похоже, программа посчитала его новым пилотом и включила полагающееся выпускникам ускоренное обучение. Однако даты выпуска из Военной Академии не обнаружила, а потому вместо обратного отсчёта времени выдала непонятную "буквозябру". Кстати, необычные символы в странной записи %:;(*, которая должна была означать оставшееся количество дней/часов/минут не менялись. Это же тогда получалось, бонус ускоренного обучения никогда-никогда не закончится!? В это было трудно поверить, но по всему выходило, что дело обстояло именно так.

Зак открыл настенный шкафчик и плеснул себе в стакан какого-то крепкого алкоголя. Жидкость имела пронзительно-синий цвет и едко пахла травилкой от насекомых. Но пилот выпил её, не колеблясь, поскольку на трезвую голову воспринять подобные новости о себе было просто нереально.

- Зак, тебе стоит на это взглянуть! - появившийся на пороге комнаты одноногий штурмовик поманил парня за собой.

Заинтригованный молодой капитан вышел следом и обнаружил, что в соседней комнате все члены его команды с интересом наблюдают за действом, происходящим на большом мониторе. Приглядевшись, бывший курсант опознал их бывший гостиничный номер, с которого они съехали всего пару часов назад. Тот номер всё ещё числился за ними, и никого постороннего там быть не должно было. Однако на экране были видны незнакомые вооружённые люди в бронежилетах и чёрных масках, которые обшаривали комнату, переворачивая кровати и открывая шкафы.

- Мы с Мбунтой поставили там камеры наблюдения на всякий случай. Как видишь, не зря оказалось.

- Ктоу есть они тот льюди? - поинтересовалась принцесса.

- Наёмные убийцы из боевого крыла "Закона Террора", есть такая мафиозная группа со штаб-квартирой на планете Кисого. Мы с Заком им хвост немного прищемили, и с тех пор они полагают, что я им задолжал свою жизнь. В тюрьме они пару раз с меня пытались долг взять, но не вышло. Вот теперь за мной в Джиту последовали.

Зак с сомнением покачал головой:

- Вряд ли последовали, далековато всё-таки. Скорее это, так сказать, местное отделение "Закона Террора". Наверняка ведь у такой крупной банды имеются связи в самом крупном торговом центре Вселенной. Ух ты, а веселье-то только начинается!

На экране действительно происходило что-то непонятное - бандиты дружно хватались руками за горла и один за другим падали на пол, судорожно дёргая конечностями. Через полминуты в помещение вошли новые участники - трое высоких фигур в золотистых костюмах и таких же золотого цвета плащах. Лица их были открытыми, лишь небольшие фильтры-защёлки крепились на носах, так что сразу можно было определить, что все трое являлись амаррами.

- Кучиктухант! - произнёс с отвращением в голосе Мбунта незнакомое Заку слово и сплюнул на пол.

- Нот кучиктухант, Мбунта. Удепо голди вирр. Хея роиялтухант, - ответила принцесса на своём родном языке и перевела для остальных. - Это вовсе не охотники за беглыми рабами. У них золотые одежды, так что это ловчие короны - специальная структура Империи Амарр, занимающаяся вопросами геральдической чистоты. Они пресекают споры между дворянскими родами, изолируют от высшего общества бастардов и устраняют незаконных претендентов на трон.

Эмилизия Таш-Муркон больше ничего не сказала, но Зак и так всё понял. На его подругу обратили своё внимание официальные власти Империи Амарр. И едва ли эти трое гостей пришли без приглашения в их гостиничный номер с добрыми пожеланиями. А между тем фигуры в золотых одеждах внимательно одно за другим осмотрели все распростёртые на полу тела, поворачивая головы и изучая лица. Затем, потеряв всякий интерес к оглушённым или убитым, прошлись по комнатам. Видеокамера под потолком была ими достаточно быстро обнаружена и вызвала определённый интерес, но амаррские ловчие даже не попытались её выключить или уничтожить. Эти трое даже не старались скрывать свои лица, рассматривая камеру, из чего молодой капитан заключил, что ловчие нисколько не боятся разоблачения и наверняка имеют все соответствующие документы для проведения расследования на территории дружественного Империи чужого государства. Ещё через минуту все трое чужаков покинули гостиничный номер.

- Не волнуйся, Элиза, сюда на территорию VIP-гостиницы для капсулиров они проникнуть не смогут, тут экстерриториальная зона, - успокоил разыскиваемую принцессу молодой капитан.

- Яу и не бояться. Всёу нормальноу, - девушка резко развернулась и на негнущихся ногах ушла в свою комнату, глухо щёлкнула закрываемая задвижка замка.

***

- Дальше можно проходить только по билетам! Один билет - один человек!

Бдительные охранники роскошного зрительского комплекса остановили на входе Зака и сопровождавших его охранников. Молодой капитан спорить не стал и провёл полученным вчера кристаллом сквозь прорезь считывающего устройства. Загорелась зелёная лампочка.

- Капитан, вы можете пройти, но только один без ваших телохранителей. Не волнуйтесь, у нас самая надёжная в галактике охрана.

Зак отпустил закованных в бронекостюмы Мбунту и Грегора, а сам прошёл к ведущему на трибуны лифту. Улыбающиеся фигуристые девчонки раздавали проходящим зрителям флажки и ленты с эмблемами боевых альянсов - участников соревнований. Молодой капитан принял из рук загорелой до черноты симпатичной девушки-калдари флажок с эмблемой "Красного Альянса". Насколько Зак знал, этот легендарный альянс, некогда контролировавший сразу три звёздных региона и являвшийся грозной силой, сейчас находился в серьёзном упадке и не являлся фаворитом сегодняшнего турнира. Но сама девушка ему понравилась, и он просто решил сделать ей приятное.

Триста одиннадцатая VIP-ложа располагалась на восьмом этаже огромного многокилометрового крыла станции Джита 4-4, на обращённой в открытый космос стороне. У Зака ещё раз проверили билет и проводили до защищённой силовым энергетическим щитом двери. Молодой капитан опять же кристаллической карточкой снял щит, бронированные створки разъехались в стороны, и парень прошёл на балкон. Его уже ждали. На балконе находилось двое людей, оба были в бронескафандрах с закрытыми лицами.

- Приветствую, садись, - огромная фигура в чёрном костюме указала на свободное кресло. - Сейчас ещё Кримстер подойдёт, и все будут в сборе.

Кримстер? Это имя молодому капитану было более чем знакомым. Суровый глава боевого альянса "Тёмная Сторона" (DarkSide) и третий в рейтинге лучших пилотов-капсулиров галактики увёл за собой альянс в Проклятый Регион (Curse Region), где альянс встал на сторону пиратов Картеля Ангелов в сражениях с силами правопорядка. Ангелы оплачивали труд наёмников более чем щедро, а три сотни бессмертных пилотов-капсулиров обеспечили надёжную защиту Проклятого Региона, разгромив все атакующие силы КОНКОРДА и воинствующих племён клана Туккер из Республики Минматар.

Зак сел на предложенное место, вызвав перед глазами информационное меню. Ну да, точно. Альянс "Тёмная Сторона" принимал участие в сегодняшнем турнире, причём ставки букмекеров на них были весьма высокими. Выше котировался только альянс "Гидра" и многократные победители Турнира Альянсов наёмники из "Пандемик Легиона".

- Ну что, Бешеный Кролик, твои сегодня как выступят? - поинтересовался вальяжно развалившийся на кресле пилот-капсулир в костюме галлентского производства.

Молодой капитан догадался, что речь в вопросе неизвестного идёт о пилотах его предыдущих корпорации и альянса. Мгновенно вызвав меню, парень нашёл в сетке турнира соответствующего участника. Сражаться его бывшим сотоварищам по ополчению предстояло против "Легиона Смерти" - огромного альянса, подмявшего под себя звёздные регионы, заселённые сорвавшимися с контроля и безмерно расплодившимися боевыми дронами.

- Надеюсь, что мои победят, - осторожно высказался Зак.

- Да чёрта с два твои победят! - вскочил с кресла огромный мужчина в чёрном скафандре. - Я пригрозил своим бойцам, что с позором выгоню из альянса, если они не справятся с каким-то жалким калдарским ополчением! Я купил себе в команду лучших пилотов для этого турнира, пятеро из них вообще входят в первую сотню рейтинга. Пообещал по миллиарду каждому из них в случае выхода в полуфинал, ещё два "лярда" за выход в финал и сразу десять за победу в турнире. И пусть только попробуют у меня проиграть в первом же матче, сгною на фабриках по переработке сплавов!

Грузный мужчина схватил со стола бутылку минералки и, откинув щиток шлема, с жадностью в два больших глотка осушил сосуд. Зак постарался подтянуть челюсть и не слишком явно удивляться. Рядом с ним сидел Дич своей собственной персоной, самый богатый человек во Вселенной, чьё состояние по минимальным оценкам финансовых аналитиков превышало восемь триллионов космокредитов. Обогатился лидер альянса "Легиона Смерти" на продаже построенных в дрон-регионах огромных и грозных суперкапитальных кораблей - титанов и суперкэриеров.

- А вот и Кримстер! - человек в галлентской броне приветливо встал, встречая прибывшего капитана.

- Ну здорово, други! - вошедший оказался небольшого роста, но весьма и весьма обширен в талии, даже бронированный костюм не мог скрыть его упитанности. - А вы чего команду не выставили, Ван-Грейз? Вон калдарская милиция собралась-таки с духом и решилась сразиться с большими дядьками!

Зак наконец-таки идентифицировал личность последнего остававшегося неизвестным персонажа и скривился. Ван-Грейз, тот самый пилот в галлентском костюме, возглавлял пилотов-капсулиров Федерации Галленте во фракционных войнах против пилотов-капсулиров калдари. Именно его подчинённые, нарушив перемирие, вероломно атаковали калдари в регионе Цитадель и Чёрный Восход. Именно против Ван-Грейза и ему подобных головорезов долгие три с половиной года воевала его сестра Кэтрин. Было очень странно, что непримиримый противник оказался в одной зрительской ложе с Бешеным Кроликом. Похоже, Зак действительно не всё знал о своей сестре.

Загремела музыка, комментаторы стали представлять участников Турнира Альянсов. Сверкающие в лучах прожекторов боевые корабли, разноцветные вымпелы, эмблемы и огни. Миллиарды жителей галактики прильнули к экранам, чтобы увидеть невероятное шоу. Участники шестидесяти четырёх команд выстаивали свои флотилии возле космической станции. Громадные многокилометровые линкоры и кажущиеся рядом с ними стройными линейные крейсера, хищные ощетинившиеся турелями тяжёлые штурмовые крейсера, подлые своими свойствами корабли радиоэлектронной борьбы, юркие фрегаты, лёгкие штурмовики и перехватчики.

- Вот сейчас обратите внимание, - проговорил негромко Кримстер, когда построение закончилось.

Миг, и все эти сотни неподвижных звёздных кораблей исчезли. Через секунду на больших включившихся экранах команды появились в районе арены, на которой должны были проходить групповые бои.

- Ну да, снова та же система закрытого звёздного региона J7HZ-F, - проговорил спокойно Дич, сверившись с видимым только ему экраном. - Мы ещё в прошлые годы идентифицировали это место. И снова возникает один и тот же вопрос, как технически возможно перебросить столько кораблей за семьдесят парсеков? Этот расстояние гораздо дальше дальности портала на цино-маяк, да и мы снова не видим открытых с этой и той стороны врат.

- Технологии древней расы джовов? Изолированный от остального космоса закрытый регион J7HZ-F вроде как считается их местом обитания, - Зак рискнул высказать свою точку зрения, надеясь не сморозить глупость в присутствии важных капитанов.

Кримстер невесело усмехнулся в ответ:

- Ну да, все и каждый в галактике знает, что три звёздных региона принадлежат таинственной расе джовов, и человечеству туда дороги нет. Но при этом никто не знает, откуда у нас такое твёрдое убеждение в этом? Откуда у людей имеются подробные звёздные карты тех закрытых регионов, если ни один человек туда никогда не попадал, кроме как вот так переместившись ненадолго на турнир?

- Я долго пытался найти источник этой информации, - включился в разговор галленте. - И всё без толку. Информация о закрытых звёздных системах появляется сама собой, причём она регулярно обновляется. добавляются на картах отметки планет и лун, космических станций, поясов астероидов. В базе появляются названия совершенно незнакомых нам корпораций и альянсов, которым якобы принадлежат таинственные космические станции. И более того, можно в базе найти имена агентов корпораций, с которыми могут сотрудничать пилоты-капсулиры и получать оплачиваемые задания. Это ведь вообще ни в какие ворота не лезет! Ну планеты или пояса астероидов я ещё хоть как-то могу предположить - мол, наши учёные-астрономы увидели всё это в сверхмощные телескопы. Тоже бред конечно, ведь свет до нас должен идти двести световых лет от таких далёких звёзд, что исключает получение оперативной информации. Но уж имена проживающих там созданий в телескоп никак не увидеть! Или что, двести лет тому назад жители тех таинственных станций специально помахали своей визиткой под открытым небом, чтобы наши астрономы в далёком будущем это разглядели и прочли? А на каком языке джовы писали свои сообщения, раз мы это поняли?

Зак слушал Ван-Грейза крайне внимательно. Галленте был явным врагом, однако говорил очень даже интересные вещи. Молодой капитан действительно никогда не задумывался, откуда же человечеству так много известно о джовах, если эта таинственная раса последний раз контактировал с людьми много столетий назад, когда подарила людям технологию капсулирования?

- Вон смотрите Чрибба вывел со станции свой дредноут покрасоваться, - указал Дич на огромную тушу звёздного корабля, по сравнению с которым линкоры казались маленькими насекомыми. - Я предлагал капитану немалые деньги, чтобы он продал этот корабль. Даже на титан Чриббе хватило бы, а может и на два. Но упрямый торговец упёрся и не захотел расставаться с такой игрушкой. Последний дредноут в Джите. Тоже ведь интересный пример - ещё относительно недавно цино-маяки спокойно можно было открывать в любых системах, и капитальные корабли заходили в Джиту, в Тронный Мир и другие охраняемые КОНКОРДом системы. А потом однажды просто БАЦ! И всё, цино-порталы тут больше не открываются. И если вывести тяжёлые корабли из системы можно спокойно, то вот вернуть обратно уже не получается. Почему вдруг так случилось? Что, законы физики вдруг изменились, а мы этого не заметили? Но ладно, теперь тихо! Матч начинается!

Первый матч действительно был между "Легионом Смерти" и калдарской милицией. Дич прыгал и нецензурно орал, настолько бурно реагируя на происходящее на арене, что даже опрокинул столик с напитками. Молодой капитан в какой-то момент даже испугался, что толстяка хватит удар, настолько громко лидер альянса переживал потерю флагмана - огромного линкора "Раттлснейк" постройки пиратов-гуристасов. К счастью для душевного и физического состояния Дича, его команда победила, хотя победа над соперником и далась "Легиону Смерти" весьма и весьма непросто.

- Так, о чём это мы... - толстяк после победы своей команды потерял к транслируемому на больших экранах турниру всякий интерес. - Ах да, законы физики и другие странности. Тому, что корабли-титаны вдруг почему-то не стреляют своим главным калибром в некоторых звёздных системах, мы уже не удивляемся. Хотя это тоже ведь большая странность. А вспомним ничем необъяснимое замедление времени в больших эпических сражениях, когда сходятся сотни и тысячи пилотов-капсулиров. По всем нашим замерам выходило, что время вдруг начинало течь в десять раз медленнее обычного! Наш мир, словно старый слишком загруженный обрабатываемыми процессами компьютер, начинал "лагать" и "тормозить". А вспомним, как адмиралы звёздного альянса "Полчища Гунов" вообще остановили время, приказав в неудачно складывающемся сражении выпустить на всех кораблях боевых дронов! Мир не смог обработать столько объектов, и время вообще остановилось! Когда же мир снова зашевелился, оказалось, что враждующие флоты кем-то разведены в разные стороны, а часть кораблей вообще была перекинута в другие звездные системы!

- Амарры бы сказали, что налицо вмешательство божественных сил, - проговорил Зак негромко и задумчиво, но его услышали.

- А я бы сказал, что вмешались какие-то невидимые администраторы нашего мира и поправили неверно работающие процессы! Ведь больше никому и никогда даже при гораздо более масштабных сражениях время полностью остановить не удавалось, хотя замедлить его всё же получалось, и не раз. Или поговорим о военной мощи. Кримстер, сколько у Картеля Ангелов титанов?

- У ангелов вообще нет титанов, ни одного. Это я могу сказать точно. Мои ребята излазили все системы Проклятого Региона и соседних, выискивая всякое интересное. Такие колоссальные корабли невозможно спрятать, как и огромные верфи для их постройки.

- Так я и думал, - проговорил чем-то весьма обрадованный Дич. - У Империи Амарр есть два титана типа "Аватар", причём верфей, где они могли бы быть построены, никто и никогда не видел. Эти корабли просто появились, и всё. Сразу могу сказать, я этим религиозным фанатикам эти два титана не продавал. У Федерации Галленте три титана типа "Эребус". У Государства Калдари имеются три титана типа "Левиафан", хотя один из них в нерабочем состоянии стоит как памятник в системе Новая Калдари. У "Республики Минматар" после уничтожения "Меча Надежды" титанов вообще не осталось, хотя этим я по старой памяти скоро продаю один "Рагнарёк". И всё.

- Получается, на все четыре центральных государства имеется восемь титанов, один из которых едва ли когда-нибудь будет восстановлен... - Кримстер неторопливо и вдумчиво стал считать. - У "Пандемик Легиона" более восьмидесяти титанов. У Северной Коалиции Альянсов около полусотни. В дрон-регионах штук семьдесят вы наскрести тоже сможете. Плюс Южная коалиция...

- Именно! - оживился Дич. - Как мы видим, наблюдается огромный военный перевес окраинных альянсов над центральный государствами. Причём все эти альянсы пилотов-капсулиров с окраин галактики не раз в прошлом показывали свою агрессивность. Казалось бы, что может удержать альянсы от захвата центральных областей галактики? Ничего. Атакуй, и будет лёгкая победа! И ведь действительно многие пробовали. И я тоже пробовал, признаюсь. Но вот хрен! Ни одной, даже самой жалкой захудалой звёздной системы "отжать" не получилось. Корабли противников начинают воскресать невероятным образом, космические станции становятся неуязвимыми, а уж КОНКОРД...

- Да, с КОНКОРДом тоже не всё чисто, - согласился Кримстер. - Мои ребята в Проклятом Регионе вырезают корабли КОНКОРДа без особых хлопот, даже "фармят" их, получая от Картеля Ангелов неплохие деньги. Но здесь в центральных системах те же самые корабли КОНКОРДа становятся неуязвимыми. Мы проверяли - корабли те же самые, и вооружение у КОНКОРДа такое же, просто опять видимо "божественное вмешательство".

Молодой капитан сидел и не знал, как ему себя вести в сложившейся ситуации. Его собеседники совершенно в открытую бахвалились тем, что они нарушали законы, уничтожали корабли правопорядка и планировали нападения на центральные государства! А что, если их сейчас кто-либо подслушивает?! Но гораздо больше молодого капитана интересовал вопрос, что он тут делает, вполне себе обычный капитан-капсулир, в компании легендарного боевого пилота и самого богатого человека Вселенной? Как его сестра Кэтрин вообще оказалась в таком непростом обществе?

- Кролик! Ты уснул, что ли? - Зак вздрогнул, поняв, что собеседники его уже какое-то время о чём-то спрашивают.

Парень вызвал перед собой запись с имплантов и быстро прокрутил последний десяток секунд. Оказывается, Кримстер его спросил, как прошло дело с амаррским конвоем. Было весьма странно, что лидер альянса был в курсе этой истории, но раз он уже об этом знал, скрывать было уже поздно. Зак вкратце рассказал об атаке конвоя, пленении принцессы и дальнейших событиях:

- Дубликат конвоя с принцессой возник не сразу, прошло около полутора дней. А сразу после этого начались крайне странные события. Внутри моего корабля без видимых причин произошло два взрыва, первый из которых был весьма необычным - он выборочно нанёс серьёзные повреждения только членам экипажа с имплантами. Предполагаю, что этот непонятный взрыв должен был убить меня, и я до сих пор не понимаю, почему этого не случилось. Многие системы управления кораблём оказались повреждены изнутри и были недоступны, из-за чего мне стоило большого труда увести "Рапиру" от появившейся рядом "Вдовы". Что было странным, пилот "Вдовы" почему-то знал, что мой корабль будет в беспомощном состоянии, и атаковать начал лишь после того, как моя "ТВАРЬ КОСМОСА" пришла в движении. Выйдя из боя и немного придя в себя, я обнаружил, что у меня пропала информация о текущей корпорации, логи всех переписок, слетело несколько выученных навыков, обнулился счёт, пропала вся информация о хранящемся на станциях имуществе. Словно мир попытался меня "стереть", но в последний момент передумал.

Наступило молчание. Первым заговорил галленте, не скрывая своего удивления:

- Действительно, ты отображаешься как не состоящий ни в какой корпорации. Разве так бывает?

Дич проговорил, став сразу крайне серьезным и угрюмым:

- Бывает, как видим, если те невидимые администраторы нашего мира вмешиваются столь решительно и грубо. Видимо, захват пилотом-капсулиром одного из ключевых персонажей Империи Амарр не был предусмотрен процессами нашего мира. Крайне странно, что тебя оставили в живых. Мне известен похожий случай. Один мой боец застрелил из бластера на космической станции одного из работающих с капсулирами агентов корпорации Ангелов-Хранителей. Не знаю уж из каких побуждений он это сделал, но труп агента я видел своими собственными глазами. Однако на следующий день этот агент сидел в своём офисе, как ни в чём не бывало. А мой человек бесследно исчез. Пропали все его корабли, его личные вещи, была стёрта информация о таком пилоте в базах данных. Словно его и не существовало. Подозреваю, что таким образом наш мир защищается от попыток проникнуть куда не следует, просто убирая излишне любопытных и всю память о них. Деньги с тебя сняли, Бешеный Кролик, а вот пункты лояльности к корпорации тоже обнулили или не тронули?

Зак не понял, при чём тут вообще пункты лояльности, которыми обычно награждали корпорации за какие-то полезные дела работающих на них пилотов. Где это вообще смотреть-то.. Наконец, молодой капитан обнаружил в интерфейсе такие вкладки. Открыл и... уставился на увиденный результат, не зная, как и отреагировать. У него во фракционных войнах против галленте оказалось набрано свыше семисот миллионов (!!!) очков лояльности к калдарскому ополчению. Охренеть! Количество было просто нереальным. Как такое возможно?! Пока Зак ошарашено молчал, галленте вдруг сам стал отвечать на последовавшую просьбу Кримстера рассказать подробнее про таинственную историю с очками лояльности. Зак тоже стал прислушиваться.

- После трёх лет непрерывной войны с пилотами калдари, после тысячи сбитых противников и сотни собственных смертей и воскрешений наступило какое-то отупение. Давно пропала прежняя фанатичность, не осталось и следа от прежних идеалов борьбы за демократию Федерации Галленте. Мы продолжали сражаться просто по инерции, потому как привыкли это делать. Каждая сторона давно поняла, что окончательно победить в войне невозможно - сам мир не позволял это сделать. Когда ты с твоими бойцами после трудных изнурительных боёв захватываешь значительную часть региона, то обнаруживаешь, что оплачивать вам за труды начинают весьма и весьма скромно. В штабе операции начинают говорить: "Да тут уже ничего сложного не осталось, почти победа, никакого риска". И затраты на продолжение войны начинают превышать доходы пилотов-капсулиров. Многие пилоты на таких условиях отказываются воевать и вообще уходят из ополчения. И наоборот, у той стороны, которая находится в критическом состоянии, оплата боевых вылетов становится крайне привлекательной. Это мотивирует активность участников войны и привлекает новых пилотов. В результате соотношение сил на фронте меняется, и качели уходят в другую сторону. И так было много-много раз за последние три года. То пусто, то густо. А в итоге вечное противостояние без надежды на окончательную победу. Были правда в пунктах о положенных пилотам наградах и очки лояльности, выплачиваемые пропорционально нанесённому вражеской стороне ущербу. Но этот ущерб врагу ещё нужно было нанести...

Ван-Грейз приподнял бронещиток шлема, показав молодое веснушчатое лицо и необычные зелёные глаза. Грустно усмехнулся, отхлебнул алкогольного коктейля и продолжил:

- Через какое-то время мы уже знали поимённое всех, против кого приходилось сражаться. Знали их сильные и слабые стороны, часы активности, боевые приёмы. Мы даже уже поздравляли друг друга с какими-то событиями и, бывало, сидели в баре какой-нибудь нейтральной станции и выпивали вместе. Ну и однажды мы разговорились с Бешеным Кроликом. И пришла идея... В ущерб, нанесённый врагу, учитывался и уничтоженный или захваченный противником груз. Ну мы достали каталоги товаров и стали думать. Выбрали в качестве эксперимента декоративные стеклянные шарики для украшения офисов, такой товар производила одна из местных примитивных фабрик аборигенов. Спрос на него в галактике фактически нулевой, кому нужен такой мусор? Стоимость единицы товара всего один кредит, как раз то, что нужно для пробы. Мы с Бешеным скупили всё подчистую, там было несколько миллионов стекляшек. И выкупили будущие партии товара на месяц вперёд, чтобы никто другой не вмешивался в наш эксперимент. Подождали неделю, так как на рынке программы высчитывают среднюю стоимость проданной единицы товара за неделю. Ну и выставили на рынок несколько таких бусинок уже по цене один миллиард кредитов за штуку. Безумие конечно, на первый взгляд, если даже за одну монету эти бусины никому нужны не были, то кто за миллиард купит? Но смысл был. Мы купили-продали другу другу несколько единиц стекляшек, даже налоги положенные многомиллионные заплатили с продаж. И через день смотри - опа! Средняя стоимость этого товара стала миллиард кредитов за штуку. Ну дальше понятно. Выждали момент, когда в звёздной системе никого из пилотов-капсулиров не было кроме нас, и стали поочерёдно вывозить набитые стекляшками грузовики и расстреливать их прямо возле станции. Восемь дней мы с Бешеным Кроликом такой ерундой страдали. На боевую статистику это почти не влияло, так как количество потерянных и уничтоженных кораблей было равно. Но вот компьютеры корпораций, ориентирующиеся на автоматические сообщения об уничтоженных кораблях, насчитали нам сотни триллионов кредитов якобы нанесённого вражеской стороне ущерба и, соответственно, наградили положенными очками лояльности. Мы не успевали их обналичивать и переводить в реальные деньги. А потом однажды снова БАЦ! И лавочку внезапно прикрыли - очки лояльности за уничтоженный груз больше не начислялись. Мы с Бешеным Кроликом пожали плечами и разлетелись по своим делам, а миллионы очков лояльности остались у каждого из нас. Ну а вскоре со мной вышли на связь пилоты альянса "Тёмной Стороны" и предложили быть аккуратнее.

- Неудивительно, - усмехнулся Кримстер. - Мои ребята фактически полностью контролируют в Джите рынок фракционных кораблей производства Картеля Ангелов и частично рынок кораблей фракции Серпентисов. И отслеживают, естественно, поступления фракционных кораблей конкурирующих марок. Не заметить наводнивший Джиту поток галлентских и калдарских усовершенствованных фрегатов и крейсеров, которые могут быть получены только за очки лояльности к соответствующим корпорациям, было бы трудно. И совсем легко было вычислить продавцов, вы же вообще не скрывались, работали напрямую без каких-либо посредников. Далее мои аналитики подняли боевые отчёты, обнаружили странную череду уничтожений грузовиков с никому не нужным стеклом, подняли информацию о ценах на этот товар и сделали соответствующие выводы. Но теперь давайте вернёмся к Турниру Альянсов - в соревнование вступает команда "Тёмной Стороны".

Дич посмотрел списки пилотов и рассмеялся:

- Мне даже жалко ваших противников. "Разорам" ничего не светит, так как сегодня у вас в команде звёздный состав. Модано, Туск, Злой Макс, Румата, Фаффи-Ваффи, Хелен Коннор входят в ТОП-100 пилотов галактики, остальные участники тоже есть в списках ТОП-500. Предлагал твоим звёздам перейти ко мне в команду, но отказались. Ну, смотрим!

Пока шёл бой на арене, собеседники всецело были заняты этим зрелищем. Зак же решил использовать это время, пытаясь оценить, сколько же у него потенциально имелось денег в виде неиспользованных пунктов лояльности от корпорации. Сестра обналичивала их путём продажи фракционных кораблей в Джите, видимо это был самый быстрый способ. Произведя расчёты, молодой капитан получил, что в среднем таким способом на один пункт лояльности можно было выручить 15-18 тысяч космокредитов. У него имелось 728 миллионов пунктов лояльности. Это значило, что потенциально в его руках была сумма примерно в триллион космокредитов, что делало Бешеного Кролика одним из самых богатых людей в галактике! Понятно, что изобретённый Кэтрин Дейл и её галлентским коллегой Ван-Грейзом способ быстрого обогащения был фактически незаконным, раз некие могущественные силы его быстро прикрыли. Не исключено что именно за незаконное обогащение сестру и убили, после чего обнулили все её средства. Зак ещё вчера вечером проверил в нескольких десятках банков, состоит ли он в них клиентом. В половине случаев его в клиентах не значилось. В остальных же обнаруживалось, что вклады имелись, но были закрыты в один и тот же день - в день гибели сестры.

- Я же говорил, что "Разоры" не смогут ничего сделать, - толстяк открыл ещё бутылку минералки и выдул её с такой же скоростью, как и первую. - Сейчас будет всякая малоизвестная массовка сражаться между собой, а потом участников вернут к станции, и через час начнутся вторые матчи группового этапа.

- Пока что "Пандемики" смотрелись сильнее всех. Своих противников в первом матче они просто изнасиловали, - заметил Кримстер задумчиво. - К счастью, ранее полуфинала мои парни с "Пандемик Легионом" не пересекутся. Ладно, вернёмся к нашим делам. Принцесса с тобой, Бешеный?

- Находится в моём номере под охраной, - признался молодой капитан.

- Вот кто действительно непонятно как ещё жив, так это амаррская девица. Если моя теория верна, то именно принцесса представляет для существующего мира наибольшую опасность. Мир будет стараться ликвидировать эту опасность всё более жёсткими методами и однажды добьётся своего.

- Но почему именно она? - это вопрос не рискнул задать Зак, чтобы не выдать своё неведение, но этот вопрос задал Ван-Грейз.

- Потому как между пилотами-касулирами и правителями благородных домов есть какое-то непонятное различие. Природа этого различия мне неизвестна. Точнее, идеи у меня есть, но говорить о них пока преждевременно. Но из-за этого неосязаемого различия невидимые администраторы нашего мира всегда оказываются на противоположной нам стороне и играют против нас. Они обеспечивают неуязвимость центральных звёздных систем от могущественных армий пилотов-капсулиров. Эти незримые силы разрешают нам грызться между собой, но не позволяют атаковать старые государства. При всём своём желании пилоты-капсулиры никак не могут влиять на развитие старого мира.

А вот принцесса совсем другое дело. Она дитя Империи Амарр, она рождена или создана там и прочно вшита в структуру государства, а потому игнорировать её тому миру невозможно. Если наша пленница будет контактировать с высокородными дворянами, военными чинами или даже с самой Правящей Императрицей, с ней тоже будут общаться. Власти Империи Амарр могут назвать её самозванкой, могут объявить в розыск, но она всё равно остаётся некой фигурой, которая влияет на ситуацию. Поступки принцессы значимы для того мира.

Система допустила ошибку, впервые за всё время позволив прямой контакт пилота-капсулира с представительницей правящей верхушки одного из государств. Это уже дало толику своеобразной "легитимности" пилоту, он начал через принцессу опосредованно влиять на происходящее в мире. Пилот-капсулир сумел поговорить с амаррским магнатом-коллекционером и лично встретиться с директором одной из мега-корпораций Государства Калдари. До этого никогда высокопоставленные личности с пилотами-капсулирами не общались лично, всегда был некий разделяющий барьер. Но там, где были беспомощны армады наших титанов, ситуацию смогло изменить присутствие одной-единственной амаррской девчонки. Стоит предположить, что если принцесса будет с нашим флотом, звёздные системы центральных государств потеряют свою неуязвимость.

***

Зак вышел из зрительской ложи и направился к выходу. Голова просто пухла от новой информации, которую необходимо было хорошенько обдумать. Во-первых, потенциально он был богат. Очень богат. Да, получить все свои деньги разом он не может, но путём несложных операций может переводить себе на счёт по нескольку десятков или даже сотен миллионов космокредитов в день. Во-вторых, весьма важной была информация о неоднократных попытках атак могущественных альянсов на центральные государства галактики. Десятки самых могучих кораблей суперкапитальных классов, сотни более мелких пилотируемых опытными капсулирами кораблей несколько раз атаковали приграничные системы... И мир этого даже не заметил! В-третьих, принцесса Эмилизия Таш-Муркон могла бы изменить положение дел и снять барьер, мешающий вторжению.

Ещё одним важным моментом встречи было то, что Бешеному Кролику пообещали помощь в борьбе с преследующим его недоброжелателем. Таинственная личность капитана "Вдовы" весьма заинтересовала Кримстера и Дича. Пилота с именем или псевдонимом "Вечный Палач" просто-напросто не существовало в базе КОНКОРДа. Либо база была неполной, чего не могло быть в принципе. Либо неизвестный не был пилотом-капсулиром и потому не подпадал под юрисдикцию КОНКОРДа. Этот вариант тоже отпадал, так как тех-2 линкором типа "Вдова" были способны управлять только лишь пилоты-капсулиры. В общем, сплошные загадки, загадки, загадки...

Знакомая девушка улыбнулась Заку, увидев в его руках подаренный ею флажок "Красного Альянса":

- Будем надеяться на второй матч, - успокаивающе проговорила девушка. - С командой "Брик Сквада" справиться будет гораздо реальнее, чем с "Гидрой". А в последнем матче группового турнира играем против "Солнечного Флота". Шансы неплохие - лидер "Солнечного Флота" по имени Мастер опять вышел на бой пьяным в зюзю, это у него уже ежегодная традиция стала. К вечеру он не успеет протрезветь, так что у них, фактически, минус один корабль будет изначально. Так что прорвёмся!

Молодому человеку, честно говоря, были абсолютно безразличны турнирные перспективы "Красного Альянса". Но вот живой ненаигранный энтузиазм болельщицы ему очень понравился, да и сама девушка была очень даже хороша собой. Зак протянул ладонь к её электронному браслету и подтвердил перевод одной тысячи кредитов. Эх, будь у него свободное время и не находись в его гостиничном номере амаррская принцесса, можно было бы и попытаться познакомиться с красавицей ачура поближе. Но сейчас было не до развлечений.

Оставив шокированную неожиданно свалившимся на неё богатством болельщицу, молодой капитан вызвал флайер и направился к промышленному крылу огромной станции. Ему нужно было договориться о производстве фрегатов и крейсеров из доставляемых им чертежей. Перегонять на продажу в Джиту за семь звёздных систем приобретённые за очки лояльности готовые корабли поштучно было неразумно. Проще было привезти разом сразу много чертежей с лицензиями на производство и строить корабли прямо тут на месте. Именно об этом парень и хотел договориться.

Встретили его на приёмной завода весьма радушно и сразу же сообщили, что его заказ давно готов. Молодой капитан постарался не выдать своего удивления и ознакомился с ведомостью поставки. Пять новеньких усовершенствованных фракционных крейсеров "Каракал" вот уже одиннадцать дней находились в грузовом ангаре. Заказ был полностью оплачен Бешеным Кроликом две недели назад. Парень ознакомился со списком необходимых для производства материалов и сроками изготовления, после чего поставил свою электронную подпись, подтверждая производителем, что с этой самой минуты становится полноценным хозяином пяти звёздных кораблей.

Не выходя с завода, подошёл к информационной панели и вызвал интерактивное меню рынка. Покупатели предлагали закупочную цену на фракционные "Каракалы" сто пятьдесят девять миллионов, продавцы хотели получить сто шестьдесят пять. Средняя цена по Джите была сто шестьдесят три миллиона кредитов за штуку. Зак мелочиться не стал и продал корабли по закупочной цене. Через секунду поступил сигнал изменения счёта. Пополнение на семьсот восемьдесят семь миллионов кредитов. Да, он только что из-за такой поспешности недополучил двадцать миллионов космокредитов, но Зака это волновало мало. У него не было умений и времени воевать за каждую доля космокредита, соревнуясь в мастерстве торговли против сотен местных прожжённых барыг.

В голове тренькнул необычный сигнал, сообщая о каком-то событии. Поискав среди логов, большинство из которых уведомляли о завершении обучения очередного этапа навыков, парень нашёл нестандартное сообщение. Ему предлагалось принять какой-то контракт и одновременно направили письмо, отправителем в обоих случаях был Кримстер. Зак развернул сообщение:

- Мои осведомители сообщили, что твою девчонку ищут тут на станции амаррские спецслужбы. Амарры только что сделали местным калдарским властям официальный запрос на проведение ареста подозреваемой. Мои люди помурыжат это запрос бюрократическими проволочками пару-тройку часов, но причин для отказа нет. Я подготовил для тебя фрегат "Драмиэль", корабль полностью готов к вылету. Принимай контракт на корабль и увози скорее принцессу со станции.

В персональном контракте действительно был фрегат "Драмиэль" - самый быстрый в галактике корабль, гордость космостроения Картеля Ангелов. Корабль был оборудован всем необходимым для полёта, в том числе 150-миллиметровыми скорострельными орудиями и боевыми дронами. Ни тех-2 орудия, ни тех-2 дронов Зак пока что использовать не мог. Да и сам пиратский фрегат тоже не мог, поскольку корабль требовал владения навыками управления не только минматарскими, но и галлентскими фрегатами. Причём требовал не менее третьего уровня навыка.

Но контракт молодой капитан принял и отсутствующий навык галлентских фрегатов тут же приобрёл и даже сам отправился на флайере получать покупку, поскольку важна теперь была каждая минута. Учиться до третьего уровня навыка управления галлентскими фрегатами нужно было около трёх часов. Было вполне возможно, что через три часа вылет со станции ему уже не разрешат, поскольку на борту корабля будет находиться разыскиваемая полицией беглянка...

Зак попросил таксиста посадить флайер возле самой двери гостиницы, хотя это и запрещалось правилами воздушного движения. Но дорога сейчас была каждая минута, поэтому щедро заплатив чаевые, покрывающие таксисту возможный штраф, парень помчался к своему номеру.

Грегор и Мбунта встретили его в боксёрских перчатках и разгорячённые интенсивной тренировкой. Двери комнаты принцессы оказались приоткрыты, однако девушки внутри не обнаружилось.

- Где Элиза? - поинтересовался капитан у своих подчинённых.

Те удивлённо пожали плечами и кинулись смотреть записи с камеры видеонаблюдения. Сам же капитан вошёл в комнату девушки и сразу обратил внимание на застывшую на экране картинку. Элиза перед своим уходом смотрела амаррские новости. В новостях показывали престарелого закованного в наручники человека, которого вели под руки двое рослых гвардейцев в золотых одеждах. Парень сразу узнал этого арестованного старика - это был коллекционер и меценат Боген Важи-У, которому они продали частицу священной амаррской реликвии.

Зак взял пульт и нажал повторить эту новость. Говорили по-амаррски, но к счастью возможность автоматического перевода на калдарский язык была.

- Пресс-служба Великого дома Таш-Муркон опровергла появившуюся в прессе информацию о визите принцессы Эмилизии Таш-Муркон в звёздную систему Шафрак. Личность выдававшей себя за высокородную принцессу мошенницы уже установлена, опасная преступница объявлена в розыск. Личности всех контактировавших с фальшивой принцессой людей выявляются, с ними ведётся следственная работа. И если Ловчие Короны определят, что подозреваемые общались с опасной преступницей не по незнанию, а находились с ней в преступном сговоре, то согласно священному Кодексу ПаксАмаррия эти люди будут казнены во благо нашей Империи.

В комнату вошёл Грегор, вид у него был явно виноватым.

- Девчонка ушла два часа назад. На ней был надет такой же скафандр, как у тебя. В руках девушка держала один небольшой чемоданчик вещей, больше ничего. Мы с чернокожим были слишком заняты в тренировочном зале, и не заметили её ухода. Прости нас, капитан.

Часть шестая. По следу принцессы.

Стук в дверь вырвал Зака из задумчивого угрюмого состояния. В комнату вошёл первый помощник. По его опущенным к земле глазам с первого же взгляда можно было догадаться, что добрых новостей Мбунта не принёс.

- Капитан, дежурные в холле гостиницы видели её. Девушка отказалась от сопровождающего охранника, не стала пользоваться флайерами и вдоль эстакады ушла куда-то в сторону центральных лифтов станции. Фактически, сейчас она может находиться где угодно... - Мбунта плюхнулся на край дивана и с досады стукнул себя кулаком по коленке.

Огромный минматарин был явно расстроен своей оплошностью и не скрывал этого. Зак несколько удивлённо посмотрел на своего первого помощника. Молодой капитан ожидал от бывшего раба совершенно иного отношения вроде "нет амаррской принцессы - нет проблем", но Мбунта принял исчезновение амаррской девушки крайне болезненно.

Вернулся и Грегор Дайт, по заданию капитана занимавшийся отправкой их общего багажа в космопорт. Багажа отказалось на удивление много - бывший десантник и бывший штурмовик явно спелись и накупили несколько десятков ящиков всевозможного снаряжения. Пришлось даже вызывать тяжёлого робота-погрузчика, чтобы доставить всё оборудование в космопорт. Грегор вызвался контролировать ход погрузки, поскольку, по его словам, в ящиках было немало хрупкого или взрывоопасного оборудования.

Сейчас, глядя на его громадную закованную в бронекостюм фигуру, никто бы и не догадался, что видит одноногого калеку. Бывший штурмовик был в тёмно-синем бронескафандре средней степени защищённости, полностью скрывающем увечье. С рельсовой винтовкой у бедра и с автоматическим гранатомётом за спиной смотрелся Грегор Дайт очень грозно.

- Корабль ждёт нас в доке 126-121С, экипажу я приказал находиться в готовности к срочному вылету. Экипаж двадцать человек - пятнадцать минматар, пятеро галленте. Проверил документы у всех членов команды, а также документы на сам фрегат. Всё в порядке, даже придраться не к чему.

- Как же ты смог с ними общаться? - полюбопытствовал Зак.

- Ну нас в армии учили некоторым фразам. Например, команду: "Оружие на землю, руки поднять вверх!" я могу на любом языке галактики произнести. Да шучу я, шучу! - успокоил гигант капитана. - Там офицер связи говорит по-нашему, она и переводила для остальных. А корабельные документы продублированы на всех языках. В общем, погрузка завершена, всё готово к отправлению.

- Мы не можем улететь из Джиты без Элизы, - напомнил Зак одноногому гиганту. - Вот только как её искать на огромной космической станции? На мои сообщения принцесса не отвечает. Более того, похоже поставила блокировку, внесла меня в "чёрный список".

- Давай тогда я попробую!

Грегор с минуту пытался вызвать принцессу, но тоже безрезультатно.

- Может она и не на станции уже. Вполне ведь могла купить билет и улететь, - резонно заметил Грегор.

- Стоп... а ведь в этом что-то есть, - Зак понял, что абсолютно зря ранее не рассматривал такую возможность. - Мне нужно кое-что проверить, правда это займёт какое-то время. Вы с Мбунтой пока поужинайте в ресторане, только ни во что на этот раз не ввязывайтесь. Купи себе, в конце концов, что-нибудь рыбное. Только переоденьтесь в нормальную одежду, не на войну идёте!

Одноногий штурмовик усмехнулся и вышел из комнаты. Зак же плюхнулся в кресло и подключился к информационной сети. Если принцесса улетела со станции, то вряд ли сделала она это тайно в грузовом контейнере. Нет, того единственного раза Элизе хватило на всю жизнь! Скорее всего, девушка воспользовалась более комфортным способом и заказала билет на своё имя. Покупку билета теоретически можно было отследить.

Сейчас парня интересовала существующая возможность, используя полномочия капитана корабля, отслеживать все покупки своих подчинённых. В типовых контрактах, которые заключали все члены команды звёздных кораблей, были пункты про согласие на предоставление личной и финансовой информации по запросу капитана или старших офицеров корабля. В реальности этими пунктами пользовались только в случае крайней необходимости, поскольку банк очень неохотно шёл на разглашение финансовой информации о своих клиентах. Но всё же в случае подозрения в предательстве или дезертирства с корабля кого-нибудь из членов экипажа счёт и покупки беглеца можно было отследить или заблокировать. Но только если на это шёл обслуживающий беглеца банк.

Насколько Зак знал, второй помощник Ван-дер-Майен открывал членам команды счета в Банке Эксперт Дистрибьюшн (Expert Distribution) - совершенное нейтральной аполитичной структуре, чьи филиалы можно было найти во всех государствах, что было весьма удобно для странствующих по галактике клиентов. Капитан послал запрос в Эксперт Дистрибьюшн и через пару минут получил вежливый ответ. Банк благодарил капитана-капсулира за его выбор использовать Эксперт-Дистрибьюшн и готов был бы оказать всяческую помощь, вот только указанный клиент закрыл свой счёт несколько дней назад.

Запросив личное дело члена команды, Зак обнаружил, что младший офицер корабля Эмилизия Таш-Муркон действительно сменила обслуживающий её счёт банк. Средства девушки теперь находились в амаррском банке с названием... Банк Семьи Таш-Муркон (Tash-Murkon Family Bank). Зак насмешливо фыркнул - ну совсем "не палится" принцесса! Действительно выбор Элизы был хотя и патриотичным, однако для скрывающейся от амаррского правосудия беглянки несколько безрассудным. К тому же тут у капитана могли возникнуть сложности с получением информации.

Действительно, с этим пришлось попотеть. Упрямые сотрудники банка ссылались то на плохо работающую связь, то на ночное время у них в офисе, то делали вид, что не понимают говорящего по-калдарски капитана, хотя Зак прекрасно понимал, что последнее было точно неправдой - когда им самим это было нужно, амарры быстро находили свободно говоривших на калдарском языке сотрудников. Кое-как, используя жуткую мешанину из слов калдарского, галлентского и минматарского языков, капсулир попросил вызвать на переговоры начальника отделения банка. Через полчаса его соединили с немолодым бородатым амаррином в традиционном для высокопоставленных жителей Империи плаще с закрывающим верхнюю часть лица капюшоном.

- Я собираюсь сделать вклад в вашем банке на пятьсот миллионов космокредитов. Однако ваши менеджеры, как мне показалось, не горели желанием помогать мне, - проговорил Зак на калдарском языке.

- Мудрое решение, капитан Бешеный Кролик, - собеседник ответил на чистейшем калдарском языке без малейшего акцента. - Что же касательно олухов из ночной смены, могу вас уверить, что с этой самой минуты они уже уволены.

- Благодарю вас. Есть ещё маленький момент. Один из членов моей команды пропал - то ли сбежал, то ли был похищен, то ли случилось какое-то несчастье. Я хотел бы воспользоваться предусмотренной контрактом с этим офицеров возможностью просмотреть его счёт и отследить беглеца.

- Не вижу никаких препятствий для этого. Присылайте подписанный пропавшим членом команды контракт, а мои сотрудники помогут вам открыть счёт и сразу после этого перешлют вам всю подробную информацию о вашем потерявшемся члене команды. Ещё раз благодарю за выбор нашего банка, господин капитан-капсулир. Переключаю на менеджеров, они помогут с решением ваших вопросами.

Зак умышленно в разговоре с банком до этого ни разу не назвал имени пропавшего члена команды. В принципе, именно это обстоятельство и было одной из причин, почему ему долго отказывались помогать. Теперь же, когда обещание предоставить информацию было получено, можно было вздохнуть чуточку свободнее. Насколько Зак знал традиции амарров, для них данное слово было священным.

Через пять минут информация была получено. Одновременно с выпиской транзакций счёта Элизы пришло письмо:

Уважаемый Бешеный Кролик!

Как директор подразделения Банка Семьи Таш-Муркон в звёздном регионе Цитадель я благодарю вас за оказанное нашему банку доверие. Однако не могу не заметить, насколько некорректно с вашей стороны было пользоваться таким методом получения информации о разыскиваемом органами правопорядка Империи Амарр субъекте. Информация о запрошенном вами счёте отслеживается сразу несколькими влиятельными структурами моего государства. И теперь вы понимаете, в какую непростую ситуацию поставили меня и доверенный мне банк своим запросом. Как законопослушный гражданин, я вынужден буду сообщить властям о вашем интересе в данном деле.

Директор Емин Мари Тау

Отвечать на письмо Зак не стал, а поспешил вызвать на экран присланную информацию. Его интересовало движение средств и покупки Элизы за последние сутки. Вот пришло и сразу ушло сто тысяч кредитов, вот он перевёл принцессе четверть миллиона... Это всё было понятно. Далее было интереснее.

00:07:34,12 -434,39 Видеосвязь с абонентом в звёздном регионе Девоид (Devoid)

00:21:19,54 -160.000,00. Покупка фрегата "Панишер".

00:29:25,45 -450,20 Оплата регистрационного сбора.

00:33:35,03 -800,00 Оплата места стоянки лёгких кораблей

00:55:25,87 -1000,00 Найм по контракту сотрудника Рами-ур Крез, должность капитан корабля

01:10:45,94 -300,00 Найм по контракту сотрудника Дрео Си, должность навигатор корабля

01:10:45,94 -300,00 Найм по контракту сотрудника Верио Сиф, должность старший инженер корабля

02:15:25,86 -150,00 Оплата работ по покраске корабля, нанесения номера и названия

02:45:56,98 -1450,76 Покупка товаров в магазине "Фуд-КосмоСервис" с доставкой до места

09:43:14,45 -224,06 Видеосвязь с абонентом в звёздном регионе Девоид (Devoid)

10:04:45,44 -180,00 Покупка билета на рейс ПР-126 до станции Маураси-9-12

11:50:16,53 -0,05 Входящий вызов, местный абонент, не определён.

12:54:01,12 -100,00 Сервисный сбор навигационных служб

Зак вызвал расписание пассажирских межзвёздных рейсов. Лайнер до станции Маураси-9-12 отправлялся в 14 часов ровно, Элиза купила билет именно на этот рейс. Зак посмотрел время. Было 14:10. Десять минут назад корабль вышел со станции. В принципе можно было направиться в космопорт и обогнать пассажирский лайнер, встретив его уже в системе Маураси. Вот только зачем тогда нужны были принцессе все эти манипуляции с покупкой собственного фрегата?

Ответ напрашивался очевидный - Элиза наверняка знала, что за ней будут следить, а потому для отвода глаз купила билет на пассажирский лайнер в соседнюю звёздную систему Маураси. Информацию о пассажирах получить было совсем нетрудно, и наверняка преследователи принцессы уже знали номер рейса и время отправления. А вот отследить сделанные человеком покупки было гораздо сложнее, и потому приобретение Элизой фрегата и найм экипажа для большинства преследователей должны были остаться тайной.

