Башун Виталий Михайлович: другие произведения.

Звезда конструктора (общий файл)

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Оценка: 7.42*288  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Главы 1-14 Первая книга закончена 21.03.2012. Разделение отчасти искусственное, но все равно где-то пришлось бы его делать. По договору с издательством половину текста убрал. Оставил часть, чтобы те, кто не читал могли решить стоит ли... искать у пиратов. ;)
    Благодарю Михаила (RSoFT) за помощь в бета-тестировании и корректуре текста.


Виталий Башун

Звезда конструктора.
Путь к звезде.

   Глава 1 Диплом.
  
   Букашка решительно и упорно стремилась вверх по длинной соломинке, торчащей из сыроватой земли. Членистые лапки уверенно перебирали гладкую поверхность бывшей травинки, поднимая тельце хозяйки к вершинам славы. По моим расчетам достижение цели букашкой совпадало с началом моих действий, так как патруль стражи как раз к этому моменту достигнет перекрестка неподалеку и мои преследователи вот-вот появятся здесь, на небольшой площади, зажатой пятью старенькими трехэтажками на сваях. Не зря пришлось мне немного попетлять по улицам, чтобы заманить их именно на эту площадь, да к определенному времени.
   Когда-то русло нашей речки Лабуры проходило ближе к городу, и постоянные наводнения весной определили именно такой стиль архитектуры. Я не застал те далекие времена, но матушка мне о них рассказывала... со слов своей матушки. Сваи теперь не имели никакого значения, да и со временем фактически вросли в землю, но небольшие зазоры, к радости окрестной ребятни, остались и позволяли превратить банальные "прятки" в увлекательную игру, где орки охотились на гоблинов, те - на эльфов, а последние в свою очередь - на людей. Засады, нападения, внезапный обстрел бузиной из трубочек репейника, имитирующих шарометы... визг, крики, иногда драки. А что с детей из не очень богатого, мягко говоря, района возьмешь? В свое время и я отдал должное подобным забавам. Чаще всего меня, правда, назначали гоблином. На орка я по габаритам не тянул, для эльфа - рылом не вышел... Так прямо мне мой давний друг Торик и заявил как-то. Мы чуть не поссорились. Он еще тогда удивился и сказал: "А для чего тогда нужны друзья, если не говорить правду, как есть"? Он был прав и вроде как на друзей не обижаются, а я все равно обиделся и три недели принципиально не играл, пока однажды мамин клиент, гоблин Футаки, не доказал мне на примерах, что его раса совсем не тупые, косоглазые, зеленокожие и мелкие ублюдки, а очень даже разумные существа. Ничуть не хуже людей или тех же эльфов, мнящих себя пупом земли. У каждой расы, говорит, есть свои достоинства и недостатки. Глупый или недобрый замечает только плохое и громко кричит об этом. Не надо, говорил Футаки, принимать слова таких людей на веру. Лучше составить свое мнение. Футаки показался мне добрым и мудрым чело...гоблином, поэтому я очень быстро перестал предвзято относиться не только к иным расам, но и к людям, взяв за правило сначала разобраться, и только потом принимать решение. Тем не менее, по правилам игры люди в коалиции с орками воевали против эльфов и гоблинов, а давно потухшая старая вражда, впрочем, иногда вспыхивающая с новой силой, определяла, словно маски классического театра, кто как должен действовать и, разумеется, кому положено оказаться в конечном итоге победителем.
   Протиснуться в пространство между крыльцом и землей было бы проблематично для людей покрупнее меня габаритами, но не с моим скелетообразным телосложением. Фыркать не надо - хорошее питание, поменьше работы и я точно стану красавцем писаным. Может быть. Не пробовал. В смысле красавцем быть не пробовал. Так-то я росточка почти среднего, лицо обычное - неприметное, волосы - как и у большинства населения, русые, глаза... Глаза, согласен, немного подкачали. То ли серые, то ли карие, то ли зеленые - никто толком понять не может, а я и не пытаюсь.
   Мне без разницы, каким цветом отсвечивать, на мир глядя, а уж тем более красиво это или нет, нравится девушкам или наоборот, не очень. Да и какие девушки, когда надо учиться и работать? Вставать с зарей, ложиться, когда уже мордой в книгу, словно пьяница в салат, и работать, работать, работать. А также учиться, учиться и учиться. Мать у меня, Грора, прачка и уборщица. Имеет круг постоянных клиентов, которые ее ценят за старательность, скорость и качество работы. Я и моя младшая сестренка Мелькира соответственно не сидим, сложа руки, поглядывая, как мать из сил выбивается, чтобы нас накормить, одеть и выучить. Так что, в деле стирки и уборки я стал неплохим профессионалом. Хотите, за полчаса в зале, набитом мебелью, порядок наведу до блеска? Скажете только руками это сделать невозможно? И будете правы - без пары амулетов моей конструкции действительно не получится. Клиенты нас ценили и заказами не обделяли. Приходилось даже отказываться от некоторых, поскольку силы наши не бесконечны, хоть и не помешала бы лишняя медяшка в скудный семейный бюджет.
   Работа, конечно, не квалифицированная, но профессии мать не имела, поскольку, пока был жив отец, работать нужды не было. Однако десять лет назад, сестренке тогда было всего два года, а мне - десять, в лаборатории отца произошел большой "Бум!". Развалины выгорели дотла, а мать оказалась одна с двумя малявками и совсем без средств. Все имущество отец заложил, чтобы накупить ингредиентов и материалов для своих разработок. Он тогда обещал матери, что если у него получится, а у него непременно выйдет нечто, способное перевернуть мир магического конструирования, то мы вернем свое положение в обществе и славу нашей семьи.
   После смерти отца мы вынуждены были переехать в район попроще и в поте лица зарабатывать хлеб свой насущный. Мать и раньше не отличалась железным здоровьем, а теперь и вовсе расхворалась. Есть у меня подозрение, что ушла бы она вслед за отцом, уж очень она его любила, но меня и сеструху надо было растить, платить за школу, а потом за училище. Хоть я и поступил на учебу за счет фонда бургомистра, все равно деньги требовались на учебники и пособия, ингредиенты для лабораторных и курсовых артефактов, на мантию и библиотеку... да много еще на что. Короче, забот выше крыши. Несмотря ни на что, мама находила минутку приласкать нас, погладить, утешить, выслушать детские горести и обиды, дать совет. Спасибо ей огромное за все - за все.
   - Гаррад! С-с-с-сыво-о-о-олочь!! Выходи! Я знаю, что ты здесь! Выходи, а то хуже будет!
   Ну что я говорил? Тадир в компании своих неизменных дружков - Пекса и Стака - нарисовался на площади, как по заказу. Точно и в срок. Букашка как раз с победным видом осматривала окрестности с вершины соломинки, и патруль не опоздал. Эвон топают уже на подходе. Ну-с, господа студенты, приступим.
   Я достал из-за пазухи дощечку с тремя пиктограммами-активаторами и провел по ним пальцем справа налево, последовательно вызывая на исполнение магемы. Первая пиктограмма подсветилась синим цветом, над ней, словно шарик на ниточке, всплыла красивая объемная фигура из силовых линий, представляющая собой связанную последовательность (цепочку) исполнительных контуров, включенных в данную магему. Почему контуры, когда каждая элементарная структура на самом деле трехмерная - не знаю. Так принято называть, а мне в работе это ничуть не мешает. Магема, по сути, контейнер и активатор контуров, выполняющихся по очереди один за другим в той последовательности, которую заложил маг-конструктор при создании амулета или артефакта.
   Эту картинку я видел при лабораторных испытаниях. Чтобы увидеть сейчас, необходимо было бы рассматривать ее в состоянии магической концентрации и соответственно пропустить все события в реальности, что совершенно неприемлемо. Да и налюбуюсь потом. Если очень захочется. А это вряд ли. Не такая уж и сложная штука получилась - на практических занятиях делал и посложнее. Надоело выше крыши.
   Первая магема, распознавания и наведения, по той самой ниточке наполнилась потребным количеством энергии из накопителя, встроенного в материал дощечки. Непрочно и ненадежно, согласен, но для одноразовой конструкции сойдет. Затем навел дощечку на цель - Тадира, благо их троица не представляла собой тесно сплоченного единства - немного поводил ее из стороны в сторону, чтобы магический щуп поймал заранее установленную мной специальную магическую метку примерно там, где располагается левый внутренний карман его куртки. Потому и пришлось лезть под дом - далеко щуп не протянешь.
   Вторая и третья пиктограммы тоже выполнили свою работу. Понимаю, что можно было бы запустить все одной, но не было времени, да и желания, возиться.
   Рассказывал я долго, но все прошло менее чем за секунду, а результат, к моему удовлетворению, получился ожидаемый.
   Тадир всегда таскал с собой незаряженный наградной отцовский шаромет. Лет пять назад случилась небольшая заварушка с орками. Союзники-то они надежные, но в повседневности уж очень горячие парни, да и девушки их от парней не отстают. Кто-то что-то кому-то не так сказал, кто-то кому-то не туда локтем въехал. Люди вспомнили, что орки клыкастые и злые, а те в свою очередь припомнили предательство и лживость оппонентов. В общем - понеслась. Поцапались, подрались пару месяцев, да и утихомирились. Отец Тадира был на этой войне и даже отличился, за что и получил шаромет с дарственной надписью из рук самого графа Скольди. Ограничений на ношение оружия по возрасту, полу или общественному положению в нашем королевстве нет. Главное, чтобы оно не было заряжено и не применялось в черте города без разрешения градоправителя. Как Тадиру удалось уговорить отца дать ему шаромет поносить - темная история, но с начала четвертого курса он с ним не расставался. Разумеется, законы города не нарушал и таскал боевое оружие незаряженным. Иногда пугал им первокурсников и новых трактирных знакомых. На этом я и решил сыграть.
   Магемы сработали идеально. Раздался шипящий хлопок, очень похожий на выстрел шаромета (прямо как настоящий) и через минуту, пока компания ошарашено переглядывалась, на сцене появились новые актеры - патруль. Старшина стражи моментально приказал взять троицу на прицел, а сам достал амулет-определитель и удовлетворенно хмыкнул:
   - А ну, молодой человек, доставай оружие. Ме-е-едленно. Двумя пальчиками. Одно неправильное движение и ребята отстрелят тебе руку. Если попадут, конечно. Давненько не тренировались - могут вместо руки голову чисто случайно продырявить.
   Тадир с круглыми от ужаса и удивления глазами, не дыша и не пу...зырясь, достал отцовский шаромет двумя пальчиками и осторожно, словно ядовитую змеюку, протянул его старшине.
   - Ага. Значит, заряженное боевое оружие носим? Так-так.
   - Как заряженное?! - взвизгнул Тадир. - Не может этого быть!!
   - Сам смотри, - старшина издевательски сплюнул и сунул оружие под нос парню. - Ты считаешь, что я ничего не смыслю в оружии?! Это что? А? Я тебя спрашиваю! Что это?!
   - У...уровень з-за-заряда, - от страха, что ему еще и оскорбление патруля при исполнении присобачат, Тадир начал всерьез заикаться.
   - Вот именно. Уровень заряда. Почти полный. А что значит это почти? А?
   - Н-н-н-не за-знаю...
   - А я тебе скажу. А означает это, - старшина перешел на стиль дознавательского протокола, - что из представленного оружия, именуемого шаромет пехотный, был произведен несанкционированный в установленном порядке выстрел, о чем свидетельствует неполный заряд указанной единицы оружия, а также сигнал амулета-определителя, выданный старшине патруля городской стражи и поверенный подмастерьем магоконструктора второй категории. Таким образом, деяние, совершенное задержанными лицами, подпадает под действие статья пятнадцать, пункт три, городского уложения о применении магического вооружения. Или пункт два, в случае ущерба имуществу граждан. Или пункт один, в случае ущерба здоровью граждан. Так что, парень, молись Творцу, чтобы жертв не было, иначе советую срочно освоить кайло и лопату - на каторге пригодится.
   Эту сцену я наблюдал из-за угла дома, под которым только что лежал. Амулет, виновник переполоха, после исчерпания заряда рассыпался трухой и был надежно присыпан землей. Слабенький остаточный фон я на всякий случай затер, и теперь никаких улик, могущих свидетельствовать против меня, не осталось. Сразу скажу, Тадир отделается легким, или не очень, испугом, основательной взбучкой дома и уж точно лишится своей игрушки. Я кое-что добавил в магемы и более углубленное освидетельствование оружия покажет, что заряд не более чем имитация боевого, а выстрел - просто хлопушка. Я ж не зверь парня сажать за пять серебряных. Тем более и в мыслях не держал приносить такое горе его уважаемому папе. Хотя тот мог бы и не давать непутевому сыночку боевое оружие. Тем более такому засранцу, как Тадир. Работу, курсовой амулет за четвертый год обучения, я ему сделал, а заплатить он только пообещал, но не дал ни монетки. А потом и вовсе заявил, что ничего не знает и ни о чем мы с ним не договаривались. Так-то он парень неплохой, но жа-а-адны-ы-ы-ый, а у меня мать болеет, сестру учить и потом замуж выдавать...
   В общем, не исключая такой исход, я встроил в курсовой амулет одну... хм-м... штучку, которую обязательно заблокировал бы, если бы Тадир был честен со мной. Он, зная, что я уезжаю и не могу ждать, платить категорически отказался, за что и поплатился. Вместо иллюзии фейерверка под мелодичный звон колокольчиков амулет по-поросячьи хрюкнул, пукнул и сфонтанировал разноцветными чернилами. Комиссия при этом не пострадала. Почти. Весь запас краски обрушился на неожидавшую такого подвоха Жабокрысу, надеюсь, навечно испортив ее "счастливое" платье, которое она неизменно надевала на все экзамены и зачеты. Платье это представляло собой нечто длинное и розовое в многочисленных бантиках и рюшечках, с огромным зеленым жабо. Фасончик устарел лет пятьдесят назад, но старуху это совершенно не смущало. Жабокрысу не любили даже коллеги преподаватели за мелочность, придирчивость и стойкое желание унижать всех подряд окружающих всеми доступными ей способами. Вот уж где внешность целиком и полностью соответствовала гниловатой душе этой гни... грандмастера второй категории. Жабокрыса прямо таяла от наслаждения, закатывая глаза и распахнув пасть, - казалось, вот-вот выскочит тонкий длинный язык на перехват мухи, - когда ей удавалось запутать в мелочах и довести до слез девушку или до бледной синевы парня.
   Таким образом, я одним тапком прибил сразу двух тараканов - наказал Тадира за жадность и Жабокрысу за все "хорошее".
   Я специально для этого представления пришел на экзамен и с удовольствием понаблюдал за красивым фонтаном и истерикой Жабокрысы. Краску я разрабатывал в редкие минуты свободного времени три года и добился того, что скорее смоется краситель ткани, чем мой пигмент.
   Разумеется, Тадира выгнали с экзамена. Разумеется, он знал, кто виноват в этом. Разумеется, он воспылал пагубной страстью к мщению в любых формах и возмечтал тут же поговорить со мной по душам. Он мог бы и один со мной справиться - никакими боевыми искусствами я не владел и особого опыта уличных драк не имел. Откуда время взять на эти забавы? У меня мать часто болеет, сестра... ну и так далее. Однако он взял своих приятелей, чтобы уж наверняка. Заманить их в подготовленную ловушку было делом техники. Бегаю я все-таки быстрее их всех.
   Ну что ж, патруль уводит моих преследователей, пора и мне на станцию. Сегодня впервые в жизни я поеду на настоящем немагическом поезде. Дядя Хрык, орк из полуденных земель, рассказывал, правда, что разок как-то прокатился на этом чуде техники до столицы. Ничего, мол, хорошего. Дымища. Грязища. Лязг, грохот, стук. Но мне все равно было интересно, да и по времени гораздо быстрее получается, чем на дилижансе. Я до последнего не терял надежду, что Тадир по-честному расплатится и я смогу оставить матери немного деньжат. Вполне успевал, благо свой последний экзамен на диплом мастера магического конструирования сдал еще два дня назад. Завтра утром в столичной академии состоится вручение дипломов и одновременно распределение на работу выпускников всего королевства. На поезде примерно триста километров до столицы ехать придется около двенадцати часов, а на дилижансе - двое с лишним суток. Хотя на нем и дешевле в полтора раза - семь серебряных вместо десяти - но время дорого.
   Прежде чем показываться на площади я взялся за пряжку плаща-накидки и повернул изображение лилии на четверть оборота по солнцу. По одежде прошла волна - раз, другой, третий. Все. Чисто. Еще пара проверок и надо будет матери сделать амулет сухой чистки одежды, а то таскает тяжелые ведра с водой для стирки. Хорошо хоть на четвертом курсе, когда получше разобрался с проектированием магем, сделал ей бак-артефакт. Ух, и намучился с ним. Аналогов в книгах не нашел, а все оказалось очень даже просто - берем лохань или бочку, врезаем внутрь круг с крыльчаткой, добавляем снаружи панель активации и часомер. Заливаем в бак воду, сыпем мыльную стружку или льем жидкое мыло, устанавливаем часомер на нужное время стирки - до десяти минут - активируем и... все! Можно идти заниматься своими делами, а не трепать белье в корыте, до крови обдирая кожу на пальцах.
   Мать у меня - умница. Я от радости, ну и гордости, конечно, заявил, после успешных испытаний: дескать, теперь все прачки города останутся без работы - все клиенты перейдут к нам. А она подумала и, хотя тоже была счастлива и гордилась мной, все-таки спросила:
   - А патент на это чудо ты брал, сынок?
   - Н-нет.
   - А разве можно пользоваться артефактом без утверждения патентного бюро?
   - Ой! - только и осталось мне сказать.
   Действительно, "ой". Вроде бы патент взять нетрудно. Принес в бюро подробное описание магем и контуров, дождался освидетельствования, затем утверждения и делай себе амулетов и артефактов, сколько душа пожелает. Даже на продажу можно. Только вот был я свидетелем одной очень неприятной истории. Парнишка на два курса старше меня тоже что-то такое интересное придумал и отнес описание в бюро. Через неделю, когда пришел за результатом, крепко получил по заднице, фигурально выражаясь. Грандмастер, проводивший экспертизу, заявил, будто это изобретение украдено у него. Дескать, попросил студента всего лишь оформить заявку и переписать все начисто, а тот - ай-яй-яй - до кражи опустился. Парень возмутился, кинулся правду искать, а ему вежливо объяснили, что за подобную кражу чужих работ он вполне может остаться без диплома и в черном списке нанимателей, после чего его только ассенизатором и возьмут. Что значит слово студента против грандмастера? Заставили даже просить прощения у вора - иначе того подонка и не назовешь. Тот "милостиво" простил и наказал больше так не делать, а сразу идти и просить совета у него - грандмастера, который подскажет и научит действовать правильно. Вот такие дела. Теперь, думаю, понятно, почему я слышать не хочу про патентное бюро?
   Обсудив все подробно, мы пришли к выводу, что стиркой с помощью бака мать будет заниматься тайно и если увеличит клиентуру, то не намного. Н-да. А с сухой чисткой тогда как быть? Если она перестанет развешивать белью на просушку, то очень скоро соседи, а вслед за ними и те, кому лучше не знать, заинтересуются: а как это она стирает без воды и без сушки?
   Ладно. Это все потом продумаем, а сейчас пора получать свой багаж в зале временного хранения вещей, грузить его в вагон, садиться к окну и дожидаться отправления.
  
