Балковой Вячеслав Сергеевич: другие произведения.

За гранью миров. Варнава

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс 'Мир боевых искусств.Wuxia' Переводы на Amazon
Конкурсы романов на Author.Today

Зимние Конкурсы на ПродаМан
Получи деньги за своё произведение здесь
Peклaмa
Оценка: 2.00*3  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Просто набросок

  ========== Варнава. Часть 1: Задание Короля ==========
  
   Со своего небесного престола Солнце одаривало летними светлыми и теплыми лучами поля, леса, степи и болота. Оно было одинаково щедрым и к замкам рыцарей и к халупам крестьян и к домам горожан, не делая различий между личными заслугами, богатством и социальным статусом людей, их населявших.
   Светило оно и запряжённой четверкой белых лошадей богато украшенной карете, носившей сине-серебряные гербы империи Инсиг, следовавшей по широкой каменной дороге в замок Короля.
   Следом за ней, на значительном отдалении, во весь опор мчался всадник в обшитой стальными пластинами коричневой куртке из плотной кожи, простых штанах из грубой материи и покрытых засохшей грязью сапогах. На голове же он носил лёгкий стальной шлем со стальным же гребнем и наносником. На боку воина в такт скачкам лошади болтался прямой обоюдоострый меч в ножнах, с обитой деревом стальной ручкой с насечками против скольжения руки в разгаре боя.
   Заплатив трактирщику полную сумму за животное, он не щадил бедного скакуна, заставляя его бежать всё быстрее.
   Догнать карету у него не было шансов, но был шанс добраться до замка Короля и предупредить его людей о готовящемся страшном событии.
   Решив сократить путь воин направился через лес, по территории королевских охотничьих угодий. Но вскоре после того как воин въехал в лес, он услышал звуки погони.
   - Нарушитель! Стой! А ну остановись! - кричали преследователи.
   - У меня сообщение для Короля! От этого зависит мир в королевстве! - голосом молодого мужа крикнул воин, продолжая гнать коня через коряги и бурелом по направлению к замку.
   - Да это же... ты! - закричал один из егерей. - Не верьте ему, он лжец и преступник!
   - О, Донар... - воин пригнулся к шее коня ещё больше, надеясь тем самым ехать быстрее, он знал что среди людей короля есть его враги, но не думал что он встретится с ними именно здесь и сейчас.
   От напряжённой погони у него съехал назад шлем и ветер заиграл по его взмокшим коротким тёмным волосам. С губ коня срывалась пена, животное бежало из последних сил, но мечник рассчитывал добраться до крепостных ворот. К сожалению, преследовавшие его королевские егеря не разделяли его уверенности, а их кони были отдохнувшими и куда более ухоженными чем купленный у трактирщика полуголодный тяжеловоз.
   Преследователи были всё ближе, а лошадь воина от усталости стала сдавать позиции.
   - Именем Короля, остановитесь! - ещё одна группа егерей присоединилась к погоне.
   "Теперь точно поймают", - подумал темноволосый. - "Надо сдаться тому кто меня не знает".
   Решение его было продиктовано тем что, по закону Короля, судьбу пленника решал тот кому пленник сдался, и никто кроме сюзерена не мог повлиять на его решение.
   Обернувшись, воин увидел среди всадников своего недруга, движущегося крайним в цепи преследующих и бросил лошадь в сторону, надеясь что так его поймает другой человек. Поначалу казалось что приём не удался, противник воина вырвался вперёд и повернул свою лошадь вслед, но другой егерь, помоложе, заслонил ему путь и уже готовился нанести удар убегавшему. Воин, обернувшись на того кто его преследовал и убедившись что этот человек его не знает, остановил коня, и через секунду почувствовал как его хватают за руку и приставляют лезвие меча к горлу.
   - Я поймал его! - провозгласил младший егерь.
  
   Воина привели в замок и сообщили о нём начальнику караула. Всю дорогу до замка молодой егерь и недруг мечника спорили о том что делать с пленником. Для молодого егеря это было первое задержание и он гордился своей победой, желая самому решить судьбу пленника, в то время как его противник говорил о том что он знает пойманного, и что его следует убить. Сам же воин утверждал что у него есть срочные известия, от которых зависит очень многое. Пришедший в замковый двор начальник караула выслушал обоих егерей и постановил:
   - В подземелья его! - хрипло скомандовал он. - Пусть дознаватели с ним возятся. Если он говорит правду, то Король узнает о его сведениях немедленно, а если нет, то с ним разберётся палач.
   - Вы не понимаете! Если не доставить эти сведения сейчас, потом может быть поздно! Позовите хотя бы кого-нибудь из свиты наследника Инсига!
   - А почему ты не хочешь сказать мне, что это за сведения? - спросил командир смены.
   - Потому что он лжёт! - вклинился недруг, но начальник караула поднятием руки заставил его замолчать.
   - Эта информация не предназначена для вас, - спокойно ответил воин.
   - Ах, не предназначена... - с ложным сожалением вздохнул его собеседник. - Тогда тебе точно нужно к дознавателю. Вдруг ты сам хочешь совершить покушение? Уведите его!
   Воин кричал что-то в своё оправдание, но его уже волокли в подземелья.
   Замковые застенки носили дурную славу, и воин уже предполагал что выйдет он оттуда (если выйдет) сильно травмированным, но раскрыть ценнейшие сведения кому попало он не мог. Слишком велик был риск.
   Воина пытали, но он не выдал того что от него хотели получить, только просил чтобы к нему вызвали кого-нибудь из свиты Короля или прибывшего в карете гостя.
  