Сервисный сбор обычно оплачивался за час до вылета звездолёта со станции. Это значит, фрегат с принцессой тоже уже должен был отправиться в полёт. Вот только куда он полетел? К тому, кому звонила Элиза? Регион Девоид являлся частью империи Амарр и, возможно, именно там жил кто-то, кого принцесса Эмилизия Таш-Муркон знала и на чью помощь рассчитывала. Она созвонилась со своим знакомым и сообщила о своём непростом положении. Видимо, девушка получила обещание помощи или укрытия, раз сразу после этого потратила почти все свои деньги на приобретение космического фрегата. Эх, как бы узнать больше об этом фрегате? Зак вызвал Грегора. Судя по звону бокалов и шумным голосам, одноногий штурмовик действительно был где-то в ресторане.

- Только-только заказал себе обед, чувствую опять не поем - заворчал в динамиках голос одноногого.

- Планы действительно изменились. Нужно тебе вместе с Мбунтой тут на станции навестить офис некой компании "Фуд-КосмоСервис" и выяснить, куда они грузили сегодня в три часа ночи ящики с продуктами. Заказ оформлен и оплачен Эмилией Таш-Муркон, доставили куда-то в космопорт. Там стоял фрегат амаррской постройки типа "Панишер". Меня интересует номер дока, номер корабля и его название.

- Понял, выполняем.

Зак выключил микрофон и отключился от информационной сети. И вдруг понял, что ощущает не только запредельный азарт сродни охотничьему, но и сгорает от нетерпения вновь увидеть амаррскую девушку. Последнее было очень странным, ведь с момента бегства Элизы прошло всего три часа. Не мог же он настолько соскучиться за это время?! К тому же стало очень тревожно, все мысли возвращались к черноволосой амаррской принцессе.

- Нет, никакая это вовсе не любовь! - сам себе вслух сказал молодой капитан. - Мы слишком разные с Элизой. Она религиозная и очень правильная, она настоящая принцесса, хоть и находящаяся в бегах. Я же пилот-капсулир и не верю ни в Бога, ни в дьявола, а только в могущество высоких технологий. Объединяет нас только то, что мы беглецы. Но куда же ты могла отправиться, Элиза... Неужели действительно в далёкий звёздный регион Девоид?

Парень вызвал перед глазами звёздную карту и построил кратчайший маршрут от Джиты до системы Халенан, считавшейся неофициальной столицей региона Девоид. Молодой капитан нахмурился - мало того, что очень далеко, к тому же любой путь до системы Халенан обязательно проходил через череду систем с низкой защищённостью. А это означало пиратов всех разновидностей... и не только. Ну не дураки же работают в амаррских спецслужбах? Если Зак сумел предположить путь бегства принцессы, то и обладающие той же самой информацией специалисты тоже уже наверняка сделали такой же вывод. А лучшего места, чем перехватить одинокий фрегат, чем кишащий пиратами район, было просто не сыскать. Сразу ясно, на кого можно будет списать нападение на корабль, и концов потом не сыщешь. Сердце болезненно сжалось от предчувствия беды. Нельзя позволять принцессе туда лететь! Нужно обязательно перехватить её по дороге и предупредить об опасности!

Тренькнул сигнал, оповещающий об окончании обучения. Навык галлентских фрегатов был выучен всего на "троечку", но этого хватало, чтобы управлять фрегатом "Драмиэль". Зак решительно встал и, застёгивая шлем на ходу, направился к выходу из гостиничного номера.

***

Фрегат был великолепен. Зализанные обтекаемые формы самого быстрого корабля в галактике были скорее данью древним традициям, чем необходимостью в вакууме космоса. А вот хищный облик "Драмиэля" сразу с первого взгляда выдавал в нём кровожадного зверя. Конструкторы Картеля Ангелов, создавшие это прекрасное и смертельно опасное для противников творение, были гениальными.

В умелых руках при полном наборе дорогостоящих имплантов и боевых бустеров пилоты-капсулиры разгоняли "Драмиэль" до тринадцати километров в секунду, при этом маневрируя и ведя активный бой на самой малой орбите вокруг кораблей противника. Никакие вражеские турели не успевали отслеживать перемещения и вести осмысленный огонь по столь стремительной и маневренной цели, что делало набравший скорость "Драмиэль" практически неуязвимым для орудий. Впрочем, и для любых ракет корабль тоже был неуязвимым, поскольку перемещался быстрее и самих ракет, и взрывной волны, и разлетающихся осколков. Такой фракционный фрегат пиратской постройки на рынке продавался за 60-65 миллионов космокредитов, но он стоил своих денег. Зак в немом восхищении обошёл свой корабль. Ве-ли-ко-леп-но!

По специальному туннелю, ведущему от космической станции прямо к изолированным внутренним помещениям корабля, капитан-капсулир прошёл в свою каюту и осмотрелся. Да, тут был вовсе не большой крейсер с его громадными каютами и длинными коридорами. Капитанская каюта была очень небольшой, не предназначенной для комфортного отдыха. Половину комнаты занимал постамент с капсулой, кстати, ещё не активированной. Зак небрежно скинул одежду, перешагнул через край капсулы и лёг на эластичное пружинящее гелевое ложе. Загорелись огоньки, аппаратура активировалась. Капитан тоже стал подключаться и надел кислородную маску.

Поднимающийся слой геля привычно обволакивал тело. Зак понял, насколько сильно он истосковался по этому ощущению наполнения капсулы, гудению невидимых механизмов и остальной предполётной подготовки. Появился экран системы. Сканирование. Подстройка. Система опять сообщила о сбое в подключении шестого разъёма, но Зак снова выбрал вариант "Игнорировать и продолжить работу". И наконец перед глазами появилось такое желанное сообщение:

ДОСТУП ПОДТВЕРЖДЁН.

Пользователь: КЭТРИН ДЕЙЛ.

Права на управление системой: АБСОЛЮТНЫЕ.

Совпадение параметров тела 100%

ДОБРО ПОЖАЛОВАТЬ, КАПИТАН!

Всё прошло нормально. Молодой капитан облегчённо вздохнул и стал подключаться к системам корабля одной за другой. Он пока ещё не мог управляться с тех-2 орудиями и тех-2 боевыми дронами, но навыки управления остальными системами фрегата были уже Заком успешно изучены. Парень скорректировал последовательность обучаемых навыков, поставив приоритет дронов и орудийных систем. Расчёт показывал, что менее чем через двое суток тех-2 дроны тоже будут ему подвластны, а затем ещё через два дня он сможет использовать и скорострельные 150-мм орудия фрегата.

Настала пора знакомиться с экипажем. Первым он вызвал на связь навигатора.

- Здесь, капитан! - голос был приятным женским, и Зак несколько запоздало вызвал перед глазами личное дело навигатора.

Кристина Зольде, галленте по расе, двадцать шесть лет. Окончила с отличием престижное лётное училище на космической станции Айдарт-4. Зак слегка поморщился, так как база Айдарт-4 принадлежала Союзу Обороны Федерации Галленте и была одной из главных кузниц кадров Федерации Галленте в войне против Государства Калдари. Послужной список навигатора подтверждал участие Кристины в войне. После училища у Кристины в личном деле было отмечено полтора года работы вторым помощником навигатора на линкоре "Мегатрон" Одиннадцатого Звёздного Флота Федерации. За этот период имелись даже пара медалей за боевые заслуги. Затем последовало повышение до первого помощника на том же корабле, через год получение звания спейс-лейтенанта и... внезапно оставление военной службы. За следующие полтора года девушка сменила восемь кораблей, нигде не продержавшись более трёх недель. Краткие периоды работы по специальности чередовались у Кристины с длительным до полугода статусом безработной. Это было весьма странно и даже подозрительно.

- Я ознакомился с вашим личным делом, навигатор... - начал Зак, не зная, как сформулировать своё недоуменение по поводу прочитанного, не обидев члена команды недоверием.

Но ничего спрашивать и не потребовалось. Кристина сама решила внести ясность, достаточно бесцеремонно перебив капитана:

- Не стесняйтесь, капитан. Вы ведь интересуетесь описанным в моём личном деле уходом из военного флота и слишком частой сменой работы впоследствии? Так ведь?

Молодому капитану не оставалось ничего другого, как подтвердить её догадливость.

- Капитан, вам знакомо, как в армии проходит ритуал обмывания нового звания? Хотя откуда вам знать, вы же капсулир и никогда не общались с нашей братией... Ну так вот, знайте. Это достаточно шумное и грандиозное мероприятие. Мужчины проставляются спиртным в количестве, достаточном чтобы напоить друзей до состояния поросячьего визга. Ну а женщины... женщины расплачиваются тем, чем одарила их мать-природа. Вот только меня об этом никто в известность не поставил. Видимо, зная мой вздорный характер, сослуживцы резонно посчитали, что в таком случае я откажусь от участия в их шабаше. Поэтому мне просто бросили таблетку в бокал с вином, и... очнулась я лишь на следующий день совершенно голая в чужой каюте на постели с едва знакомым мужиком.

Моё пробуждение было встречено взрывом смеха и едкими комментариями. Мне тут же было продемонстрировано и видео, насколько весело прошла вечеринка с моим участием. Я не сказала ни слова, только внимательно просмотрела запись и пересчитала своих обидчиков. Затем прошла в свою каюту и взяла из оружейного шкафчика бластер. Всего насильников было восемь. Я успела отомстить пятерым из них. Военный суд меня оправдал, хотя из военного флота Федерации я вылетела, как пробка из бутылки, к тому же с длительным испытательным сроком.

Много вы найдёте нанимателей, которые взяли бы на столь ответственную работу навигатора девушку с чёрной меткой в личном деле? Постоянной работы я не нашла ни разу, только какие-то разовые сомнительные перевозки в сплошь пиратских регионах. Пару раз после таких рейсов меня даже пытались убрать как ненужного свидетеля крайне грязных делишек. Последняя халтурка подвернулась два месяца назад - доставка в систему Собасеки региона Лонетрек. Не знаю уж, что именно там вёз наниматель, но калдарская таможня нас задержала. Меня целых полтора месяца продержали в КПЗ в одной камере с двумя проститутками и сбежавшей из-под домашнего ареста аферисткой. За всё это время ни меня, ни моих сокамерниц, ни разу даже не допрос не вызвали. А потом мне дали немного денег и отпустили восвояси.

И вот я оказалась посреди Государства Калдари, которое люто ненавидит подобных мне. Имеющихся денег добраться до Федерации не хватало, и я купила билет до Джиты. Я знала, что вскоре тут должен был состояться Турнир Альянсов, на котором сотнями гибнут корабли с командой, а бессмертные капитаны-капсулиры набирают себе новые экипажи. Ну далее понятно. Прибыла на место, прошла регистрацию, подала заявление о поиске работы навигатором или, на худой конец, первым помощником навигатора. И вдруг в кадровом агентстве вместо очередной разовой халтурки мне предложили постоянное место работы с испытательным сроком в полгода. Естественно, я моментально согласилась. Теперь готова рвать жилы и работать за семерых, лишь бы оправдать ваше доверие, капитан. Вот, собственно и вся моя история.

Зак проверил в личном деле навигатора информацию о судимостях. У Кристины действительно лишь недавно закончился четырёхлетний условный срок. Кроме того, четырежды девушку арестовывали по подозрению в контрабанде, наркоторговле и торговле оружием, но во всех случаях навигатор была отпущена без предъявления каких-либо обвинений. Похоже, рассказанная девушкой история подтверждалась.

- Вопросов у меня нет. Есть одно... скорее это пожелание, или альтернативный для тебя вариант. Мне нужен толковый навигатор на крейсер-невидимку типа "Рапира". Предыдущий навигатор Рита Мастиф, кстати твоя соотечественница, героически погибла, защищая корабль с оружием в руках. Насколько я знаю, вакансия ещё не закрыта. Если ты не растеряла свои навыки за время вынужденных простоев, отсидок в тюрьмах и эпизодических подработок, и если покажешь себя профессионалом, я переведу тебя навигатором на крейсер. С твоим колким характером ты там легко приживёшься.

- Благодарю за доверие, капитан! Постараюсь полностью его оправдать! И, скажу вам, как же приятно слышать родную речь после стольких лет странствий. Предыдущие мои пять или шесть капитанов были калдари по расе, и относиться к ним нормально я просто физически не могла! Меня воротит от этих рож и их курлыкающего языка, на котором нормальные люди разговаривать не смогут! Да они же...

- Стоп, стоп! - резко перебил Зак девушку, пока она не наговорила совсем уж необдуманных глупостей, за которые потом бы ей пришлось краснеть. - Включу громкую связь, чтобы весь экипаж слышал.

На пульте один за другим активировались огоньки, это члены команды подтвердили своё внимание и готовность слушать первую речь нового капитана. Говорить начал Зак на минматарском, параллельно включив синхронный компьютерный перевод на галлентский язык.

- Внимание, команда! Говорит ваш капитан Бешеный Кролик. В своей первой речи я хочу затронуть вопрос многонациональности, чтобы раз и навсегда на моём корабле закрыть этот щекотливый вопрос. Итак, все мы знаем, что "Драмиэль" это фрегат постройки Картеля Ангелов, совмещающий в себе конструкции и технологии двух рас - минматар и галленте. Все приборы, все компьютерные программы, все надписи на корабле дублируются именно на этих двух языках. Неудивительно, что на "Драмиэль" капитаны стараются набирать именно минматарско-галлентский экипаж. Это, с одной стороны, действительно упрощает общение внутри коллектива, но с другой порождает атмосферу неприязни к чужакам. Моя позиция совсем другая. Мне лично глубоко безразлично, кто по расе будет тот или другой член команды, главное, чтобы он был специалистом очень высокого уровня. В экипаже основного моего корабля, стоящего сейчас на ремонте далеко отсюда, первый помощник у меня минматарин, второй помощник галленте, руководитель абордажников калдари, и есть даже один офицер амарр по расе. Причём я в этих людях уверен, как в себе самом. Все они зарекомендовали себя профессионалами высочайшего уровня, и никаких склок между ними нет. Потому как они приняли мою идеалогию и осознали, что в лучше пусть бою рядом будет очень грамотный специалист другой расы, чем растяпа схожей с тобой расы. У нас всё-таки боевой корабль, а не перевозящий церковный хор лайнер. И главное в нашем деле победа, а не расовая однородность членов команды. Лучшие из вас попадут в основной состав на крейсер-невидимку типа "Рапира". Там оклады и бонусы гораздо привлекательнее, чем тут в запасном экипаже. И даже, не буду скрывать, выплаты выше, чем на аналогичных должностях схожих кораблей.

- Насколько выше? - раздался в динамике голос Кристины.

- На первый раз за то, что перебила речь капитана, взыскания не будет. Но в следующий раз, младший офицер Кристина Зольде, будешь искать себе новое место работы. Я отвечу на твой вопрос. Самым отличившимся членам экипажа два дня назад я перечислил по сто тысяч космокредитов, а одному двести пятьдесят тысяч. Остальным поменьше, но тоже не обидел. Да, я многое требую от своей команды, но и награждаю соответствующе. Для меня моя команда - это не расходный материал, а живые люди, каждый со своими особенностями...

Тренькнул сигнал вызова. Это было весьма невовремя, однако Зак увидел звонившего и сразу принял соединение. Говорил Мбунта.

- Капитан, у нас тут небольшие неприятности. Звоню из "обезьянника" криминальной полиции.

- Что случилось? - забеспокоился молодой капитан.

- Мы с Грегором приехали в офис фирмы "Фуд-КосмоСервис", куда ты нас послал. Успели выяснить, что товар они отгружали на склады у дока 178-56С, там готовился к старту амаррский лёгкий фрегат типа "Панишер". Бортовой номер 239-679А, название "Рита Мастиф". Да-да, именно так, как звали нашего погибшего навигатора. Потом, когда мы уже собирались покидать здание, в офис зашли трое амарров в одежде и плащах золотого цвета. Ну, ты их видел - они ещё в наш номер вломились вчера. Похоже, они пришли искать ту же самую информацию, что и мы. И потому я решил, что нужно их обязательно задержать, чтобы они не узнали номер и название фрегата... В общем, завязалась драка, нас всех повязала прибывшая полиция. Мы в восьмом участке. Я ни хрена не понимаю, что полицейские хотят, с ними Грегор говорит. Кажется, с нас требуют штраф, однако я не уверен. Ты бы связался с полицией и уладил это дело, а?

Зак пообещал Мбунте помочь и обратился к команде фрегата:

- Вот как раз подвернулся случай поближе познакомиться и себя проявить. Двое моих людей попали в полицейский участок за драку с ловчими Империи Амарр, нужно идти выручить их. Опасности нет, однако капсулиру идти одному как-то несолидно. Мне нужны сопровождающие - шестеро крепких парней, умеющих обращаться со стрелковым оружием. Через пять минут жду добровольцев на первой палубе у грузовых отсеков.

- Капитан, разрешите мне пойти? - это снова была Кристина, но на этот раз она не воспользовалась громкой связью, а создала приватный канал.

- Нет. Я оценил твой порыв, однако ты ранее верно заметила, что к галленте местные полицейские будут настроены не слишком добродушно. К тому же для навигатора есть работа - нужно проложить два варианта пути до звёздного региона Девоид. Один маршрут кратчайший, а второй более безопасный, который предпочёл бы не желающий лишних рисков капитан.

- Есть, капитан!

Навигатор отключилась. Зак же открыл капсулу и принялся одеваться. В нарушение всех инструкций техники безопасности он открыл изнутри дверь личной каюты капитана-капсулира и вышел в коридоры корабля. На первой палубе его ожидали добровольцы, таких набралось двенадцать человек. При появлении капитана все разговоры разом затихли, члены команды вытянулись и замерли, отдавая положенное военное приветствие.

- Капитан, докладывает главный инженер Глен Увар. Отряд добровольцев построен и ждёт ваших распоряжений!

- Отлично, парни! И девушки тоже, - тут же поправился Зак, увидев среди добровольцев двух девушек-минматарок. - Глен, вы как старший офицер и инженер останетесь на корабле, в моё отсутствие будете за главного. Офицер связи тоже останьтесь, и старший канонир тоже. И механики тоже останьтесь на своих местах. Готовьте фрегат к старту. Остальные за мной!

Зак прислонил ладонь к стене и открыл дверь грузового отсека. Отошёл чуть в сторону и указал членам команды на ряды ящиков:

- Тут бронекостюмы, размеры указаны на торце коробок. Тут лазерные винтовки. Вот к ним батареи. Одевайтесь и разбирайте оружие. Готовность к выходу через пять минут. Я пока закажу нам транспорт.

***

Их небольшой отряд, выгрузившийся у входа в полицейский участок, произвёл на местных сотрудников правопорядка должное впечатление. Двое караульных у входа вытянулись по стойке "смирно" и отсалютовали окруженному бдительными телохранителями капитану-капсулиру, дежурный сотрудник в приёмной без проволочек и очередей провёл Зака прямо в кабинет начальника участка. Молодой капитан оставил свой вооружённый эскорт в коридоре, оставшись наедине с седым майором криминальной полиции.

- Это хорошо, что вы проявили тактичность и выпроводили своих головорезов за дверь. Иначе, боюсь, никакого доверительного разговора у нас бы не получилось. Здесь всё-таки Джита, а не какое-нибудь захолустье, и капитаны-капсулиры у нас вполне привычное явление и не вызывают пиетета, как в других звёздных системах. Садитесь, - майор указал на большое вращающееся кресло у громадного иллюминатора.

За толстым бронированным стеклом был виден нескончаемый поток разнообразных космических кораблей на фоне иссине-чёрной огромной планеты и её многочисленных лун. На поверхности газового гиганта то и дело проскакивали яркие молнии длиной в сотни, а то и тысячи километров. Да, сама четвёртая планеты системы Джита была необитаемой, в отличие от её двенадцати лун, колонизированных ещё в далёкие почти забытые времена. Девять огромных вращающихся вокруг планеты космических станций, видимых из иллюминатора даже невооружённым глазом, а также бесчисленное множество искусственных объектов и мельтешащих между ними звёздных кораблей делали открывающуюся картину просто фантасмагорической.

- Великолепный вид! Просто наглядная картина торжества человеческой цивилизации над холодным и безжизненным космосом! - не смог скрыть своего восхищения Бешеный Кролик.

- Вы явно калдари по расе, капитан, если нам в голову приходят схожие мысли. Да, я тоже всегда замираю от немого восхищения, когда подхожу к этому иллюминатору, - согласился старый полицейский. - Особенно потрясающе это зрелище смотрится ночью, когда светило уходит за горизонт. Тогда планета Джита становится угольно-чёрной, а молнии на ней золотыми. И звездолёты при подлёте к станции словно выныривают из черноты яркими сияющими кометами. Настоящий сверкающий дождь из космических кораблей!

Зак ещё с полминуты любовался великолепным зрелищем, но потом решительно развернул кресло в сторону собеседника, решив вернуться к деловой части разговора.

- Собственно, к вашим людям претензий нет. Следящие камеры однозначно зафиксировали, что инициаторами конфликта были амаррские гости. Именно они первыми напали на темнокожего минматарина из вашего экипажа, и ваш первый помощник лишь защищался. Одноногий калдари пришёл ему на помощь уже после того, как завязалась драка. Тут конечно действия Грегора Дайта можно трактовать по-разному, учитывая итоги потасовки. Но опытные юристы скажут, что ваши люди не имели при себе оружия, в отличие от доставших в ходе стычки лазерные пистолеты противников, так что тут не приходится говорить о превышении допустимой самообороны...

- Жертвы есть? - поинтересовался Зак, предполагая худшее.

- Убитых, к счастью, нет. Минматарин вовремя остановил своего друга и не дал вашему сорви-голове прикончить поверженных амарров. Хотя такие намерения у Грегора похоже были. В итоге у одного амарра сломана челюсть, у остальных повреждены рёбра. Это сущая ерунда, будет небольшим уроком имперским фанатикам. К тому моменту, когда на сигнал о драке прибыли мои люди, драка была уже закончена. Ваши люди не оказали сопротивления при задержании и сразу без напоминаний сдали отобранное оружие. По закону именно ваши люди считаются пострадавшей стороной, несмотря на такие... неожиданные результаты нападения на них. Поэтому в моей компетенции отпустить их восвояси, однако мне сперва хотелось бы получить ответы на кое-какие возникшие вопросы.

- Я вас самым внимательным образом случаю, майор, - Зак немного напрягся, поскольку прекрасно понимал, что не будь у начальника полиции действительно серьёзных вопросов, то Мбунту и Грегора уже давно отпустили бы.

- Ну хорошо, капитан. Собственно, вопросов у меня целых три. Первый наименее значимый из них: как получилось, что ваш новый член команды Грегор Дайт, освобождённый из тюрьмы на планете Кисого на условиях ношения электронного браслета, оказался без этого сдерживающего инструмента? Второй вопрос: как получилось, что амаррская элитная Золотая Стража Империи, или как они себя ещё называют "Ловчие Короны", вдруг напала на члена вашей команды с кулаками? Ну и последний вопрос. Полиция Государства Калдари получила из Империи Амарр запрос на арест одного из членов вашей команды. Полчаса назад этот запрос был рассмотрен и одобрен. Мне предписано принять меры к задержанию и передаче Ловчим Короны вашей подчинённой Эмилизии Таш-Муркон. И теперь я жду от вас объяснений и особенно содействия по последнему из вопросов, капитан-капсулир Бешеный Кролик.

Зак откинулся на спинку кресла. Ишь, как загнул хитрый майор! Фактически, несмотря на пространное вступление и вежливые фразы, им был поставлен жёсткий ультиматум - хочешь получить Мбунту и Грегора, отдавай Элизу в лапы Ловчих Короны!

- Давайте начнём с ответа на последний из ваших вопросов, майор, - несмотря на внешнюю расслабленность, Зак был предельно собран и тщательно обдумывал каждое сказанное им слово. - Именно поиск пропавшей Эмилизии Таш-Муркон и был причиной, по которой мои люди пришли в офис компании "Фуд-Космо-Сервис", где у них и случился конфликт с амаррами. Мы выяснили, что девушка была в этой конторе и делала ряд покупок, а потому хотели опросить менеджеров, с которыми она контактировала. К сожалению, этот след оказался пустым - чуть позже я получил информацию, что Эмилизия приобрела билет на пассажирский лайнер и в два часа дня отбыла в систему Маураси. Так что помочь с задержанием девушки я не могу - её нет ни на моём корабле, ни вообще на этой станции. В принципе, в качестве жеста доброй воли я могу даже без официальной санкции на обыск разрешить вашим людям подняться на борт моего фрегата и убедиться в правоте моих слов.

- Нет, нет, это излишне. Мне вполне достаточно вашего слова, - поспешно ответил майор.

Молодой капитан улыбнулся. Ещё бы! Обыск на корабле, принадлежавшему капсулиру, это слишком скандальное дело, нарушающее массу законов любых государств. Даже будь майор полиции твёрдо убеждён, что скрывающаяся преступница находится на корабле, и то власти космической станции едва ли выдали бы санкцию на обыск. А уж без обыскивать без санкции... тут дело не ограничилось бы лишением всех регалий и званий, а вполне возможно привело бы самого майора в тюрьму или пожизненную ссылку на удалённую космическую базу.

- Хорошо, - не стал настаивать Зак. - Тогда по поводу вашего второго вопроса. Вы наверняка видели моего первого помощника Марага ист Мбунту и могли обратить внимание на его характерные татуировки. Мбунта был активнейшим участником войны против амарров и захватывал их планеты. Подозреваю, что амаррским воякам хватило одного взгляда на изукрашенное татуировками лицо моего помощника, чтобы воспылать к нему неприязненными чувствами. Их было трое, минматарин был один (как они думали), а потому имперские фанатики решили выместить на темнокожем накопившуюся злость.

- Допустим, так оно и было, - согласился майор. - Остался последний ответ, и я не стану вас больше задерживать.

- Хорошо. Вот тут признаюсь, это моя вина. Именно я приказал снять с моего нового начальника абордажной команды контролирующий его ошейник. Вы наверняка навели справки, и знаете, что этот головорез обошёлся мне весьма недёшево. И я не хочу потерять свои деньги и столь ценного сотрудника, когда на Грегора в очередной раз будут покушаться приговорившие его к смерти бандиты из "Закона Террора". Они трижды пытались убить его в тюрьме, и даже тут на вашей станции в Джите тоже было уже одно покушение.

Зак подключил ладонь на столик, на котором была видна встроенная информационная панель, и вывел на белую стену проектируемую картинку. Начальник полиции с большим вниманием посмотрел ролик, как бандиты ворвались в гостиничный номер. Оборвал кадры парень до того, как в номере появились амарры в золотых плащах - не стоило больше возвращаться к уже закрытой теме Ловчих Короны.

- По совету моего нового члена экипажа мы оформили сперва номер в недорогой гостинице, а уже потом переехали в элитные апартаменты для капсулиров. Мы хотели таким бесхитростным способом посмотреть, продолжается ли охота бандитов за освобождённым из-под стражи Грегором Дайтом. Как видите, мы убедились в том, что члену моей команды по-прежнему грозит опасность. И тогда, чтобы не ограничивать в способах защиты, я решил снять с Грегора ошейник, благо бывший раб Мбунта представлял, как это делается.

- Скопируйте мне эту запись, - попросил майор. - Постараемся вместе с ребятами найти этих мафиози из "Закона Террора". Ну что же, благодарю за содействие, капитан. По поводу снятого ошейника... ну положен конечно штраф в триста космокредитов, но для капсулира это право даже смешно. А новый ошейник вы сразу снимете, раз уж разобрались, как это делается. Так что можете забирать ваших людей, у меня к ним больше не осталось никаких вопросов.

***

- Капитан, разрешение на вылет только что получено. Оба альтернативных маршрута до звёздного региона Девоид построены и введены в память бортового компьютера, - сообщила Кристина Зольде со своего рабочего места.

Зак просмотрел предложенные навигатором маршруты. Далеко же собралась улетать сбежавшая Элиза, более двадцати звёздных систем от Джиты. Кратчайший и безопасный маршруты отличались только на конечном этапе, а первые четырнадцать систем в них полностью совпадали. Это было просто прекрасно, так как не было риска разминуться с беглецами. В любом случае сперва нужно было лететь в систему Периметр, затем в систему Урлен, затем Сирппала, затем... Ну настолько далеко Зак и не планировал двигаться, предполагая к этому моменту уже догнать пропавший фрегат. У "Панишера" была фора в полтора часа, но зато "Драмиэль" был гораздо быстрее, к тому же пилотировался капитаном-капсулиром.

- Отлично. Всем готовность тридцать секунд. Офицер связи?

- На месте капитан! - голос оператора был женским и звонким.

- Мне нужны будут отчёты о сканировании космоса с максимальной частотой. Убрать все лишние метки: планеты, луны, корабли фракционной полиции, КОНКОРДа и таможни, рекламные щиты, обломки кораблей, брошенные дроны, астероидные пояса и прочий мусор. Особое внимание на любые фрегаты амаррской постройки. Меня интересует корабль с названием "Рита Мастиф".

- Есть, капитан!

Уж больно молодо звучал голос девушки, это несколько настораживало. Зак вывел перед глазами личное дело оператора. Сильва Кеж. Двадцатилетняя минматарка племени Себеистор. Вместе с семьей в восьмилетнем возрасте сбежала из Империи Амарр в Минматарскую Республику. В возрасте семнадцати лет закончила Космическую Академию в Реймсе по специальности "Оператор лидарных систем торгового флота". Стаж работы по специальности три года на минматарском грузовике типа "Мамонт". Нареканий за всё время службы не было. Впрочем, в личном деле не было информации о поощрениях и благодарностях.

Парень ещё раз взглянул на объёмную фотографию Сильвы Кеж. Он хорошо запомнил эту невысокую фигуристую красавицу ещё возле грузового отсека, когда девушка надевала бронекостюм. Девушки расы минматар-себеистор всегда славились своей особенной чарующей красотой. Хотя и женским коварством тоже славились. Вот и там на первой палубе молодого капитана-капсулира не оставляло чувство, что Сильва нарочно рисовалась перед мужской частью экипажа, поскольку надевание скафандра явно не требовало демонстрации длинных стройных ножек и таких выгибаний тела, от которых тонкая блузка грозила вот-вот лопнуть в районе груди.

Ну что сказать, девушка действительно была очень привлекательной и при любой возможно старалась демонстрировать это. Эх, пригласить бы её к себе в капитанскую каюту... Зак мысленно спохватился и постарался поскорее прогнать эти мысли. Дело было даже не в том, что они отвлекали капитана от управления кораблём, что было чревато последствиями во время сложной операции маневрирования внутри дока космической станции. Дело было даже не в нарушении инструкции безопасности, запрещающей любым посторонним находиться в капитанских изолированных внутренних помещениях корабля. Проблема была даже не в девушке - Зак сильно подозревал, что её кокетство и было направлено прежде всего на капитана, а потому минматарка скорее приняла бы приглашение в капитанскую каюту. Дело было в нём самом. Его лицо слишком уж активно показывали в новостях всего месяц назад, и потому Сильва могла бы узнать в капитане убийцу знаменитой певицы, и вот тогда проблем возникло бы просто немерено.

Корабль вышел за границу силового щита космической станции и взял курс на систему Периметр. Расчёт координат для создания варп-туннеля. Набор скорости. В тактическом овервью возле станции Джита-4-4 было множество кораблей, в основном торговых. Хотя хватало и боевых.

- Капитан, внимание! - офицер-тактик отметил в овервью, что один из небольших кораблей начал прицеливание по "Драмиэлю".

Зак быстро взглянул на подозрительно ведущий себя корабль. Перехватчик типа "Хищник" калдарской постройки, пилотируется незнакомым капсулиром. Ерунда. Такой лёгкий кораблик не сможет уничтожить "Драмиэль" быстро, в любом случае успеет вмешаться КОНКОРД и уничтожит агрессора. Действительно, атаки не последовало. Зато корабельные системы сообщили о попытке сканирования груза. А, всё ясно. Этот капсулир выявляет корабли с ценным грузом и передаёт информацию своим сообщникам. И где-нибудь дальше у врат в другие системы стоят готовые к бою линкоры с мощной артиллерией или импульсными бомбами. Совершенно обычное дело для торговой Джиты - если захваченный в результате атаки груз окупит потерю корабля, то капсулиры вполне идут на такой источник заработка.

Но ценного груза на корабле не было, так что перехватчик потерял интерес к кораблю Зака, сбросил прицел и переключился на другие цели. Ну вот наконец прыжок! Четвёртая планета системы Джита и её многочисленные искусственные и естественные спутники стали быстро убегать назад, юркий фрегат пиратской постройки по гиперпросранственному туннелю направился к вратам в систему Периметр.

Пришло сообщение от Мбунты. Первый помощник уже освоился в своей новой каюте и интересовался:

- Капитан, не сердишься за то, что я затеял историю с дракой?

- Ты всё правильно сделал. Теперь амаррские ловчие на время вышли из игры, так и не успев узнать название корабля Элизы. Майор криминальной полиции пообещал мне, что продержит их в тюремном лазарете пару-тройку дней просто для профилактики, чтобы в следующий раз думали, прежде чем начинать драку на его территории. Кстати, как ты сделал так, что они забыли обо всём на свете и сами на тебя накинулись?

Мбунта рассмеялся, явно довольный собой.

- Ну не зря же я столько лет жил в их государстве! Есть вещи, на которые любые амарры реагируют очень предсказуемо. Если задета честь Правящей Императрицы, если высказывается неуважение к их религии, если их расу называют "креветками"...

- Креветками? Почему? - Зак, если бы не находился в капсуле, рассмеялся бы от души.

- Есть много причин для такого названия. Во-первых, по-минматарски "амарр" это такая большая морская креветка, которая водится в океанах нашей общей родины планеты Реймс. Во-вторых, у них космические корабли уж больно похожи на каких-то чудных моллюсков или морских животных. В-третьих, из-за крайне консервативных нравов амаррской расы во время занятий любовью. Их религия позволяет только одну позу, которая у нашего народа называется "поза креветок". В общем, я знал, как можно буквально парой фраз вывести из себя Ловчих Короны.

Пришёл первый отчёт о сканировании космоса от Сильвы Кеж. Всё было по делу, лишний мусор убран, даже придраться не к чему. Капитан взглянул на часы. Девушке потребовалось для сбора и фильтрации всех откликов пятьдесят шесть секунд. Не то, чтобы это был плохой результат, скорее средний или даже чуть лучше среднего, но всё же капитан хотел бы добиться от своей подчинённой лучшего. Или может... тут Зак даже сам себе боялся честно признаться, он просто искал повода придраться, чтобы пообщаться с соблазнительной фигуристой девушкой? Парень подождал второго отчёта. Пятьдесят четыре секунды. Чуть получше, но недостаточно. Затем дал девушке ещё пятнадцать минут, чтобы оператор вошла в рабочий ритм. Лучшим результатом Сильвы за этот период было пятьдесят две секунды. В среднем пятьдесят четыре. Этот показатель далеко не дотягивал до результатов Найлы Ургуж, которая управлялась с той же работой за сорок секунд.

- Оператор?

- Да, капитан, - в голосе Сильвы проскользнули испуг и неуверенность.

- Сильва, у тебя ведь имеются типовые разъёмы на запястьях, я сразу обратил на это внимание. Так что пятьдесят с лишним секунд на формирование одного отчёта это непозволительно долго. Никак не годится для оснащённого киберимплантами оператора боевого корабля, особенно при капитане-капсулире. Такой результат приемлем для неторопливого грузовика торгового флота, но не здесь. Если хочешь пройти испытательный срок и быть зачисленной в основной экипаж, тебе нужно улучшить этот результат хотя бы до сорока секунд. Если же сможешь выполнять свою работу за тридцать пять секунд, будешь получать двойной оклад.

- Но это же... Капитан, просто невозможно работать настолько быстро... - начала было Сильва, но Зак перебил её:

- Твою работу возможно делать и гораздо быстрее. Провести сканирование космоса и выдать готовый отчёт вполне реально менее чем за пять секунд, но я не требую от тебя такого мастерства.

- Капитан, при всём моём уважении, сейчас вы просто пошутили. Я готова поспорить с вами на всё, что угодно, что показать такой результат просто-напросто невозможно.

Момент выиграть в споре у симпатичной девушки "всё что угодно" был настолько благоприятным, что Зак едва не поддался соблазну. Однако, сдержав первый необдуманный порыв, капитан рассмеялся:

- Признайся, сейчас ты ведь просто пыталась нарочно мне проиграть?

- Ну не без этого, конечно, - легко без капли смущения согласилась девушка, её голос сейчас напоминал довольное мурчание домашней кошки. - Капитан, я ведь прекрасно видела, как вы наблюдали за мной там возле грузового отсека. Не вижу тут ничего необычного. Я знаю, что выгляжу привлекательно, а капитан на своём корабле полноправный повелитель и вправе получать от подчинённых всё, что захочет. Например, на моём предыдущем месте работы капитан "Мамонта" желал, чтобы я в операторской работала непременно нагишом. Это был наш с ним маленький секрет. Никто из остальной команды грузовика не мог пройти в запертую операторскую и не догадывался о таких тонкостях моей работы, а вот капитан за смену бывало по нескольку раз неожиданно приходил с визитом, чтобы проверить выполнение своих распоряжений. Команда была конечно в курсе этих посещений и записала меня в любовницы капитана. Я несколько стеснялась поначалу, потом привыкла и даже находила свои определённые плюсы в такой ситуации. Статус любовницы капитана избавлял меня от возможных приставаний других членов команды, а самого капитана такие слухи откровенно забавляли. Он был уже дряхлым ни на что в вопросах общения с женским полом не годным, но таким нехитрым способом поддерживал определённую репутацию на корабле. Так что я решила... кстати...

Тут Сильва неожиданно замолчала на полуслове и потом после очень долгой паузы совершенно другим официальным голосом громко произнесла:

- Капитан, вы конечно приказывали отсеивать всякий мусор в отчётах, но я вижу на дальнем сканере в районе прыжковых врат в систему Периметр обломки нескольких кораблей, в том числе амаррского фрегата. Там много кораблей полиции, КОНКОРД, похоже совсем недавняя катастрофа. Конечно, тут в системе Джита много кто летает, в том числе амаррских кораблей полно... Но я всё же решила взять на себя ответственность доложить об этом.

Зак похолодел. Оператор конечно правильно сказала, что в Джите хватало кораблей самых разных классов, так что уничтоженный амаррский корабль вовсе не означал гибели именно фрегата Эмилизии Таш-Муркон. Вот только сердце почему-то сжалось в предчувствии беды. По громкой связи капитан потребовал:

- Оператор, данные о сканировании присылать непрерывно по мере приближения к точке выхода. Тактик, готовность двадцать восемь минут. Сразу после выхода из варп-туннеля вывести обстановку в гриде! Повышенная готовность!

Корабль вывалился в обычное пространство в трёх километрах от прыжковых врат. Уже через пару секунд развернулось тактическое овервью. Три корабля КОНКОРДа. Много крейсеров фракционной полиции. Обломки разбитого грузовика, в которых едва угадывался остов индустриального "Баджера". Рядом с кораблями КОНКОРДа разорванный в клочья линкор "Тайфун". И, почти невидимый за обломками погибшего грузовика, покорёженный маленький кораблик. Информационная метка идентифицировала погибший корабль, как "Рита Мастиф".

- Картинку со всех камер! Приготовить абордажную команду!

Зак включил маршевый двигатель и осторожно приблизился к разбитому фрегату. Корпус корабля был продавлен внутрь и пробит во множестве мест, вокруг в космосе парило целое облако обломков. Зак сфокусировал камеру на крупном вращающемся фрагменте и приблизил изображение. Это оказался круглый столик на трёх ножках из светлого лакированного дерева, похоже выкинутый в космос из разнесённой в клочья каюты одного из офицеров. Рядом в полусотне метров от абсолютно неуместной в космосе мебели в круглом предмете легко идентифицировалась оторванная человеческая голова.

- Мбунта... - Зак из-за потрясения не смог сформулировать свою мысль, однако минматарин всё понял.

- Сделаю, капитан!

Открылся шлюз. Маленькая фигурка с реактивным ранцем выпустила в сторону разбитого фрегата одного за другим трёх небольших круглых дронов. Три точки резво понеслись в указанном направлении и, облетев несколько раз корабль, через разные пробоины скрылись внутри корпуса.

- Можно через пробоину пролезть на первую палубу, - сообщил первый помощник и, умело маневрируя среди мусора, направился к исковерканному фрегату.

Явно для минматарина это был далеко не первый опыт работы в открытом космосе. Ловко скорректировав направление движения и загасив скорость на последнем этапе полёта, фигура в скафандре зацепилась за край пролома и через пару секунд протиснулась внутрь погибшего корабля. Следом двинулась вторая фигура, гораздо медленнее и неувереннее. Хотя возможно второму исследователю мешал большой громоздкий пакет с каким-то оборудованием, который космонавт прижимал к своей груди. Не успел Грегор преодолеть и половины расстояния, как в эфире раздался разочарованный голос Мбунты:

- Тут до нас уже успели побывать охотники за добычей. Хотя едва ли они задержались надолго, настолько тут всё исковеркано. Сейчас постараюсь открыть шлюзовые двери.

- Может, дождёшься Грегора себе в помощь? - поинтересовался Зак.

- Нет, капитан, он будет только мешать. Тут очень тесно, коридор на вторую палубу сплющен прогнувшимися переборками. Вижу обмороженные разорванные тела. Разобрать трудно, но похоже ЕЁ среди мертвецов не видно.

Прошла пара долгих минут. Зак обратил внимание, что один из полицейских крейсеров Государства Калдари начал движение в их сторону. От полиции пришло какое-то сообщение. А, они требовали от постороннего корабля немедленно покинуть место происшествия. Капитан решил пока игнорировать полученный согнал. А что, они не нарушают никаких законов. Никто ведь не запрещает любопытному капитану-капсулиру осматривать обломки.

- Это Грегор. Я в машинном отсеке... Выживших нет, продвигаюсь в сторону рекреационной камеры...

- Это Мбунта, я на второй палубе. Тут вообще жесть... От офицерских кают ничего не осталось, сплошь прессованные металлические пластины. Ну хотя бы смерть этих людей была быстрой... Трап выше загромождён, не пройти. По данным разведывательного дрона, грузовой лифт находится в крайне нижнем положении, так что шахта свободна. Постараюсь прорезать переборку и пройти через шахту грузового лифта...

Опять поступили настойчивые сигналы с полицейского крейсера. В движение пришёл и линкор, как бы своим внушительным видом намекая, что на вопросы полиции нужно отвечать. Как бы Заку ни хотелось скрыть имевшуюся взаимосвязь между собой и разбитым кораблём, пришлось отвечать:

- Говорит капитан Бешеный Кролик. Разбитый фрегат принадлежал мне, был оформлен на одного из членов моей команды, так что я тут в своём праве и пытаюсь разобраться в обстоятельствах трагедии.

После минутной паузы пришло новое сообщение, на этот раз с корабля КОНКОРДа:

- Капитан, ваша информация подтверждена. Владелица фрегата офицер вашей команды Эмилизия Таш-Муркон. Как пострадавшая сторона, вы вправе получить видеозапись инцидента, снятую с камер прыжковых врат. Со своей стороны, выражаем соболезнования и подтверждаем, что преступник был наказан в соответствии с законом КОНКОРДа.

Зак подтвердил приём, хотя и так заранее знал, что увидит на записи. Пиратский линкор подстерегал здесь свою жертву - грузовик типа "Баджер", о ценном грузе в трюмах которого сообщил осведомитель. При появлении добычи "Тайфун" активировал объёмные бомбы, наносящие серьёзные повреждения всем кораблям и объектам в радиусе нескольких километров. Индустриальный корабль был уже уничтожен, как вдруг вынырнувший из варп-туннеля маленький фрегат попал прямо внутрь очередного взрыва, оказавшись просто не в том месте не в то время... Появившиеся вскоре после трагедии корабли КОНКОРДа запоздало уничтожили пиратский линкор, однако к этому моменту ценный груз из трюмов "Бажера" уже успел сменить хозяина, будучи подобранным сообщниками пирата.

- Судя по датчику на следующей двери, в ангаре спасательных шлюпок сохранился воздух! - голос Грегора отвлёк капитана от просмотра присланного видео.

- Не торопись открывать, выпустишь воздух! - предостерёг Зак бывшего штурмовика, но тот только отмахнулся:

- Не учи учёного, капитан! Я в стольких штурмах галлентких тайных баз на астероидах участвовал, что тебе и не снилось! И задача наша всегда была брать их учёных живьём, несмотря на вакуум снаружи. Сейчас только отгорожу пространство за собой армированной плёнкой, это минут пять займёт, и можно будет вскрывать дверь.

Зак вызвал Мбунту и передал сообщение одноногого штурмовика. Минматарин воодушевился:

- Отлично, сейчас поспешу ему на помощь. А то тут на мостике совсем без глухо, сквозная дырища в переборке и промороженный труп капитана.

То, что в загерметизированном отсеке со спасательными катерами сохранился воздух, и то что до сих пор трупа Элизы спасатели не обнаружило, вселяло определённую надежду. Вот только почему тогда никто из членов экипажа не покинул разбитый корабль на спасательной шлюпке, раз находился рядом с ней? Капитан вывел перед глазами таймер. Грегор говорил про пять минут, теперь нужно было просто ждать. Секунды текли медленно-медленно...

- Мы нашли её, - голос Мбунты прозвучал механически, даже малейшей радости в голосе точно не было. - Сейчас упакуем её и возвратимся на корабль.

- Как Элиза? Она жива? - молодой капитан не находил себе места от волнения.

- Всё потом, - минматарин отключил рацию и больше не отвечал на вопросы капитана.

Грегор через короткое время тоже последовал примеру первого помощника и отключил свой передатчик. Это было очень плохим признаком. Заку ничего не оставалось, как молча наблюдать за тем, как две фигуры, сопровождаемые крутящимися вокруг них миниатюрными разведывательными дронами, выволокли через пролом в броне фрегата чёрный надутый свёрток. Он такое уже видел, именно в таком пакете для перевозки живых организмов Мбунта и доставил в прошлый раз Элизу к нему в каюту. История явно повторялась, вот только молчание обоих спасателей пугало Зака самым сильным образом. Молодой капитан прекрасно помнил, что в подобных мешках транспортировали не только живых существ, но и в целях сохранности также транспортировали тела погибших космонавтов из взорванных кораблей...

Группа быстро добралась до "Драмиэля" и скрылась внутри фрегата. Зак следил через многочисленные камеры корабля, как Мбунта нёс на руках чёрный свёрток. Первый помощник вдруг резко остановился перед очередной дверью и вошёл туда без стука, заперев за собой дверь. Капитан переключился на очередную следящую камеру, по описанию расположенную в служебном помещении столовой. Внутри небольшой залитой белым ярким светом комнаты сидел и чистил овощи немолодой минматарин. При появлении Мбунты, что-то негромко произнёсшего, этот повар резко вскочил и решительно смахнул рукой со стола прямо на пол все очистки и кастрюльку с уже помытыми порезанными овощами. Повар повернулся к стене и потянул рукой за краешек какой-то плёнки. А, всё ясно, сообразил Зак, корабельный кок отмотал из рулона и постелил на стол новую скатерть. Мбунта бережно положил свёрток на стол и открыл клапан, спуская воздух.

Через полминуты из плёнки оба минматарина стали извлекать тело в скафандре. Заку было достаточно одного-единственного взгляда, чтобы понять, что дело плохо - из чёрного мешка на чистую светлую клеёнку полились целые ручьи крови. Бронепластины на груди девушки были продавлены, серебристый костюм был обильно залит кровью, а ноги... Тут молодому капитану стало совсем плохо. Ног ниже колен у Элизы больше не было!

- Приготовь жгут! - приказал Мбунта повару, сам в это время занимаясь расстёгиванием замков костюма и разоблачая исковерканное тело девушки из стального панциря.

- Жгут не поможет, у него уже критическая кровопотеря. Да и смотри сам, ноги проморожены, закупорка сосудов льдом, новой крови больше не течёт. Так что забудь про жгут, есть более срочные дела. Он умирает, сейчас не до конечностей, нужно сохранить хотя бы работу сердца и головного мозга.

Корабельный врач Сакаи Уш-Хаукер, а он был прежде всего врачом, а потом уже корабельным коком, как успел посмотреть в его личном деле капитан, кинулся отпирать шкафчики на стене, доставая пакеты с ампулами и инструменты.

- Сперва инъекция стимулятора в верхнюю полую вену, чтобы сердце не остановилось. Затем двойную дозу нанороботов в каждое бедро. А только потом уже жгуты и всё остальное. Сними с него шлем, мне нужно установить датчики на виски!

Мбунта в два счёта отстегнул магнитный ворот бронескафандра и снял с головы Элизы шлем.

- Так это вовсе не парень... Это же... - Сакаи Уш-Хаукер резко отшатнулся, едва вглядевшись в лицо девушки.

Корабельный врач просто потерял дар речи при виде амаррской принцессы и обернулся к первому помощнику.

- Я... не готов. Слишком большая ответственность. К тому же... можешь меня отчислить из команды без пособия и с чёрной меткой в личном деле, но слишком много ещё достаточно свежих воспоминаний о жизни в рабстве и семье Таш-Муркон.

- Да, это она. Но ты будешь её лечить! - в голосе первого помощника прозвенел металл. - Элиза полноправный член экипажа корабля, к тому же более старший тебя по званию. И потому никакого увольнения с позорным билетом не будет, отказ от выполнения своих прямых обязанностей будет приравнен к бунту на корабле. Если через десять секунд ты не сделаешь положенных инъекций, я просто задушу тебя своими собственными руками!

Врач встрепенулся и бросил испуганный взгляд сперва на огромного темнокожего гиганта, затем на безжизненное тело на столе. После чего взял в руки автоматический шприц и вставил в патронник три ампулы. Мбунта остановил его и, развернув за плечо и глядя прямо в глаза, проговорил с угрозой в голосе:

- Запомни, если девушка умрёт, ты тоже умрёшь!

Кажущийся совсем крохотным на фоне гиганта в скафандре врач кивнул головой, показывая, что понимает всю серьёзность ситуации. Быстро и профессионально он ввёл лекарство прямо в идущую к сердцу девушки вену. Едва врач убрал прибор, как Элиза вдруг вздрогнула и приоткрыла глаза. Увидев склонившегося над ней Мбунту, она явно его узнала и произнесла еле слышно:

- Ар ниуто удито зак ин цисль! Риль моргето... - после чего поморщилась от боли и закрыла глаза.