   В стоимость поездки входило постельное белье, а застелил мне его, как настоящему графу какому-нибудь, вагон-стюард. Я дал ему пять медяшек и почувствовал себя обеспеченным человеком.
   В столицу поезд прибыл точно по расписанию в пять часов утра. Я прекрасно выспался, был бодр и весел. На остановках мне удалось мало-мальски подробно ознакомиться с устройством этого чуда техники и добавить себе в копилку пару новых идей. Моим расспросам были искренне рады все, начиная от машиниста и кончая смазчиком колес. Отвечали мне с большой охотой и величием короля, даже еще величественнее - как лакеи короля. Они были преисполнены важности своей сопричастностью к великому чуду света - железной дороге - и не отказывали себе в удовольствии продемонстрировать любопытному провинциалу свои знания.
   Оставшееся до начала церемонии время я проболтался по столице, с жадным интересом рассматривая высотные, аж в шесть этажей, дома, особняки, храмы Творцу, театры, мосты... да все подряд. Перекусил в харчевне за восемьдесят медяков - столица, однако. У нас такой завтрак стоил бы шестьдесят пять - семьдесят, но наши цены сюда не привезешь с собой. Бутерброды, выданные мне на дорогу и завтрак, я, к стыду своему, съел еще в поезде. Почему-то езда в вагоне пробуждает зверский аппетит. Вон и соседи по купе. Не успели мы тронуться, тут же достали свои запасы съестного и стали их уничтожать с таким остервенением, будто год не ели. А аппетит - штука заразная.
   В зале приемов столичной академии я появился за пятнадцать минут до срока и нашел ребят из нашего училища. Здесь были все выпускники-мастера изо всех училищ королевства. Традиция такая. Вручать дипломы только в столичной академии. Наверное, и архивы в одном месте хранить было удобнее - мало ли кто диплом потеряет. Были здесь, разумеется, и выпускники этой самой академии. Вот уж кто важничал и нос задирал. Мы, провинциалы, по их разумению, им и в подметки не годимся. А на самом деле, насколько мне известно, в некоторых провинциальных городах обучение поставлено лучше, чем в столице. В академии хороший преподаватель, если не владеет искусством интриги, надолго не задержится. Живо вылетит. А куда? К нам, конечно, в провинцию. И кто же остается в столице? Сынки высокопоставленных дворян, чиновников и торговцев. Нет уж. На столичную академию у меня ни денег, ни нервов точно не хватило бы.
   Мои, теперь уже бывшие, однокурсники встретили меня радостно. Превосходники обступили, хлопали по плечам, жали руку, благодарили... есть за что, но это не важно. Девушки расцеловали в щечки - а какие они все красивые! Как я раньше не замечал?
   - Ой, девочки, - рассмеялась хохотушка Никра, стирая пальцем помаду с моей щеки. - Вы только гляньте на нашего Рада! Похоже, он только сейчас заметил, что мы девушки и уже не маленькие. Ой, как мило он красне-е-е-ет. Радик, а покрасней еще. Ты так на меня смотришь, будто с самой принцессой Лимирой встретился. А тебе не говорили, что у тебя лучистые глаза? А ресницы! Реснички - прям опахала халифа Турекии.
   - Никра, отстань от него, - добрая душа, Дрома, поспешила мне на помощь. - Дай парню придти в себя. Ты его совсем засмущала. Отдай лучше мне, я его научу, как с девушками обращаться. Держи! Держи его! Мы же еще не начали даже!
   Я со всей возможной скоростью спрятался за спинами наших парней и взмолился Творцу, чтобы церемония поскорее началась. И меня услышали. Взревели серебряные трубы. Прямо над ухом. Еще бы. По всему залу в стены были вмонтированы магемы-звукопередатчики. Оттуда-то и слышалось дудение. Довольно чистое, следует признать. По залу забегали распорядители, выстраивая нас по ранжиру. Не по училищам или по росту, а по успеваемости. Справа, рядом с дверью в другой зал, где сидели будущие наниматели, поставили превосходников, левее отличников, за ними хорошистов и так далее. Мое место ожидаемо оказалось на самом левом фланге среди "настоящих удавистов". Тех, кто основной оценкой имел сплошные "удовлетворительно". Левее меня оказались только два парня и девушка. То есть до нас очередь дойдет только в самом конце и наниматели останутся только те, кем пренебрегли наши предшественники. Грустно, но что поделаешь? Так уж сложилось. Однако диплом я все-таки честно заработал. Пусть и не с лучшими оценками.
   На трибуну тяжело взгромоздился величайший мастер, президент королевской академии магического конструирования, почетный член чего-то и действительный член чего-то другого. Я не расслышал, да не особо и прислушивался. Член толкнул речь минут на тридцать, из которой я понял, что нас поздравляют, желают всяческого и предупреждают, чтобы ни-ни. Затем величайший... член удалился и к раздаче корочек приступил его заместитель. Тоже величайший и тоже член.
   Процесс пошел. Каждый выпускник получал диплом (золотой, серебряный или синий), значок мастера, книгу об академии, рукопожатие величайшего и открытые двери в соседний зал.
   Часа через два и я удостоился синего диплома, значка и вялого рукопожатия величайшего - сочувствую, уже более четырехсот человек потискали его пальцы. Книги мне не досталось. Закончились. Ну и не очень то хотелось - что мне до этой академии?
   К сожалению, и наниматели практически все закончились тоже. Столики с плакатами: "Мануфактура Бломбс и сыновья", "Корабли Крамба", "Сталеварни Друбба", - и других "вкусных" нанимателей сиротливо стояли в гордом одиночестве при девственной пустоте столешниц и полных мусора корзинах с мятой бумагой и огрызками карандашей. В этом большом и пустом зале только за пятью столиками еще кто-то сидел, равнодушно глядя в окно. За четырьмя сидели представители мануфактур с такими идиотскими предложениями, что становилось видно без соответствующего амулета - за ними ничего нет. Классическая пустышка. Владельцу мануфактуры может быть и в самом деле нужен еще один специалист, но кто определит, подходит кандидат или нет? Собственные специалисты, конечно. А нужен им еще один сотрудник, когда они уже привыкли делить его плату между собой? Как правило - нет. Вот и выставляют эти представители требования, как к грандмастеру, а плату предлагают, как грузчику, семьдесят - восемьдесят серебряных в месяц. С такой платой я и одеться толком не смогу, не то что родным помогать.
   К последнему нанимателю, суровому сухощавому старику с седой короткой бородкой, усами и столь же седыми густыми бровями, я подходил без всякой надежды, уныло прикидывая варианты самостоятельного поиска работы. Перспективы, это я четко осознавал, были далеко не радужными. И эта вакансия, судя по совершенно не исписанному карандашу и стопке чистой бумаги, спросом у молодых мастеров не пользовалась. Опять пустышка.
   Старик мрачно глянул на меня и неожиданно потребовал:
   - Покажи диплом.
   Я пожал плечами и протянул ему только что полученные "корочки". Дед внимательно осмотрел содержимое, мрачно посопел, подумал и выдал:
   - Так и быть. Я готов тебя взять, молодой, растущий удав, но только если пообещаешь быть старательным и внимательным.
   - А что за работа? Сразу говорю, за тридцать серебряных в месяц конструировать "Звезду магистра" не возьмусь.
   "Звезда магистра" - легендарный артефакт, якобы сконструированный более тысячи лет назад величайшим мастером, гением конструирования, Иохимом. Эта звезда, согласно легенде, наделяла мага-конструктора таким могуществом, что он способен был сворачивать горы и менять русла рек. Зачем только сворачивать и менять совершенно непонятно, но что-то в этом есть. Всю тыщу лет все, кому не лень, ее ищут, но так и не нашли. Записи свои гений уничтожил, поэтому и воспроизвести заново артефакт не смогли, как ни бились. Хотя трудно воспроизвести то, не знамо толком что.
   - Три золотых в месяц, стол и апартаменты. Работа во дворце.
   Тут он меня удивил.
   - Во дворце-е-е? Что, не нашлось ни одного превосходника, мечтающего занять эту вакансию? Поближе к королю - шустрее карьера.
   - Речь идет о старой резиденции королей. В ней проживает сейчас экс-монарх Ломтир VII и его двор.
   Понятно. Ломтир три года назад передал корону своему сыну Мормису IV и удалился на покой. Вместе с ним ушли и его старые - в буквальном смысле - друзья. То есть мне предлагали работу фактически в богадельне. В бывшей резиденции королей, где они правили более тысячи лет и только недавно перебрались в новую. Зарядка накопителей, мелкий ремонт магем, скорее всего древних, примитивных и капризных, и... никакого конструирования. Сплошная поддержка старых штанов. Впрочем, за три золотых... Где мне самому найти работу в незнакомом городе? В своем, я точно знал, работы для меня нет и не предвидится. А здесь хоть время будет осмотреться и найти что-нибудь получше. Плата, конечно, в два-три раза ниже, чем на мануфактурах, но может времени для поисков будет побольше? А! была - не была!
   - Я согласен.
   - Что? Вот так сразу? И думать не будешь?
   Я обвел рукой зал:
   - Не о чем пока думать.
   - Ну что ж. Тогда пошли.
   - Что? Вот так сразу?
   Он в свою очередь обвел рукой зал:
   - А не о ком думать.
   Действительно, троица самых крайних в ряду выпускников, которая должна была пройти вслед за мной, в этом зале не появилась. Либо у них уже была работа, либо они просто не видели смысла подбирать крохи с чужого стола.
   Старик быстро собрал бумаги в сумку, которую нахально вручил мне и двинулся к выходу.
   - Э! Уважаемый! А... как мне к вам обращаться?
   - Я - грандмастер первой категории, - ого(!), один шаг до величайшего, - Трумар.
  
   Глава 2 Дворец.
  
   Старый дворец - мрачное и неуютное строение внутри небольшого заросшего парка - громоздился неподалеку от академии на противоположной стороне площади, поскольку саму академию когда-то строили специально поближе к резиденции королей. Сам дворец строили, конечно же, гномы, лучшие строители нашего мира, на месте древнего храма забытого бога. Сначала первый король засомневался, стоит ли вот так нарушать покой высшего существа, но служители Творца чуть не подвергли его анафеме за ересь. Дескать, нет иных богов, кроме единого Творца всего сущего и думать иначе - богохульство. После того заявления короля и отповеди святых батюшек ничего другого не осталось, как строить резиденцию именно здесь. Выбор другого места показал бы миру, что монарх некрепок в вере и вообще боится невесть чего, а, значит, слаб и вряд ли достоин править сильным и храбрым народом - победителем эльфов, орков и гоблинов. Впрочем, ниже второго яруса, откуда собственно и начинались службы храма, никто не спускался, за исключением фанатиков исследователей, но и те перестали рваться туда после того, как большинство из них навсегда исчезли в подземных лабиринтах. Немногие вернувшиеся напропалую рассказывали о запутанных, то исчезающих, то появляющихся ходах, ужасных тварях - стражах лабиринта, агрессивных призраках и восставших мертвецах. Врали, конечно, приукрашивая собственную доблесть и преувеличивая опасности, но что-то такое все-таки там, наверное, было. По слухам, бродить там можно вечно, а если знать дорогу, то и весь континент можно обойти под землей. Якобы все храмы забытого бога в незапамятные времена были объединены в единую систему сетью подземных туннелей и залов.
   Существенно ограничивало поток "кротов" в частности и то, что подземелья были все-таки в королевском дворце, и просто так попасть в него мог далеко не каждый. Какому монарху, да и не монарху тоже, понравится толпа историков, магов и просто любопытных, шастающая туда-сюда по его дому?
   Мы прошли мимо гвардейцев охраны - Трумар просто кивнул им, и этого оказалось достаточно, прошли длинными коридорами и вошли в небольшую приемную.
   - Ньор Свирусс у себя? - спросил мастер немолодую женщину-секретаря.
   Та кивнула и приглашающим жестом предложила нам войти. В кабинете за крепким дубовым столом с резьбой сидел очень старый эльф. Лицо изрезано морщинами, волосы - явно видно - не серебристые, а обыденно седые, взгляд усталый и мудрый с налетом легкой скуки. Он встал, поприветствовал моего нанимателя и перевел вопросительный взгляд на меня.
   - Вот, Свирусс. Принимай пополнение. Будет моим помощником.
   - Надеюсь, в его дипломе не менее восьмидесяти процентов оценок не ниже "превосходно"?
   - Издеваешься? - ласково спросил Трумар. - Может мне быстренько сбегать нанять самого президента академии? А что? За три золотых он еще и спляшет.
   - Ты знаешь порядок, Трумар. Специалист, поступающий на службу во дворец, обязан иметь в дипломе...
   - В новом дворце, действующего монарха, Свирусс. Дей-ству-ю-ще-го, - по слогам произнес мастер. - И не надо мне рассказывать, какая честь служить здесь. Нет желающих. Совсем нет. Хоть режь - хоть на лепешку намазывай. А призывать на службу и насильно вербовать магов запрещено указом еще прапрадедушки нашего короля. Ты предлагаешь нарушить указ?
   - Нет, но так тоже не по правилам.
   - Тогда что ты предлагаешь? Я уже три года один тащу эту работу. А сколько магов раньше обслуживало дворец? А? Восемь!! По два на каждое крыло. Они работали посменно и то не бездельничали. Я уже забыл как выглядит мой собственный дом, потому что не могу ни на минуту покинуть службу. Выхожу из дворца только в академию и только в день вручения дипломов в надежде, что хоть кто-то согласится за столь мизерную плату заниматься этой нудной и тяжелой работой. Три выпуска конструкторов прошли и ни одного желающего занять вакансию. Вот кроме этого юноши. Предлагаешь ему отказать и снова остаться мне одному? Так имей в виду - я больше не в силах работать один. Закрывай тогда восточное и южное крыло, уводи оттуда придворных и слуг, а двери опечатывай. Это мое последнее слово!
   - Ну хорошо-хорошо. Я согласен. Но оформить этого... кандидата на должность мастера я не могу. Только подмастерьем с половинным жалованием. Полтора золотого. Это все, что я могу сделать, не нарушая закона.
   - Я тебя понимаю, - задумчиво ответил Трумар, - но я обещал мастеру(!) три золотых, а ты предлагаешь вдвое меньше. И как я буду выглядеть в глазах окружающих? Как обманщик? Как человек не способный сдержать своего слова?
   - Полтора и должность подмастерья.
   - Э! Уважаемый ньор, а у меня вы спросили, согласен я копаться в вашем древнем барахле за полтора золотого?
   - Артефакты дворца конструировали великие маги древности... - с апломбом заявил ушастый.
   - Ну так пусть ваши древние маги сами и ремонтируют свои артефакты. Всего хорошего, уважаемые. За полтора золотого я в любой лавочке устроюсь подмастерьем и буду со скуки выдумывать артефакт для разгону насекомых, вместо того, чтобы бегать по вашему дворцу, высунув язык и весь в мыле.
   - Да за такие слова не будь ты магом... - угрожающе начал эльф, но его остановил Трумар.
   - Ты, Свирусс оторвался от жизни. Можешь продолжать чтить замшелые законы, а я больше ни ногой в указанные части дворца. Я не шучу.
   Магема на стене хрипло прокаркала одышливым старческим голосом:
   - Где Трумар? Где его опять носит?
   Эльф активировал пиктограмму на панели связи.
   - Ньор Густали, ньор Трумар у меня в кабинете. Что случилось?
   - Граф Кулкар жалуется на пыль, грязь и сквозняки. В его возрасте - это непереносимо. Воздушная завеса не справляется, магические уборщики почти все отключились. Трумар, вы должны немедленно отправиться туда и починить.
   - Сожалею, но в связи с отказом ньора Свирусса в приеме на работу отобранного мною мастера, я вынужден официально заявить о том, что восточное и южное крыло дворца снимаются с магического обслуживания.
   - Как снимаются?! - встревожено вскричал голос.
   - Я уже три года фактически живу во дворце, а проблемы множатся. Заявляю, что более я не в силах решить все. Есть куча поломок в северном крыле, где живет наш уважаемый экс-монарх, в западном, где обитают его наиболее приближенные вельможи... Если я пойду решать проблемы графа Кулкара, то не успею справиться с другими.
   - И что же делать? - растерянно прохрипела магема.
   - Есть два варианта: закрыть и опечатать эти части дворца. Такой вариант я только что предложил ньору Свируссу...
   - Невозможно. Совершенно невозможно...
   - ...либо нанять живую прислугу, - добавил Трумар, недослушав.
   - Вы представляете, во сколько обойдется содержание живой прислуги? Кто будет платить за все это?!
   - Ньор Свирусс, разумеется. Зато он будет экономить три золотых в месяц на жаловании мастера.
   - Свирусс, что ты там придумал? В чем дело?
   - Согласно уложению о найме дворцовых служащих...
   - К дьяволу уложение, если ради него мы вынуждены терпеть такие неудобства!
   - Но кандидат уважаемого Трумара даже третью категорию не смог получить. Ему присвоена квалификация мастера четвертого ранга. Ниже просто не бывает. Он фактически подмастерье.
   - То есть, - в хрипах голоса из магемы послышались нотки вкрадчивости, - ты лучше грандмастера понимаешь в магическом конструировании? Хорошо. Убедил. Иди и найди мастера, соответствующего твоим пожеланиям. А пока ты ищешь, мы наймем живую прислугу. За твой счет! С завтрашнего дня мы публикуем объявление о найме. А ты ищи! Ищи, ньор Свирусс. Удачного поиска.
   - Но ведь Трумар три года не мог найти помощника, а вы хотите, чтобы я за несколько дней сделал это?
   - Он же все-таки нашел. Раз он предлагает кандидатуру, значит, и отвечает за свой выбор. Не так ли, ньор Свирусс? Я разрешаю тебе отвергнуть кандидатуру Трумара и самому найти ему помощника. Берешься?
   - Может, - неуверенно заговорил эльф, - уважаемый грандмастер прав и работа не настолько сложная, чтобы с ней не справился...э-э-э... не самый лучший выпускник?
   - Так что? Публиковать объявление?
   - Не надо! - поспешно вскрикнул эльф. - Я все оформлю, но-о-о...
   - Догадываюсь, что тебя волнует. Бюрократ! Бумаги принесешь мне - я подпишу. Еще что-то? Оформляй.
   - Слушаюсь, ньор управляющий.
   Эльф мрачно достал из стола бланки, написал короткое распоряжение и предложил мне пройти к секретарю для дальнейшего оформления. Через час бумаги были подписаны, я оставил отпечаток ауры на бланке договора, а грандмастер Трумар завизировал его своей личной печатью. Затем мой новый начальник провел меня в южное крыло дворца и предупредил, что временно, а при желании и постоянно, жить мне придется во дворце, поскольку намечается много работы по настройке и ремонту магем, пришедших в негодность, а также питанию разрядившихся. Для проживания мне выделяются трехкомнатные апартаменты...
   - Бесплатно?! - не сдержал я изумления.
   Мастер в свою очередь посмотрел на меня, как на убогого:
   - Ну разумеется бесплатно. Я уже говорил. Ты что, на постоялый двор работать пришел? Кроме того, в твоем распоряжении - лаборатория. Ингредиенты на первых порах заказывать будешь через меня. Потом, когда разберешься в нашей бюрократии, будешь это делать самостоятельно. Только учти, заказ на самые дорогие компоненты, наподобие толченого зуба молодого дракона или крови старого василиска, без моей визы не примут. Понял?
   Я чуть не прыгал от радости. Надо же, я боролся за жалкие полтора золотых, а если бы мне сразу сказали про лабораторию, то я и на один был бы согласен. Такие возможности открываются, что прямо дух захватывает.
   - Утром тебе будут приносить меню на следующий день. Ты должен будешь поставить отметки против тех блюд, которые хочешь получить. Кормят здесь шесть раз в день, но при необходимости можешь заказать на кухне что-нибудь и во внеурочное время. Но в этом случае список блюд довольно ограничен. Питаться можешь в малой столовой для придворных не самого высокого ранга или в своих апартаментах. Будут приносить, если нет времени для похода в столовую и предупредишь прислугу заранее. За полтора - два часа.
   - А сколько будут вычитать из оклада за питание?
   Для меня это был животрепещущий вопрос - может в городе получится дешевле?
   - Нисколько. Питание для служащих бесплатное.
   Мне моя скромная берлога понравилась. Три огромные комнаты: гостиная, кабинет и спальня. Гардеробная с огромным шкафом на пару сотен нарядов, мраморная ванна, размерами с маленький бассейн, туалетная комната и умывальник. Даже в лучшие времена нашей семьи я не припомню такой роскоши. А лаборатория!.. Я прямо по-кошачьи зажмурился. Просторное помещение было просто заставлено различным оборудованием и приспособлениями, о которых в нашем училище можно было только мечтать. А главное, не придется постоянно с кем-нибудь сталкиваться задницами и ругаться чья очередь использовать печь отжига или перегонный куб.
   В полнейшем восторге от увиденного я пошел вслед за Трумаром в его лабораторию, чтобы забрать в ремонт несколько артефактов. Мастер решил не тянуть скелет за член и сразу загрузить меня работой - прохлаждаться и обживаться де я смогу вечером, а золото даром никто не дает.
   Лаборатория мастера ничем не отличалась от моей. Как выяснилось, в каждом крыле были предусмотрены апартаменты и лаборатории мастеров, поддерживающих артефакты соответствующего крыла дворца в рабочем состоянии. На сегодняшний день использовались только те, что располагались в северном крыле, где центральный вход и проживал экс-монарх, а теперь, с моим приходом, и в южном тоже.
   Судя по перепалке в кабинете Свирусса из мастеров конструкторов нас с Трумаром здесь только двое. Тогда кто этот юный эльф в лаборатории мастера, который что-то смешивает, растирает и толчет с самым сосредоточенным видом, заглядывая периодически в толстенный фолиант на рабочем столе? Скорее всего, эльф. Уж очень гибкая и стройная фигура угадывается под бесформенной просторной рубахой, штанами и бахилами из грубого алхимостойкого материала. Да и личико с эльфийским разрезом глаз уж очень миловидно. Даже большой стандартный берет, куда нужно было обязательно убирать волосы и уши, если не хотелось их лишиться, а зачастую вместе с ними и здоровья, не портил его внешний облик, хотя и создавал впечатление полностью лысой, как колено, головы. Ну не девчонка же у него тут шебуршит. Вон руки все в ссадинах и ожогах от реактивов. Сразу видно, что этот лентяй полностью игнорирует рабочие перчатки. Помню, наши красавицы в училище никогда их не снимали. Как наденут перед входом, так до конца лабораторки в них и ходят. Однажды Валима умудрилась что-то такое намешать, что прожгла перчатку насквозь - ви-и-и-изгу было... А уж слез-то сколько. Как же, а если друг сердечный заметит крошечное пятнышко на ее матово нежной коже, когда ручку будет целовать? А вдруг преисполнится отвращения и покинет его сердце любовь к томной красавице. Улетит птицей перелетной... к Ниррите, например. Ужас! Кошмар!! После этого случая представительницы прекраснейшей половины человечества насели на преподавателя с требованием выдавать им по две пары перчаток. Тот не возражал, только если и в одной-то паре не всегда было удобно работать, то в двух иногда просто невозможно. Парни, наоборот, предпочитали небрежно устало сбросить кожаные перчатки в ресторане перед девушкой:
   "- Ну вот, опять ожог. Алхимия! - чтобы услышать в ответ заботливое:
   - Ой, как тяжело вам приходится! А это опасно?!
   На что равнодушно и с легкой скукой ответить:
   - Есть немного. Недавно так бабахнуло, что пол лабы разнесло. Препод раскричался, конечно, но жертв не было. Почти".
   - Позвольте мне представить...
   Начал мастер, но эльфеныш нагло его перебил:
   - Меня зовут... Аримил и... вы мне мешаете, - Трумар странно закашлялся и усиленно занялся жеванием собственной бороды.
   Па-а-а-адумаешь, царь лесов и болот. Сам еще, скорее всего, и до подмастерья в конструировании не дошел, а уж высокомерия полные штаны вместе с беретом. А я, между прочим, в лучшем костюме сегодня. Прямо с торжественного вручения дипломов. Ну и что, что одежда не новая, зато аккуратно подштопана и вычищена.
   Трумар почему-то смущенно раскашлялся и представил одного меня:
   - А это Гаррад. Выпускник лабсантского училища магического конструирования. Мастер-конструктор. Будет обслуживать восточное и южное крыло.
   Эльф что-то хмыкнул неопределенное, то ли одобрительно, то ли презрительно и продолжил свое дело.
   - Старательный у вас лаборант, мастер, - подбросил я маленькую шпильку. - Учитывая прижимистость ньора Свирусса, небось, за пятьдесят серебряных в поте лица трудится, - я сочувственно вздохнул. - Бе-едный.
   Трумар крякнул, но ничего не сказал, а лаборант зло сверкнул глазами, открыл, было, рот, но превозмог себя и, стиснув зубы, стал так яростно что-то растирать в ступке, будто в ней косточки его давнего врага.
   - Мил. Голубчик. Некоторые ингредиенты, чрезмерно растертые, могут менять свои свойства и стать непригодными к использованию в зельях. Размер гранул тоже имеет значение, разве тебе уважаемый мастер этого не говорил? - заботливо добавил я.
   У эльфов всегда так. Чем ласковее его назовешь, тем больше разозлишь, поскольку толпы тупых личностей никак не могут поверить, что за смазливым девчоночьим личиком эльфа-мужчины скрывается мужественный воин. А уж как их обожают любители мальчиков...
   Лаборант швырнул пестик в ступку, рывком отодвинул ее от себя, повернулся ко мне и, уперев руки в боки, злобно засопел. Что ему не понравилось, интересно? Сокращение имени с намеком на принадлежность к любителям крепких парней вместо девушек, или моя немного преувеличенная забота?
   - Так, - построжал голос Трумара. - Гаррад! - мне показалось или он запнулся? - ...Аримил! Молодые люди, если вы не будете друг с другом ладить - выгоню обоих. Аримил, занимайся своим делом, а мы с Гаррадом обсудим его работу.
   Я пожал плечами - нужен мне его лаборант, как зеркало солнцу. У меня будет. Нет, уже есть! Своя! Собственная!! Не совсем, правда, но это мелочи. Лаборатория!! Все никак не могу привыкнуть к этой мысли. И мне на задницу не упали никакие лаборанты, тем более эльфы. Даже буйные орки и те приятнее. На мой взгляд.
   - Гаррад. Сначала ты продемонстрируешь мне, как будешь справляться с заданием. Возьми в той куче неисправных артефактов самый верхний. Знаешь, что это?
   Артефакт представлял собой немалых размеров кирпич, выпиленный из цельного куска гранита.
   - Да, мастер. Охладитель-нагреватель воздуха. Очень старый и слабый. Рассчитан на объем от восьми до девяти кубометров воздуха. Состоит из трех магем...
   - Достаточно. Дефект видишь?
   - В магеме нагревателя затерлась часть одного из контуров.
   - Исправить можешь?
   - Да.
   - Действуй.
   Задача примитивно простая. Я, немного красуясь, сформировал в воображении недостающую часть контура, преобразовал идеальный образ в реальный, по месту подогнал размер и, влив силы из своего внутреннего запаса, импульсным посылом, сопроводив его немного театральным жестом, целиком внедрил в кирпич.
   Тихий шорох рассыпающегося камня возвестил об успешном... провале моего ремонта. На злорадное "хи-хи" со стороны лаборанта я не обратил ни малейшего - убью гада - внимания. В чем же прокол? Ах, ты ж сартараментокорподалероматеомарруто!! Как же я упустил, что...
   - То, что артефакт очень старый, ты, конечно же, не знал и не видел, - с обреченным вздохом прокомментировал мастер результат моих действий. - Кроме того, вероятно проспал лекции по определению изначальной прочности материала. Хотя, признаю, импульсным методом внедрения из идеального образа ты владеешь отменно. В отличие от некоторых, - повысил голос мастер, слегка развернувшись в сторону Аримила, немного притушив его неземное блаженство от моего ляпа. - Понял свою ошибку? Теперь возьми следующий артефакт и исправь дефект.
   Я взял новый кирпич. В его магемах проблемы были другие, но возраст тот же. Поэтому я теперь уже сосредоточенно сформировал магему определения прочности, провел диагностику и только после этого стал заменять деформированные участки контуров новыми, внедряя их методом поступательных наложений. М-да. Дело оказалось еще нуднее, чем я думал. Надо будет придумать что-нибудь эдакое, избавляющее от рутины.
   Повторное выступление не вызвало со стороны мастера нареканий. Он указал взять тележку, погрузить на нее половину артефактов, нуждающихся в ремонте и отвезти в свою лабораторию. Кроме того, ехидно улыбнувшись, водрузил сверху новенькую заготовку:
   - А это тебе подарок. Сделаешь новый артефакт взамен разрушенного. Привыкай, юноша. Здесь тебе не учебная лаборатория, дворец не может остаться без артефактов из-за твоей нерадивости.
   М-да. Если ремонт - это максимум десять минут, то создание нового потребует нескольких часов.
   Глава 3 Работа и девушки.
  