   *Спустя пару часов пыток*
   - Пусть теперь тобой спецотряд занимается, - сказал дознаватель, когда его помощник медленно вытаскивал зазубренную иглу из тела пленника, который уже ни на что практически не реагировал, только едва стонал от боли. Весь каменный пол вокруг кресла, к которому пойманный был привязан, носил следы его крови. В крови была и его одежда, и инструменты, что лежали на специальном деревянном столе неподалёку.
   Дознаватель с помощниками ушли, а на их место пришла симпатичная девушка в изящных кожаных сапогах и тёмно-изумрудном плаще. На её голову был накинут капюшон, скрывавший лицо, но даже в полубессознательном состоянии пленник почувствовал мощную энергетику, исходящую от неё.
   Девушка неспешно подошла к нему.
   - Кто ты? Как тебя зовут? - строго спросила она, но пленник лишь тяжело дышал и молчал. Тогда девушка, видя его состояние, отвязала его от стула. Воин, простонав, обессиленно упал на пол. Девушка наклонилась к нему, в её руках появилась фляжка с водой, которую она поднесла к пленному и тот жадно припал к горлышку, насыщая себя живительной влагой.
   - О, вот за это спасибо, - юноша медленно поднялся с пола, держась за стол с пыточными инструментами. Вода явно пошла ему на пользу. Когда он, поднявшись, понял за что он до сих пор держался, то отдёрнул руку. Затем он просительно протянул руку к фляжке в руках таинственной посетительницы:
   - Можно?
   Оценивающе хмыкнув, словно решая, даровать ли такую милость, леди величественно подала просимый предмет.
   - Ты только не слишком увлекайся. Вода ресурс ценный - его экономить надо, - предупредила гостья. - Назови своё имя.
   Сделав ещё пару глотков, но уже менее жадных, пленник поставил флягу на стол. Рядом он положил и пробку, которую до сего момента держал в руке.
   - Меня зовут Варнава, - назвался он. - Рыцарь барона Ахтона, родился и вырос в его замке. После гибели барона стал простым наёмником.
   Имя гостьи молодой человек решил пока не спрашивать. Как минимум потому, что он всё ещё находится в пыточной, а тон девушки не располагал к задушевным беседам.
   Кивнув, молодая особа забрала принадлежащее ей, а именно флягу с водой, после чего скомандовала: "Руки протяни".
   - Пытки продолжаются? - поднял украшенную засохшей кровью бровь пленник, но, для своей сохранности, руки всё же вытянул.
   Как-то странно, буквально на мгновение взглянув на стоящего перед ней человека, Наэль крепко завязала верёвку вокруг запястьев, туго затянув последний узел.
   - А вы этого желаете?
   - Нет, спасибо! - поспешно проговорил он. И добавил более спокойно. - Мне уже хватило.
   Положение было столь необычным, что в его голове тут же родился вопрос.
   - А что тогда вы собираетесь делать?
   - Я могу не только причинять страдания. Мои руки также могут забрать чужую боль. В данном случае вашу. Где болит сильнее всего? - задала вопрос девушка, вставая вплотную к юноше.
   От этих слов глаза Варнавы расширились.
   - Так вы...помогаете мне? Вы - маг? - он не знал, чему удивляться больше и стоял в растерянности, опасаясь девушки и не веря в то что она сейчас ему помогает.
   - Почему? - спросил он недоверчиво.
   - Да, я маг. Выполняю приказ главного, который вовсе не стремиться умерщвлять пленника. Хотя в любом случае я не питаю к тебе, Варнава, ненависти.
   - Я могу контролировать воду, - продолжила она. - А поскольку человеческое тело тоже содержит воду, какой является кровь..представляешь, что я могу сделать? - деловито осведомилась целительница.
   - Да-а, представляю. Спасибо, - голос пленника повеселел. И, словно получая наказание за это, Варнава ощутил боль в груди - во время пытки один из помощников дознавателя сделал в ней несколько глубоких надрезов, заставив пленника мучиться. Теперь эта рана открылась. - Вот, посмотрите, - с этими словами парень показал девушке кровоточащую рану.
   Расстегнув несколько пуговиц рубашки таким образом, чтобы скрытые раны оказались под скудным дневным светом, робко проникавшим в пыточную, словно находиться здесь ему было крайне некомфортно. - Будет немного больно, тебя серьезно задели, - с этими словами девушка приложила руки к ранам, которые тут же засияли приятным голубым светом.
   Стиснув зубы, Варнава ожидал конца исцеления. Он всем своим существом чувствовал, как под огненными, словно раскалёнными руками целительницы его раны затягиваются. Процесс оказался и правда весьма болезненным, но, к счастью, не таким как та боль, которую юноша испытал когда ему наносили эти раны.
   Когда всё закончилось, пленник благодарно выдохнул.
   - Спасибо большое, ... - он замолчал, не зная как обратиться к целительнице. На вид она была одного с ним возраста, но уже, по-видимому, занимала видный пост в этом замке.
   - Наэль, госпожа Наэль, - заметив замешательство сообщила девушка. Не давать же первому встречному фамильярничать и дать просто называть себя по имени!
   Хотя сама "госпожа" не очень любила официальных обращений, но нужно было помнить, кем она является. Сохранять достоинство и дистанцию, особенно с врагами короля.
   - Спасибо вам большое, госпожа Наэль, - проговорил Варнава. - Я не забуду вашей помощи.
   Впервые за их встречу улыбнувшись, миледи продолжила процесс затягивания ран, оставленные жестокими пытками.
   - Мне велено привести вас в порядок и сопроводить в камеру, - нарушил воцарившееся молчание ее голос.
   - Конечно, - Варнава устремил на свою сопровождающую внимательный взгляд своих зелёных глаз, так что было непонятно, шутит он или нет. - Меня же подставили. Да, я был в отряде, который напал на вашего посланника в замок графа Миллена, но приказы отдавал не я. Меня тогда с ними не было, я в последний момент бежал, не хотел участвовать в этом.
   - Твоё положение достаточно скверно. Даже если я поверю твоим рассказам, это будет чрезвычайно трудно доказать. Ведь так или иначе, ты вторгся в частные владения и был пойман там, где тебе быть не полагается. Мой тебе совет, придумай что-то убедительное. Иначе - в живых ты не засидишься, - мрачно изрекла девушка.
   - Ну что же, ведите меня, - спокойным голосом произнёс Варнава. - Но учтите, я выполнял очень важный заказ и любое промедление грозило бы смертью гостя вашего повелителя. Он, кстати, ещё в замке?
   Наэль побледнела. Руки немедленно спрятались в складках плаща.
   - Да, он решил остаться на ночь. Что..что тебе о нём известно? - голос стал чуть дрожать. Пришлось приложить немало усилий, чтобы не показывать волнение.
   Лицо рыцаря исказилось - это было явно то, чего он опасался.
   - Слишком поздно!.. - Варнава в досаде ударил кулаком по каменной стене. - К нему заходил слуга с подносом? - быстро спросил он, проигнорировав вопрос девушки.
   - Я..мне это не известно, - пролепетала целительница, растеряв воинственный вид.
   Наэль находилась в трудной ситуации. С одной стороны ей нужно было как можно скорее выполнить приказ начальства, а с другой..если этот человек ее не обманывает, гостю грозит опасность. Дело было вовсе не в нем. В эту злополучную ночь дежурить у покоев оставили ее брата. Если гость пострадает..король будет в ярости и не известно, к каким последствиям это приведет.
   - Вперёд, к его покоям! - прокричал Варнава. - Иначе начнётся война!
   Сдаваясь в плен, рыцарь рассчитывал что его должны схватить и посадить в застенки, но не ожидал что пыточных дел мастера будут работать так усердно, что он не сможет сказать ни единого слова. И что люди из королевского специального отряда появятся так поздно что ничего уже нельзя будет сделать. Будто бы его подставил кто-то.
   - Как я могу тебя вот так просто пропустить? - высказала свои сомнения временная тюремщица.
   - Времени нет, как ты не поймёшь! - Варнава в спешке даже не заметил, как перешёл с госпожой Наэль на "ты". - Я и так слишком долго тут просидел! Я надеялся что меня не будут так долго пытать, быстро пришлют кого-нибудь, кому я смогу всё рассказать, а они затянули до последнего!
   Юноша с решимостью взглянул в глаза целительнице.
   - Нужно срочно бежать, - произнёс он таким тоном, который можно охарактеризовать как "требовательная просьба". - По пути можно охрану на уши поставить.
   - Хорошо. Но без глупостей, - подняв предостерегающе руку произнесла девушка. - Если обманул - я тебе это припомню. - Грозно пообещала она пленному и решительным шагом направилась в сторону покоев Гостя.
   - Подождите, а как же я? - повысил голос пленный и бросился следом за девушкой. Раны уже не болели и воин мог быстро передвигаться. Но, похоже, госпожа Наэль магически усилила свои ноги, так что Варнава долго не мог угнаться за ней. Догнал он её уже на выходе из каземата к верхним помещениям.
   - Отвяжите меня хотя бы, я могу помочь.
   - Я не нуждаюсь в помощи. - Ванрнаву резко оборвали. - Я вообще не знаю, для чего позволила тебе идти со мной.
   Девушка создала из воды два небольшой шара, размером с кулак: один отправился вперед, а другой остался у девушки в руках.
   В глазах Варнавы мелькнуло удивление таким магическим способностям целительницы, но сейчас было не время задавать вопросы.
   Молодой человек усмехнулся.
   - Да нет, вам нужна моя помощь, - он преградил путь девушке. - Вы же не знаете, кого нужно брать. А просто так выдавать эти сведения я не хочу. Давайте так: я иду с вами и помогаю вам, а вы меня освобождаете. Если боитесь, я могу пойти без доспехов, вы со своей магией справитесь и сами.
   - Ну как, вы согласны? - спросил он, посмотрев госпоже Наэль в глаза.
   - Идемте. Даже в доспехах я сумею справиться с вами.
   На самом деле девушка не могла ничего гарантировать этому воину. Но на кону было слишком много и о понятиях чести думать было нельзя.
   Можно ли это было назвать обманом? Наэль оставалось надеяться, что вышестоящие люди, узнав о произошедшем, помилуют этого человека.
   - Отлично, развяжите тогда эти верёвки, - юноша протянул вперёд связанные руки и сделал пару шагов вбок, освобождая девушке дорогу. - И я сразу же последую за вами.
   Раздраженно вздохнув, целительница, наконец, решилась выполнить просьбу.
   У нее не было доверия к юноше, да и к тому же, что говорить страже, если они вдруг на неё натолкнутся?
   Тем не менее, они проходили мимо охраны нижних этажей, не вызывая подозрений. Стражники видели леди Наэль, и пропускали её и её спутника без вопросов.
   Однако на верхних этажах, где находились покои королевского гостя, возникли сложности.
   - Вход запрещён, - тупо проговорил высокий воин в тяжёлых позолоченных доспехах с гербом королевской семьи и чтобы чужаки точно не прошли, перекрыл вход своим копьём.
   - Пропустите их, - послышался окрик. В поле зрения молодых людей появился высокий светловолосый человек, лет тридцати. Он был облачен в латы, которые робко поблескивали через белый плащ. В руках он держал такой же маленький шар, который недавно отправился неизвестно куда.
   Это был брат Наэль - Леон.
   - Так точно! - браво воскликнул королевский стражник, и вместе со своим коллегой, что стоял напротив него, растворили ворота.
   - О Вотан! - вполголоса выразил своё удивление Варнава. - Помощь пришла откуда не ждали, - наёмник поспешно, но с небрежностью поклонился высокопоставленному человеку в белом плаще и устремился в раскрытые двери.
   Он не знал, кем приходится этот статный господин его тюремщице, но было видно что она ему доверяет, раз из всех людей замка водный шар прилетел именно к нему.
   - Я получил твоё сообщение, как я понял, что-то случилось? - взволновано спросил латник. - И кем является твой спутник?
   - Давай в двух словах, - велела Наэль идущему рядом рыцарю.
   - На наследника империи Инсиг готовится покушение, - вводил наёмник в курс дела. - Заговор обнаружился в городе Каути и советник бургомистра отправил меня предупредить об этом Короля или его приближённых. Я знаю кто должен будет совершить покушение, - продолжал он. - Это один из слуг, он должен будет принести еду гостю.
   Коридоры перемежались поворотами, лестницами. По предчувствию Варнавы, они уже скоро должны были прийти.
   С помощью высокопоставленного латника Варнаве и Наэль удалось попасть в гостевое крыло замка. Осталось миновать лишь несколько лестничных пролётов, а через минуту и они остались позади. Трое человек стояли напротив двери, за которой была спальня, выделенная для наследника. Проход охраняли два имперских рыцаря. С ними заговорил латник в белом, после чего один из охранников заглянул в комнату и тут же вылетел оттуда с испуганным выражением лица.
   Тут же в комнату вломились все присутствующие и застали такую картину: на кровати в богатой одежде неподвижно лежал немолодой мужчина с неестественно-зелёным лицом, на котором ясно читалась очень сильная мука. Он одной рукой вцепился в своё горло, а другой до побеления костяшек сжал угол декоративного покрывала. Рядом с ним на столике стоял поднос с фруктами и ягодами, часть из которых была съедена, а под кроватью Гостя обнаружилась недоеденная долька арбуза.
   Леон бросился к нему, надеясь нащупать пульс. Наэль опустилась с другой стороны от лежащего.
   - Я...ничего не могу сделать, даже со своими способностями...Мы опоздали, - еле слышно прошептала девушка. Что теперь будет?
   Услышав скорбь в голосе девушки и понимая, что он тоже виноват в случившемся, причём он один из главных виновников, Варнава глухо проговорил:
   - Сейчас будет война, - он опустил голову. - Император Натар, Натар Третий, едва узнав об этом, тут же бросит войска на короля, безо всякого сомнения - между нами и Инсигом давно зреют разногласия. Наверняка наследник приехал чтобы разрешить конфликты с королём, но здесь его убили. Нам нужно готовиться. И найти того, кто убил наследника.
   Немного помолчав, Варнава выругался.
   - Простите меня, мне нужно было быть быстрее. Может быть, можно было бы всё предотвратить.
   Конечно, он раскаивался, но далеко не полностью только из-за смерти наследника и из-за того что он сам, пусть даже не зная об этом, сделал так что они опоздали.
   Дело было ещё и в том, что советник бургомистра пообещал ему крупную сумму за выполнение этого задания, и ему было очень обидно потерять эти деньги.
   - Не так важно, кто виноват, - поднялась с колен целительница. Варнава прав, наша главная задача - найти убийцу. Однако, ...Леон, ты отвечал за безопасность, я волнуюсь. Тебя могут посадить в темницу или даже хуже, - дрожащим голосом проговорила миледи, положив свою руку на плечо брата.
   - Да, могут, - ответил Леон, глядя своими ясными глазами на сестру. - Но король доверяет мне, он знает что я чётко и грамотно выполнял свои обязанности. Он не будет казнить меня. Не волнуйся, - тепло улыбнулся он, после чего, уже более серьёзным голосом, он сказал: "Нужно доложить королю. Лучше пусть он узнает об этом от нас, чем до него дойдут слухи."
   - Верное решение, - ответил Варнава, пропуская начальника охраны.
   - Как бы я хотела не отпускать тебя, - вздохнула Наэль, - я иду с вами.
   - Есть еще одна вещь, которую следует знать. Этот воин, - она кивнула на Варнаву, - был пленен воинами его величества, я его самовольно вывела из темницы, нарушила приказ.
   Леон остановился и медленно повернулся к сестре.
   - Ты нарушила приказ? - он склонил голову налево. - Я же говорил тебе, Наэль. Враги короля могут прикрываться разными личинами, но они - враги короля и раз был приказ не выпускать, значит нужно было не выпускать! - с нажимом произнёс он, после чего оглядел Варнаву с ног до головы. - Он меньше всего похож на того, кто может считаться другом короля. Может, это он и поучаствовал в покушении?!
   - Позвольте! - повысил голос Варнава. - Я, по-моему уже говорил, что я попал сюда чтобы предупредить о покушении. А то, что вы видите - он показал на следы крови на своей одежде - это всё ваши палачи поработали! Я даже без доспехов побежал спасать этого королевского гостя, убедил госпожу Наэль в готовящемся покушении. А что было бы, если бы я не сообщил ей об этом и она бы не выпустила меня? - продолжал возмущаться наёмник. - Вы бы и не знали, что происходит!
   Леон бросил на Варнаву гневный взгляд. Но поскольку он был довольно сдержанным человеком, не стал вступать в дискуссию с предполагаемым союзником, решив, что выяснить о личности вторженца можно будет немного позже.
   Только крайние обстоятельства и наличие свидетелей помешало ему выполнить желание, схватить сестру под локоть и увести подальше от всего происходящего здесь. Поддаться на уговоры непонятно кого! А ведь доверие - это далеко не самая сильная черта ее характера. Что еще более странно. Может Варнава заколдовал её?
   Обернувшись, он посмотрел на Наэль, которая выглядела довольно виноватой. Даа, если бы тут была магия, навряд ли бы она вела себя именно так, но кто же знает, что было до того, как они оба появились на пороге особого этажа.
   - Нужно отправиться к королю, - сказал затем Леон, выходя в коридор. - Тогда же и решим, что делать.
   Варнава и Наэль последовали за ним.
   Они миновали гостевой коридор и вышли к королевскому залу. Начальник охраны гостя подозвал к себе одного стражника и отдал приказ, указывая на Варнаву:
   "Не спускай с него глаз, он может быть очень опасен. Если дёрнется - сразу бей!"
   Солдат, в знак подтверждения ударив тупым концом копья в пол, тут же встал около Варнавы.
   - Мне, конечно, приятно такое внимание, - с преувеличенной весёлостью произнёс наёмник. - Но, уверяю, не стоит. У меня даже оружия нет.
   - Замолчи! - бросил Леон. - Мы идём к королю и я не хочу чтобы Его величество подвергался опасности. Наэль, ты готова? - латник повернул голову к сестре.
   - Нет, но это ничего не изменит - так что вперед, - провозгласила девушка, выпрямляя и без того прямую спину.
   На всякий случай она зажала в кулаке несколько миниатюрных сиреневых горошин, которые в случае необходимости могли сослужить хорошую службу.
   Леон толкнул дверь. За нею вошедшим открылся широкий ярко освещённый Т-образный зал с белыми гербовыми знамёнами на каменных стенах, так что, казалось, полотнища всегда "смотрели" на тех кто ходил по королевскому залу.
   В ответвлении зала, под гигантской головой чёрного кабана (охота на которых связана с немалым риском получить опасную травму или вовсе умереть) стоял белокаменный трон, покрытый шкурой зубра. По бокам трона же были вырезаны цитаты из священных книг, призывающие править мудро и вести благочестивый образ жизни.
   Сам король восседал на данном троне, ведя разговор с главным зодчим. Его величество был одет в такой же белый плащ, как и Леон, только с алой окантовкой и со своим фамильным гербом - коронованным львом с мечом и скипетром. Под плащом же просматривалась изысканная одежда, созданная руками лучших мастеров королевства.
   Когда он увидел вошедших, то прервал разговор с зодчим и повернулся к ним.
   - Леон, Наэль, - названные люди, вместе со стражником и Варнавой преклонили перед ним колено. - Что-то случилось? - он покосился на Варнаву в испачканной кровью одежде. - Кто этот человек?
   - Повелитель, в вашем замке совершено убийство гостя. Я должен был его остановить, но не смог. Мужчина, что рядом с нами, был послан, по его собственным словам, чтобы предупредить об опасности, - голос рыцаря был бесстрастным и спокойным.
   Король был оглушён известием. Его вид, минуту назад выражавший беспечность, теперь прямо сквозил сменявшими друг друга гневом и горечью, а в глазах, чего практически никто не заметил, холодной змеёй мелькнул страх.
   Через пару секунд, взяв себя в руки, он приступил к расспросам.
   Узнав поподробнее от Варнавы о заговоре и о том месте и человеке, от которого Варнава о покушении узнал, король, прежде чем принять решение, спросил у девушки:
   - Леди Наэль, вам есть что добавить к сказанному этими мужами? Может, мы что-то упустили?
   Девушка достала небольшой флакон, наполненный черной жидкостью.
   - Это яд, которым был отравлен господин. Мне удалось извлечь немного из тела. Возможно, нам чем-то поможет анализ состава? Больше мне добавить нечего, Ваше величество.
   Отдав в протянутую руку пузырек, целительница вернулась к тому месту, где стояла.
   Подозвав лекаря, король приказал ему изучить яд.
   Врачеватель перелил немного жидкости из флакона в деревянную чашечку, после чего принялся её изучать.
   Время от времени он опускал в чашку какие-то предметы, доставал их, задумчиво хмыкал, смотрел на яд в разноцветные линзы, добавлял что-то в яд и вглядывался в получившуюся смесь, и прочими способами изучал данное ему вещество.
   Вскоре врач огласил вердикт:
   - Flos Thanatis! Или сок "Цветка Танатоса". Крайне смертельный яд, убивает практически мгновенно. Жертва даже не чувствует приближения смерти. Изготовляется... - тут лекарь запнулся, не зная, продолжать или нет. Король одобрительно махнул рукой. - Изготовляется строго ограниченным кругом лиц, один из которых находится прямо перед вами, ещё пара человек находятся у меня в помощниках, и несколько рассеяны по трём самым крупным городам.
   Король попросил его написать эту информацию и отдать девушке.
   Взяв чистый свиток и перо с чернильницей, лекарь написал на нём имена тех, кто мог изготовить этот яд и их предполагаемое местонахождение, после чего подал свиток в развёрнутом состоянии, чтобы чернила высохли, волшебнице.
   - Наэль, вам надлежит отправиться в эти города, - сказал король. - Найдите того кто приготовил этот яд, найдите для кого он его приготовил. Выйдете на заговорщиков. Раз информация о заговоре появилась в Каути, то вам необходимо побывать там. Найдите тех, кто организовал убийство наследника и покарайте их. Можете взять с собой этого наёмника, - он указал на Варнаву. - Он получил задание в Каути, его там знают. Чтобы облегчить ваши труды, я выделю вам пять тысяч золотых и королевскую гербовую печатку, чтобы ни у кого не возникло желания вам помешать.
   Король сделал паузу и повернулся к рыцарю в белом.
   - Леон, за допущенную тобой халатность я мог бы наказать тебя... - молодой человек склонил голову в знак понимания своей вины, - но в военное время мне нужен каждый верный человек, способный держать оружие. Продолжай выполнять свои обязанности по охране замка. Надеюсь, ты больше не подведёшь меня. А я... - он встал с трона, давая понять что встреча окончена, - буду готовиться к войне.
   Целительница выдохнула, едва за ними закрылась дверь.
   В этом месте все был пропитано магией и можно было не бояться подслушивания. Здесь можно было говорить любые тайны.
   - Великое счастье, что это не понадобилось, - Наэль раскрыла руку с маленькими шариками, все это время ловко прячущихся в складках одежды.
   - Что это? - полюбопытствовал Варнава
   - Это снотворное. Поскольку это застывшая вода - эти шарики подвластны моему контролю. Если бы король приговорил тебя, - сказала девушка, обращаясь к брату, я бы смогла усыпить всех, кто в комнате и мы бы сбежали.
   Взгляд Леона стал зримо мягче.
   - Но ведь...ведь это же подвергло бы тебя опасности, сестрёнка. На магию сбежались бы стражи со всего замка и тебя бы схватили. Не нужно было даже готовиться это делать, - убеждённым тоном, за которым скрывалась мягкость, отрезал рыцарь. - Не нужно было. Наша семья долго добивалась этой чести - быть при короле, и твоя выходка могла бы дорого нам всем стоить.
   - Да какая разница, что бы было со мной. Если бы для твоей защиты мне бы понадобилось встать на пути у самого Бога - я бы непременно это сделала.
   - Сестрёнка, - от избытка чувств брат прижал девушку к груди и через несколько долгих секунд отстранился. - Какая ты всё-таки наивная, - мягко сказал он.
   Варнава равнодушно смотрел на это проявление братско-сестринских чувств. Тут к нему подошёл слуга и принёс поднос с тугим мешочком с деньгами и перстнем-печаткой. Как только наёмник забрал вещи, слуга с поклоном бесшумно удалился, чтобы не мешать.
   - Выступаем завтра на рассвете, - решила Наэль. - Нужно отдохнуть перед долгим путем.
   Глядя на Варнаву, она добавила: - Я распоряжусь о свежей одежде. Пятна крови вызывают слишком много вопросов.
   - Мне нужна только моя броня и оружие, которые остались в застенках, - ответил наёмник.
   На вопросительный взгляд Леона Варнава ответил: "Я не экипировался, нужно было спешить, спасать гостя."
   - Что в какой-то степени спасло тебя. Если бы засекли человека во всеоружии - воины наверняка убили без вопросов, - заметила повелительница воды. Я так понимаю, мы встретимся с твоими товарищами за границами замка?
   - Похоже на то... но у меня нет товарищей, - ответил довольно грубым тоном Варнава. - Я наёмник, работаю за деньги. Если мне будут хорошо платить в одном месте, я буду работать с одними, а нет - перейду в другой отряд. К тому же, порядочные люди редко сейчас встречаются, каждый норовит напасть и отобрать твою добычу. Поэтому придётся путешествовать вдвоём. К тому же, - смягчил тон ландскнехт, - маленький отряд достигнет большего в поисках, чем небольшая армия. Нам вряд ли пойдёт на пользу чужое внимание.
   - Мне пора возвращаться к службе, - встрепенулся Леон. - Желаю доброй ночи, я зайду за вами утром, - молодой человек покинул покои.
   - Интересно, - произнесла Наэль, обращаясь к Варнаве, - ты меня тоже продашь, если заплатят много? Сейчас есть желающие заполучать магов в свои невольники. И встречаются довольно щедрые предложения. Где гарантия, что ты не сдашь меня первому же из них?
   - Меня во многом можно обвинить, - ответил парень. - В жадности, в высокомерии, в эгоизме, даже в лжи. Можно этот список продолжать до самого трона Вотана. Но доверившихся мне я не продаю.
   - Лгать я сама мастер, - отозвалась волшебница. Я тебе не доверяю, уж прости, но если ты хочешь продвинуться в этом направлении, тебе придется надеть это. На руку Варнаве опустилась тонкая замкнутая полосочка, напоминающая кожаный браслет.
   Он осмотрел своё запястье.
   - Что это? - спросил Варнава.
   - Следящее устройство. Так я всегда буду знать с какой стороны тебя ожидать и в каком психологическом состоянии, - без запинки отчеканила миледи.
   - Ого, - Варнава поднял брови, - ты любишь перестраховаться. А как ты поймёшь, в каком психологическом состоянии буду я, если иногда даже я этого не знаю?
   - Ты правильно заметил, порядочных людей трудно найти. А ты мне совершенно незнаком. Вода - хороший проводник эмоций и чувствителен к переменам. Поэтому, если у тебя возникнет хотя бы тень мысли о предательстве... - помедлила целительница, - сразу же узнаю об этом.
   - Хорошо, а что ты почувствуешь?.. - поинтересовался наёмник, представляя как он убегает через окно - просто чтобы проверить устройство, - вот сейчас?
   - Я чувствую, как ты сокращаешь время нашего сна, - парировала девушка, демонстративно зевая. Всему своё время. Не знаю как ты, а я рассчитываю лечь до того, как пропоют первые петухи. Располагайся. И доброй ночи, - пожелала она, направляясь в свою комнату.
   - И тебе, - сказал ей вслед Варнава.
   "В общем-то Наэль правильно разгадала мой замысел. Вот только она, похоже, не поняла что я делал это не из-за вредности или зла, а из-за того что хотел проверить правильность работы этой штуки. Я бы не хотел бы погибнуть из-за ошибки этого устройства", - думал он, направляясь в гостевое крыло, позвякивая королевскими монетами и с печаткой в кармане.
   Сначала он зашёл в свои бывшие застенки, забрал снаряжение и оружие, затем, после разговора с управляющим, ему выделили комнату, где он и расположился, и проспал до утра.
  