Зак увидел, что Мбунта молча достал лазерный пистолет и, обернувшись и посмотрев словно прямо в глаза капитану, выстрелил. Изображение моментально исчезло. Зак даже вздрогнул в своей капсуле, поскольку на долю секунды ему действительно показалось, что первый помощник стреляет прямо ему промеж глаз. Но Мбунта просто расстрелял следящую камеру. Но почему?

Зак вывел перед глазами переводчик с амаррского языка на калдарский и воспроизвёл сказанную девушкой фразу. Перевод заставил его вздрогнуть:

- Прошу, не дай Заку увидеть меня такой! Лучше умереть...

***

Минуты тянулись бесконечно. Фрегат неподвижно завис в космосе в тридцати километрах от прыжковых врат в систему Периметр. Корабельный врач попросил капитана не включать двигатели, так как даже малейшая перегрузка сейчас могла помешать проводимой им сложнейшей операции. Сакаи Уш-Хаукер заявил, что буквально миллиметры разделяли живое бьющееся сердце девушки от торчащих сквозь пробитое левое лёгкое осколков продавленных внутрь рёбер.

Капитан лежал в капсуле и сгорал от бессилия чем-либо помочь Элизе в сложившейся ситуации. Чтобы занять свой кипящий мозг хоть чем-то, Зак просматривал энциклопедии по истории Государства Калдари, справочники по пилотированию, формулы расчёта упреждения при стрельбе по целям с высокой угловой скоростью, рассчитывал допустимые перегрузки для экипажей космических кораблей разных классов. Неопределённость и невозможность увидеть собственными глазами происходящее в хирургическом отделении угнетали.

Сигнал вызова от корабельного врача заставил вздрогнуть. Капитан замер на пару секунд, страшась услышать печальные слова. Но, переборов себя, Зак принял вызов.

- Капитан, операция по удалению осколков завершена. Но положение критическое, повреждения внутренних органов девушки несовместимы с жизнью. Жить ей осталось от силы полтора часа, скорее даже меньше часа. А у меня нет ни оборудования, ни квалификации изменить ситуацию.

- Где есть необходимое оборудование? - Зак задал самый актуальный вопрос.

- Самый напрашивающийся вариант - космические станции с медцентрами для капсулиров.

Зак быстро вывел перед глазами карту звёздной системы Джита. Было целых три космических станции с медцентрами, все возле четвёртой планеты. Однако элементарный расчёт показывал, что летели они от четвёртой планеты до прыжковых врат около пятидесяти минут, значит и обратная дорога займёт не меньше. Плюс неизбежное время в очереди на вход в док, а в Джите всегда большие очереди, плюс маневрирование внутри дока... Они не успевали никуда за полтора часа...

Джита отпадала, что в системе Периметр, до ворот в которую было всего тридцать километров? Зак построил карту звёздной системы Периметр, выделив сферу, куда его фрегат успевал достигнуть за полтора часа. Два космических завода по переработке трансурановых изотопов, вервь постройки боевых кораблей Флота Калдари, космическая ферма и грузовой терминал... Значит всё?

Хотя... в "зелёную сферу жизни" попадала ещё вторая планета системы Периметр и её первая луна. Судя по данным карты, планета была необитаемой с токсичной атмосферой паров серной кислоты. А вот луна была не просто обитаемой, а с населением почти в шестьдесят миллионов человек. Ну не может же быть, что на такую порву народа не было ни одного современного медицинского центра со всем необходимым оборудованием?! Высадить спасательный челнок с пациенткой на космической станции, оплатить срочный рейс до обитаемой луны... Шансов успеть было конечно немного, но если бездействовать, то этих шансов не было вовсе. Зак врубил на полную мощность маршевый двигатель, разгоняя фрегат в сторону прыжковых ворот.

Через минуту они были уже по ту сторону прыжковых враг в системе Периметр. Зак ввёл предоставленные навигатором данные, и фрегат нырнул в варп-туннель к планете Периметр-2. Предстояло двадцать две минуты полёта, можно было пока заказть челнок и договориться с сотрудниками медцентра, чтобы они были наготове встречать тяжёлого раненого. И если второй вопрос удалось утрясти весьма быстро, и координаты крупного современного медицинского центра были уже внесены в бортовой компьютер, то вот с первым вопросом возникли сложности. Ни на одной космической станции не оказалось свободных челноков! Вообще ни одного! Связана такая ситуация была с каким-то местным праздником, и всё более-менее способное летать было уже арендовано богатыми зрителями.

Что же теперь, искать того, кто согласится уступить челнок умирающей девушке? Наверняка такие граждане найдутся, ну не бесчувственные же они все чурбаны. Вот только этим находящимся невесть где челнокам предстояло сперва взлететь в космос, добраться до космической станции, принять раненую, затем спустить обратно на луну Периметр-2-1... Такая операция заняла бы много времени, гораздо больше того, что было отпущено умирающей Элизе. Оставалось разве что...

- Навигатор, - Зак принял решение, хотя и не был уверен в его осуществимости.

- На связи, капитан! - чётко отрапортовала Кристина Зольде.

- Расчёт траектории спуска на луну Периметр 2-1, координаты посадочной площадки передаю.

Повисло долгое молчание. Затем девушка переспросила, явно надеясь, что она ослышалась:

- Капитан, вы будете сажать космический фрегат на поверхность???

- Да, Кристина, именно так. Если не доставить раненую в срок, она умрёт. Посадить фрегат рядом с госпиталем - это единственный способ уложиться в отведённое время.

- Но... мы же скорее всего просто сгорим в атмосфере! Капитан, вы готовы рисковать всеми нами ради одного члена экипажа?

Зак тяжело вздохнул. Да, шанс погибнуть при посадке действительно был велик. Огромные тяжёлые космические корабли всегда летали в космосе от станции к станции и не были предназначены для посадки на поверхность. Даже самому тупому курсанту было ясно, что невозможно посадить на поверхность планеты тяжёлый линкор массой под двести тысяч тонн или крейсер в пятнадцать тысяч тонн. Но "Драмиэль" был лёгким фрегатом массой девятьсот пятьдесят тонн, да ещё и словно специально зализанной обтекаемой формы и с хорошим защитным экраном. Да и садиться предстояло не на поверхность большой тяжёлой планеты, а на спутник с силой притяжения всего 0,4G и с не самой плотной атмосферой. В общем, попробовать можно было, и вовсе не обязательно их ждало крушение. Садятся же ежедневно на планеты по всей галактике десятки тысяч челноков с массой до ста пятидесяти тонн, а его "Драмиэль" был всего в семь раз тяжелее. Поэтому Зак, ещё раз прикинув в голове возможности своего корабля и не найдя явных изъянов в своих расчётах, ответил навигатору, предварительно переключившись на громкую связь по всему кораблю:

- Да, Кристина, я действительно собираюсь посадить фрегат на поверхность. Но ты можешь успокоиться, я собираюсь рисковать только собой, но не буду рисковать своей командой. Перед спуском в атмосферу весь экипаж покинет фрегат на спасательных шлюпках, на корабле останутся только двое - я и умирающая пациентка. Итак, что мы имеем... Минус двадцать человек и две спасательные шлюпки... это минус четыре тонны... Можно ещё облегчить корабль, сбросив четырёх боевых дронов. Каждый из тех-2 "Хобгоблинов" весит по три тонны, так что это ещё облегчит корабль на двенадцать тонн... Плюс можно скинуть часть груза...

Зак не заметил, что не отключил громкую связь и свои мысли доносит до всей команды.

- Капитан, я прошу прощения за то, что снова перебила вашу речь, - Кристина опять не смогла промолчать. - Без навигатора вам будет крайне трудно сесть. Можете меня за это потом наказать, если конечно мы выживем, но сейчас я останусь на корабле!

- И я остаюсь, капитан, - хриплый голос принадлежал Глену Увару. - Вам ведь нужен будет инженер поддерживать защитный экран фрегата при входе в атмосферу.

После этого сообщения от членов команды посыпались одно за другим:

- Раненая не выживет без доктора при посадке, я в любом случае должен оставаться с ней...

- Капитану нужна будет чёткая картина происходящего вокруг, тактик тоже остаётся...

- Оператор связи будет в вашем распоряжении, капитан!

- Механики остаются контролировать работу двигателей.

- Канонирам, честно говоря, нечем оправдать своё присутствие на корабле при посадке... Но, капитан, нам просто не хочется пропускать такое историческое событие!

- И оператор боевых дронов останется, пусть даже без своих любимых "Хобгоблинов".

Молодой капитан прервал череду схожих сообщений и сообщил, что один из двух спасательных челноков им уже разблокирован и ждёт в ангаре. Желающие покинуть корабль смогут беспрепятственно воспользоваться этим челноком через восемь минут, когда "Драмиэль" выйдет из варп-туннеля. Остальным же капитан приказал занять свои места и готовиться ко входу в атмосферу.

- Капитан, ушли трое, - констатировал Мбунта, когда спасательная шлюпка отделилась от борта корабля. - Сбежал механик маневровых двигателей и два лаборанта рекреационного отсека.

- Отчисли их из экипажа, мне не нужны такие люди в команде. К тому же все трое не задействованы при посадке, так что хуже нам не стало. А сейчас держись, дружище, начинаю снижение.

Зак отстрелил второй челнок, выбросил за борт всех четырёх лёгких боевых дронов и направил тысячетонный корабль вниз. Навигатор прислала предлагаемую траекторию снижения, и при всей скрупулёзной проверке молодой капитан не нашёл ошибок в расчётах Кристины. На огромной скорости тяжёлый корабль снижался, поверхность природного спутника второй планеты приближалась с угрожающей быстротой. Зак едва успевал отслеживать поступающие сообщения.

...Высота семьдесят пять километров, скорость одиннадцать километров в секунду... Потёк защитный экран, регенерация от подпитки энергией больше не компенсирует получаемое щитом повреждение... Начался нагрев корпуса, пока в пределах нормы... Отклонение от курса на три градуса влево... Энергетический щит восемьдесят два процента... Температура в носовой части корпуса тысяча семьсот двадцать градусов... Щит сорок пять процентов... Скорость семь километров в секунду... Высота тридцать четыре километра... Щит тридцать два процента...

Молодой капитан впервые встревожился по-настоящему. Защитный энергетический экран упал уже на две трети, хотя до поверхности луны было ещё очень далеко. Да и корпус корабля нагревался быстрее, чем можно было надеяться, и скоро температура превысила бы отметку плавления вольфрамового сплава. Напрашивалось торможение, вот только убрать скорость сейчас он не мог - фрегат просто неконтролируемо рухнул бы, так как маломощные маневровые двигатели были неспособны удерживать в воздухе настолько тяжёлый корабль.

...Высота двадцать три километра... Температура две тысячи четыреста... Скорость пять километров в секунду... Щит одиннадцать процентов...

Корабль ощутимо тряхнуло, какой-то элемент оторвало от обшивки потоком воздуха. Почти сразу замигали аварийные лампочки, и пришёл тревожный сигнал: разгерметизация второго технического коридора!

- Всему экипажу надеть скафандры и опустить шлемы, - Зак постарался, чтобы его голос звучал уверенно.

...Высота семнадцать километров... Щит всего три процента... Температура корпуса три тысячи сто градусов... Скорость три километра в секунду...

Стало трудно удерживать корабль на намеченной траектории, тяжёлый фрегат трясло, словно лёгкую лодку во время шторма. Но всё же намеченная наземная цель быстро приближалась, до неё оставалось уже менее пятиста километров.

...Щит пропал... Температура корпуса три тысячи пятьсот, началось плавление бронепластин... Скорость два километра в секунду...

Корпус фрегата трещал от неравномерного нагрева, какие-то сорванные пластины отлетали, но Зак уже был уверен, что всё будет нормально. Скорость фрегата снижалась, и хотя устойчивость корабля тоже страдала, но с падением скорости снижалось сопротивление воздуха и нагрев обшивки.

- До цели двести километров, тактический грид построен, снизу отсечка по уровню поверхности спутника, указан рельеф местности и значимые объекты, выше поверхности отражены все летательные аппараты, - в голосе тактика появились нотки заслуженной гордости за проделанную кропотливую и нестандартную работу.

Зак вывел компьютерную карту и отметил в качестве точки посадки большую ныне пустующую стоянку медицинских флайеров возле самого здания медицинского корпуса. Несколько скорректировал траекторию, чтобы не снижаться над каким-то довольно крупным городом с его возможным воздушным движением. Внизу замелькали прямоугольники полей и ленты дорог.

...Высота один километр... Скорость полтора километра в секунду... До точки сто двадцать километров...

Капитан ещё немного снизился и изменил положение фрегата и вектор тяги двигателей, гася скорость. Одновременно заработали маневровые двигатели, удерживая корабль в вертикальном положении.

До цели семьдесят километров... Скорость тысяча сто... Высота триста... До цели сорок километров... двадцать, десять, шесть, три, два, один...

Капитан визуально разглядел место посадки - большую прямоугольную площадку, на поверхности которой цветными плитами был выложен герб Государства Калдари, а также эмблема мегакорпорации Ютири (Ytiri). Мягко, словно кошачья лапка, тысячетонный фрегат коснулся покрытой углепластивыми панелями площадки. Хруст треснувших продавленных плит на фоне треска раскалённой обшивки был почти неразличим. Ну да, поломали немного красивую выложенную картинку, придётся оплачивать ремонт... Неприятно, конечно, хотя на фоне четырёх брошенных в космосе тех-2 "Хобгоблинов" стоимостью по четыреста тысяч космокредитов каждый пара-тройка тысяч кредитов на восстановление мозаичной плитки были сущим пустяком.

Зак, хоть и находился в капсуле, непроизвольно провёл по лбу ладонью, словно вытирая пот. До его слуха донёсся нарастающий восторженный рёв экипажа. Они имели право гордиться собой, ведь они только что осуществили то, что многие столетия не делал никто из людей - посадил на поверхность не лёгкий челнок, а настоящий звёздный корабль. Однако порадоваться вместо со всеми Зак не успел.

- Капитан, пациентка совсем плоха! Её сердце остановилось две минуты назад! Я пытаюсь запустить, но отклика нет! Капитан, она умерла...

Зак бросил взгляд на тёмную картинку с разбитой камеры в хирургическом отсеке. Затем невольно обратил внимание на изображение с чудом сохранившейся внешней камеры корабля. По полю к раскалённому фрегату бежали люди в белых халатах, нёсся реанимобиль на воздушной подушке, какой-то полицейский флайер с включённой сиреной описывал снижающиеся круги над местом посадки... Неужели он всё-таки не успел? Зак открыл крышку капитанской капсулы и, отключив все провода, зажмурил глаза. На его щеках блестели слёзы.

***

Капитан критически осмотрел выстроившихся перед кораблём членов команды. На всех была чистая отглаженная парадная униформа, все положенные знаки отличия присутствовали, на лицах людей улыбки и заслуженная гордость. Зак задрал голову и ещё раз осмотрел слишком контрастно выделяющуюся на фоне тёмной покрытой окалиной обшивки "Драмиэля" новенькую нанесённую белой краской метровыми буквами надпись "ОТМОРОЗОК". Повернулся к стоящему за спиной первому помощнику и проговорил ворчливо:

- Мбунта, ну сразу же видно, что подделка! Настоящая краска выгорела бы при посадке!

- Ну да, капитан, спору нет. Но зато сейчас при виде такой надписи никто из корреспондентов не усомнится, что мы специально прибыли на их местный праздник. К тому же мы легко сможем сказать, что нанесли заново поверх потемневшей.

Зак с сомнением покачал головой, хотя первый помощник был конечно прав. Тот колониальный корабль, с которого триста лет назад на поверхность этой луны высадились посадочные модули с первыми поселенцами, назывался именно "ОТМОРОЗОК". Почему у колониального корабля оказалось такое странное название, Зак в архивах не обнаружил, но зато быстро понял, что ему ещё повезло: второй и третий корабль назывались "ВЕЗЕТ НАВОЗ" и "КАСТРАТ", соответственно. Для себя молодой капитан вспомнил некоторые из шуточек своего второго помощника и решил, что триста лет назад у жителей Федерации Галленте (а именно оттуда бежали от разгорающейся войны поселенцы-калдари) чувство юмора не отличалось в лучшую сторону от современного.

Но все три названия кораблей, несмотря на свою непривычность, для местных жителей были почти что священными. День же обретения новой родины являлся главным праздником в году и традиционно ежегодно сопровождался красочными авиашоу пилотажных групп. Именно частью юбилейного праздника вовремя сориентировавшийся местный губернатор и объявил яркую увиденную миллионами зрителей посадку космического корабля в самом пригороде столичного мегаполиса. Именно такой официальной версии представители властей и попросили придерживаться капитана-капсулира Бешеного Кролика.

Зак ещё раз взглянул на противоестественно яркую надпись и обратился к команде:

- Итак, повторяю для всех ещё раз. О привезённой пациентке ни слова! Нам не нужны неприятности с полицией за нарушение минимум полусотни пунктов законов о воздухоплавании. Поэтому официально мы - участники шоу, прилетевшие по приглашению местного губернатора порадовать аборигенов редким зрелищем специально к трехсотлетнему юбилею колонизации. Именно в таким ключе и отвечайте журналистам. Учтите, ваши лица увидят миллиарды людей по всей галактике. Поэтому улыбайтесь, раздавайте сувениры и автографы, не отказывайте желающим сфотографироваться с вами. Если будут приглашать на танцы или выпить, и вы вдруг поймёте местный диалект калдарского языка, решение полностью на ваше усмотрение, капитан нисколько не возражает. Каждый из вас вчера получил от меня премиальные за мастерство и храбрость, так что вроде проблем с финансами ни у кого не должно возникнуть. Отдыхайте и празднуйте, но внутрь корабля никого не пускайте, положенное сменное дежурство никто не отменял. Со мной к губернатору летят Мараг ист Мбунта и Грегор Дайт. За старшего в моё отсутствие оставляю Глена Увара. И ещё... я опять повторюсь, но вы все просто молодцы! Меня просто гордость берёт за такую отличную команду!

Раздались дружные крики восторга, кое-кто из членов экипажа даже подкинул в воздух головные уборы. Рядом с фрегатом приземлился флайер с эмблемой Государства Калдари на борту, и Бешеный Кролик с двумя сопровождающими лицами вошли внутрь. Когда машина уже набрала скорость, направляясь в сторону высотных зданий местной столицы, называемой Танакио, Грегор тихо поинтересовался:

- И что ты им сказал такое, что все радостно орали?

Грегор Дайт действительно оставался единственным членом команды, не понимавшим минматарский язык. Зак усмехнулся и вкратце пересказал свою речь специально для одноногого штурмовика. Тот внимательно выслушал и проговорил задумчиво:

- Капитан, это великое мастерство уметь так воздействовать на людей. Ты знаком с экипажем всего второй день, но все они уже готовы за тебя умереть! Я и сам ещё при знакомстве с тобой ощущал нечто подобное, да и сейчас эта восторженность не прошла. Только в следующий раз всё же предупреждай меня, когда решишь садиться в атмосферу.

Зак рассмеялся. Вчера при посадке Грегор, опять же из-за незнания им языка, оставался на фрегате единственным, кто вообще не понимал того, что вокруг происходило. Корабль нещадно трясло, были жёсткие перегрузки, всюду мигали аварийные лампы, часть отсеков разгерметизировались... По всем признакам, происходило крушение, но одноногий калдари внешне сохранял железное спокойствие, хотя мысленно уже попрощался с жизнью. Уже потом после благополучной посадки штурмовик выяснил, что происходило на корабле, после чего даже высказал капитану "пару ласковых" за пережитые неприятные минуты.

- Учи язык, Грегор! - снова посоветовал ему капитан и придвинулся к иллюминатору, чтобы получше рассмотреть панораму высотного современного города, между шпилей небоскрёбов которого пролетал флайер.

- Как там Элиза? - поинтересовался Мбунта, просто чтобы не молчать.

Зак нахмурился и не стал отвечать на вопрос. Первый помощник знал ровно столько же, сколько и сам капитан. Вчера корабельный врач Сакаи Уш-Хаукер взял на себя огромную ответственность, рискнув вскрыть грудную клетку умирающей принцессы и начав прямой массаж остановившегося сердца. Возможно, это решение спасло девушке жизнь, хотя говорить об этом было ещё рано. Но к тому моменту, когда удалось-таки вскрыть заклинивший внешний люк фрегата и перегрузить носилки с Элизой в реанимобиль, мозг девушки ещё оставался живым.

С тех пор своего корабельного врача Зак не видел - Сакаи уехал вместе с пациенткой и оставался в медицинском центре. Последний раз они общались три часа назад, и тогда Сакаи Уш-Хаукер сообщил, что хирургическая операция до сих пор не останавливалась. По словам минматарина, у девушки намного проще было посчитать остававшиеся целыми кости и внутренние органы, чем перечислять длинный список травм и повреждений. И хотя операцию вели другие хирурги, не нуждавшиеся в присутствии Сакаи, капитан-капсулир приказал корабельному врачу оставаться в медцентре и немедленно сообщать обо всех новостях, какими бы они ни были. За последние три часа вестей от доктора не было, и это чуть успокаивало - если бы с Элизой случилось то-самое непоправимое, Сакаи бы сообщил капитану.

Флайер начал снижаться. К удивлению молодого капитана, резиденция губернатора была расположена вовсе не в центре города, а находилась в низкоэтажном утопающем в зелени пригороде. Машина легко опустилась на посыпанную светлым песком площадку на берегу мелкого кристально-прозрачного пруда с яркими оранжевыми и зелёными рыбинами. Встречать прилетевший флайер из густых зарослей вышел высокий калдари-сивир в рабочем мокром и испачканном прилипшим песком комбинезоне, которого можно было принять за слугу или садовника. Однако Зак, помня свой не всегда удачный опыт общения с представителями разных корпораций Государства Калдари, на этот раз заранее озаботился сбором информации о мегакорпорации Ютири, которая контролировала все сферы жизни на спутнике Периметр-2-1. А потому без труда распознал в "садовнике" самого губернатора, или как официально звучала его должность "Директора поселения Танакио", господина Якиморо Вутаси.

Достаточно молодой для такой высокой должности калдари, нисколько не смущаясь своего внешнего вида, пригласил гостей проходить следом за ним в дом. По дороге он указал на целые ряды других бассейнов:

- Это моё хобби, разведение прудовых рыб. Всё сделано своими собственными руками - сам отводил ручей, сам копал землю и клал камень. Посвятил этому занятию половину жизни и даже кое-чего добился. Смешно сказать, за пределами Танакио меня знают больше как страстного селекционера, сумевшего вывести несколько новых видов декоративных сомов и прудовых скатов, чем назначенного корпорацией Ютири губернатора. Об этом, в числе прочего, я и хотел бы с вами поговорить, капитан.

Господин Якиморо провёл гостей в большой зал и передал на попечение слугам, сам же отлучился и вернулся через пять минут уже в безупречно сидящем на нём дорогом чёрном костюме. Зак сразу же обратил внимание на орден Пурпурной Славы - покрытую рубинами семилучевую звезду, аккуратно приколотую с левой стороны на груди губернатора. Это была высшая невоенная награда Государства Калдари, которую можно было получить лишь за действительно значительный вклад в дело развития государства.

- Присаживайтесь, капитан, - хозяин апартаментов указал гостю на диван возле круглого столика с фруктами и напитками.

Зак послушно сел, Грегор и Мбунта остались стоять почётным караулом в дверях, чтобы не мешать серьёзному разговору. После некоторого колебания Зак всё же снял свой шлем, положив рядом на подушку диванчика, так как в противном случае сокрытие лица в присутствии хозяина дома уже граничило с определённым бескультурьем. По-хорошему, снять шлем следовало сразу в момент знакомства, но господин Якиморо делал вид, что не замечает такого выпадающего из определённых правил поведения гостя.

Ещё утром Зак заранее предвидел, что во время визита в дом губернатора открывать лицо ему придётся. В этом был конечно определённый риск, хотя с момента трагической гибели певицы Понти Коерро прошёл уже месяц, и лицо Зака Корви уже прекратили показывать по всем информационным каналам. Да и инъекции препаратов и миостимулирующих нанороботов, сделанные им на станции Кисого одновременно со сменой документов, определённо возымели эффект. Нижняя челюсть стала более выдающейся и квадратной, скулы более широкими, а волосы посветлели на несколько тонов. Вкупе с месячной небритостью Зак выглядел гораздо старше своего возраста и сам себя не узнавал в зеркале.

- Может вина? Могу предложить наше лучшее местное с горных плато Первой Посадки. Лёгкое молодое вино из винограда сорта "Периметр". Из-за низкой гравитации каждая ягода в грозди достигает размеров яблока и имеет очень оригинальный вкус.

- Не откажусь, - согласился молодой капитан, и хозяин дома собственноручно наполнил два высоких узких бокала слегка зеленоватым искрящимся напитком.

Зак осторожно пригубил вино. Ммммм! Очень недурственно! Вкус местного винограда несколько отличался от всего, что ранее пробовал Зак, но определённо был весьма приятным.

- Как вы уже заметили, капитан, Танакио и как обитаемый спутник, и как одноимённая столица, достаточно невелики. Шестьдесят миллионов жителей, большая часть из которых обитает в трёх мегаполисах - это тот самый минимум, который позволяет поддерживать инфраструктуру в исправном состоянии. Но такого количества граждан категорически не хватает для какого-либо индустриального развития Танакио, мы по-прежнему, как и триста лет назад сугубо аграрный придаток государства. Не думайте, что местные жители не пытались изменить ситуацию. Пытались, и неоднократно. И вот тут мы подходим к самому сложному. Джита. Богатая, пресыщенная деньгами и любым товаром Джита, лететь до которой всего четыре часа.

- А что не так с Джитой? - полюбопытствовал Зак, допив вино и поставив пустой бокал на стол.

Его собеседник тут же снова налили вина гостю, но вот на заданный вопрос ответил далеко не сразу. Тяжело вздохнув, господин Якиморо, задумчиво проговорил:

- Близость Джиты это и благо для нас, и самая настоящая катастрофа. Промышленное развитие в системе Периметр фактически невозможно, так как оно не выдерживает никакой конкуренции с товарами из Джиты. Всё произведённое здесь, начиная от элементарного трикотажа и заканчивая сложными роботизированными станками и новейшим оружием, будет уступать в цене товарам из Джиты. Любое промышленное предприятие тут обречено на банкротство, оно просто-напросто не найдёт рынков сбыта. Джита отпадает по понятным причинам, а внутренний рынок завален привозными товарами со всей галактики, которые оказываются дешевле местных аналогов, несмотря на любые заградительные пошлины.

Да, наши фермеры всего за четыре часа могут доставить выращенные у нас овощи в самый крупный торговый центр галактики. И даже смогут продать там свой товар, хотя конкуренция в Джите запредельная. Но вот прибыль будет невелика и едва окупит издержки. Такая ситуация длится уже долгие десятилетия. Молодежь не видит перспектив и улетает в другие регионы Государства Калдари подальше от Джиты, отток населения уже несколько лет превышает естественный прирост. Это плохо влияет на отношение и так не слишком-то стремящихся вкладываться в местную экономику инвесторов, они требуют изменить демографическую ситуацию. То же самое от меня требуют у в директорате корпорации Ютири, которой принадлежит поселение Танакио. Но кто прилетит селиться к нам, когда мы можем предложить лишь много тяжёлой работы и мало оплаты. Сами понимаете, любой трудоспособный человек выберет либо саму Джиту, либо удалённые от Джиты звёздные системы...

Говорил губернатор складно, но Зак всё же обнаружил в его речах некое несоответствие. Звёздная система Урлен (Urlen) находилась примерно в таком же положении, ну разве что до Джиты оттуда лететь было не четыре часа, а десять часов. Однако система Урлен была одним из самых богатых промышленных центров Государства Калдари - три обитаемых планеты с общим числом населения свыше сорока миллиардов жителей, три большие звёздные станции, множество космических заводов, лабораторий, верфей и прочего-прочего. Да и чуть дальше в системе Кисого тоже наблюдалось перенаселение и засилье промышленных предприятий. Молодой капитан задал этот вопрос губернатору. Господин Якиморо слегка нахмурился:

- Вы говорите в точности те же слова, которые мне говорили члены правления директоров корпорации Ютири. Да, в Урлене и Кисого наблюдается перенаселение, люди там ютятся как муравьи. Но при этом они вовсе не стремятся переселяться к нам. Что мы им можем предложить? Чтобы переселенцы приезжали, нужно обеспечить их рабочими местами. Чтобы создать рабочие места, нужны инвестиции. А инвестиции нам не дают, поскольку количество жителей в поселении Танакио снижается... Замкнутый круг получается! Именно это и хотел обсудить с вами, капитан.

- Что именно? Способ разорвать этот порочный круг?

- Да! Господин Бешеный Кролик, всем в галактике хорошо известно, что капитаны-капсулиры достаточно обеспеченные люди. И при этом, что меня безмерно удивляет, никто из них не вкладывает свои деньги в инвестиционные проекты. Средства капитанов лежат мёртвым грузом на банковских счетах и, насколько мне известно, банки даже проценты на эти вклады не начисляют. Это так?

Зак задумался. Действительно, такая вроде бы элементарная мысль ему никогда и в голову не приходила. Капитаны-капсулиры действительно никогда не получали процентов на свои вклады, в отличие от всех других жителей галактики. Может, таким способом стимулировалась их активность? Ещё в Академии им внушали, что капитаны-капсулиры способны зарабатывать очень много, выполняя задания корпораций, охотясь за пиратами или ведя любую другую деятельность. Ведёшь себя пассивно - не получаешь доходов. Но Заку действительно не было известно ни единого случая, чтобы капсулир инвестировал свои деньги в проекты мега-корпораций или покупку недвижимости на планетах. Интересно, почему? Никто об этом не думал? Или не мог? Получалась какая-то странная картина экономики - параллельно существовало как бы два несвязанных между собой больших рынка: рынок товаров для пилотов-капсулиров с деньгами капсулиров, и рынок для всех остальных жителей галактики с деньгами государств, корпораций, частных лиц. И эти два рынка между собой вообще не пересекались! Что-то здесь было не так... Ну не мог же он быть первым из полумиллиона пилотов-капсулиров, который об этом задумался?!

- Да, вы правы, господин Якиморо. Действительно проценты на вклады пилотов-капсулиров не начисляются, и это почему-то никого кроме нас двоих удивляет. Я слушаю вас самым внимательным образом, - Зак отставил недопитый бокал и наклонился поближе к собеседнику.

Директор жестом подозвал своего слугу. Высокий худой калдари забрал на поднос вазу в фруктами и оба бокала, быстро протёр салфеткой несколько пролившихся на поверхность стола капель и активировал большой экран. Над поверхностью столешницы проявилось полупрозрачное голографическое изображение спутника Периметр-2-1.

- Я позволил себе заранее, на случай если наша с вами беседа пойдёт именно по этому благоприятному руслу, заготовить презентации нескольких проектов, в которых я бы хотел предложить вам участвовать. Во-первых, это строительство скоростного космического лифта, выводящего грузы массой до трёхсот тонн с поверхности Танакио на двухсоткилометровую орбиту. Это достаточно старинный проект, разработанный нашими проектировщиками ещё полвека назад. Он мог бы снизить себестоимость всех наших товаров и приносил бы таким образом постоянную прибыль. Но из-за нехватки финансирования мы так и не смогли приступить к активной фазе его реализации, хотя наземные работы были когда-то начаты. Вам, думаю, этот инвестиционный проект будет достаточно интересен, поскольку позволит уже через полгода по частям поднять ваш фрегат в космос. Или вы хотите устроить из вашего "Драмиэля" наземный музей?

Зак откинулся назад на спинку дивана, загадочно улыбнувшись. О нет, он вовсе не собирался оставлять тут свой "Драмиэль" ни в виде музея, ни тем более в виде ржавеющего металлолома. Не далее, как сегодня утром, у капитана состоялся по этому поводу разговор с главным инженером. Глен Увар утверждал, что корабль при определённых условиях можно будет поднять обратно в космос, правда предварительно потребуется провести ряд модернизаций - снять орудийные установки и системы наведения, внутренние металлические конструкции заменить на композитные нановолоконные, вольфрамированную 400-мм броню фрегата заменить на более тонкую и лёгкую или вообще полностью снять, усилив взамен энергетический щит корабля... Многое в этих расчётах инженера требовалось ещё проверять и перепроверять, но капитан уже заразился идеей Глена Увара взлететь с поверхности спутника в космос.

- О моём корабле давайте пока не будем говорить, я ещё не решил его судьбу, - попросил собеседника капитан. - Лучше скажите, сколько инвестиций потребует строительство вашего лифта и какой срок окупаемости?

Губернатор, собравшись словно перед прыжком в ледяную воду, проговорил на одном дыхании:

- Потребуется сто семнадцать миллионов четыреста тысяч кредитов, треть из этой суммы готова внести корпорация Ютири. Расчётный срок окупаемости проекта двадцать лет.

Такие средства у Зака были, и в целом он был готов потратить семьдесят восемь миллионов космокредитов на развитие родного государства, став таким образов первым в истории инвестором из числа капитанов-капсулиров. Но всё же раньше времени молодой капитан не стал давать своё согласие, попросив сперва рассказать о других проектах. Господин Вутаси Якиморо переключил изображение, показав какие-то сооружения на склонах довольно крутой горы, вот только объяснить голограмму он не успел. За окном послышался свист спускающегося флайера, какая-то машина опускалась прямо на частную территорию.

Удивление и растерянность на лице губернатора отразились буквально на мгновение, уже через секунду лицо хозяина дома снова было непроницаемо-бесстрастным. Он нажал кнопку на подлокотнике кресла, вызывая кого-то из своих охранников.

- Почему разрешили посадку? - голос губернатора предвещал подчинённым самые серьёзные неприятности.

Зак услышал слегка заикающийся от волнения голос кого-то из подчинённых губернатора:

- Господин директор, это официальный челнок корпорации Ютири. Пилот сообщил все положенные коды и запросил посадку перед самым особняком. Цвет кода белый.

Последние слова заставили господина Якиморо вздрогнуть. Наместник непроизвольно поправил и без того безупречный воротник костюма и, повернувшись к своему собеседнику, сообщил взволнованно:

- Я прошу меня извинить, господин капитан-капсулир. Прибыл сам генеральный директор мегакорпорации Ютири господин Тантима Ивисода (Tantima Iwisoda). Я должен идти его встречать.

Зак аж присвистнул от удивления, тоже не сумев скрыть своих эмоций. Хозяин дома лишь понимающе улыбнулся и пожал плечами, мол "сам в шоке". Тантима Ивисода, руководитель мегакорпорации Ютири, один из восьми правителей Государства Калдари! Такие высокопоставленные лица не наносят свои визиты просто так, и совсем уж трудно их представить в таких скромных поселениях вроде Танакио. Зак терялся в догадках и даже встал с диванчика, подумывал потихоньку выйти из особняка губернатора через чёрный ход, чтобы не смущать своим присутствием директора во время очевидно важных переговоров с его подчинённым. Но появившийся словно ниоткуда из-за портьеры слуга, расставляя новые вазы с цветами и фруктами, шепнул капитану оставаться в зале, поскольку прибывающий высокий гость интересовался присутствием капитана-капсулира.

Зак повернулся к по-прежнему застывшим при входе Мбунте и Грегору. Его вдруг посетила тревожная мысль, что неизвестно как один из Правителей отреагирует на присутствие в комнате двух вооружённых головорезов, один из которых формально всё ещё находится под стражей, а второй вообще принадлежит к чужой расе, не испытывающей к калдари никаких тёплых чувств??? Хорошо было бы вывести Грегора и Мбунту из зала, но было уже поздно - уже в соседней комнате слышались приближающиеся шаги и голоса. Единственное, что успел сделать Зак, это попросил своих спутников сохранять неподвижность и ни при каких обстоятельствах не прикасаться к имеющемуся у них оружию. А потом в зал вошла целая делегация из трёх или четырёх десятков человек во главе с плотным невысоким пожилым калдари в строгой военной форме звёздного маршала Космического Флота.

- Ах, оставьте эти ненужные церемонии! - добродушно усмехнулся господин Ивисода при виде вытянувшегося и отдающего военное приветствие капитана-капсулира. - Мы же не на параде, да и ваш статус бессмертного пилота позволяет вам позиционировать себя вне иерархической структуры любых государств.

Тут Правитель заметил за спиной парня светящуюся голограмму с изображением каскада каких-то вычурных зданий, подошёл поближе и, обернувшись к сопровождавшему его губернатору поселения Танакио, проговорил несколько раздражённо:

- Опять вы пытаетесь протолкнуть свой несбыточный прожект и беспокоите важных людей своей глупостью. Вам же Совет Директоров корпорации Ютири ясно дал понять, что это абсолютно бесперспективная идея. Зачем строить столь грандиозный гостинично-развлекательный комплекс, если по всем расчётам он не будет наполнен постояльцами даже на четверть?

Губернатор заметно покраснел, опустил глаза в пол, но всё же рискнул возразить своему начальнику:

- Господин Ивисода, я повторно несколько раз проверил все расчёты и полностью готов отвечать за свои слова. Комплекс "Хрустальная Долина" выйдет на самоокупаемость при заполнении туристами на сорок три процента, а это вполне достижимый показатель при условии проведённой на должном уровне рекламной кампании. К тому же когда на Танакио заработает космический лифт, одна из станций выхода будет расположена как раз в Хрустальной Долине...

- Космический лифт? Я что-то пропустил? - маршал нахмурился и посмотрел на сопровождавшего его невзрачного человека в сером гражданском костюме.

Помощник быстро проверил какие-то записи на экране своего наладонника и отрицательно покачал головой. Господин Ивисода побагровел лицом и, шумно вздохнув, принялся отчитывать губернатора, постепенно повышая голос:

- Как мне только что подтвердили, проект космического лифта на Танакио так и не нашёл инвесторов. Корпорация Ютири совершенно точно не подписывала такого контракта, хотя должна являться там соинвестором. Наместник Якиморо, я что-то всё больше прихожу к заключению, что вы витаете где-то в облаках и хватаетесь за несбыточные фантазии, вместо того, чтобы заниматься реальными делами. Может, вам следует посвятить себя исключительно тому, что у вас получается? Разведением рыбок, например. А управление колонией передать тому, кто действительно сумеет ей управлять. Что скажете, Якиморо?

Зак уловил брошенный на него взгляд губернатора. В этом длившимся малую долю секунды взгляде было и отчаяние, и робкая надежда, и откровенная мольба о помощи. И тогда Зак решился:

- Я действительно заинтересовался показанным мне проектом космического лифта и обещал директору Якиморо инвестировать средства в этот проект или на условиях софинансирования с корпорацией Ютири или даже полностью внести все сто семнадцать с половиной миллионов космокредитов. Деньги я готов перевести уже сегодня после подписания официального контракта.

- Ну это полностью меняет дело! - маршал сразу заулыбался и даже приободряюще похлопал наместника по плечу. - Если орбитальный лифт будет построен, это будет достаточным поводом забыть наши прошлые разногласия. Я даже скажу больше, это станет поводом заново рассмотреть на Совете Директоров многие ваши отклонённые инициативы в свете новых экономических возможностей. А сейчас, пожалуй, я бы хотел поскорее закончить с официальной частью. Что у нас там осталось по протоколу?

Последний вопрос был задан стоящему за спиной маршала высокому офицеру в форме космического флота. Тот моментально передал Правителю тёмно-синюю папку с золотым тиснением.

- А, положенные награды... - голос маршала стал скучающим, словно он каждый день занимался раздачей наград, и эта почётная процедура надоела ему до чёртиков (хотя возможно так оно и было).

Господин Тантима Ивисода вдруг оторвался от папки с бумагами и несколько воровато осмотрелся по сторонам. Явно удовлетворённый увиденным, он проговорил заметно повеселевшим тоном:

- Поскольку репортёров тут нет, я позволю себе пропустить длинную вводную часть про "беспримерный подвиг и всё такое" и просто зачитаю список получателей государственных наград. Это капитан фрегата "ОТМОРОЗОК" капсулир Бешеный Кролик, первый помощник капитана Мараг ист Мбунта, навигатор Кристина Зольде и главный инженер корабля Глен Увар. Они награждаются орденом "Звёздной Славы". Ещё один наградной банк у меня пустой, и сам капитан может вписать в него любого достойного по его мнению члена экипажа...

Правитель вдруг остановился на полуслове, ещё раз перечитал список и повернулся к Заку:

- Что-то сплошь выходцы из Минматарской Республики у вас в команде, судя по именам. Калдари-то в экипаже есть?

- Ну вон хотя бы руководитель абордажников Грегор Дайт, - Зак указал на стоящего по стойке "смирно" штурмовика. - И на Кисого ещё пятерых калдари скоро забираем.

- Это хорошо, что есть. А то награда Государства Калдари, а получают её сплошь иноземцы. Выписать бы по-хорошему и вашему калдари такой орден, но не могу - у Грегора Дайта непогашенная судимость. Так что максимум, что могу для него сделать, это снять все прошлые обвинения и закрыть тюремный срок.

Зак постарался не удивляться поразительной осведомлённости Правителя о личностях своего экипажа и искренне порадовался за своего одноногого приятеля, что та скандальная история на Кисого наконец-то благополучно завершилась. Но тут сопровождавший господина Ивисоду офицер что-то тихо шепнул маршалу, тот удивлённо вскинул брови:

- Кристина Зольде галленте по расе? Нехорошо получается... Орден "Звёздной Славы" относится к военным наградам и не может быть вручён потенциальному противнику. Тогда... Точно! - маршал весело рассмеялся какой-то своей задумке. - Замените ей награду на медаль "За заслуги перед Государством Калдари". А что, этой медалью в прошлом мы награждали галлентских художников, поэтов и всяких творческих личностей, и они даже не всегда отказывались. Да, внесите такое изменение в наградной лист. А теперь, если официальная часть закончена, я бы хотел пообщаться с капитаном-капсулиром наедине. Есть в этом особняке комната, защищённая от прослушивания?

Такая комната моментально нашлась. Она оказалась небольшой и достаточно уютной, несмотря на отсутствие окон. Столик, пара пустых бокалов на нём, вокруг стола несколько кресел, выключенная информационная панель на стене. Просто образец минимализма для переговорной комнаты. Едва закрылась входная дверь, отрезав Зака с Правителем от всех остальных, как маршал тяжело опустился в кресло и застонал, массируя уставшие колени. Затем трясущимися пальцами Правитель расстегнул воротник мундира, вытер платком потную покрасневшую шею и по-стариковски брюзгливо проворчал:

- Никто даже не догадался окна там открыть... Идиоты, там же в зале духота неимоверная! И ты тоже хорош, капитан, нашёл время выгораживать наместника... Ничего бы с ним не случилось, на своём месте он в общем-то справляется, но вот работать бы после выволочки начал бы ещё интенсивнее. Да ещё и деньги ему пообещал... Зак Дейл, в твоём скользком положении каждый космоцент может склонить чашу весов в ту или иную сторону, а ты разбрасываешься такими деньгами. У тебя что, сто миллионов лишние? Да садись ты, чего стоишь, нам многое с тобой нужно обсудить. Только плесни мне в стакан чего-нибудь покрепче, пока мой доктор не видит. Мои люди докладывали, что тут у наместника в стене бар должен быть встроенный. Ага, вон там. И себе тоже плесни. Ну а теперь, курсант-недоучка, давай решим, что с тобой делать дальше...

***

Старик медленно цедил креплёное вино, никуда не спеша и явно наслаждаясь моментом. Похоже, его откровенно забавляло нервное состояние собеседника. Зак действительно весь извёлся, не зная, чего ожидать от будущего. Арестовывать его видимо не собирались, иначе к чему была нужна вся эта демонстрация мирных намерений с вручением ордена. Вот только что потребовалось директору могущественной корпорации Ютири от простого капитана-капсулира? Наконец, господин Тантима Ивисода отставил пустой бокал в сторону и проговорил откровенно насмешливо:

- Что, струхнул малость?

- Есть немного, - согласился Зак, не пытаясь скрывать очевидное.

- Не волнуйся, парень, про твоё настоящее имя знают очень и очень немногие. А те, кто знают, совершенно не заинтересованы в том, чтобы отдавать тебя охотникам за головами. Нам ты ценен именно в живом виде и желательно в виде союзника. Видишь ли, ты по-своему уникален. Кроме тебе я что-то не припомню в истории ни одного примера настолько близкого контакта с капсулирами. Ваша бессмертная братия предпочитает вести очень закрытый образ жизни и совершенно игнорирует контакты с нами, простыми смертными. Вы живёте словно в отдельном мире, изолированные от всех остальных. Да, мы видим результаты ваших дел, смотрим трансляции Турнира Альянсов и сводки боевых действий фракционных войн, знаем защитников Государства Калдари поимённо. Но при этом разве удавалось хоть кому-то из фанатов получить от капитана-капсулира ответ на своё восторженное письмо? Разве хоть кто-то из капитанов за прошедшие десятилетия выступил по информационному каналу или дал интервью журналистам? Все как-то привыкли, что капитаны-капсулиры существуют, но при этом совершенно не вмешиваются в дела государств. Меня всю жизнь интересовал это удивительный факт, особенно на фоне других необъяснимых странностей нашего мира. Например, молодой человек, вы знаете как давно была поставлена последняя звёздная станция в Государстве Калдари?

Зак задумался на пару секунд и выудил из своей памяти точный ответ:

- Двести семьдесят лет назад! Это была станция вашей корпорации Ютири в системе Урлен.

Молодой капитан произнёс эти слова и замер, сам не поверив в только что сказанное им. Прошло уже почти три столетия с того момента, когда была установлена последняя космическая станция в Государстве Калдари?! Но как такое может быть?! Увидев растерянность на лице капитана, господин Тантима Ивисода грустно улыбнулся:

- Невероятно, правда? Меня тоже в своё время крайне смутил этот факт, и когда я стал генеральным директором корпорации Ютири, я поставил себе жизненную цель - обязательно построить и установить ещё хотя бы одну станцию для усиления влияния своей корпорации в Государстве Калдари. И вот, потратив многие годы на преодоление всевозможных законодательных препонов, финансовых и технологических трудностей, я осознал одну невероятную на первый взгляд истину. Осуществление моей мечты невозможно! Наш мир находится в зафиксированном состоянии и не меняется, отторгая любые важные изменения! Будут случаться необъяснимые аварии на производстве, будут нелепо гибнуть важные инженеры и конструкторы, будут в защищённых звёздных системах бесследно пропадать конвои с оборудованием и уже построенными элементами станции. Один такой случай можно ещё списать на случайность. Но когда таких необъяснимых случаев набирается десятки, а затем сотни... Начинаешь верить в закономерность. Сейчас я так же далёк от постройки новой станции для своей корпорации Ютири, как и десять, и тридцать лет назад.

Однажды я поделился своим горем с высокопоставленным директором корпорации Зайноу, и знаешь, что он мне ответил? Тоже самое происходило и у них, только корпорация Зайноу пыталась не построить новую, а путём интриг и подкупа хотела получить себе уже готовую станцию другой корпорации нашего государства. У них тоже гибли и пропадали люди, тоже срывались уже почти готовые сделки или пропадали выделенные финансы. Выслушав рассказ друга и сравнив со своими наблюдениями, я заподозрил неладное и пообщался с директорами других корпораций. И везде было то же самое. Наш мир отторгает изменения и возвращается к исходному состоянию. А потому "перспективным корпорациям", как за прошедшие столетия привыкли называть группу из пяти крупных мегакорпораций Государства Калдари, никогда не суждено сравняться в могуществе со "старой тройкой": корпорациями Калаккиота (Kaalakiota Corporation), Калдари Трибунал (The Caldari Business Tribunal) и CBD (CBD Corporation). Но тут вдруг возникаешь ты с принцессой, и я вижу тот исторический шанс, которого моя корпорация ждала долгие десятки лет. Шанс изменить застывший мир.

Старик замолчал, уставившись на Зака своими глубоко посаженными пронзительными глазами. Он явно ждал со стороны собеседника выражения согласия, ну или хотя бы какого-нибудь ответа на свою длинную речь. А Зак до сих пор так и не понял, зачем он с Элизой потребовались одному из Правителей. Но молчать было неправильно, и потому Зак, осторожно словно сапёр на минном поле, стал подбирать слова.

- Я готов всецело помогать вам в ваших устремлениях, господин Тантима Ивисода. Но, признаюсь, не до конца понимаю отведённую мне и Эмилизии Таш-Муркон роли. И если насчёт себя я ещё более-менее могу предположить, то вот насчёт Элизы просто теряюсь в догадках. А сейчас даже непонятно, выживет ли Элиза, и если выживет, то в каком состоянии...

- Выживет, непосредственно перед нашей встречей я общался с руководством медицинского центра, и мне дали полную гарантию. Хирургическая операция успешно завершена, девушку поместили в автоклав с питательной жидкостью и ввели в состояние искусственной комы. Через неделю ваша подруга придёт в себя и даже сможет говорить. Обеих ног она правда лишилась, одна из почек и семь рёбер заменены на искусственные, да и заживление всех многочисленных швов потребует длительного времени. Но в целом пациентка жить будет и даже сохранит возможность к репродуктивным функциям, что для принцессы столь знатного и древнего рода гораздо важнее отсутствия пары конечностей.

Зак вздохнул с явным облегчением, а потом проговорил с грустной улыбкой:

- Я ведь так и не понял настоящую природу девушки - она то ли клон, то ли двойник, хотя сама считает себя настоящей принцессой Эмилизией Таш-Муркон, родной племянницей герцога Таш-Муркон, одного из пяти "наследников короны" Империи Амарр. И, несмотря на всю нелепость ситуации, я почему-то склонен ей верить.

- Так оно и есть, капитан, это действительно амаррская принцесса. Стал бы я вообще прилетать сюда ради самозванки или фальшивого клона!? - старик даже возмутился и, снова достав платок, вытер проступивший пот со лба. - Все генетические и прочие идентификационные тесты в медцентре уже проведены, и получен однозначно положительный результат. Нет никакого сомнения, что пациентка является той самой настоящей Эмилизией Таш-Муркон, которая полтора года назад лечила зубы в дворцовой клинике на Таш-Муркон Прайм. И хотя кто-то основательно потёр её медицинскую карту несколько дней назад, внеся свежие идентификационные данные, мои люди добыли более ранние медицинские данные принцессы вплоть до момента её рождения, а также данные ближайших родственников семейства. Ваша спутница - истинная принцесса семейства Таш-Муркон, вне всякого сомнения.

Непонятно даже было, обрадовался Зак этой информации или нет. С одной стороны, слова Элизы подтвердились, это сняло кучу неясностей. С другой... сколько же сложностей и проблем несло это знание! Ранее по какой-то негласной договорённости Элиза старалась лишний раз не затрагивать мутную историю своего появления на "Рапире" и появления двойника. Теперь же нужно было смотреть фактам в лицо - рядом с Заком была незаконно отлучённая от родного дома принцесса, а на Таш-Муркон Прайм находилась самозванка. А потому нужно было обязательно помочь девушке восстановить справедливость. Вот только что можно было сделать в сложившейся ситуации? Парень посмотрел на внимательно наблюдающего за его реакцией старика.