   Через неделю, выправив все артефакты из тележки и установив их на место, я перестал возить этот груз с собой, а устранял неисправности прямо на месте. Собственно и грандмастер возил в лабораторию артефакты с такими сравнительно несложными повреждениями только из-за нехватки времени. Он указывал рабочему, какой блок следует вывинтить, выкрутить или просто выломать, нумеровал его и место, где он раньше содержался, после чего приказывал отвезти в лабораторию. Устранив дефект, перекладывал годный блок на другую тележку с готовыми артефактами, а рабочий каждое утро ее забирал и, согласно номеру, устанавливал обратно. Трумар был принципиальным противником такого метода работы. Он был убежден, что маг-конструктор должен сам все это делать, иначе с рабочего потом толком не спросишь - тот не обязан понимать правила транспортировки и установки артефактов. Не разбил и ладно. Поэтому до моего появления он мирился с подобной несуразностью вынужденно, но с моим приходом тут же прекратил подобную практику. Таким образом, прогулок, руки в брюки, вслед за рабочим, равно как и поплевывания на дорогие, хотя и потертые ковры, у меня не получилось. Даже последние артефакты, исправленные самим мастером, мне пришлось развозить и устанавливать лично.
   Пришлось познакомиться и с не очень приятной особенностью работы - ремонт артефактов в присутствии посторонних. То есть обитателей дворца. Не стоит думать, будто восточное и южное крыло населяли одни старички, из которых песок сыплется. Да, в основном, конечно, жили там по месяцу-два-три гости бывшего короля, но приезжали также люди средних лет и даже молодежь. Чаще всего бывало так: приезжал старый друг из провинции, куда он уже давно ушел на покой, а с ним вместе целая толпа детей, внуков, внучек, племянников, друзей внучек, гостей племянников и друзей гостей племянников. Всем охота побывать в столице, пожить в самом настоящем королевском дворце и потом хвастаться эдак небрежно:
   - Ах, дворец конечно, красивый, но как-то раз лакеи подали совсем холодный консоме!!.. Я так ругалась - так ругалась... а еще и профитроли оказались уж очень мелкие...
   О чем это я? А! Да! Ремонтируешь какой-нибудь артефакт в гостевых апартаментах или в коридоре, а тебе под руку лезет чей-то до ужаса любопытный нос. Да-да. В буквальном смысле. Одна такая носатая б...баронесса провинциальная прямо на руки мне сопела, пока я всего лишь привинчивал на место отремонтированный блок ночника. Думаю, свой нос она непременно укладывает на колоду рядом с поленом, чтобы видеть все подробности колки дров. Я приостановил установку, всерьез задумавшись о создании артефакта ущемления носа, засунутого не туда и не тогда.
   За полгода работы я немного округлился, заматерел и, следует признать, обнаглел. Меня уже не беспокоили внимательные и настороженные взгляды обитателей комнат, в которые мне приходилось наведываться для исправления дефектов в артефактах. Грандмастер сразу пообещал выгнать, если я не смогу быть терпеливым с идиотами и вежливым с хамами. Проклятая застенчивость. Я старался и терпел. Терпел и старался. А через некоторое время стал даже получать удовольствие, когда какая-нибудь троюродная племянница двоюродного брата маркиза смотрела на мою работу восторженными глазами. Ее понять можно, одаренных, способных чувствовать магическое поле, не так уж и много, а тех, кто им может эффективно управлять, еще меньше, да и из этого меньшинства единицы смогли выучиться на мастера. Теоретически, способности можно развить. Как утверждают некоторые грандмастера, чуть ли не с нуля. Другое дело - бездарность предстоит тренировать долго и упорно, а в итоге получится сравнительно слабенький маг. Известны отдельные случаи, когда бездари добивались успеха, но это были единицы за всю историю существования магического искусства. Работать над собой им приходилось фанатично и истово. Днями и ночами. Помимо развития самой способности управлять энергией, надо еще знать кучу довольно сложных вещей, чтобы самостоятельно рассчитать контуры и сформировать магемы. На подмастерье можно выучиться за три-четыре года - у кого как пойдет, а вот мастером стать надо еще не менее года. Сроки обучения довольно условны, поскольку темп обучения у всех разный. Можно и несколько лет провести на одном курсе, пока знания и умения не подтянутся до нужного уровня, а можно сдать и экстерном. Но я о подобном не слышал.
   Вот и получается, что подмастерьев, способных починить готовый амулет или изготовить копию существующего хватает, а мастеров, способных создавать новое, довольно мало. Четыреста выпускников, вместе со мной получивших диплом, для нашего восемнадцатимиллионного королевства - капля в море. Учитывая, что почти половина вообще иностранцы и уедут к себе на родину. Потому и существует у нас один-единственный поезд, движущийся с помощью переменного магического поля. Скорость и плавность хода, правда, на зависть. К тому же никакого дыма и шума - он просто левитирует на высоте около двух сантиметров над толстым каменным рельсом. Расстояние в сорок пять километров от столицы до Сенталя, где располагается летняя королевская резиденция, проходит минут за сорок, но за это время съедает шесть мощных накопителей на основе алмазов, наиболее емких и прочных из всех. Конструкторы бьются над проблемой уменьшения энергопотребления, но пока безуспешно.
   Большинству населения приходится пользоваться тихими, чистыми, но медленными, дилижансами или шумными, грязными и вонючими паровозами. Впрочем, это мое частное мнение и мастеров магического конструирования для королевства достаточно - поезд-то они спроектировали. Другое дело, что он слишком дорогим получился, однако далеко не факт, что при увеличении количества мастеров, занятых решением проблемы, она будет решена быстрее.
   Неприятной стороной работы во дворце оказалась для меня также необходимость и внешне соответствовать уровню места обитания. Трумар в первый же день выдал мне в долг два золотых и велел обратиться в королевскую мастерскую неподалеку, чтобы заказать новую одежду. Дескать, в своих тряпках я могу ходить, если мне не стыдно, но только за пределами дворца. Где-нибудь в районе трущоб. И прозрачно намекнул на то, что дешевку здесь распознают сразу, поэтому не надо пытаться сэкономить и тем самым бросить тень на весь цех мастеров-конструкторов.
   Таким образом, домой у меня получалось отсылать не более одного золотого в месяц, несмотря на бесплатное питание и жилье. Содержать дорогое платье оказалось тоже недешевой задачей. Амулет очистки работал исправно, но я выбросил три комплекта костюмов: камзолы, панталоны, рубашки с кружевами из дорогих тканей, - исключительно по собственной тупости. Поскольку шляться по коридорам дворца в лабораторной одежде мне категорически запретили, я вынужден был ковыряться с дефектами артефактов прямо в парадной, в результате чего хватало мне одежды всего на месяц максимум. Потом уже я догадался брать с собой комплект робы и надевать его поверх панталон и камзола. Вошел - определил задачу и, если предстояло заняться грязным делом, одевался. При выходе снимал и - в мешок.
   Честно признаюсь, появилась у меня и еще одна прожорливая статья расходов - девушки. Самое обидное, что траты шли не напрямую - цветы, пирожное, театры, кафешки - а косвенно. Как это может быть? Да очень просто. Наверное.
   Учеба и работа мало способствовали знакомству с прекрасной половиной человечества и не только человечества. Я был до помидорной красноты стеснителен, робок и неуклюж. Боялся этого племени, как пламени, поэтому, став мастером, по-прежнему оставался девственником. Перейти трудный рубеж между мальчиком и мужчиной помогла мне одна из горничных. Была она старше меня на пять лет, имела аппетитную фигуру и славилась тем, что коллекционировала своих любовников. По ее признанию, мага у нее еще не было, тем и привлекла моя скромная особа. Случилось все как-то неожиданно и для меня очень даже неплохо. Во всяком случае, мучаться вопросами любого подростка: а могу ли я вообще с девушками, а понравится ли им со мной, а как подойти, да что сказать, - мне не пришлось совершенно, за что девушке огромное спасибо.
   Как-то раз меня вызвали в бельевую, где испортился сушильный артефакт. В большом зале кроме кучи белья и Карасы никого не было. Девушка, сославшись на сквозняк, закрыла дверь на шпингалет и предложила мне пройти вглубь помещения, где находился неработающий агрегат. Расстояние мы прошли небольшое, но за это время она несколько раз умудрилась прислониться ко мне то бедром, то грудью. Я краснел, деликатно отстранялся, она делала вид, что ничего не произошло, а когда я занялся ремонтом, проявила недюжинный интерес, фактически прижавшись ко мне со спины. Дескать, так ей лучше видно. Разумеется, вскоре мой собственный интерес, и отнюдь не к объекту ремонта, можно было видеть воочию - против природы не попрешь. Караса томно вздохнула, вызвав в моем теле непроизвольную дрожь желания, еще сильнее прижалась, и ее рука скользнула по моему бедру. Я повернулся к девушке лицом, не зная, что делать и как себя вести. Тогда она сама взяла мою руку и положила себе на грудь, а потом с немалой сноровкой стала освобождать меня от одежды.
   - Ой, такой красивый парень и все еще мальчик, - заметив мою неловкость, весело отметила она. - Вот мне повезло! Неужели ни одна девочка не была с тобой? Что же ты за бука такой был? Да не бойся, я тебя научу, как с девушками обращаться. Ой! А чего это мы головку повесили? Никак испугались? Непорядок. Сейчас Караса это поправит... погладит, поцелует. А ну-ка! Выше голову! Вот и умница.
   Что красивый - это она подзагнула, а то, что мальчик - правда. Ну ничегошеньки я не умел.
   Самый страшный момент моей неуверенности в себе проскочил за единый миг, словно во сне. Девушка была умела и деликатна. Словно опытный лоцман, она вела нас по волнам наслаждения, не стесняясь все показывать и рассказывать. Неизвестно от чего она получала большее удовольствие - от самой близости или от процесса обучения молодого неумехи. Наша игра затянулась. Несколько раз я доходил до вершин блаженства и Караса, мне кажется, тоже - что я тогда понимал?
   Через несколько часов смертельно усталый, но счастли-и-и-ивый, я оделся и чуть не ушел, позабыв, зачем вообще сюда приходил. Впрочем, дефект оказался мелкий и справился я с ним за пару минут. Чмокнув на прощание подругу, так и оставшуюся лежать поверх вороха тряпья с блаженной улыбкой на губах, я побежал принять ванну и переодеться.
   С этого дня у меня начался период буйного увлечения прекрасной половиной, но... безуспешно. Благодаря науке Карасы я знал теперь, что делают с девушками в постели, только вот проблема: до этого надо еще как-то эту самую девушку уговорить туда залезть. А с этим делом у меня по-прежнему было сложно. Я их боялся, как огня, краснел, стеснялся, не знал о чем говорить, куда деть руки, которые вдруг становились совершенно ненужными лишними приспособлениями, даже старался на пути не попадаться, а ехидные горничные еще и дразнились. Завидев меня шагающим в очередные апартаменты, шли навстречу такой походкой... такой... прямо хищные кошки на охоте. В марте. А жертва, мелкий котенок, истекающий слюной и дрожащий от страха - это я. Проще говоря, общение с противоположным полом было для меня нешуточной проблемой. Боялся я, собственно, не того, что чего-то не смогу в постели, Караса показала мне самые разнообразные ласки и позиции. Не очень много на самом деле, но тогда мне казалось, что я знаю о технике любви буквально все. Я до дрожи боялся отказа. А еще больше - насмешки. Все могло бы получиться, если бы кто-то из девушек затащил меня в постель буквально за шкирку по методу Карасы. Но таковых почему-то не наблюдалось. Видимо, перестав быть девственником, я перешел в разряд настоящих мужчин, от которых ждут не робких заиканий, а того самого... я имею ввиду цветов, кафе, театров, прогулок под луной в загадочном парке...
   Как все-таки просто было раньше. Я сам себя уверял, что в близости нет ничего интересного, хотя сны этому противоречили, и результат бывал очень даже отчетливо виден на простынях, но тем не менее... мало ли что во снах привидится, а в реальности хрустальный дворец может оказаться грязной халупой. Караса разбила мои заблуждения, и дворец действительно оказался дворцом, большинство залов которого я еще толком и не видел.
   Мне показалось, что решение проблемы можно найти с помощью моих профессиональных знаний, а именно - приворота. Как и любое дело, я не пустил его на самотек, и занялся подробным изучением вопроса. Забросив на время расшифровку записей отца и чтение книг по специальности из дворцовой библиотеки, я основательно засел за соответствующую литературу, начиная от научных трактатов и заканчивая бульварными романами. Больше всего мне понравились: трактат Мосулия "Основные признаки ауры, сочетание коих влияет на взаимную привлекательность или неприязнь индивидов" и исследование Ворука "Запахи и феромоны. Интерполовая и интраполовая коммуникация". Раньше я не заморачивался вопросами приворотных зелий, о которых с полной серьезностью щебетали мои однокурсницы, закатывая глазки: "Ах, если бы эффект был чуть более стоек! Ах, если бы эффективность была чуточку повыше!". Теперь же я сам увлекся и с головой влез в решение задачи. На два месяца заперся в своей лаборатории, отвечая только на сверхсрочные вызовы, и рассчитал таки амулет, способный в сочетании с новым приворотным зельем... нет... не влюбить кого угодно невесть в кого или во что. Такие легенды - для дилетантов и обывателей. Любовь никакими зельями не сотворишь, а вот приязнь и физическую притягательность повысить - вполне можно.
   Мой амулет, сделанный в виде серебряного медальона, правда, немного излишне массивного, фактически подделывал ауру носителя таким образом, что делал ее максимально совместимой и привлекательной для избранника или избранницы. В общем-то, без разницы, кто кого хочет привлечь, главное - поместить в амулет кусочек плоти объекта, лучше всего локон волос, и аура носителя примет конфигурацию, соответствующую наибольшей привлекательности для объекта. Зелье в этой связке выполняло вспомогательную роль, влияя на запах тела, делая его возбуждающим... скажем так, аппетит. При этом капать надо отнюдь не в бокал объекта, а исключительно в свой собственный - запах-то чей подделывать требуется? Вот именно! А что толку менять запах самого объекта? Теоретически он сам себе и так должен нравиться. Хотя, пожалуй... интересно, влюбится объект в самого себя или нет? А если влюбится, то в чем это выразится? Как он сам себя целовать-то будет в "уста сахарные"?
   Эта мысль меня немного рассмешила. Не образ парня или девицы, страстно целующей зеркало, а эти самые сахарные уста из сказок. Там герой, задушив горного великана косынкой спасаемой дамы сердца, целует ее именно в "уста сахарные". Понятно, что речь на самом деле идет о вкусе, но если прикинуть на вид... Я знаю только белый, желтый и коричневый сахар. Что-то не просыпается лично у меня энтузиазм целовать девушку в эдакие губищи, годные скорее несвежему зомби.
   Через пару дней капать в бокал уже не потребуется, но заряжать накопитель амулета раз в месяц или два все-таки придется, поскольку стойкость эффекта напрямую зависит от частоты встреч. Так что, скорее всего, ежемесячно. Другое дело, что аура - штука изменчивая. В частности, Ворук на основе многолетних наблюдений за супружескими парами основных рас пришел к выводу, что с течением времени ауры супругов меняются, подстраиваясь друг под друга и тем успешнее, чем большее участие в этом процессе принимают оба супруга. Разумеется, воздействуя не напрямую, а вырабатывая понимание и доверие друг к другу, идя на компромиссы, подстраиваясь и подлаживаясь, то есть фактически, что называется, сживаясь друг с другом. При неудачном браке наблюдается, наоборот, расхождение признаков совместимости.
   Таким образом, со временем образец в амулете необходимо менять на более свежий, чтобы подстроить собственную ауру под изменения в объекте.
   Я-то поначалу думал сделать универсальный амулет, способный действовать без образца (локона), но все оказалось настолько индивидуальным, что мне пришлось отказаться от этой мысли.
   Объектом для "полевых" испытаний я выбрал девушку, которая даже не улыбнулась мне ни разу. Не скажу, чтобы дворцовые красавицы все без исключения доброжелательно скалились мне, но явной неприязни в большинстве своем ко мне не проявляли, а некоторые, вероятно, были бы не прочь кое-что, если бы я хоть попытался "подбить к ним клинышки". Эта же красотка смотрела так, будто видела перед собой омерзительную жабу, а не меня. Да и согласно усвоенным теориям у нас с ней была идеальнейшая... несовместимость.
   Не буду рассказывать подробности, но, во-первых, меня откровенно стала избегать Лизара, с которой последний месяц, как мне казалось, стал налаживаться кое-какой - вот именно что кое-какой - контакт. Набравшись храбрости, я робко у нее спросил - верх смелости для меня - что со мной не так? Она поморщилась, но ответила. Сказала, что вонять от меня стало, как от старого козла в волчьей шкуре, а от всей фигуры прет такая волна злобной энергии, что она теперь боится, как бы я не побил ее, варварски намотав косы на руку, и не изнасиловал в ближайшем темном углу. Зато, во-вторых, испытуемая, напротив, прониклась ко мне нежными чувствами, выразившимися в том, что она затащила меня в какую-то каморку и с рычанием голодного льва попыталась раздеть методом растерзания материи панталон. Пришлось срочно деактивировать амулет, постыдно бежать и недельку прятаться, пока настройки запаха не вернутся к изначальным, чтобы уж полностью вернулась наша несовместимость. Ну не хочется быть изнасилованным. Хотя... может мне понравилось бы? В общем, при встрече через недельку она посмотрела на меня как и прежде с омерзением, но и с некоторым недоумением: чего это на нее не так давно накатило?
   Честно скажу - такие манипуляции с людьми меня не вдохновили. Все-таки это, как ни назови, хоть, например, повышением индивидуальной привлекательности средствами магии, все равно будет обманом. И сравнение с боевой женской раскраской, украшениями, духами, платьями, туфлями на высоком каблуке, вроде бы служащими той же цели, на самом деле не уместно. Все эти ухищрения видны не только магам, в отличие от амулета. Под платьем амулет разглядеть и разгадать, для чего предназначен этот медальончик с локоном, только опытный маг сможет и то в состоянии магической концентрации. А в таком состоянии постоянно не ходят. Это все равно, что на руках прогуливаться и удовольствие получать. О последствиях тоже не мешало бы подумать. То, что очень возможно со временем у такой привороженной пары "стерпится - слюбится", не удаляет полностью налет некоего мошенничества.
   В общем, закинул я амулет в ящик лабораторно стола и забыл о нем на долгое время. Однако проблема как была, так и осталась.
   Помогла, как ни удивительно, снова Караса. Она подошла ко мне во время очередного приступа уныния, свойски чмокнула меня в щечку, хотя наш бурный роман закончился через три недели, как начался, и сказала, что знает один рецепт, с помощью которого я смогу преодолеть свою робость. А именно - курсы лицедейства и актерского мастерства. Дескать, не обязательно потом перебираться в театр, главное, научиться вести себя более расковано и не бояться выступлений на публике. Если я когда-нибудь стану преподавателем, мне это тоже без сомнения поможет. Она сама проучилась на таких курсах с полгода и знает, о чем говорит. Благодаря им она, собственно, и смогла выдержать отбор во дворцовые служанки. А он был очень непрост. Умение держать себя прилюдно сыграло не последнюю роль.
   Я тут же вдохновился, в свою очередь чмокнул Карасу, и чуть ли не бегом побежал к мастеру. С кем еще можно посоветоваться и как правильно выбрать курсы, если даже Караса ничего не могла посоветовать, поскольку училась в провинции?
   Трумара в лаборатории не было, зато Аримил опять что-то толок и смешивал. Отношения с ним у меня довольно быстро наладились. Он оказался совсем не заносчивым и высокомерным, как мне показалось при встрече, а вполне доброжелательным парнем. Подмастерье даже признался, почему так меня встретил. Всего лишь побоялся, что я буду конкурировать с ним за лабораторию и внимание учителя. А когда понял, что у меня действительно есть своя лаборатория и мастера я беспокою - удивительно для "удава" - крайне редко, совсем оттаял. Окончательно же сменил гнев на милость после того, как я помог ему с расчетами одной штуковины, над которой он долго бился. Аримил, конечно же, мог попросить помощи у учителя, но тут было дело принципа - он хотел сам понять, в чем там загвоздка. Ему как раз понравилось, что я тоже не стал делать все за него, а по училищной привычке - немало превосходников просили меня помочь в свое время - стал наводить его на мысль, раскладывая задачу "по полочкам". К решению он пришел сам, и оно было истинно его.
   - Ну чего приперся? - манеры, к сожалению, у парня остались прежними, однако я привык.
   Делать в ожидании мастера было все равно нечего, и я рассказал все, как на духу.
   - Девок, значит, охмурять собрался.
   Не понимаю, чего он хмурится. Нет. Не просто хмурится - он в ярости.
   - Аримил. Я понимаю, что у тебя таких проблем нет - девчонки сами мучаются, как бы тебя в койку затащить. Но мне-то с моей внешностью как быть?
   - А что не так с твоей внешностью? Одни лучистые глаза чего стоят!
   - Ехидствуешь?! Глаза. Что глаза? Я и сам не знаю, какого они цвета, а ты лучистые. Хочешь поиздеваться - придумай что-нибудь получше.
   - Ну-ка, ну-ка?
   Аримил подошел ко мне вплотную и всмотрелся. Я вдохнул его запах...
   - Аримил! Скажи честно.
   - Что?
   - Как вам, эльфам, удается так приятно пахнуть? Прямо сосновый бор знойным полднем. Обалдеть!
   Аримил вдруг отшатнулся от меня, засмущался, покраснел, будто я ему невесть какой комплимент выдал, и, не отвечая, задал встречный вопрос:
   - А... а почему ты решил, что я эльф?
   - Ну, я не девушка, чтобы говорить тебе комплименты, но все-таки среди людей такими красивыми редкие девушки бывают, зато эльфы сплошь и рядом. Логично? Назвался бы ты Аримилой, я бы решил, что - эльфийка. Однако если с трудом, но я могу как-то объяснить, что делает у человеческого мага мужчина-эльф, то уж что делает эльфийка, совершенно не представляю... Логично?
   - А, ну да... - заворожено слушавший меня парень, словно опомнился, и непонятно протянул: - Ло-о-огик.
   - Что-то неправильно?
   - Нет-нет. Все так. Ладно. Я знаю, как тебе помочь. У меня есть знакомый директор подходящих для тебя курсов, только ты ему ничего про меня не рассказывай. Уговор?
   - А чего рассказывать? Он, небось, побольше моего о тебе знает. Я и вижу-то тебя очень редко. Откуда приходишь, куда уходишь, кто ты вообще...
   - Я не хочу, чтобы он знал о моих занятиях здесь. Не хотелось бы распространятся почему-отчего...
   - Хорошо. Как скажешь.
   Аримил быстро нацарапал записку и, не запечатывая, протянул мне.
   "Уважаемый ньор директор. Прошу вас по возможности принять на обучение подателя сего, мастера магоконструирования Гаррада"
   Вместо подписи была какая-то закорючка, похожая то ли на стилизованную букву "А", то ли на "Л".
   - Курсы находятся на Пушечной аллее, дом семнадцать. Отсюда пятнадцать минут хода. Найдешь. Ну, иди. Учись.
   Он улыбнулся так, будто приготовил мне какой-то хитрый подвох. Так оно и было, но вот в чем он заключается, я сначала не понял.
   Трехэтажный дом с небольшим тенистым парком распахнул мне свои объятия в виде весело скалящегося привратника двухметрового роста, больше похожего на отставного гвардейца, чем на лакея в энном поколении. Глянув на записку, почтительно согнулся в поклоне и подробнейшим образом объяснил, где находится кабинет директора.
   Представительный мужчина с аккуратной, даже щегольской, бородкой и усиками - не актер стало быть - оказался на месте и принял меня сразу же. Прочитав записку, открыл сейф у себя за спиной, достал папочку, аккуратно и вроде даже почтительно вложил в нее записку, папочку снова убрал в сейф, а тот закрыл на ключ.
   - Что ж, ньор Гаррад. Мы рады приветствовать вас в нашей мастерской "Четыре стены". Возможность принять вас у нас имеется. Занятия, правда, уже начались, но вы, я уверен, быстро нагоните. График очень напряженный. Занимаемся практически без выходных шесть часов в день по вечерам. Весь двухгодичный курс стоит двадцать золотых, если готовы оплатить сразу, или по одному золотому в месяц. Прошу ознакомиться с программой и сообщить мне ваше решение.
   - Простите, а почему "Четыре стены"?
   - Ох, это вы меня простите. Я уже привык, что к нам поступают заядлые театралы, которые сами хотели бы оказаться на сцене и я не думал... В общем, все объясняется просто. В отличие от школ классического театра, мы проповедуем, если можно так выразиться, стиль естественного поведения на сцене. Только правда жизни! Актеры должны как бы отгораживаться от зрителей четвертой стеной комнаты и действовать так, словно никаких зрителей нет, а они просто живут. Наши декорации также максимально соответствуют настоящим объектам природы. Минимум условностей, максимум натуральности.
   - А-а-а... э-э-э... я вас правильно понял? Если герой или героиня пьесы должны справить нужду, они снимут штаны или поднимут юбку и присядут прямо перед зрителями?
   - Ну не до такой же степени, разумеется. Однако если герою по ходу пьесы надо выпить вина, он выпьет из настоящего кубка напиток похожий на вино. Я понятно объяснил?
   - Да. Благодарю вас.
   Программа курсов меня поразила. Понятно для чего там "актерское мастерство, пантомима, танец, вокал, сценическая речь, костюм, реквизит и формирование декораций". Но для чего "борьба, в скобках разные стили с пп и без пп; фехтование, в скобках все оружие; маскировка; наблюдение и сопровождение..." и много чего еще.
   - Не удивляйтесь. Мы готовим синтетического актера, способного играть самые разноплановые роли, а для этого он должен быть всесторонне подготовлен. Очень часто к нам на спектакли приходят офицеры самых разных родов войск. Они могут быть снисходительны к актерам, но и актеры, хотя бы основы их службы тоже должны знать. Иначе сложно включить зрителя в игру под названием театр, - немного патетически пояснил директор.
   - Но фехтование для чего?
   - Актер играет дворянина. Сцена дуэли. Он выходит к противнику, держа шпагу, как неопытная уборщица швабру. Вместо трагедии сцена превращается в фарс. Замысел режиссера и все труды коллег-актеров насмарку. Я понятно объяснил?
   - Да-да. Благодарю вас. Вполне. А-а-а... что такое с пп и без пп?
   - Что?
   - Вот здесь. Борьба с пп и без пп.
   - А-а... Это? Борьба с подручными предметами и без подручных предметов.
   - Ну а это-то зачем?
   - Три года назад делегация "Гоблин - ОперА" посетила спектакль, где по ходу пьесы ночной убийца должен придти к герою и тяжело ранить его. После этой сцены делегация покинула зал и отказалась подписывать договор о сотрудничестве. У них вообще в оперу берут чуть ли не младенцев и всерьез обучают борьбе. Такая профанация, как у нас, по словам руководителя делегации, почтенного ФыРуСи: "Глубоко ранила их сердца". Они сочли для себя невозможным участвовать в подобном позорище.