   Проснулся наёмник с первыми лучами солнца, и тут же обнаружил на табурете у стола сложенные кем-то вещи. Осмотрев их получше, наёмник понял что это та самая одежда, о доставке которой распорядилась волшебница. Помянув её добрым словом (вещи, хоть и были несколько узки, но были скроены из удобной ткани, а главное, были чистыми), наёмник отправился выполнять необходимые утренние процедуры. Затем, спустя примерно полчаса Варнава стал собираться в поход.
   Когда Леон появился на пороге комнаты, выделенной аёмнику, тот уже был полностью готовым к выполнению задания .
   - Я провожу тебя к воротам, сообщил стражник. Я надеюсь, не нужно упоминать, что я с тобой сделаю, если с Наэль что-нибудь случится?
   - Не нужно, я всё понимаю, - сдержанно кивнул юноша, удивляясь, как брат с сестрой похожи в плане осторожности и внутренне, несерьёзно, с напускной грустью констатировал, что ему, случись что, всё равно прилетит.
   Воины вышли во двор, где уже вовсю тренировались ополченцы - вчерашние крестьяне, взявшиеся во имя своего короля за оружие. Рыцарь, обучавший новобранцев, по-военному чётко поприветствовал Леона. Тот в ответ кивнул ему головой.
   Обойдя место тренировок, начальник стражи и наёмник стали дожидаться Наэль возле стойл.
  
   Девушка не заставила себя долго ждать.
   Помимо обычного плаща и кинжалов, пояс и широкие браслеты украшали драгоценные камни, но это только на первый взгляд. На самом деле все это были разные застывшего вида жидкости, которые могли пригодиться в случае опасности.
   Варнава со смесью удивления и приятной неожиданности посмотрел на Наэль. Похожее выражение взгляда было и в глазах Леона.
   - Ты выглядишь потрясающе, - встретил её брат.
   Приветственно махнув рукой, волшебница счастливо улыбнулась,чрезвычайно довольная похвалой.
   - Нам пора, вздохнула девушка. Покидать это место не хотелось, но миссия того требовала.
   - Будь осторожна, сестрёнка, - Леон помог ей взобраться на коня и взял её ладонь в свои. - Никому не доверяй, плохих людей на свете много. Слушай своё сердце и не вступай в бой без крайней необходимости.
  
   Пока брат давал напутствие сестре, Варнава сел на приготовленную ему лошадь и ожидал, пока близкие люди простятся. Он рвался в поход, а крупная сумма королевских денег у него на поясе подгоняли к активным действиям.
  
   - ...Береги себя, - сказав это Наэли, Леон громко сказал: "Удачи вам!", и, подойдя к наёмнику, сказав ему вполголоса. - Если с ней что-нибудь случится - отвечаешь ты.
   Варнава поморщился: "Знаю я, знаю".
   - Ничего не случится, - вслух сказал он.
   - Надеюсь, - голос рыцаря звучал уже не так грозно, в нём проглядывала тревога и надежда на то, что этот наёмник не предаст его единственную сестру.
  
   - С тобой ничего не сделают, за то что ты не сумел выполнить задание? - поинтересовалась Наэль. Они несколько часов уже скакали в тишине, что немного тяготило. Волшебнице хотелось знать больше о своем неожиданном спутнике.
   К тому же она переживала, какой прием им окажут там, куда нужно прибыть.
   - Не должны бы, - отрицательно покачал головой Варнава. - Я не человек короля, так что наказать за невыполнение задания меня нельзя. Просто деньги не выплатят. Кстати, совсем забыл, - изменившимся тоном сказал парень, протягивая девушке королевский перстень-печатку. - Лучше ты носи её, у тебя по статусу она будет смотреться лучше. Ты же человек короля и тебе скорее поверят.
   Тем временем, судя по памяти Варнавы, до Каути оставалось меньше чем полпути.
   - Надеюсь, ты знаешь что делаешь, - ответила целительница на такой жест со стороны наёмника, пряча вещи в складках одежды.
   - Как думаешь, это возможно? Найти отравителя? - задала она следующий вопрос.
   - Вряд ли, - задумчиво ответил Варнава. - Я мог бы опознать убийцу, если бы увидел лично. Мне описывали его внешность, - пояснил он.
   - Так вот, - сказал он. - Отравителя мы вряд ли найдём, но организаторов найдём обязательно.
   Девушка вздохнула, предвидя нелегкую работу.
   - Что же, мне теперь придется за тобой следить вдвойне усердней, чтобы и волос с головы не упал. Да уж, - протянула всадница, - подкинули мне работёнку.
   - Тебе за мной следить придётся? - Варнава зашёлся саркастическим смехом. - Твой брат много говорил о том, чтобы я точно так же, если не сильнее, следил за тобой. - И я собираюсь так и сделать.
   - Что я вам, маленькая что ли, - пробормотала девушка, сильнее сжав поводья, но наемник все равно услышал.
   Вместо ответа парень только покачал головой.
   Тем временем дорога под лошадями путешественников приобрела более ухоженный вид - похоже, до города осталось совсем немного.
   - Надо быть осторожней. Не стоит всему городу знать о том, что случилось.
  
   Приезжая в Каути в четвёртый раз, Варнава, хоть и не знал город, он с первого же визита запомнил здание администрации. Протискиваясь по узким улочкам и входя в людскую толчею, наёмник, чтобы не потерять свою спутницу, брал её лошадь под уздцы.
   - Смотри за карманами, Наэль, - предупредил молодой наёмник. - Хоть здесь и много стражи, но здесь не так безопасно, как в замке. Того и гляди, украдут что-нибудь.
   - Поняла, - ответила девушка. В то время как Варнава прокладывал дорогу, она увлеченно посматривала по сторонам. Выезжать из замка, находящегося в отдалении, приходилось нечасто, а потому, все происходящее вокруг было непривычный и не лишенном интереса.
   Они выехали на главную площадь города. То тут, то там по краям площади стояли мелкие ларьки с различными товарами - от фруктов и овощей до доспехов и оружия. В центре площади стоял изящный столбик посреди поднимающегося над землёй металлического круга с нанесёнными на него делениями и готическими цифрами - солнечные часы. Между лавками и вокруг круга сновало множество людей. Они все куда-то торопились, смотрели на
   часы, и, обгоняя друг друга, спешили по своим делам. Иногда появлялись всадники, которым прохожие почтительно уступали дорогу. Люди в городе, как было написано в одной книге из библиотеки барона Ахтона, не в пример людям в замке спешили куда-то по своим делам, они всегда торопились; в замке же не было такой суетливости, там каждый знал свои обязанности и исполнял их с чёткостью. И сейчас, невольно наблюдая за ними, он получал подтверждение этим словам из книги.
  
   Молодые люди подъехали к каменному трёхэтажному зданию городского управления. Расседлав коней и перепоручив их слугам, Варнава и Наэль вошли в здание.
   К ним тут же подошёл стражник, спросивший их о цели визита.
   - Нам нужно попасть к бургомистру, - ответил Варнава. - Дело государственной важности.
   Стражник, не говоря ни слова, провёл их на второй этаж, сразу в рабочий кабинет городских чиновников. Обладая плохой памятью на имена и внешность (второй раз видел), но запомнив одежду советника бургомистра, наёмник вычислил его среди служащих и потребовал аудиенции у управляющего городом при обязательном присутствии самого советника. А иначе...
   В знак подкрепления полномочий путников Варнава повернул голову к Наэль и указал глазами на советника, как бы говоря, что сейчас самое время продемонстрировать ему перстень-печатку.
   Волшебница правильно истолковала поданный знак и явила на свет нужные предметы.
   Лицо советника побледнело, он кивнул и проводил приключенцев на верхний этаж. Поднявшись по лестнице, они оказались в просторном зале, где в самом углу за столом сидел полный человек и что-то писал. Кашлянув пару раз, советник привлёк внимание бургомистра и сообщил ему о прибывших. Управляющий городом поднял глаза на вошедших, поклонился им, и поинтересовался, что привело их к нему.
   И Варнава рассказал ему о том, что наследник Инсига убит, король готовится к войне, а им с представительницей короля леди Наэль предстоит найти организаторов, для чего бургомистр и его советник должны сообщить, откуда им стало известно про заговор, а также назвать имена заговорщиков.
   Служащие ответили, что о заговоре узнали их шпионы, бывшие на светском приёме в честь приезда гостя из Инсига в доме бургомистра. Подробностей выяснить не удалось, но стало известно, что наследника собираются убить в королевском замке, когда он останется там на ночь, и было получено описание возможного убийцы. Сразу же после этого бургомистр и советник стали искать гонца, чтобы он доставил весть королю, что в его замке готовится убийство.
   Единственная зацепка - это барон Риктер, человек, владеющий своей крепостью в горах близ замка короля. Ближайшей к нему крепостью. Возможно, именно к нему бежал убийца.
   - Солдаты уже разбили лагерь около его замка, - сказал бургомистр. - Если поторопитесь, то сможете допросить Риктера прямо там.
   Варнава кивнул и посмотрел на Наэль, есть ли ей, что сказать.
   - В таком случае, нам здесь больше нет нужды оставаться. Прощайте. - завершив речь легким кивком головы волшебница резко развернулась и быстро направилась к выходу.
  