- Есть какие-либо идеи, что нам с принцессой требуется сделать? - напрямую спросил молодой капитан.

Увидев понимание у собеседника, маршал сразу оживился и, откинувшись на спинку диванчика, принялся философствовать:

- Вернуть официально едва ли самой Правящей Императрицей названную самозванкой принцессу ко дворцу мирным путём едва ли возможно. Значит, остаётся только война. Только вот кто согласится встать под её знамёна, кто рискнёт ссориться с могущественной Империей? Разве что те, кто и так уже находятся в состоянии объявленной или необъявленной войны с амаррами. Прежде всего, это минматары. Затем те фракции, которые объявлены вне закона на амаррской территории - санши, серпентисы, гуристасы, ангелы, кровавые рейдеры. Как говорится, враг моего врага - почти друг. Я не знаю, что именно может предложить за поддержку этим потенциальным союзникам изгнанная Эмилия Таш-Муркон. Но, уверен, они смогут прийти к взаимовыгодному сотрудничеству. А даже если и нет, остаётся ещё одна сила.

Зак удивлённо поднял бровь, не понимая, куда клонит старый маршал. Тот же охотно пояснил:

- Наёмники. Космический линкор калдарской постройки стоит от восьмидесяти до двухсот миллионов космокредитов, крейсер от двух до пяти миллионов, фрегат вообще от ста тысяч. За восемь-десять миллиардов вполне можно собрать боеспособный флот наёмников, который позволит начать вторжение. Информационные каналы будут освещать войну в правильном ракурсе, так что поток желающих сражаться на стороне справедливости добровольцев будет шириться с каждым днём. С каждой освобождённой станцией и планетой возможности принцессы также будут расти, поскольку к её армии будут присоединяться амарры с освобождённых территорий. Так что в этой войне главное начать. Да, вам потребуется множество кораблей и целые горы оружия. Но вот тут корпорация Ютири может вам помочь, мы готовы разместить на своих верфях и заводах военные заказы принцессы по сходной цене...

Зак едва скрыл усмешку. Ах ты, старый хитрец! Все риски и заботы хочешь переложить на спины других, а сам планируешь лишь загребать прибыль с многомиллиардных военных заказов! Но, словно опровергая сомнения капсулира в нечестной игре, маршал продолжил:

- А теперь поговорим о моей роли в предстоящих событиях. Вне всякого сомнения, Империя Амарр обратится к своим союзникам с требованием соблюсти военные договора и выступить единым фронтом против общего врага. И вот тут их будет ждать сюрприз! Я очень хорошо знаю расклад сил в Государстве Калдари и поспособствую правильному голосованию. Из восьми Правителей нашего государства лишь представители корпорации Калаккиота и Бизнес Трибунала выступят за войну, но даже представитель корпорации CBD их не поддержит и воздержится. Зато пять Правителей от "перспективных молодых" корпораций объявят происходящее в Империи Амарр внутренним делом амарров и выступят против вмешательства. Также могу гарантировать, что наш общий с Империей союзник Кханидское Королевство также останется в стороне и откажется ввязываться в гражданскую войну в Империи. Амматарский Мандат при правильной подаче новостей по информационным каналам скорее даже поддержит Эмилизию Таш-Муркон, чем Правящую Императрицу, поскольку правящая верхушка амматаров связана родственными узами с семейством Таш-Муркон. Мы произвели компьютерное моделирование военно-тактической игры на таких условиях. Согласно подсчётам моих военных экспертов, расклад сил будет примерно равным или даже Империя Амарр окажется в более слабой позиции с раскладом сил пять против семи.

Единственное, что может помешать победе или подписанию мира на выгодных для Эмилизии Таш-Муркон условиях - это физическое устранение принцессы в результате покушения или активное вмешательство тех самых непонятных сил, которые почему-то противодействуют любым изменениям в привычном нам мире. И если первому мы с вами ещё в силах противодействовать, организовав круглосуточную охрану принцессы, то вот со вторым поделать мы ничего не сможем. Но тут я могу сказать следующее, основываясь на своих наблюдениях, именно активная игра принцессы и служит гарантией ещё безопасности! Невидимые нам могущественны силы предпочитают действовать неявно - мелкие случайности, череда неудач, роковое невезение. Совсем нетрудно такими способами незаметно для всех исключить из нашего мира скрывающуюся беглянку, и недавняя катастрофа фрегата принцессы может быть примером именно такого вмешательства. Но вот убрать идущего во главе огромной армии полководца тихо-незаметно уже не получится. И именно в таком активном поведении я и вижу единственный выход для вашей спутницы, да и для вас тоже, Зак Дейл. Чем скорее вы соберёте союзников и начнёте войну, тем больше у вас шансов выжить!

Часть седьмая. Внутрисемейная ссора

Зак лежал в гамаке, отогреваясь под жарким оранжево-красным солнцем системы Периметр после купания в холодной воде. Неподалёку находился питаемый горными родниками пруд с прозрачно-голубой водой, в которой плавали трёхметровые огненно-красные усатые рыбины. Молодой капитан предпочёл бы бассейн без таких страховидл, но выбирать особо не приходилось - пытаясь подражать увлечениям наместника Танакио, местная знать развила моду на декоративных рыб в целый культ со своими сложными правилами и иерархией. Зак особо не стал вникать во все эти тонкости, но всё же уяснил, что важному гостю губернатора не полагалось принимать водные процедуры в "пустом" водоёме. К тому же ухаживающие за горной резиденций губернатора слуги уверили гостя, что рыбы исключительно растительноядные и не опасные, после чего молодой капитан успокоился и старался просто не обращать внимание на этих водных обитателей.

Молодой капитан лежал с закрытыми глазами, и со стороны казалось, что парень вообще спит. Однако это было вовсе не так. Киберимпланты капитана-капсулира были подключены к беспроводным информационным сетям, и именно сейчас Зак участвовал в напряжённом совещании с участием множества собеседников. В числе участников совещания был даже наместник Танакио, господин Вутаси Якиморо. Именно наместник сейчас и взял слово:

- Господин Бешеный Кролик, я со всей ответственностью заявляю, что компания "Ютири Периметр Констракт" уложится в приведённые жёсткие сроки и уже через пять дней запустит непрерывную линию производства боевых кораблей в системе Периметр. Кое-что из запчастей мы сможем делать на заводах "Ютири Танакио Дефенс" и поднимать к верфям грузовыми челноками, остальное будем привозить транспортниками из Джиты. Полная круглосуточная загрузка работы заводов, сборочных цехов и верфей обеспечит постоянной работой двадцать пять тысяч человек. На Танакио имеются необходимые людские ресурсы, так что все производственные мощности верфей будут полностью загружены.

Это было хорошей новостью, и Зак не стал скрывать своего удовлетворения.

- Отлично, господин Якиморо, вы действительно талантливейший организатор. За эту часть большого плана с этого момента я спокоен. Теперь мне бы хотелось услышать директора компании "Ютири Логистик" господина Сентая Юраду, который вроде бы собирался поведать о поставках металла.

- Именно так, капитан, - собеседник немного волновался, но довольно быстро взял себя в руки. - Для выполнения задачи мы уже закупили в Джите на средства выделенного вами фонда пять индустриальных кораблей: два грузовика типа "Баджер", два более вместительных "Баджера II" и один огромный "Итерон V" галентской постройки. Сейчас корабли проходят переоборудование для перевозки руды и металла, экипажи уже набраны. Послезавтра первые партии металла будут доставлены из Джиты в Периметр, а затем трижды в день эта флотилия станет курсировать между Джитой и Периметром, обеспечивая производство всем необходимым.

Далее слово попросил директор "Ютири Периметр Констракт". Он прежде всего подтвердил слова губернатора о готовности начать производство космических кораблей, но затем всё же выразил своё недовольство:

- Капитан Бешеный Кролик, не могу не сказать, что я решительно не понимаю вашего выбора кораблей для постройки. Фракционные фрегаты? Улучшенные крейсера "Каракалы"? Фракционные линкоры типа "Ворон". Да, они заметно лучше типовых образцов, но и стоят такие корабли в десятки, а то и в сотню раз дороже. Гораздо эффективнее произвести сотню обычных крейсеров, чем построить на эти деньги всего один фракционный. Выбранные вами корабли скорее для пилотов-капсулиров, которые смогут использовать преимущества фракционных моделей над типовыми. К тому же меня сильно смущает вопрос необходимости присутствия у меня на режимном объекте представителя чужой корпорации "Защитников Государства" (State Protectorate). Зачем им открывать своё представительство там, где не ведётся войны с галленте?

Зак тяжело вздохнул. Раскрывать свои планы кому бы то ни было он категорически не желал. В план, и то лишь частично, был посвящён только глава мега-корпорации "Ютири" господин Тантима Ивисода. Он велел своим подчинённым оказывать капитану-капсулиру Бешеному Кролику максимальную помощь, но тоже не посчитал нужным информировать никого из них в грандиозные планы. Поэтому Заку приходилось вести подготовку к столь серьёзнейшему событию, как масштабная война с Империей Амарр, понимая полную картину начавшегося движения фактически в одиночку.

Да, это было непросто, но парень в трудные минуты поддерживал себя, вызывая перед глазами первое правило из учебника по игровой стратегии: "Составляющими успеха любой операции являются: внезапность, массированность атаки на ключевых направлениях и разносторонность используемых средств. Если любое из этих трёх условий не выполнено, операция неизбежно закончится провалом". А о какой внезапности могла идти речь, если каждому собеседнику объяснять, почему и зачем делается тот или иной этап большой игры? Поэтому приходилось юлить, выкручиваться, говорить не всю правду. Но его мудрые опытные собеседники чувствовали фальшь и недомолвки, а потому вели себя несколько настороженно.

Неожиданно поступил сигнал вызова по другому каналу. Зак поморщился, поскольку вызов пришёл крайне не вовремя, сбив его с мыслей. Капитан хотел было отклонить вызов, но остановился и даже увеличил перед глазами окошко с изображением звонившего. Точнее, звонившей. Кристина Зольде, его галлентский навигатор, причём была она с вычурной высокой причёской, в лёгком светлом платьице и с дамской сумочкой через плечо. Возможно, будь девушка в обычной униформе, Зак и отклонил бы приём, но любопытство по поводу такого нестандартного наряда его подчинённой всё же пересилило.

- Я на важном совещании, поэтому у тебя всего тридцать секунд, - предупредил капитан девушку.

К счастью, навигатор не могла его сейчас видеть - загорающего в гамаке на берегу озера с бокалом слабоалкогольного коктейля в руке, иначе ни за что не поверила бы словам про важное совещание. Кристина слегка смутилась, извинилась, а потом собралась с духом и попросила капитана дать ей отгул на пару дней.

В любой другой момент Зак обязательно бы поинтересовался, куда это собирается идти не знающая местного языка девушка-галленте на территории, заселённой исключительно враждебным к галленте населением, и не нужно ли дать ей сопровождающих просто на всякий случай? Но сейчас момент был действительно крайне неудобным для подробного расспроса, и капитан просто дал своё согласие. В принципе, он прекрасно понимал Кристину - находиться сейчас на фрегате было крайне неуютно. Отчасти и сам Зак предпочёл временно переселиться в предоставленное местным губернатором уединённое бунгало, потому как на "Драмиэли" было слишком шумно. Ремонтные работы шли полным ходом: местные рабочие под контролем инженеров корабля заменяли внутренние металлические переборки на сделанные из композитных материалов более лёгкие, скорострельные орудия демонтировали, снимали тяжёлую внешнюю броню фрегата. Шум, грохот, визг разрезаемого металла, запах дыма и окалины... Всё это на третий день ремонта могло взбесить даже самых уравновешенных и спокойных членов экипажа, чего уж говорить про импульсивную Кристину Зольде?

Зак постарался поскорее выбросить из головы отвлекающий звонок и вернуться к теме совещания. Основной задачей, которую ставил перед собой Бешеный Кролик, было создание космического флота, способного продержаться достаточно продолжительное время против одного или даже нескольких флотов Империи Амарр. Несмотря на масштабность поставленной задачи, вопрос упирался лишь в деньги, человеческие ресурсы и время. И именно деньги были самым слабым звеном.

Старый маршал оптимистично называл восемь-десять миллиардов космокредитов суммой, достаточной для создания мощного космофлота. Зак категорически не был согласен с такой оценкой, считая её заниженной в десятки раз. Старик ведь рассчитывал, что Эмилизия Таш-Муркон воззовёт ко всевозможным союзникам в борьбе с Империей Амарр, и на её призыв откликнутся и минматары, и пиратские фракции, и куча других добровольцев. Но Зак хорошо знал свою подругу и понимал, что Элиза скорее добровольно сложит оружие и откажется от борьбы, чем допустит вторжение врагов Империи на исконно амаррские территории.

Значит, не стоило вообще рассчитывать на поддержку минматар и пиратов. Но зато на стороне Элизы могла выступить гораздо более внушительная сила - множество пилотов-капсулиров, желающих изменить неизменное положение вещей в галактике. Зак уже консультировался по этому вопросу с Дичем и Кримстером и получил уверение, что работа в нужном направлении ведётся, и достаточно успешно. В армии вторжения согласились принять участие несколько десятков альянсов, ныне вынужденных ютиться на окраинах галактики или вообще оставшиеся без территорий. Потенциально все вместе они представляли собой несокрушимую мощь из почти двадцати тысяч кораблей, управляемых пилотами-капсулирами. Но требовалось время, чтобы выработать хоть какие-то принципы взаимодействия этих крайне разных по своей структуре альянсов. Нужно было назначить единых командиров, которым бы доверяли участники. Нужно было время, чтобы уладить старые ссоры и обиды. Дич оценивал необходимое для подготовки время в полгода. Но главное - большинство участников коалиции не собирались и пальцем о палец ударить, пока не убедятся в том, что амаррские звёздные системы можно в действительности захватывать.

Это означало, что именно наёмники должны были развязать войну против Империи Амарр и продержаться без всякой поддержки не менее полугода, пока капсулиры не соизволят присоединиться. При таком раскладе становилось очевидным, что восьми миллиардов никак не хватит. Требовалась гораздо более крупная сумма. Да, потенциально Зак владел почти триллионом космокредитов. Но чтобы в реальности получить хотя бы часть этой колоссальной суммы, нужно было придумать способ конвертации эфемерных пунктов лояльности в космокредиты. А это означало выпуск множества фракционных кораблей с целью продажи. Именно запустить непрерывный процесс перекачивания пунктов лояльности в звонкую монету и старался сейчас молодой капитан.

Традиционно капсулиры всё делали сами - сами летели на космические станции и обменивали накопленные пункты лояльности на чертежи кораблей или модулей, затем сами закупали необходимые для строительства материалы, сами договаривались с заводами и верфями, сами забирали готовую продукцию и сами же продавали её. Существовали даже обширнейшие группы навыков "Производство" и "Торговля", которые капитанам космических кораблей нужно было покупать и изучать долгие месяцы и даже годы. Зак с ужасом просмотрел все эти ветви навыков и... вместо их изучения решил доверить строительство и торговлю профессионалам. Молодой капитан предполагал, что за проценты от прибыли корпорации Государства Калдари наперебой будут предлагать ему свои услуги, как только он намекнёт, что речь идёт о многомиллиардном заказе на постройку космических кораблей.

Но до открытого тендера дело даже не дошло - глава мегакорпорации Ютири заверил молодого капитана, что нужные профессионалы найдутся среди корпораций, входящих в группу Ютири. И действительно, моментально нашлись и строители, и логисты, и продавцы. Оставалось решить только вопрос с пунктами лояльности. Но и тут Зак нашёл решение, не требующее его личного участия - корпорация "Защитников Калдари" согласилась открыть офис на Танакио и обещала прислать своего уполномоченного представителя для обсуждения всех деталей.

Зак надеялся, что переговоры с представителем "Защитников Калдари" пройдут гладко, и тогда вырисовывалась готовая к запуску схема получения примерно двух миллиардов космокредитов ежедневно, и так вплоть до исчерпания имевшегося огромного запаса пунктов лояльности. Именно эти получаемые средства молодой капитан и собирался тратить на создание армии. Вот только что-то посланник корпорация "Защитников Калдари" задерживался, Зак ожидал его прибытия ещё вчера...

***

Был уже поздний вечер, когда Мбунта сообщил о возвращении Кристины на корабль. К этому моменту Зак после трудного дня успел прилечь и провалиться в сон, а потому при разговоре с первым помощником был несколько раздражён.

- Мбунта, я сегодня провёл несколько бесконечных часов, общаясь с директорами разных корпораций и выслушивая их нытьё. Ну неужели из-за такого пустяка, как возвращение навигатора на корабль после честно предоставленного ей отгула, меня действительно стоило будить?

Если первый помощники и смутился, то по нему видно не было.

- Кристина Зольде спрашивала тебя, хотела передать подарок лично в руки капитану. Причём она была очень настойчива, я даже засомневался - не назначал ли ты ей каких-либо романтических свиданий? Нет? В любом случае подарок я взял и пообещал поговорить с тобой.

Зак призадумался. Случай действительно был необычным в своей курьёзности.

- Мбунта, я что-то не понял. Она что, действительно всерьёз считала, что к капитану-капсулиру можно вот так запросто взять и пройти в каюту?

- Ага. Это мне показалось несколько подозрительным. Точно ты её не приглашал? Нет? Ну я тогда тоже не понимаю. Вроде каждый член экипажа должен понимать, что капсулира увидеть невозможно. Не знаю, чему уж там галленте учат в их космических академиях, если они такого элементарного правила не понимают. И вот что странно - Кристина почему-то была убеждена, что ты находишься на фрегате.

Ну в этом-то как раз ничего странного не было - девушка отсутствовала весь день и действительно могла не знать, что капитан не возвращался на корабль. В любом случае Зак окончательно проснулся и решил разораться с этим странным случаем.

- Покажи мне запись с камеры наблюдения, хочу посмотреть тот момент, когда ты с ней разговаривал.

Первый помощник включил картинку. Зак увидел узкий коридор и идущую по нему Кристину Зольде. Галленте была всё в том же легкомысленном белом платьице, в руках у девушки был какой-то стеклянный шар. Вот навигатор остановилась перед запертой бронированной дверью и нажала на панель вызова. Из-за шума, производимого режущим поблизости металлическую панель строительным роботом, голоса девушки не было слышно. Галленте с минуту потопталась, о чём-то договариваясь, и вот дверь открылась, в кадре появился огромный минматарин. Мбунта принял стеклянный шар из рук навигатора и закрыл обратно бронированную дверь. Вообще-то открытие двери постороннему, не имеющему допуска в помещения внутреннего радиуса, было серьёзным нарушением безопасности. Причём Зак отметил, что ко всему прочему отвечающий за безопасность капитана охранник был не в бронекостюме и даже без оружия.

- Покажи мне запись с другой камеры, с внутренней стороны, - потребовал капитан.

Вот тут Мбунта впервые проявил признаки волнения. Но всё же после трёхсекундного колебания выполнил приказ капитана.

- Зак, ну там... Да, впрочем, сам увидишь... - прокомментировал огромный минматарин пересылку записи.

Первым делом капитан увидел, что в комнате внутренней охраны находился посторонний. Точнее посторонняя. И тоже без положенной униформы... Зак вздохнул, сразу понимая всю предысторию. Сильва Кеж, так и не дождавшаяся от капитана ответа на свои откровенные намёки, нашла прекрасную альтернативу, получив статус любовницы первого помощника. Молодой капитан хмыкнул - ну да, теперь никто из команды фрегата не рискнёт даже косо взглянуть на симпатичную минматарку, не то что приставать к ней, поскольку с Мбунтой никто ссориться не станет. Однако любовные дела первого помощника его интересовали мало, гораздо интереснее было послушать, что там говорила Кристина Зольде, как аргументировала необходимость пройти в святая святых корабля.

Оказалось, никак не аргументировала. Девушка почему-то была убеждена, что её просто-напросто пропустят внутрь. Получив отказ, спорить Кристина не стала и просто передала подарок для капитана через первого помощника. После чего молча развернулась и ушла в сторону своей каюты. Что-то в картинке привлекло внимание капитана, какое-то несоответствие. Зак открутил запись немного назад, нажал паузу и увеличил картинку. Вот оно. На запястьях Кристины Зольде не было кибернетических разъёмов, была абсолютно гладкая кожа! А между тем киберимпланты ранее у навигатора были!

- Мбунта, посмотри, - молодой капитан переслал своему помощнику укрупнённую картинку.

Минматарин мгновенно всё понял.

- Она не та, за кого себя выдаёт! Капитан, мне арестовать самозванку?

- Ни в коем случае! Я возвращаюсь на корабль и поговорю с ней. Нужно же выяснить, кто перед нами.

- Это может быть опасно, капитан! Я категорически против такой самодеятельности! - запротестовал темнокожий гигант.

- Обещаю, снимать бронекостюм я не буду. Ты проверишь её при входе, чтобы она не пронесла никакого оружия. Дверь будет разблокирована. Если девушка проявит малейшую агрессию, я включу сигнал тревоги и вызову тебя.

- Договорились, капитан. Я же пока проверю тот подарок, который эта ложная Кристина хотела передать тебе. Но где же тогда наша настоящая Кристина?

- Вот это мы и должны выяснить первым делом, - проговорил Зак, быстро одеваясь.

Через полчаса губернаторский флайер высадил капитана возле фрегата. Прежде чем войти внутрь своего корабля, Зак вместо с встречавшим его Грегором Дайтом обошёл ремонтируемый "Драмиэль" кругом. Работы, по большей частью, были завершены - внешние бронепластины сняты, орудия демонтированы, корабль был максимально облегчён. Лишь одна бригада инженеров ещё суетилась, сверкая в ночи огнями плазменной сварки. Поговорив со старшим инженером Гленом Уваром, капитан выяснил, что из основных работ осталось только произвести установку более мощного генератора силового щита. Старший инженер уверял, что через два дня корабль будет уже готов к взлёту через атмосферу.

Вдалеке послышался свист спускающегося флайера, и небольшая летающая машина с эмблемой экспресс-такси высадила прямо перед трапом фрегата одинокую фигуру с рюкзачком за спиной. Незнакомец сунулся было к трапу, но дежурный охранник остановил его и после короткого разговора, указал рукой в сторону капитана. Вновь прибывший развернулся и быстрым шагом направился к Заку. Сопровождавший капитана Грегор Дайт напрягся, положив ладонь на рукоять тяжёлого бластера. Молодой капитан включил зум на встроенной в височный имплант камере и внимательно осмотрел незнакомца. Это был молодой мужчина спортивного телосложения, калдари-сивир по расе. У него были короткие тёмные волосы, правильные "породистые" черты лица и внимательные цепкие глаза. Оружия у незнакомца не было, так что Зак жестом остановил Грегора, собиравшегося уже доставать бластер. Более того, лицо приближающегося мужчины программе распознавания было знакомо, и молодой капитан удивлённо поднял брови, вчитавшись в представленные компьютером строки.

Блейз Уоморро, старший сын исполнительного директора мегакорпорации Хуасёда господина Дейза Уоморро...

О как... Интересно, какими судьбами он оказался тут? Молодой человек остановился в двух шагах от Зака, безошибочно определив в нём капитана, и представился:

- Блейз Уоморро, полномочный представитель корпорации Защитников Калдари, прибыл по вашему приглашению, капитан Бешеный Кролик.

- Я ждал вас ещё вчера, - не смог удержаться от комментария Зак и замолчал, продолжив вчитываться в строки внутреннего интерфейса.

Решив прояснить все детали, молодой капитан поинтересовался:

- Каким образом вы оказались вне структур корпорации своего отца?

Прибывший невесело улыбнулся, скривив губы. Похоже, ему было не слишком-то приятно, что его родственные связи всплыли уже в момент знакомства. Но он быстро собрался и ответил достаточно пространно и подробно:

- Капитан-капсулир, считайте меня просто слишком честолюбивым и амбициозным, чтобы довольствоваться третьестепенными ролями в корпорации отца. Ясно ведь, что вековые традиции ротации кадров и принципы недопущения кумовства в корпорациях Государства Калдари не позволят мне достичь каких-либо значимых высот в рамках мегакорпорации Хуасёда. Даже будь я семи пядей во лбу и безмерно удачлив, совет директоров мегакорпорации Хуасёда никогда не позволит мне подняться даже до уровня младшего помощника директора, не говоря уже о чём-то большем. Именно поэтому я вполне осознанно выбрал полувоенную корпорацию Защитников Калдари, в которой не существует препятствий для карьерного роста способного индивидуума. За неполных четыре года я дослужился до полномочного представителя корпорации, и это не предел. Моя цель - когда-нибудь стать членом совета директоров корпорации, а потому я к каждому поручению отношусь максимально серьёзно, стараясь выжать из него максимальную выгоду для своей корпорации, так как это - возможность проявить себя в глазах начальства. И пускай нынешнее моё задание кажется достаточно простым, я подхожу к нему со всей серьёзностью. Я в полном вашем распоряжении, капитан Бешеный Кролик. Жду указаний и готов приступить к согласованию договора с вами немедленно!

Зак даже опешил от такого напора. Собравшись с мыслями, он велел Блейзу размещаться в одной из свободных кают фрегата и отдыхать до утра. Завтра капитан собирался обсудить с ним все тонкости получения пунктов лояльности без непосредственного посещения капитаном космических станций Защитников Калдари.

Блейз по-военному козырнул и попросил назвать точное время и место проведения совещания.

- Десять утра в моей каюте, я выпишу тебе допуск в помещения внутреннего радиуса.

Зак дал указание Грегору проводить гостя на фрегат и обеспечить пустующей каютой на одну ночь. Сам же капитан направился к Мбунте, чтобы прояснить ситуацию с фальшивой Кристиной. Минматарин встретил капитана со всей серьёзностью при оружии и в полной боевой готовности, явно стараясь показать, что инцидент с посторонней на закрытой территории был случайным и больше не повторится. Бывший десантник указал рукой на столик с какими-то разложенными на нём деталями.

- Наши корабельные инженеры разобрали стеклянный шар, который тебе несли в качестве подарка. Интересная у этого сувенира оказалась начинка - приёмник, батарея большой ёмкости и мощнейший импульсный излучатель, который должен самоуничтожиться после кратковременной работы.

Зак поднял глаза на своего первого помощника, ища подтверждения вспыхнувшей догадке. Высказывать вслух ничего не пришлось, Мбунта сам ответил:

- Да, это - бомба. Вроде электромагнитной гранаты, но только гораздо более избирательного действия. Это - оружие, специально предназначенное против носителей киберимплантов. Судя по расчетам Глена Увара, интенсивности импульса хватит, чтобы вырубить и покалечить всех носителей имплантов в радиусе десяти-пятнадцати метров. Напичканного имплантами капсулира такая штуковина гарантированно убьёт с семи метров.

Глаза Зака сузились, взгляд не предвещал ничего хорошего его врагам.

- Мбунта, именно таким оружием была убита моя сестра. Собери обратно стеклянный шар, но только без смертельной начинки. Я положу его на видное место у себя в каюте, чтобы вошедший сразу видел. И скажи навигатору, что капитан только что прибыл на корабль и готов её принять минут через двадцать. Пора нам с тобой узнать, кто же виновен в смерти Кэтрин!

***

Прежде всего, в капитанской каюте Зак подключился к системам фрегата и проверил, что способен удалённо управлять открытием/закрытием дверей и включением тревожной сигнализации. Боевое оружие доставать из оружейного шкафа не стал, а вот полицейский парализатор на всякий случай спрятал возле кресла, на котором сидел. Волнение было запредельным, но страха как такового не было - уж чего-чего, а в способность справиться с безоружной девушкой парень не сомневался.

Однако время шло, а Кристина не показывалась. Может она вообще легла спать до утра? Молодой капитан вызывал перед глазами часы, был второй час ночи. Вполне вероятно, что подозреваемая действительно уже видела третий сон. Но самому Заку спать не хотелось. Он подключился к информационной сети и тяжело вздохнул от обилия пришедший сообщений. В основном, это были многочисленные отчёты различных компаний группы Ютири. Зак бегло наискосок прочитывал содержимое.

Команда грузового корабля "Баджер" укомплектована... Завтра первый рейс "Итерона V", повезут меркоксит и ноксиум... Тританиум в Джите подорожал, нужно доплатить сорок тысяч кредитов... На верфях системы Периметр освободили уже седьмую линию под нужды большого заказа... Начата постройка космического лифта на Танакио... Стрелковое вооружение можно будет производить прямо на Танакио...

На фоне этих однообразных сообщений ярким пятном выделялось приглашение к личной беседе от Исполнительного директора корпорации Хуасёда господина Дейза Уоморро, пришедшее три часа назад. Зак с сомнением ещё раз посмотрел на часы и запросил уточнение времени. На станции Джита 4-4 было пять утра. Не будет ли бестактным беспокоить Дейза Уоморро в такую рань? Но буквально через пару секунд собеседник уже подтвердил приём, он словно специально ждал соединения.

- Капитан-капсулир, рад снова приветствовать вас, - господин Дейз Уоморро находился в своём рабочем кабинете в деловом костюме. - Несмотря на столь поздний час у вас, я действительно хотел с вами поговорить. Имеются две темы для разговора. Первая - завтра открывается очередной ежегодный аукцион корпорации Хуаседа. И хотя вы в этом году пожелали распродать часть экспонатов вашей коллекции, я думаю одна вещь может вас заинтересовать. Среди выставленных на продажу раритетов есть один из фрагментов священной мозаики амаррского храма. В прошлом году вы приобрели другой осколок этой картины, а потому предположил, что вас может заинтересовать лот этого года.

Несмотря на усталость, Зак соображал быстро. Для амарров эти осколки некогда целой священной мозаики имели огромную ценность. Популярность Элизы наверняка сильно вырастет, если она сможет вернуть своему народу ещё один фрагмент.

- Вы не ошиблись, господин Уоморро. Меня действительно интересует эта вещь, если она подлинная. Даже очень интересует.

- Я так и думал, господин Бешеный Кролик. И потому постараюсь сделать так, чтобы мои люди по каким-либо формальным причинам придержали этот раритет, и он не попал на аукцион.

- Отлично, сколько с меня? - поинтересовался капитан.

- Нисколько. Священный осколок достанется вам, но при одном условии. Это вторая тема для разговора. Речь, как вы наверняка догадываетесь, пойдёт о моём сыне.

Меньше всего Зак ожидал такой темы разговора, но на всякий случай с важным видом кивнул, словно это было абсолютно очевидно.

- Мне пришлось использовать всё своё влияние и даже надавить на кое-какие старые рычаги, чтобы независимая корпорация Защитников Калдари направила к вам именно моего сына, а не любого другого из тысяч своих агентов.

- Но зачем вам это было нужно? - Зак не стал скрывать своего удивления, услышав про такие сложности.

- Потому как я увидел исторический шанс. Не волнуйтесь, капитан, эта линия связи надёжно защищена от любого прослушивания, так что давайте поговорим максимально серьёзно и открыто. После нашего с вами разговора я серьёзно думал обо всё этом и пришёл к выводу, что ваша позиция действительно более правильная. Нельзя упускать такую грандиозную по своему масштабу фигуру, как наследная принцесса Амаррской Империи. Тем более нельзя убирать её из игры или пускать дело на самотёк. Такой шанс выпадает один раз в тысячу лет, и его нужно разыгрывать по полной. Да, я в курсе той грандиозной заварушки, которую вы собираетесь развязать, чтобы вернуть вашу подругу Эмилизию Таш-Муркон в созвездие амаррской высшей политической элиты. И, учитывая кое-какие просочившиеся слухи о ваших финансовых возможностях, господин Бешеный Кролик, вы - именно тот человек, который действительно способен выполнить столь грандиозную задачу.

Зак недовольно поморщился, хотя собеседник всё равно не мог видеть его эмоций из-за затемнённого стекла шлема. Складывалось впечатление, что о его планах знал чуть ли не каждый житель Государства Калдари! Но капитан не выразил своего недовольства, продолжив максимально внимательно слушать собеседника.

- Теперь о роли моего сына Блейза. Я не буду сейчас краснеть и смущаться из-за ложной скромности, скажу прямо - он гениальный стратег! Я увидел эти качества в сыне ещё в самом раннем детстве и не пожалел своих средств, чтобы максимально развить их. Вы, наверное, уже посмотрели, что Блейз - четырёхкратный чемпион звёздного региона Форж по трёхмерным шахматам, а также двукратный чемпион и многократный призёр по четырёхмерным. Кроме этого, он выиграл массу турниров по разным спортивным стратегиям и с отличием закончил Высший Государственный Университет Мотсу по специализации "Математическое моделирование военных конфликтов". Уверен, что такой способный специалист будет совершенно необходим вам с принцессой в ходе реализации ваших планов. А для моего сына это будет уникальной возможностью проявить свои таланты в действительно эпическом событии. Возможность войти в летопись истории - уникальный шанс. И именно участие моего сына в вашей команде и является для вас стоимостью куска амаррской реликвии.

- Всё справедливо, - согласился Зак. - Но что ему самому предложить, чтобы он захотел ввязаться в это опасное дело? Денег?

Господин Уоморро рассмеялся и, откинувшись на спинку кресла, проговорил с довольным видом:

- Уверен, что ни за какие деньги вам не удастся купить согласие моего сына. Он не из тех людей, кого интересуют только лишь деньги. С ним нужно обращаться совсем по-другому, и я подскажу как именно. Ни в коем случае не говорите моему сыну, что он вам зачем-то нужен, а тем более необходим. Блейз слишком высокого мнения о своих способностях и легко зазнаётся, поэтому его необходимо периодически спускать на грешную землю. Говорите ему, что не уверены в его деловых качествах, что у него нет должного опыта и рекомендаций, и что у вас имеются другие более надёжные специалисты для выполнения работы. И тогда Блейз в лепёшку расшибётся, только чтобы доказать, что он способен справиться с трудным заданием!

В этот момент раздался робкий стук в дверь. Бегло взглянув в камеру наблюдения, Зак увидел стоящую в коридоре Кристину Зольде всё в том же светлом платьице. Быстро пообещав господину Дейзу Уоморро обязательно поговорить с его сыном, молодой капитан сослался на срочные дела и прервал связь.

- Капитан, можно мне войти? - Кристина Зольде робко мялась на пороге, не решаясь входить в небольшой круглый зал, в центре которого возвышалась матово-чёрная капсула.

- Да, Кристина, что ты хотела? - молодой капитан постарался, чтобы его голос звучал равнодушно не выдавал внутреннего волнения.

Девушка прошла внутрь помещения и закрыла за собой прочную непробиваемую дверь. Зак обратил внимание, что она словно невзначай положила ладонь на электронную панель, блокируя массивную дверь.

- Капитан Бешеный Кролик, я хотела выразить вам свою признательность за получение высокой награды, да и просто желала пообщаться со своим соотечественником. Я достаточно давно не была на родине, и потому даже просто слышать галлентский голос для меня очень приятно.

- Интересно, с чего ты взяла, что я - галленте? - Зак усмехнулся, стараясь за этим смешком скрыть своё удивление. - Ты же никогда не видела моё лицо. Может я амарр, или даже калдари.

- Нет, выговор уроженца Меролессе ни с чем не спутать. Никакие синтетические программы не могут передать уникальный акцент и характерные словечки жителя океанских островов этой бедной кислородом луны. Я сама родилась на Меролессе и ни с чем не спутаю речь моей родины.

Капитан задумчиво нахмурил лоб. Знание галлентского языка он приобрёл "бонусом" в дополнение к навыку галлентских фрегатов, и до сих пор как-то не задумывался, на каком из многочисленных диалектов галлентского языка он разговаривал. Оказалось, на языке Меролессе, если конечно можно было верить хоть одному слову этой фальшивой Кристины Зольде.

Между тем девушка крутила головой, внимательно осматривая капитанскую каюту. Но вот взгляд её зацепился за стоящий на подставке у стены стеклянный шар.

- Вижу, капитан, Мбунта вам передал мой подарок. Я горела желанием отблагодарить вас, но не знала, что можно подарить бессмертному капсулиру, чьё могущество в космосе соизмеримо с могуществом самих богов. И посчитала, что эта приятная глазу вещь может подойти - россыпь ярких живых звёзд, застывших внутри мёртвого горного хрусталя. Символичный подарок, характеризует границу между жизнью на разных планетах, разделённой смертью холодного космоса. Граница жизни и смерти...

Зак не заметил, что именно Кристина сделала, но обратил внимание, что огоньки внутри хрустального шара вдруг стали пульсировать разноцветными искорками. Она только что активировала бомбу! И хотя никаких неприятных ощущений не было и быть не могло из-за изъятия у бомбы начинки, капсулиру полагалось, наверное, упасть и корчиться в муках?

Именно это Зак и проделал. Он с грохотом упал, ещё и опрокинул за собой столик и расколотив стоявшую на столике посуду. Несколько раз, имитируя конвульсии и агонию, парень согнул и распрямил ноги. После чего затих, раскинув ноги в стороны и наблюдая за девушкой сквозь зеркальное непрозрачное стекло шлема.

Убийца нисколько не удивилась такому поведению капитана. Было похоже, что чего-то подобного она как раз и ожидала. Девушка постояла неподвижно несколько секунд, затем неторопливо подошла ближе и носком туфельки отодвинула подальше от кресла бессильно лежащую на полу руку жертвы. Зак недовольно скривил губы - до этого рука лежала так, чтобы в любую секунду можно было выхватить лежащий под креслом парализатор.

Фальшивая Кристина ещё несколько секунд постояла, рассматривая лежащее на полу тело, после чего несколько раз провела ногтем правой руки по ладони левой. Лежащий на полу капитан с интересом смотрел, как у девушки прямо под кожей ладони зажглись кнопки клавиатуры. Кристина нажала комбинацию цифр и поднесла ладонь к уху.

- Крейз, дело сделано. Всё прошло тихо. Сейчас вставлю кристалл и выйду из корабля через десять минут, пришли к этому времени за мной флайер.

Собеседник что-то ей ответил, Зак не смог разобрать слова даже через усиливающий микрофон. Зато ответ девушки он прекрасно расслышал:

- Нет, не смей, пленница нужна живой. Смерть капсулира это не шутка, после случившегося будет грандиозное расследование, калдарская служба безопасности и местная полиция будут землю рыть. И пусть у них на примете будет подозреваемая, на которую можно будет потом повесить убийство. Мы же к этому моменту будем уже далеко.

Девушка снова провела ногтем по ладони, завершая разговор. В принципе, услышанного Заку уже вполне хватало, чтобы понять общую картину. Непонятным оставалась лишь фраза про какой-то кристалл, но это можно было выяснить позднее уже непосредственно при допросе подосланной убийцы. Можно было уже задерживать самозванку, но молодой капитан почему-то медлил и продолжал следить за действиями убийцы. А девушка тем временем дотронулась до серёжки у себя на левом ухе и, нажав на какую-то кнопку, отсоединила длинный граненый камешек. После чего подошла к информационной панели и вставила камень в разъём.

Что именно она хотела сделать, Зак не знал, но в любом случае едва ли это пошло бы кораблю на пользу. Пора было прекращать это безобразие, и капитан приказал системам корабля открыть внешнюю дверь, чтобы впустить ожидающих там Мбунту и Грегора. Точнее, капитан попытался это сделать, так как никакого отклика не последовало. Что за ерунда?! Команды не сработали! Видимо, виноват в случившемся был как раз вставленный девушкой в панель управления кристалл. А между тем фальшивая Кристина нажала клавиши и активировала экран. Каким-то непонятным образом она обошла всю систему сложных паролей и получила капитанский доступ к управлению фрегатом!

Видимо, из-за крайней степени удивления от произошедшего Зак пошевелился или издал какой-то возглас, так как девушка вдруг резко отпрыгнула от экрана и обернулась, с явным подозрением глядя на безжизненное тело. На цыпочках осторожно Кристина подошла ближе и склонилась над "трупом". Пальцы девушки пробежались по вороту бронекостюма в поисках удерживающих шлем защёлок. Но, так и не разобравшись с креплениями, девушка прислонила ладонь к затемнённому лицевому щитку шлема и попыталась поднять зеркальное стекло. И ей это удалось. Глаза потенциальной убийцы встретились с глазами несостоявшейся жертвы. Зрачки фальшивой Кристины расширились от ужаса.

- Бу-у-у-у! - сказал парень жутким голосом, рассчитывая напугать и сбить с толку девушку.

Расчёт, в целом, оправдался - девушка действительно отшатнулась и даже упала на спину. Однако уже через долю секунды убийца вскочила на ноги, причём в ладони у неё оказалась подобранная с пола вилка. Зак тоже привстал, в руках парень держал вытащенный из-под кресла парализатор.

- Ни с места! Руки вверх! - приказал капитан, направив парализатор на фальшивую Кристину.

Того, что произошло дальше, Зак никак не ожидал. Девушка плавно перетекла в сторону и резко крутанулась на одной ноге, ударив пяткой другой ноги капсулиру в живот. Выстрел парализатора ушёл мимо, и сразу после этого оружие оказалось выбито из рук парня, а самого капитана отшвырнуло к стене. Приподнимаясь с пола, Зак заметил, что его соперница уже успела подобрать оброненный им парализатор и сейчас переставляла его на максимально мощный режим. Парень испугался не на шутку, так как несколько зарядов большой мощности были способны остановить сердце человека. Но тут за спиной фальшивой Кристины распахнулась дверь, и в капитанскую каюту ворвались два гиганта - Мбунта и Грегор, облачённые в бронекостюмы. Убийца развернулась, успела выстрелить по крайней мере трижды в сторону вновь прибывших, а затем мощный удар в челюсть от одноногого калдари отбросил её в сторону и лишил сознания.

- Вы появились как нельзя вовремя, - признался Зак, трясущимися от волнения руками поправляя перекошенный шлем.

- Работа у меня такая - тебя спасать, - проговорил довольно Грегор Дайт, протягивая руку и помогая капитану встать.

Мбунта же в это время подошёл к лежащей без сознания девушке.

- Сейчас посмотрим, что это за птица нам попалась!

С этими словами минматарин наклонился и сорвал с головы девушки силиконовую маску и парик. Взору собравшихся открылось незнакомое женское лицо и коротко стриженная светловолосая голова.

- Галленте! - Грегор произнёс это слово с крайним омерзением, словно сплюнул. - Нужно привести её в чувство и допросить, чтобы разузнать про её сообщников.

Зак отрицательно помотал головой:

- На это нет времени! Через семь минут за ней прилетит флайер. Нам нужно будет как-то проследить за этой машиной и узнать, где держат похищенную Кристину Зольде.

- Но как возможно незаметно проследить за катером? Допустим, можно как-то прицепить "жучок", но кого мы отправим вместо этой девчонки? На фрегате кроме Кристины есть две женщины, но обе они темнокожие минматарки, их при всём желании не спутаешь с Кристиной Зольде.

Капитан ещё раз взглянул на пленницу. Она была среднего роста и спортивного телосложения. Широкие плечи девушки-галленте говорили о занятиях силовыми видами спорта и подходили скорее мужчине, чем хрупкой женщине. Осмотрев взятые у Мбунты маску и парик девушки, Зак подошёл к зеркальной панели и попытался оценить себя в маске.

- Халтура конечно. Грудь ещё можно создать, подложив что-нибудь под платье, но мои импланты на руках никак не скрыть. Но другого варианта у нас всё равно нет. И при необходимости я смогу общаться на галлентском языке с пилотом флайера. Так что в качестве Кристины полечу я. Мбунта, сними с неё платье и хорошенько свяжи пленнице руки. После чего на время проведения операции нужно перенести в одну из запирающихся снаружи кладовок, так как оставлять опасную незнакомку в капитанской каюте нельзя. Хотя стой, у меня появилась идея! Если получится, полетим все вместе!

Зак присел возле девушки и взял её ладонь в свои руки. Со встроенной камеры вызвал запись того момента, когда фальшивая Кристина проделывала манипуляции со своей ладонью. Затем внимательно прослушал ещё раз разговор и подстроил имеющийся в шлеме программный синтезатор речи. После чего несколько раз провёл своим ногтем по ладони девушки. Под кожей явственно проступили светящиеся клавиши. Капсулир в точности воспроизвёл комбинацию клавиш, которую нажимала девушка.

- Инна? Что стряслось? - встревоженный голос принадлежал пожилому человеку, говорил он на галлентском.

- Крейз, небольшое изменение планов. Ну не получилось у меня без подозрений в столь поздний час выйти с корабля одной. Я сказала, что иду отрываться в бар, так со мной увязались идти ещё двое из команды. Пока они одеваются, решила тебя предупредить, что придётся их тоже взять во флайер. Меня тогда пусть пилот высадит где нужно, а их потом отвезёт к любому круглосуточному бару. Хорошо?

- Хорошо, Инна. Так даже будет лучше, эти двое из экипажа потом и наведут следователей на то место, где будет находиться настоящая Кристина Зольде, мы же будем вне подозрений.

- Всё, они идут, я отключаюсь! - проговорил Зак, имитируя испуганный женский голос, и прервал связь.

Обратившись к ничего не понимающим Грегору и Мбунте, Зак вкратце поочерёдно пересказал им содержание разговора и потребовал:

- Снимите с неё платье, а потом отнесите нашу связанную пленницу на третий склад, он как раз полностью освобождён и стоит пустым. У вас самих будет пять минут на то, чтобы вооружиться и быть готовыми к вылету. И найдите мне тоже хоть какое-то оружие, которое возможно будет спрятать в эти женские тряпочки.

После этого молодой капитан подошёл к информационной панели. Воткнутый в разъём переливающийся кристалл смотрелся совершенно инородным телом, и Зак выдернул его, несмотря на появившееся предупреждение системы, что процесс сбора данных ещё не закончен. Воспользовавшись громкой связью, Зак вызвал Глена Увара и кратко обрисовал ему сложившуюся ситуацию. После чего Зак добавил, прекрасно понимая, что его сейчас слышат все на корабле:

- Как я уже говорил, я не бросаю в беде членов своего экипажа. Сейчас помощь потребовалась нашему навигатору - Кристина Зольде попала в серьёзную беду. Ситуация такова, что нужно действовать быстро, и мы не можем ждать помощи от местной полиции. На первой машине полечу я, Мбунта и Грегор. Мы прибудем на место и дадим координаты для второй группы.

Главный инженер схватывал всё на лету и пообещал собрать и вооружить группу из десяти добровольцев. Этот второй отряд будет готов к вылету через пятнадцать минут и направится по тем координатам, которые передаст капитан. Зак же переключился на приватный канал и вызвал офицера связи:

- Сильва, есть одно срочное и достаточно деликатное дело. Только не удивляйся. Нужна женская косметика и бюстгальтер. Я жду тебя в каюте 7А, Мбунта тебя пропустит.

Если минматарка и удивилась, то вслух она ничего не произнесла.

***

Катер заходил на посадку. Внизу мелькали склады и ангары самых окраин столичного мегаполиса. Зак напрягся, понимая, что остались считанные секунды до начала активных действий. Пилот флайера, молодой калдари с гладко выбритой головой, указал рукой на яркие огни впереди и обернулся на сидящих посади него пассажиров.

- Я тогда девушку высажу вон там на посадочной площадке, а вас отвезу к круглосуточному бару "Золото Танакио", это возле вон той высокой башни. Пойдёт?

Грегор наклонился вперёд, рассматривая указанные таксистом места.

- Пойдёт! - ответил наконец он и одним резким движением свернул таксисту голову.

Сидящий спереди Зак перехватил штурвал катера и продолжил снижение. Безжизненное тело пилота Мбунта и Грегор перетащили на заднее сиденье. Молодой капитан с явным облегчением увидел, как его друзья стянули с головы фальшивого таксиста ультра-реалистичную коллоидную маску, позволяющую передавать мельчайшие движения мимических мышц. Под маской опять же оказался галленте. Зак указал рукой на приближающуюся ярко подсвеченную площадку.

- Приготовьтесь! Сейчас я посажу катер в центре площадки и выйду. Если кто-то будет встречать меня, стреляйте только после того, как они подойдут ближе. Издалека мой маскарад ещё может кого-то обмануть, но вблизи даже ночью фальшивка слишком заметна. К тому же без шлема я не смогу имитировать голос Кристины, так что всё равно подмену сразу распознают.

Касание! Капитан мягко посадил флайер и, открыв боковую дверь, спрыгнул на землю. Он едва удержал равновесие. Чёрт! Насколько же неудобно было ходить в туфлях. И как это девушки умудряются передвигаться в такой неприспособленной для ходьбы обуви?!

Из темноты на свет вышли две: старик с пепельно-седыми волосами, при ходьбе опирающийся на белую трость, и его охранник - высокий широкоплечий амбал с короткой скорострельной рельсовой винтовкой в руках. Старик кивнул прибывшей и поинтересовался, гладко ли прошёл полёт. Судя по голосу, это был Крейз. Отвечать не пришлось - оба встречающих молча стали заваливаться на землю, на их одежде проявлялись кроваво-алые точки. Звуков выстрелов Зак не расслышал, но это было совсем неудивительно - у Мбунты была бесшумная импульсная лазерная винтовка.

Через несколько мгновений минматарин был уже возле распростёртых на земле тел. Бывший штурмовик сделал два контрольных выстрела и отрапортовал, что враги мертвы. Зак подошёл ближе и подобрал оружие убитого телохранителя - его собственный крохотный прикреплённый к бедру дамский лазерный пистолетик как-то не внушал доверия. Молодой капитан осмотрелся и сообщил друзьям:

- Моя инфракрасная камера не видит больше никого вокруг. Единственная дорожка ведёт вон к тому двухэтажному домику. Вызываем поддержку и ждём? Или идём вперёд?

- Я пойду на разведку, а вы дождитесь подкрепления, - Грегор передёрнул затвор тяжёлого бластера и скрылся в темноте.

Зак связался с кораблём и сообщил координаты посадочной площадки. Главный инженер пообещал, что уже через три минуты вторая группа прибудет на указанное место. Но не успел Зак сообщить это Мбунте, как вдруг со стороны двухэтажного дома раздался звук разбитого стекла. Минматарин и Зак перебежали в сторону ближайших кустов. Зак плюхнулся на землю. Мбунта же присел на одно колено, и осматривая окрестности через прицел винтовки, пробурчал недовольно:

- Капитан, зря ты отпустил Грегора одного. Он же не умеет действовать тихо!

Словно в подтверждение слов темнокожего гиганта, со стороны здания раздался сперва одиночный выстрел, а затем целая длинная очередь, завершившаяся глухим взрывом гранаты. Молодой капитан попытался вскочить, но тяжёлая рука первого помощника придавила парня к земле. Изнутри здания донёсся ещё один взрыв, даже громче первого.

- Ты совсем чокнулся, капитан?! Куда ты собрался без брони, да ещё в светлом платье?

- Но вдруг ему нужна помощь? - Зак продолжил вырываться, хотя и понимал, что это бесполезно.