   И что я лезу со своими вопросами? Точно так же этот дядя мог бы пристать ко мне: а зачем, дескать, алхимия и математика для магического конструирования?
   Я закивал головой, и видимо от трясения мозгов, все встало на свои места. Вот в чем подвох оказался. Аримил явно прекрасно знал, что с таким-то графиком занятий мне будет просто не до девушек. Вряд ли останутся силы, да и возвращаться придется тогда, когда все порядочные девушки давно будут спать. А непорядочные - без партнеров не останутся и вряд ли станут "глазоньки свои проглядывать" не появилась ли моя кособокая тень, плетущаяся по дорожке.
   Уговорить себя мне удалось без труда. Стоило только пообещать самому себе бросить это дело, как только я научусь общаться с девушками более-менее гладко.
   В группе вместе со мной было пять парней и семь девушек - тоже отличный повод изучить эти таинственные существа в их любимой среде обитания. Во всяком случае, все романы единодушны в том, что любая девушка - с младенчества прирожденная актриса. И даже дом свой они вольно или невольно стараются превратить в театр.
   Что сказать? Поначалу, как и ожидалось, на сцену меня выталкивали пинками. Я стоял перед своими же товарищами и режиссером, что-то блеял молодым козликом, таращился, круглыми от испуга глазами, в потолок, пытался ходить по сцене на несгибаемых ногах, словно на ходулях, прижав к груди судорожно сжатые кулаки.
   Потом потихоньку дело пошло. Учили нас на совесть. Наставники частенько были похожи на актеров, как старый любитель пива на молоденькую балерину, и драли с нас три шкуры, выжимая пять ведер пота. Домой я возвращался поздно, ветром колеблемый и сухой, будто завалившийся за комод сухарь. Очень мне помогала в овладении новой наукой моя профессия. Что-то было схожее в том, как следует концентрировать внимание при конструировании артефактов и при надевании чужой личины. Разница была только в том, что магия была, в основном, ориентирована во вне, а актерское мастерство внутрь себя. Да и по остальным предметам многолетняя практика в концентрации внимания также приносила свои плоды.
   Два года пролетели, как во сне. Реально отдыхать я мог только в рабочие часы, выполнив свою работу. Так что кровно был заинтересован в том, чтобы делать ее на совесть. Чем реже меня вызывают на ремонт или зарядку накопителей, тем больше времени я мог посвятить отдыху или очередным, безуспешным попыткам понять записи отца. Ну, не понимал я, что он такое придумал. Во многом его работа опиралась на труды того самого Иохима, который создал легендарную "Звезду" и по легенде уничтожил все свои записи, как ненужный мусор. Ходили, правда, слухи, что есть тетрадь одного из учеников Иохима, где тот конспективно записал основные идеи учителя, но где она находится никто не знает. Если предположить, что отец у кого-то ее купил, то это объясняет как наше быстрое разорение, так и его надежды на прорыв в области магического конструирования. Самонадеянно, я бы сейчас сказал. Судя по тому, что прошло столько времени, а ученик великого мастера так ничего и не добился, хотя напрямую общался с мастером и своими ушами слушал его объяснения, дело это очень непростое. Мне достались записи отца с его комментариями, возможно, к той самой тетради. Однако самого первоисточника не было. Высока вероятность того, что тетрадь погибла вместе с отцом.
   Почему я не бросил курсы, как собирался? Сам не знаю. Наверное, скука и ежедневная дворцовая рутина подтолкнули меня к продолжению занятий. В мастерской было интересно. С однокурсниками мы сдружились, а с некоторыми девушками стали - временно, конечно - гораздо ближе, нежели предполагают просто дружеские отношения. На курсе царил дух праздника и веселья. Трудные задания наставников, а у нас были признанные мастера - звезды столичных театров - пробуждали азарт и желание выполнить их как можно лучше. Не скрою, первый раз в облике спившегося плотника я шел в харчевню, где в основном собирались люди этой профессии, испытывая нешуточную слабость в коленках. За настоящего плотника меня там все равно не приняли, посмеялись и, узнав, что я не шпион, а просто учусь на лицедея, рассказали, что было не так, и даже пригласили к себе, понаблюдать за их работой, дабы я больше не путал походку кузнеца с походкой плотника. Урок был действенный, и я тогда понял, наконец, зачем в программе обучения были столь странные для актера предметы.
   Выпускные экзамены для меня прошли весело и совсем не страшно. Не сказать, чтобы мне было все равно, но менять профессию я не собирался, а то что хотел уже получил, поэтому считал дипломом больше, дипломом меньше... Возможно отсутствие страха и благоприобретенный кураж сказались в лучшую сторону при исполнении экзаменационных этюдов. После экзаменов я и еще шестеро выпускников получили приглашения в театры столицы. Все, кроме меня, с удовольствием приняли его. Я отказался, поскольку свою нынешнюю профессию любил и не терял надежды когда-нибудь разгадать записи отца.
   Последующие полгода или больше я наверстывал то, что пропустил во время учебы, благо "юбок", нежелающих быть пропущенными "милым мальчиком", во дворце хватало: горничные, прачки, камеристки, фрейлины и... гостьи. Баронессы, виконтессы, графини частенько тоже бывали не прочь развеять скуку с молодым мастером магом, выглядевшим мальчишкой максимум пятнадцати - шестнадцати лет, но таким куртуа-а-а-азным... А я всего лишь использовал свои новые знания и начинал играть роль сердцееда, как в этюдах мастерской. К моему удивлению, прием срабатывал практически всегда. Говори много-много комплиментов, веди себя с девушкой, как с богиней, будь уверен в себе - атакуемые это тонко чувствуют и непременно снизойдут. А что делать? Тяжелое детство - деревя... Игрушки были по большей части тряпичные - отца-столяра у меня не было, а мать умела немного шить. В общем, я пил вино блаженства полной чашей, иногда приползая чуть ли не на четырех косточках в свои апартаменты. Бывало, и выпроваживал из своих... воздушным поцелуем, не в силах встать с постели.
   Однажды я получил из дома письмо от сестры. Обычно мы переписывались с матерью. Она мне сообщала скудные новости нашего городка и как продвигается учеба у сестры, а я ей самый минимум о себе. Ну не люблю писать письма. О чем там говорить? О работе? О девушках? Первое ей непонятно, а о втором говорить пока рано. Нет ведь ничего серьезного. Так вот. Послание от сестры меня удивило - она, как и я, тоже "большая любительница" писем. Но здесь повод был достаточно серьезный. У матери стали отказывать ноги, а целитель запросил пятнадцать золотых, обещая полное исцеление, если сделать операцию в течение трех месяцев. Меньше взять за свои услуги он никак не мог - гильдия целителей, мягко говоря, не поняла бы такое нарушение гильдейского закона о ценах на услуги. Сестра ничего не просила и написала только затем, чтобы я знал действительное положение вещей, хотя мать была категорически против.
   Деньги нужны были срочно и много. Несмотря на то, что я немного успокоился и стал гораздо меньше тратить на девушек, но зато чаще гулять по столице, посещать платные парки, музеи, покупать книги по специальности, хотя ничего полезного в них уже давно не находил, но вдруг... и ради этого "вдруг" я их и покупал. Питаться, будучи в городе, приходилось в дорогих ресторанах и ресторанчиках - Трумар категорически запретил даже заглядывать в дешевые обжорки, "дабы не дискредитировать звание дворцового служащего, а тем более мастера магического конструирования". Вот и приходилось за чашечку чая с булочкой платить столько, сколько в нормальном трактире за полноценный обед. Я, разумеется, старался в городе не обедать, но если гулять с утра, то к вечеру уже кишки к позвоночнику прилипают. Сам понимаю, что зажрался, но к хорошему и, особенно, к искусству нашего повара, привыкаешь очень быстро. Толстым я все-таки не стал и... высоким тоже. Хотя говорят - это дело наживное. Я - про "высоким". Вроде люди до двадцати пяти лет продолжают расти, а уж теперь-то, с полноценным питанием, я просто обязан достичь хотя бы верхней границы среднего роста. Немало денег уходило также на поддержание "надлежащего внешнего вида": костюмы, рубашки, манжеты, носки, башмаки, душистую воду и мыло.
   Таким образом, ну никак у меня не получается при столичных тратах отсылать больше полутора золотых. Иногда, правда, перепадало кое-что от гостей экс-монарха за мелкий ремонт их амулетов и артефактов, но довольно редко и нерегулярно. Основная масса заказов закономерно шла Трумару, как признанному грандмастеру, а не мне - недоучке. Мне доставались сущие крохи, которые я также отправлял домой. По расчету получалось, что требуемую сумму мы сможем накопить не раньше чем через десять месяцев, если ни медяка не тратить. А как не тратить, если мелкой требуется в старших классах все больше, а у матери в связи с болезнью клиентов все меньше?
   Занять мне не у кого. Подработать на стороне негде. Осталось что-то продать, но, кроме как самого себя в рабство, ничего на ум не приходило. Так и ходил я с неделю, весь свой "могучий" разум направив на решение этой задачи, пока не получил вызов в апартаменты графа Вантского. Это был старый, безобидный маразматик, служивший верой и правдой еще отцу экс-монарха, но и с сыном находящийся в дружеских отношениях. Он в противоположность остальным старикам обожал прохладу и свежий воздух, поэтому очень трепетно относился к работе артефактов охладителей и освежителей воздуха. Меня в течение его срока проживания уже более трех месяцев раз десять звали к нему перенастроить артефакт охладитель. То ему было слишком жарко, то холодно, то воздух, на его взгляд, не соответствовал морскому, то наоборот, горному. В общем, практически раз в неделю я ходил к старому графу, как по расписанию, и без истерик или какого-либо недовольства, что видимо очень нравилось графу. Он не хотел меня отпускать и, как правило, долго и много рассказывал о былом. В этот день он встретил меня чуть ли не со слезами на глазах.
   - Снова охладитель барахлит, ньор? - привычно осведомился я, на что получил ответ, удививший меня:
   - Нет, юноша, охладитель в порядке. У меня беда приключилась. Сломался мой любимый артефакт, доставшийся мне еще от деда. Семейная реликвия. Работа самих, - он воздел палец к потолку, - таинственных шируши!
   - Ши... ?!
   - Шируши, юноша. Шируши! Говорят, сами себя они называли довольно труднопроизносимо: ссссшшширусссссшшшшиии.
   - Никогда о таких не слышал, - честно признался я.
   - А почти никто и не помнит уже, что такие были. Я сам, а прожил уже немало лет, слышал о них только от своего деда. Жили они там, где сейчас пустыня... на северной границе нашего королевства. Или южной со стороны приморского княжества. Не помню. Спорная и никому не нужная территория, ибо не живет там никто после их исчезновения.
   - А что с ними сталось?
   - Дед и сам не знал. Не в его времена все это происходило. Одни говорят, что передрались они друг с другом, а маги были могучие, умелые, вот и перебили все живое вокруг, в том числе и себя. Другие говорят, что ушли в иные миры. Кто знает?
   Дед по-стариковски пожевал губами и надолго замолчал. Я не решался прервать его размышления, сел в кресло и снова стал размышлять, откуда взять денег.
   - От шируши осталось не очень много амулетов. Семьи, где они хранятся, строжайше берегут тайну, поскольку их стоимость столь велика, что жадные люди не остановятся ни перед чем, чтобы заполучить хотя бы один. Тебе я рассказываю потому, что... ах, да какая разница. Трумар не смог исправить, а тебе тоже вряд ли удастся. Неработающий же амулет представляет собой только историческую ценность.
   - Значит, я ничем не смогу помочь?
   - Боюсь, что так, юноша.
   - Тогда я пойду?
   - Как?! - граф, несмотря на свое воспитание, даже вытаращился на меня, словно простолюдин. - И ты не захочешь хотя бы взглянуть на него?!
   - Вы же сами говорите, что грандмастер не смог ничего сделать, почему вы думаете, что я с моими скромными познаниями...
   - Даже величайший мастер... да-да, я еще не совсем омаразмел, чтобы забыть вашу иерархию... Даже величайший вряд ли что-то может сделать, но бывает что новичок свежим взглядом, так сказать... Ну или хотя бы как на историческую ценность. Неужели тебе настолько нелюбопытно?
   - Вообще-то я не увлекаюсь антиквариатом, - забормотал я смущенно в свое оправдание. - Да и про этих...
   - Шируши.
   - Да, шируши, узнал только что от вас...
   - А как же профессиональное любопытство?
   Оказывается, граф - очень непрост. Очень. Если бы не мысли о деньгах, я бы никогда не упустил возможность посмотреть на работу мастеров, труд которых и в наше время очень ценится.
   - Не надо оправдываться, - с коротким стариковским смешком остановил граф мои готовые к высказыванию оправдания. - Я вижу, мысли ваши, юноша, в настоящее время далеки от работы. Что-то вас гнетет. Не поделитесь со стариком?
   Я в двух словах описал ситуацию с матерью и целителем, твердо про себя решив, что ни в коем случае занимать у графа не буду. Ну, разве что под небольшой процент и с рассрочкой на два года минимум.
   - М-да. Ситуация неприятная. Юноша из хорошей семьи без денег. Увы, такое бывает и довольно часто.
   - А почему вы решили, что из хорошей семьи? У меня мать - прачка.
   - Кто она сейчас(!) не имеет значения, а кем была(!) - очень даже имеет. Вы не умеете прятать свое воспитание. Уверен, что и за столом короля вы не запутаетесь, какой вилкой колоть устрицы. Шучу. Но, тем не менее, этикет в вас вдолбить успели. Впрочем, не важно. Главное, я никому не даю в долг и сам не беру. Таковы мои принципы. Однажды пришлось занять, так эти кровопийцы ростовщики чуть все графство у меня не оттяпали. С тех пор я поклялся - не брать и не давать.
   Я не был так уж разочарован, поскольку не очень-то и рассчитывал на графскую благотворительность, но сердце все равно тоскливо екнуло. А старичок меж тем не закончил свою мысль:
   - В долг я не дам, а вот... заплатить за работу по ремонту амулета мог бы себе позволить, учитывая, что пятнадцать золотых по сравнению с его стоимостью, это такая мелочь...
   - Кх-гм, - что-то у меня в горле пересохло. - А можно все-таки взглянуть?
   Сказать по правде - надежды действительно отремонтировать то, от чего отказался мастер Трумар, действительно очень хороший мастер, у меня практически не было, но, трамбирамаксапаратам, попытаться я был просто обязан.
   - Ну вот и отлично.
   Старичок проковылял к дверце сейфа - такими встроенными хранилищами были оборудованы все комнаты дворца, предназначенные для проживания высокопоставленных гостей, мои в том числе - и достал небольшую шкатулку, где на бархатной подушечке лежал тонкий, простой на вид, браслет из белого металла.
   - Вот он. Что он делает - не скажу. Сам определишь - твое знание будет. Нет, так и знать тебе незачем.
   - Я могу забрать его в лабораторию? - на всякий случай уточнил я. Может я вижу сложности там, где их нет.
   - Разумеется, нет, юноша. Из этой комнаты он выйдет только вместе со мной. Если тебе нужны инструменты, то их тебе доставят прямо сюда. Я распоряжусь.
   Ничего пилить, строгать или травить кислотами я не собирался, поэтому просто придвинул кресло поближе к столу и углубился в изучение встроенных контуров.
   М-да. Разглядев повнимательнее начинку амулета, я хотел сразу отказаться от ремонта и поискать более простой путь добычи денег - например, ограбить королевскую сокровищницу. Такого сложного переплетения магем я еще нигде не видел. Да-да, их там было превеликое множество, и все они были связаны в единую структуру по неизвестному мне - надеюсь пока - принципу. Магема обычно объединяет целый набор элементарных контуров, выполняющих некоторые простые действия с реальностью в заданной последовательности и требуемой мощности. Я старательно загнал в угол сознания, самый дальний и темный, мысль о том, что не справлюсь и вывел на передний план другое соображение: когда мне доведется, и доведется ли вообще, увидеть такой амулет? В существование мифических ширушей, сгинувших невесть когда и где, я не очень-то поверил, но то, что этот браслет изготовил великий мастер, сомнений у меня не вызвало. Во всяком случае, упустить такую возможность чему-то интересному поучиться я не мог и не хотел. К тому же мне обязательно надо было отвлечься, поскольку мысли "как достать деньги" двигались уже по третьему кругу, не предлагая никакого приемлемого выхода.
   Короче говоря, я плотно засел за браслет. По распоряжению графа мне приносили еду в его апартаменты и не беспокоили ремонтными работами. Дни шли за днями, и постепенно я стал все лучше понимать структуру магем и контуров. В этом, как ни странно, мне помогли записи моего отца, которые я долго и безуспешно пытался до этого понять. Отец тоже занимался магоконструированием и был на пороге открытия.
   Примерно через две недели я стал многое узнавать в магемах и особенно в управляющих контурах. Здесь был целый их сборник. Они никак не воздействовали на реальность, а исключительно управляли работой других. Меня восхитило, например, как с помощью управляющего контура многократно выполнялся один и тот же контур, каждый раз с новыми параметрами. Нас же учили так: для того, чтобы осветительная палочка мигнула пять раз в магему необходимо прописать пять контуров, реализующих по одной вспышке. Здесь же надо было прописать всего один, но заключить в контур, который заставит ее сработать пять раз. Можно указать другое количество или вообще поручить другому контуру вычислить потребное число раз. Какой огромный простор для создания амулетов даже с парой этих контуров открывается! У меня даже дух захватило. Это же простой человек сможет указать амулету сколько раз он, например, должен мигнуть. Ой, не зря я все-таки взялся за эту работу. Ой, не зря!
   Возвращаясь поздно к себе в лабораторию - так стал называть потому, что главной в моих апартаментах была именно она - я еще пару часов сидел и переносил магему за магемой, контур за контуром, все, что запомнил, в специально созданный артефакт, чтобы иметь возможность в любой момент вернуться к изучению этого шедевра конструкторской мысли.
   За две недели напряженной работы я так и не разобрался в хитросплетениях силовых линий браслета и совсем, было, решил отступиться, как заметил неправильность в одном из уже знакомых управляющих контуров. Он отвечал за выбор того или иного исполнительного контура в зависимости от состояния специальной магемы, которая "умела" только изменять свое состояние и хранить это изменение в себе. Причем расположен этот контур был непосредственно у внутренней поверхности браслета, где его контакт с кожей наиболее плотный. Видимо, специальная магема как раз и определяла какие-то параметры кожи, а управляющий контур запускал на выполнение исполнительные.
   Страшно было вносить изменения в такое вот чудо, а вдруг я ошибаюсь, и ничего такого там нет? С другой стороны, амулет все равно не работает. Эх, была - не была! Я осторожно, чуть дыша, восстановил структуру и, заблокировав остальные участки, направил слабенький поток энергии. Ее свободная циркуляция показала мне, что здесь теперь полный порядок.
   Весь бледный от волнения и шатаясь от слабости, я встал из-за стола. Граф, тихо сидевший в дальнем углу кабинета с книгой на коленях, мгновенно встрепенулся и вопросительно посмотрел на меня.
   - Я сделал, ньор. Все, что мог. Если у меня не получилось, большего сделать я не смогу.
   - Ты разобрался, что он делает?
   - Нет, ньор. Но я, кажется, уловил, где дефект, и постарался исправить его. Что получилось - судить вам.
   - Хорошо. Можешь быть свободен. До конца дня ты еще в моем распоряжении. Иди, отдыхай. Я проверю амулет и, если все в порядке, передам оговоренную плату.
   Вернувшись к себе, я прямо в одежде рухнул на кровать и заснул беспробудным сном.
   Проспал до обеда следующего дня. Никто меня не беспокоил. "Крикун", магический переговорник голосовой связи, молчал, словно во дворце больше ничего не ломалось, и мои услуги никому не требовались. Спокойно умывшись, почистившись и причесавшись, я сбегал на кухню и поел прямо там... сразу за пропущенный ужин, завтрак и полдник - куда только влезло? - и пошел к Трумару.
   Визит к мастеру пришлось однако отложить, поскольку на выходе меня дожидался лакей с просьбой ньора графа первым делом навестить его. Лакею было приказано не мешать мне приводить себя в порядок.
   - Что ж, юноша, амулет работает как новенький! - граф сиял, как начищенный серебряный. - Он так четко не работал уже много лет! Ты настоящий грандмастер! Разобрался в его предназначении?
   - Увы, нет, ньор.
   - Ну это к лучшему. Я так считаю. Однако я вызвал тебя не только для того чтобы заплатить тебе за услугу, но и предупредить. Вот, кстати, чек банка гномов Скалаломакиных, его филиалы есть везде и в твоем городе тоже, я специально справлялся. А теперь, юноша, как ты считаешь, о чем я хотел с тобой поговорить?
   - Вероятно о том, чтобы я держал в тайне существование амулета, а тем более его ремонт, - граф одобрительно кивнул. - Да и какой может быть ремонт того, чего нет?
   - Ты оправдал мое мнение о тебе. Молодец. Не только воспитанный, но и умный. Это хорошо. Если сможешь накопить достаточно денег, а почему-то я не сомневаюсь, что у тебя получится, то обращайся. Буду жив - помогу с твоим главным делом.
   Намек старика я понял, только в отличие от него не считал это дело главным в своей жизни. Впрочем, может быть, со временем, я переменю свое мнение, поэтому ничего не сказал на его предложение и просто поклонился с большим уважением. И почему прислуга зовет его старым маразматиком - не понимаю. Его разум даст сто очков вперед даже самым умным из лакеев. Будто подслушав мои мысли, старик захихикал:
   - Меня считают старым маразматиком - ну и пусть себе. Мне это только на руку. Ты не представляешь, юноша, насколько проще ориентироваться в обстановке и реализовывать свои планы, когда тебя никто всерьез не воспринимает. Так вот! - он поднял указательный палец вверх в знак особого внимания. - Ты все это время работал над ремонтом вот этого перстня, - значит, не только знак внимания, но и еще перстень с крупным рубином на пальце имеет значение. - Будут спрашивать, почему так долго, говори: капризы старого идиота. Не спорь и не деликатничай. Именно так. Говори про меня гадости, не стесняясь. Я переживу. Сохранение родовой тайны гораздо важнее. Говори, что заставлял тебя по десять раз переделывать работу. Дескать, достал капризами... и так далее и тому подобное.
   Тут у меня легкий морозец по коже пробежал, а ну как старик решит избавиться от юнца, узнавшего страшную тайну.
   - Не бойся, убивать тебя никто не будет, - он что? мысли читает? - Это просто не рационально. Почему? Додумайся сам. Голова у тебя неплохо варит. Но одно соображение я тебе все-таки приведу. Если у меня еще что-то сломается, ты ведь не откажешься помочь? Где я еще найду мастера, способного исправить амулет самих шируши?! Кроме того, если хочешь, я и другим владельцам амулетов шепну, что есть у меня такой мастер. Только вот лучше будет, поверь опыту старика, если никто не будет знать, кто ты такой, и все сделки проводить через меня. Согласен? Обещаю, что в оплате не обижу. Теперь могу признаться, что пятнадцать золотых за ремонт такого амулета - цена раза в три заниженная. Однако и ты еще не признанный специалист в этой области. Ну как? По рукам?
   Я молча кивнул. Пересохшее горло не давало издать ни звука. Граф протянул мне руку, я ее пожал и, наконец, откланялся.
   По дороге я обдумал, что скажу мастеру, но говорить ничего не потребовалось. Трумар известил только, что меня до сего дня не тревожили по просьбе графа, но теперь каникулы кончились и пора браться за работу. Он передал мне список неотложных дел и выпроводил за дверь. Аримил был здесь же, но никаких враждебных действий не предпринимал. Я сомневаюсь, видел ли он меня вообще. За все это время мы с ним пересекались не очень часто. Я у Трумара бывал довольно редко, в основном, для консультаций по сложным вопросам или для получения очередного задания, выходящего за рамки обычных обязанностей по мелкому ремонту артефактов, Аримил появлялся у него по какому-то своему графику. Откуда он приходил и куда уходил, кто он, где учится или работает, я до сего дня так и не узнал, да по правде и не очень интересовался.
   Больше девяти месяцев мне потребовалось, чтобы "родить" понимание принципов работы браслета графа. Это было... Грандиозно! Великолепно!! Фантастично! Несмотря на сложность понимания элементарных кирпичиков, из которых строилась система контуров, их связь и взаимодействие, создавать на ее основе амулеты и артефакты сделалось задачей, если не простой, то довольно таки рутинной. На первый взгляд, при создании обычных самых распространенных амулетов и артефактов с помощью системы ширушей - существуют они или нет, не важно - количество магем в контурах и самих контуров получалось многовато, но это искупалось гораздо более широкими возможностями, которыми можно было наделить эти изделия, а также быстротой их изготовления. Опять же с помощью этой системы я создал артефакт, хранитель стандартных управляющих контуров, и уже его использовал в работе для переноса контуров из хранилища напрямую в предмет. Почему не получается прямое копирование контуров из амулетов и перенос в новую заготовку у наших мастеров? Да очень просто. Для копирования надо прочитать отдельный контур или несколько, сколько маг сможет удержать в сознании с предельной четкостью, затем вывести идеальный образ в реальность, совместить с той частью заготовки, для которой он предназначен, и, наконец, внедрить тем или иным способом. В случае ошибки или несоблюдения масштаба, придется либо долго править, либо повторять процедуру заново. Затем следующий блок, потом следующий... А масштаб хоть на чуть-чуть, но обязательно не совпадет. Тогда начинается долгая и муторная подгонка и совмещение блоков. В то время как, повторюсь, система ширушей позволяла хранить в специальных контурах сами контуры, то есть скорее сведения о контурах в свернутом виде и напрямую внедрять их в заготовку, указав масштаб, последовательность и связи. Тоже не "одной левой", конечно, но скорость создания нового амулета по образцу возрастала в разы.
   Очень долго я размышлял рассказать все Трумару или нет. Приятно, разумеется, услышать в свой адрес похвалу - ах, какой я умный... дурак - но что дальше? Трумар - человек хороший, однако среди великих и величайших наверняка найдутся такие крысы, кто постарается присвоить все себе, оставив меня в прежнем положении, то есть я как был мастером четвертой категории, так им и останусь. Ни дохода, ни славы. И за что тогда погиб мой отец, за что мать столько лет работала прачкой, вытягивая из болота нищеты нас с сестрой? А вот фиг им всем, да по всей морде. Спасибо тебе, неизвестный ученик, за рассказ об украденной идее - твой горький опыт послужил мне хорошим уроком.
   Я решил никому ничего не рассказывать и работать, как работал. То, что будет явно выходить из моих рук так и будет соответствовать моему рангу, а то, что тайно... Вот тут придется опять же хорошенько подумать, как заработать и не попасться акулам из патентного бюро. Кстати, вспомнились шируши и рассказ графа о ценности их амулетов. Что-то в этом есть.
   Глава 4 Аримил
  