   - Не очень то я ему доверяю, - поделилась девушка своими мыслями с Варнавой, едва они оказались на улице.
   - Да-да, я об этом же подумал, - сказал Варнава. - Не может он нам помогать за просто так. Но других зацепок у нас нет, поэтому... - он пожал плечами, как бы говоря, что придётся, по крайней мере какое-то время, работать с бургомистром.
   Когда они стали подходить к стойлам, им двинулись навстречу двое крепких людей в доспехах без символов причастности к какому-либо из правителей. Несмотря на то что они не проявляли враждебности, Варнава был насторожен, тем более, быстро осмотрев окрестности, он не увидел стражи. Они быстро приближались.
   - Только этого не хватало, - прошептала Наэль, досадливо цыкнув.
   Поравнявшись с посланцами короля, подозрительные люди приблизились с явно неблагожелательными намерениями.
   - Вар, только не лезь вперед, я обо всем позабочусь, - быстро шепнула девушка, выступая чуть вперед.
   - Ты уверена? - спросил наёмник, тем не менее держась чуть позади девушки и положив руку на рукоять клинка.
   Тем временем один из тех, кто их встретил, внимательно посмотрев на Варнаву и Наэль, выхватил меч и протянул девушке руку.
   - Давай сюда королевскую печать и все записи и, может быть, мы вас пощадим, - потребовал он.
   Варнава тоже достал меч, но пока что не вмешивался, ожидая, что сделает Наэль.
   - Печать и записи? И только то? Маловато для мелкого грабителя, - ответила волшебница, широко улыбнувшись наглецу.
   Тот в ответ зарычал:
   - Я планировал по-хорошему, и как человек чести не трогать леди, но, видимо, не получится.
   - Разумеется, - кивнула Наэль, направляя руку прямо на жадного негодяя. Она начала медленно сжимать пальцы, словно планируя собрать их в кулак, только делая это очень медленно, при этом рука опускалась ниже.
   Мужчина охнул, и, действуя по движению, осел на пол.
   Его товарищ попытался напасть, но его желание остудил Варнава, выхватив меч и рубанув сверху, заставив того упасть с проломленным шлемом, возможно, черепом.
   Тут же из толпы и из-за стойл вымахнуло ещё четверо неизвестных с оружием наготове.
   - Она - маг! - воскликнул один из них. - Живой не брать!
   Варнава и Наэль оказались в окружении.
   Отклонив меч, целящийся в Наэль, Варнава заехал кулаком в горло второму нападавшему, и пока тот приходил в себя, наёмник от души пронзил мечом того, кто попытался напасть на волшебницу. Тот повалился наземь со сквозным ранением.
   Тут Варнава заметил приближение атакующих с другой стороны.
   - Наэль, сзади!
   В ту же секунду девушка повернулась и, создав один за другим два плотных шара, послала их в обидчиков - сначала в одного, затем в другого. Со скоростью молнии шары ударили в нападавших, отбросив их в сторону как будто если бы это были камни. Пострадавшие после падения выронили оружие и, застонав, схватились за грудь - место попадания мощных шаров.
   Оставшегося на ногах врага, который пришёл в себя после удара в горло, Варнава решил допросить. Нанеся тому удар кулаком в живот и резанув по ногам, заставив нападающего упасть, наёмник приставил к его горлу клинок, поставив ногу на коленный сгиб противника - если тот будет упрямиться, ногу можно сломать.
   - Говори, кто вас послал, - потребовала целительница, не поворачиваясь к пленнику. - И прежде чем ответишь, подумай о судьбах своих товарищей.
   В подтверждении того, что за их жизни и правда следует беспокоиться, девушка поместила головы нападающих в водный шар, лишив тем самым их возможности дышать. Не имея возможности потреблять кислород налетчики пытались освободиться. Воина хватило на несколько секунд:
   - Хватит! Я все скажу! Не трогайте их!
   Наэль удовлетворенно кивнула, убирая безвоздушную тюрьму. Освобождённые рухнули на каменные плиты, не шевелясь.
   - Они без сознания, но живы, - ответила чародейка на немой вопрос захваченного мужчины. - Но если нам покажется, что ты лжешь..то я передумаю.
   - Только не убивайте! Я всё скажу... - беззащитный пленный расширенными от страха глазами смотрел то на Наэль, то на Варнаву, боясь что они закончат начатое. От страха он несколько секунд не мог сосредоточиться и только стонал от полученных травм и предчувствия расправы. Наконец, отдышавшись, он заговорил.
   - Меня и друзей п-послал граф Миллен. Его люди подговорили нас напасть на вас. Сказали, вы расследуете какое-то дело, куда вам... лезть не стоит.
   - Изменник! - поморщился Варнава и посмотрел на Наэль. - Миллен уже давно хочет отделиться от королевства, теперь это для него не составит труда - война-то уже объявлена.
   - С нами... - продолжил бывший нападавший, - должен был быть сэр Риктер, но его людей серьёзно осадили и мы пошли вшестером. Это всё что я знаю, пожалуйста, не мучайте моих людей!
   - В первый раз вижу, чтобы наёмник так дрожал за своих людей, - поделился мыслями с Наэль Варнава. - Обычно они бросают своих на произвол судьбы, лишь бы убежать, и спастись самим.
   - Наверное, стоит им помочь, хотя бы чтобы до лекаря смогли дойти. А потом решим, куда поедем дальше.
   - Я с этими людьми много лет. Мы не раз спасали и выручали друг друга из разных переделок. Здесь нет ничего странного, - продолжил раненый, обращаясь к Варнаве, прямо смотря последнему в глаза. - Если вам недоступно подобное чувство - мне жаль вас.
   - Достаточно разговоров, - тихо, но твердо прервала речь наёмника Наэль, видя, как потемнел взгляд Варнавы.
   - Дай им это, - протянула девушка 3 шарика уже мятно-зеленого цвета. Это поможет восстановить силы, - на что неудавшийся налетчик прижался губами к ее руке.
   - Я не могу передать свою благодарность, вы ..
   - Хорошей благодарностью будет то, что никто не узнает о моём даре.
   Мужчина понимающе кивнул, молча принимая соглашение.
   - Идем, - обратилась чародейка к Варнаве, - мы здесь достаточно задержались.
   - Да, пойдём, - Варнава скользнул злым взглядом по выражавшему жалость наёмнику и направился вместе с целительницей к ожидавшим их лошадям. - Я считаю, нам следует наведаться в гости к сэру Риктеру. Надеюсь, солдаты бургомистра ещё не начали атаку и мы застанем его живым. Он слишком глубоко завяз в этой истории, чтобы не воспользоваться шансом найти его и всё узнать.
  
   Самого Варнаву в это время что-то беспокоило, но он не мог понять что, и немного в прострации двигался к стойлам, где они с Наэль оставили лошадей.
   - Вперед. Я надеюсь, ты знаешь дорогу? - немного ехидно поинтересовалась чародейка.
   - Ну разумеется! - усмехнулся Варнава, садясь на коня. - Я центральные области королевства как свои пять пальцев знаю, мне много где доводилось бывать.
   - Давай, усаживайся и поехали. Нас ждут приключения! - с весёлым энтузиазмом добавил наёмник.
   - Ну давай, веди, - фыркнула волшебница, забираясь на коня, - не подведи.
   - Да ни за что, - Варнава в преувеличенно-испуганном жесте отшатнулся от Наэли, - не думай даже. Быстро сейчас домчим, ты даже не заметишь, как будем на месте.
   - А я не знала, что ты можешь быть весёлым, задумчиво произнесла девушка. - Меньше слов,больше дела, - Наэль тронула лошадь с места.
   - Да, ты права, - парень нагнал её и поехал рядом, чуть впереди, чтобы показывать дорогу. - Я могу веселиться, Наэль, просто вижу мало поводов для этого. Моё обычное состояние - это отсутствие настроения. События, происходящие со мной, или веселят меня, или убавляют настроение ещё больше. Можно, конечно, радоваться мелочам - вроде хорошей погоды или людей, я как-то пробовал, но я не думаю об этом. Я не создаю настроение сам, но ожидаю его от других. При этом в этом ожидании я становлюсь серьёзным и шутки не всегда получаются. Особенно когда нужно поддержать кого-то. Донару было бы стыдно, - усмехнулся он. - Такие вот дела. Не удивляйся.
  