- Если ему будет нужна помощь, он сообщит нам по рации. Пока же Грегор только витиевато ругается и меняет обойму на ЕМ-патроны. Видимо, там ему встретились охранные роботы или какие-то механизмы.

- Передай ему, чтобы не рисковал и ждал поддержки! - попросил Зак, прекрасно в душе понимая, что бывший штурмовик всё равно не послушается.

А между тем с ночного неба, мигая посадочными огнями, уже спускался знакомый катер с фрегата. Воспользовавшись тем, что Мбунта ослабил внимание и отвлёкся на спускающийся флайер, Зак вскочил и со всех ног побежал к дому. Внутри парень едва удержался от выстрела, нос-к-носу столкнувшись со спускающимся с лестницы забрызганным с головы до пят кровью Грегором Дайтом.

- Первый и второй этаж очищены. Остаётся подвал, - сообщил штурмовик, нисколько не удивившись появлению капитана.

Одноногий калдари остановился у двери и вызвал лифт. Створки с переливом звонка разошлись в стороны, кабина грузового лифта оказалась как раз на первом этаже. Зак шагнул было вперёд, но Грегор остановил его. Одноногий калдари перенёс в кабину лифта тяжёлый стол. После чего, отцепив от пояса, он одну за другой положил на пол кабины три осколочные гранаты и нажал на панели кнопку "Вниз". Едва не бегом Грегор поспешил куда-то в конец коридора. Зак, спотыкаясь на высоких каблуках, постарался не отставать.

- Без тяжёлого груза автоматика бы решила, что кабина пустая. И лифт бы не поехал, - пояснил штурмовик, хотя Зак ничего и не спрашивал.

Грегор держал в руке пульт, прислушиваясь к чему-то. И вскоре стало ясно к чему именно - Зак уловил едва различимую трель открывающегося лифта, а затем слаженный треск и грохот нескольких стволов. Бывший штурмовик нажал на кнопку пульта, и здание встряхнуло от тройного взрыва. С потолка полилась разбрызгиваемая вода - в здании сработали детекторы дыма, включив систему аварийного пожаротушения. Из-за этого Зак не сразу понял, что больше не слышит звуков выстрелов - видимо, ожидавшие прибытия лифта стрелки оказались в зоне поражения.

- Теперь вниз, только быстро! - скомандовал одноногий, быстро сбегая по лестнице вниз.

Штурмовик выбил дверь и ввалился в темноту, сразу же бросившись на пол и перекатившись в сторону. Но такие предосторожности не понадобились. В подвале их никто не встречал. Грегор встал на ноги и включил мощный фонарь на шлеме. Зак следил за светлым лучом. Задымлённый коридор, ряды закрытых дверей каких-то кладовых. Возле лифта среди изрешечённых осколками стен на бетонном полу угадывались три поломанных тела.

- Кажется, всё. Девушка должна быть за одной из этих дверей, - Грегор успокоился и даже убрал оружие за спину.

Зак прошёлся вдоль короткого коридора, осматриваясь по сторонам, и остановился перед широкими железными створками.

- Вот эта дверь, она единственная действительно запертая. Остальные только прикрыты на магнитные замки, но коды на них не введены.

Капсулир присоединился к электронному замку. Фи, как примитивно! Всего-то пять цифр, детский сад. Ему потребовалось менее секунды, чтобы подобрать пароль. Тяжёлые створки с противным скрипом разъехались в стороны, открыв взору длинное тёмное помещение. Какие-то верстаки или столы, ряды компьютеров. Яркий луч света со шлема Грегора выхватил у дальней стены лежащее на подстилке из грубой ткани женское тело. Руки девушки были скованы наручниками, цепочка была продета через вмурованное в бетонный пол кольцо. Но Кристина была жива и даже находилась в сознании. Щурясь от слепящего фонаря отвыкшими от света глазами, девушка моргала и пыталась рассмотреть прибывших. Наконец, она сумела увидеть штурмовика, и на её лице появилась радость узнавания.

- Всё закончилось, мы пришли забрать тебя на корабль, - проговорил Зак.

Девушка повернулась на голос, и брови её поползли вверх. И вдруг она захохотала:

- Однозначно, стоило попасть во все эти неприятности, чтобы наконец-то вживую увидеть своего капитана-капсулира, да ещё и в таком экстравагантном виде!

Сама девушка была обнажена, но её это нисколько не смущало. Но вот вид Зака в промокшем перепачканном женском платье и с потёкшей косметикой на лице заставлял девушку смеяться до слёз.

- Нужно найти ключ и освободить её.

Грегор подошёл ближе и одним сильным рывком вытащил из пола вкрученное железное кольцо.

- Нет времени обыскивать покойников. На корабле спилим браслеты. А сейчас нужно уходить, скоро здесь будет не протолкнуться от полиции.

Зак перевёл Кристине, что нужно спешить, а все подробности лучше обсуждать уже на корабле. Девушка, неловко действую скованными руками, попыталась прихватить с пола тонкий коврик. Зак подобрал эту грубую ткань и помог Кристине завернуться в неё. Та поблагодарила капитана и первой направилась на выход. Уже на лестнице им повстречался Мбунта и целая толпа членов команды фрегата в одинаковых бронекостюмах. Зак, немного стесняясь своего внешнего вида, прошёл было мимо, как вдруг его взгляд зацепился за знакомое лицо.

- Блейз Уоморро! А вы что тут делаете?

Глаза почётного гостя расширились от удивления.

- Это вы, капитан? - неуверенно проговорил он. - Я неплохо умею говорить по-минматарски и слышал ваше обращение к команде. И я смог убедить старшего офицера включить меня в число добровольцев.

В конце своей речи Блейз стыдливо опустил глаза вниз, лишь бы только не видеть капитана в женском платье. Но Зак, раз уж избежать вопросов по поводу своего наряда не удалось, решил развить эту тему:

- Что тебя удивляет, Блейз? Что капитан-капсулир лезет под пули и лично участвует в вызволении своего офицера из бандитского плена? Или тебя смущает мой нелепый наряд? Но если для спасения талантливого навигатора мне нужно надеть женское платье, то такая мелочь меня не остановит!

Блейз промолчал и отвёл взгляд. Зак же, так и не дождавшись ответа, обернулся к своей команде и проговорил по-минматарски:

- Я хочу знать, правильно ли я поступил, спасая таким образом члена своего экипажа? Может кого-то из вас тоже смущает мой наряд?

- Капитан, не сомневайтесь, мы и так были готовы умереть за вас. Но сегодня вы ещё больше поднялись в наших глазах! - хриплый голос принадлежал Саю Вай-ди, немолодому оператору боевых дронов. - Ура капитану!

Дюжина глоток разом подхватила этот крик, выражая свой восторг. Окрылённый таким отношением команды Зак похлопал растерянного Блейза Уоморро по плечу и направился в сторону катера.

***

Проснулся Зак в прекрасном расположении духа. Наконец-то впервые за много дней ему удалось как следует выспаться. Позавтракав (или скорее уже пообедав), молодой капитан вызвал перед глазами расписание с отмеченными на ближайшее время важными встречами. Его несколько удивила отметка о пропущенном событии - запланированная на десять утра встреча с представителем корпорации Защитников Калдари не состоялась. Сам-то капитан понятное дело отсыпался в это время после трудного дня и не менее трудной ночи. Однако если бы Блейз Уоморро явился на встречу, то Зак бы конечно проснулся и принял его. Неужели внешне такой пунктуальный и правильный Блейз тоже банально проспал? Зак поинтересовался у своего первого помощника, проснулся ли уже гость?

- Так этот калдари и не ложился. Как мы вернулись на фрегат, он уселся на диванчике на офицерской палубе, достал свой планшет, подключился к информационной сети и с тех пор так и сидит. Лишь сходил позавтракал вместе со всеми и потом ещё пару раз наливал себе тонизирующий напиток.

- Чем же он так увлечённо занят? - удивился Зак.

- Понятия не имею. К внутренним компьютерным системам фрегата он точно не подключался.

- Ладно, сейчас разберёмся. Позови его ко мне... Или нет, я сам к нему подойду.

Зак надел свой уже ставший привычным бронекостюм и вышел на офицерскую палубу. В дальнем конце длинного полукруглого балкончика, увлечённо склонившись над положенной на колени большой информационной доской, сидел Блейз Уоморро. При приближении Зака он оторвал от экрана красные усталые глаза и, скривившись от боли в затекшей ноге, с трудом привстал с большого кресла:

- Рад приветствовать вас, капитан! Прошу извинить за мой внешний вид, было много работы. Совсем не было времени отдохнуть и привести себя в порядок.

- Я думал, вы навестите меня в десять часов утра, - укоризненно произнёс молодой капитан.

- Прошу извинить, тогда я оказался ещё не готов к серьёзному разговору. Да и сейчас, боюсь, я так не понял всей полноты картины происходящего. Но главное я уже понял - поручение лететь сюда на Танакио, которое я сперва воспринял едва ли не как наказание за какие-то мои просчёты, в действительности является архиважнейшим экзаменом в моей жизни. И вот уже несколько часов я бьюсь над одной задачей... И пока не могу сказать, что нашёл её решение.

Блейз замолчал, с досады закусив нижнюю губу. Поскольку собеседник так и не стал продолжать свою мысль, заинтригованный Зак постарался подтолкнуть его сам:

- И над какой же задачей вы трудились все эти бессонные часы?

Блейз поднял голову и посмотрел прямо в глаза Зака, точнее на зеркальный щиток его шлема. Собравшись с духом, молодой калдари выпалил фразу на одном дыхании:

- Я понял, что назревают громкие события. И я очень хотел бы войти в вашу команду, капитан-капсулир. Но пока не смог придумать ничего такого, чем я мог бы заинтересовать вас в роли большей, чем просто молчаливого вынужденного посредника для конвертации пунктов лояльности в космокредиты.

Всё складывалось как нельзя лучше. Однако, помня совет господина Дейза Уоморро, капитан-капсулир не спешил давать своё согласие. Бесстрастным тоном он проговорил:

- Садитесь и максимально подробно расскажите о ваших умозаключениях. Если вы действительно оказались способны разглядеть контуры большой игры, возможно, я найду для вас применение.

Блейз Уоморро послушно присел и, набрав в грудь побольше воздуха, стал говорить.

- Я действительно рассматривал эту командировку как нечто случайное, предназначенное для сотрудника гораздо ниже меня рангом. Заключить договор, помочь капсулиру потратить накопившиеся у него пункты лояльности к корпорации Защитников Калдари - всё это работа для какого-нибудь мелкого секретаря или клерка. И даже то, что пришлось самому лететь на встречу, не слишком то меня поначалу удивило. Но потом... сперва меня просто удивило огромное количество пунктов лояльности, и я решил поискать побольше информации о Бешеном Кролике. Нашёл в местных средствах массовой информации кучу разрозненных фактов. Герой, рискнувший посадить корабль на поверхность. Инвестор постройки планетарного лифта. Бронирование верфей системы Периметр для строительства дорогих кораблей. Создание грузового флота. Дружба с губернатором Танакио. Слухи и гигантском частном контракте на закупку стрелкового оружия и бронетехники. Тендер на аренду большой территории под строительство тренировочных лагерей... Если сложить вместе эти факты, вырисовывается чёткая картина подготовки к какой-то глобальной заварушке. Только вот к какой?

Я расширил область поиска и нашёл на первый взгляд совершенно непримечательную заметку о том, что в Джите-4-4 произошла драка экипажа капитана-капсулира Бешеного Кролика с бойцами амаррской спецслужбы "Ловчие Короны". Случайность? Вполне возможно. Вот только прибыли амаррские головорезы в Джиту для ареста двойника принцессы Эмилизии Таш-Муркон - девушки, которую в разных местах галактики видели в обществе капитана Бешеного Кролика. Ну а далее последний штрих - шесть дней назад в звёздной системе Джита пиратами-капсулирами был уничтожен фрегат, владелицей которого, судя по регистрационным данным, была некая Эмилизия Таш-Муркон. Подробности этого происшествия не ясны. Полицейский отчёт говорит, что выживших не было. Хотя совершенно точно фрегат "Драмиэль" капитана-капсулира Бешеного Кролика на месте крушения был, это тоже зафиксировано в полицейском отчёте. А затем последовала крайне рискованная посадка на Танакио, якобы для увеселения местных аборигенов. Вот только местом посадки почему-то был выбран не космодром, а вот эта непримечательная площадка. Интересная лишь тем, что с неё прямо через вот этот иллюминатор открывается прекрасный вид на огромный ультрасовременный медицинский комплекс со всем необходимым оборудованием для поддержки тяжёлых раненых. Из всего вышеизложенного у меня возникает только один вопрос к вам, капитан. Эта девушка жива?

Зак по достоинству оценил масштаб проделанной собеседником работы по восстановлению картины событий, а потому молчать не стал.

- Да, принцесса жива. Но она очень серьёзно пострадала при взрыве фрегата - у неё ампутированы обе ноги, сердце заменено на искусственное, хирургам пришлось также удалить половину левого лёгкого. Всякие переломы я сейчас даже не упоминаю - у девушки целых костей осталось едва ли не меньше, чем сломанных. Но местные врачи уже вполне уверенно говорят, что жизнь принцессы вне опасности. Пока Эмилизия Таш-Муркон находится в состоянии искусственной комы, но в ближайшие пару дней её выведут из этого состояния.

Представитель корпорации позволил себе довольно улыбнуться. Зак крайне сдержано похвалил его:

- Что же, Блейз, ты достаточно неплохо в общих чертах воспроизвёл ситуацию. Вообще-то я планировал найти опытного аналитика из калдарских спецслужб, у которого за плечами многие годы подобной работы. Но, пожалуй, я мог бы предоставить тебе возможность занять эту роль. Хотя мне нужно сперва убедиться, что ты способен не только размышлять, но и действовать. Первое - мы прямо сейчас подписываем с тобой как представителем корпорации Защитников Калдари некий рамочный договор, по которому корпорация без всяких бюрократических сложностей будет предоставлять мне или моим представителям лицензии на производство фракционных кораблей в обмен на списание пунктов лояльности из моего запаса. После этого ты сегодня же летишь в Джиту и там на месте собираешь информацию о всех проданных на всевозможных аукционах за последние сто лет осколках священной амаррской мозаики. Минимум - мне нужны контакты их текущих владельцев, максимум - ты должен уговорить их продать эти реликвии мне. Деньги в данном случае неважны, получишь столько, сколько потребуется. Если справишься с этим поручением - считай, что ты зачислен в команду.

- Осколки старой мозаики? - по лицу Блейза было понятно, что он очень сильно надеется, что капитан просто пошутил. - Но... зачем они вообще кому-то могут понадобиться?

Зак демонстративно разочарованно покачал головой.

- Твой отец оказался намного более сообразительным. Господин Дейз Уоморро сам без какой-либо подсказки понял, насколько эти древние реликвии важны для моих планов. Если не догадаешься сам, просто спроси своего отца, он тебе всё объяснит. Ещё вопросы есть? Нет? Ну тогда приступай к исполнению. Жду проект договора через полчаса.

Блейз неуклюже козырнул и поспешил в свою каюту. Капитан же решил навестить пленницу - ему не давал покоя вопрос, что за организация или группа пыталась убить его, и откуда у нападавших оказались такие необычные устройства вроде специальной бомбы для убийства капсулиров или информационного кристалла для снятия зашиты с компьютерных систем корабля.

Сопровождать и охранять капитана вызывался Грегор Дайт, хотя сам Зак и не видел особой необходимости в наличии охраны - по идее, опасная пленница должны была быть безоружной и надёжно связанной. Однако реальность подтвердила правоту одноногого штурмовика. Едва дверь приоткрылась, как прямо в голову вошедшему Грегору полетело неожиданное оружие - раскрученный пращой из мокрого полотенца тяжёлый стакан. Будь бывший штурмовик не столь проворен, всё могло закончиться для него печально. Но, уловив опасность каким-то шестым чувством, гигант резко отпрянул назад, и стакан с грохотом и звоном взорвался о стену коридора сотней осколков.

- Стоять! - Грегор резким броском правой руки ухватил за плечо попытавшуюся выскочить из дверного проёма пленницу.

Девушка попыталась отмахнуться свободной рукой, метя своими растопыренными пальцами прямо в глаза одноногому, но вскрикнула от боли и завалилась на пол. Грегор, удерживая выкрученную за спину руку девушки, придавил пленницу коленом.

- Капитан, я не понимаю их мяукающего языка, поэтому скажи сам этой галленте, чтобы не рыпалась, иначе я сломаю ей руку! - проговорил гигант со злостью в голосе, он явно с трудом сдерживал себя, чтобы не покалечить явного врага.

- А, не нужно этого! Я говорю по-калдарски. Обещаю, что я буду вести себя спокойно!

Несостоявшаяся убийца действительно говорила свободно, у неё был едва уловимый акцент жительницы Джиты. Пока она по приказу Грегора усаживалась на имеющийся стул, Зак рассматривал использованное девушкой оружие. Пращой для стакана выступило не полотенце, как он сперва было подумал. Девушка оторвала рукав от своей робы, соорудив из него метательное оружие. Другой оторванный рукав тоже валялся рядом, на его конце был связан плотный тяжёлый узел, для усиления эффекта ещё и опоясанный браслетами снятых наручников и смоченный водой - эдакая своеобразная палица для раскалывания черепов.

- Итак, ты наверняка понимаешь, что я хотел бы задать тебе несколько вопросов, - проговорил капитан, видя, что галленте успокоилась и села. - Кто ты? Кто были твои друзья? Откуда у тебя столь странные предметы экипировки? Ответишь честно - уйдёшь живой и невредимой.

Девушка-галленте усмехнулась какой-то злой ухмылкой и проговорила:

- А с чего вы вообще взяли, что я и мои товарищи ценим жизнь? Вот с ответа на этот вопрос и нужно начинать беседу, а всё остальное вторично.

- Ты не ценишь свою жизнь?! Но если тебе не нужна жизнь, почему ты просто себя не убьёшь? - спросил пленницу пристально следящий за ней Грегор.

- Не ценить жизнь и убить себя - это совсем разные вещи. Пока я жива, я могу попытаться выполнить своё задание, пуст даже ценой жизни. А моё задание - убить приговорённого к смерти капсулира.

Она даже не смотрела в сторону Зака, но молодой капитан почему-то отчётливо знал, что внешне расслабленно сидящая на стуле девушка на самом деле очень внимательно следит за его действиями и ждёт малейшей ошибки с его стороны. Ощущать это было очень неуютно, но парень старался не подавать вида:

- Почему ты хочешь убить меня? Что я сделал тебе? - голос Зака звучал ровно и не выдавал волнения.

- Мне ты не сделал ничего дурного. Но ты вычеркнут из жизни моими хозяевами, а я - лишь исполнительница их воли. Я давно иду за тобой. Помнишь купленный в космопорте Таш-Муркон Прайм сувенир в виде изумрудно-зелёного деревца? Продавщица выглядела совсем не похожей на меня нынешнюю, но это была именно я. То деревце было маяком и одновременно бомбой. Бешеный Кролик должен был умереть в звёздной системе Хопхиб, и я не понимаю, почему этого не случилось. Тогда ты избежал смерти, но это ничего не изменило в глобальном плане - я и мои друзья всё равно шли за тобой. Мы выследили тебя в системе Шафрак, но попали в засаду - головорезы амаррского воротилы Богена Важи-У подстроили нам засаду и убили всех нас. Но могущественные хозяева воскресили нашу группу, и мы продолжили погоню. Очень удобный шанс выполнить задание был на грузовой станции Кулу-8-3, но тогда Крейз стрелял издалека и промахнулся. После этого мы на какое-то время потеряли тебя, капитан Бешеный Кролик, но потом снова взяли след уже в Джите. След привёл нас в эту систему Периметр, где от хозяев я получила новую бомбу и кристалл. Почему бомба не сработала, я не понимаю. И в чём смысл кристалла, я тоже не знаю - не для моего ума это, моей задачей было лишь вставить его в разъём компьютерной панели.

- Кто твои хозяева? - задал Зак следующий вопрос. - Федерация Галленте?

Девушка рассмеялась, и кажется даже искренне. Даже Грегор Дайт и то усмехнулся и тут же указал Заку на явное несоответствие его предположении.

- Капитан, неужели ты считаешь, что у галленте есть технологии, способные убивать капсулиров? Если бы это было так, галленте бы давно применяли такое оружие в войне с капсулирами калдари.

- Именно! - похвалила пленница одноногого. - Чтобы убить капсулира, нужно самому прекрасно разбираться в технологиях капсулирования.

- Тогда кто же - таинственная раса джовов? Ведь это именно они подарили человечеству секрет капсулирования! - попытался снова угадать капитан.

- Бери ещё могущественнее и древнее, - подсказала пленница.

Зак задумался. Кто мог быть старше джовов? Таинственные "спящие" (Sleeper), обитающие в смертельно опасном для людей параллельном пространстве, в которое иногда попадают пилоты через аномальные "червячные туннели"? Древние ушедшие расы, от которых остались лишь разбросанные по галактике реликтовые сооружения и артефакты непонятного назначения - те же талоканы (Talocans), такмахлы (Takmahls) или ЯнгДжунги (Yan Jungs)? Или те могучие боги, в которых верят амарры?

К сожалению, ответа на этот вопрос Зак так и не получил - всё время удерживавший девушку за плечо Грегор Дайт вдруг напрягся и с предостерегающим криком бросился на выход из комнаты, увлекая за собой опешившего капитана. Едва одноногий штурмовик успел закрыть массивную дверь на внешнюю задвижку, как внутри склада что-то глухо бухнуло. Грегор приоткрыл дверь буквально на сантиметр, заглянул внутрь и снова закрыл.

- Не советую тебе туда заходить, Зак. Очень уж неприглядное зрелище. Узнаю подлые галлентские штучки - почти каждый их шпион или диверсант во время войны с нами был напичкан жидкой взрывчаткой, которая активировалась звуком определённой тональности или какими-то ключевыми словами. Именно поэтому их было крайне трудно взять живьём, и ещё труднее было допрашивать. Единственный был способ распознать такую живую бомбу - измерять температуру тела. Перед самым взрывом, когда внутри организма активировалась жидкая взрывоопасная смесь, температура тела диверсанта резко возрастала. Именно это я и почувствовал, и потому мы с тобой остались живы.

После предупреждения Грегора никакого желания заходить в комнату, забрызганную кровью и ошмётками тела, у молодого капитана не возникало. Зака даже замутило и передёрнуло от омерзения. Чтобы помочь капитану справиться с тошнотой, одноногий гигант поспешил отвлечь его, сменив тему разговора:

- Интересно, какие слова инициировали самоподрыв фальшивой Кристины Зольде?

- Боюсь, теперь мы этого уже никогда не узнаем. Хотя какая, в сущности, разница... Гораздо важнее то, что перед смертью галленте была искренней, говоря о своих могущественных хозяевах. Мой программный анализатор речи выдаёт более девяноста процентов вероятности того, что девушка говорила правду.

***

Странный информационный кристалл, с помощью которого диверсантка сумела проникнуть в компьютерную сеть фрегата, вызывал самые серьёзные опасения капитана. Требовалось оценить и максимально быстро устранить тот возможный вред, который был нанесён системам фрегата. Наиболее быстрый способ был непосредственно подключиться к системам корабля и обнаружить все имеющиеся неполадки.

Зак разделся и лёг на гелевое ложе, подключил все импланты и закрыл герметичную крышку капсулы. Гель привычно обволок тело, быстро прошла процедура идентификации:

ДОСТУП ПОДТВЕРЖДЁН.

Пользователь: КЭТРИН ДЕЙЛ.

Права на управление системой: АБСОЛЮТНЫЕ.

Совпадение параметров нового тела 100%

ДОБРО ПОЖАЛОВАТЬ, КАПИТАН!

В принципе, можно было отредактировать приветствие, сменив имя сестры на своё собственное. Но Зак не стал этого делать - упоминание имени погибшей сестры в строках входа было одним из очень немногого, что у него ещё оставалось от Кэтрин. И потому по чисто сентиментальным причинам капитан не затирал эту память.

Запустив программы диагностики, молодой капитан не обнаружил каких-либо дефектов и повреждений, все системы фрегата функционировали в штатном режиме. Да, ремонтники ещё не откалибровали установленный ночью энергетический щит, но эта чисто техническая неполадка не имела никакого отношения к странному кристаллу. Проверка целостности компьютерных баз данных и всевозможных программ тоже не выявила никакого вмешательства. Очень странно. Что же тогда произошло ночью? Зак вызвал логи информационной панели.

02:02:07,46 - ВЫХОД ИЗ СПЯЩЕГО РЕЖИМА.

02:02:07,51 - ДОСТУП ПОДТВЕРЖДЁН. ПРАВА СУПЕРАДМИНИСТРАТОРА.

02:02:08,02 - ВЫПОЛНЕНИЕ ПАКЕТА СЛУЖЕБНЫХ КОМАНД.

02:07:12,17 - ОШИБКА. РАЗРЫВ СОЕДИНЕНИЯ.

Никакую другую более подробную информацию о запущенных злоумышленницей программах и их предназначении капитану-капсулиру получить не удалось. Но ведь зачем-то девушка использовала этот кристалл! Да и оставался неясным вопрос, каким способом удалось вот так в лёгкую обойти сложную систему авторизации. Ну и полученные девушкой права "Суперадминистратора" тоже удивили - даже у самого капитана-капсулира, вроде как полновластного хозяина корабля, были только права Администратора!

Так ничего и не выяснив, Зак с досадой отключился и вылез из капсулы. Было очень похоже на то, что больше информации о случившемся можно было узнать лишь одним-единственным способом - снова вставить кристалл в информационный разъём. Зак с минуту нервно походил по каюте, обдумывая последствия такого рискованного шага. Что будет с ним самим, когда корабль будет взят под полный контроль неведомой силой? На всякий случай капитан облачился в бронекостюм и даже зарядил крупнокалиберный пистолет обоймой с ЕМ-патронами (на тот совсем уж крайний случай, если потребуется вывести из строя электронику).

Наконец, Зак подошёл к пульту, взял блестящий кристаллик и всунул в разъём. Погасший экран тут же засветился заставкой, возникло непонятное меню. Буквы были незнакомыми и не принадлежали ни одному из четырёх основных языков галактики, но смысл фраз капитан почему-то понимал:

Сбор информации. Отправка собранной базы в головной офис ССР. Вызов консоли управления. Выход из меню.

Скорее всего, несостоявшаяся убийца ночью запустила именно первый пункт меню, так как потом программа ругалась, что сбор сведений не завершён. Это значило, что первый пункт лучше было не трогать, так как именно он почему-то был нужен врагам капитана. Что такое "ССР" Зак понятия не имел, а потому решил ничего туда не отправлять. Четвёртый пункт был хотя бы понятен, но сейчас не нужен. Оставался только третий вариант. Изображение цифры "3" на экране отличалось от цифры "3" на клавиатуре, но Зак почему-то знал, что это по сути одно и тоже. А потому он осторожно нажал клавиш "3".

Опять выпало меню, на этот раз вариантов было гораздо больше. Внимание капитана привлёк пункт "Просмотр собранных сведений", и он выбрал именно его. Сразу же выскочило предупреждение:

ВНИМАНИЕ! Процесс сбора данных был прерван, база неполная.

ВНИМАНИЕ! Данные устарели на 11 часов. Рекомендуется обновить информацию.

ВСЁ РАВНО ПРОДОЛЖИТЬ РАБОТУ С БАЗОЙ (Да/Нет)?

Капитан выбрал "Да". По экрану побежали какие-то бесконечные строки и таблицы, курсор остановился на одной из них:

Объект ID0012089230987 Космический корабль. Фрегат "Драмиэль". Название: "ОТМОРОЗОК" Владелец: Бешеный Кролик

Текущее местонахождение:

Регион Форж (TheForge). Система Периметр (Perimeter). Координаты в системе: ОШИБКА

Многие слова содержали гиперссылки - например, слово "Драмиэль" позволяло перейти к трёхмерному изображению корабля, название региона вело к звёздной карте, а "Бешеный Кролик"...

Зак вызвал информацию о себе.

Объект ID0007011224903 Персонаж "Бешеный Кролик". Капсулир. Раса: Калдари. Подраса: Ачура.

Дата создания: ОШИБКА. Пол: ОШИБКА. Количество очков навыков: ОШИБКА.

Состояние: Забанен, причина блокировки - неоднократные нарушения EULA

{комментарий технической поддержки - персонаж непонятным образом активен, несмотря на перманентно наложенный бан}

Текущее обучение: Специализация в средней артиллерии. Уровень навыка 3. Прогресс: 41%

Зак ещё раз вчитался в эти строки. Забанен? Термин ему был непонятен, однако явно означал что-то крайне нехорошее, раз уж активность в таком состоянии не предусматривалась. "Вычеркнут из жизни", вроде так говорила убийца. Наверное, это и означало "Забанен".

Решившись, капитан нажал на выбор "Пол" и из появившегося меню выбрал "Мужской". Новые данные успешно записались, одной ошибкой стало меньше. Немного осмелев, Зак выбрал "Дополнительные сведения". На мгновенно появившейся трёхмерной картинке он увидел себя отобразился таким, каким привык видеть в зеркале. Многочисленные меню и ползунки настроек рядом с изображением сразу же привлекли внимание - рост, вес, возраст, цвет кожи, внешний вид, всякие анатомические подробности...

Просто любопытства ради, капитан изменил цвет волос на зелёный. Затем подошёл к зеркалу... и с трудом подобрал отвисшую челюсть - на него смотрел парень с короткими ядовито-зелёными волосами. У Зака перехватило дыхание. Неужели он получил возможность влиять на существующую реальность, просто меняя параметры в программе?! Это требовало проверки.

Вернув себе привычный цвет волос, парень чуть-чуть добавил себе мышечной массы в плечах, подредактировал нижнюю челюсть, сделав более выразительной и мужественной, убрал мерзкий шрам на месте удалённого шестого кибернетического разъёма. Это было невероятным, но тело послушно менялось, полностью повторяя проделанные с изображением манипуляции!

С трудом отказавшись от мысли превращения себя в эдакий эталон мужской красоты и идеал женских воздыханий, Зак принялся за изучение возможностей других пунктов меню. Прежде всего парень попробовал сменить своё состояние с "Забанен" на что-нибудь более жизнерадостное. Выбор был небольшим: "Активен", "Временно забанен до: (можно установить любую дату)", "Спящий режим", "Необратимо удалён".

Многое было непонятным, а уж вариант "Необратимо удалён" вообще сильно настораживал и даже пугал. Поколебавшись немного, Зак установил состояние "Активен". Ничего при этом внешне не изменилось. Можно было изучать меню дальше, хотя большинство пунктов было малосодержательными.

"Романтические отношения" например. У персонажа были прописаны следующие параметры:

ID0007011274812 +65 ID0009214226510 +42 ID0000254296619 +26 и ещё целый ряд номеров с меньшими "плюсами". Параметры были редактируемыми, однако узнать по номеру, кто скрывался за непонятными цифрами, не представлялось возможным. Зак не стал ничего править, справедливо опасаясь наломать дров в таких сложных взаимоотношениях, как любовь.

Зак откинулся на спинку кресла, задумавшись. Уже не было никакого сомнения, что в руки ему попал страшно ценный инструмент, с помощью которого некие могущественные силы редактировали существующую реальность. Расходовать такую безграничную возможность на перекраску собственных волос или увеличение размеров мужского достоинства было просто глупо. Эта вещь позволяла гораздо большее. Что действительно важно из того, что можно исправить или откорректировать?

На ум сразу же пришла лежащая в коме Элиза. Именно ей нужно было помочь, вот только понять бы ещё, как это можно было сделать? Её номер в базе данных неизвестных хозяев галактики Зак не знал, а потому пошёл другим путём - вызвал звёздную карту и нашёл Империю Амарр, затем выбрал систему Таш-Муркон Прайм. Как капсулир и предполагал, ему удалось найти информацию о правителе - герцоге Санви Таш-Мурконе. Бегло изучив дополнительную информацию, Зак нашёл нужные сведения:

Объект ID0000254296619 Персонаж: Эмилизия Таш-Муркон. Раса: Амарр. Подраса: Истинный Амарр.

Дата создания: неприменимо. Пол: женский. Количество очков навыков: неприменимо.

{комментарий технической поддержки - системная ошибка, задвоение переменной. Временно создан ID0000254296619-2 для решения возникающих программных конфликтов}

{комментарий технической поддержки - ошибка устранена, переменной ID0000254296619-2 приданы параметры старой переменной ID0000254296619. Необходимость в ID0000254296619 отпала, можно удалить со следующим системным обновлением}

Состояние: Активен.

{комментарий технической поддержки - переменная ID0000254296619 не была удалена при обновлении. Так и нужно, или просто забыли удалить?}

{комментарий технической поддержки - не удалили, возник непонятный сбой, переменная где-то завязана на активные процессы, нужно разбираться}

{системный комментарий - переменная ID0000254296619 используется в третьем слое визуализации}

{комментарий технической поддержки - нельзя пока удалить, переменная ID0000254296619 задействована при визуализации, видимо какой-то запланированный в новом патче ивент}

Зак понял мало, но всё-таки вздохнул чуть спокойнее - неведомые могущественные силы решили не убивать пока Элизу, так как девушка зачем-то им оказалась нужна. Открыв изображение Элизы, Зак не смог удержаться от горестного вскрика - всё оказалось гораздо хуже, чем он думал. Организм девушки был самым серьёзным образом искалечен, на амаррской принцессе живого места не было из-за незаживших ожогов, несросшихся зашитых следов хирургических разрезов, переломов и разрывов тканей.

Надев на голову шлем виртуальной реальности, чтобы удобнее было сосредотачиваться на происходящем, парень приступил к работе. Придать отсутствующие ноги Элизе почему-то не получилось, выскакивало сообщение об ошибке, но вот другие травмы можно было устранять одну за другой. Заживить этот разрез. Убрать этот шрам. Срастить эти кости...

Зак был всецело поглощён работой, а потому раздавшееся над самым ухом покашливание заставило парня вздрогнуть и стянуть шлем. Рядом с ним на обтянутом искусственной кожей диванчике сидел рыжеволосый мужчина средних лет весьма крепкого телосложения. Лицо мужчины было продублённым словно от морозного ветра. На незнакомце был странный тёмный костюм и узкие чёрные туфли.

- Хилмар Вейдар Петерссон (Hilmar Veigar Pйtursson), генеральный директор компании ССР, - представился этот рыжеволосый и замолчал, с явным интересом поглядывая на реакцию капсулира.

Зак несколько растерялся. Этот рыжий тип назвал себя с таким гордым и важным видом, словно подразумевал, что капсулир обязательно должен был его знать. Однако Зак что-то мог припомнить никого знакомого с таким именем, да и таинственная аббревиатура "ССР" ему так же ничего не говорила. Произведённый капитаном быстрый поиск этих слов в базах внутреннего накопителя тоже не дал результата. Но выдавать своей растерянности молодой капитан не пожелал и решил сам перейти в наступление:

- Как вы прошли на мой корабль мимо всех членов экипажа? Как вы сумели открыть дверь капитанской каюты? Да и вообще, на каком языка вы говорите? Это точно не диалект основных языков галактики, но почему тогда я вас понимаю?

Тут, похоже, настало время удивляться рыжему - он замер, затем задумчиво почесал рукой свою шевелюру. После чего ответил достаточно раздражённо:

- Проще всего начать с ответа на третий вопрос. Язык я использовал английский. Я мог конечно забыться и обратиться к вам по-исландски, но вы не родились в стране гейзеров и едва ли поняли бы меня. Хотя нет, я совершенно точно помню, что заговорил с вами на английском. Что же касательно первых двух ваших вопросов, то я видимо упустил смысл. Что за экипаж вы имеете ввиду?

- Экипаж фрегата "ОТМОРОЗОК", на борту которого мы сейчас находимся, какой же ещё?!

Хилмар Вейдар не выдержал и повысил голос:

- Парень, хватит юлить и придуриваться! Пора поговорить откровенно, раз уж ты не понимаешь, когда можно шутить, а когда нужно быть предельно серьёзным. Команда техподдержки сообщила мне о том, что один из навечно забаненных игроков с ником Бешеный Кролик вдруг продолжил играть, как ни в чём ни бывало. Предпринятые сотрудниками техподдержки меры блокировки аккаунта и кошелька мошенника не возымели никакого действия, игрок находил способы избежать справедливого наказания. Предпринятые администраторами попытки удаления аккаунта оказалось почему-то неэффективными, а в самом последнем случае мошенник даже непонятным способом перехватил управление за администраторской консолью. С этого момента это уже перестало быть локальной проблемой техподдержки, поскольку грозит большими неприятностями всему игровому проекту. Именно поэтому я говорю с тобой. Верни консоль по-хорошему, и я обещаю, что моя компания не будет доводить дело до суда.

Зак внимательно слушал этого рыжего крупного мужчину и всё отчётливее понимал, что кто-то из них двоих явно не осознаёт окружающей реальности. Слова про консоль молодой капитан ещё более-менее понял, но вот всё остальное сказанное незнакомцем было откровенным бредом сумасшедшего. О каком мошенничестве идёт речь? Какие такие игроки? Что ещё за сотрудники техподдержки?

Молодой капитан на всякий случай достал из кобуры тяжёлый пистолет. Это движение не прошло незамеченным для Хилмара Вейдера, хотя реакция рыжего на появление оружия была несколько неожиданной - он вовсе не испугался, зато на его лице проявилось любопытство:

- Я не уверен, что хоть какое-то виртуальное оружие способно причинить мне вред. Хотя экспериментировать всё же не стал бы - тут в третьем слое визуализации всё кажется достаточно реальным, чтобы человеческий мозг действительно поверил в происходящее. Кстати, налицо ещё одного доказательство мошенничества - и этот экспериментальный бронекостюм, и этот пистолет были созданы моими дизайнерами и программистами для другой игры DUST 514, и потому появление их в проекте EVE Online можно объяснить лишь читерством.

Зак посмотрел на оружие в своей руке и опустил ствол вниз. Жестом он предложил своему собеседнику сесть, и сам тоже уселся рядом.

- В это, возможно, трудно поверить, но я действительно не понимаю, о чём вы говорите, господин Хилмар Вейдер. Я - капитан-капсулир Зак Дейл, гражданин Государства Калдари. Не всегда, возможно, законопослушный гражданин, но уж точно ничем не хуже и не лучше остальных. Да, я действительно взял псевдоним своей сестры, погибшей из-за вмешательства, насколько я теперь понимаю, ваших так называемых "сотрудников техподдержки". Я поклялся отомстить за смерть Кэтрин и отомстил, найдя и уничтожив её убийц. При одной из убийц был кристалл, который при его использовании в информационной сети обладает просто безграничными возможностями по изменению реальности. Насколько я понимаю, именно про него вы и говорили, называя "администраторской консолью". Ну что же, вещь эта действительно уникально могущественная, и я прекрасно понимаю, почему вы хотите её вернуть. Пожалуй, я соглашусь с вами - этот артефакт не для простых людей, и даже не для капсулиров. Я могу отдать его, но на определённых условиях.

- Какие ещё могут быть условия? - нахмурился рыжий.

Зак не обратил внимание на недовольство собеседника и продолжил:

- Условия простые. Во-первых, вы перестанете называть меня "мошенником", "читером" и другими нелицеприятными эпитетами. Уж в чём-в-чём, но в этих грехах я точно не виновен. Во-вторых, вы прекратите охоту на меня и моих друзей. И, наконец, раз уж вы такие могущественные, то сделаете так, чтобы Эмилизия Таш-Муркон полностью выздоровела и обрела нормальное здоровое тело.

- Кого-кого? - не понял рыжий мужчина.

- Наследную принцессу Эмилизию Таш-Муркон, которая после нападения космических пиратов лежит в клинике корпорации Ютири тут на луне Периметр-2-1. Её номер в вашей базе данных ID0000254296619.

Кажется, капитану-капсулиру получилось своими требованиями снова поставить гостя в тупик. Рыжий внимательно посмотрел на капитана, словно видел его впервые, а потом произнёс весьма неуверенно:

- Не может быть... Или вы бредите, или... Мы конечно как-то обсуждали с коллегами возможность такого события, но... Тут нужно проверить... Ответьте мне, уважаемый капитан Бешеный Кролик, как будет на языке народа калдари слово "вечность"?

Зак без труда ответил на этот странный вопрос, после чего рыжего словно подменили. Он стал нервно ёрзать на диване и шептать себе под нос что-то неразборчивое, словно общаясь с невидимыми капитану собеседниками. Через какое-то время господин Хилмар Вейдар вдруг заулыбался и стал просто сама любезность:

- Мы тут... то есть я согласен на ваши условия, капитан Зак Дейл. Только вот боюсь, третье ваше условие не настолько простое даже для нас. Нужно понимать, что такие кардинальные изменения происходят вовсе не мгновенно и не в виде некого "божественного вмешательства". Я приведу такой вот пример - сейчас ваш фрегат "Драмиэль" находится по недопустимым координатам, нарушая законы этого мира. Эта явная ошибка требует исправления, и прямая обязанность сотрудников техподдержки - вернуть этот предмет в игру, чтобы он был на общих основаниях, как и все другие космические корабли малых классов. Ваш корабль завтра будет перемещён на космическую станцию Периметр 2-1 Флота Калдари. Вроде мелочь - изменение координат корабля, но для вас это будет некое яркое событие. Наверное, будет взлёт и полный опасностей пролёт через атмосферу со всеми положенными визуальными и звуковыми эффектами, перегрузками и повреждениями обшивки. Я не знаю, что именно вы будете ощущать, но зато могу гарантировать, что перемещение корабля будет успешным. Улавливаете мою мысль? Вот тоже самое и с NPC-персонажем ID0000254296619, которого вы почему-то именуете Эмилизией Таш-Муркон. Мы не будем препятствовать её исцелению, но способ дать принцессе новое тело вы должны придумать сами. А теперь я хотел бы получить обратно консоль.

Зак выдернул кристалл из разъёма и передал прямо в широкую мозолистую ладонь собеседника. Тот рассмотрел гранёный кристаллик и произнёс восхищённо:

- Какая прелесть! Компьютерная визуализация делает игровые предметы очень реалистичными. Поскольку выполнить в полном объёме ваше третье желание я пока не могу, какую компенсацию вы бы хотели получить за этот артефакт, капитан? Хотите, мы вернём списанные у Кэтрин Дейл денежные средства уже на ваш счёт? Там солидная сумма, почти семь миллиардов космокредитов...

- Не нужно, с деньгами я уж как-нибудь разберусь. Но если вы хотите исправить ещё одну ошибку, разблокируйте изученные ранее Бешеным Кроликом навыки.

Рыжий мужчина на несколько секунд "подвис" с остекленевшими глазами, после чего снова ожил и проговорил, довольно потирая руки:

- Поздравляю, капитан-капсулир! Вы только что получили восемьдесят пять миллионов свободных очков навыков персонажа, которые сможете потратить на изучение любых выбранных навыков. Но вот удвоенную скорость прокачки мы вам всё же отключили, так как это было явным "читерством". Однако сейчас я вас должен покинуть. Думаю, мы с вами ещё увидимся, капитан!

С этими словами рыжий мужчина просто растаял в воздухе, унося с собой бесценный кристалл. Зак же несколько неуверенно вывел перед глазами внутреннее меню с описанием выученных навыков и замер. У него действительно добавилось ВОСЕМЬДЕСЯТ ПЯТЬ МИЛЛИОНОВ ОЧКОВ НАВЫКА!!! Добавилось именно столько, сколько было у его погибшей сестры Кэтрин Дейл.

***

После разговора со странным незнакомцем молодой капитан находился в сильнейшей задумчивости. У Зака уже не оставалось никакого сомнения, что он только что пообщался с представителем именно той загадочной силы, которая была ответственна за многие странности и несоответствия знакомого ему мира. Да одна только влияющая на реальность "администраторская консоль" чего стоила! Кстати, по поводу её утраты Зак нисколько не переживал - по его глубокому убеждению, такой вещи совершенно не место было ни среди простых смертных, ни даже среди бессмертных пилотов-капсулиров. Но вот другие моменты в разговоре с могущественным Хилмаром Вейдаром Петерссоном требовали тщательного осмысления.

Зак снова и снова прокручивал запись своего разговора и находил всё новые моменты, на которые он сразу не обратил внимание. Что такое EVE Online и DUST 514? Почему Хилмар Вейдар попросил его продемонстрировать знание калдарского языка, хотя он и так должен был прекрасно знать, что капитан-капсулир родился в Государстве Калдари и свободно владеет языком? Почему таинственный гость неоднократно упоминал некую игру? И, наконец, почему вдруг рыжеволосый мужчина так резко изменил своё отношение к Заку с откровенно враждебного на весьма добродушное и дружелюбное? Это случилось сразу после демонстрации капитаном владения калдарским языком, уж не в этом ли кроется причина?

Молодой капитан вернулся к информационной панели и вызвал программу-отладчик. Поковырявшись в настройках и логах, капсулир ухмыльнулся и укоризненно покачал головой. Эх вы, боги этого мира или кто уж вы там на самом деле. Грубо работаете! Да, кристалл он вам отдал, но в компьютерных логах остались названия секретных служебных команд для получения привилегий "суперадминистратора"! Капитан использовать эту лазейку не стал, но на всякий случай скопировал эту информацию себе на накопитель.

Пришло сообщение от Блейза Уоморро. Как и ожидалось, это был договор на регулярную покупку капитаном-капсулиром за имеющиеся очки лояльности лицензий на производство фракционных кораблей. Ознакомившись с текстом, Зак подписал договор и отправил на космические верфи подтверждение о начале работы. Всё, теперь созданная им система закрутилась, и вскоре ежедневно на счёт Бешеного Кролика будет падать несколько миллиардов космокредитов.

Настроение у капсулира было просто превосходным, и чтобы ещё улучшить его, Зак открыл панель изучаемых им навыков. Восемьдесят пять миллионов свободных очков навыков! Это же было просто даже не описать словами как много! Это четыре с лишним года упорного непрерывного обучения, которые он может сэкономить! Что же выучить прежде всего? Хотелось всего и сразу, и такая возможность действительно сейчас имелась.

Текущее обучение: Фрегаты Галленте. Уровень навыка 4. Выучено.

Текущее обучение: Фрегаты Галленте. Уровень навыка 5. Выучено.

Текущее обучение: Фрегаты Амарр. Уровень навыка 3. Выучено.

Текущее обучение: Фрегаты Амарр. Уровень навыка 4. Выучено.

Текущее обучение: Фрегаты Амарр. Уровень навыка 5. Выучено.

Текущее обучение: Маневренность корабля. Уровень навыка 5. Выучено.

...

Текущее обучение: Реконы. Уровень навыка 4. Выучено.

Текущее обучение: Реконы. Уровень навыка 5. Выучено.

...

Текущее обучение: Средние гибридные орудия. Уровень навыка 5. Выучено.

Текущее обучение: Трекинг орудий. Уровень навыка 5. Выучено.

Текущее обучение: Дальность стрельбы. Уровень навыка 5. Выучено.

...

Текущее обучение: Объём энергетического щита. Уровень навыка 5. Выучено.

Текущее обучение: Скорость восстановления щита. Уровень навыка 5. Выучено.

Текущее обучение: Прочность брони. Уровень навыка 5. Выучено.

Текущее обучение: Прочность структуры корабля. Уровень навыка 5. Выучено.

...

Текущее обучение: Система невидимости корабля. Уровень навыка 5. Выучено.

Текущее обучение: Стазисные сетки. Уровень навыка 5. Выучено.

Текущее обучение: Система подсветки целей. Уровень навыка 5. Выучено.

Текущее обучение: Специализация в подсветке целей. Уровень навыка 5. Выучено.

Текущее обучение: Скорость прицеливания. Уровень навыка 5. Выучено.

Текущее обучение: Количество одновременно удерживаемых целей. Уровень навыка 5. Выучено.

...

Текущее обучение: Специализация в средней гибридной артиллерии. Уровень навыка 5. Выучено.

Текущее обучение: Специализация в боевых галлентских дронах. Уровень навыка 5. Выучено.

...

Зак вытер пот со лба. Ещё десять минут назад он был зелёным "нубом" с жалкими двумя миллионами очков навыков. Сейчас же суммарное количество выученных им очков навыков перевалило отметку в пятьдесят миллионов. Ещё не "дед", как называли самых опытных капсулиров со ста миллионами очков навыков, но текущий уровень прокачки уже вполне внушал уважение. Пока можно было немного передохнуть, тем более что для дальнейшего обучения пилоту нужно было покупать новые кристаллы-накопители с более сложными навыками.

Поступил вызов по межпланетной связи. Зак взглянул на номер звонившего. Это был Ван-дер-Майен, оставшийся на далёкой сейчас "Рапире" второй помощник.

- Капитан, мы закончили доукомплектование команды и заменили на "Рапире" тех-2720-миллиметровые орудия на более простые в управлении первого технологического уровня. Снятые с корабля пушки я выставил на продажу, но пока покупателей на них не нашлось.

- Вот и отлично, Ван-дер-Майен, что покупателей не нашлось. Снимай их скорее с рынка и ставь обратно на "ТВАРЬ КОСМОСА" - я уже выучил все необходимые навыки и могу управлять тех-2 артиллерией. И вообще мы тут решили все вопросы с деньгами и завтра вылетаем в вашу сторону. У нас самый быстрый в галактике фрегат "Драмиэль", так что мы долетим до системы Хопхиб менее чем за двое суток.

- Отличная новость, капитан! - толстяк явно обрадовался и не скрывал этого.

Увидев за спиной толстяка улыбающегося Губаж Дурра, капитан попросил старшего офицера связи подойти ближе.

- Помнится, однажды ты рассказывал нам всем историю своего побега из амаррского рабства. Меня крайне заинтересовал один момент в той давней истории. Мне нужен точный адрес и название амаррской лаборатории, занимавшейся производством клонов. Старый минматарин прикрыл глаза, вспоминая, после чего чётко доложил:

- Звёздный регион Домейн, система Пениргман, станция 8-2 корпорации Теологического Консилиума, закрытое для посещений технологическое крыло 5-B. Номера лабораторий со 117-ой по 125-ую.

Зак поблагодарил минматарина за ценную информацию, не став пояснять членам команды своего интереса к той давней истории. А между тем именно возможность создания нового здорового тела для изувеченной принцессы занимала Зака больше всего. Если эту проблему возможно было решить покупкой нового клона, то капитан-капсулир был готов заплатить любые деньги.

Из информационной сети Зак выудил всю доступную информацию о станции Пениргман 8-2, о Теологическом Консилиуме и о задачах, решаемых этой весьма влиятельной в Амаррской Империи структурой. Однако абсолютно ничего в объёмном просмотренном капсулиром материале даже косвенно не говорило о том, что в Теологическом Консилиуме могут вестись какие-то научные разработки. Эта структура занималась вопросами чистоты религиозной веры и выполняла функции арбитра в любых связанных с религией спорах.