   Утром, нежным поцелуем я выпроваживал за порог баронессу Х., наивную и мечтательную девушку, которой в ее далекой провинции подружки вбили в голову, что не переспав со столичным вельможей или на худой конец - хм... как-то двусмысленно звучит - магом, она не сможет считать свою миссию выполненной. В темном углу коридора заметил какую-то тень, но не придал ей значения. С баронессой мы приятно провели сладких три ночи, завтра она уезжала, и мы вынуждены были расстаться. Она явно увозила с собой только приятные впечатления и на меня не обижалась, так как знала, на что шла, а я как-то не задумывался о современных тенденциях в области молодежной морали и нравственности, чтобы переживать на тему: обязан я на ней жениться после всего, что было, или нет. Хотя если каждый раз задумываться об этом, то переживалки точно на всех не хватит. Не надо, однако, думать, что после курсов девушки падали в мою кровать, как спелые груши в корзину. Отнюдь нет. За все время более-менее постоянных любовниц у меня было всего три. Не считать же две-три ночи с гостьями за нечто серьезное? Так. Любовное приключение и ничего более. Перебесившись, я стал относиться к постельным утехам как к приятному, где-то необходимому, но совершенно ни к чему не обязывающему времяпрепровождению. Как пишут в романах, любовь еще не постучалась в мое сердце. Правда, логика подсказывает, что стоит только в сердце чему-то там застучать, надо срочно бежать к целителю, а не в храм Творца, прорываясь к алтарю с девицей на буксире.
   Утро было раннее и у меня еще оставалось минут семьдесят на поспать, но тут раздался тихий стук в дверь. Зевая во всю пасть, я открыл и на пороге с удивлением увидел Аримила. Тот стоял бледный, с красными от недосыпа глазами, и почему-то сверлил меня злобным взглядом.
   - Что, Гаррад, еще не весь дворец перетрахал?! - по-змеиному прошипел он.
   Я был в благодушном настроении, расслабленный и сонный, поэтому не стал в ответ говорить гадости:
   - Ах, Аримил, не надо. Ты меня совсем захвалишь, - при этих словах глаза парня стали во все лицо. - Где мне с моей внешностью с тобой тягаться. Девушки просто скорбят, что не могут почему-то быть с тобой, вот и кидаются в отчаянии на более-менее молодой объект. Впрочем, я за тобой не подглядывал. Я даже не знаю, где твои апартаменты. Может из них по три сразу утречком выбегают.
   - Я-а-а-а-а?!! С-с-с-с девушшшшшками?!!
   - А что, предпочитаешь мальчиков? Вы, эльфы, все со странностями.
   Меня откровенно удивило поведение эльфа. Я уже много раз рассказывал ему о своих похождениях, делился впечатлениями, рассказывал о наиболее эффективных методах охмурения. Аримил недоверчиво хмыкал, занимаясь своим делом, но слушал все-таки внимательно. Такое впечатление, что все мои рассказы он воспринимал как мальчишеское хвастовство, но увидев девушку, выпархивающую из моих апартаментов, вдруг осознал, что все было правдой. И эта правда ему почему-то очень не понравилась.
   Он снова фыркнул, предельно презрительно и высокомерно. Можно сказать, уничтожающе, но тему развивать не стал. Но вдруг глаза его подозрительно блеснули и он томным голосом произнес, буквально подкрадываясь ко мне словно кот на охоте за жирной мышкой:
   - Мнда-а-ау... - совсем по-кошачьи промурлыкал он. - Ма-а-а-льчики! Это такая пре-е-елесть!
   Я от неожиданности отпрыгнул.
   - Эй-эй! Ты давай не дури! Аримил! Что на тебя нашло?! Чего пришел-то, - поспешил я перевести разговор на другую тему.
   - Знаешь, я пришел к тебе за помощью, ты же все-таки мастер, хоть и низшего ранга.
   Все-таки попытался подкусить. Не удержался. Ну и что? Звания и категории, как нам говорил в свое время один преподаватель в нашем училище, сбежавший от столичных интриг, ничто, если ты настоящий мастер. Настоящий мастер никогда не останется без работы.
   - А у Трумара, учителя своего, почему не хочешь спросить?
   - Дело в том, что я хочу сделать подарок одной своей знакомой...
   - Ага-а-а-а! Знако-о-омой!
   - Это совсем не то, что ты думаешь!
   - А вы, эльфы, и мысли читать умеете?
   - Тьфу! Гаррад! Ты можешь меня выслушать спокойно?!
   Видимо, парня здорово что-то допекло раз не ощетинивается - ну разве чуть-чуть - и не пытается ударить меня чем-нибудь тяжелым по голове, хотя таковое желание явно чувствуется.
   - И что же ты хочешь подарить своей знакомой?
   - Фонарь.
   - Фонарь?
   - Да. Фонарь, но не просто фонарь, а такой, который может светить, как прожектор и как обычный фонарь. То есть, чтобы можно было переключать из прожектора в светильник и обратно.
   Задача, конечно, нетривиальная. Если использовать принцип механического прожектора с набором изломанных зеркал, то конструкция получится очень тяжелая и ненадежная. Следовательно, роль зеркал должны выполнить магемы. Сворачиваем магемы зеркала, получаем светильник. Разворачиваем - прожектор.
   Мы плотно засели за расчеты и проектирование артефакта. Через два часа споров и половины пачки изгаженной бумаги начало что-то вырисовываться. Под конец расчетов Аримил сидел, плотно прижавшись ко мне плечом. Я вдруг спохватился и с испугом отодвинулся от него. Эльф усмехнулся, посмотрел на меня, призывно прикрыв глаза, и провел языком по губам. Я содрогнулся, а тот явно получал удовольствие от спектакля.
   - Ну что же ты, малыш? Иди ко мне.
   - Слушай, Аримил, будешь приставать - выгоню нафиг из лаборатории, и помогать тебе больше не буду.
   - Ладно. Успокойся, - обычным тоном ответил Аримил на мою угрозу. - Ты не в моем вкусе. Давай лучше доделаем работу.
   Когда мы закончили, эльф смущенно попросил меня сделать сам артефакт:
   - Понимаешь, Гаррад, ты все-таки мастер. Я тебе заплачу. Сколько скажешь заплачу. Хорошо?
   - Хорошо. Только платить не надо. Какие могут быть счеты между друзьями?
   Через три дня я принес готовый артефакт в лабораторию Трумара. Ни мастера, ни Аримила там не было. Я оставил записку для парня с просьбой найти меня или вызвать, когда будет у того возможность.
   Эльф пришел поздно вечером. Он был в неизменной лабораторной одежде и, похоже, прокрадывался по темным коридорам. Такое впечатление, что во дворце живет кто-то из его знакомых, которым очень не понравится, или они будут очень удивлены, его присутствием здесь. Впрочем - это его дела и мне нет смысла в них вникать.
   Артефакт представлял собой короткую, сантиметров тридцать, палочку с хрустальными шарами на концах. Один побольше - светильник, другой поменьше - накопитель энергии.
   - А почему хрусталь? - с восторгом наигравшись, спросил эльф.
   - Откуда мне взять драгоценные камни? Что дают на лабораторию, то и использую, - надо же, нашел к чему придраться.
   - Да, надо было тебе выдать пару-тройку рубинов, - рассеяно прокомментировал Аримил, любуясь фонарем.
   Он сказал это так, будто у самого дома сундуки ломятся от драгоценных камней. А может и ломятся, откуда мне знать?
   - Ты только передай своей знакомой, чтобы одна по подземельям не ползала. Опасное это дело.
   - Что?! С чего ты взял, что она полезет в подземелья?
   - А для чего еще нужен такой артефакт? В саду с любовником прогуливаться? Кустики просвечивать, свободны ли?
   Эльф нахмурился и задумчиво смотрел на меня, видимо принимая какое-то решение.
   - Гаррад. Ты прав. Не для знакомой этот фонарь, а для меня. Я хочу сходить на третий, подземный, ярус дворца. Я предлагаю тебе сопровождать меня. Одному действительно опасно.
   - А что я там не видел? Или ты?
   - Как? Тебя даже не интересует, что там внизу? Веками туда мечтали попасть многие люди, и сегодня сотни отдадут все, что имеют, за возможность пройти туда, а тут тебе предлагают совершить прогулку, а ты спрашиваешь: зачем тебе это надо?
   Что я мог сказать?
   - А сколько вернулись живыми и здоровыми?
   - Это не важно. У меня есть точный план.
   Аримил начал горячо убеждать меня в необходимости прогуляться на третий ярус. Если бы я сам проявил интерес, то, скорее всего, эльф некоторое время поломался бы - стоит ли брать мою персону в столь соблазнительный поход или пригласить кого другого. Начал бы требовать безусловного подчинения, а то и выторговал бы что-то еще. Мое явное нежелание идти настолько его поразило, что он сам оказался в роли просителя. Видимо, он и в самом деле не хотел, чтобы кто-то узнал о его намерении, а мои слова об опасности прогулок в одиночку пали всхожими семенами на благодатную почву.
   - Когда ты планируешь поход, - делано равнодушно спросил я.
   На самом деле мне стало действительно интересно. Но и страшно тоже. Про себя я решил, что, пока не сделаю артефакт для поиска ловушек, с места не двинусь. Говорить об этом не стал, поскольку собирался для его создания использовать новые знания, но убедить эльфа отложить поход минимум на пару недель совершенно необходимо. Пара идей насчет поиска таких ловушек у меня была, когда я еще интересовался попытками исследовать нижние ярусы дворца. В отличие от многих, я не считал, что древнее непременно лучшее. Скорее примитивнее и в чем-то хитрее, поскольку от недостатка знаний они вынуждены были выкручиваться, используя то, что есть. Тем не менее, все просчитать и изготовить, пусть недолговечный, разовый, амулет надо минимум две недели.
   - А что тянуть? Давай завтра, - ожидаемо ответил эльф.
   - Нет. Завтра не годится.
   - Почему?
   - Надо хорошенько подготовиться. Сколько дней продлится поход по твоим прикидкам?
   - Да несколько часов максимум. Тебе же сказано - у меня карта есть и точное место, где она лежит... Ой!
   - Кто она? - тут же я вцепился в оговорку Аримила и стал с настойчивостью паука, обматывающего паутиной муху, раскручивать эльфа на признание.
   - Не важно. Найдем, узнаешь. Не найдем - ни к чему тебе, - так и не сказал, с-с-с-собака.
   Я тоже проявил твердость и настоял на отсрочке. Мне надо подготовиться и все тут. Что именно надо так долго готовить? А что мы идем добывать в подземельях? Ах, потом узнаю?! Может быть?! Ну, так и ты, голубчик, узнаешь потом. Может быть!
   Мы разошлись не очень довольные друг другом, но на полторы недели. На большую задержку эльф так и не согласился. Ну что ж. Придется поднапрячься. Благо, дворец наполовину опустел. Все разъехались. Осень - занятия у молодежи, сенокос у стариков...
  