   За то время, пока Варнава говорил, они уже выехали за ворота города и направились по дороге к замку короля. Там, недалеко от него, за поворотом на горные тропы, была их цель.
   - Давно мы перешли на "ты"? - склонив голову заметила волшебница.
   - Так гораздо проще, - убеждённо заявил Варнава. - И в разговоре, и в случае чего-нибудь ещё.
   - Убедительно, - кивнула девушка. А кто такой Донару? - задала волшебница интересующий её вопрос.
   - Точнее, Донар, - мягко поправил мужчина. - О, это довольно интересный рассказ, - оживился он. - Я родился и воспитывался в замке барона Ахтона, и в его библиотеке однажды наткнулся на одну книгу... - Варнава погрузился в воспоминания. - В ней писалось про Вотана и Донара - забытых языческих богов. Вотан почитался древними как бог мудрости и умелого управления, он любит искать смыслы. А Донар - бог грозы и войны, яростный бог-воин. И я узнал что, оказывается, все языческие боги это падшие ангелы, в каждой культуре по-разному называемые людьми. Они оторвались от единого Бога, вырвались в поисках самостоятельного существования. Они попытались построить свой мир, чтобы как-то существовать, сохранить энергию, поэтому они заключили людей в бесконечные циклы однообразной жизни. Это и есть своеобразные "каналы, построенные богами", о которых писали древние авторы, каналы, на которых работают люди на благо богов.
   Поэтому у древних богов не было иного занятия на пирах, кроме как упиваться амброзией - той самой энергией, которая продлевает их существование за счёт человечества, закрытого в своих циклах. И однажды среди древних богов произошёл раскол - одни хотели вернуться к Создателю, а другие продолжать использовать человечество, чтобы возвыситься и бросить Ему вызов. И испокон веков за людей идёт Великая битва между силами добра и зла, которая указывается и в священных книгах, но как битва внутри каждого человека. Это всё что я вспомнил, - закончил рассказ Варнава. - Эту книгу барон давал читать нам, говорил что в ней содержится великая мудрость. Возможно, из-за этого его замок опустошили и сожгли.
   - Надеюсь, ты редко рассказываешь подобные истории, - улыбнулась Наэль, заинтересованная рассказом, а то ведь уши святой инквизиции находятся близко от каждого из нас.
   - Ты, можно сказать, первая, кто эту историю слышит, - улыбнулся в ответ Варнава. - С нашими, с наёмниками, особо не поговоришь о таких вещах. Да и опасно это, ещё в инквизицию сдадут. А ты кажешься мне достойным доверия человеком, понимающим религию, но в то же время не ревностной её служительницей. Да и я не думаю, что в этих лесах могут скрываться агенты церковников, - парень несколько небрежно осмотрелся по сторонам.
   - По твоему я достойна доверия, - протянула волшебница, на секунду запрокидывая голову назад, - опасно доверять первой встречно. Но в одном ты точно прав. Я не приверженец церкви. Именно её слуги обвиняют таких как я в служении Люциферу.
   Моя мать всегда говорила мне и брату, что наши способности - дар любящего Бога. И я верю ей.
   Я бы хотела исправить такую ситуацию, но пока ничего не могу, - вздохнула Наэль, накинув на голову капюшон, закрывая лицо.
   - Согласен, опасно доверять, - кивнул наёмник. - Но раз ты волшебница и ты не поддерживаешь Церковь, у тебя нет причины выдавать меня, - он помолчал пару секунд. - Я думаю, что не ошибся. И я думаю, что рано или поздно Церкви придётся признать волшебников такими же людьми, как и не-магов. Ведь если в мире что-то происходит, в священных книгах так и говорится, что это всё так Богом и запланировано. А магию можно пустить на благое дело, и она не означает отказ от веры в Бога, - рассуждал Варнава.
   - А ты раньше сталкивался с чародеями прежде? - поинтересовалась девушка, стремясь понять причину такого лояльного отношения.
   - Нет, не сталкивался, - признался Варнава, - но они меня восхищали своими способностями. Мне всегда было интересно, как они так могут повелевать стихиями, и можно ли научиться магии, если ты не обладаешь этим даром? Способен ли человек к магии?
   От такого вопроса Наэль задумалась поэтому некоторое время они ехали молча.
   - Не знаю, если честно. Магия может проявляться в разном возрасте. До того времени находясь в состоянии сна. Иногда она может проявиться во время эмоционального проявления.
   Способности разные. В специальном отряде при короле, если очень строго классифицировать, есть 4 элемента природы и один искусственный - железо : земля, вода, огонь, воздух. Но у каждой стихии есть более узкая направленность. Например, у воды - это лед, у земли - управление железом.
   - Интересно, так-то, - наёмник склонил голову направо, слушая девушку. - Выходит, каждый человек может стать магом, нужно только пробудить в себе магию? Если так, то церковникам точно стоит признать вас, иначе они начнут убивать друг друга даже за просто потенциальную способность к магии.
   - И расскажи про специальный отряд при короле, - добавил он. - Такой на самом деле официально есть? И как церковь смотрит на это?
   - Он существует. И я и мой брат состоим в нем. О магии известно с давних времен, но служители церкви всячески мешали его процветанию.
   - Правители были послушными марионетками, - стала рассказывать девушка, - опасаясь, что сильные люди вытеснят и захватят власть. Шли годы. Наконец, на престол взошел прадед нашего короля. Именно он, наплевав на прошлые страхи, придумал взять магов на службу. Он заботился о них, создавал хорошие условия - они платили тем же. Так и повелось. А церковь продолжала гонения, и в результате волшебники стали видеть в короле не только своего работодателя, но также и защитника, что было правителям только на руку. Нескольких монахов, расправившихся первоначально с членами специально отряда, убили по приказу короля. У нас есть специальные татуировки, говорящих о принадлежности к отряду.
   Парень с интересом слушал волшебницу.
   - Умная стратегия, - кивнул Варнава. - Заручиться поддержкой таких сильных людей как вы, и иметь преимущество перед любыми угрозами. И вам хорошо - вы под защитой короля, вы можете жить открыто, а не скрываться.
   - Я знала одного человека. Он не пожелал присоединиться к нам. Мы дружили достаточно долгое время..- чародейка вздохнула, предаваясь воспоминаниям.
   Варнава покивал - он понимал, что мало что хорошего происходит, когда один из друзей воспользовался таким шансом, а второй нет.
   - И что произошло с этим человеком? - спросил он.
   - Я не знаю, - поникла Наэль. - Мы всегда встречались в тайном месте, но однажды он не пришел, я еще несколько раз возвращалась, но с тех пор больше не видела. Правда это было после сильной ссоры... Так я себе это объясняю.
   - Надеюсь, с ним ничего не случилось и вы ещё встретитесь, - Варнава, отчасти по себе знал что значит терять близких людей. - Ведь церковники не могут отличить мага от обычного жителя до тех пор, пока он не применит свои способности. И, если твой друг знает об этом, а он должен знать - маги, я слышал, рассказывают об этом друг другу очень быстро, - пояснил парень, - я думаю, он избежал опасности попадания в их руки. А раз маг избежал рук церковников, значит он проживёт долгую жизнь, - усмехнулся наёмник.
   - Кстати, ты говорила про татуировку. Как она выглядит?
   Наэль кинула взгляд на Вернаву, словно оценивая, стоит ли это делать, и молча закатала рукав. Татуировка представляла собой красный цветок, находящийся в центре черно-белых геометрических фигур.
   Варнава, расширив глаза, приблизил своё лицо к запястью девушки.
   - Ух ты-ы-ы... - восхищённо протянул он. - Какая красота! Я даже не думал, что местные мастера-татуировщики способны так искусно сделать своё дело. Или это тоже магия? Такие татуировки только, наверное, волшебникам делать под силу... - рассматривал он символ принадлежности к королевскому специальному отряду.
   - Да, ты прав, обычному человеку такое не под силу. Это магический знак, наносится специальной волшебной печатью главного колдуна замка.
   - Ничего себе! - сказал ей в ответ Варнава, продолжая разглядывать волшебную татуировку. - Очень красиво!
   - Да, жаль только, что это и отличительный знак и клеймо привязи одновременно.
   - Почему? - Варнава оставил в покое запястье девушки. - Разве если тебе захочется уйти, оно не пропадёт? Или если ты обладаешь этим знаком, на тебя могут посыпаться недоверие и злость окружающих?
   - Это гарантия неприкосновенности. Но вовсе не защита от враждебных взглядов и ворчания за спиной. Не все простые люди принимают отличающихся от них. Именно поэтому наш отряд достаточно замкнут. Мы понимаем друг друга, но не все желают контактировать с не-магами, когда это не является заданием. Я знала девушку, её привели полуживую, избитую. Теперь - она боец высокой квалификации и не моргнув глазом расправляется с каждым, на кого укажут.
   - Я думаю, враждебные взгляды и ворчание за спиной будет всегда. Это как в нашей, наёмничьей среде, когда проезжает отряд с богатой добычей, другие, кому не так повезло, отнюдь не так сильно радуются их успехам. Кое-кто тоже враждебно смотрит на счастливчиков и надеется, что с ними что-нибудь плохое произойдёт. И даже старается им какую-нибудь гадость сделать. Или как в страже - есть стражники обычные, и есть те, кто допущен сторожить покои властителя. И "простые" стражники очень не любят охранников покоев за то что те так хорошо устроились. Просто раз вы отличаетесь, вы кажетесь людям чем-то выше их. Но я думаю, что без этого символа всё было бы гораздо хуже. Не было бы ничего, что показывало бы людям, что вы на хорошей стороне. А насчёт той девушки, я считаю, она вполне довольна своим положением - ведь её спасли, научили защищать себя, теперь она боец высокой квалификации. Было бы гораздо хуже, если бы её не привели к королю и оставили бы там, где её нашли избитой.
   - Увы, расслоения и правда не избежать, - вздохнула девушка. - И нет, я считаю, что правильно ее спасли, но ненависть порождает ненависть и пока не найдутся те, кто не поддастся - всё так и будет продолжаться.
   - Это точно, - с грустью кивнул Варнава. - Но ненависти противостоять трудно. Очень трудно. Гораздо проще забыть её и не вспоминать. Я помню нескольких человек, ещё во время моего воспитания у барона, они очень крупно подставили меня, и меня наказали за то, чего я не делал. И я хоть их почти не помню, и не помню то зло, которое они сделали, меня иногда всё равно охватит ненависть к ним. Не за то, что они сделали, я это мало помню, но за то что они вообще это делали, за то что мне пришлось пережить из-за них.
   Поддавшись каким-то эмоциям, Наэль положила свою ладонь на руку наёмника.
   - Теперь их нет, ты сам себе хозяин и волен разобраться с обидчиком. Больше они не потревожат тебя.
   - Да, ты права, больше не потревожат, - от ладони девушки будто исходило какое-то тепло и Варнава не стал убирать руку, это тепло помогало ему привести мысли в порядок, направить их в нужное русло, успокоиться, - просто... всё равно иногда это возвращается. Даже во время самых обычных дел, никак не связанных с прошлым. Крайне редко, но возвращается.
   - Я могу попробовать помочь, - внезапно произнесла девушка и тут же сама испугалась своих слов.
   - Я буду рад, - сказал Варнава, почувствовав радость и посмотрев с надеждой в глаза Наэли. - Но... как ты это сделаешь? Не хочу давать делать трудную работу, и вообще не хочу чтобы тратились силы, которые можно было бы потратить на что-то более полезное.
   - Здесь дело не в трудности. Фактически, я залезу к тебе в душу. Готов ли ты к этому? Я ведь чужой человек.
   Варнава задумался. С одной стороны, он уже попадал в неприятные ситуации из-за излишнего доверия. Но с другой, эта девушка, Наэль, не вызывала у него негативных эмоций. И, похоже, правда хотела ему помочь. Варнава мог только мечтать о таком дружелюбии, но сам относился очень настороженно к тем, кто так сильно стремился сблизиться.
   Сама по себе она не вызывала негативных эмоций, их поначалу вызывал его собственный опыт общения с людьми и обстоятельства, но узнав девушку за время их путешествия получше, он понял, что она не подставит.
   - Готов, - ответил он.
   - Но не сейчас. На это нужно время, а мы спешим, кажется.
   - Да, точно, - справился с собой наёмник и усмехнулся своему доверию.
   - Я за нашими душевными беседами совершенно забыла, куда мы направляемся, - спохватилась девушка, резко убирая руку, до того момента всё еще греющуюся о руку наемника.
   - Но мы же продолжим потом этот разговор? - спросил Варнава. Он понял причину, но всё равно было как-то... не по себе. Он сам старался продлить душевные разговоры насколько возможно, и прерывать их было для него... как-то неправильно.
   - Если ты захочешь, то да, - ответила Наэль, чуть громче, чем в предыдущий раз.
   Наёмник улыбнулся. Уж он-то точно захочет продолжить этот разговор.
  