Рассматриваемые теологами вопросы были весьма обширными. Зак даже искренне поразился, насколько востребованными в Империи Амарр были специалисты Теологического Консилиума. Есть ли бессмертная душа у дронов с искусственным интеллектом? Не является ли богохульством процесс капсулирования - отключения изначально созданных божественным творцом органов чувств человека и подключения вместо них кибернетических имплантов и проводов? Если в теле человека возможно совершенно любой орган заменить на искусственный протез или компьютерный процессор, то где проходит та грань, что отделяет человека от машины? Насколько вписывается в догматы веры процесс переноса сознания пилота-капсулира в подготовленное в медицинских центрах искусственное тело с уничтожением предыдущего, зачастую умышленным уничтожением самим капсулиром? Если только высшие божественные силы способны создать бессмертную душу и вселить её в человека, то сколько бессмертных душ будет у тысячи солдат-клонов, созданных пиратами-серпетисами путём копирования с единственного оригинала?

Над последним вопросом Зак и сам, что называется "завис", невольно заинтересовавшись ответом. Если душ будет столько, сколько было произведено клонов, то значит души можно копировать, как и физические тела. Но это нарушает постулат, что исключительно божественные силы способны создать новую душу и вселить её в тело человека. Если же новые души не создаются таким способом, то у какого из тысячи одинаковых клонов будет бессмертная душа? У оригинала? Но если тот, самый первый оригинал был уничтожен в процессе исследования и копирования?

Поняв, что просто не способен думать на другие темы, пока не узнает ответ на этот вопрос, Зак открыл ссылку на большой полный сложнейших расчётов трактат и ознакомился с выводами теологов. Ответ оказался достаточно непредсказуемым: "восемнадцать бессмертных душ на тысячу клонов", к ответу прилагались таблицы и какие-то нелинейные графики зависимости количества полученных душ от количества биологического материала. Даже не стараясь вчитаться в расчёты, Зак свернул окошко. Мдааа. Теология оказалась настолько непростой наукой, что было даже странно, почему в других звёздных государствах её изучению не уделяли должного внимания.

Найдя контакты нескольких высокопоставленных представителей Теологического Консилиума на станции Пениргман-8-2, молодой капитан написал им одинаковые приватные сообщения с вопросом о возможности создания клона для пострадавшего в аварии человека, а также поинтересовался стоимостью такой работы. Ответов ни от кого не последовало, но Зак и не ждал мгновенных откликов, прекрасно понимая, что той стороне потребуется какое-то время на принятие решения.

- Тот калдари, что прибыл к нам ночью, только что покинул корабль, - доложил Мбунта. - Он заказал экспресс-флайер до космопорта, торопился успеть на улетающий к космической станции челнок. Приказа удерживать его на борту не было, так что охрана его пропустила на выход.

- Всё правильно, пусть летит. Он выполняет моё поручение и, если справится с заданием, то я обещал зачислить его к себе в команду штатным аналитиком. Если Блейз поторопится, то успеет вернуться до нашего отлёта. Ну или мы его подберём по дороге. Кстати, объяви по кораблю - все увольнительные заканчиваются, всем членам команды сегодня надлежит вернуться на фрегат. Завтра мы взлетаем.

- А как же покалеченная амаррская принцесса? Мы оставим её тут на Танакио? - уточнил первый помощник, сразу вычленив самую важную для капитана проблему.

Зак неопределённо пожал плечами, но быстро спохватился, что минматарин его не видит.

- Насколько я понимаю, Элизе стало значительно лучше. Но принцесса всё ещё не в том состоянии, чтобы она могла взлетать на космическом кораблей через атмосферу со всеми тяжёлыми даже для здорового человека перегрузками. К тому же девушке нужен особый уход, она пока что не сможет обслуживать себя сама. А на этом маленьком фрегате мы не можем выделить ей место - у нас нет ни одной свободной каюты. Думаю, как только мы разберёмся со срочными делами, то вернёмся за ней уже на более просторной "Рапире".

- Ясно. Тут, кстати... ты только не смейся, капитан... Кристина Зольде стоит сейчас у шлюза во внутренние помещения. Говорит, что очень хочет увидеть капитана. Искренне полагает, что ты её примешь.

Зак ответил несколько нервным смешком. После вчерашнего случая с нападением убийцы (кстати в облике Кристины Зольде) у капитана что-то не было ни малейшего желания впускать в свои личные покои кого-либо постороннего. Однако подобное поведение подчинённой заинтриговало, и капсулир подключился к видеокамере. Кристина на этот раз была не в платье, а в своей обычной униформе с офицерскими нашивками. Именно из-за длинных рукавов серо-чёрной формы не было видно, имелись ли на запястьях девушки положенные импланты. В какой-то момент Кристина задрала голову вверх и посмотрела прямо в глазок камеры слежения. И хотя Зак знал, что видеть его навигатор не могла, он всё же почувствовал себя неловко. И он решился:

- Мбунта, впусти её и проводи ко мне. Только проверь, на всякий случай, чтобы у неё были импланты на руках и не было при себе оружия.

Зак, испытывая сильнейшее ощущение дежавю, достал парализатор и спрятал его возле кресла. При этом капсулир успокаивал сам себя, что рыжий господин Хилмар Вейдар обещал, что больше покушений на Зака не будет, а потому припрятанный парализатор - совершено излишняя мера предосторожности. Но тем не менее нервы капитана были на взводе, так как он даже вздрогнул, когда раздался стук в дверь.

- Входи, Кристина! - пригласил капитан девушку-галленте.

На этот раз девушка вела себя по-другому - дверь она запирать не стала, да к тому же явно стеснялась, не решаясь начать разговор. Наконец, собравшись с духом, Кристина начала свою речь.

- Капитан Бешеный Кролик, я хотела извиниться за своё легкомысленное поведение и за ту дерзость, которую я позволяла при разговоре с вами. Именно из-за моей глупости и доверчивости вам пришлось рисковать и спасать меня. Признаться, я была наивной дурой, когда согласилась пойти на встречу "клуба ценителей галлентской культуры" тут на Танакио. Сразу же при входе в здание мне вкололи какой-то препарат сзади в шею, и дальнейшие события я вспоминаю с трудом. Кажется, мне задавали вопросы, очень много вопросов, а я отвечала на них. Но зато я хорошо помню, как похитители зафиксировали в зажимах мою голову и сделали гипсовый слепок, а потом с него сделали коллоидную маску. Мне очень досадно, что именно мой образ и мою одежду диверсанты использовали для проникновения на охраняемый "ОТМОРОЗОК", и вдвойне досадно, что моей личиной прикрывалась убийца. Да, мне уже рассказали, что случилось тут на корабле. И потому я нисколько не удивлена, что вы испытываете недоверие и настороженность, а потому держите под рукой парализатор, - девушка безошибочно указала на едва-едва заметную (как казалось капсулиру) прикрытую подушкой диванчика рукоять.

Зак смутился, достал оружие и демонстративно разрядил, вынув энергетическую батарею. Кристина улыбнулась и продолжила:

- Далеко не каждый смертный мужчина бросится на выручку едва знакомой девушке. И уж совсем трудно представить бессмертного капсулира, рискующего своей драгоценной головой ради простого члена команды, да ещё и постоянно дерзившего капитану и выражавшего недостаточную лояльность. Признаться, в плену я себя уже практически мысленно похоронила, и потому спасение восприняла как настоящее чудо. Теперь я верю в те слова, которые вы говорили.

- Какие слова? - не понял Зак.

- Что для вас команда - не расходный материал, а живые люди. Вы пришли на выручку своим людям в полицейском участке на станции в Джите, вы искали корабль с пропавшим офицером и обшаривали обломки, вы рисковали при спуске на фрегате в атмосферу. И, наконец, вы рисковали жизнью при моём спасении - без брони, в нелепо смотрящейся на мужчине женской одежде. Капитан, я высоко оценила ваш подвиг. Поверьте, галлентские девушки умеют быть благодарными...

Зак не заметил, когда Кристина успела расстегнуть все многочисленные молнии и застёжки на своём лётном комбинезоне, но униформа девушки внезапно свалились на пол. Под ней, как обнаружилось со всей очевидностью, не было никакого нижнего белья.

- Кристина, ты же совсем не знаешь ничего про меня! - испугался такой откровенности Зак.

- Молодой мужчина, судя по всему, амарр по расе. Вообще-то раньше я считала вас уроженцем Меролессе, уж больно выговор характерный, когда вы на галлентском языке говорите. Я именно так и сказала на допросе, когда была обколота препаратами. Но потом, когда вы с одноногим штурмовиком меня спасали, я поняла, что галлентский для вас не родной.

- Я - калдари! - честно признался Зак, предполагая, что эта откровенность отпугнёт Кристину.

- Да хоть кизук, какая разница! Я до конца дней своих благодарна вам за спасение, капитан, и предлагаю вам самой ценное, что у меня есть - меня саму!

Девушка решительно сделала два шага вперёд и положила ладони на ворот бронескафандра капитана. С лёгким щелчком отсоединились застёжки, и Кристина аккуратно сняла с головы Зака шлем.

- Действительно, калдари! - весело усмехнулась девушка.

Ответить ей молодой человек на успел, так как его уста уже были запечатаны крепким поцелуем, а пальцы спешно снимали детали экипировки, соревнуясь в скорости с ловкими пальцами девушки.

***

Как же скучно живут боги этого мира! - думал Зак, блаженно отдыхая после многочасовой постельной борьбы с неутомимой и изобретательной девушкой-галленте. Для них страстная горячая Кристина - всего лишь скучная переменная в базе данных с номером ID-что-нибудь-там. Как много прекрасных моментов они теряют, живя по созданным ими для этого мира строгим сухим лекалам, по которым космический фрегат не может находиться на поверхности спутника планеты, а взаимные чувства людей описываются лишь параметром лояльности между двумя безликими идентификаторами...

Вызов по внешней связи заставил Зака вздрогнуть. Судя по номеру, вызов шёл из расположенного поблизости больничного корпуса. Капитана поморщился - был уже глухой ночной час, ну кому он мог потребоваться в такое время? Разве что корабельный врач Сакаи Уш-Хаукер спешил сообщить об изменении в состоянии Элизы.

- Капитан, она пришла в себя! - в голосе Сакаи слышалась неподдельная радость.

Врач имел полное право гордиться собой - именно его мастерство не позволило искалеченной принцессе умереть.

- Девушка хочет видеть какого-то Зака Корви, это были её первые слова. Она говорит с большим трудом, едва можно понять. Но это имя она повторила несколько раз.

- Зак Корви - одно из моих имён. Скажи Элизе, что я уже лечу к вам. А ты, Сакаи, можешь загадывать любое желание - всё, что только может выполнить капсулир.

- Да зачем мне, капитан... - на том конце раздался приглушённый, но явно довольный смех.

Через пять минут капсулир в стерильном белом одноразовом полиэтиленовом халате поверх скафандра уже входил в хирургический бокс. Сидевший в "предбаннике" усталый минматарин встал при приближении капсулира и пожал протянутую капитаном руку. Глаза Сакаи ввалились от недосыпа, но светились радостью.

- Девушка в автоклаве вон за той дверью, - указал темнокожий врач. - Там стерильная атмосфера, и вход туда запрещён. Общаться с пациенткой можно по вот этому микрофону, изображение сейчас включат вот на этом мониторе, она тоже будет вас видеть на специальном экране.

Действительно большой монитор на стене засветился, показав картину прозрачной наполненной зелёного цвета жидкостью ванны. Внутри ванны скорее угадывалось, чем действительно виделось опутанное трубками и шлангами тело. Зак вглядывался в изображение, пытаясь понять общую картину, как вдруг из динамиков донёсся слабый, но вполне узнаваемый голос:

- Яу рада видеть тыу, Зак!

- Пока ты лечилась, я успел выучить твой родной язык, принцесса! - ответил ей капитан на амаррском.

- Неу надо. Яу так привыкайть говорьтить тыу кальдари. Неу хотеть по-другой.

- Как скажешь, Элиза, - капсулир послушно перешёл на родной язык. - Как твоё самочувствие?

- Тыу говорьить глюпый вопрос, - Заку показалось, что девушка попыталась засмеяться. - Яу совсьем кальека толькоу-толькоу не умьирать. Как яу мочь сомочьювствовать тыу считать?

Парень смутился. Тем временем тело на мониторе пошевелилось, рука (по крайней мере больше всего это было похоже на руку, но из-за обилия трубок, металлических проволочек и проводов с уверенностью сказать было трудно) протянулась в сторону камеры и притянуло тело поближе. Стала чётче видна голова девушки в прозрачной маске на всё лицо. Волосы принцессы оказались наголо обстрижены, а на шее в вены были вставлены катетеры.

- Ну как яу выглядеть? Ужасноу, да? - поинтересовалась Элиза, внимательно изучая реакцию Зака на экране.

- Главное, ты выжила, остальное неважно. Волосы отрастут заново, кости срастутся, швы затянутся. Будешь как новенькая! - проговорил Зак.

Наверное, произнёс эти слова он излишне весело, так как девушка сразу расстроилась.

- Нога двеу тожье отрастать? Внутрь всёу заживай-заживай? Сердце механьика вырастать новый? Не говорьить глюпость, яу не нужноу жалостьний неправда! Но этоу неважноу. Яу хотеть тыу сказать дрогой очьень важноу. Тыу слушать?

- Да, я внимательно тебя слушаю, Элиза, - подтвердил Зак, даже подошёл на шаг ближе к камере.

- Зак, срочноу забери яу от здесь! Очьень прошу тыу, мнеу не мочь тут быть долгоу! Другой принцессау узнавать местоу и скороу-скороу убивать яу, пока яу так уязима!

- Почему ты так в этом уверена? - поинтересовался Зак.

Ответ девушки был предельно откровенным:

- Потому как яу сама именноу так бы поступаль!

- Капитан, - стоявший за спиной Зака корабельный врач вслушивался в разговор и, похоже, неплохо понимал язык калдари. - Час назад я видел группу амарров прямо тут в госпитале! Все они были высокими крепкими и закутаны в одинаковые золотые плащи. Похоже, они что-то или кого-то искали. Я не придал тогда значению этой встрече, тем более что в хирургические боксы они заходить не стали. Но сейчас после слов израненной девушки я начинаю думать, что они искали именно нашу пациентку...

Зак вынужден был признать справедливость опасений Сакаи Уш-Хаукера. Да и, если так подумать, задержанные за драку в Джите бойцы Ловчих Короны уже должны были освободиться, а проследить путь корабля Бешеного Кролика было совсем нетрудно - по всем информационным каналам сообщали о героической посадке космического фрегата на поверхность Танакио.

- Сакаи, мне нужно твоё экспертное заключение, способна ли Элиза перенести транспортировку?

Доктор задумчиво почесал пальцем кончик своего носа и ответил не слишком уверенно:

- Капитан, если бы мне задали этот вопрос сутки назад, я бы категорически ответил "нет, не способна". Однако за последние часы девушка демонстрирует поразительную скорость восстановления. Лечащий врач сегодня был в сильнейшем удивлении, насколько быстро её раны вдруг стали заживать, регенерация тканей просто фантастическая. Когда я общался с ним вечером, прогноз врача был весьма оптимистичным, он даже впервые заговорил о возможности выписки, но не ранее чем через три недели после того, как девушка выйдет из комы. Поэтому я скажу так - вынимать тело из питательного раствора пока нельзя, но автоклав с пациенткой перемещать возможно, хотя о серьёзных нагрузках говорить нельзя. И, естественно, не может быть и речи о взлёте нашего фрегата с автоклавом на борту - это просто-напросто убьёт девушку.

Капитан внимательно осмотрел ведущий к боксам коридор первого этажа, включил передатчик и вызвал первого помощника:

- Мбунта, мне прямо сейчас нужен десяток крепких парней, нужно вынести из больницы ванну вместе с пациенткой. Пусть через десять минут со стороны парка тихо подойдут к шестому корпусу и ждут команды. Будем действовать скрытно, так как тут в больнице уже крутятся Ловчие Короны. Мы с Сакаи откроем окно, и ребята проникнут в здание. Так же через окно вынесем Элизу прямо в автоклаве и доставим на фрегат.

- Зак, с тобой точно не соскучишься, - сонным голосом пробурчал явно только что разбуженный минматарин. - Хорошо, пойду будить команду. Ждите нас через десять минут.

Пока Сакаи возился с оконной рамой, капитан занялся электронным замком, блокирующим дверь в закрытый бокс. Подбор пароля и вскрытие замка заняли на удивление долгое время, почти две минуты. Наконец, дверь с шипением ушла в стену, и Зак шагнул в комнату к Элизе.

Опутанное проводами и шлангами тело оказалось подключено к множеству разъёмов и непонятных приборов. С огромным сомнением молодой капитан осматривал все эти несомненно важные поддерживающие жизнь Элизы устройства - что случится с девушкой, если её отключить от всей этой аппаратуры? Но Элиза произнесла вполне уверенно:

- Единственный, чтоу тут важноу - этоу комьпрессор, нагнетающий воздух для вентиляция яу лёгкие. Без него яу простоу-напростоу задыхаться под вода. Нужноу снимать крышка, чтобы яу мочь высунуть голова и дышать.

- Это не вода, это специальный заживляющий раствор на основе перфторана, - произнёс уже справившийся с оконной рамой и проследовавший за Заком корабельный врач. - Эта жидкость поглощает и отдаёт кислород, и ей можно достаточно продолжительное время дышать. Так что ты не задохнёшься, принцесса, хотя решиться вдохнуть в лёгкие жидкость очень непросто, ведь нужно преодолеть инстинкт самосохранения.

- Зак, этоу так? - недоверчиво спросила принцесса.

- Да, Элиза, ты можешь полностью доверять доктору Сакаи. Ведь именно он спас тебя после крушения в космосе.

Девушка благодарить минматарина не стала, но сняла маску, закрыла глаза и вдохнула жидкость в лёгкие. Тут же широко распахнула глаза и судорожно закашлялась, отчего воздух пузырями всплывал к поверхности. Но кинувшегося было помогать Зака принцесса остановила жестом руки. Еще раз вдохнула-выдохнула, выпустив из лёгких воздух и произнесла незнакомым булькающим голосом:

- Всёу подрядок. Непривьичноу толькоу.

- Хорошо, теперь осторожно отсоединяем провода и шланги! - проговорил доктор и первым показал пример, один за другим перекрывая гибкие трубки капельниц специальными зажимами и отсоединяя их от ёмкостей с лекарствами и растворами.

К тому моменту, когда Зак получил сигнал о готовности от Мбунты, автоклав уже был отключён. Вскоре больничный бокс заполнили вооружённые люди в бронескафандрах. По команде доктора ванну с пациенткой сняли с постамента, подняли на руки и осторожно понесли на выход.

- Тяжёлая, зараза! Сколько же она весит? - произнесла одна из фигур голосом главного инженера.

- Тонна точно есть, - сквозь стиснутые зубы прошипел Зак, тащившим автоклав наравне с остальными.

- Ничего, терпите, немного осталось, - подбодрил команду первый помощник. - Там на улице нас Грегор Дайт ждёт, он не пролез в окно в тяжёлой экзоскелетной броне. Но у него встроенные в бронескафандр сервоприводы, так что он за семерых будет тащить!

С трудом ванну вынесли в коридор и перенесли через подоконник. Как Мбунта и обещал, дальше пошло гораздо проще. Автоклав погрузили на корабельный флайер, и уже через пять минут втащили на борт фрегата.

- Ребята, с меня всем выпивка! - с трудом отдышавшись, проговорил капитан-капсулир. - Но только не сейчас, а сегодня вечером на космической станции, когда мы взлетим и зайдём в док. А пока нужно решить, куда бы пристроить нашу пациентку, чтобы её не нашли враги...

***

Капитана разбудил сигнал местного вызова. Не открывая глаз, капсулир вызвал внутренний интерфейс и посмотрел местное время. Было совсем раннее утро, пять минут шестого по часовому поясу столицы Танакио. Зак, всё также не открывая глаз, направил встроенную в височный имплант камеру на экран коммуникатора, чтобы увидеть того, кто дерзнул побеспокоить его в такую рань. Но тут же окончательно проснулся и даже сел на кровати, так как звонил лично сам губернатор Вутаси Якиморо.

- Моё почтение, губернатор, - проговорил Зак, с огромным трудом сумев скрыть предательский зевок.

- Господин Бешеный Кролик, вынужден побеспокоить вас в такой ранний час, поскольку моё известие может быть весьма важным для вас. От меня только что ушли представители амаррских спецслужб. И, представьте, с собой у них оказались документы, подтверждающие их самые высокие полномочия! Я лично проверил их электронные карты, даже полную расшифровку криптографии провёл всех ключей и разрешений. Так вот, вне всякого сомнения, документы настоящие, и на них стояла цифровая подпись самого герцога Санви Таш-Муркона! Вы ведь знаете, кто это такой?

- Да, знаю, - вынужден был подтвердить Зак. - Герцог Санви Таш-Муркон - один из пяти титулованных наследников короны Империи Амарр, который может стать Императором, если Правящая Императрица Джамил Первая решит отречься от престола или с ней что-либо случится.

- Вот именно! Это один из самых влиятельных людей в Империи Амарр, к тому же он успел заручиться поддержкой одного из Правителей Государства Калдари - главы мегакорпорации Калаккиотта господина Хаатакана Ойритцу (Haatakan Oiritsuu). Я просто не мог отказать им в проведении расследования на территории Танакио и даже вынужден был обещать им полную поддержку. И хотя к вам лично у этих следователей никаких претензий нет, но они крайне интересовались вашим фрегатом и членами вашей команды. И ещё - они откуда-то оказались осведомлены о том, что в госпитальном корпусе находится тяжелораненая девушка из вашего экипажа. И они собираются установить за её палатой круглосуточное наблюдение, и допросить девушку, как только она придёт в себя! Собственно, именно это я и хотел сообщить вам.

- Спасибо за предупреждение, господин губернатор! - поблагодарил Зак собеседника и отключился.

Дело принимало весьма неприятный оборот. По-хорошему, нужно было поскорее убираться с Танакио. Вот только куда девать Элизу? Зак вызвал во внутренней связи корабельного врача. Как и ожидалось, в такую рань Сакаи Уш-Хаукер ещё спал, а потому ответил на вызов капитана далеко не сразу.

- Мне нужна информация о состоянии пациентки. Весьма вероятно, что её опять придётся переносить.

- Капитан, я заново подключил девушку ко всем капельницам с лекарствами, хотя половина из них уже не настолько нужна. Обеспечил ей подачу обогащенного кислородом воздуха и вколол обезболивающее. Сейчас пациентка спит, и переносить её нежелательно.

- И когда она будет транспортабельна?

- По всем положенным срокам где-то через три дня. К этому моменту я собирался извлечь нашу больную из автоклава, так как в нём больше не будет необходимости.

- К сожалению, у нас нет трёх дней. Уже через час к нам на "ОТМОРОЗОК" может нагрянуть группа амаррских следователей, которые скорее всего постараются сразу же арестовать девушку. Возможно, нам придётся срочно стартовать в космос.

Наступило молчание. Наконец, минматарин, обдумывая каждое слово, проговорил:

- С каждым часом у пациентки состояние всё лучше и лучше. Я впервые в своей врачебной практике сталкиваюсь с таким феноменом, настолько быстро идёт регенерация организма. Уже сейчас девушка имеет ненулевой шанс выжить при взлёте космического корабля, причём с каждой минутой этот шанс растёт. Но всё же я бы советовал как можно дольше откладывать столь рискованный шаг, как взлёт космического корабля с искалеченной пациенткой на борту.

- Хорошо, я понял тебя, Сакаи. Будем ждать и готовиться.

Они появились к исходу второго часа. Пятеро вооружённых фигур в золотых плащах показались со стороны больничного парка и неспешным шагом направились к кораблю. Вместе с амаррскими агентами было несколько местных полицейских. Не давая им возможности приблизиться и высказать какие-либо требования, капитан включил маневровые двигатели, а затем и маршевый двигатель на самую малую тягу.

"Драмиэль" мелко задрожал и тронулся вперёд. Обдирая плитку с парковочной площадки, тяжёлый фрегат набирал скорость. Полицейские и амаррские бойцы поспешили назад под прикрытие кустов и бетонного забора, чтобы не попасть под струи раскалённой плазмы от двигателей взлетающего космического корабля. Корабль двигался всё быстрее, и наконец Зак резко изменил вектор тяги и включил маршевый двигатель на самую полную мощность. Многотонный корабль встал "на попа", завис на секунду в нескольких метрах над землёй, после чего начал набирать высоту.

- Капитан, ты бы поаккуратней чуток, - раздался недовольный голос Грегора.

Зак посмотрел показатели перегрузки. Всего семь G, а одноногий штурмовик уже ворчит! Но ничего, сейчас будет легче. Капитана выровнял курс на расчётную точку и включил прыжковый двигатель. Сработало! Мир привычно потускнел, спутник Танакио стремительно побежал назад. "ОТМОРОЗОК" успешно вошёл в пространственный туннель и двигался по направлению к космической станции. По громкой связи раздались восторженные крики и аплодисменты членов команды. Капитан же быстро проверил показатели из медицинского блока, на секунду устало закрыл глаза, а потом объявил:

- Друзья, мы только что совершили то, что конструкторы космических кораблей долгие десятилетия считали принципиально невозможным. Мы вывели тысячетонный фрегат в космос, стартуя прямо с поверхности без каких-либо дополнительных устройство и разгонных модулей! Поздравляю всех с отличной работой, о лучшей команде капитану просто невозможно и мечтать! Через час мы будем на звёздной станции Периметр 2-1, приглашаю всех вас в самый лучший ресторан, который только там найдётся. Сегодня вся выпивка и еда за мой счёт! Ну и всем лично от меня премия по пять тысяч космокредитов. А главному инженеру Глену Увару и навигатору Кристине Зольде, которые провели все сложнейшие расчёты и обеспечили нас оптимальной траекторией и идеальной синхронностью работы всех двигателей для такого рискованного старта, по тридцать тысяч космокредитов!

Зак поморщился и убавил звук, едва не оглохнув от восторженных криков экипажа. Между тем пришёл запрос на соединение от губернатора Танакио, и молодой капитан включил изображение. Господин Якиморо стоял на фоне пронзительно-синего неба, которое рассекала надвое широкая белая полоса. Улыбающийся наместник показал на эту полосу и проговорил довольно:

- Впечатляющий старт, поздравляю! Думаю, весь многомиллионный город был разбужен этим гулом и наблюдал за вашим эффектным полётом. Снова репортёры к нам прибудут, снова о скромном поселении Танакио заговорят по всему Государству Калдари. Отличная работа, капитан! Кстати, под предлогом отправки рабочих смен на верфи я приказал выкупить на ближайшие три дня все билеты на все челноки до космических станций. Так что эти спесивые амаррские следователи при всех своих могущественных пропусках застрянут на Танакио минимум на трое суток, и у вас будет в запасе достаточно времени, чтобы затеряться в бескрайнем космосе. Считайте это небольшой моей личной благодарностью за вашу помощь, капитан.

Поступил сигнал параллельного вызова. Зак попрощался с губернатором и переключил канал. Растрёпанный и явно сильно уставший Блейз Уоморро, тем не менее, был перевозбуждён и светился гордостью:

- Капитан, мне для завершения порученной работы нужно сорок два миллиона космокредитов!

Если бы Зак не был в этот момент погружён в слой амортизирующего геля, он бы точно присвистнул от удивления. Но капсула позволила скрыть эмоции, и капитан поинтересовался вполне спокойным голосом о причине таких трат.

- Я нашёл информацию о всех собирателях редкостей, в чьих коллекциях находятся фрагменты священного стеклянного витража, разбившегося шесть веков назад в Храме Всеединого на планете Кор-Азор-Прайм. Всего рухнувшая под напором толпы паломников картина разбилась на сто девятнадцать частей. Большая часть из них была тут же собрана жрецами храма, но какую-то часть проворные паломники успели растащить. Потом была долгая история поисков и экспертиз, появлялась масса подделок, но к делу это не относится. Главное - не хватает семнадцати фрагментов, все они определены. Одиннадцать осколков сейчас находятся в руках одного и того же коллекционера - некого амаррского промышленного магната Важи-У. Причём, по данным амаррской прессы, последний из своих осколков он получил совсем недавно от капсулира Бешеного Кролика и некой "самозванки, выдававшей себя за принцессу Эмилизии Таш-Муркон". Из этого я делаю вывод, что уже собранные этим Важи-У осколки вас не интересуют, капитан. Остаются шесть. И пять из них находятся сейчас в Джите. Я уже поговорил со всеми обладателями редкостей и озвучил итоговую сумму, за которую они готовы расстаться со своими раритетами. Сорок два миллиона космокредитов.

- Пять в Джите, но известна ли судьба шестого недостающего фрагмента?

Да, капитан. Ещё одним владельцем осколка священной реликвии амаррского народа является Правящая Императрица Джамил Первая.

Зак замолчал на полуслове. Нетрудно было понять, что выкупить последний фрагмент ему едва ли удастся. Наступило молчание. Затем капитан вздохнул и произнёс:

- Ну, это будет уже внутреннее дело амарров амарры, они сами разберутся. Хорошо, Блейз, перевожу тебе деньги. Выкупай эти пять стёкол и лети на станцию Периметр 2-1, мы там через час встанем в док на плановый ремонт - нужно установить обратно на "Драмиэль" снятые орудия и новых дронов. Кстати, отличная работа - задание ты выполнил, и даже перевыполнил. Считай, что ты принят в мою команду. Кстати, мы сегодня собираемся шумно отрываться в лучшем ресторане, как раз будет повод познакомить тебя с остальными членами экипажа.

***

"ОТМОРОЗОК" слегка дёрнулся и завис в гравитационных захватах дока станции Кисого-7. Капитан разблокировал шлюзовые двери фрегата и выпустил трап. Вылезать из капсулы Зак не стал и объявил по громкой связи, что долгой стоянки не будет, а потому покидать корабль запрещается. Ропота не было - большинство членов команды ещё не конца отошли от вчерашнего бурного веселья в системе Периметр.

- Грегор, ну и где твои обещанные бойцы? - несколько раздражённо поинтересовался Зак у одноногого штурмовика, обозревая пустую пассажирскую платформу.

- Одну минуту капитан. Я только что связывался с ребятами, они уже спешат сюда, - успокоил капсулира Грегор Дайт, сам несколько нервничавший и все глаза разглядывавший раздвижные двери на дальней стороне платформы.

Створки действительно вскоре разъехались, и на платформе показались шестеро фигур. Зак приблизил изображение камеры, разглядывая вновь прибывших. Пятеро мужчин и одна женщина, все с сумками и рюкзаками. Седоволосый мужчина в строгом деловом костюме. Молодой парень в драных шортах из дешёвой синтетической и в открытых сандалиях на босу ногу. Двое крепких мужчин в старой потертой военной форме без знаков отличий. Последний парень и девушка были в одинаковых комбинезонах с эмблемами корпорации Лай-Дай. Все шестеро отличались и по возрасту, и по росту, и по комплекции, и вообще были настолько разными непохожими друг на друга, что капитан несколько растерялся.

- Мбунта, - обратился за помощью капитан к своему первому помощнику. - Что-то старые армейские друзья Грегора выглядят как-то непрезентабельно. Я, честно говоря, ожидал увидеть целую команду огромных мускулистых головорезов, вроде самого Грегора. Такие нам бы действительно не помешали. А сейчас я как-то даже в сомнениях, брать ли этих гражданских к себе в абордажную команду.

- Внешность бывает обманчива, капитан. Они все из "Озверевших", а это говорит само за себя. Когда-то на всю галактику гремели кровавые подвиги на калдаро-галлентском фронте ударных штурмовых отрядов "Диких", "Яростных" и "Озверевших". Совершенно неуправляемые бесстрашные берсеркеры, которых много лет учили единственному искусству убивать. После соответствующей обработки в тренировочных лагерях мозги у всех у них настолько перекошены, что они абсолютно не дорожат своими жизнями и ради общей победы с лёгкостью идут на смерть. Калдарские генералы всегда их посылали на самые трудные участки - где ожидались большие потери, где космопехота не справлялась, или где нужно было проявить показательную жестокость и убивать всех без разбора без оглядки на моральные запреты. В конце концов, мозги у бойцов этих отрядов поехали окончательно, штурмовики перестали слушаться своих командиров, и отряды были расформированы. Однако к мирной жизни они оказались совсем не приспособлены, пример того же Грегора перед глазами. В общем, опасные типы. Но, вместе с тем, у штурмовиков существует свято выполняемый кодекс братства, и за друзей они готовы рвать глотки. Поэтому я бы поставил твой вопрос по-другому - способен ли ты, Зак, стать для этих головорезов авторитетом? Согласятся ли они выполнять команды капитана, когда ты пошлёшь их в бой, а такое рано или позже случится...

Бывшие штурмовики тепло обнялись возле трапа, и затем шестеро новичков прошли вслед за Грегором на фрегат. Охранники заблокировали шлюзовую дверь, и капитан включил маневровые двигатели, покидая станцию.

- Грегор, размести вновь прибывших и объясни им основные правила поведения на корабле. Особенно подчеркни своим друзьям, что я не потерплю никаких конфликтов на почве старой ненависти к галленте.

- Не беспокойся, капитан, я им уже про галленте сказал. Целовать их в губы при встрече не будут, но держать себя в руках обещали. А вот по поводу размещения могут быть сложности. Со свободными каютами сейчас на фрегате напряжёнка, так что придётся потесниться. Но вроде люди бывалые, потерпят пару суток. Двое ко мне в каюту поместятся, троих можно временно на пустой склад, его как раз отскребли от ошмётков убийцы-галленте. А Гектора, это который седой и самый опытный, я вот не знаю даже. Он вроде как самый старший, и его просто на полу на складе не положишь. Может в одну каюту к тому калдари, который прилетел отдельно от остальных на Периметр?

- К Блейзу Уоморро? Едва ли это хорошая идея, хотя... а почему бы и нет? Не поубивают же они друг друга за два дня. К тому же первые сутки Блейз наверное будет отсыпаться - когда он выполнял моё спецзадание, он не спал трое суток, глотал стимуляторы. А потом ещё наш банкет на космической станции... Я же не знал, что он вообще пить алкоголь не умеет, а то бы...

Не договорив фразы, капитан-капсулир вдруг замер и всмотрелся в транслируемый ему из операторской тактический экран. В двухстах километрах от станции Кисого-7 звено лёгких фрегатов "Бантам" калдарской постройки проводило тренировку. У Зака сердце защемило, когда он вчитался в имена пилотов. Его бывшие однокурсники. Его старинные друзья, с которыми он прожил бок о бок почти двенадцать лет. И Миюки Сумару тоже была среди них. И Гриз Вардес...

При виде своего давнего недруга Зак непроизвольно вздрогнул. Казалось бы, прошло уже полтора месяца с их последней встречи в космопорте станции Кисого-7, в жизни изгоя и беглеца за это время столько всего изменилось, и сам отчисленный курсант Зак Дейл уже считается погибшим, как и пришедший ему на смену офицер Зак Корви... но нет, та полуторамесячной давности душевная рана всё ещё болела.

Тогда Гриз Вардес умышленно убил Зака, столкнувшись с его кораблём в космосе. И потом ещё раз попытался убить уже в "клонилке" медицинского центра, искалечив и лишив бессмертия. И, наконец, та встреча в космопорте - его противник всё очень точно рассчитал, и отчисленный курсант едва не сорвался на агрессию, чем подписал бы себе смертный приговор. Зак тогда ценой огромных усилий сдержался и оставался внешне невозмутимым. Но простить не простил.

- Боевая тревога! - объявил капитан-капсулир и повёл свой "Драмиэль" в сторону тренировочной зоны курсантов SWA.

Курсанты отрабатывали слаженность действий в группе - двенадцать лёгких фрегатов атаковали большого неповоротливого дрона, имитирующего вражеский корабль. Дрон, изредка меняя выбранную цель, захватывал её варпдизраптором и начинал обстреливать из своих автоматических орудий. Энергетический щит атакуемого лёгкого фрегата "Бантам" быстро проседал, а наложенный варпдизраптор не давал выйти из боя, уйдя в варп-туннель. Вся надежда атакуемого курсанта была только на товарищей по флоту, которые должны были быстро сориентироваться и начать подкачивать щит жертвы с помощью специальных установленных на фрегатах модулей. Как только щит жертвы полностью восстанавливался, дрон случайным образом менял выбранную цель, и всё начиналось заново.

Зак и сам раньше участвовал в подобных занятиях, и потому прекрасно знал, чем именно оборудованы учебные "Бантамы" - из вооружения на каждом из них было по одной 125-мм гибридной пушке и одному лёгкому боевому дрону типа Хорнет-I. На этих учебных фрегатах не было ни стазисных сеток, ни варпдизрапторов, так что удержать юркий "Драмиэль" эти корабли не могли, и в любой "ОТМОРОЗОК" смог бы беспрепятственно уйти, если бы бой начал складываться неудачно. Но проблема тут была даже не в победе над фрегатом Гриза Вардеса, в победе-то молодой капсулир вообще не сомневался. Проблема была именно в том, чтобы суметь начать бой.

Система Кисого относилась к системам с высокой защищённостью и охранялась КОНКОРДом, а межрасовая полиция немедленно бы вмешалась, вздумай один из капсулиров беспричинно атаковать корабль другого. Значит, нужно было сперва создать условия для возможности атаки, "развести на агрессию", как это называли капсулиры. Например, КОНКОРД не стал бы препятствовать капсулиру открыть ответный огонь (более того, корабли межрасовой полиции помогли бы покарать агрессора). Не стал бы КОНКОРД препятствовать и наказанию вора - если бы огонь был открыт по преступнику, перед этим стащившему или уничтожившему чужое имущество. Именно это Зак и собирался проделать.

На большой скорости "ОТМОРОЗОК" прошёл вдоль тренировочной зоны, выкинув при этом в вакуум космоса стандартный типовой контейнер для грузов - большой надутый воздухом пакет из прочного двухслойного полиэтилена. Каждый такой временный контейнер имел на себе чип-идентификатор, на котором обычно указывалось содержимое груза, а также его владелец. Данные идентификаторов отображались на стандартных тактических экранах капитанов-капсулиров, так что капсулиры могли видеть, кому именно принадлежит тот или иной груз. Подобный способ передачи посылок прямо в космосе без захода на станцию был весьма распространён, особенно в окраинных системах галактики, где до безопасной станции могло быть очень и очень далеко. Естественно, нередки были и попытки присваивания себе чужого имущества, но в таком случае хозяин груза имел законные основания атаковать корабль вора.

"Гриз Вардес - агент Федерации Галленте. Доказательства находятся внутри" - такую информацию внёс бешеный Кролик в информационный чип болтающегося в космосе пакета, и именно такая надпись высветилась на тактических экранах всех находящихся поблизости пилотов. "Драмиэль" на большой скорости отдалился от станции, и с расстояния порядка трёхсот километров Бешеный Кролик стал смотреть за развитием ситуации. Отреагирует на такую провокационную надпись его старинный недруг? Или будет продолжать участвовать в учебном занятии, как ни в чём ни бывало?

Зная несдержанность бывшего однокурсника, Зак скорее склонялся ко второму варианту. И не ошибся - один из фрегатов вывалился из общей группы, на низкой орбите кружащей вокруг макета крейсера, и направился в сторону контейнера с надписью. Бешеный Кролик приготовил свой фрегат к прыжку, в качестве конечной точки варп-туннеля указав координаты болтающегося в космосе пакета. На экране отобразилась яркая ниточка следов выстрелов, и пакет разлетелся в клочья. В ту же секунду на тактическом овервью Бешеного Кролика фрегат Гриза Вардеса отобразился тревожным красным цветом, обозначавшим агрессию, и Зак бросил "ОТМОРОЗОК" в бой.

Прыжок, и управляемый Заком "Драмиэль" возник всего в двух километрах от "Бантама" с гордым названием "Победитель". Захват цели, поинт. Есть! Зак наложил на корабль своего противника варпдизраптор и стазисную сетку, чтобы Гриз не мог сбежать из боя. Открылись люки ангара дронов, и опасная четвёрка "Хобгоблинов-II" вывалилась из нутра пиратского фрегата производства Картеля Ангелов, одновременно с эти заработали три скорострельных автоматических орудия. Энергетический щит "Бантама" в считанные секунды просел наполовину и продолжал снижаться.

Но что такое? Зак сперва не поверил своим глазам - показатель щита его противника стабилизировался где-то на отметке восемнадцать процентов и начал расти! Одновременно с этим для Бешеного Кролика один за другим учебные фрегаты курсантов SWA засветились красным. Чёрт! Его бывшие однокурсники пришли на выручку Гризу Вардесу, начав подкачивать тому энергетический щит. Они ввязались в чужую драку, после чего стали уязвимы для Зака. Вот парочка "Бантамов" даже замигали в овервью красными рамками - они атаковали!

Зак глумливо усмехнулся - вот идиоты, они от волнения забыли все те правила, что им вдалбливали преподаватели! Они проявили агрессию в охраняемых КОНКОРДом системах, хотя капсулир Бешеный Кролик их вообще не трогал. Ну что же - учитесь на своих собственных ошибках, раз учиться по чужим не умеете. Огромные безжалостные корабли межрасовой полиции появились словно ниоткуда, прошла всего пара секунд - и вместо двух "Бантамов" в космосе расплылись два облака обломков. Зак тоже за эти секунды успел по разику выстрелить по каждому из идиотов, и потому улыбнулся миганию пришедших сообщений об уничтожении кораблей врага. Есть два уничтоженных фрегата на его счету!

Остальные курсанты быстро учли урок двух неудачников, и попыток первыми атаковать "Драмиэль" больше не было. Но и Зак не мог продавить щит фрегата Гриза Вардеса - девять других "Бантамов" с лёгкостью восстанавливали все повреждения щита. Ну что же, пришла пора смотреть, насколько хорошо его бывшие однокурсники выучили программу их сегодняшнего занятия. Зак резко перенёс огонь на другой корабль, на него же направил и четвёрку дронов. Однокурсники сплоховали, не успев среагировать на изменение ситуации. Через двадцать секунд корабль жертвы расцвёл огненным цветком. Зак запоздало посмотрел на имя сбитого курсанта - Сарки Тавори, красивая застенчивая девчонка с огромными глазами в пол-лица, уроженка планеты Урлен-2 с её вечным сумраком. Сарки ему всегда нравилась, но просто как друг, никаких романтических чувств между ними не было. Ну, прости, Сарки, так уж получилось...

Следующим сбитым стал угрюмый вечно всем недовольный Грегор Крайт, затем толстяк Гизи Ральф. Потом пришлось повозиться - оставшиеся семь "Бантамов" стали действовать быстрее, успевая откачивать щит жертвы. Но тут весьма своевременно к месту боя дополз тяжёлый дрон, всё ещё продолжая выполнять заложенную в него программу и случайным образом атакуя корабли курсантов. Откачивать сразу две цели курсанты не успевали, и "Бантамы" стали лопаться один за другим. Весельчак Крейг Вейз... старательный Курри Курадо... малыш Билл Яндер... кучерявая Зарина Уйко... гордый Ян Скай, бывший когда-то самым близким другом Зака Дейла... И, наконец, лопнул и фрегат Гриза Вардеса!

В космосе оставался последний учебный "Бантам", управляла которым Миюки Сумару. Атаковать свою первую любовь Зак не собирался, но и без него это было кому сделать - тяжёлый учебный дрон переключился на последний "Бантам" и быстро сбивал ему энергетический щит. От волнения девушка совсем растерялась и перестреливалась с крейсером-мишенью, ведя заведомо проигрышный бой.

- Встань на малую круговую орбиту вокруг дрона, и он перестанет попадать по тебе, - посоветовал ей Зак в приватном канале и одновременно с этим сам несколько раз выстрелил по учебной мишени.

Сработало! Учебный дрон переключился на нового участника занятий, переложил варпдизраптор на "Драмиэль" и сосредоточив огонь по нему. В ответ Зак просто увеличил скорость своего фрегата до семи километров в секунду, после чего дрон перестал успевать отслеживать своими турелями перемещения цели. Миюки воспользовалась моментом и вышла из боя, открыв варп-туннель и отпрыгнув к космической станции. На поле боя остались только "ОТМРОЗОК", учебный дрон и одиннадцать капсул с курсантами. Дрон, явно дистанционно управляемый кем-то из учителей Космической Академии, отключился и прекратил огонь.

- Давайте поблагодарим капитана-капсулира Бешеного Кролика за помощь в проведении занятия и за наглядную демонстрацию применения правил срабатывания агрессии в системах с высокой защищённостью! - голос в локальном информационном канале принадлежал куратору двенадцатого курса, старшей преподавательнице, госпоже Мие Ласси.

Курсанты на призыв преподавателя отреагировали вяло, они явно не считали себя обязанными быть благодарными появившемуся чужаку за уничтожением собственных кораблей. Лишь только после того, как Мия Ласси сделала ученикам замечание, курсанты всё же нестройно поблагодарили капсулира за полученный урок, но Зак прекрасно знал, что сделано это было лишь из нежелания лишний раз ссориться с куратором.

Вообще-то во время своего обучения Зак не любил эту старую грымзу, готовую за малейшую формальную провинность наказывать вверенных ей курсантов со всей строгостью. А уж сдача госпоже Мие Ласси любых отчётов всегда превращалась в сущий кошмар. Так на седьмом, кажется, курсе Заку Дейлу пришлось четырнадцать раз (!!!) пересдавать ей работу по отличиям принятых в разных звёздных государствах маркировок военных грузов. И ладно бы в отвергнутой учителем работе были хоть какие-то ошибки, курсант бы это понял. Но нет, каждый раз придирки педантичной преподавательницы касались каких-либо недочётов оформлении.

Но сейчас голос бывшей руководительницы вызвал у молодого капитана тёплые ностальгические ноты. К тому же Зак вдруг со всей отчётливостью сообразил, что лучшего получателя для записанного им разговора с Гризом Вардесом, в котором его однокурсник сознавался в планах предать Государство Калдари, просто не существовало! Нужно было только получше представить преподавателю этот материал, а дальше дотошная грымза уже сама просто мозг выест своему подопечному, заставив Гриза тысячу раз пожалеть о своих словах.

- Благодарю за тёплые слова, госпожа Мия Ласси, и за полученные за годы обучения в SWA знания. Однако я оказался на вашем уроке не случайно. И та надпись, которую я вывел на грузовом контейнере, тоже появилась неспроста. Как вы, должно быть, знаете, с момента окончания Военной Академии Кисого-7 я много лет в составе флота Государства Калдари веду нескончаемую войну против капсулиров Федерации Галленте. Сейчас положение на фронте благоприятное, и мы наступаем, захватывая системы противников одну за другой. И недавно к нам в руки в числе других военных трофеев попало несколько информационных кристаллов из штаба Айдарт-4 Союза Обороны Федерации Галленте. На них было много ценной информации, в том числе была обнаружена любопытная запись. Эта запись была скопирована шпионами галленте во время допроса с применением пыток одного из ваших отчисленных курсантов, а именно Зака Дейла. Наши эксперты определили, что запись подлинная и ни разу не подвергалась обработке или монтажу. Вот, собственно, эта запись, пересылаю файл.

С полминуты никакой реакции не было, курсанты и преподаватель явно изучали запись. Затем первым на выложенный для всеобщего ознакомления файл отреагировал сам Гриз Вардес. Курсант возмущённо отверг все обвинения и сообщил, что у него самого имеется запись того разговора, но только в ней именно отчисленный курсант сознаётся в государственной измене. Но не успел Гриз Вардес закончить свою речь, как госпожа Мия Ласси уже с гневом в голосе потребовала объяснить, почему курсант со всей возможной поспешностью не предоставил в Службу Безопасности важнейшую информацию о государственной измене одного из отчисленных курсантов?

- Да потому, что он опасался, что опытные эксперты проведут анализ его записи и обнаружат следы монтажа, а то и найдут у Зака Дейла оригинал. Здесь же запись подлинная, я готов поручиться в этом своим добрым именем! - продолжал настаивать Бешеный Кролик.

- Я тоже готова подтвердить подлинность сделанной Заком Дейлом записи! - неожиданно включилась в спор Миюки Сумару. - Зак передал мне эту запись в общежитии на планете Кисого за два до своей трагической гибели.

И тут случилось то, чего Бешеный Кролик совсем не ожидал. Гриз Вардес вдруг захохотал и заявил глумливым голосом:

- Ну да, соглашусь, вы меня вычислили. Да, я действительно произнёс эти слова в разговоре с тем неудачником Заком Дейлом. Слова про готовность сотрудничать с врагом были тщательно продуманными и вовсе не спонтанными. Я надеялся, что Зака Дейла, как и любого другого отчисленного курсанта SWA, вскоре найдёт и схватит разведка Федерации Галленте. И что спецслужбы галленте обнаружат эту запись, поймут мою готовность к сотрудничеству и свяжутся со мной. И я не ошибся - со мной действительно вскоре связались. Вот уже месяц, как я являюсь агентом Федерации Галленте в Военной Академии Государства Калдари. О, сколько зеттабайт материала за это время я переслал своему куратору из Федерации! Сколько десятков "жучков" повесил по всей Академии! Попробуйте теперь найдите их все! И проверьте заодно сотню людей, с которыми я общался за последние полтора месяца. Немного жаль, что меня так быстро вычислили и прервали мою деятельность, но мне всё равно вскоре уже пора была делать ноги. Я получил всё, что хотел - на моём персональном счету в банке Люминайре (Bank of Luminaire Vault) меня ждут пятьдесят миллионов космокредитов, так что я начну свой путь капсулира не с чистого листа, в отличие от вас всех! Вы задаёте себе вопрос, почему я об этом так открыто говорю? Да потому что вы никак не сможете помешать мне улететь отсюда к галленте! Вон поблизости висят корабли КОНКОРД, и они немедленно уничтожат любого капсулира, который попытается атаковать мою капсулу! Так что до встречи на фракционной калдаро-галлентской войне, вот только я там буду на другой стороне баррикад! Прощай...! Вот ведь чёрт! Аааааааа!

Последние слова Гриза Вардеса прозвучали, когда учебный дрон неожиданно схватил своим варпдизраптором капсулу предателя, а автоматическая турель расстреляла капсулу. В наступившей тишине прозвучали слова ректора Военной Академии.

- Вообще-то система пассивного прицеливания, позволяющая незаметно навестись на корабль или капсулу противника, была темой следующего урока, но так даже нагляднее получилось! Вскоре Гриз Вардес очнётся в "клонилке" нашего медицинского центра, и я могу обещать всем вам, что предатель будет весьма не рад этому пробуждению. У следователей теперь будет достаточно времени, чтобы выудить всю информацию из его памяти. Благодарю за отличную работу, капитан Бешеный Кролик!