   Глава 5 Светлое чувство - дело темное.
  
   Две недели... ну, ладно, полторы мне были необходимы еще кое для чего. Я наконец-то придумал, как можно хорошо заработать, не пробуждая от спячки патентное бюро и не соблазняя халявщиков-грандмастеров, приглашаемых этим бюро для проведения экспертиз, возможностью присвоить себе результаты моего труда.
   Незаконной продажа амулетов признавалась в том случае, если в них использовались магемы, незарегистрированные в патентном бюро. Но! А если амулет будет работы "древних" мастеров, когда бюро еще просто не существовало? А если и вовсе создан мастерами ушедшей расы? Далеко неполный перечень таких уникальных и, как правило, неповторимых изделий содержался в "Королевском реестре известных амулетов и артефактов всех рас мира". Реестр был опубликован достаточно большим тиражом в пятьсот экземпляров и его можно было найти в большинстве библиотек крупных городов королевства. В том числе, разумеется, и в дворцовой. В толстенном фолианте возле рисунка каждого амулета или артефакта имелось подробнейшее описание его внешнего вида, размера, материалов, из которых изготовлен, для чего предназначен и как активируется, кому на момент издания принадлежит или примерно когда и по каким причинам утрачен. Таких утраченных было довольно много и сведения о них были довольно скудны. Иной раз просто несколько фраз - предположений. Например:
   " - Название: Амулет "Кольчуга".
   - Назначение: Предположительно защищал носителя от магических и физических атак от горла до паха.
   - Активируется: Неизвестно.
   - Размер: Неизвестно.
   - Внешний вид: Предположительно кольцо с синим камнем.
   - Материалы: Предположительно золото (кольцо) и топаз (камень).
   - Хранится: Утрачен. Предположительно во время битвы с орками в 2743 году.
   - Стоимость на момент последней покупки: Неизвестна".
   Артефакты из реестра не подлежат контролю патентного бюро. Их можно совершенно свободно продавать и перепродавать. Несколько таких амулетов - испорченных или утративших практическую пользу, как, например, амулет в виде заколки для левитации длинного шлейфа платья, ставший ненужным с изменением моды - принадлежали королевскому музею столицы и были доступны для созерцания любому человеку и нечеловеку. Плати и любуйся сокровищем сквозь толстое стекло, под завязку забитое магемами неразбиваемости, нерасплавляемости и невынимаемости. Без специального ключа не откроешь и не слямзишь.
   Магемы в артефактах-амулетах были действительно очень сложные и красивые, запутанные до умопомрачения, но работающие. По сравнению с теми, что я видел в амулете графа и в записях отца просто гигантскими. Малейший сбой, неточность и амулет становится обычным ювелирным украшением. Иногда не очень-то и красивым. Правда, потому и считались мастера великими, что на удивление работали амулеты очень долго и очень надежно, имея, вероятно, массу дублирующих контуров в критических местах структуры. А еще, вероятно, потому, что, как правило, никто не мог понять, во всяком случае, до конца, как там все это работает. Попытки были и неоднократные, да и сейчас продолжаются. Некоторые - не буду показывать пальцем - "грандмастера" в кавычках получили следующую квалификационную ступень, банально скопировав один в один такой вот амулет и представив на суд квалификационной комиссии. На вопросы, а нельзя ли с высоты сегодняшнего знания как-то улучшить работу копии, напыщенно вещали, что из песни слова не выкинешь, а у великого мастера древности - ни единого завитка контура править нельзя. Тем самым они фактически открытым текстом говорили знающим людям, насколько далеки от понимания того, что копировали. Неграмотный тоже может тютелька в тютельку перерисовать письмо, но это не значит, что он его прочитал, хотя будет клясться, что и кляксы имеют какое-то символическое значение.
   Думаю, дальше разжевывать сено корове не нужно. И так ясно, что я собрался заняться не совсем законным, скорее, совсем незаконным, делом - продажей амулетов, якобы старых мастеров, либо артефактов исчезнувшей расы ширушей. А что? Гоблинские, орковские, эльфийские амулеты есть, почему бы не быть ширушским... или ширушеским? У каждой расы основные принципы работы одинаковые, вероятно, сказалось взаимопроникновение культур, а своеобразие моих амулетов можно списать на несуществующих ширушей.
   К сожалению, граф все-таки, как ни грустно признать, оказался старым маразматиком.
   Во-первых, слова о том, что амулеты ширушей тайно(!!) хранятся в хранилищах старых родов. Как может быть тайно, если существует королевский реестр? Амулеты всех рас в реестре есть, а именно этой - нет? Скорее просто нет никаких ширушей.
   Во-вторых, трактирщик. Когда я пришел в указанное питейное заведение, хозяин, выслушав меня, признался что знает графа, соболезнует, но ничем помочь мне не может, поскольку я не первый прихожу к нему непонятно зачем. Лет двадцать назад граф действительно обедал в этом трактире, и ему так понравилась утка на черносливе в пиве, что он запомнил хозяина и потом не раз заезжал сюда обедать. Спустя пятнадцать лет приезжать перестал. Однако вместо него в трактир стали заходить всякие странные личности, закутанные в плащи по брови и с надвинутыми на те же брови шляпами (сквозь дырку в плаще смотрели что ли?), или, наоборот, громогласные и шумные, бездарно притворяющиеся праздными гуляками. Настоящее паломничество психов. Странные гости таинственным шепотом, постоянно оглядываясь, уведомляли хозяина заведения, что они от графа, и "со значением" смотрели в глаза. Поначалу трактирщик не в шутку пугался, но, будучи гостеприимным хозяином, предлагал блюдо, которое назвал в честь его светлости "уткой по-вантски", предполагая, что гости прибыли по его рекомендации именно за этим. Посетители практически одинаково удивлялись и убеждали трактирщика в том, что он им должен передавать некие сведения, якобы, поставляемые ему от имени графа. Сначала хозяин кабака сочувствовал ненормальным и пытался их ласково выпроводить. Для этого: он соглашался со всем, что ему говорили; обещал передавать все, что угодно, кому угодно; заверял в вечной преданности графу и чуть ли не гарантировал тайну вкладов, как в эльфийском банке. Потом ему это надоело, да и слишком уж все было странно. Короче, он испугался и заявил о странных клиентах в ближайшее отделение ДОК (Департамент Охраны Короны). Его показания там аккуратно записали, пообещали разобраться, но никому руки крутить не кинулись и даже самого трактирщика пытками пугать не стали. Через некоторое время пригласили к себе и сообщили, что, к сожалению, ему придется терпеть таких клиентов и дальше, поскольку граф Вантский на старости лет решил поиграть в тайны, а запретить ему нельзя, поскольку человек он - старый, родовитый и очень-очень заслуженный. Утешает то, что странные клиенты - люди весьма безобидные и на них можно не обращать внимания, а станут досаждать, так можно и гнать в шею.
   - Поверьте, юноша. Я преждевременно поседел от этих гостей. Они от меня что-то требуют, а я не знаю, что им предложить. Вот и вы... Может утку по-вантски? - с надеждой в голосе спросил он. - Или хотите пивка холодненького? Свежее! Густое, как сироп и хмельное, как гномья водка. Не хотите? Увы, ничем больше помочь не могу.
   Я все-таки выпил кружечку. Нет, две... или три... или четыре... не помню. Пиво действительно было чудо, как вкусно. И закуска - соломка из разных сортов вяленой рыбки - очень даже в тему.
   М-да. А граф показался мне очень даже вменяемым. Правда, перед первой кружкой я немного сомневался в правдивости трактирщика. В актерской мастерской, чтобы хорошо сыграть лжеца, надо было подробнейшим образом изучить особенности поведения человека и все те мельчайшие признаки, по которым можно, например, отличить правду ото лжи. Ложь вольную ото лжи невольной. При этом оказывается основные признаки поведения у людей и даже нелюдей в главном совершенно одинаковые. Различия только в нюансах и, разумеется, самоконтроле. Хорошо натренированного мастера уличить практически невозможно. Подобные навыки в мастерской отрабатывали до автоматизма. "Четвертая стена" как-никак - все должно быть предельно натурально. Если уж играешь обманщика, то и речь его строй соответственно, а как строить, если не знаешь? Вот и трактирщик мне показался не совсем искренним. Да скорее всего я сам себе напридумывал тайны, а теперь буду приставать к постороннему человеку со своими нафиг никому не нужными секретами.
   В общем, после, не знаю какой по счету кружки, трактирщик показался милейшим и правдивейшим человеком, сам трактир вполне тянул на ресторан, а тайны графа растаяли и забылись утренним туманом. Да и не очень-то хотелось - у меня зрела одна мысль и совсем не о ремонте чьих-то подозрительных артефактов.
   Итак, примем за основу, что никаких ширушей никогда не было. Однако пустыни и запретные земли реально существуют. Кто там жил и жил ли вообще - никто не знает. Почему бы не жить ширушам? И почему бы не быть удачливым добытчикам, посещавшим эти места и приносившим, кроме золота и камней, амулеты вымершей (ушедшей) расы? Явно охотники за сокровищами не хотят, чтобы о них знали. Добыть трудно, но защитить добычу еще труднее. Вот на этом можно и сыграть.
   Ох, явно подспудно я уже знал, чем займусь, раз не бросил актерские курсы и прошел их до конца. С мастерской, правда, была связана еще одна загадка. На прощание, поздравив с успешным завершением обучения и вручив красиво оформленный диплом, директор дружелюбно, словно обращаясь к коллеге, произнес загадочную фразу:
   - Поздравляю. Погуляй пока.
   Что означает: "погуляй" и "пока", - я, сколько ни ломал голову, так и не понял, к чему они?
   С другой стороны, ну брякнул человек что-то в задумчивости, ну и что? Никто ведь силком меня на подмостки не потянет. Там и без меня толпы будущих знаменитостей, готовых, хоть на "Кушать подано", хоть на "шаги за сценой", штурмуют столичные театры. Уж про себя-то я знаю точно - отнюдь не гений лицедейства, чтоб в гонке за мои таланты художественные руководители театров насмерть загоняли своих пегасов.
   Отодвинув все загадки мира в дальний угол, я наметил своей первой жертвой дочь барона К. Месяц назад, занимаясь в их апартаментах ремонтом светильника, невольно услышал ее разговор с подругой. С девушкой случилась обычная в таком возрасте - шестнадцать лет - беда. Неразделенная любовь. Она говорила подруге, что все бы отдала за то, чтобы "хоть на минуточку побыть в его объятиях"! На резонные замечания той о недостаточной стойкости эффекта всех известных зелий, она отвечала неизменным: "Ах!" и "Увы!".
   Романтические бредни? Первая любовь? Наверняка. Как и то, что все пройдет. Также наверняка. А может и не пройдет. Сколько, бывает, бросаются с башен или травятся ядом. И все из-за того, что считают, будто жить дальше без любви конкретного субъекта немыслимо и невозможно. Кто бы их остановил в тот роковой момент, подержал годик на привязи, да и отпустил? Глядишь, жизнь такой мрачной уже и не покажется, а еще через пяток-десяток еще и скажет сама себе, когда рассмотрит своего ангела без розовых очков: "И как я тогда могла сходить с ума по этому придурку"?! Впрочем, говорят, иногда и через пятьдесят лет продолжают безнадежно любить. Но такое бывает крайне редко. Как дождь в пустыне.
   Таким образом, с совестью своей я разобрался, а амулет у меня уже был готов. Для тренировок в изучении принципов, открытых записями отца и магемами амулета графа, я неоднократно перекраивал свой первый приворотный амулет. В конце концов, перепробовав практически все, что мне было надо, я вернул ему исходный функционал, но на новых принципах. Магемы получились, ну очень компактные. Медальон можно было бы уменьшить раз в пять, однако вместо этого я загнал туда еще и распознавание уровня совместимости еще до(!) вложения частички плоти объекта. Действовал он на расстоянии до двух метров и во включенном состоянии теплом или холодом информировал носителя, насколько он совместим с тем, на кого в этот момент камень медальона направлен. Кроме того добавил функцию указания направления на объект и примерного расстояния. Это уже после помещения внутрь частички плоти. Зеленое пятнышко на камне указывало направление, а его размер - примерное расстояние. На мой взгляд, получилось неплохо.
   Главное, я уверен, что никакой эксперт не разберется в моих магемах. Да и сам медальон из-за многочисленных экспериментов над ним выглядел очень старым. Просто древним. К сожалению, материал амулетов и артефактов очень быстро старится, выкрашивается, испаряется или изделие просто разваливается. Зависит от того, насколько часто используют амулет по назначению, а еще больше от частоты смены магем. Каждое внедрение существенно влияет на срок службы, поэтому не рекомендуется переделывать амулеты. Лучше взять новую заготовку, пусть даже из менее прочного материала. Камни - чем тверже, тем лучше - служат дольше всего. Металлы, особенно не окисляющиеся, изнашиваются быстрее, а все остальные материалы в переделку не попадают никогда. Ну разве что позарез потребуется сделать что-то одноразовое, а ничего под рукой нет вообще.
   Таким образом, имея готовый прототип, я мог проверить пойдет ли у меня дело с продажами амулетов. Собственно, именно поэтому я "запал" на юную баронессу. Не она, так другая, не баронесса, так графиня, не графиня, так виконтесса... да мало ли страдающих девичьих душ, готовых в эту пору все отдать "за любовь", пусть и несколько искусственную. Все-то мне не надо, а вот десяток-другой золотых очень даже не помешают. Амулет наверняка проверят у эксперта, а может и у нескольких и только тогда выяснится, не слишком ли я самонадеян. Вполне возможно мою поделку сочтут неуклюжей работой недоучки, но отнюдь не творением древних мастеров, тем более неизвестной расы. Тогда придется думать, как жить дальше, и, может быть, менять работу на более денежную.
   С работой, по идее, проблем уже не должно быть, поскольку теперь будут смотреть не на диплом, как у выпускника, а на опыт работы и достигнутую категорию. Она у меня, кстати или нет, с недавних пор (уже несколько дней) вторая - мастер Трумар постарался и подал в квалификационную комиссию столицы представление, которое было быстро удовлетворено. Придворному магу отказывать не стали, как и придираться к его документам.
   Изменение категории мастеров до грандмастера обычно проводит комиссия, состоящая из грандмастеров. Регулярные заседания проводятся без участия соискателей - достаточно представления наставников или непосредственных начальников с перечнем амулетов и артефактов, с которыми работал представляемый мастер или подмастерье. Вот уже для получения низшей категории грандмастера, не говоря уж о последующих, кроме представления вышестоящих требовалось личное присутствие соискателя, обязанного защитить перед комиссией свою новую разработку. Как я уже говорил, к сожалению, в наше время стало достаточным тщательно скопировать работу древнего мастера, чтобы получить одобрение комиссии. Почему мастер после такой тупой и совершенно не творческой работы становится большим мастером, я, откровенно говоря, не понимаю. Может быть, толстеет и раздувается от гордости? Хотя по Трумару так не скажешь, но он, наверняка, повышал свою категорию не таким путем.
   Действовать я начал с разведки, осторожно поговорив со слугами и незаметно понаблюдав за объектом охоты. Мне необходимо было предложить свой товар так, чтобы она не узнала во мне дворцового мастера и в случае чего не смогла бы навести на мой след. Облегчало мне задачу то, что поведение ее мало чем отличалось от поведения провинциальных девушек, прибывших в столицу мир посмотреть и себя показать. Поскольку особых связей у них не было, то приглашения на закрытые балы и вечеринки перепадали им нечасто, поэтому особой популярностью пользовались салоны, куда пускали всех "приличных" граждан. В частности, я выяснил, что моя жертва три раза в неделю бывает в открытом для посещений салоне ньоры Сорпи, дабы развеять скуку, а заодно свою тоску и печаль. Таскает туда баронессу подруга в надежде познакомить с каким-нибудь приличным молодым человеком, а, может, и нечеловеком, способным заставить девушку забыть свою безнадежную любовь. Пока, увы - но для моих целей, ура - безрезультатно.
  
   Однажды вечером в салоне ньоры Сорпи появился молодой корнет в несколько помятом, но аккуратном мундире бригады станковых шарометов. Он подкручивал жиденькие усики, хлопал ресничками, часто поправлял ярко-рыжие напомаженные волосы, зачесанные на пробор, и, не интересуясь группами и группками, занятыми обсуждением интереснейших вопросов текущей политики или достоинств каррахатских гончих, приглашал всех подряд девушек на танец, во время которого что-то шептал им на ушко. Судя по отрицательным жестам, получал отказ, но не отчаивался и переходил к следующей. Можно было подумать, что он всем делает неприличное предложение, но никто не влепил ему пощечину и все девушки, с которыми он успел потанцевать, смотрели на него в целом благожелательно. Дошла очередь и до баронессы. Нехотя уступив настойчивым приглашениям юного корнета, девушка вышла в круг.
   - Баронесса! Вы милы и прелестны! - тут же стал нашептывать ловелас. - У вас такие сияющие глаза! Они точно звезды, похищенные у неба. А высокий, чистый лоб говорит о вашем незаурядном уме...
   Баронесса морщилась, но терпела.
   - Ах. Но при всех наших достоинствах, тем не менее, не всегда нам в любви везет. Я сам недавно пережил трагедию неразделенной любви. Если бы не медальон и приворотное зелье ширушей! Я бы до сих пор мучился и тосковал о своей Олисии.
   Баронесса насторожилась и явно заинтересовалась, но постаралась сделать вид, что все эти истории ее мало волнуют. Грудь, однако, стала вздыматься чаще, а на щеках появился румянец.
   - И как долго действовало ваше зелье?
   - Дело не в зелье - оно всего лишь дополнение к медальону. Как долго, вы спрашиваете? Вечно! Мы любим друг друга. И это теперь навсегда!
   Баронесса попалась. Она так вцепилась в корнета, что оторвать ее можно было только силой.
   - Продайте мне медальон!
   Корнет заколебался, покраснел, опустил глаза к полу:
   - Понимаете, ньора... дело в том, что я не уверен... а вдруг он мне самому еще понадобится...
   - Вы говорите, что вам он уже не нужен. Так продайте его мне.
   - Мне, конечно, надо много чего прикупить к свадьбе, а денег не густо, но вы понимаете... он стоит очень дорого... это же амулет шируши.
   - Ши... кого?
   - Шируши. Жил такой народ на севере, где сейчас пустыня. Охотники иногда заходят туда и в развалинах находят много чего интересного, в том числе и амулеты, но выживают единицы и никогда не рассказывают о своих приключениях, поэтому никто не знает про них и ширушей. Этот амулет каким-то путем за очень большие деньги достался моей бабке. Говорят, с его помощью она влюбила в себя деда. Но я прошу вас хранить тайну моей семьи. Я поведал ее вам только потому, что оказался в стесненных обстоятельствах.
   - А другим девушкам вы тоже все это рассказали? - наблюдательная, однако, красотка, но для этого корнет и не подходил к ней первой, чтобы это не выглядело заранее спланированным.
   - Нет. Я видел, что они не испытывают и малой толики тех, страданий, что выпали на вашу долю, - в глазах партнерши корнет прочитал полное согласие со своими словами: уж насчет страданий любая девушка - крупный специалист. - Им я просто предлагал амулет и называл сумму гораздо больше той, за которую собираюсь продать. Если вообще буду продавать. Знаете, как бывает? Решишься продать вещь, но сомневаешься, что это правильный поступок. Берешь и ставишь цену, за которую продашь без сомнений, а это бывает существенно выше реальной, втайне надеясь, что покупателя так и не найдется. Как бы играешь с судьбою. С вами такое никогда не бывало?
   - Нет, мне не доводилось продавать что либо. Мы не бедствуем. Но я поняла вас. Можно провести аналогии с иными нашими поступками...
   - Какими, если не секрет?
   - Именно секрет. Корнет, удовлетворите мое любопытство - какую цену вы называли моим предшественницам?
   Корнет мысленно воззвал к Творцу и, как в омут головой, выдохнул:
   - Семьдесят пять золотых.
   - Беру!!
   - Что?!
   - А вот так! Беру! Теперь вы не можете отказаться от своего слова.
   - Но я же... но как же? Будьте милосердны! Откажитесь!!
   - Нет, нет и нет!! Что вы там говорили про игры с судьбой? Смиритесь, корнет, и давайте обговорим условия.
   - Ах, если бы не злосчастный дол... э-э-э... приготовления к свадьбе, ни за что бы не расстался с амулетом, - позволил себе немного посетовать корнет и, закончив танец, отправился вместе с баронессой в свободный альков.
   Корнет знал о том, что есть такое негласное правило в торговле - завышать цену минимум в два-три раза. Поэтому почти утроив ее для старта торгов, он не ожидал столь быстрого их окончания. Его явное ошеломление девушка записала на счет своей ловкости и хитрости. Она, по правде говоря, готова была расстаться и с большей суммой, если все то, что говорил ей корнет - истинная правда. Таким образом, баронесса могла быть вполне довольна удачной сделкой.
   Хорошо, что корнет не мог читать мысли. Он со своей стороны был уверен, что девушка здорово переплатила, благодаря его уму и хитрости. В общем, оба были в восторге.
   Ждать до завтра баронессе было невмоготу, и она буквально за шкирку потащила корнета к нотариусу оформлять сделку. Ее подруга ничего не подозревала о содержании разговора. Она видела только то, что видели все: баронесса неохотно откликнулась на приглашение корнета, но все-таки пошла с ним в круг. Во время танца они о чем-то поговорили, причем корнет улыбался и явно наговорил своей партнерше кучу комплиментов. Глаза баронессы заблестели, щечки разрумянились, теперь уже она повела милого мальчика-корнета в альков, из которого через несколько минут волоком потащила к выходу на ходу бросив подруге: "К нотариусу"! Что могли подумать подруга и гости ньоры Сорпи? Небогатый столичный корнет сумел вскружить голову богатой, но провинциальной баронессе и та подсекла, не желая, чтобы рыбка сорвалась с крючка. То есть решила тут же закрепить юридически наметившиеся отношения - оформить помолвку. А торжественный ужин по этому поводу можно организовать и позже.
   - Подожди! - крикнула вслед подруга. - А благословение матушки и батюшки?! А свидетели!
   - Благословят! Никуда не денутся!
   Парочка скрылась за дверью, а подруга так и осталась в салоне хлопать глазами и недоумевать - даже в самых смелых своих фантазиях она не могла предположить такой успех своей нелегкой миссии по отвлечению подруги от несчастной любви.
   У нотариуса быстро составили бумагу, согласно которой корнет Варикуз продает баронессе Пикере амулет ширушей в виде крупного медальона белого металла с прозрачным камнем за семьдесят пять золотых. Амулет является сильным приворотом и действует в комплексе с соответствующим зельем, рецептуру коего указанный корнет обязуется передать баронессе сразу по получении денег. В случае, если амулет не соответствует заявленным свойствам, покупатель оставляет за собой право вернуть амулет продавцу и стребовать возврата денег. При отсутствии добровольного согласия продавца вернуть указанную сумму конфликт следует разрешить в судебном порядке.
  