   В это время они подъехали к владениям сэра Риктера.
   Сразу у путевого столба им перегородила дорогу баррикада. За баррикадой стояли воины с цветовой символикой города Каути. Вперёд, встретить подъезжающих, вышел солдат в длинном плаще, развевающийся у него за плечами.
   - Стой, кто идёт? - вытянул он руку, останавливая путников.
   В следующее мгновение в его плечо со свистом вонзилась стрела. Тут же в стороне раздались воинственные крики и из леса возникли солдаты в цветах сэра Риктера и напали на стражников баррикады. Началось сражение.
   - Наэль, поехали! - Варнава пришпорил коня. - Не будем вступать в бой.
   - Черт, вот напасть, их бы.. - возмутилась было девушка, направляя коня за Варнавой, но пролетевшая мимо стрела отбила всякое желание кого-то остановить. Пришлось сосредоточить внимание на том, чтобы защищать себя.
   - Пригнись к шее лошади! И не убьют и быстрее поедешь! - крикнул Варнава Наэли и, обогнув барикаду, помчался по дороге к предместьям замка, над которыми поднимались клубы чёрного дыма. - Нам нужен только Риктер, а всё остальное не наша забота!
   - Как его найти в таком побоище? - прокричала девушка, выполняя указание наемника. Дорогу бы разглядеть, а о человеке и говорить нечего.
   - Просто двигайся к замку, - крикнул в ответ Варнава, перекрывая звук сражения. - Чем быстрее доберёмся, тем лучше!
   Они влетели в предместья замка. Деревня полыхала, чёрный дым пожара клубился по улицам и поднимался ввысь. В дыму и огне шла жестокая битва. Противники с трудом видели друг друга, и понять где враг, а где союзник можно было только вблизи, от чего схватка превращалась в побоище. Кричали мирные жители, застигнутые боем, ругались солдаты, звенели клинки. И всё это покрывал чёрный дым вперемешку с языками красного пламени.
   Варнава взял лошадь Наэль под уздцы, чтобы не потеряться в дыму и повёл её по улицам.
   Им навстречу вышло с десяток мирных жителей.
   - Помогите нам! - взмолились они путникам. - Помогите выйти из поселения! Тут битва, нам одним никогда не выйти. Всех вывели солдаты сэра Риктера, а мы остались. Спасите нас, ради Создателя!
   Переглянувшись, Варнава и Наэль согласились им помочь и повели по дымным улицам.
   С помощью магии волшебница выстроила особый очищающий щит, он не пропускал дыма и дал возможность провести людей, не давясь удушливым кашлем. Вокруг слышались то тут то там дикие крики.
   - Отлично сделано! - улыбнулся всадник девушке.
   С магическим щитом всё стало гораздо легче. Несмотря на страх перед магией, мирные жители боялись войны ещё больше и испуганно жались к волшебнице и её спутнику.
   Кто-то из гражданских, придя в себя, стал узнавать окрестности и помогать наёмнику и волшебнице выводить их из деревни.
   Несколько раз они натыкались на сражение, приходилось обходить по переулкам. Но незадолго до выхода из поселения сражение разгорелось прямо между двумя полусгоревшими домами. Обойти бой было нельзя, а ждать его окончания не было ни времени, ни возможности. Силой пройти через сражавшихся было также нельзя - слишком опасно для гражданских. Можно было надеяться только на магию.
   - Наэль, можешь как-то остудить их пыл, чтобы расчистить путь? - обратился к ней Варнава.
   - Надо попробовать, - сосредоточившись, чародейка вытянула руки вперед, Чуть разведя их в стороны и закрыла глаза.
   Небольшая туча собралась над местом пожара и начался проливной дождь. Он шел стеной, заливая очаги огня, но тех, кто был под куполом, вода не касалась.
   - Ни-ичего себе... - поражённо протянул наёмник, глядя на деяние волшебницы. - Я даже и не думал, что такое возможно...
   Гражданские под барьером испуганно закрыли головы руками, затем, увидев тучи и дождь, они благоговейно опустились перед волшебницей на колени. Они умоляли её призвать наказание небес на тех, кто разрушил их жильё и на тех, кто обижал их когда-то.
   Варнава покачал головой и усмехнулся.
   - Похоже, ты становишься для них святой, - шепнул он Наэль.
   Крестьянам же он сказал:
   - Мы должны помочь вам выбраться, а все остальные проблемы решат другие люди. Продолжаем движение! - и двинулся прямо по руинам сгоревшего строения, в обход сражения, продолжавшегося как ни в чём ни бывало, разве только видимость стала лучше.
   - Это не предел моих возможностей, поверь, - рассмеялась Наэль, приглаживая руками немного растрепавшиеся волосы.
   Тем временем они выезжали из поселения. Гражданские, чумазые и напуганные, прижимая руки к сердцу, благодарили выведших их из пожара героев. Волшебнице же и вовсе был оказан невиданный почёт - каждый человек хотел хотя бы пальцем прикоснуться к подошве её сапог, чтобы получить толику её благодати.
   - Как нам величать тебя, о спасительница, остановительница огня? - вопрошали они наперебой.
   - И правда, как надо подумать, - по-доброму рассмеялась Наэль после одной из очередных просьб. - Есть предложения? - обратилась она к наемнику.
   - Наэлина Усмиряющая, или лучше Умиротворяющая, Пламя? - предположил с улыбкой Варнава. - Или Наэль Повелительница Воды? Не, не нравится, - поморщился он. - Наэлина Приводящая Бурю? - голос наёмника становился всё мечтательнее и в нём нет-нет, да просматривалась добрая усмешка. - Преподобная Наэль?
   - Только на вас вся надежда в этом страшном пожаре! - донесся крик некой старой женщины, прижимавшей платок к щеке.
   - Может..Леди Хоуп? - предалась мыслям чародейка.
   Наёмник пожал плечами.
   - Леди Хоуп? Звучит, - кивнул он, несколько раздосадованный тем, что его варианты не подошли, но тем не менее довольный новым названием. - Коротко и звучно.
   - Ерунда только все это, - вздохнула девушка. Какая из меня Хоуп. Да мы помогли, потому что рядом оказались, не больше...
   - Скоро вечер, - продолжила она, чуть дернув плечом, - переночуем в лесу, там сейчас безопаснее и воздух посвежее.
   И там я смогу заняться тобой, - добавила "Леди Хоуп", припомнив недавний разговор.
   - А как же Риктер, судьба королевства, и... твоего брата? - спросил воин. - В этой мясорубке Риктера могут убить, и мы не продвинемся в нашем расследовании ни на пядь, а солдаты империи Инсиг тем временем топчут дороги королевства.
   - В темноте мы не сможем отыскать его, а что касается бойни, полагаю, него есть защитники и без нас. Я помню о своем долге, но обессиленные мы не сможем продолжать. Моя помощь мне дорого обходится. Веришь или нет - я сейчас даже стоять не смогу. Впрочем мы можем попытаться его найти, - добавила девушка, силясь выпрямиться.
   - Давай поступим так - я пойду вперёд а ты оста... - осёкся Варнава на полуслове. Он вспомнил о своём обещании Леону беречь его сестру, да и сам он уже привязался к девушке, и бросать её ему не хотелось. - Ладно, остаёмся. Но чуть только рассветёт - сразу в путь! - строго сказал он.
   И тут на них из кустов натолкнулся высокий человек в чёрных со стальной оковкой доспехах в сопровождении четверых телохранителей.
   - Вы кто? - хрипло спросил незнакомец у молодых людей.
   - Мы пришлые наёмники, - представился за себя и Наэль Варнава. - Мы ищем барона Риктера.
   - Зачем он вам? Убить его решили? - незнакомец и его телохранители вынули мечи.
   - Если бы мы хотели его убить, то явно заранее потрудились узнать к нему дорогу, - съязвила Наэль, злясь на возникшее из ниоткуда препятствие. - У нас к нему важное дело, это всё что следует знать не представившемуся незнакомцу вроде вас.
   Незнакомец опешил. Он не ожидал встретить такой отпор.
   - Я барон Риктер, - представился он, опустив оружие. - Мы... нас осадили прямо в замке в то время как большая часть моих солдат была в отпуске в предместьях. Когда грязные собаки, предатели из Каути напали на нас, подожгли деревни и разбили ворота замка, битва превратилась в настоящий хаос. Я еле спасся. Теперь там уже никто не разберёт, кто есть кто... - севшим голосом закончил он. - Так какое у вас ко мне было дело?
   - А мы как раз из Каути... - начал Варнава. Риктер насторожился, но наёмник продолжил, - и нам как раз сказали, что предатель - это вы. Почему так получилось, что вы друг друга предателями называете, а? Почему вы бросили против нас своих людей? Почему вы отдали приказ на убийство наследника?
   И Риктер рассказал путникам о том, что в королевстве давно существует две партии знати, которые борются между собой за главенство перед королём. И каждая партия старается выставить противников в дурном свете, дабы самой стать главенствующей при дворе. Партия, членом которой являлось правление города Каути, выступала за мирное решение проблем во благо государства, но они были казнокрадами и укрывали шпионов других государств.
   А та партия, к которой принадлежали Риктер и граф Миллен, выступала за предупреждающий удар по врагам внутри и вовне государства. Их методы очень жестоки, но тоже приносят благо государству. Риктер сказал, что наследник Инсига - шпион, и его убийство не позволит империи, ищущей войны с королевством, правильно оценить его силы. В этом случае война будет, но Инсиг в ней будет терпеть поражение.
   Смута внутри государства очень ослабляет Короля, поэтому партии будут сражаться, уничтожая друг друга до тех пор, пока не останется какая-то одна сторона, которая должна объединить королевство под своей властью и дать отпор агрессору, пока не стало слишком поздно.
   - Что нам теперь делать? - обратилась Наэль к Варнаве. - Ситуация достаточно скверна и в то же время требует срочного решения. Может стоит создать третью сторону, которая бы подавила остальные?
   - Хм, - почесал подбородок наёмник, - ты права. С печаткой короля нам никто не может помешать в пределах королевства, а королевское золото обеспечит нас своей собственной армией, которая силой примирит враждующие партии. Вы готовы к небольшому перевороту, леди Хоуп?
   - Мы не можем принимать такие решении в одиночку, - остудила пыл спутника миледи, нам придется вернуться и поговорить лично с королем.
   - Э-эх, - опустил голову наёмник, но тут же вновь воспрял духом, вспомнив про их разговор. - Отлично, поехали!
   - До свидания, надеюсь наши пути еще пересекутся, - распрощалась владычица воды с уже бывшим объектом поиска.
   - Постойте! Мне нужно ваше слово, что вы не выдадите меня! - крикнул Риктер вслед удаляющимся путникам.
   Варнава обернулся.
   - Вы не видели меня, а я не видел вас, договорились? - предложил рыцарь в чёрной броне.
   - Мы не скажем о тебе никому, кроме короля, - ответил наёмник. - Король должен знать, что здесь происходит.
   Риктер кивнул, и, попрощавшись, продолжил свой путь в сопровождении своих телохранителей.
   Наэль и Варнава, отогнав сон сознанием важной цели, сели на коней и двинулись по направлению к королевскому замку.
   Наступившая темнота положила конец сражению, воины отступали к своим лагерям, готовясь к завтрашним битвам.
   Ночная тишь наполняла округу, нарушаемая лишь редкими криками ночных птиц, да отдалёнными звуками случайных стычек.
   Наёмник и волшебница ехали рядом по лесной дороге. После гари и пепла подожжённых предместий лесной воздух был по-настоящему прекрасен, а чистое звёздное небо над головой и выглядывавшая из-за верхушек деревьев крупная молочно-белая полная луна охватывали путников предчувствием волшебства и таким близким чувством единения с миром.
   - Как хорошо же, а, Наэль... - мечтательно произнёс Варнава, полной грудью вдыхая чистый воздух и устремив взгляд на яркий диск луны.
   Это было, с точки зрения Варнавы, идеальное время для откровенных душевных разговоров и он будет рад, если не только Наэль в разговоре поможет ему, но и он сможет помочь ей. Но принуждать к разговору и торопить девушку наёмник не хотел.
   - Согласна. После яркого света огня - темнота отрада для глаз, - поддержала девушка, расслабившись в седле.
   - Знаешь, у меня такое чувство что мы можем объединиться со всем миром, - поделился мыслями с девушкой наёмник. - Так думаю, что люди всё-таки могут летать...
   - Твои мысли рвутся ввысь? - улыбнулась чародейка, - а как же земное? Если все будут летать, разве станется забота о том, что внизу, у них под ногами?
   - А зачем земное, когда ты паришь? - улыбнулся в ответ Варнава. - К тому же, не все будут летать. Кому-то это может не понравиться.
   - Жаль только что земное порой очень сильно держит на земле, и не пускает ввысь... - с грустью закончил он.
   В этот момент конь, на котором сидела девушка, словно услышав, о чем говорят седоки, споткнулся, зацепившись о поваленное дерево. Опытный наездник с трудом бы смог удержаться в седле. Наэль же не так часто приходилось разъезжать на своем жеребце.
   Поэтому, после выходки лошади, она оказалась на земле, больно ударившись спиной.
   - Хотя, пожалуй, умение летать не так уж и плохо, - хрипло произнесла повелительница воды, стараясь скрыть выступившие слезы, поскольку падение было несколько болезненнее, чем предполагалось.
   Чуть только это происшествие случилось, Варнава спрыгнул на землю, подбежал к девушке и склонился над ней.
   - Наэль! Наэль, ты в порядке? - наёмник положил правую ладонь положив на её плечо, а другой поддерживая её голову. Он слегка повернул её на спину, чтобы посмотреть в лицо, узнать ответ, понять что случилось, но стон девушки сообщил ему, что её спины касаться вообще нельзя. Одновременно с этим он заметил в свете луны слёзы Наэли.
   - Чёрт, прости, Наэль, я не хотел, - наёмник повернул её опять на бок. - Где болит?
   - Всё нормально, - отозвалась чародейка, стараясь выровнять дыхание, - я в полном порядке, дай мне минуту и продолжим.
   - Ага, я вижу как в порядке, - ответил наёмник. - Нужно перенести тебя с дороги.
   И, не слушая возражений, он осторожно, как она и лежала, на боку, подложив под её предплечье и согнутые колени руки, поднял её и перенёс на траву у дороги. Затем он очень быстро метнулся к лошадям, снял обе сумки с эликсирами от различной боли и болезней и с целебными травами, и с этим грузом подбежал к девушке.
   Открыв сумки, он приготовился оказывать помощь.
   - Где болит, Наэль? - спросил он. - Или давай сам посмотрю?
   - Я сама справлюсь, - голос у раненой дрожал то ли от боли то ли от смущения, - Рука потянулась к браслету, откуда услужливо выскочил синенький шарик, однако, неосторожно повернувшись, девушка выронила лекарство и если бы не сноровка Варнавы, подхватившего маленький предмет, он бы затерялся в густой листве.
   Проглотив, Наэль безвольно прислонилась к дереву, силы покинули её.
   - Все силы преисподней! - наёмник покрутил головой в поисках какого-нибудь средства, хоть какого-нибудь, чтобы помогло. Со злостью на свою беспомощность Варнава высыпал содержимое двух мешков на землю
   - Держись, Наэль, не вздумай тут умирать мне, слышишь!? - резко сказал он голосом, полным беспокойства, и при тусклом свете луны стал искать нужное средство. Он с большим трудом нашёл пару флаконов болеутоляющей настойки, мазь от боли, и некую сушёную целебную траву, которая в сочетании с мазью очень благотворно действовала на восстановление организма, даря ему ощущение мягкого и приятного тепла.
   Он наклонился над повелительницей воды и дал ей глотнуть несколько глотков болеутоляющего средства.
   - Держись, сейчас будет больно, - предупредил наёмник и приступил к оказанию помощи. Найдя повреждённое место, наёмник нанёс на кожу девушки целебную мазь и затем осторожно закрыл ушиб одеждой и, накидав травы и тряпья, которое нашёл в снаряжении лошадей (в том числе и пустых мешков) аккуратно переложил девушку набок, на этот импровизированный матрас, положив ей под голову сёдла и накрыв её своей кожаной широкой курткой. Затем, отойдя немного, Варнава подумал, что не хватает ещё чего-то - и вот уже рядом с девушкой весело запылал небольшой костёр, искры для которого наёмник долго и старательно высекал. Теперь будет тепло и будет защита от хищников.
   Посмотрел на это Варнава, и понял что это хорошо. И уселся у костра охранять их место стоянки, поддерживая пламя новыми дровами. Ну, и чтобы помочь, если вдруг понадобится.
   Волшебница сквозь полуоткрытые глаза наблюдала за действиями своего спутника. Боль уже ушла, но ощущение тяжести и усталости не проходило, поэтому вскоре она уснула, свернувшись под приятно согревающей курткой. Засыпая, она думала, как хорошо, что она встретила этого человека. Похоже, он добрее чем даже сам хочет показаться.
   Варнава сидел у костра и поддерживал его, подбрасывая новых дров. Оранжевый отсвет от пламени плясал по лицу его спутницы. Он думал о том, что, вроде бы, по его мнению, оказал помощь правильно.
   Занятый своими мыслями Варнава сам не заметил, как заснул.
   Во сне ему виделись какие-то нечёткие образы, напоминающие то звёзды, то какие-то огромные железные корабли, тучей плывущие куда-то без воды и ветра, то огромные белоснежные города, с башнями, взметающимися в небеса настолько высоко что их вершины исчезают за облаками. И постепенно в этой череде картин Варнавой всё сильнее ощущалось какое-то беспокойство, словно наёмник забыл что-то или что кто-то где-то забыл его самого.
  
   Проснулся Варнава с ощущением чьего-то взгляда на себе. Открыв глаза он увидел Наэль. Девушка выглядела гораздо лучше, чем накануне. Признаки болезни ушли с лица. Она сидела немного сгорбившись и наблюдала за товарищем. Заметив, что он проснулся, она с начала отвела взгляд, впрочем, тут же передумав.
   - Доброе утро, - поприветствовала недавно больная своего лекаря.
   - Доброе утро, Наэль, - улыбнулся Варнава, видя что девушке стало лучше. - Ты как себя чувствуешь? Спина не болит?
   - Да, - прислушавшись к собственным ощущениям ответила девушка. - Ты знаешь, я должна поблагодарить тебя, ты мог уйти, бросить меня, соврать что нибудь в замке, тебе бы поверили. Но ты остался и более того, ухаживал за мной. - Я думаю, это больше не понадобиться, - произнесла она и, подойдя к Варнаве, сняла браслет, предусмотрительно надетый еще в замке.
   - О, а я совсем забыл о нём, - немного смущённо сказал Варнава. - Я не мог тебя бросить. Не хочу чтобы это звучало очень уж высокопарно или ещё как, но я не мог тебя бросить. И... - он сменил тему, - ты ходи осторожнее, резкие движения вредны будут для твоей спины.
   - Я буду внимательна, - торжественно пообещала волшебница.
   Быстро позавтракав и затушив костёр, путники двинулись дальше.
   И меньше чем через день они были уже у королевского замка.
  
   Сразу же, несмотря на поздний час, Варнава и Наэль направились к Королю на аудиенцию. Выслушав их, Его Величество согласился с мыслью Наэль подавить обе партии, подкрепив своё согласие устным обещанием поддержки и письменным разрешением применять любые средства для наведения порядка в стране.
   - Но деньги выделить не могу, - сказал король, отрицательно покачав головой. - Все деньги нужны для войны.
   - Спасибо, Ваше Величество, - поклонился Варнава. - Нам хватит и тех полномочий, которыми Вы нас снабдили.
   На этом аудиенция была окончена. Король отдал приказ слуге принести пергамент и написал: "Всё, что будет сделано владельцем сего документа считать волей Короля, и того кто будет противиться действиям его, считать изменником" - и лично поставил печать. С поклоном приняв разрешение, Наэль и Варнава удалились.
  
   В общем зале они разделились - Наэль ушла говорить о чём-то с братом, а Варнава решил изучить замок получше, и отправился в противоположную сторону.
   Побродив по замковым коридорам какое-то время, наёмник наткнулся на распахнутую дверь куда-то в тёмное помещение. Влекомый любопытством, Варнава вошёл внутрь, и, так как ничего в комнате нельзя было разглядеть, он осторожно двинулся вперёд, стараясь производить как можно меньше шума. Через несколько шагов наёмник наткнулся на закрытую дверь, слегка толкнув которую, он попал низкий полутёмный коридор, освещаемый отверстиями в стене. Постояв немного, прислушиваясь к звукам за дверью и убедившись в их отсутствии, Варнава начал красться вперёд по галерее. Через какое-то время у одной из стен он услышал знакомые голоса.
   Поколебавшись, наёмник всё же решил подойти поближе. Встав у одного из отверстий, через которые проникал свет, он понял что говорили Наэль с Леоном. Солдат удачи оказался в подслушивающей галерее.
   Леон говорил мягким, но сильным голосом.
   - Я знаю тебя, Наэль, ты умеешь вести за собой людей. Ты можешь быть той, кто будет вдохновлять людей на подвиги. В военном искусстве, не обижайся только, ты не смыслишь, но ты способна вдохновить воинов так, что они и без знания военного искусства пойдут и победят. Когда мы с мальчишками играли в "Осаду крепости", помнишь? Тогда ведь именно ты нас вдохновляла перед битвой. И мы одержали победу, взяли замок. Здесь, считай что то же самое. Просто поддерживай своих воинов магией и напоминай, ради чего они сражаются. А всю остальную работу сделает Варнава. Он умелый воин.
   - Ну, давай не переживай, Наэль, - брат обнял сестру. - У тебя всё получится. Я в тебя верю.
   В этот момент Варнава почувствовал укол ревности. Он сам удивился этому чувству, но всё же признал его.
   - Может ты и прав, - выдохнула девушка, прижимаясь к родному телу. Хотя задание слишком ответственное, ведь если мы не справимся, король может и тебе сделать выговор.
   - Если вы не справитесь, не будет ни короля, ни королевства, ни, - Леон тяжело вздохнул, - ни меня. Так что вы уж постарайтесь справиться.
   - Так нечестно, - первый раз за все время разговора воительница улыбнулась, - ты ставишь слишком высокую сцену за провал. Хорошо, я приложу все усилия, ведь ты мне очень дорог, - закончила она, направляясь в сторону двери.
   - Спасибо, Наэль! - сказал брат и последовал за ней.
   Варнава же в комнате рядом задержал дыхание, чтобы его не услышали. Дождавшись, пока девушка и её брат, не прекращая разговора, выйдут и их шаги исчезнут где-то вдали, он вышел из своего укрытия и решил пойти подыскать себе в замке комнату на ночь.
  