Зак отвечать ничего не стал и направил "ОТМОРОЗОК" в сторону врат в звёздную систему Урлен. За всё время полёта в варп-туннеле молодой капитан молчал, слишком потрясённый произошедшим. Да, Гриз Вардес был его соперником и конкурентом долгие годы обучения в Военной Академии, он часто вёл себя недостойно и даже подло... Но такого исхода молодой капитан никак не ожидал. Он ведь думал лишь хорошенько проучить наглеца за тот подлый удар со спины, вычеркнувший Зака из касты бессмертных, и за те неприятные минуты, которые пришлось пережить во время разговора в космопорте. И хотя удалось выявить предателя в рядах курсантов SWA, но на душе у бывшего курсанта было мутно и тягостно.

"ОТМОРОЗОК"вывалился из варп-туннеля возле прыжковых врата в другую звёздную систему. К удивлению Бешеного Кролика, возле самых врат в космосе дрейфовал фрегат "Бантам" под управлением Миюки Сумару. Почти сразу поступил сигнал вызова, но парень отвечать не стал и пропрыгнул в систему Урлен. Однако упрямая Миюки проследовала за ним, хотя Зак прекрасно знал, что курсантам Военной Академии Кисого-7 категорически запрещается покидать звёздную систему Кисого. Снова поступил сигнал вызова.

- Зак? Это ведь ты управляешь "Драмиэлем", я не ошиблась? Не понимаю, как ты смог это проделать, но я это знаю, что это ты! Только ты из-за хорошего ко мне отношения не стал бы атаковать мой уязвимый корабль, любой другой капсулир сбил бы мой фрегат для рейтинговых очков, из-за лута или просто забавы ради.

Зак Дейл, предварительно проверив настройки микрофона и убедившись, что его голос будет искажён до неузнаваемости, ответил:

- Милая девушка, вы ошибаетесь. Я - боевой пилот, и у меня достаточно вполне честно заслуженных "фрагов", чтобы набивать себе рейтинг пилота таким сомнительным способом, сбивая корабли необученных новичков. Да и о какой ценной добыче можно говорить в случае учебно-тренировочного самого дешёвого фрегата? Кстати, мы однажды с вами уже встречались в ресторане станции Кисого-7, и тогда вы тоже спутали меня с вашим погибшим другом,

- Да, я помню. Не одну сотню раз я прокручивала потом запись той встречи в ресторане. Вероятность совпадения составляла шестьдесят три процента... Очень тепло, но недостаточно для уверенного опознавания личности. Но если это всё же ты, Зак, я хочу, чтобы ты знал - я ведь так и не стала снова встречаться с Гризом. Мне не нужен был никто другой, кроме тебя! Я любила и люблю только тебя и готова прямо сейчас бросить Академию и полететь за тобой хоть на край Вселенной по одному твоему слову.

- Не нужно этого делать, девушка. Зак Дейл мёртв, вы даже не представляете, насколько тяжела и опасна жизнь несостоявшегося капсулира. Мой вам совет - закончите SWA, и жизнь полноценного бессмертного капитана-капсулира развернётся перед вами во всей красе! Вы и думать забудете о старых потерянных друзьях, поскольку вас будет ждать множество новых встреч.

Наступило молчание, и Заку даже почудилось, что он слышит сдерживаемые всхлипы собеседницы.

- Капитан Бешеный Кролик, клянусь, я никогда и никому не раскрою этой тайны. Просто ответьте мне на единственный вопрос честно - ваше настоящее имя Зак Дейл? Если это ты, Зак, то скажи правду, ты же знаешь, что мне можно доверять. Если же я ошиблась, то мне тоже нужна правда.

Бешеный Кролик сжал зубы до хруста. Миюки действительно не выдала бы его никогда, но как же трудно решиться доверить свою жизнь даже самому надёжному человеку. Отчисленный из SWA курсант Зак Дейл совершил убийство и никогда не будет прошён обществом. Лишь то обстоятельство, что он считался погибшим, спасало Зака от очень больших неприятностей. И всё же как можно было обмануть ту девушку, которая открылась ему, которая нашла его в тесном человеческом муравейнике на Кисого, поддержала и подарила свою любовь в тот момент, когда отчисленный курсант был на грани полнейшего отчаяния?

- Да, моя прекрасная звёздочка, это действительно я. Как так получилось, история длинная, но я тебе когда-нибудь обязательно расскажу. Но теперь спеши обратно в Академию, иначе у тебя будут неприятности.

- А, ерунда. Зак, ты даже не представляешь как я рада, что ты жив! Хочешь, я вообще брошу SWA и полечу с тобой?

- Не нужно, Миюки. Доучись, осталось всего четыре месяца осталось. Обещаю, я прилечу к тебе на день выпуска, когда ты получишь диплом капитана-капсулира.

- Я буду с нетерпением ждать тебя. Постарайся больше не влипать в неприятности, второй раз известия о твоей смерти я не переживу.

Фрегат "Бантам" подошёл к прыжковым вратам в систему Кисого, но пользоваться порталом курсантка пока не спешила.

- Хочу тебе сказать, Зак, что когда ты создал приватный канал голосовой связи и посоветовал мне выйти на малую орбиту вокруг дрона, ты от волнения забыл включить программу модификации голоса. Так что я ещё тогда узнала тебя, да и программа идентификации показала 100% вероятность совпадения. И если бы ты мне так и не признался, я бы смертельно обиделась, и ты потерял бы меня навсегда. Более того, я бы в таком случае немедленно сообщила властям, что видела разыскиваемого опасного преступника. Но ты выбрал правильный вариант, и потому можешь быть спокоен за сохранение своей тайны. Как видишь, полезно бывает доверять тем, кто тебя любит.

После этих слов звёздные врата активировались, и "ОТМОРОЗОК" остался в космосе один.

***

Быстрый фрегат нёсся через пространство космоса. Путь предстоял неблизкий - проложенный навигатором маршрут проходил через тридцать девять звёздных систем Государства Калдари, Кханидского Королевства и Империи Амарр. Существовал, правда, более короткий маршрут, вот только он проходил сперва через территорию Федерацию Галленте, а затем и вовсе через "нулевые" регионы Облачное Кольцо (Cloud Ring) и Фонтан (Fountain), где не действовали никакие законы, кроме закона силы. А с учётом того, что в Фонтане шла очередная война между могущественными альянсами капсулиров, и многие звёздные врата охранялись, шанс чужаку там проскочить даже на таком шустром фрегате, как "Драмиэль", был весьма невелик. Поэтому Зак рисковать не стал, выбрав из двух предложенных вариантов более длинный, но гораздо более спокойный маршрут.

Немного понервничать пришлось только на границе Империи Амарр, когда имперские таможенники просвечивали фрегат на предмет перевозки незаконных грузов и проверяли списки находящихся на борту. Зак даже был морально готов резко включать маршевый двигатель и уходить от возможного преследования, если бы к Эмилизии Таш-Муркон у таможенников возникли какие-либо претензии. Однако обошлось - фрегату дали зелёный свет, и "ОТМОРОЗОК" продолжил свой полёт уже по территории Амаррской Империи.

В системе Зинкон, последней безопасной звёздной системе перед беспокойным пиратским регионом Аридия, Бешеный Кролик решил сделать остановку и войти в док космической станции Зинкон 7-1. Причиной остановки послужила банальная усталость - до этого молодой капитан семнадцать часов кряду гнал свой фрегат вперёд, и с непривычки от таких нагрузок Зак чувствовал, что глаза уже просто слипаются, несмотря на приём стимуляторов. Входить в следующую по маршруту систему Вехан, славящуюся на всю галактику обилием всевозможных пиратов, в таком полусонном состоянии было просто неразумно.

К тому же выбранная им космическая станция принадлежала корпорации Калдари Бизнес Трибунал, так что капитан рассчитывал, что к его израненной всё ещё находящейся в состоянии лечебного сна спутнице тут не возникнет никаких вопросов. Поставив "ОТМОРОЗОК" в док станции и объявив экипажу о восьмичасовой стоянке, Зак открыл крышку капсулы, собираясь нормально поесть и поспать - инъекции витаминизированного питательного раствора, которые поддерживали жизнь капсулира внутри капсулы, не могли заменить полноценной вкусной еды, да и спать Зак предпочитал на нормальной койке, я не в плавающем внутри геля состоянии.

Едва покинув капсулу, Зак с тревогой понял, что в его каюте присутствует кто-то посторонний. Это не мог быть член экипажа, так как капитан точно помнил, что дверь в каюту он заблокировал, и шифр никому не сообщал. Тем более невозможно было представить, что этот посторонний смог пройти по прямому коридору, связывающему каюту капитана с космической станцией - там был установлен зубодробительный пароль из более чем восьми тысяч символов, который за обозримое время невозможно было вскрыть перебором. Тем не менее, этот кто-то сумел пробраться - Зак чётко расслышал скрип кожаной обивки кресла и другие посторонние звуки.

Шкафчик с бронекостюмами и оружием находился далеко, и пройти к нему незаметно было невозможно. Поэтому, накинув на плечи длинный халат и взяв парализатор в руки, капитан осторожно выглянул за угол. И опустил оружие вниз - на диванчике в вальяжной позе расположился уже знакомый ему господин Хилмар Вейдар. На этот раз на рыжем бородатом госте был не деловой костюм, а менее официальная одежда - светло-синие потёртые брюки из плотной ткани и тонкая чёрная майка с короткими рукавами. На майке, кстати имелся рисунок - минматарский крейсер "Руптура" на фоне какой-то сине-белой планеты. Зак честно попытался опознать изображённую планету, запустив поиск соответствия по каталогу, но встроенный компьютер не нашёл совпадения ни с одной из тысяч планет в базе данных. Видимо, это был просто рисунок, не имеющий конкретного прообраза.

- Ну, наконец-то! - вроде даже искренне образовался гость при виде Зака, программа обработки эмоций выдала вероятность искренности свыше девяноста процентов. - А то я тут уже устал ждать, когда же ты вылезешь из своей скорлупы.

Молодой капитан поздоровался с практически всемогущим гостем и осторожно поинтересовался причиной столь неожиданного визита.

- Есть серьёзный разговор, - гость вытащил прямо из воздуха плоский прямоугольный предмет, в котором после некоторого замешательства Зак опознал что-то вроде планшетного компьютера, но только жутко примитивного, едва ли не эпохи предтеч. Если автоматическая камера не подводила капсулира с подсчётом пикселей на экране, то у этого устройства было просто несуразное разрешение - всего три миллиона пикселей при диагонали в двадцать пять сантиметров. Это же на целых два порядка меньше границы безопасности для глаз человека!

Обнаружив внимание Зака к своему архаичному планшету и неверно истолковав удивление на лице собеседника, рыжий самодовольно заявил, что это - совсем новая модель. Он потыкал прямо в экран своими пальцами, оставляя явные отпечатки пальцев на стекле, и вывел ряды строчек. Несмотря на непривычный язык, Зак легко сумел разобрать написанное:

Игровое событие: "Гражданская война в Империи Амарр: Добровольное отречение Правящей Императрицы Джамил Первой" никогда не наступит.

Игровое событие: "Гражданская война в Империи Амарр: Свержение Правящей Императрицы Джамил Первой" никогда не наступит.

Игровое событие: "Гражданская война в Империи Амарр: Безногая императрица" никогда не наступит.

Игровое событие: "Гражданская война в Империи Амарр: Калдари на троне Империи Амарр" никогда не наступит.

Игровое событие: "Гражданская война в Империи Амарр: Вмешательство Государства Калдари на стороне Правящей Императрицы Джамил Первой" никогда не наступит.

Игровое событие: "Гражданская война в Империи Амарр: Вмешательство Государства Калдари на стороне претендентки на трон" никогда не наступит.

Зак удивлённо поднял глаза на своего собеседника. Что вообще означали эти строки? Безногая Императрица? Уж не на Элизу ли намекал господин Хилмар Вейдар? Непрошенный гость отложил свой антиквариат и уставился на Зака:

- Я бы хотел понять, что произошло сегодня в системе Урлен?

- Урлен? - Зак очень удивился такому странному вопросу. - Вы, наверное, ошиблись и имели ввиду систему Кисого?

Гость скривился:

- С Кисого всё понятно. Матёрый капитан-капсулир, каким ты по факту являешься, развёл на агрессию стайку совсем зелёных нубов и перещёлкал их одного за другим. Лишь один из нубов оказался более сообразительным и спасся, уйдя в систему Урлен и переждав там таймер агрессии. Вообще-то мы обычно баним игроков за подобную преднамеренную атаку новичков в системах с учебными академиями. Но в твоём случае бан ранее показал уже свою полнейшую неэффективность, да и ни одной жалобы от пострадавших не поступило. Так что на "резню бензопилой" в системе Кисого мы предпочли закрыть глаза. Тем более что почти сразу появились более важные дела - вы обменялись несколькими непонятными фразами с последним выжившим пилотом на "Бантаме", и... у целого отдела моих программистов вдруг накрылась медным тазом проделанная за двое суток работа по созданию глобального ивента для игроков! Причём мы ведь как раз по твоему запросу и программировали эти события, вот что самое обидное! Мы тщательно проанализировали все логи, но так и не смогли понять, что же произошло. А потому я решил лично спросить, как ты это проделал и зачем?

Молодой капитан совершенно не понимал причину недовольства своего гостя. Он ведь просто обменялся со своей старинной подругой по Военной Академии несколькими фразами, и больше ничего! Зак коротко рассказал о Миюки Сумару и даже показал логи переписки, но господин Хилмар Вейдар лишь рассмеялся:

- Как я проверю, что это действительно язык калдари, а не какая-нибудь бессмыслица или даже вредоносный запускаемый программный код?

- Но разве вы не знаете языка? Вы же сами проверяли меня, просив назвать на языке калдари слово "вечность"!

Рыжий в ответ несколько смущенно засмеялся.

- Видишь ли, Бешеный Кролик, что бы ты там не думал, но мы вовсе не всесильны и не всеведущи. Мы действительно создали этот мир, придумали существующие в нём расы и написали вполне правдоподобную историю их взаимоотношений. Но настолько тонкой детализацией мира, как написание словаря вымышленных языков, мы не занимались. Хотя отдельные слова или фразы были всё же придуманы - они использовались в различных рекламных материалах и видеороликах, где жители мира EVE якобы говорят на родных языках. Не все эти ролики были признаны удачными, и часть из них так и не вышла за пределы узкого круга специалистов на анимации. В частности, было забраковано и видео, в котором боевой офицер Государства Калдари произносил фразу, содержащую слово "вечность". Таким образом никто кроме пяти-шести человек в компании не мог знать ответа на мой вопрос. Ты - не сотрудник моей компании, но ответил правильно. Не хочешь ли рассказать о себе?

Зак подумал над предложением и не увидел ничего плохого в том, что он поделится свей биографией с гостем. Только прежде чем начать свой рассказ, капитан поинтересовался у господина Хилмара Вейдара, не откажется ли тот пообедать вместе с ним. Получив утвердительный ответ, капсулир вызвал первого помощника и попросил организовать обед на двух человек прямо к нему в каюту.

Во время всего рассказа капсулира гость внимательно слушал, лишь периодически переспрашивая и отмечая что-то у себя на планшете. Особенно заинтересовало гостя описание жизни на планете Кисого, он даже попросил разрешения включить запись. Рассказ капитана прервал осторожный стук в дверь - это Сильва Кеж принесла подносы с тарелками. Рыжий гость проводил минматарку внимательным оценивающим взглядом и, когда за девушкой закрылась дверь, восхищённо прицокнул языком:

- Ну надо же! Настоящая минматарка из рода себеистор! Помнится, мы целых три недели рисовали им внешности эстрадных звёзд. Не зря, значит, старались - смотрится шикарно! А фигура-то какая! Просто мечта, а не женщина! Повезло тебе, капитан, жить в таком мире!

После этих слов гость тяжело вздохнул, словно собираясь сообщить собеседнику не слишком приятные известия.

- Зак Дейл, а знаешь ли ты, кто ты есть такой на самом деле?

Парень отрицательно покачал головой. У него были самые разные предположения на этот счёт, но всё же интересно было послушать версию господина Хилмара Вейдара, который заявлял, что создал весь знакомый Заку мир.

- Ты - каким-то непонятным образом оживший персонаж многопользовательской компьютерной игры под названием EVE Online, в которую играют сотни тысяч игроков по всему миру. Твой облик был создан игроком-человеком полтора месяца назад, мы нашли эти логи. Мы даже вычислили этого игрока, твоего родителя, так сказать - именно он шесть лет управлял персонажем, знакомым тебе под именем Кэтрин Дейл. Не самый законопослушный был игрок, прямо скажем. Постоянно выискивал разные лазейки в игровых алгоритмах, несколько раз получал штрафы и даже временную блокировку аккаунта за разные махинации вроде использования посторонних программ и самописных скриптов для получения игровых преимуществ...

Тут господин Хилмар Вейдар был вынужден прервать свою речь, поскольку как раз хлебнул горячий суп. Рыжий гость закашлялся, на его глазах проступили слёзы. Несмотря на своё общее ошарашенное состояние, Зак не смог скрыть улыбки - помнится, у него тоже первая ложка минматарского острого супа вызвала схожую реакцию организма.

- Ох, это просто жидкий огонь! Чем-то похоже на турецкий острый суп с чечевицей, только без мясного бульона. Это просто невероятно! Как вообще можно создать вкусовые ощущения в виртуальном мире?! Но какой вкус сказочный, нужно будет рецепт узнать у повара, - отдышавшись проговорил гость и продолжил свой рассказ. - Ну так вот, игрок с именем Кэтрин Дейл долго дурил людей в Джите, создавая мошеннические контракты. Расчёт на обычную невнимательность - лишний нолик в сумме или другой предмет внутри посылки, отличающийся от описания. А потом игрок умудрился сменить ник в игре на Бешеный Кролик, так как продолжать играть под первоначальным ником Кэтрин Дейл ему стало сложно - это имя было уже занесено в списки самых известных мошенников. Кстати, тут любопытная история - вообще-то мы не меняем имена пилотов-капсулиров, это строгое правило. Но тогда игроку удалось доказать сотрудникам техподдержки, что слова "Кэтрин Дейл" нарушают принятые нормы морали и звучат неблагозвучно на каком-то редком языке народов Океании. Проверяли по словарям - действительно так и есть. Пришлось менять. В общем, налицо талантливый мошенник, который долго ходил на грани.

Но всё же продолжительное время действия игрока не несли угрозы стабильности всей игры, это была скорее просто шалость, и мы закрывали на неё глаза. Ведь каждый игрок в EVE Online отыгрывает ту роль, какая ему интересна - кто-то хочет быть исследователем космоса, кто-то бесстрашным воином, кто-то удачливым торговцем, кто-то пиратом или охотником за пиратами, а кто-то отрабатывает роль мошенника. Вся эта вселенная - по сути, большая песочница, которую строят и меняют под себя сами игроки. Мы лишь следим за порядком и вносим необходимые коррективы в случае появления угрозы стабильности.

И действительно однажды Бешеный Кролик загремел по-крупному. Сперва была некрасивая история со сверхбыстрым обогащением за счёт пунктов лояльности - тут мы пригрозили серьёзными мерами и оперативно закрыли этот баг в игре. Но лишать заработанного мы не стали, так как это принципиальная наша политика - обнаруживший программную ошибку игрок может сохранить полученное за счёт использования этого бага имущество, если оперативно сообщит администрации об ошибке. И хотя сам Бешеный Кролик так и не связался с техподдержкой по поводу обнаруженной дыры, но за него это сделал его напарник Ван-Грейз, что одно и тоже. А вот потом последовал взлом базы данных и включение в игру EVE Online некоторых предметов, которых в ней не должно было быть. Например, вон того висящего в шкафчике бронескафандра производства серпентисов. Это - предмет из другого игрового проекта DUST 514 нашей компании. Это было уже серьёзное нарушение, и аккаунт Бешеного Кролика был навсегда заблокирован.

И вот тут, капитан-капсулир Зак Дейл, мы подходим к твоему появлению в игре. Незадолго до получения пожизненного бана игрок создал другого персонажа - совсем зелёного новичка с именем Зак Дейл. Но после пары первоначальных тренировочных миссий в Военно-Космической Академии играть всё же им не стал и направил персонаж на удаление. Кроме того, уже после блокирования основного аккаунта, игрок создал ещё целый ряд заготовок - Киру Дейл, Люси Дейл, Натали Дейл и Диану Дейл. Но ни одна из этих девушек так в игру и не вошла, хотя такие персонажи в базе до сих пор имеются и числятся в Военно-Космической Академии (SWA). Фактически, только Зак Дейл был сформирован как полноценный персонаж, которым хоть чуть-чуть, но играли. А потом его забросили и послали на удаление... И вот тут наступило самое удивительное - управлять брошенным персонажем начал наш сервер! За тебя сейчас играет самый мощный на планете Земля игровой кластер, построенный нашей компанией ССР и обслуживающий всю галактику EVE.

Мы по праву гордимся производительностью нашего кластера, он входит в сотню самых мощных суперкомпьютеров нашего времени. Его мощности бывают даже избыточны, и потому мои программисты уже несколько лет используют свободные мощности для так называемой программы "третьего слоя визуализации". Если совсем коротко, то во вселенной EVE есть три слоя реальности. Есть первый слой, это своего рода каркас, догмы, которые мы заложили ещё при создании игры - карты звёздных регионов, истории рас и корпораций, технические характеристики кораблей и модулей. Этот каркас изредка меняется - вводятся новые регионы, корабли и ветки навыков капсулиров. Но в целом, это - жёсткий скелет, на котором крепится всё остальное.

Второй слой динамический - это то, что создано руками игроков. Игроки ведь постоянно меняют и подстраивают под себя мир - добывают ценные минералы и радиоактивные изотопы, воюют и кроят политическую карту окраинных регионов, строят новые станции для своих альянсов. Именно игроки полностью создали и поддерживают живущий по всем финансовым законам рынок. Кстати еженедельный оборот виртуального рынка EVE Online в пересчёте на реальные деньги уже соизмерим с оборотом небольшой вполне себе настоящей страны.

И, наконец, существует ещё и третий слой - это те "красивости" и "умные декорации", которые создаёт компьютер для создания у игроков большего эффекта погружения. Игрокам ведь нужно, чтобы окружающий их мир был похож на реальный - НПС-персонажи могли переехать на другое место или сменить положение в корпорации, главы корпораций тоже должны изредка меняться - ведь в той же Федерации Галленте регулярно проходят какие-то выборы. Кроме того, нужно учитывать влияние основного сюжета, который идёт фоном для игры - где-то идут фракционные войны между звёздными государствами, периодически в центральные регионы вторгаются пираты-санши, некоторые обитаемые планеты разрушаются при появлении червоточин в мир таинственных "спящих", а ещё есть вмешивающаяся в дела людей древняя могущественная раса джовов и закрытые регионы. Из-за этих происходящих фоном событий возникают порой сотни и тысячи взаимосвязей, иногда вовсе даже неочевидных, но которые приходится учитывать. Компьютер самостоятельно работает над этим, своевременно внося коррективы в игру. Но это не единственная его роль...

Игрок ведь не всегда может просто так взять и бесследно исчезнуть, даже если его забанили за какие-то грехи. Он ведь мог участвовать в каком-то важном игровом процессе - например, поставлял сырьё для производства усиливающих способности капсулиров бустеров, или был одним из тех, кто скидывался на постройку корабля-титана для воюющего альянса. Или даже водил игроков в бой, будучи хорошим лидером флота. Исчезновение такого игрока непременно прервёт общий игровой процесс и сделает для большой группы игроков наш проект неинтересным и скучным. Это весьма нежелательно - наша компания в таком случае потеряет подписчиков и деньги. Поэтому компьютер "подхватывает" таких заблокированных персонажей и ещё какое-то время продолжает играть за них. Сколько игроков-торговцев удивилось бы, если узнали, что их давний партнёр по бизнесу, с которым когда-то даже встречались в реале и вместе пили пиво, уже полгода как замещён на бота! Сколько воинов ни за что не поверят, что очередная война была выиграна уже под командованием бота, а не живого лидера! Компьютер анализирует логи и поведение живого игрока, очень качественно замещая выбывшего. Он общается в чате, может шутить и делиться ссылками на внеигровые ресурсы, он даже имитирует живую речь! Причём у компьютера с каждым разом получается всё лучше и лучше подражать человеку - вот я, например, при общении с тобой никак не могу свыкнуться с мыслью, что Бешеный Кролик - компьютерная программа, а не живой игрок.

Проконтролировать работу машины очень сложно, и если честно, то мы и сами были в шоке, когда несколько дней назад узнали - на что именно суперкомпьютер все последние месяцы тратил почти восемь процентов своих мощностей. У компьютера изначально стояла задача адаптировать комический мир EVE Online для возможности проведения в нём наземных миссий и баталий игрового проекта DUST 514. Но машина сделала гораздо больше. Она создала проработанный до мелочей мир - подробные карты планет, города на них, миллионы скрытых от надзора администраторов игры уникальных НПС-персонажей с живыми, идеально вписанными в игровой мир биографиями! Вот и твой рассказ подтверждает мои слова...

Знаешь, Зак Дейл, что на самом деле случилось в тот день, когда умерла твоя сестра? Именно в тот день Бешеный Кролик и был забанен. Произошло для тебя это в виде взрыва на "Рапире" и последовавшего нападения враждебного корабля. Но все дальнейшие события - это полностью импровизация машины и её ответные шаги на действия служебных утилит. Тебе было предложено сменить капитана в капсуле, и дальше последовала сверка личности. То, что ты воспринял за анализ ДНК, на самом деле было сверкой игрока по его IP-адресу и уникальному хэшу компьютерного "железа". И, несмотря на явные отличия по другим пунктам, система идентификации определила совпадение этих параметров, что перевесило все остальные расхождения. Машина почему-то не дала нам уничтожить капитана-капсулира Бешеного Кролика, оперативно заменив его другим игроком. И этот новый игрок сумел отбиться от запущенной утилиты ликвидации, которая в этом мире выглядела в виде жуткого смертоносного линкора "Вдова". Мотивы компьютера, если можно говорить о существовании осмысленных мотивов у бездушной машины, мне совершенно непонятны. Но компьютер посчитал, что игрок Бешеный Кролик совершенно необходим для осуществления большого ивента с участием тысяч игроков, и мы согласились с таким решением. Тем более что такой ивент действительно запланирован в самом ближайшем патче, называться он будет: "Гражданская война в Империи Амарр".

Капитан-капсулир до этого момента долго молча слушал могущественного гостя, но тут встрепенулся и решил уточнить:

- Значит, вы уже для себя решили, что войны действительно не избежать? Но ведь в случае войны будет множество жертв! Пока что все приготовления к войне находятся лишь самой в начальной фазе, и их можно остановить, если удастся найти мирный способ урегулирования.

Рыжий гость засмеялся:

- Ах, капитан, капитан... Мне тебя, честно говоря, даже жаль - ты живёшь в этом мире и не видишь ситуацию извне. А реальность такова, что игрокам периодически нужно подбрасывать что-то новое, чтобы поддерживать их интерес и не давать им уходить в другие игровые проекты. Застой и скукота - это худшее, что может случиться с игрой. Стабильность, незыблемость границ и мир хороши лишь в реальной жизни. Но в виртуальный мир игроки приходят, чтобы увидеть смерть врага, почувствовать вкус победы, ощутить причастность к чему-то великому. Для альянсов из окраинных систем галактики предстоящая война - уникальный шанс закрепиться в ранее недоступных центральных регионах. Для игроков из центральных спокойных провинций - это священная война, защита своего дома от пришлых пиратов и бандитов. Ты даже не представляешь, какое бурление началось на форумах, едва мы объявили о возможности скорой войны за территории Амаррской Империи. Сонное болото проснулось, сотни и тысячи людей активируют давно заброшенные аккаунты и спешно докачивают навыки, чтобы помочь той или иной стороне. Поэтому я отвечу на твой вопрос так: война и ещё раз война! И так уж довелось, что ты с принцессой Эмилизией Таш-Муркон принуждены играть на атакующей стороне, давай уж исходить из этих установок.

И потому, чтобы действия моих администраторов не мешали вашей стороне, а твои действия больше не рушили наши планы, давай оговорим условия игры. Первоначально мы планировали так: вы с принцессой в случае победы можете получить практически всё, что пожелаете. Для принцессы - здоровое тело и трон Императрицы. Ты же можешь выбрать любую награду на свой усмотрение: признание, власть, свадьба с принцессой, возвращение в число бессмертных капсулиров... всё, что захочешь, но только одно из списка. Но непонятно почему, часть разработанных вариантов была отвергнута системой...

- Это как раз очень просто. Мне как жителю этого мира это очевидно, и жаль, что вы этого не понимаете. Эмилизия Таш-Муркон - амаррка до мозга костей. Она скорее умрёт, чем пойдёт против своей веры или против Правящей Императрицы Джамил Первой. Что же касательно вмешательства калдари, то этого не произойдёт - глава одной из мегакорпораций Государства Калдари обещал мне заблокировать при голосовании проект военной помощи Империи Амарр. Поэтому некоторые ваши варианты были несостоятельными изначально.

- Хорошо, допустим, - согласился гость, что-то быстро набивая на экране планшета. - О троне Империи для Эмилизии и для тебя можно забыть. Но здоровое тело и возможность вернуться в высшие дворянские круги - достойная награда для твоей спутницы, ты согласен со мной? Вот только сперва вам нужно победить, да ещё и принцессе при этом не погибнуть, так как её смерть автоматически делает вашу сторону проигравшей. О твоей смерти, я так понимаю, тоже особо предупреждать не нужно - ты пока не полноценный капсулир, так что твоя смерть будет окончательной.

Господин Хилмар Вейдар замолчал, ожидая реакции собеседника. Зак слегка кивнул, подтверждая, что он прекрасно понимает уязвимость своего тела.

- Вот и отлично. Теперь о раскладе сил и правилах - первоначально против вас с принцессой выступит Третий и Четвёртый амаррский флот, со временем могут подтянуться и другие. На вашей стороне космического флота пока нет, но союзники вскоре появятся. От помощи калдари ты отказался, но есть и другие варианты. Кроме того, часть амарров может поддержать тебя и твою спутницу, всё будет зависеть от ваших действий. Ваша первоочередная задача - любыми способами не дать вступить в войну Первому Флоту во главе с Правящей Императрицей. Если Джамил Первая и её титан "Аватар" выступит против вас - твоя спутница немедленно сдаётся на милость Императрицы. Ничего не поделаешь, Зак, ты сам оговорил такое ограничение.

- Какое условие должно быть выполнено, что моей спутнице засчитали победу? - задал Зак самый интересующий его вопрос.

Гость подумал несколько секунд и ответил, опять черкая что-то на экране:

- Думаю, здесь как раз всё понятно - смерть двойника принцессы или отказ от титула. От титула она откажется, только когда увидит, что война проиграна - две трети звёздных систем семьи Таш-Муркон должны контролироваться твоей подругой. Если такое условие будет выполнено, ваша победа наступит автоматически - мы в игре напишем программный скрипт, объявляющий о вашей победе. А теперь, когда все неясности сняты, я должен тебя покинуть, капитан. Очень много предстоит работы.

Рыжий мужчина встал с дивана и, вновь повернувшись к Заку, проговорил:

- Завтра или послезавтра ты получишь приватное сообщение от одного пока что незнакомого тебе человека... Я, собственно, и сам пока не знаю, кто это будет. Но ты сразу поймёшь важность полученной информации. Это сообщение будет говорить о том, что наши приготовления завершены, и все фишки уже расставлены на игровом поле. Прочтение этого сообщения будет для нас сигналом, что игра началась.

***

- Дилетанты! Где им поймать наш "Драмиэль"! - прокомментировал по громкой связи Зак своему экипажу нелепую попытку каких-то очередных пиратов перехватить юркий фрегат при входе в систему Хопхиб. Ответом ему был восторженный рёв членов команды.

Действительно, это была уже третья за последние сутки неудачная попытка пиратов различных мастей перехватить "ОТМОРОЗОК". Первый случай произошёл в системе "Вехан", и молодой капитан даже сам удивился, насколько легко его фрегат оторвался от вражеских кораблей, среди которых были и достаточно быстрые штурмовые фрегаты амаррской постройки. Да, Картель Ангелов умел строить прекрасные очень быстрые корабли, и "Драмиэль" постоянно доказывал это своему капитану.

Вторая пиратская засада была встречена в системе Гекон (Ghekon), но состояла она лишь из тяжёлых неповоротливых кораблей классов линкоров и линейных крейсеров, а потому "ОТМОРОЗОК" прошёл через тот пиратский "кемп" без каких-либо сложностей. И вот, наконец, система Хопхиб...

Тут было посложнее - пиратов было много, причём у самых ворот стоял стратегический крейсер класса "Локки", специально "заточенный" на скоростной захват быстрых целей. По идее, пират должен был сперва зацепить жертву варпдизраптором, блокирующим работу прыжкового варп-двигателя жертвы. И лишь потом уже, когда путь к бегству через варп-прыжок для жертвы заблокирован, нужно было накладывать стазисные сетки, чтобы снизить скорость жертвы. Вот только неопытный пиратский капитан растерялся и, хотя и успел прицелиться по "Драмиэлю", но применил боевую электронику не в том порядке - сперва стазисные сетки, а потом... А "потом" уже не было - юркий "ОТМОРОЗОК" ушёл в варп-туннель, оставив пирата с носом.

Станция Хопхиб 6-2 Министерства Войны Империи Амарр приближалась, второй помощник Ван-дер-Майен уже подтвердил, что "ТВАРЬ КОСМОСА" давно полностью отремонтирована, а экипаж готов к прибытию капитана.

- Через полчаса войдём в док станции, нужно будет заранее подготовить нашу раненую к транспортировке на "Рапиру", - сообщил капитан корабельному врачу. - Автоклав погрузим на флайер и перенесём в другой док прямо к трапу крейсера.

- Капитан, моя пациентка уже полностью готова к транспортировке. Более того, автоклав уже ей не нужен - полтора часа назад я отключил девушку от поддерживающей аппаратуры. Элиза уже вполне способна жить самостоятельно без искусственной вентиляции лёгких, постоянных инъекций и миостимуляции. Пациентка находится в сознании. Кроме того, она просит возможности что-то сказать вам, капитан. Сейчас дам ей микрофон.

В наушниках послышался шум и скрежет, затем молодой капитан услышал тихий полный мольбы голос Элизы:

- Зак, пожалуйста, забери яу к тыу каюта! Яу не мочь уже одиноко чужой человьек. Яу никогдау в жизнь не быть одна без близькая знакомый больше несколько часы. Это жуть необьяснимый, паника. Прошу!

- Хорошо, Элиза. Раз ты уже более-менее пришла в себя, не вижу больше причин держать тебя в медицинском блоке. Уже через полчаса ты будешь в знакомой тебе каюте на "Рапире". Если тебе будут требоваться какие-либо процедуры, я просто дам допуск для Сакаи Уш-Хаукер к себе в капитанскую каюту.

С той стороны послышалось удивлённый возглас врача, но Зак тут же подтвердил свои слова:

- Да, да. Сакаи, вы более чем доказали свой профессионализм и свою преданность, а потому заслужили подобное редкое доверие со стороны капитана-капсулира. Считайте, что с этой самой минуты у вас полный допуск в помещения внутреннего радиуса на всех моих звездолётах, а также возможность прохода в отведённые часы в капитанские помещения для оказания назначенных Эмилизии Таш-Муркон процедур. Что же касательно денежной награды за спасение жизни принцессы - назначьте себе сумму сами.

- Капитан Бешеный Кролик, для меня огромная честь служить на вашем корабле. Премии мне не нужно, ваше доверие - вот лучшая для меня награда!

- И всё же... - Зак перевёл сто тысяч космокредитов на персональный счёт корабельного врача.

Однако через минуту семьдесят тысяч вернулись обратно с комментарием к денежному переводу:

"Капитан, мне никогда не потратить такую огромную сумму. Своих детей у меня пока нет, но когда-нибудь они появятся. И не в традициях моего народа воспитывать в изобилии и роскоши изнеженных лентяев и тунеядцев. Пусть мои дети учатся зарабатывать сами, а не живут на всём готовом. Так что излишек я возвращаю обратно. С уважением, СакаиУш-Хаукер"

***

"ТВАРЬ КОСМОСА" в лучах прожекторов космической станции сияла, словно праздничная игрушка. Крейсер-невидимка был полностью отремонтирован, ничего уже не напоминало о взрывах на корабле и страшном сражении с "Вдовой". Встреча капитана с офицерами "Рапиры" была очень тёплой - толстяк-галленте провёл капсулира и первого помощник вокруг корабля, с гордостью рассказывая о завершённом ремонте и полностью, с учётом вновь прибывших, укомплектованном экипаже.

- Отличная работа, толстый! - фамильярно хлопнул Мбунта второго помощника по плечу. - Получается, мы хоть сейчас готовы стартовать?

- Мне сперва нужно уладить бюрократические формальности - включить команду "Драмиэля" в штат "Рапиры" и подать местным паспортным службам. Капитан, всех переводить, или кого-то нужно списать?

Зак не сомневался ни секунды:

- Переводи всех, команда подобралась умелая и надёжная, должны ужиться на новом месте без проблем. Разве что я несколько переживаю за нашего стратега - калдари, да ещё и из влиятельной семьи... Прошу тебя присматривать за ним, чтобы его не заклевали минматары и галленте только за то, что он не похож на остальных.

Ван-дер-Майен невесело хмыкнул:

- За этим-то я прослежу. Только вот кто проследит за теми головорезами-калдари, которые ящики с оружием грузят сейчас на корабль? Капитан, я навёл справки про них, и что-то у меня на душе стало беспокойно... Они же из "Озверевших", у каждого из них руки по локоть в крови! А уж одноногий Грегор вообще в новостях описывался как маньяк, убивающий ради удовольствия! Его даже подозревали в убийстве самой известной эстрадной звезды современности, и не смогли доказать только из-за недостаточности улик!

- Стоп-стоп, не нужно огульных обвинений! - остановил капитан своего помощника. - По поводу Понти Куэрро можешь быть абсолютно спокоен - Грегор Дайт её точно не убивал, это я тебе могу гарантировать. Да и с Мбунтой они неплохо ужились, правда ведь?

Минматарин подтвердил слова капитана и заверил, что сам он абсолютно уверен в Грегоре Дайте, хотя про его армейских друзей сказать того же пока не может, так как слишком мало с ними общался.

- Они нужны нам в экипаже. Штурмовики из "Озверевших" имеют определённую репутацию среди военных, и наличие их на нашей стороне может оказаться весьма полезным при наборе наёмников для будущих сражений. Да, Ван-дер-Майен, мы привезли войну. Сегодня на корабле я расскажу в узком кругу старших офицеров об этом более подробно.

После разрешения всех срочных дел Зак направился в свою капитанскую каюту. И первое, что увидел по прибытии - укрытую тёплым пледом лежащую в специальном антигравитационном кресле Элизу. Девушка молчала, глаза у неё были опухшими от слёз. Проследив за направлением взгляда принцессы, Зак не смог удержаться от непечатных слов - у стены до сих пор лежали штабеля нераспакованных пакетов и коробок с женскими нарядами: вечерние платья и костюмы от лучших кутюрье, модная обувь и шляпки. Для безногой девушки видеть всё это великолепие наверняка было очень больно.

- Зак, подойди яу, - тихо попросила принцесса, не поворачивая головы.

Молодой капитан подошёл к девушке и взял её ладонь в свои руки. Пальцы Элизы были холодными, а кожа рук белой-белой. Зак крепче обнял ладонь и, опустившись рядом на пол, осторожно поцеловал окоченевшие пальцы. Принцесса слегка улыбнулась и произнесла едва слышно:

- Скажи честноу, Зак, яу совсем дура, за то чтоу убегать твой корабель?

- Да, ты действительно дура, - ответил парень с грустной улыбкой. - Ты даже не представляешь, насколько сильно ты рисковала, когда купила фрегат и направилась в путешествие в далёкий регион. У тебя не было ни одного шанса долететь туда живой - твои влиятельные враги из Империи Амарр отследили видеосвязь с регионом Девоид, по пути тебя ожидала засада. То, что твой фрегат был уничтожен пиратами ещё раньше до встречи с этими убийцами - просто случайность. Пираты в Джите охотились за ценным грузом, но конкретно ты их совершенно не интересовала, поэтому они просто бросили тебя на произвол судьбы. Это парадоксально, но только благодаря нападению пиратов на фрегат ты выжила, хотя и сильно пострадала.

Элиза долго молчала, переваривая информацию. Потом шумно выдохнула и произнесла очень длинную для такой ослабленной девушки речь:

- В звёздной система Ламаа (Lamaa) у яу есть жених, зовут егоу Дерек Ардишапур (Ardishapur), он офьицер Восьмой Штурмовой флот. Точнее, официальноу он ещё не жених яу, ноу мы давноу с ним знакомость и собирайся скороу сообщить нашим родитель о будущая помолвка. Никтоу, даже мои родитель, не в знать тогоу, что яу знакомый с Дереком - семья Ардишапур вот уже полтора стольетие находьиться не в самый простой отношение семья Таш-Муркон, так что мыу был вынужден скрывать наше знакомствоу. Когдау яу видеть Ловчие Короны на Джита, яу решать быстроу-быстроу убегать. И яу набьирай номер Дерек и общайся с ним. Дерек сказать нужноу лететь. Дерек сказаль суметь прятай яу в свой владьение. И яу повьерить, так как никтоу не знать о Дерек. И другая Эмилизия тожеу не мочь знать о нём...

Зак в который уже раз поразился безрассудству этого поступка своей спутницы. Он посмотрел девушке прямо в глаза и произнёс:

- Элиза, я абсолютно уверен в том, что другая Элиза прекрасно знает о Дереке, а он считает именно её своей настоящей возлюбленной.

Зрачки у девушки расширились от ужаса, пальцы заметно задрожали. С явным недоверием раненая поинтересовалась, откуда у Зака может быть такая уверенность?

- Видишь ли, Элиза, за то время, что мы с тобой нормально общались в последний раз, многое изменилось. Я решил все денежные проблемы и многое узнал об убийцах своей сестры. А также я сумел узнать твою истинную историю. Ты - действительно настоящая принцесса, больше в этом нет ни малейших сомнений. Но твой двойник, который находится сейчас на Таш-Муркон Прайм, во многом скопирован с тебя, и у вас обеих общие воспоминания. В том числе воспоминания о Дереке.

Принцесса закрыла веки, но молодой капитан успел увидеть, как заблестели от слёз глаза собеседницы. В этот момент раздался резкий сигнал внешнего вызова, Зак и Элиза синхронно вздрогнули. Судя по отобразившемуся на экране коммуникатора номеру, вызов шёл из звёздной системы Пениргман. Ещё даже не подтвердив приём, молодой капитан уже понял - ВОТ ОНО!!! Тот самый важный вызов, про который говорил ему господин Хилмар Вейдар!

На экране показался мужчина средних лет в стерильном белом халате с закрывающей волосы специальной шапочкой. Был он то ли врач, то ли учёный, понять с первого взгляда было трудно. Но несомненно был он амарром по расе.

- Килинойя Ишуноби, руководитель отдела специальных проектов Теологического Консилиума, - представился незнакомец. - Мы получили ваше сообщение, капитан-капсулир Бешеный Кролик. И хотя мои коллеги сочли ваше письмо шуткой и предпочли проигнорировать его, я всё же решил связаться с вами и выяснить причину, побудившую уважаемого бессмертного капитана написать нам столь странное сообщение.

Зак слегка улыбнулся, демонстрируя собеседнику расслабленность и весёлость. На самом деле встроенные процессоры капсулира обрабатывали сейчас каждое слово, каждое движение мимических мышц собеседника, частоту морганий и дыхания, движение зрачков, частоту пульса по едва видимому колебанию вены на шее, положение губ и другие параметры. Этот разговор был слишком важен, чтобы пустить его на самотёк и вспугнуть очень напряженного собеседника неосторожным словом или жестом.

Компьютер выдавал Заку, что собеседник заинтересован, но крайне волнуется и готов в любой момент прервать этот разговор. Именно поэтому нужно было демонстрировать доброжелательность и спокойствие, ни в коем случае не спешить и не давить на собеседника.

- Да, на вашем месте я бы тоже посчитал это весёлой шуткой, - Зак продолжал улыбаться и старался не смотреть амарру прямо в глаза. - Это же просто тема для анекдотов - капитан-капсулир интересуется новым телом. Ха-ха-ха. Однако я на самом деле был серьёзен, когда обратился к вашей корпорации. Как вы понимаете, тело нужно вовсе не для меня. Один из моих офицеров серьёзно пострадал при взрыве корабля. Мне этот человек дорог, и бы хотел ему помочь. Как видите, всё достаточно просто.

Частота пульса господина Ишуноби начала снижаться, пальцы перестали дрожать. Но что-то всё же мешало амаррскому специалисту успокоиться. И вслед за коротким периодом успокоения пришла волна подозрительности и страха.

- Я понимаю вашу ситуацию, капитан, и сочувствую вашему пострадавшему офицеру. Но почему вы вообще решили обратиться в Теологический Консилиум по столь необычному вопросу?

Программный анализатор речи забился тревожным сигналом - правильный ответ на этот вопрос был критически важен для собеседника, уровень его тревоги достиг пиковых значений. Собеседника необходимо было успокоить, иначе разговор мог вскоре прерваться.

- Господин Ишуноби, вы задаёте странный с точки зрения капсулира вопрос. Возможно, рядовые граждане вашего государства и не знакомы с принципами клонирования, но капсулиры сталкиваются с этими технологиями едва ли не ежедневно. У каждого из звёздных государств есть корпорации, ведущие разработки в данной области, и без них у государства не было бы и пилотов-капсулиров. В Государстве Калдари это, прежде всего, мегакорпорация Ишукон. В Федерации Галленте это Дуволле (Duvolle Laboratories) и Алиастре (Aliastra). У минматар есть Генолюшн (Genolution). В Империи Амарр, насколько я знаю, наиболее продвинулся в изучении технологий клонирования именно ваш Теологический Консилиум. Ничего удивительного, что я обратился именно к вам, как специалистам в данном вопросе. Но если по каким-то причинам вы не принимаете частные заказы, я обращусь к другим.

- Нет, нет, вы не ошиблись, - поспешил остановить капсулира амаррский собеседник. - Мы действительно работаем в данном направлении. Просто, как вы и сказали, частные заказы для нас действительно большая редкость из-за высокой стоимости работ. Вы представляете уровень цен, капитан?

Капитан неопределённо пожал плечами. Собеседник оживился, в его глазах загорелся интерес.

- Это действительно дорогостоящая операция - перенос сознания в новое здоровое тело стоит порядка семисот тысяч космокредитов. Это я сейчас говорю про амаррские заготовки, тела других рас обойдутся дороже. Мы гарантируем клиенту, что тело будет молодое, и никаких болезней и повреждений у него не было выявлено. За дополнительные двести тысяч мы даём возможность заказчику подобрать подходящую внешность "заготовки", только в этом случае иногда нужно будет какое-то время на улаживание всяких бюрократических процедур.

Зак понял, про что так обтекаемо говорил его собеседник. Слухи давно ходили, что свои "заготовки" амарры брали из числа осуждённых на смертную казнь преступников. Этих преступников после вынесения приговора потом содержали в специальных закрытых тюрьмах в ожидании клиента, которому приглянется молодое здоровое тело. А некоторые перспективные красивые тела ещё нужно было "освободить от предыдущих владельцев", суд над которыми ещё не был завершён. Это было конечно страшно - осуждённый ещё находился в камере, надеялся на профессионализм адвокатов, справедливость и милость судей, но его тело уже приглянулось какому-нибудь одряхлевшему амаррскому деятелю, а потому приговор суда был известен заранее...

- Одну минуту, мне нужно уточнить у самого клиента, - Зак отключил микрофон, повернулся к невидимой со стороны экрана принцессе и увидел расширенные от ужаса глаза Элизы.

- Зак, нет! Я не могу так поступить! - обычно Элиза говорила с Заком на языке калдари, но сейчас от волнения перешла на родной язык. - Пойми, во мне течёт кровь многих поколений дворянского рода Таш-Муркон. Мои предки в прошлом были на троне Империи Амарр, причём несколько раз. Эта древняя кровь очень важна и для меня самой, и для всей моей семьи. Пусть даже в бегах и в искалеченном виде, но сейчас я - принцесса, а значит имею обязательства перед семьей Таш-Муркон. И я не могу отказаться от своего рода даже ради самого здорового тела.

Капсулир снова включил звук и повернулся к собеседнику.

- Кажется, мы неправильно поняли друг друга. Заказчика совсем не интересует чужое тело. Ему нужен дубликат собственного тела с абсолютно тем же ДНК, выращенный за приемлемый срок. Ваши лаборатории наверняка умеют это делать, раз уж менее развитые в технологиях пираты-серпентисы в соседнем звёздном регионе Фонтан вообще поставили процесс клонирования на поток.

Господин Ишуноби заметно нахмурился, но Зак уже достаточно изучил собеседника и сразу понял, что отказа не последует. Действительно, амаррский специалист после выдержанной паузы проговорил задумчиво:

- Услуга клонирования действительно есть, но расценки тут уже совсем другие - тридцать миллионов кредитов за клона. В отличие от безбожников-серпентисов Теологический Консилиум действительно гарантирует, что клон будет абсолютно идентичным и способным вместить не только сознание, но и бессмертную человеческую душу. Но нужно понимать две важных вещи. Во-первых, для работы нам потребуется биологический образец ткани или компьютерный файл с полной записью ДНК и биопараметров...

Зак кивнул, подтверждая согласие с этим требованием. Господин Ушуноби глубоко вдохнул и проговорил:

- Во-вторых, Устав Теологического Консилиума чётко прописывает, что клонирование возможно только для амарров по расе - членов Великих Домов и только после одобрения действующего главы Великого Дома. Боюсь, это правило обойти невозможно. Так что я бы всё-таки советовал вашему офицеру выбрать готового клона из числа "заготовок". Я дам вам время подумать над моим предложением.

Господин Ишуноби отключился, обещав связаться попозже. Зак же вернулся к креслу с Элизой.

- Если нам откажут, придётся лететь к серпентисам и заказывать тебе новое тело там.

Девушка покачала головой:

- Этоу плохоу. Даже если пират-серпеньтис делать всё как нужноу, всё равно в Империя Амарр всегда будут недоверие к яу. Нужноу убеждать работать именно у теологов.

- Я вижу только один способ заставить этих бюрократов действовать - тебе самой стать главой Великого Дома Таш-Муркон и дать согласие.

- Не обьязательноу... Яу мочь пробовать говорить мой отец. Хуже от этоу не быть. Зак, дай яу пульт и выйди из комната, очьень прошу тыу.

Молодой капитан спорить не стал и вышел в помещения внутреннего радиуса. Стоящие у двери в капитанскую каюту вооруженные до зубов часовые в тяжёлых бронекостюмах отдали военное минматарские приветствие, один из бойцов тут же вызвал отвечающего за безопасность капсулира первого помощника капитана. Мараг ист Мбунта появился через минуту, на ходу поправляя застёжки униформы.