   Ну да! Да! Подделал амулет-свидетель, содержащий личные данные владельца - корнета Варикуза. Но ведь я его не украл! Корнета вообще не существует в природе. Я его придумал целиком и полностью. Все совпадения с реальными людьми являются случайными и никаких намеков не содержат! Кстати, не стоит думать, что любой подмастерье сможет также как я подделать амулет-свидетель. Я собственно, тоже не стал слепо копировать структуру настоящего амулета. Там столько наворочено и так зашифровано, что пришлось бы потратить пару месяцев на анализ. Весь мой расчет строился на том, что выше мастера никто не будет проверять подлинность амулета. Зачем, если он делает то же самое, что и настоящий - принимает и хранит слепок ауры, затем выдает его по требованию, то есть при активации амулета-определителя?
  
   Баронесса сама уплатила нотариусу пять серебряных за услуги и тут же, наняв самобеглую коляску, приказала шоферу везти в ближайший эльфийский банк. Там корнет открыл анонимный счет и получил на него переводом со счета баронессы всю причитающуюся ему сумму. Как только медальон, флакончик с зельем и краткая инструкция оказались у девушки, она взвизгнула от радости, чмокнула корнета в щечку и вихрем умчалась на той же коляске, ожидавшей у входа.
   Корнет совершенно не обиделся на невежливую даму. Он свернул в какой-то переулок, потом - в другой, потом зашел в кардасские бани и... больше корнета в городе никто не видел. Некоторые посетительницы, видимо заинтересовавшиеся милым мальчиком, потом спрашивали ньору Сорпи про корнета, но, ни она, ни кто-либо из ее постоянных гостей, не могли припомнить такового. Даже девушки, с которыми он танцевал, кроме дурацких усиков и рыжих волос, не могли ничего о нем сказать.
  
   Семьдесят пять золотых в эльфийском банке! А-а-ахренеть, как сказал бы знакомый гном Киркойвзад. Мне и двадцать казались запредельной суммой, а тут... Действительно, а-а-ахренеть!
   На следующий день я перевел шестьдесят в банк родного города на имя матери, а в письме написал, что в течение двух лет был занят очень сложной и ответственной работой по специальности и теперь, наконец, получил полный расчет. По сути это - правда. Я действительно умом и горбом достиг таких результатов. Сколько бессонных ночей и вечеров я проторчал в лаборатории, изучая, сравнивая, экспериментируя, иногда буквально биясь головой об стену, когда попадал в очередной тупик. Девушки и актерская мастерская не дали мне сойти с ума, отвлекая от полного погружения в мир магем и контуров, магической энергии и запредельной самоконцентрации. Девушки, впрочем, в меньшей степени. После того, как перебесился на постельном поприще, зов плоти отвлекал меня уже не так бурно. Я старался завести постоянную партнершу, с которой не обязательно кувыркаться в койке до утра, чтобы потом с квадратными глазами выползать из лаборатории для выполнения своих прямых обязанностей, а предпочитал тратить на сладкое не более двух часов в день. Так и говорил открытым текстом - я вас, девушки, обожаю, но работы у меня много и жертвовать ей не могу. Хотя амулет для проникновения сквозь любые охранные контуры для себя, любимого, сделал - надоело каждый раз возиться с блокированием тревожной сигнализации. Да и не только ради проникновения к изголодавшимся по ласке девушкам я его сделал, но и для выполнения своих непосредственных обязанностей. Это поначалу меня провожали и сразу открывали двери. Потом, когда освоился, просто вызывали по связи в то или иное помещение, иной раз прикрытое столь хитрой блокировкой, что не сразу и поймешь, то ли по голове тюкнет, то ли огнем полыхнет, а мне приходилось по полчаса ждать под дверью, пока принесут амулет-ключ и откроют.
   Слава Творцу, операция прошла успешно, мать снова на ногах, в чем я и не сомневался. Наш мастер-целитель когда-то занимал важный пост главного целителя королевской больницы, но ушел оттуда, так как по его словам подтирать задницы чинушам ворохом бумаг ему страшно надоело, а здесь он занят полезным делом, которым, в принципе, и хотел заниматься всю жизнь. Однако гарантии, что у матери не проявится вскоре что-нибудь еще при ее-то здоровье, никто дать не мог. В том числе и мастер-целитель. С другой стороны, получив деньги, матушка сможет работать поменьше, хотя рассчитывать на это, зная ее характер, нельзя.
   После успеха первой продажи стоит подумать, что и как я буду продавать в следующий раз. Во дворце есть смысл остаться - где еще я найду столько свободного времени и целую лабораторию в полное свое распоряжение. Откуда время, если Трумар зашивался один? Да очень просто. Я научился делать копии артефактов напрямую, создав нечто подобное копировальному артефакту. В левую камеру кладешь образец, в правую - заготовку, активируешь и через три минуты получаешь готовую практически абсолютную копию образца. Правда, следует признать, что три минуты - это для самых простых и большей частью устаревших амулетов, во множестве использовавшихся во дворце. Чем сложнее амулет, тем больше требовалось времени и энергии для копирования. К сожалению, очень быстро наступал предел возможностям артефакта и уже средний по сложности современный амулет, не говоря уж о работах старых мастеров, копировался бы годами, а я, не смыкая глаз, сидел бы рядом и, забыв про еду и сон, в лихорадочном темпе заряжал бы накопители. Кроме того, копирование осуществлялось только импульсным методом, что требовало соответствующих по прочности материалов. Для дворцовых нужд этого вполне хватало. Я перестал ремонтировать всякую ветошь, заменяя постепенно ее новыми блоками. Трумар, увидев мою заявку, разворчался, не понимая, что я делаю с таким количеством материала. Я его "успокоил", опустив глазки к полу. Дескать, много ломаю старых блоков, приходится, как приказал уважаемый мастер, вместо испорченных, пришедших в полную негодность, делать новые. Днями и ночами не сплю - свои ошибки исправляю. Мой усталый вид с кругами под глазами и опять отощавшая фигура свидетельствовали в пользу моей наглой лжи. Трумар, в принципе добрейший человек, сразу проникся сочувствием, добился для меня повышения квалификационной категории аж на два пункта сразу и выбил у Свирусса(!!) увеличения моего оклада аж до четырех золотых. Я искренне поблагодарил мастера и пообещал, что проблем с восточным и южным крылом у него не будет. Тот смущенно пробормотал:
   - Ничего, ничего, юноша. Со временем все приложится. Иди, работай.
   А новая категория меня несколько обеспокоила - сейчас никому и в голову не придет, что изготавливает и продает столь дорогие амулеты, якобы ширушей, мастер четвертой категории. Как бы Трумар по доброте душевной не взялся за меня всерьез, чтобы подтянуть до уровня грандмастера. А грандмастеру уже гораздо труднее прятаться. Так я во всяком случае думаю.
   Но пока впереди этот бессмысленный поход с Аримилом в подземелья. Раз обещал - надо выполнять. Зато потом, я твердо решил, возьму у Трумара три дня - почти три года в отпуске не был - и съезжу навещу мать и сестренку. Мелкая уже теперь невеста совсем. Скоро закончит школу, и вполне возможно пойдет по стопам брата. Способности у нее явно есть и неплохие. Другое дело хватит ли терпения на самоконцентрацию и распутывание сложных структур - работа специфическая, но там уже посмотрим. Кстати, может быть, прихвачу их с собой. Пусть недельку поживут в настоящем дворце и посмотрят на столицу, а всех денег все равно не заработаешь.
  
   Глава 6 Подземелье.
  