   Проснувшимся с утра людям в замке казалось, что они и вовсе не ложились. Напряженная обстановка и военное положение отнюдь не привносили спокойствие.
   Люди ложились с вопросом, что же их ждет дальше и, не находя ответов, вставали с восходом солнца, чтобы прожить еще один день, полный неожиданностей. Исполнение долга, защита родных и близких - это то, что стояло перед каждым из них - от мала до велика.
   Наэль и Варнава не были исключением, находясь в одном замке, хоть и на расстоянии, они оба чувствовали душевную тревогу, которую было трудно, да и невозможно чем-либо заглушить.
  
   Стран-ное де-ло. Че-ло-век живёт, про-жи-ва-ет свой день, за-сы-па-ет, а по но-чам ви-дит смут-ные кар-тин-ки. Кар-тин-ки про-шед-ше-го, воз-мож-но, бу-ду-ще-го, и час-то то-го, че-го в ре-аль-нос-ти быть не мо-жет. Слов-но ночью кто-то другой внут-ри нас просыпается когда мы засыпаем, а мы лишь смотрим на события, практически не в силах повлиять на них.
   И да-же ес-ли мы на-ут-ро ни-че-го не пом-ним, всё равно кто-то просыпался и жил пока мы спали.
   Но иног-да сон - это боль-ше чем прос-то наблюдение.
  
   Вар-на-ва от-крыл гла-за. Ок-ру-жа-ющее прос-транс-тво тот-час же за-ря-би-ло раз-ноц-вет-ны-ми кру-га-ми, сквозь ко-то-рые про-би-вал-ся приг-лу-шён-ный гул. На-ём-ник по-мор-гал ка-кое-то вре-мя, про-го-няя кру-ги и про-тёр гла-за. Кру-ги не ис-чез-ли, ско-пив-шись на гра-ни-цах его по-ля зре-ния, но он мог от-но-си-тель-но сво-бод-но смот-реть.
   Он си-дел за сто-лом в ши-ро-ком кры-том по-ме-ще-нии, на-пол-нен-ном стран-ны-ми ус-трой-ства-ми. На по-лу сто-ял вы-со-кий се-рый па-рал-ле-ле-пи-пед с дву-мя двер-ца-ми, рас-по-ло-жен-ны-ми од-на над дру-гой, ря-дом с ним сто-ял шкаф-чик с шестью кру-га-ми на вер-хней по-вер-хнос-ти, ко-то-рые по-ка-за-лись Вар-на-ве опас-ны-ми. На про-ти-во-по-лож-ной сто-ро-не, по бо-кам от че-ло-ве-ка, сто-яло нес-коль-ко тон-ких, ка-зав-ши-ми-ся хруп-ки-ми, сто-лов, с прис-тав-лен-ны-ми к ним та-ки-ми же хруп-ки-ми стуль-ями.
   "О, Во-тан! Как я сю-да по-пал? - воп-ро-сил се-бя че-ло-век. Он не бо-ял-ся, нет. Это мес-то ка-за-лось ему зна-ко-мым, но очень стран-ным. Хо-тя бы тем что вну-ша-ло чувс-тво уз-на-ва-ния. - Кто ме-ня сю-да заб-ро-сил? На-эль? Леон? Ещё кто-то? Это же всё ма-гия!"
   По-ме-ще-ние, в ко-то-ром он на-хо-дил-ся, силь-но и со всех сто-рон ос-ве-ща-лось ис-кусс-твен-ны-ми зас-тек-лён-ны-ми ог-ня-ми. В от-ли-чие от ог-ня фа-ке-лов, эти ог-ни го-ре-ли ров-ным бе-лым све-том. Это за-ин-те-ре-со-ва-ло на-ём-ни-ка. Лю-бо-пытс-тво взя-ло верх над ос-то-рож-ностью.
   "Ин-те-рес-но, они гре-ют или толь-ко све-тят?" - по-дой-дя к од-но-му из та-ких стек-лян-ных ог-ней, Вар-на-ва при-кос-нул-ся к не-му ру-кой. Ла-донь по-чувс-тво-ва-ла теп-ло, но, уб-рав ру-ку от стек-ла, теп-ла боль-ше не ощу-ща-лось. Ус-мех-нув-шись, он вновь и вновь прис-ло-нял и уби-рал ру-ку до тех пор, по-ка где-то сбо-ку не пос-лы-ша-лись ша-ги. Же-лая по-лу-чить от-ве-ты, на-ём-ник по-тя-нул-ся к ме-чу, на-ме-ре-ва-ясь встре-тить опас-ность с ору-жи-ем. Но на бо-ку ни-че-го не бы-ло. Вы-ру-гав-шись шё-по-том, Вар-на-ва за-та-ил-ся за тон-кой ко-сой ко-лон-ной. Ес-ли ша-ги приб-ли-зят-ся, он вый-дет из ук-ры-тия и на-па-дёт. Но ша-ги от-да-ли-лись от не-го и про-па-ли, ког-да раз-да-лось ши-пе-ние. Рис-куя быть уви-ден-ным, на-ём-ник выг-ля-нул из-за ко-лон-ны. В двер-ном пор-та-ле скры-лось не-вы-со-кое су-щес-тво, оде-тое в облегающую броню коричневого цвета с чер-ны-ми нак-лад-ка-ми. На спи-не у не-го был свет-лый продолговатый железный бру-сок, а из его за-тыл-ка к спи-не шли тру-бы, по-хо-жие на те, ко-то-рые вос-точ-ные вла-ды-ки ис-поль-зо-ва-ли для сво-их са-ун, толь-ко, по-хо-же, они бы-ли гиб-ки-ми.
   Ед-ва за-ко-ван-ный в бро-ню нез-на-ко-мец сде-лал па-ру ша-гов внутрь по-ме-ще-ния, пор-тал за-ши-пел и зак-рыл-ся.
   Вар-на-ва ис-пу-гал-ся. Все слу-хи и су-еве-рия о де-мо-нах всплы-ли в его моз-гу. Тот, ко-го он уви-дел, не мог быть че-ло-ве-ком. Его бро-ня бы-ла об-ле-га-ющей и под-виж-ной, слов-но вто-рая ко-жа, у не-го бы-ли не-че-ло-ве-чес-кие но-ги, ко-то-ры-ми он сту-пал, слов-но на цы-поч-ках хо-дил, и ла-до-ни... у это-го су-щес-тва бы-ли трёх-па-лые ла-до-ни!
   Слив-шись с ко-лон-ной, Вар-на-ва при-нял-ся шё-по-том мо-лить-ся всем из-вес-тным бо-гам, про-ся у них за-щи-ты. Не-из-вес-тно сколь-ко он так мо-лил-ся, но в ка-кой-то мо-мент пор-тал вновь за-ши-пел и к Вар-на-ве ста-ли приб-ли-жать-ся ша-ги. Жут-ко ис-пу-гав-шись, он ещё усер-днее при-нял-ся шеп-тать свя-щен-ные сло-ва, но язык слов-но при-лип к нё-бу, не да-вая про-из-нес-ти ни зву-ка, а ра-зум за-был все мо-лит-вы. На-ём-ник хо-тел убе-жать, но страх при-ко-вал его к ко-лон-не.
   Ша-ги бы-ли всё бли-же. Вар-на-ва сполз на пол и зат-ряс-ся в су-евер-ном ужа-се. На его гла-за ста-ла опус-кать-ся ть-ма, пе-ред гла-за-ми вновь за-мель-ка-ли кру-ги. Де-мон под-хо-дил всё бли-же и уже по-рав-нял-ся с ко-лон-ной. Вар-на-ва при-го-то-вил-ся к ско-рой смер-ти и...
   Резко прос-нул-ся, соскочив с кровати.
  