- Вы искали меня, капитан?

- Хотел поговорить с тобой, Мбунта.

Минматарин приказал бойцам оставаться на своих местах, а сам провёл капитана в комнату охраны, откуда дежурный оператор через многочисленные камеры отслеживал ситуацию на крейсере. Сейчас оператора на месте не было, из чего капсулир заключил, что смена была как раз у самого Мбунты.

- Что случилось, Зак? У нас опять будут какие-нибудь новые проблемы с амаррской девчонкой? - здесь в изолированной комнате, в которой гарантированно не было чужих ушей, огромный минматарин сразу перешёл на привычный панибратский стиль общения.

Зак невольно усмехнулся, так как первый помощник угадал с первого раза.

- Именно, Мбунта. Прямо сейчас наша принцесса общается со своими родственниками, пытается выбить из них разрешение на операцию клонирования.

- Она что, совсем больная на голову?! - воскликнул темнокожий гигант и не удержался от нескольких непечатных слов. - Девчонка не понимает, что теперь все амаррские службы будут в курсе, где именно находится объявленная в розыск опасная преступница. А наш крейсер, между тем, находится на территории Империи Амарр, и теперь "креветки" сделают всё, чтобы не выпустить "ТВАРЬ КОСМОСА" из своих цепких лапок. Нужно срочно выходить со станции, пока нас тут не заперли!

- Я уже запросил у местных служб разрешение на вылет. Выйдем из дока сразу же, как только нам подтвердят разрешение. В космосе же сразу уйдём в невидимость, и тогда никакая погоня нам будет не страшна.

- Эээ, капитан. Так-то оно так, но я только что разговаривал с Найлой Ургуж, и она опять утверждает, что периодически слышит сигналы следящего маячка. Похоже, опять нам на корпус повесили где-то передатчик.

Зак нахмурился и нажал сигнал вызова старшего офицера связи. Губажж Дурр ответил мгновенно.

- Губажж, срочно бери бригаду техников, а к ним в помощь столько людей, сколько потребуется. Нам выходить из дока через час, а на корпусе где-то следящий жучок. Так что возьмите сканирующую аппаратуру и осмотрите снаружи "ТВАРЬ КОСМОСА" сантиметр за сантиметром. Чтобы через час этой гадости у нас на корабле не было! Так, а это ещё что?

Последняя вопросительная реплика относилась уже к Мбунте. Капитан указал пальцем на один из мониторов слежения. В коридоре второй палубы на полу валялись тела, люди корчились от боли. Первый помощник внимательно посмотрел и переключил картинку на следующую камеру. Там шла драка - невысокая девушка с собранными в пучок волосами, одетая в комбинезон с эмблемой корпорации Лай Дай, отбивалась от окруживших её членов команды "Рапиры". Точнее, девушка не отбивалась, а откровенно избивала крепких мужиков из абордажной команды, каждый из которых был выше её минимум на голову.

- Это - Марта, армейская подружка нашего одноногого штурмовика, - минматарин с большим интересом прилип к монитору. - Знакомый стиль рукопашного боя, у неё с Грегором Дайтом были одни и те же учителя. Смотри, Зак, каждый удар выверен и наносится по болевым точкам. Причём она явно сдерживает себя - не убивает и не калечит, только наказывает и демонстрирует силу. А вон, кстати, сам Грегор стоит и не вмешивается.

- Нашли время... - капитан включил громкую связь. - Марта! Какого хрена?!

Девушка сделала шаг назад, поправила чёлку и поискала глазами следящую камеру. Раскаяния на её лице не было и в помине.

- Капитан, так было нужно! Грегор назначил меня командиром первого отделения, нужно было показать минматарам свою состоятельность.

- Марта, у тебя ещё будет время сломать достаточно рёбер и носов, когда корабль будет в космосе. А сейчас вместе со всеми своими бойцами-минматарами следуй на первую палубу. По дороге захвати Блейза Уоморро, он сейчас совсем потерянный стоит у двери столовой. Блейз и будет твоим переводчиком. Найдёте на первой палубе седого минматарина с нашивками старшего офицера, он объяснит, что делать. Вопросы есть?

- Никак нет, капитан! - девушка козырнула глазку камеры, жестом показала минматарам следовать за ней и побежала к лифту, через десять секунд коридор второй палубы был пустой.

Капитан повернулся к Мбунте и обнаружил, что первый помощник и не пытается скрыть улыбку от уха до уха. Но улыбка сама собой сползла с лица темнокожего гиганта, когда Зак заговорил о недавнем визите постороннего на "Драмиэль". Первый помощник сразу стал серьёзным и настороженным:

- Зак, ты ведь так и не сказал, ради кого Сильва Кеж носила блюда в твою каюту. Я вообще удивился, что ты пропустил Сильву в капитанское помещение, у неё же нет допуска даже во внутренний радиус. Но пустить на корабль к капитану-капсулиру вообще постороннего - это же безрассудство! Кто это вообще такой, что ты открыл ему внешние двери?

- Вот, поверишь, не отрывал! Более того, возник он в моей каюте ещё в тот момент, когда "ОТМОРОЗОК был в космосе, - капитан невесело усмехнулся. - Объяснить, кто это такой... Тут трудно подобрать слова. Тебе хватит того, что именно он создал нашу галактику?

Глаза минматарина полезли на лоб от удивления. Мбунта явно не мог понять - шутит Зак или нет.

- Я абсолютно серьёзен. Он называет себя Хилмаром Вейдаром Петерссоном, создателем и администратором нашего мира. И нанёс мне визит этот важный господин для того, чтобы сообщить, что грядёт большая война в Империи Амарр. Именно Эмилизии Таш-Муркон отведена в грядущих событиях очень важная роль, а потому её нужно оберегать и охранять любой ценой. И ещё, Мбунта, ты должен это знать... Именно он - тот самый конечный заказчик, который спланировал когда-то убийство Кэтрин Дейл.

Огромные кулаки минматарина сжались... и безвольно открылись. Первый помощник растерянно посмотрел на Зака.

- Но ведь получается, что он - высшее существо?

- Именно. Он абсолютно неуязвим и бессмертен в нашем мире. Поэтому я не смогу выполнить своё обещание наказать всех виновных в гибели сестры. Обещаю - все исполнители понесут заслуженную кару, но сделать что-либо с администратором мы действительно не в силах. Но зато появилась надежда... ты только пока не слишком обнадёживайся... Если совсем коротко, то мне пообещали, что если наша Эмилизия Таш-Муркон победит в грядущей войне другую Эмилизию Таш-Муркон, то господин Хилмар Вейдар Петерссон может исполнить всё, что в его силах. В том числе воскресить Кэтрин Дейл.

Дальнейший разговор прервало сообщение от Найлы Ургуж:

- Капитан, получено разрешение на вылет со станции.

- Хорошо, Найла, объяви по кораблю сорокаминутную готовность. Кристина, расчёт курса до системы Пениргман.

Капитан вернулся в каюту и застал Элизу в задумчивом состоянии. Девушка уставилась невидящими глазами в погасший большой экран, при этом всё ещё держа в здоровой руке пульт.

- Отказали? Или не стали даже говорить с тобой? - предположил Зак, однако ошибся.

- Наоборот. Отец ответиль сразу, высльушал яу и переключать на свой брат, герцогь Санви Таш-Муркон. И герцогь даль мне разрешайт на операцьия. Вот важный докумьент с цифроватый подписька герцогь.

- Тогда чего же ты сидишь грустная? Радоваться нужно!

- Зак, этоу именно как раз герцогь объявляй яу искать розыск. И теперь он находить способ яу не прятаться, а прибывать куда скажут. Этоу - ловушка!!!

Зак подошёл к информационной панели, вывел номер Господин Ишуноби и отправил ему подписанный герцогом Санви Таш-Мурконом документ, а также биологический файл Элизы и тридцать миллионов кредитов. Затем подошёл к принцессе и бережно взял холодную ладошку в свои руки.

- Несомненно, это ловушка. Но мы всё равно прибудем и заберём для тебя здоровое тело.

***

- Капитан, у прыжковых врат чисто... Локал трое, сейчас пробью по базе КОНКОРДа... Ближний подскан чисто... Дальний подскан чисто... Капитан, посмотрел по базе. Тут среди пилотов есть матёрый капсулир из "Пандемик Легиона", древний как окаменелое дерьмо предтечей. Ещё какой-то совсем молодой минматарский пилот без альянса, возраст всего полгода после выпуска из Академии. И третий из "Красного Альянса", опытный, судя по статусу, местный пират.

Отчёты членов экипажа продолжали сыпаться, но общая картина была уже понятной - мгновенной опасности не было видно, никто с готовыми к стрельбе лазерами и боевыми дронами не встречал прибывшую "ТВАРЬ КОСМОСА".

- Отлично, у ворот нас никто не ловит. Сохраняем высшую степень готовности. Включаем невидимость и уходим в сторону первой планеты.

Зак немного успокоился. "ТВАРЬ КОСМОСА" только что вошла в систему Йех (Yekh) звёздного региона Аридия, где вдалеке от оживлённых звёздных маршрутов располагалась секретная лаборатория клонирования, принадлежащая Теологическому Консилиуму. Согласно полученным от господина Ишуноби координатам, научная лаборатория располагалась на одном из астероидов, широким полукругом опоясывавшим вторую планету. Но направлять свой корабль сразу к базе Зак не спешил - нужно было сперва осмотреться в системе.

Три капсулира, чьи корабли не отображались на лидаре, весьма настораживали. Также настораживало и отсутствие копательных барж в предыдущей звёздной системе Пемсах (Pemsah). Там в Пемсахе в астероидных полях присутствовали огромные глыбы Тёмного Глиттера - замороженной смеси воды, твёрдого кислорода и углекислого газа. Тёмный Глиттер отличался высокой концентрацией редких изотопов, и добыча изотопов в таких местах шла как правило непрерывно. Но что-то сильно вспугнуло обычно непугливых космических шахтёров, раз они свернули производство и поспешили покинуть звёздную систему. Понять бы ещё, что именно их вспугнуло...

- Подскан чист. У второй планеты тоже ничего не сканируется.

Сегодня в операторском кресле была Сильва Кеж, и молоденькая минматарка старалась вовсю, чтобы оправдать оказанное капитаном доверие. Несмотря на важность момента, Зак засёк скорость работы оператора - каждый отчёт всего за двадцать пять секунд! Хотя сама Сильва говорила ещё месяц назад, что такое просто невозможно!

- Идём к точке. Расчётное время прибытия - семнадцать минут. Боевой группе приготовиться!

"ТВАРЬ КОСМОСА", по-прежнему не выходя из невидимости, открыла варп-туннель в сторону научной станции. У шлюза начали выстраиваться ряды вооружённых бойцов в бронескафандрах. Сперва группа разведки из пятнадцати бойцов с реактивными ранцами и сканирующей аппаратурой. За ними основная группа - тридцать мрачных сосредоточенных фигур вокруг герметичного бронированного катера. Ближняя охрана - шестеро штурмовиков калдари, которые отличались от всех остальных тяжёлой бронёй и крупным калибром имеющегося вооружения. Группа прикрытия - ещё двадцать бойцов и боевые дроны. И, наконец, арьергард и резерв.

- Зак, если вздумаешь бросить корабль и пойти за нами - сам лично пристрелю! - словно прочитав мысли капитана, предостерёг капсулира от необдуманных действий Мбунта.

Сам минматарин управлял катером, внутри которого находилось антигравитационное управляемое кресло с Эмилизией Таш-Муркон. Закреплённая в изголовье кресла камера позволяла Заку наблюдать за происходящим, как если бы он видел мир глазами принцессы. Элиза была на удивление спокойной и даже пыталась шутить с сопровождавшим её доктором Сакаи Уш-Хаукером.

- Пять минут до выхода из варп-туннеля! - предупредила капитана навигатор Кристина Зольде, и Зак транслировал это сообщение всем остальным.

- Подскан по-прежнему чист, никаких кораблей в космосе. И совершенно никаких следов активности в этом районе.

База Теологического Консилиума была действительно хорошо замаскированной, раз уж даже с близкого расстояния корабельные приборы не фиксировали ни электромагнитных сигналов, ни повышенной радиоактивности, ни источников тепла, ни других характерных для работы человека следов.

- Одна минута до выхода! Поднять силовой экран!

Пояс астероидов на экране приближался длинной серой дугой. Локаторы фиксировали среди астероидов и весьма крупные камни до полукилометра в поперечнике, внутри которых действительно можно было спрятать секретную базу.

Пятнадцать секунд... Десять... Пять... Три... Две... Одна... "ТВАРЬ КОСМОСА" вывалилась в обычное пространство в трёх километрах от крупного покрытого льдом астероида неправильной формы.

- Обзорный экран готов. Тактический грид построен, - прозвучали реплики из комнаты операторов.

Зак приблизил картинку. Вот оно! Перпендикулярно поверхности астероида метров на четыреста возвышалась ли антенна, то ли грузовой терминал... Хотя может это и был шлюзовой переход внутрь скалы.

"ТВАРЬ КОСМОСА", корректируя свой курс маневровыми двигателями, пошла на сближение со странным объектом.

- Сигнал вызова со стороны астероида! - Губажж Дурр включил для капитана картинку.

На экране возник господин Ишуноби, был он по-прежнему в белом лабораторном халате. Лицо амаррского специалиста светилось радушием.

- Рад приветствовать вас, господин Бешеный Кролик! Сейчас диспетчер задаст для вашего звездолёта вектор сближения.

- Всё готово? - на всякий случай уточнил капитан.

- Да, конечно. Дубликат выращен и проверен, все тесты подтверждают полное совпадение параметров. Обмен телами произойдёт в седьмой лаборатории. Пациентку нужно доставить на лифте минус третьего этажа, после чего мои специалисты помогут девушке добраться до лаборатории.

- Понятно, - Зак погасил экран и переключился на Блейза Уоморро.

Специалист по стратегии полулежал-полусидел на мягком кресле перед целой вереницей экранов. В руке Блейз держал почти пустую банку с крепким энергетиком.

- Минус третий этаж, далее седьмая лаборатория... Да выбрось ты эту дрянь, мне сейчас твоя голова нужна в здравом уме! - сообщил Зак.

Юноша-калдари спорить с капитаном не стал и отработанным броском направил банку в мусорную корзину. Но Зак быстро понял причину такой покладистости своего стратега, разглядев за спинкой кресла целую упаковку банок с энергетиком.

- Ну примерно так мы и представляли, - не поворачивая к капитану головы и увлечённо что-то отмечая на сенсорном экране, проговорил Блейз. - На днях они разместили большие камеры для хорошей картинки вот тут и тут, - длинным тонким стилусом он отметил на плане третьего этажа две яркие точки. - Судя по всему, нашу группу попытаются перехватить прямо вот в этом овальном зале. И, я так думаю, удобнее это сделать ещё по дороге туда.

- Блейз, ты не учитываешь традиции амарров. Для них данное слово, а тем более подписанный контракт - священны. Мы оплатили получение клона для принцессы, и нам выращенное тело выдадут, это вопрос чести. Тем более они понаставили камер и, как мы знаем, собираются в прямом эфире по всем центральным информационным каналам транслировать картинку задержания "опасной преступницы". Для Империи Амарр это - редчайший случай! Не могут же они перед миллиардами зрителей выставить себя бесчестными негодяями. Так что тело нам выдадут, а может даже и проведут операцию по переносу сознания.

- Это вряд ли. Операция может затянуться, а тут прямой эфир... Да к тому же будет опасность, что кто-то из зрителей окажется сторонником "фальшивой принцессы" и сможет её предупредить. Так что тело нам выдадут и начнётся шоу! Какие-нибудь есть данные о силах противника?

Зак грустно усмехнулся:

- Ты знаешь столько же, сколько и я сам. Наши "глазки" висят в системе третьи сутки, за это время к научной базе никто не прибыл, и никто не улетел.

Блейз с сожалением черкнул что-то на экране. Потом удивлённо поднял голову, посмотрел на один из экранов и проговорил, глядя прямо в глазок видеокамеры:

- Капитан, посмотри срочные новости по первому амаррскому информационному каналу.

Зак вызвал перед глазами внутренний интерфейс и, выбрав нужную вкладку, развернул окно. Вот это да! Новостные ленты пестрели срочными сообщениями. Герцог Санви Таш-Муркон только что объявил о сложении полномочий! Причину своего неожиданного поступка герцог не объяснил, так что большинство комментаторов склонялись к версии, что старый политик прогневил чем-то Правящую Императрицу Джамил Первую. Сама Джамил Первая находилась в данный момент вне Тронного Мира, и потому многочисленным дипломатам и журналистам не удалось узнать её мнения об отставке одного из пяти Коронных Наследников Империи. Более того, первый секретарь Правящей Императрицы отказался сообщать о её местопребывании.

- Как думаешь, капитан, отставка герцога будет служить для Теологического Консилиума законным поводом для отказа нам?

- Нет. Контракт был подписан законным на тот момент главой Великого Дома Таш-Муркон. Так что тут всё чисто. Но я заметил другое... - Зак замолчал, не закончив фразы.

Но Блейз понял его тревогу.

- Я тоже это заметил. Правящая Императрица в такой ответственный момент находится где-то за пределами Тронного Мира. Джамил Первая ведь является почётным капитаном флагмана Первого Имперского Флота?

- Именно. Боюсь, как бы Правящая Императрица не отправилась лично разруливать назревающий конфликт в Великом Доме Таш-Муркон. Вот только её титана "Аватар" нам тут не хватало!

***

Кабина лифта пришла в движение. Зак отслеживал её перемещение с нескольких ракурсов по установленным передовым минматарским отрядом следящим камерам и по отметке на схеме космической станции. Параллельно капсулир старался взломать информационную сеть самой станции и при необходимости переподключить на себя ключевые системы.

- Мы достигли поверхности астероида, лифт идёт глубже, - Мбунта со своей стороны тоже комментировал перемещение кортежа принцессы.

Вскоре кабина достигла минус третьего уровня, глубина от поверхности тут была порядка семидесяти метров. Створки бесшумно открылись, и Зак сумел рассмотреть помещение. Пенобетонные шершавые серые стены и потолок, покрытый каким-то пружинящим полимером пол со старыми уже не стирающимися следами от траков тяжёлых грузовых роботов, холодное стерильно-белое освещение...

Стоп, стоп! - поймал себя на мысли капитан. - Откуда он знает, что стенки обязательно шершавые, а пол должен слегка пружинить под ногами? И тут же нашёл ответ - вся эта обстановка невольно поднимала из памяти старые практически забытые воспоминания из самого-самого раннего детства, когда Зак вместе со своими родителями ещё жил на научной станции корпорации Ишукон. Капсулир невольно улыбнулся от детских воспоминаний, а потом вдруг серьёзно задумался.

Если администратор этого мира господин Хилмар прав, и Зак Дейл - всего лишь определённый набор байтов в компьютерном виртуальном мире, полученный при создании персонажа несколько недель назад... Тогда какое у него могло быть вообще детство? Вся его память - лишь ложные воспоминания, созданные компьютером совсем недавно. А схожесть текстур стен у разных подземных лабораторий сразу же становилась легко объяснимой - компьютер просто использовал тот же самый готовый шаблон... Настроение у капитана сразу же испортилось. А кроме того появилось ничем не объяснимое чувство тревоги. Что-то было не так...

Вызов по внешней связи заставил молодого парня вздрогнуть. Еще не подтверждая приём, Зак уже почему-то знал, что вести добрыми не будут. На экране отобразилось упитанное лицо Дича. Лидер альянса "Легиона Смерти" был встревожен:

- Зак, мой разведчик из соседней к вам системы Пемсах (Pemsah) сообщает о появлении крупного флота Империи Амарр. Вошли они из звёздной системы Фешур (Feshur) и, не задерживаясь, направились к воротам в систему Йех. Там около пятисот кораблей, среди них свыше двухсот линкоров и линейных крейсеров, остальное - корабли радиоэлектронной борьбы, корабли поддержки и многочисленные перехватчики. Им потребуется около сорока минут, чтобы добраться до прыжковых врат и запереть тебя в тупиковой системе Йех. При таком количестве быстрых перехватчиков даже на своём крейсере-невидимке ты не сможет прорваться через заслон. Так что уходи из ловушки, пока тебе не перерезали единственный выход, время ещё есть.

- Не могу. Мой отряд сейчас на научной базе, принцесса находится там же.

Дич заковыристо ругнулся, но Зак поспешил напомнить:

- Во время подготовки к операции мы предвидели такой вариант, так что всё пока идёт по плану. Однако есть и неприятные новости - Правящая Императрица недавно отбыла из Тронного Мира вместе со своим Первым Флотом. Есть большая вероятность, что она направляется именно сюда.

Дич довольно потёр руки:

- А вот это уже действительно интересно! Это - именно та цель, ради которой бойцы будут готовы хоть сутки сидеть в засаде. Поучаствовать в уничтожении титана - это мечта любого капсулира! А если это будет "Аватар" Правящей Императрицы... такой шанс выпадает раз в жизни! На такой ивент мигом слетаются капсулиры со всех концов галактики... Но, Зак, любой титан не может просто так прибыть в систему - он слишком громадный, чтобы пройти через прыжковые врата. Титану нужен кто-то, кто откроет для него цино-портал, и это должен быть непременно пилот-капсулир, так как открытие портала - слишком сложный процесс для обычного человека. Есть в системе капсулиры кроме тебя?

Зак перечислил находящихся в Йехе пилотов. Дич задумался.

- "Красный Альянс" на нашей стороне. Я с ними сейчас нахожусь на связи, у них сегодня тоже КТА (Call to Arms, "К оружию!" - официально объявленная по альянсу игроков EVE Online важная боевая операция с обязательным участием всех боевых пилотов). Их игрок на фрегате-невидимке находится где-то неподалёку тебя. Даже говорит, что визуально тебя наблюдает. Но вот про "пандемика" и про этого третьего пилота мне ничего не известно...

- Капитан, мы в лабораторном крале. Всё чисто. Автоклав с телом действительно находится тут, - сообщение первого помощника вклинилось в разговор двух капсулиров.

Зак слегка успокоился - амарры из Теологического Консилиума не обманули и выполнили своё обещание. Может, и операцию по переносу сознания девушки в здоровое тело тоже проведут? Но, к сожалению, уже через пару минут подтвердилось, что опасения были не напрасными:

- Капьитан, они есть не хотеть делать новый телоу яу переброська! Говорить, новый глава Таш-Муркон запрещать так! Чтоу такой непорьядок? - Элиза едва не плакала от отчаяния.

- Элиза, - Зак постарался говорить ровным голосом, чтобы ещё больше не пугать и так находящуюся явно на грани паники спутницу. - Только что по информационным каналам сообщили, что герцог Санви Таш-Муркон отрёкся от власти. Кто стал новым главой Великого Дома Таш-Муркон пока неизвестно. Сообщите амаррам, что мы забираем автоклав и уходим. Проведём операцию в другой лаборатории.

Судя по картинке с видеокамеры к кресле Элизы, сотрудники медицинского центра спорить не стали и принялись отсоединять от питания веретоноподобный прозрачный автоклав с находящимся внутри женским телом. Погрузка в катер нового тела заняла не более двух минут. Какой-то явно важный амарр в традиционной накидке с капюшоном предупредил девушку:

- Вам нужно поторопиться - автономно без внешнего питания тело внутри сосуда способно жить не более трёх часов!

- Уходим! Всем соблюдать максимальную бдительность! - голос принадлежал Мбунте.

- Капитан, только что все как один центральные амаррские информационные каналы прервались для экстренного выпуска новостей! Так, пока заставки идут... А, вот! Анонсируют, что сейчас в прямом эфире для граждан Империи Амарр покажут задержание особо опасной преступницы, выдающей себя за принцессу Эмилизию Таш-Муркон.

И как раз в этот момент Заку удалось-таки подобрать пароли к информационной системе научного центра. Первым делом, капсулир подключился к следящим камерам... и обмер.

- Элиза, Мбунта, внимание! - Зак перешёл на амаррский, чтобы не пришлось повторять. - Впереди на вашем этаже будет овальный зал, мимо него никак не пройти. Оказывается, там в стенах имеются скрытые двери с боковых сторон. А в коридорах за этими дверьми просто не протолкнуться от вооружённых бойцов в золотых плащах. Их там... - Зак на долю секунды замер, запустив компьютерную обработку картинки - ...сто одиннадцать бойцов. Бронирование среднее, оружие - лучевые ружья и пистолеты. У них есть два тяжёлых боевых дрона... хотя, уже нет - я взял дронов под свой контроль...

- Если дронов не будет, проблем я вообще не вижу. Пустим вперёд шестерых калдари в тяжёлых "глыбах", и от этого золотого столпотворения останется только кровавый фарш, - Мбунта был весьма категоричен и даже кровожаден сегодня, от возбуждения забыв, что он принципиально старается не говорить по-амаррски.

- Нет, так нельзя! - принцесса едва не кричала. - "Ловчие Короны" принадлежат самой Джамил Первой. Атаковать их - значит бросить вызов Правящей Императрице!

- Да кто узнает? - Мбунта продолжал настаивать на силовом решении противостояния.

- Кто узнает?! Да там камеры по всему залу! По всем каналам Империи Амарр пошла прямая трансляция! Да вы... - Зак замолчал на полуслове, рассматривая ещё одну группу "встречающих".

Шестеро девушек в белоснежных экзоскелетных костюмах. Несмотря на тяжёлую броню и крупнокалиберные стволы в руках, фигуры смотрелись почему-то грациозно и даже изящно, а прозрачные шлемы позволяли видеть лица девушек - шестеро одинаковых, словно капельки росы, близняшек. А за ними... за ними была Элиза. Только эта Элиза стояла на своих здоровых ногах и была одета в шикарное синее платье, длинный шлейф которого тянулся по каменному полу. На голове у девушки была герцогская корона.

***

- Надеюсь, ты знаешь, что делаешь, - Зак с сомнением наблюдал за тем, как кресло Элизы достают из бронированного катера.

- Неу вольноваться, капьитан. Эти шесть девочка - телохраньитель яу многоу лет. Яу хорошоу знать их. Они не быть стреляй яу никогдау. Этоу как блок психологьичный - не мочь стреляй хозяйка!

- Но, Элиза, у них сейчас совсем другая хозяйка! Они подчиняются другой Эмилизии Таш-Муркон, не тебе! - капсулир всё ещё пытался отговорить девушку от безрассудного поступка.

- Да, этоу так, - полулежащая на антигравитационном кресле израненая принцесса была вынуждена согласиться с доводами капитана. - Ноу они перед как стрельба сперва говорить яу.

Процессия дошла до овального зала и вынуждена была остановиться - скрытые двери бесшумно поднялись, и золотые фигуры ручейками потекли вдоль стен, охватывая кольцом охрану безногой девушки. Шестёрка калдари и сгрудившиеся вокруг кресла с принцессой минматары, держа оружие на изготовке, молча провожала рассредоточивающихся врагов взглядами. Но никто не стрелял - таков был приказ капитана.

- Так-так-так... - золотые плащи расступились, пропуская внутрь круга Эмилизию Таш-Муркон в окружении шести своих прекрасных телохранительниц. - И кто это у нас попался в ловушку сегодня?

Принцесса (а точнее, уже не принцесса, а герцогиня, судя по короне на голове) явно знала о многочисленных камерах, и откровенно играла на публику.

- Вот и я интересуюсь, - совершенно таким же, пусть и несколько уставшим голосом ответила ей лежащая на носилках Элиза. - Как ты посмела явиться мне на глаза, после того как генетическая экспертиза подтвердила, что именно я - Эмилизия Таш-Муркон, законная наследница герцогской короны Великого Рода Таш-Муркон?! А ты - лживая мразь, сбившая с толку моего законного жениха! Подумать только, ты обманом заставила благородного человека из Великого Дома Ардишапур направить мой фрегат в лапы к пиратам! Я лишись обеих ног и едва не лишилась заодно и жизни из-за твоей подлости, сестрёнка!

Зак не верил своим ушам. Какая ещё сестрёнка?! Как может быть этот созданный системой клон быть сестрой Эмилизии? Судя по всему, недоумевали многие, так как удивлённый шепот пробежался даже по рядам "Ловчих Короны". Однако девушка в синем платье неожиданно легко подтвердила слова безногой "сестры".

- Ну что же, не я первая открыла семейный секрет. Да, слушайте всё! Она моя сестра-близнец! Как вы знаете, по законам Империи Амарр в случае рождения близнецов во избежание всевозможных путаниц и казусов никто из близнецов не имеет прав на титул. Но наша мать после трудных родов близняшек не могла больше иметь детей. А потому отец и мать скрыли факт того, что родилось две девочки, а не одна. Они отказались от титулов и уступили герцогскую корону двоюродному брату отца. Взамен герцог Таш-Муркон закрыл глаза на нарушение закона Империи Амарр, и Эмилизия Таш-Муркон, то есть я, стала наследной принцессой. А сейчас, когда старая история вскрылась, герцог Санви Таш-Муркон отказался от короны. Именно я - старшая из сестёр, и по закону я - правительница Великого Дома Таш-Муркон!

- Ты лжёшь, младшенькая! Именно я, как старшая сестра, всегда представляла наш Великий Дом на всех официальных мероприятиях. И именно по пути в Тронный Мир на ежегодный приём у Правящей Императрицы Джамил Первой на мой эскорт напали пираты. Ты давно планировала занять моё место, не так ли? Уверена, именно ты выдала пиратам маршрут моего конвоя, младшенькая! Ты ведь всегда завидовала мне и всегда желала мне смерти!

- Хватит слушать этот бред! - девушка в синем платье потеряла самообладание и повысила голос. - Как правительница Великого Дома Таш-Муркон я приказываю арестовать свою младшую сестру по обвинению в измене и попытке захвата власти!

Никто из золотых плащей не сдвинулся с места. После секундного колебания вперёд шагнула одна из шести девушек в белой броне. Безногая Элиза чуть сощурила глаза и громко проговорила:

- Афина! Ты же знаешь, что я никогда не умела различать вас. Кроме одного-единственного раза, когда я научилась выделять именно тебя из шести сестёр. Ты помнишь то утро? Моя яхта направлялась в Тронный Мир, я проснулась и сказала тебе, что ты - Афина. Потом мы вместе с твоими сестрами баловались, швырялись подушками...

Идущая вперёд девушка вдруг замерла и произнесла робко и неуверенно:

- Вы были в жёлтой смешной пижаме, ваше высочество... И Арина попала в вас подушкой, сбив с постели... Она случайно попала, вовсе не хотела...

- Да! - Элиза заулыбалась. - Потом она начала извиняться, но тут на нас напали пираты. Бой был скоротечным, и вскоре в дверь ввалился огромный минматарин с пулемётом.

Афина опустила ствол в пол и обернулась к сёстрам.

- Я... помню! Первой погибла Асина, ещё в дверях... Потом Алина бросилась на пирата и попыталась закрыть нас собой, пока мы доставали оружие из тайника... Затем упала Амина, не успев укрыться за широкой кроватью... Потом я закричала Ашине уходить к дверям, закрывая ваше высочество, а мы с Ариной попытались атаковать нападавшего с двух сторон... Потом я умерла...

- Ты умерла, защищая меня. Ты честно выполнила свой долг, и семья Таш-Муркон восстановила тебя и твоих сестёр по биологическому материалу, собранному на месте взрыва космической яхты. Но так как меня на месте нападения не обнаружили, вас придали моей младшей сестре. Биологические данные Эмилизии Таш-Муркон немного подкорректировали, чтобы выдать сестру за меня. Никто в Тронном Мире и не усомнился в подлинности принцессы, к тому же и её верные шесть телохранительниц были при ней. Но теперь скажи всем присутствующим тут громко - кто я, и куда направлялась моя яхта.

Девушка развернулась к сёстрам и, бросив оружие на пол, проговорила:

- Сёстры, когда-то мы с вами поклялись, что решение любой из нас будет решением всех. Однако сегодня я не могу требовать от вас невозможного. Я уверена, что вон там на летающем кресле - настоящая Эмилизия Таш-Муркон, но я не могу доказать вам этого. Просто знайте, сёстры, я продолжу выполнять свой долг телохранительницы уже у той Эмилизии, которую считаю настоящей.

- Капитан, амаррские власти требуют немедленно прервать передачу! - голос Блейза Уоморро вклинился и оторвал капсулира от разборок между двумя принцессами.

- Мы что, зря столько денег вкинули в покупку акций центральных информационных каналов Империи Амарр!? Да контроль над редакциями обошёлся мне почти в пятнадцать миллиардов! Отказать им! Продолжать показывать картинку!

- Есть, капитан! - Блейз отключился, и Зак вернулся в зал.

А между тем одна за другой девушки-близняшки переходили на сторону искалеченной Эмилизии Таш-Муркон. Её оппонентка рвала и метала, грозила самыми серьёзными карами и обвиняла безногую сестру во всех смертных грехах, но всё было тщетно - вскоре все шесть белых бронированных фигур плотным кольцом встали вокруг кресла принцессы.

- Идём вперёд, времени мало! - скомандовала Элиза, и процессия двинулась вперёд.

Ловчие Короны расступились , пропуская принцессу и ещё вооружённый эскорт. Когда летающее кресло левитировало поблизости от всё ещё истерящей девушки в синем платье, Элиза бросила что-то в свою сестру. Призывающая проклятия фигура мелькнула... и исчезла!

- Разве настоящая Эмилизия Таш-Муркон отправила бы на столь принципиальный спор вместо себя ненадёжную голограмму?! - громко произнесла девушка, тоже явно играя на публику.

- Как раз настоящая отправила бы. Я бы именно так и поступила бы, - тихо-тихо сама себе ответила Элиза, но Зак всё же расслышал.

***

- Цино-маяк в системе!!! - капитан едва не оглох от встревоженного крика Сильвы Кеж. - Дальность двести километров!

Действительно, на тактическом овервью ярким прожектором засверкал открытый портал. Поставил его тот самый третий неизвестный капсулир без альянса, пилотирующий, как сейчас выяснилось, крейсер "Арбитратор". Зак замер, в тревоге ожидая появления новых участников событий. Только два типа кораблей были способны открывать порталы для проброса флота на цино-маяки - титаны или тех-II линкоры для спецопераций. Кто сейчас появится? Правящая Императрица? Первый Императорский флот?

Однако молодой капитан не угадал - портал выплюнул калдарский тех-II линкор "Вдова" с до боли знакомым названием "Владыка Гнева".

- Внимание! Прибавление в локале! В системе появился капсулир Вечный Палач, отмеченный капитаном как персональный враг! - сообщил Губажж Дурр и так уже известную Заку информацию.

Только его тут не хватало...

- Элиза, не входи в лифт!!! Тут сейчас будет космический бой!

- Зак, яу не мочь послушный, яу ужеу в лифте. Не мочь тормоза. Мыу поднимайся сейчас вышеу повьерхность.

Молодой капитан выругался. Его корабль был пристыкован к шахте лифта и должен был ещё долго сохранять неподвижность, чтобы поднимающиеся на лифте группы смогли попасть на корабль. В принципе, можно было приказать находящимся в арьергарде бойцам отсоединить крейсер, но это значило бросить на произвол судьбы всех находящихся на астероиде членов команды, а допустить такого было никак нельзя.

А между тем тяжёлый линкор разворачивался и набирал скорость, собираясь совершить прыжок в сторону обездвиженной "Рапиры". Снова пришло сообщение от Дича:

- Пилот "Красного Альянса" говорит, у тебя возникли проблемы? Он может помочь, с ним более ста сорока готовых к бою капсулиров. Они стоят на титане и могут появиться рядом с тобой в считанные секунды. Но я считаю, что не нужно открывать наши козыри ради одного-единственного корабля противника. "Красный Альянс" пусть лучше закроет ворота в систему и не даст войти сюда амаррскому флоту. А с "Вдовой" воспользуемся планом "А".

- Да, я открою коверт-цино для малых кораблей, как только "Вдова" будет надёжно зафиксирована и не сможет удрать, открыв портал.

- Хорошо, лови приглашение в наш общий флот! - одновременно с этими словами действительно пришло приглашение.

Зак выбрал "Согласиться вступить во флот" и... просто утонул в потоке новой для себя информации. Двести пятьдесят капсулиров, разбитых на отдельные флотилии находились в общем информационном канале флота с названием "Третий флот, поддержка для большой дубины". Названия групп флота говорили об их назначении: "Скауты", "Первый флот форматных линкоров", "Второй флот форматных линкоров", "Поддержка и электроника", "Мелочь для захвата целей", "Группа для коверт-цино", "Бонусы для флота", "Крупный калибр (дредноуты)", "Вызов большой дубины (корабли с цино-маяками для вызова титанов)", "Звонок другу (вызов флота дружественных альянсов)", "Если пришёл писец, на случай появления Пандемик Легиона"...

Капсулир с трудом попытался переварить информацию. Этот флот был третьим по счёту, то есть где-то сейчас были ещё два - та же "Большая Дубина", например. Это означало, что более семисот капсулиров на боевых кораблях были вовлечены в операцию. А кроме того был ещё "Красный Альянс", выставивший ещё сто сорок кораблей, и возможно другие союзные альянсы... Собранная мощь поражала воображение. Полторы сотни капсулиров несколько лет назад хватило Федерации Галленте, чтобы захватить почти половину звёздного региона, а тут были стянуты вшестеро большие силы... Ради чего?

Ответ приходил сам собой - Правящая Императрица Джамил Первая и её титан "Аватар". Этот титан - символ несокрушимой мощи Империи Амарр, и его уничтожение вызвало бы достаточно предсказуемые последствия. Грызня за власть между пятью коронными наследниками. Раскол в амаррском обществе. Потери огромных территорий из-за ослабления позиций Империи Амарр в амарро-минматарском конфликте, особенно на фоне информации о том, что Дич собирался поставить титан класса "Рагнарёк" минматарам... Не говоря уже о том, что Эмилизия Таш-Муркон (та, которая знакомая Зака) для амаррского общества навсегда станет изгоем...

Додумать капитану не дали - "Вдова" совершила варп-прыжок и разом оказалась всего в трёх километрах от "Рапиры". Сразу же пошёл предупреждающий сигнал о том, что противник начал прицеливание. Атакующий тебя линкор трудно игнорировать, и капсулиру пришлось сосредоточиться на самой важной сейчас задаче - уцелеть в бою. Выпустив пятёрку лёгких дронов "Хобгоблин II", "ТВАРЬ КОСМОСА" тоже начала нацеливаться на противника.

- Вот ты и попался, Бешеный Кролик! Как же я давно искал это встречи! - сообщил в локальном канале Вечный Палач одновременно с отправкой первой партии крылатых ракет. Стоящий неподвижно крейсер являлся лёгкой добычей. Половину энергетического щита разом словно ветром сдуло.

Пора! Возле "Рапиры" открылся ковертцино-маяк. В отличие от обычного цино-маяка этот не светился на всю галактику, а использовался для тайных операций. Тех-II линкоры-невидимки, вроде той же "Вдовы" могли из соседних звёздных систем пробрасывать на подобные маяки небольшие фрегаты-невидимки или крейсера-невидимки.

Вообще-то поймать линкор для спецопераций достаточно трудно - как правило, такие корабли имеют на подстраховке сообщника в соседней звёздной системе, готового в случае непредвиденных неприятностей открыть экстренный портал и дать возможность дорогостоящему линкору мгновенно спастись. Однако выяснить, был ли у "Владыки Гнева" напарник на подстраховке, не удалось - "Рапира" подцепила противника варпдизраптором, и хотя уже через несколько секунд прицел был сбит, но прибывшие на маяк группа кораблей уже продублировала захват цели.

- Прибавление в локале! Плюс шесть! - Губажж Дурр как обычно не успевал за развитием ситуации, с задержкой сообщив капсулиру то, что капитан и так уже знал.

Прибыла целая группа кораблей: крейсера-невидимки "Фалькон", "Аразу" и "Пилигрим", а с ними и три стелс-бомбера. Через несколько секунд "Вдова" была в крайне затруднительном положении - с забитыми помехами от "Фалькона" сенсорами, с опустошенными энергонакопителями из-за действий специализирующегося на выкачивании энергии "Пилигрима", под несколькими стазисными сетками и варпдизрапторами, в окружении целого роя мелких боевых дронов и под шквальным огнём торпед с бомбардировщиков-невидимок.

- Ловите капсулу!!! - прокричал Зак через минуту, когда двухкилометровый корпус "Владыка Гнева" раскололся в огненном смерче. - Отлично!!! Есть!!! Не стреляйте, у меня для него приготовлен сюрприз.

Капитан вызвал первого помощника. Оказалось, что Мбунта уже был на корабле и помогал нести Элизу.

- У меня для тебя подарок. Мы поймали последнего из тех, кто виновен в смерти моей сестры - это капитан "Владыки Гнева". Он капсулир. Ты знаешь, что делать...

- Да, капитан. И спасибо!!!

От "Рапиры" отделилась крохотная точка. Даже в тяжёлой экзоскелетной броне человек с реактивным ранцем смотрелся просто песчинкой на фоне огромных звездолётов. Через минуту минматарин достиг цели и стал закреплять бомбу прямо на капсуле врага. К этому моменту пойманный капсулир уже заподозрил что-то неладное и запустил самоуничтожение капсулы, чтобы после смерти очнуться в клонилке медицинского центра. Но до истечения двухминутного таймера самоуничтожения оставалось ещё семнадцать секунд, когда сработал установленный минматарином механизм, вынутый когда-то приготовленного убийцами устройства для Бешеного Кролика.

Зак почувствовал, что ему в голову словно закручивают ржавый шуруп. Он заорал от невыносимой боли, корчась в капсуле и сорвав с лица кислородную маску. Несмотря на приличное расстояние - более трёх километров от эпицентра взрыва - эффект от применения бомбы, специально разработанной против людей с киберимплантами, был очень болезненным. Судя по истошным воплям в эфире, подобные мерзкие ощущения получили все без исключения пилоты, участвовавшие в уничтожении "Владыки Гнева". К счастью, болезненный эффект был недолгим - всего несколько секунд.

- Капитан, я осмотрел обломки, - в голосе первого помощника чувствовалась растерянность. - Внутри капсулы был не человек.

- А кто? - поинтересовался Зак, успев к этому времени уже прийти в себя и надеть обратно кислородную маску.

- Не кто, а что - тут везде летают обломки кристаллов и компьютерных плат. Судя по всему, это был киборг или андроид. Или даже просто компьютер, так как вообще не вижу следов органики

- Понятно, возвращайся скорее на "ТВАРЬ КОСМОСА".

Зак задумался - его враг оказался не человеком. Кажется, он только что уничтожил воплощение в виртуальном мире игры какой-то служебной утилиты, подчиняющейся напрямую администраторам. Вечный Палач, похоже, был программой, предназначенной для уничтожения в космосе кораблей забаненных игроков. Теперь, судя по всему, Вечный Палач был уничтожен неигровым способом и не мог больше воскреснуть. Едва ли господин Хилмар Вейдар и его коллеги похвалят за подобные действия...

- Что это вообще было? - этот вопрос Бешеному Кролику в той или иной форме задавали все присутствующие поблизости союзники, большинство при этом использовали откровенно непечатные слова и эпитеты.

Все они прекрасно слышали команду Бешеного Кролика не стрелять по пойманной капсуле Вечного Палача, а также могли наблюдать приближение к капсуле небольшого маневренного объекта, после чего произошёл взрыв и болевой удар по людям с киберимплантами. Сослаться на случайность или незнание тут было невозможно, недовольный народ ждал немедленных пояснений. Только что же им сказать? Как объяснить наличие необычного предмета и такого способа уничтожения?

Хотя... если исходить из слов господина Хилмара Вейдара, все остальные пилоты-капсулиры - это игроки, живущие вне этого виртуального мира. А потому лучше всего объяснить им именно такими терминами.

- Это - экспериментальные боеприпасы нового типа, которые компания ССР раздала нескольким игрокам-тестерам для испытания в боевых условиях. На какое-то время выключают уничтоженного игрока из игры и не дают ему сразу же воскреснуть в "клонилке" и кинуться снова в бой. По предыстории, якобы наносят новый тип повреждения - повреждения киберимплантам пилотов-капсулиров. Действие объёмное и линейно слабеет от эпицентра взрыва. Жертва получает что-то типа временного бана на несколько часов, другие задетые в случае уничтожения капсулы чуть меньше, в зависимости от расстояния. Специально придумано для борьбы с возникающими лагами в крупных сражениях.

Зак выпалил сказанное на едином дыхании и замер, ожидая реакцию окружающих на сказанный им бред. Как ни удивительно, ему действительно поверили!

- Какое идиотское решение! Если такое реально введут, никто не будет участвовать в массовых ивентах!

- У меня клиент игры вылетел - видеокарта старая и не сумела обработать все эти световые всплески. Пришлось заново запускать игру и во флот входить.

- Надеюсь, это не введут! Да у меня маленькие дети в слезах проснулись из-за такого резкого визга в колонках!

- А я пиво пролил на клавиатуру из-за этих дурацких эффектов! Теперь вот клавиши залипают.

- Гы... Пиво - это ерунда! У меня вон лежащая возле компа собака обосралась прямо на ковёр, извините за мой французский! Да ну их на хрен такие нововведения!

Зак с огромным трудом подавил стон разочарования - со всей очевидностью подтверждалось, что он действительно принципиально отличался от всех остальных пилотов-капсулиров. Они действительно ИГРАЛИ, а он ЖИЛ В ИГРЕ и не мог из неё выйти.

Союзники между тем в конце концов успокоились, и у них возник вопрос - что делать дальше? Практически единогласно был принят вариант лететь и уничтожить вражеский "Арбитратор", который открывал цино-маяк для "Вдовы" и до сих пор находился на том же месте - не истёк десятиминутный срок цино-портала, и открывший портал корабль не мог сдвинуться с места. Шесть кораблей синхронно прыгнули к беспомощному "Арбитратору", лишь "ТВАРЬ КОСМОСА" немного замешкалась - это Зак всё ещё не мог прийти в себя после шокирующих новостей о своей сущности и не среагировал вовремя. Капитан собирался исправить свою оплошность, разгоняя "ТВАРЬ КОСМОСА" перед варп-прыжком и... резко остановил разгон. "Арбитратор" оказался не таким уж беспомощным - из всё ещё открытого цино-портала повалил целый поток кораблей амаррской постройки: линкоры типов "Армагеддон", "Апокалипсис", Абаддон", лёгкие и линейные крейсера, фрегаты... и их были многие сотни. Шесть капсулиров оказались внутри целого облака вражеского флота и были уничтожены буквально в считанные секунды. Бешеный Кролик спешно активировал невидимость, продолжая с двухсот километров наблюдать за прибытием вражеской армады. А враги всё прибывали и прибывали...

- Судя по размеру эскадры, это может быть только Первый Флот Империи Амарр, - подсказал Губажж Дурр. - А вот и сама Правящая Императрица!

Действительно, последним через цино-портал вошёл титан класса "Аватар" - тридцатикилометровый огромный корабль грибовидной формы, флагман Первого Флота. Это громадина просто подавляла своими размерами, а если учитывать непревзойдённую огневую мощь кораблей этого суперкапитального класса, то одно уже присутствие титана на поле боя должно было внушать страх врагам. Неожиданно поступил внешний вызов - кто-то неизвестный пытался связаться с Бешеным Кроликом. После секундного колебания капсулир подтвердил приём.

На экране отобразился очень большой полукруглый зал, заполненный вооруженными людьми в золотых и чёрных одеяниях. Размеры этого зала было достаточно трудно правильно оценить, настолько он был огромен. Не сразу, но всё же молодой капитан рассмотрел задний фон - огромный прозрачный экран овальной формы, через который была хорошо видна научная станция Теологического Консилиума. Учитывая размеры помещения и место съёмки, можно было сделать однозначный вывод, что с Бешеным Кроликом захотел связаться кто-то с флагмана Первого Флота. Но самого собеседника видно по-прежнему не было. Капитан догадался, что это было сделано специально, чтобы дать ему время оценить ситуацию и наполниться страхом и благоговением перед такой мощью.

Наконец, камера сместилась. Перед экраном стояла высокая женщина средних лет в чёрно-золотой военной форме космического флота Империи Амарр. Даже не глядя на рубиновые нашивки звёздного адмирала, Зак сразу понял, кто находится перед ним - Правящая Императрица Джамил Первая.

- Я благодарю судьбу за возможность лицезреть ваше императорское величество! - произнёс капсулир фразу, положенную по этикету представителю другой расы и атеисту по вероисповедованию.

Джамил Первая нахмурилась и обернулась к кому-то невидимому с вопросом, почему не работает камера. Зак поспешил пояснить, пока гнев Императрицы не обрушился на невиновного:

- Всё правильно, так и должно быть. Я - капсулир и нахожусь сейчас внутри пилотской капсулы. Здесь нет видеокамер, да и чего интересного в наблюдении за опутанным проводами и трубками обнажённым телом.

- Не знала о такой особенности предстоящего разговора... Непривычно не видеть собеседника, но сути это не меняет. Я здесь, чтобы прекратить это бессмысленное противостояние в семье Таш-Муркон. Да, я оценила масштаб проделанной вами подготовительной работы перед прибытием в эту систему, оценила и задумку с использованием центральных информационных каналов моей Империи для проведения вашей пропаганды. Но сути это не меняет - я уже объявила другую девушку истинной Эмилизией Таш-Муркон, и не в правилах Правящей Императрицы менять свои решения. Поэтому я предлагаю вам и вашей спутнице немедленно сдаться и в этом случае гарантирую, что жизнь вашей спутнице сохранят. И, возможно, ей даже позволят заменить искалеченное тело на здоровое. Что же касается суда над капсулирами - такого прецедента в судебной практике Империи Амарр нет, и потому дело Бешеного Кролика будет передано на рассмотрение межфракционной полиции КОНКОРД. Я всё сказала.

- А если я не пожелаю сдаться? Что случится в этом случае?

Ни один мускул не дрогнул на лице Джамил Первой, хотя Бешеный Кролик подозревал, что ещё никогда и никогда не осмеливался спорить с Правящей Императрицей.

- Что же, в этом случае ваш корабль будет уничтожен. "ТВАРЬ КОСМОСА" не сможет уйти от моих кораблей даже в невидимости. Ещё во время ремонта в Хопхибе в самой структуре вашего корабля было вделано огромное количество следящих маячков, и абсолютно невозможно избавиться от всех них. Уйти через единственные врата из этой тупиковой системы "ТВАРЬ КОСМОСА" тоже не сможет - дорога в звёздную систему Пемсах перекрыта. Гипотетическую возможность вам ускользнуть в подпространство через вормхоллы я тоже отметаю сразу по двум причинам. Во-первых, эта система тщательно просканирована моими людьми - никаких проходов в подпространство не было выявлено. Во-вторых, мне доподлинно известно ваше настоящее и