   "Что со мной произошло?" - наёмник усиленно протер глаза и испуганно осматривался по сторонам. Он долго не мог поверить что он в комнате замка, а не в той ужасной камере с демоном.
   "Это сон, это просто сон, дьявольские козни", - убеждал себя Варнава, водя руками, сотворяя символ веры. Через несколько минут наёмник почувствовал душевное спокойствие и, помотав головой, вернулся к привычной жизни.
   В это тревожное утро Варнава, чуть только приведя себя в порядок, отправился искать Наэль. Её разговор с братом и опасения девушки относительно плана объединения королевства терзали его пол-ночи, и лишь когда в это летнее время стало совсем темно, он смог заснуть.
   Молодой наёмник успел обдумать всё что он скажет волшебнице и в его мыслях это должно было выглядеть здорово и должно было помочь ей обрести уверенность.
   Он обыскал весь главный зал, все его этажи сверху донизу, обыскал даже подземелья, даже в замочную скважину в тронный зал заглянул. Но повелительницы воды не было нигде. Тогда Варнава начал обыскивать крылья замка. Перво-наперво он поспрашивал стражников, выходила ли из замка девушка с бордовыми волосами. Но на этот вопрос стражи отвечали отказом, из чего мужчина сделал вывод, что Наэль не покидала замка, и с удвоенной энергией принялся за поиски.
   Он встретил волшебницу на лестнице к верхним этажам в одном из крыльев замка. На её лице сохранились следы вчерашней печали.
   - Доброго Солнца, Наэль! - запыхавшись, произнёс наёмник. - Что случилось? Почему ты печальна?
   - Я просто плохо спала ночью, - отмахнулась волшебница, стараясь не смотреть наемнику в глаза, - не обращай внимания.
   - Я заметила, ты запыхался, - продолжила она наконец сосредоточив внимание на своем собеседнике, - что-то случилось?
   - Я тебя искал, - честно ответил наёмник. - Разговор есть. Не откажешься пройтись? Я попробую сказать кое-что. Может, твоё состояние улучшится.
   - Хорошо, - быстро согласилась девушка, к своему собственному удивлению. Ей было трудно уснуть, в голове строились различные методы действий в будущем, системы отборов.
   Они спустились по лестнице на первый этаж и, разговаривая на разные отвлечённые темы, вышли из дворца. Утренняя прохлада освежала лицо и мысли, и Варнава, чуть они отошли немного от резиденции короля, набрался решимости начать, но всё же вопрос девушки о теме предстоящего разговора застал его врасплох.
   - Я тут подумал.., - он вспомнил о своём подслушивании. - Ты не волнуйся, - успокаивающе заговорил он. - Я знаю что у тебя хватит сил для того чтобы объединить королевство. Я видел тебя, ты справишься... - по его спине начали скатываться от волнения капли пота, - твою силу воли и силу духа трудно сломить. Поэтому я знаю что у тебя всё получится. Тебе даже не нужно будет сражаться, просто помогать издалека.
   Наэль удивлённо слушала речь наемника. Ей казалось, что он читает ее как открытую книгу.
   - Неужели так заметно то, о чём я думаю? - сокрушенно спросила девушка. Да и к тому же, - продолжила она, - не стоит делать мне поблажек из-за страха. Я приложу усилия, чтобы выступать на равных с тобой.
   - Я знаю, - сказал Варнава. - Но я не поблажки хочу тебе делать. Я хочу чтобы ты знала, что я... - он замолчал, подбирая слова. Чёрт, как же это выглядело просто при первом взгляде и как сложно сейчас! - Что я на твоей стороне и поддержу тебя, если ты будешь затрудняться в чём-то. И... тебе правда не нужно участвовать в эпицентре битвы. Это очень опасно и страшно.
   - И, Наэль... - невольный обман, возникший из-за того что он подслушал, почти физически давил на сердце наёмника, и он решил сделать признание. Он остановился, останавливая тем самым и волшебницу. - Я не прочитал тебя. Я нечаянно подслушал твой разговор с братом.
   - Я маг, а ты человек, ну и кому из нас будет труднее и опаснее находиться в гуще сражения? - абсолютно по-доброму поддела девушка. Не то, что бы ей очень хотелось вмешиваться, но не оставлять же его одного.
   - Постой-ка, что? - до чародейки дошел смысл последней фразы.
   - Это и хорошая и плохая новость одновременно, - заключила она после некоторого раздумья.
   - Всё равно, битва - это очень опасно, - продолжал стоять на своём Варнава. - А я, хоть и человек, но умею владеть клинком и продержусь в битве.
   - И... - он подумал как начать, - я хочу помочь.
   - А я и правда испугалась, что все мысли на лице написаны, - призналась чародейка. - И это сигнал к тому, что надо будет на особо серьезные разговоры вакуум поставить, как в моей комнате, а то ты друг, но ведь как бывает, ценную информацию может услышать и враг. А нам этого, - усмехнулась она, - совершенно не нужно.
   - И как по-твоему мы должны начать заниматься той миссией, которую на нас возложил его величество? - сменила тему Наэль. Как бы там ни было, как бы она не храбрилась, мысли о собственной смерти терзали ее. А потому ей не особо хотелось на них концентрироваться. - Как ты мог догадаться, у меня нет опыта в подобных делах. Я лекарь, я пытала людей, выведывая самое сокровенное, но не вела набор солдат.
   - Набором солдат буду заниматься я, как и логистикой, и снабжением, и тактикой, и стратегией, - ответил Варнава. - Вот только вдохновлять людей у меня получается плохо. Возьмёшь на себя эту задачу? Просто разговаривай с солдатами, напоминай им, ради чего мы сражаемся, выслушивай их. И они пойдут за тебя в любое пекло. С твоим обаянием это у тебя получится прекрасно, - улыбнулся парень.
   - По-моему, я слышу речь льстеца, - слабо улыбнулась девушка, не способная пока что совладать со своими эмоциями. - Я сделаю все, что потребуется и даже больше, если потребуется. Необходимо положить конец происходящему раздору и восстановить покой в королевстве.
   - Я слышу напряжение в твоём голосе, - Варнава коснулся боковой стороны плеча девушки, и посмотрел в её глаза. - Наэль, послушай. Я знаю что наше дело очень серьёзно и трудно. На нас надеется всё королевство и сам король. От нас так много зависит... Но я верю в тебя. Я знаю, ты сильная. Ты выдержишь, ты обязательно справишься. В тебе много сил и энергии. А ещё ты волшебница, Повелительница воды, вся вода в твоих руках. Ну же, Наэль, выше голову, - Варнава постарался придать своему голосу бодрящие нотки, пытаясь улучшить настроение леди Хоуп. - А если что, - он замолчал на секунду, - говори, если нужна будет помощь. Я буду готов помочь. И не бойся ничего. Ты справишься.
   - Спасибо, - чуть растерянно проговорила девушка. Она не ожидала такой поддержки со стороны наёмника. Конечно, за то короткое время, что они знакомы, случалось немалое, но как же непривычно было слушать утешения. - А говоришь у тебя вдохновлять не выходит, - искренно и как-то даже облегчённо рассеялась Наэль, - страх испаряется как вода в жаркую погоду!
   - Ой, вдруг спохватилась волшебница, - брат просил зайти к нему, сказать нечто важное надо спешить, - с этими словами она быстро направилась к замку. Варнава застыл на дороге, прикидывая, куда теперь ему податься.
   - Господин наемник, - послышался вновь голос миледи, - а вам приглашение почтовым голубем выслать или достаточно словестного?
   - Я тоже, что ли, приглашён? - недоумевающе спросил Варнава, но всё же последовал за девушкой.
   Быстрым шагом миновав нижние этажи дворца, пройдя верхние этажи, покои различных королевских приближённых, они оказались у дверей рабочего кабинета начальника королевской охраны, а по совместительству покоев Леона.
   Тут уж Варнава не мог позволить себе упустить такой шанс, и, постучав три раза в дверь и дождавшись ответа, он, как галантнейший кавалер, растворил дверь перед девушкой, и вошёл в комнату следом за ней.
   Рыцарь, ожидая их, сидел за добротным, прочно сколоченным столом, на котором лежал лист пергамента, чернильница и перо.
   - Вы не особо торопились, - беззлобно заметил он, чтобы начать разговор.
   - Прости, - наклонила голову Наэль в жесте, символизирующем раскаяние. Мы просто..., - тут она замялась, - прогулялись на свежем воздухе и я забыла, - совсем смутившись, закончила волшебница, опустив взгляд в пол.
   - Будь добра лучше помнить о важных встречах. Это дело государственной важности и чем быстрее оно будет исполнено, тем лучше. - отчитал вошедшую Леон. Странное дело, при этом он смотрел не на неё, холодный взгляд блуждал по Варнаве.
   Конечно, сам Варнава тоже периодически кидал холодные взгляды на Леона, когда они с Наэль вошли в комнату, но сейчас пора было защищаться. Почувствовав только на себе его взгляд, наёмник воззрился на Леона в ответ с тем же холодом. У него тоже есть кое-какие счёты.
   - Это я её задержал, - твёрдо ответил Варнава. - И из-за меня она забыла о встрече.
   Глаза Леона на миг угрожающе сверкнули в сторону наёмника, но он вновь опустил их и с прежним холодом смотрел на Варнаву.
   - Это дело государственной важности, - медленно и с нажимом произнёс Леон. - И вы не можете отвлекаться от него на личные дела.
   - Если бы не личные дела, это "дело государственной важности" провалилось бы, едва начавшись, - процедил Варнава.
   - Варнава? - Наэль не понравилось как он ответил, но она ещё думала что всё сложится гладко.
   Рыцарь-командор встал из-за стола. По опыту Наэль, так он делал, когда разгневан.
   - Не тебе говорить об этом, наёмник, - последнее слово Леон произнёс с презрением. - Что ты знаешь о государственных делах? Что ты знаешь о чести?! Ты всего лишь солдат удачи. Бесчестный солдат удачи.
   - Леон... - такой оборот уже очень не нравился Наэли, но она не могла ничего поделать.
   Слова брата волшебницы задели Варнаву, и он шагнул навстречу рыцарю.
   - На себя посмотри, рыцарь без страха и упрёка, - в гневе произнёс темноволосый. Противников разделял прочный дубовый стол. - Ты провалил задание, у тебя убили гостя, ты не уследил за ним. А я был рыцарем у самого барона Ахтона, я куда больше некоторых, - Варнава особо выделил слово "некоторых", - знаю о чести и государственных делах!
   - Ах, Ахтона, еретика? Ты ещё и еретик?! - лицо Леона исказила ненависть за напоминание о его неудаче и он схватился за меч. - Тогда я доставлю тебя в монастырь, там с тобой разберутся!
   - Попробуй доставь! - в руке Варнавы также появился клинок.
   - Прекратите немедленно! - волшебница дольше не могла оставаться в стороне, пока эти двое ругаются. Конечно, может по правилам родства ей стоило целиком и полностью встать на сторону брата, но что-то в душе не давало этого сделать, не хотелось оставлять Варнаву одного на противоположной стороне баррикады.
   Она метнулась к столу, чуть оттолкнув наемника подальше от разъяренного защитника церкви.
   - Что на вас нашло? Леон, умоляю тебя, вложи меч в ножны. И ты тоже, - строго обратилась она к "солдату удачи".
   Драчуны застыли в нерешительности, с одной стороны гнев остывал, а с другой ни тому ни другому не хотелось первому признавать свою неправоту.
   Видя, что ее первые слова не возымели действия, леди Хоуп просто схватилась руками за острия мечей, не давая им и шанса начать сражаться друг против друга. Алая кровь начала капать на пол.
   Вид крови любимого обоими существа отрезвил их. Они боялись даже подвинуть рукой с оружием, чтобы лезвие не вошло в ладони девушки ещё глубже.
   Почти одновременно, даже не глядя друг на друга, но испытывающие одно и то же чувство, они заговорили, сбивчиво и виновато:
   - Всё, всё, Наэль, мы успокоились.
   - Мы не будем драться, отпусти только мечи.
   Мельком переглянувшись и не успев понять выражение глаз друг друга, они одновременно с просьбой и мольбой воззрились на волшебницу.
   Наэль, предварительно окинув спорщиков строгим и слегка затуманенным от боли взглядом, наконец, решилась отпустить прохладную сталь.
   Варнава выдохнул с облегчением. Опасность была позади. Леон же тем временем кинулся к сестре, с целью перевязать порезы
   Ровно с той же самой целью к девушке тут же поспешил Варнава. В следующее же мгновение на столе появились ёмкость с прохладной водой, чистая тряпица и отвар целебных трав. Толкаясь и неразборчиво переругиваясь, Варнава и Леон занимались ранами девушки. Наконец, равновесие установилось - Варнава занимался правой рукой, а Леон - левой. Через несколько минут ладони девушки оказались обёрнуты, наподобие варежек, тонкой тканью, пропитанной заживляющим раствором.
   - Вот, как-то так, - заключил наёмник, и парни сделали шаг назад, чтобы полюбоваться на деяние рук своих, и, что более важно, на реакцию девушки.
   - Спасибо, - тихо поблагодарила волшебница. Но некоторое время я не смогу применять магию. Простите, - девушка виновата отвела взгляд осознавая опрометчивость своего поступка.
   - Ты остановила нас, - сказал Варнава, а Леон согласился с ним и добавил: - Если бы не ты, здесь было бы два трупа. Не вини себя.
   - Так что... - сказал Варнава, - ты сделала большое дело. Всё было правильно.
   - Тебе лучше отдохнуть, Наэль, - сказал брат, а Варнава согласно кивнул.
   - Поступим тогда так: я поеду нанимать солдат, а ты пока отдохнёшь и подлечишься. А потом поедем приводить королевство к согласию, - предложил наёмник повелительнице воды.
   - Нет-нет, - запротестовала она, пытаясь вскочить на ноги, но не рассчитала силы и села, а точнее плюхнулась обратно.
   - Так дело не пойдет, - неодобрительно заметил Леон. - Вот что, с вами поедет еще один человек. Присмотрит...
   Присмотрит за вами обоими, - добавил он почти шепотом, - для надежности.
   - Он маг железа, - вновь обратился к Варнаве рыцарь. Как ты понимаешь, физическая сила никогда лишней не бывает, а в вашем деле это просто необходимо.
   Так завуалированно хранитель спокойствия выразил наемнику свое "высочайшее доверие".
   - Но чем нас будет больше, тем медленнее мы будем перемещаться, - возразил наёмник. - А так мы поедем налегке, без сопровождающих. К тому же замку нужна защита, этот маг железа может больше пользы принести тогда, когда он будет на стенах отражать инсиговцев, - развивал свою мысль в глаза Леону Варнава. - Враги движутся сюда. Вам нужны будут все умеющие сражаться люди.
   - В конце концов, можно надеть на мою руку браслет, который покажет моё настроение, если боитесь, - молодой воин гневно посмотрел на рыцаря, - что я сбегу.
   Леон хотел было сказать нечто колкое, но свежее воспоминание о способах сестры решать конфликты погасил это желание.
   - Его величество обладает достаточным количеством воинов для своей защиты. Провал вашей миссии принесет куда больше вреда, чем вторженцы. Он едет с вами и это не обсуждается или так или никак вообще. Я сумею придумать иной способ.
   - И что значит "надеть"? - переключился защитник. - Он что, был снят?! Наэль, я требую объяснений! - серьезным тоном потребовал брат.
   - Хорошо, хорошо, - примирительно заговорил Варнава. - Но Наэль сняла с меня этот браслет после того как я оказал ей помощь. Совершенно искренне. Любую мысль она бы поняла, и если бы я хотел ей навредить, меня бы здесь не было.
   Старший брат только фыркнул, пробормотав что-то про "неосторожность" и "преждевременные выводы".
   - На сегодня, полагаю, мы достаточно пообщались, - он многозначительно посмотрел на наемника. - Вам выдадут особую одежду с символикой короля. В некоторых местах это непременно понадобится. Вы, Варнава, свободны, - заключил свою мысль рыцарь Его светлости, при этом от последней фразы так и веяло недружелюбным холодом.
   - Нужно показать тебя лекарю, - продолжил Леон как ни в чем не бывало, демонстративно повернувшись к наемнику спиной, делая вид, что того здесь уже нет.
  
   "- Ну ладно, ещё посмотрим кто кого", - подумал Варнава и молча вышел из комнаты. Прикрывая за собой дверь, он посмотрел на Наэль, улыбнулся, сказал "Поправляйся", и, прихватив с собой половину мешочка королевских денег, выданных приключенцам, отправился в таверну набирать воинов для масштабного предприятия.
  
   Войдя в кабак, он увидел группу бойцов, пирующих за несколькими столами, обсуждающих что-то оживлённо.
   Он подошёл к ним.
   - Хэй, наёмники, королевство в опасности, - громко сказал он. - Кто хочет повоевать для того, чтобы объединить его?
   - А оплата какая? - поднялся из-за стола грузный солдат с двуручным мечом за спиной.
   - Мы пойдём воевать за короля и королевство, - гордо ответил Варнава. - Придворные партии разворовывают казну, воюя друг с другом, разоряют мирных жителей, превращают города в руины ради своих интересов. Они не остановили свою вражду, когда напала империя, наоборот, они её усилили. Так королевство падёт. Но мы с вами можем положить этому конец и объединить государство для победы над врагом.
   Пока он рассказывал, некоторые воины за столами посмеивались над его речью. Это задело Варнаву.
   - Если победит Инсиг, от вас ничего не останется! - воскликнул он. Смешки стихли, вместо этого воцарилось напряженное молчание. - У них, как вы знаете, свои организации наёмников и им не нужны конкуренты. Мы все будем вне закона, и любой из нас, кто попадется их патрулю, будет убит или посажен в погреб. Поэтому нам важно поддержать власть короля и сохранить страну, - он сделал паузу и вскинул голову. - Кто хочет пойти со мной воевать за короля?
  
   Сначала пару секунд все находились в раздумьях, затем тот грузный воин, продолжая стоять, поднял руку. Следом за ним поднялись другие руки, желающих становилось всё больше. Они стали уговаривать нежелающих, и скоро многие солдаты высказали решимость пойти за Варнавой.
   - Хорошо, - сказал темноволосый. - Встречаемся завтра на рассвете у ворот. Всем быть готовыми. Нас ожидает долгий поход.
  
   Обходя таверны королевского замка, мужчина уговаривал наёмников, отставных военных, ополченцев выступить за объединение королевства. Он старался заинтересовать людей в походе, он говорил что нужно выступить не ради денег, но ради того, чтобы положить конец беспределам партий и для того чтобы дать отпор врагу, угрожающему всем. Конечно, его не все слушали, но те, кого он собирал, были готовы выступить против врага. Он собирал людей в тавернах замка, в кабаках замковых предместьев. И всех он призывал собраться завтра на рассвете у замковых врат.
   Потратив на сборы почти весь день, наёмник пришёл во дворец усталым, но довольным. Он сделал сегодня большое дело и не потратил практически ни единой монеты на сбор войска - прекрасно понимая ответственность перед теми кого он позвал, и осознавая что те, кто отправился воевать за идею, более стойки, нежели те кто воюет за деньги.
   Единственным минусом была малочисленность собранного войска - далеко не все верили Варнаве, да и те кто поверил не факт что явятся на сборы завтра.
   Но начало армии было положено.
   Комментарий к Варнава. Часть 1: Задание Короля Соигроком Автора в главах, посвящённых Варнаве, и создательницей гордой аристократки по имени Наэль была и остаётся Nadilian (https://ficbook.net/authors/304023). Главы о Варнаве публикуются с сокращениями и частичным пересказом сюжета, дабы не повторять дословно того что уже было написано - возможно, данные события будут также происходить в другом произведении.
Оценка: 2.00*3  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Н.Малунов "Л-Е-Ш-И-Й"(Постапокалипсис) А.Ардова "Жена по ошибке"(Любовное фэнтези) А.Завадская "Архи-Vr"(Киберпанк) В.Старский "Интеллектум"(ЛитРПГ) О.Бард "Разрушитель Небес и Миров-2. Легион"(ЛитРПГ) М.Атаманов "Искажающие реальность"(Боевая фантастика) Hisuiiro "Птица счастья завтрашнего дня"(Киберпанк) В.Соколов "Мажор 4: Спецназ навсегда"(Боевик) О.Бард "Разрушитель Небес и Миров. Арена"(Уся (Wuxia)) А.Гончаров "Образ на цепях"(Антиутопия)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"