   Амулет поиска упорядоченных магических структур, проще говоря, определитель амулетов и артефактов, я сделать успел, хотя голову поломать все-таки пришлось. Как распознать упорядоченную структуру? Как отличить предмет, сделанный разумным существом от, например, куска камня, обточенного природой? На глаз сразу можно сказать - это искусственное создание, а это - природное. Почему? Ну-у-у-у... Потому что природа так не сделает... А что она не сделает? Стены идеально ровные? Шар идеально круглый? Бриллиант? Все вроде очевидно, но когда дело доходит до конкретики, до частных признаков, которые можно формализовать, свести в единый перечень и использовать везде, как общие принципы различения природного от искусственного, тут же стопорится. Не так-то просто их выявить, обобщить и прописать в магеме в виде конкретных контуров. Мне это удалось и скоро, может быть, появится еще один амулет ширушей, но теперь придется, пожалуй, потратиться на благородные металлы и драгоценные камни - это приворотный амулет мог быть у любой расы бросовым товаром, а определитель магических структур - нечто более специфическое, сложное и дорогое. С таким устройством даже немаг может узнать есть ли поблизости амулеты, артефакты или просто впаянные в стены магемы. Хм... В том числе, можно будет определить, нет ли их у вашего собеседника... того же приворота, например. Хотя конечно определитель скажет только, что амулет есть и где он примерно находится, но что делает - не известно.
   Зачем он мне в подземелье и, в частности, зачем он магам? Все просто и сложно одновременно. Невозможно ходить в состоянии постоянной концентрации, обшаривая каждый метр стен по пути. Кратковременно - без проблем, но постоянно... Я уже говорил ранее, так передвигаться очень сложно и устаешь быстро. А с амулетом можно будет, получив сигнал, сконцентрироваться кратковременно, посмотреть, что там такое, и идти дальше, если не мешает.
   Поздно вечером перед самым выходом пришел Аримил с легкой сумочкой, в которой проглядывала небольшая фляга, сверток, вероятно с картой, наш фонарь-прожектор и... все. Я покачал головой, взвалил на плечи рюкзак с запасом харчей и воды на три дня, подхватил амулет-определитель, такой же фонарь, как у Аримила, и сообщил о своей готовности. Эльф фыркнул в своей манере:
   - Ты чего, пустыню штурмовать собрался? Я же сказал - пара часов туда и столько же обратно, зачем все это?
   - Идешь в поход на день - бери запасов на неделю. Так меня учил один знакомый орк.
   - А мне знакомый гоблин говорил: "В походе и иголка вес имеет". Ну-ну, тебе переть. Если так боишься проголодаться, то тащи. Не надорвись. Пошли что ли?
   И мы пошли. Потопали - пошкандыбали. Но не ломанулись и не рванули. Тихо и даже скучно спустились в подземелья на первый ярус, по лестнице, ничуть не мрачной, потом - на второй, а возле точно такой же лестницы, правда уже пыльной и совершенно не освещенной приостановились, чтобы прочитать предупреждение, написанное крупными буквами каким-то ехидным типом. Это было единственное освещенное место в конце длинного коридора, закончившегося лестницей вниз.
   "- Остановись, несчастный, вознамерившийся потревожить покой "несуществующего" бога. Ради Творца, подумай, нужны ли тебе знания, часто последние в жизни, о том многообразии ловушек, которые тебя поджидают там?"
   Кратко, емко, задумчиво. Может, и правда - ну его?! Однако Аримил фыркнул, хмыкнул и решительно направился вниз, активировав амулет в режиме фонаря. Путь наш во мраке озарился ярким светом, и страшная лестница к обещанным ловушкам перестала казаться мрачной. Старой, потертой, с выщербленными ступенями... В точности как в нашем старом доме, где мы жили до смерти отца. Там такая же лестница вела в подвал, где всегда можно было разжиться солененьким огурчиком или в летнюю жару попить кваску из запотевшего жбана.
   В конце лестницы, к сожалению, нас не ждали ровные коридоры, как наверху. Здесь уже начались катакомбы со всеми их прелестями: неровный пол, кривые туннели, кое-где мох на стенах, где-то что-то капает или журчит, стали появляться сталактиты и сталагмиты. Ага. Я помню. Мне в детстве раз двадцать приятель, бредивший гномьими сокровищами, вдалбливал, чем одно отличается от другого:
   - Балда! Ты запомнишь когда-нибудь? Сталактиты - это сосульки. Растут сверху с потолка пещеры, а сталагмиты - это сосульки, которые растут снизу из пола пещеры.
   Ну, запомнил правильное название, а на кой оно мне? Я ж ими торговать не собираюсь, дескать, за стала-ктиты больше, чем за -гмиты дают.
   Шли мы долго. Аримил перед выбором пути постоянно сверялся с картой, хмыкал и уверенно поворачивал в нужном направлении. Возможно, в нужном, а как на самом деле - не знаю. Смотреть было не на что, идти неудобно, ловушек, да и вообще магических структур не обнаруживалось, так что скоро я заскучал и стал вспоминать, что взял с собой пожевать. Верное средство от скуки - чего-нибудь пожевать. Желательно, длительного жевания в виде сырокопченого окорока, высохшего в пустынях орков. Вот я и занялся интересным делом - стал вспоминать, куда положил кусок этого самого окорока и нарезал ли тоненькими ломтиками, как собирался. Похвалив себя за предусмотрительность, я прямо на ходу открыл боковой карман рюкзака и вытащил кусочек окорока. Если кто думает, что я вцепился в него грязными пальцами и стал, захлебываясь слюной, пожирать, чавкая, рыча и шумно сглатывая, то он ошибается. Я каждый ломтик переложил кусочком тоненькой бумажки и взял его именно за эту самую бумажку. И руки не жирные, и мясо не грязное. Запихнул кусочек в рот и стал вдумчиво жевать. Однако тишина в подземелье была такая, что эльф, идущий впереди, услышал звук жевания, а, главное, уловил аромат копчености. Сам он поначалу ни слова не сказал, но желудок его предательски недовольно буркнул, напоминая хозяину о том, что ужин был уже довольно давно, а идти по таинственному подземелью - работа напряженная и энергозатратная.
   - Бе-едный голодный мальчик. Он без еды и часа прожить не может.
   Ага. Я же так и понял, что признать свою неправоту эльфу - нож острый, а попросить еду тем более.
   - Чего ж не побаловать себя вкусненьким, идем-то уже часа три. Скучно, делать нечего, а ужин был уже давненько...
   Желудок эльфа в знак солидарности со мной одобрительно буркнул, хотя эльф не повелся на низменные потребности и гордо ответил сразу нам обоим. То есть мне и своему желудку:
   - Настоящий воин способен терпеть голод очень долго.
   - Ага. Ну и терпи, а я не воин и быть им не собираюсь. К тому же настоящий воин не тот, кто способен долго терпеть голод, а тот, кто никогда не упустит возможность хорошенько поесть.
   На это эльф фыркнул - ну чисто кот, так фыркать любит - и промолчал. А тут мы незаметно дошли до... следующей лестницы вниз.
   - Эй! Ты же говорил, что на третьем уровне то, что ты ищешь!
   - Ну-у третий, четвертый... или пятый, какая разница?
   - Ничего себе, какая разница?! Нет, мы так не договаривались! Я поворачиваю назад.
   - Рад! Послушай. Неужели ты бросишь меня одну...го в этих страшных пещерах? Нам осталось-то пройти всего ничего. Ну, Рад. Ну, будь человеком!
   - Угу. "Будь человеком"! А я кто? Орк?
   - Ра-а-дик. Ну что тебе стоит пройти со мной еще совсем чуть-чуть?
   Вот прилипала! Всем прилипалам прилипала! Нет никого прилипалистее этого прилипчивого эльфа!
   Стоп!! Прилипала-прилипала-прилипала... Если разложить на звуки и записать контурами в магему... Х-ха! А не является ли это слово ключом к амулету графа, который я перекопировал к себе, сделав в точности такой же? К тому самому амулету, активировать который не смогла ни длинная череда предков графа, ни он сам?
   Если предположить, что неизвестный маг-конструктор хотел передать амулет своим ученикам, то вполне вероятно использовал код-пароль им по жизни "до боли" знакомый.
   Как раз "Прилипалами" часто называли учеников магов в те времена, когда академий еще не существовало, а юноши, желавшие научиться магическому конструированию, поступали в ученики к состоявшимся магам и должны были следовать за учителем, как рыба-прилипала за акулой.
   Озарение пришло ко мне не вдруг. Загадка амулета гвоздем сидела у меня в мозгу все это время и, чем бы я ни занимался, постоянно всплывала в сознании. И вот теперь раскаленный гвоздь неразрешимой задачи волшебным образом преобразовался в лучик надежды. Кто знает, что такое радость открытия или решения трудной задачи, меня поймет, остальным рекомендую поверить мне на слово - восхитительное чувство. Такое же испытывает актер, когда знает - роль удалась. Или художник, вложивший душу в картину. Ради этого чувства стоит переживать нешуточные муки в поисках решения.
   У меня прямо в заднице зачесалось, так хотелось бегом вернуться в лабораторию и проверить свое предположение. От восторга я чуть не кинулся на шею эльфа, желая поделиться радостью, но вовремя одумался и решил... продолжить поход, хотя бы в благодарность за то, что "прилипала" невольно помог мне найти решение загадки. Но чтобы он не думал, будто я за его красивые глазки иду наперекор собственным принципам, делано неохотно пробурчал:
   - Ну ладно. Раз уж начали, давай закончим. Но если действительно не ниже пятого яруса...
   - Пятый-пятый, - обрадовался эльф. Я бы тебе сразу сказа...л, но ведь ты бы тогда не пошел со мной. Верно ведь?
   Ух, какой он вежливый и деликатный становится, когда ему чего-то от меня надо. И мы потопали дальше.
   Пятый ярус ничем не отличался от предыдущих, тот же неровный пол, мох, сталактиты и сталагмиты, залы, разветвляющиеся ходы и скука. Через пару часов монотонного движения меня немного приперло желание слить излишки воды. Я попросил эльфа подождать, повернулся к стенке и начал спокойно ее поливать.
   - Ну, ты... Хоть бы в отнорок какой отошел! - неожиданно возмутился эльф.
   Я в свою очередь по-честному удивился:
   - А зачем?
   - Меня бы хоть постеснялся!
   - А чего ты там не видел? Разве у тебя не то же самое в штанах?
   - Кх-гмм... - услышал я в ответ.
   Что-то в последнее время стали меня посещать мысли, будто я в упор не вижу очевидного. Вот оно прямо у меня под носом, а я, как последний тупица, просто не желаю ничего понимать. Немного пошевелив мозгами, пришел к выводу: если это очевидное важно для меня и до сих пор не убило, то рано или поздно оно проявится, а если не важно, то и нечего по пустякам голову ломать.
   - Скоро придем. Осталось совсем немного. Судя по карте.
   Хм. Пока что наш героический прорыв на нижние ярусы дворца больше напоминал тайный поход в винный подвал за бутылочкой коллекционного вина... С разрешения управляющего. Мой амулет определения магем, на который я возлагал определенные надежды, ни разу даже не пискнул. То ли не работает, то ли нет здесь никакой магии. Но я же проверял перед выходом - амулет работает. Следовательно, нет магических структур.
   Мы вошли в очередной зал с четырьмя ходами дальше, но Аримил вместо того, чтобы уверенно свернуть в один из них, остановился, глубоко вздохнул и радостно возвестил:
   - Все! Дошли!
   Я вышел на середину зала, огляделся по сторонам и ничего особого не заметил. Мой определитель также молчал, как глухонемой на допросе. Пыль, паутина и мох - антураж ничем не отличался от десятка других залов, где мы уже проходили. Разве что очень сухо и нет потеющих камней.
   Аримил сверкнул на меня подозрительным взглядом и приказным тоном скомандовал:
   - Ты остаешься здесь и ждешь меня.
   Я пожал плечами, скинул на пол рюкзак и стал подыскивать местечко почище, чтобы с удобствами дожидаться возвращения эльфа. Закончить поиски я не успел. Аримил как раз вошел во второй слева проход, и тут же с лязгом и клубами пыли его закрыла толстенная - в руку - частая стальная решетка с длиннющими шипами, обращенными как наружу в зал, так и вовнутрь - в проход. Мало того. Впереди, метрах в двадцати по проходу, рухнула еще одна и обе с зубодробительным скрежетом стали медленно сближаться. Застыв в шоке, в полусогнутом положении, все еще придерживая рюкзак, я словно зачарованный смотрел на древний капкан, зубы которого неумолимо сближались, чтобы сжать тело попавшего внутрь эльфа в своих колючих объятиях. Причем шипы и проемы в обеих решетках были сделаны таким образом, чтобы одни входили в другие, то есть, когда они сомкнутся, меду решетками не останется ни малейшего зазора.
   Из ступора меня вывел отчаянный крик Аримила:
   - Гаррад!! Помоги! Сделай что-нибудь!
   Я зачем-то подхватил рюкзак и бестолковой курицей заметался по залу, прижимая к груди припасенные харчи, словно последнюю надежду. Краем сознания отметил в зале какую-то странность, но не стал, да попросту не смог, заниматься ее обдумыванием. Остановил мой забег по кругу спокойный голос эльфа. Он стоял мертвенно бледный в метре от решетки и говорил:
   - Гаррад. Успокойся. Все будет в порядке. Ты меня вытащишь, я знаю. Сосредоточься. Ты же - маг.
   Его мелодичный монотонный голос меня и вправду успокоил и вернул соображение. Я бросил рюкзак, сел прямо в пыль напротив эльфа и сосредоточился. Полностью механической ловушка быть не могла, за столетия любой механический детектор наверняка бы разрушился, да и не видел я никаких камней или веревок, которые могли бы служить этим целям. Тем более, все, кто вернулся из подземелья, не говорили про механические ловушки, только про магические, да и эльф, теперь я четко видел, шел всю дорогу так, будто имел навык прохождения таких ловушек. Однако мой определитель ничего... хм... не определил. В чем же дело?
   Я стал магически прощупывать пространство прохода: стенки, пол, потолок и сами решетки. В результате я обнаружил... Это же надо было мне оказаться таким ослом! Нет! Подумать только - собирался свой определитель продавать, как амулет ширушей, а ничего кроме ордена "Длинноухого осла" первой степени на самом деле не заслужил! Все банально просто настолько, что хоть плачь, хоть смейся. Мой определитель работал на выявление только двух контуров, которые однозначно не могли быть природными или случайным образованием: "открывающего" и "закрывающего" магему. Они собственно и группировали в единое целое набор всех остальных контуров и являлись точками связи с другими магемами. Так вот. В этом подземелье магем не было. Вообще! Возможно, в те ветхозаветные времена их еще просто не придумали, а спусковым крючком для срабатывания ловушки являлись две пары примитивных контуров. Первая пара располагалась в стенках прохода друг напротив друга и была связана силовой линией на уровне бедра человека среднего роста. При пересечении линии включался механизм движения решеток. Вторая пара была внедрена непосредственно в решетки и фиксировала факт их смыкания. При этом срабатывал механизм возврата решеток в исходное состояние. Таким образом, мой определитель мог просветить все подземелье насквозь, но ни одной магемы так и не найти. Соответственно, ему не о чем было меня предупреждать.
   Дальше уже было все просто - я строго синхронно подал два дозированных импульса на решетки, имитируя их смыкание, и те послушно стали возвращаться в исходное положение. Облегченно вздохнув, я вернулся в реальность и увидел, что эльф к тому моменту, как решетки стали раздвигаться, оказался уже в середине прохода, и шипам оставалось до его тела всего сантиметров десять.
   Сантрашшурбанипалкородабарра! Эльф дождался, когда проход полностью откроется, и рванул на выход! Решетки закономерно снова рухнули вниз и опять поползли в смертельное путешествие. А я-то расслабился! Конечно, Аримил снова задел силовую линию и ловушка опять сработала. В этот раз я паниковать не стал, но для эльфа повторно оказаться в страшной клетке оказалось, мягко говоря, не очень приятно. Он с ужасом смотрел на ползущую шипастую смерть и что-то шептал.
   Во второй раз у меня так точно синхронизировать импульсы не получилось, и мой обман не прошел. Пришлось снова предельно сконцентрироваться, и только после этого отмена сработала. Решетки снова стали раздвигаться, а я крикнул эльфу, чтобы он не двигался.
   - Аримил. Слушай меня внимательно. Метрах в трех от входа проходит силовая нить, которая подает сигнал на срабатывание ловушки. К счастью она только одна. Поэтому иди медленно и как только я скажу, ложись на пол и ползи. Ты меня понимаешь?
   Аримил кивнул и сосредоточился.
   - Иди. Иди-иди-иди-иди... Стоп. Ложись. Ползи-ползи-ползи... Все! Можешь вставать.
   Словно порывом ветра эльфа вынесло из прохода, он бросился ко мне и, припав к моей груди... разрыдался. Такого я от него не ожидал. Только что он был бледен, но невозмутим, а теперь плачет навзрыд, вздрагивая всем телом, словно девчонка, потерявшая любимую куклу. Я стал бормотать что-то успокаивающее, гладить его по спине и плечам. Через некоторое время всхлипы и вздрагивания стали реже. Аримил отлепился от моей рубашки, снял берет и вытер лицо. Каскад золотых локонов рухнул на его плечи и показались... В том-то все и дело, что совершенно не заостренные, а вполне себе человеческие, ушки. Глаза... Глаза вполне эльфийские и лицо, очень уж прелестное, но... и все. Больше ничего эльфийского в нем или в ней не было! С чего я взял, что Аримил - парень и эльф?! Он... Она мне никогда не говорил...а, что эльф. Я его принял за эльфа потому только, что он выглядел очень уж миловидно и руки перчатками не закрывал.
   М-да. Похоже, вот и открылось то самое очевидное, которое мое наиослейшество в упор не видело. Меня словно волной охватил жар, когда я вспомнил недавнюю сцену избавления моего организма от излишков жидкости. А вдруг это все-таки парень?! Вдруг я себе напридумывал, а это просто очень красивый и... женственный парень. Бывают же такие. Надежда вернула мне присутствие духа, но ровно на секунду, пока я не встретился с предельно ехидным взглядом прекрасных глаз. Этот взгляд разбил надежду на мелкие осколочки, а те растер в порошок и просто вымел далеко и подальше.
   - Ну что, Радик! Не прошло и трех лет, как ты, наконец-то, разглядел во мне девушку. Ты не представляешь, как я устала играть эту случайную роль.
   - Но... Зачем?
   - Затем!! Откуда мне было знать, что найдется такой чурбан, который, живя во дворце, хоть и старом, никогда не видел портретов королевской семьи!
   - Ну-у-у в северном крыле мне только в лаборатории мастера приходилось бывать, поскольку делать мне там нечего, да и вообще некогда портреты рассматривать... - тут до меня дошло - К-королевской? А... А причем тут королевская семья?
   - А ты вдумайся, как я себя называла?
   - Аримил.
   - Нет, Гаррад. Это просто невозможно! Ты знаешь, что ты невозможный(!) человек? Прочитай Аримил наоборот.
   - Лимира. Ли-ми-ра? Это же... Вроде принцессу так зовут?
   - Вы посмотрите на этого типа! Портреты в галерее ему неинтересны, светскую хронику в газетах, где печатают портреты всех значимых фигур, он не читает, а имя принцессы для него всего лишь "вроде"!
   - Так ты... в-вы... Ваше высочество? - совсем обалдел я.
   - Еще чего! Чтобы я была этой пустоголовой глупышкой, у которой всего две мысли: как выйти замуж за прекрасного принца и какой фасон свадебного платья предпочесть?! Нет! Я - не она. Да, мы с ней похожи... Слегка. Но не более того! Понял?
   Я энергично замотал головой:
   - Не понял. А зачем ты... вы...
   - Давай уж на "ты", как прежде, а то скоро заикаться станешь. Ну чего тебе непонятно?
   - Так это... Зачем ты Аримилом назвалась?
   - Пошутить хотела. Тонко. По-эльфийски. Думала, провинциал быстро поймет, что перед ним девушка, похожая на принцессу, догадается перевернуть имя и, решив, что я принцесса, начнет, как все, пушить хвост и надуваться. А ты, чурбан, даже не усомнился. И что мне было делать, когда мой тонкий юмор не оценили и не дали похохотать всласть? А еще с дурацкими советами влез. Тут я и решила продолжать играть роль и подождать, когда же ты догадаешься. Упросить мастера не разрушать игру было очень просто. Но труднее всего было видеть твои кобелиные похождения и не сорваться. Ну, если еще раз увижу!!
   - А это-то причем тут?
   - А ни причем!! Просто не будешь больше по бабам ходить, вот и все!
   - Я-а-а не буду?!! - меня возмутил тон и, главное, безосновательное ограничение моей свободы - С чего бы это?! Да кто ты такая, чтобы мне запрещать гулять с кем хочу и когда хочу...
   Молниеносный удар заставил меня, словно рыбу на берегу, хватать ртом воздух, сам я согнулся пополам, в глазах замелькали звезды, ватные ноги подкосились и стало вдруг совсем-совсем темно. Такой удар и защиту от него мы тренировали в мастерской под руководством тренера из "Гоблин-опера". Но сейчас я не был ни в бою, ни на сцене, да и не ожидал такой вот благодарности от... от... А от кого? Я ведь так и не знаю, как зовут эту девушку, а тем более, кто она такая.
   Очнулся я на полу. Точнее, тело было на полу, а голова уютно устроилась на девичьих коленях. Чьи-то грубоватые ладони ласково терли виски, смачивая их водой.
   - Очнулся, болезный? Кыш с моих коленей!
   Кряхтя и охая, я медленно встал, но не удержался от вопроса:
   - Послушай... э-эм...
   - Альмилира. Меня зовут
   - Мила...
   - Вот только не вздумай так меня называть! - взвилась девушка - Ни Мила, ни Милочка, ни Милашка! Убью!
   - Хорошо, Альми... Альмири... Альми-лира, - с запинкой выговорил я трудное имя. - Скажи, что тебе до моих девушек. Никогда не поверю, чтобы такая красавица, как ты, по уши втрескалась в такого замухрышку, как я.
   - Ну не такого уж и замухрышку...
   - Тем не менее, насчет своей внешности я не обольщаюсь. Рискну предположить, что ты привыкла к всеобщему восхищению, а тут придурок-провинциал не замечает и даже принимает за парня. Как же так? Непорядок. Срочно в стойло его. К остальным ослам. Скажи, я прав?
   В следующую секунду эльфийские глаза оказались от моих на расстоянии носа, и шипение рассерженной кошки ввинтилось в уши:
   - Не! Твое! С-с-собачье дело, ш-што я думаю, но ес-с-с-сли увижу с-с-с бабами...
   - Ну, так убивай прямо сейчас! - вызверился в свою очередь я - Что?! "И сама не гам, и вам не дам"?!! Я человек, а не реактив в алхимической лаборатории, чтобы тихо стоять на полочке, пока хозяйке не понадоблюсь!
   Несколько минут мы простояли, упершись лбами, как два молодых барана, и, не говоря ни слова, яростно сопели. Наконец, Альмилира резко повернулась ко мне спиной, умудрившись гордой осанкой и поворотом головы выразить всю бесконечность своего презрение к беспутному мне - "Верю!!", как сказали бы в нашей мастерской - и процедила сквозь зубы:
   - Мы еще поговорим! Потом! Сейчас надо доделать дело, за которым пришли, - даже так голос ее остался мелодичным. Вот что не отнимешь, так не отнимешь.
   - И тебе все еще не хватает приключений?
   - Дело должно быть сделано. А ты ведь уже знаешь, как пройти ловушку.
   - Как пройти эту(!) ловушку я знаю. Но не знаю, сколько там осталось еще.
   - Ну не зря же ты за мной увязался. Должен же быть и от тебя какой-то прок.
   - Я-а-а увязался?
   - Не время спорить из-за пустяков, - голос девушки был холоден и величественен. Если бы она сама не сказала, что не принцесса... Не знаю уже, чему и верить.
   - Хорошо. Но я пойду первым. Я шагаю - ровно на столько же делаешь шаг ты. Я ложусь - ложишься и ты...
   - Принято. Действуй.
   В конце коридора, который нам удалось в этот раз миновать без приключений, была совершенно пустая, если не считать пыли, каморка. Когда-то она была явно снабжена полками и мебелью. Пара глубоких ниш в стенах указывали, где в незапамятные времена были вмурованы сейфы. Об этом же свидетельствовал толстый слой ржавой пыли на полу под ними.
   Альмилира, преобразовав светильник в прожектор, тщательно осмотрела все углы, но безрезультатно. Наконец, она вздохнула и объявила о завершении похода.
   - Все, Гаррад. Нет ничего. Возвращаемся.
   Мы опять аккуратно проползли под линией в проходе и оказались в зале.
   - Гаррад. А почему силовая линия только одна? Ее можно перепрыгнуть или, как мы, проползти под ней. И как сами хозяева отключали ловушку?
   - На первый вопрос ответить не могу. Слишком много времени с тех пор прошло. Возможно, линия была не одна, но за тысячелетия остальные контуры просто затерлись. На второй вопрос у меня есть предположение, что ловушку предварительно не отключали. Думаю, в проход заходили со специальным амулетом и давали ловушке сработать. Потом активировали амулет, который отключал решетки. То есть имитировал их соединение.
   В зале, оглядевшись, я вспомнил, что зацепило мое внимание, когда сработала ловушка. Исчезли проходы, которые были изначально, как только мы пришли сюда, и появились новые. То есть кроме решеток сработали еще какие-то механизмы, сделавшие дорогу назад по прежнему пути недоступной.
   - И что же нам делать? - растерялась Альмилира - На карте нет другого пути в этот зал.
  
   Глава 7 Лабиринт.
   Все. Опять тупик. Разворачиваемся и топаем назад к следующему проходу. Как же это за... утомило. Четвертый день, фактически не прикрывая магического ока, путешествуем мы по этим пещерам, а спустились только на три уровня. Одна надежда, что остался один - последний. Число девять довольно часто встречается в различных культах, как священное и совершенное. Почему девять, а не десять - вопрос к любителям покопаться в древностях. Меня это не волнует абсолютно. Главное, не потерять силовую линию. Ага. Вон она. В толще камня на глубине метра три проходит. Хорошо было мастеру, который прокладывал ее к контурам ловушки. Ему, наверняка, точный план лабиринта перед началом работ выдали. А нам почему-то при входе никто не озаботился предложить буклет с описанием чудес подземного мира дворца. Конечно, и от красноречивого гида мы с Альмилирой тоже не отказались бы, но кто ж нам его предоставит? Вместо нормального экскурсовода приходится довольствоваться двумя недотепами-призраками. Они конечно дедушки жутко услужливые и кошмарно красноречивые, да чаще всего не по делу.
   - Ньоры привидения, ну сколько можно?! Говорил же - не можем мы, люди, проходить сквозь камень. Не! Мо-жем!
   - Да, помним мы, помним. Правда, уважаемый Брог?!
   - Конечно, уважаемый Хрыск! Мы все помним. Конечно-конечно...
   - Только забываем иногда...
   - Да. Помним, но забываем...
   - Да. Мы забываем, что ты странный мастер...
   - Странный. Именно странный. Что тебе стоит разрушить в щебень эту перемычку?
   - Ты, уважаемый Хрыск, опять забыл, что без третьего глаза ему не видны точки напряженности, а без знания, куда приложить силу, ему потребуется... ему потребуется... потре-бу-ет-ся е-му-у-у-у... уму непостижимо сколько энергии! Да он пол суток только накапливать ее будет, а потом бабахнет и завалит туннели по-настоящему.
   - Нет, уважаемый Брог, ты не прав!
   - Я-а?! Неправ?
   - Да. Неправ. Парень талантливый и хороший подмастерье...
   - Он говорит - мастер!
   - Ну какой же он мастер, если третий глаз не открыт?
   - Приношу свои извинения, уважаемый Хрыск. Действительно, какой же мастер без третьего глаза? Но в чем же я неправ?
   - В том, что он будет копить энергию половину суток. По моим грубым прикидкам ему потребуется не больше восьми часов.
   - И на чем же основан твой расчет, уважаемый Хрыск?
   - Ой, сколько яду в твоих словах, уважаемый Брог! А все просто, если принять за основу...
   - Ньоры призраки, простите, что прерываю столь высоконаучный спор, но не могли бы вы сначала показать нам, куда следует идти, а потом продолжить, безусловно, интересное, обсуждение моих возможностей?
  
   С этими двумя обитателями мы с Альмилирой познакомились на следующие сутки (по моим ощущениям) после того, как выкарабкались из ловушки. На вопрос, что делать и как выбираться, у каждого из нас было по одному, зато самому правильному, варианту ответа. Напарница однозначно считала безусловно правильным идти наверх, к солнцу, а я, наоборот, вниз - во тьму. Мой аргумент в виде линии силы, подпитывающей контуры ловушки, которую я смог разглядеть, пересилил надежду девушки положиться на удачу и бестолково побродить по туннелям и залам. Всего лишь после трех часов вежливой полемики с применением аллегорий, сравнений, доходящих в некоторых случаях до гротеска, и выражений в стиле: "Сам дурак!", - мы пришли, наконец, к общему решению: двигаться вниз в надежде найти центр управления ловушками и там попытаться расшифровать схему путей или хотя бы алгоритм изменения ходов. Не обошлось, к сожалению, без применения силы. Девушка, распалившись, сломя голову кинулась в первый попавшийся туннель, ведущий наверх. Пришлось деликатно перехватывать ее за талию. Впрочем, надо отдать Альмилире должное - брыкалась она не сильно: всего лишь врезала локтем в живот и подсечкой уронила меня на пол. Я-то был настроен только удержать, а не драться с ней, вот и пропустил атаку. Но это, похоже, окончательно отрезвило напарницу, она успокоилась и, поглаживая меня по плечам, забормотала что-то на тему:
   - Я не хотела, но ты очень уж нахально пытался меня лапать! Ладно бы хоть нежность проявил, а то, как солдат шлюху, хапнул за талию и поволок в кусты!
   Отдышавшись и прокашлявшись, я возмутился:
   - Какие кусты?! Где ты их видишь?!
   - Ну, в пещеру потемнее... какая разница?
   - Да если бы я чего такого хотел, то мне не надо было бы тебя тащить в пещеру потемнее! Мне здесь и так никто не мешает!
   Альмилира печально вздохнула и с надрывом трагическим голосом произнесла:
   - Неужели я так страшна ликом и столь уродлива телом, что даже в пустыне, где на много-много километров нет ни одной женщины, единственный мужчина не желает меня домогаться?!
   - Альмилира, перестань! Что ты несешь?! Какая пустыня?! Какие домогательства?!
   - Я несу свою скорбную участь подобно терпеливому страннику, прокладывающему светлый путь во мраке невежества...
   Решив, что ее словесный понос - это реакция на пережитый стресс, я сел прямо на пол и постарался максимально отстранено, без эмоций, предложить ей еще раз обдумать мои соображения: идти наверх, когда знакомые пути перекрыты, это целиком положиться на удачу - можно бесконечно долго плутать, но так и не добраться до выхода. Строители лабиринта, скорее всего, сделали все возможное, чтобы не выпустить жертвы из своих когтей, поэтому рассчитывать на детские правила левой или правой руки вряд ли целесообразно. Остается второй и единственный (другого не вижу) путь - вниз. Туда, куда ведет силовая линия и где возможно сосредоточено управление всеми ловушками лабиринта. Ясное дело, что это место будет защищено на порядок лучше, чем весь лабиринт, но только там можно будет попытаться расшифровать систему перекрытия туннелей и, соответственно, найти выход на поверхность. Прежние хозяева явно не наобум передвигались по коридорам при любой конфигурации ходов, а уж себе-то наверняка постарались облегчить жизнь. Их патриархи вряд ли могли похвастаться молодой памятью.
   Альмилира, обреченно вздохнув, с усталым безразличием оценила мои усилия по спасению ее аппетитной попки из "костляво-каменных объятий лабиринта":
   - А что, твой план выглядит настолько идиотским, что может сработать.
   - И что ты в нем видишь идиотского?
   - Неужели ты думаешь, будто мастера магии, не чета тебе, не догадались пойти тем же самым путем? Неужели ты думаешь, будто им в голову не приходила столь "светлая" мысль и они не пытались ее реализовать? Не-е-ет. Старые мастера - это были мастера. Не то, что сейчас. И если уж даже им не удалось...
   - Ну и где они, эти мастера "не чета мне"? - немного ревниво перебил я.
   - Вот и я говорю - где? И где будем мы - мастер-недоучка и подмастерье-алхимик?
   - Тогда может у тебя есть другие предложения?
   - Нет. Других предложений у меня нет. Ты прав, идти наверх - бессмысленно.
   - В общем, так, Альмилира. Или ты идешь за мной или... остаешься здесь. Вдруг кто-нибудь придет на помощь? А может быть мне удастся найти дорогу, тогда вернусь и вытащу тебя отсюда, но когда это будет... - я пожал плечами.
   - Я с тобой. Готова на край света и даже дальше, мой отважный капитан! Приказывай, полковник! Веди меня, мон женераль!
   Я терпеливо переждал разгул сарказма в отдельно взятой пещере, удержал двинувшуюся вперед девушку и потребовал пустить меня первым. Альмилира не согласилась. Еще через час споров и криков соглашаться с доводами оппонентки пришлось уже мне. По словам напарницы, чисто механические ловушки тоже могут встретиться, а в них она разбирается не в пример лучше меня. На вопрос: откуда такие умения у девушки-алхимика? - отвечать категорически отказалась.
   - Это может быть очень опасно. Наверняка древние жрецы неизвестного бога хорошо защитили подступы к центру храма.
   - Не надо меня грузить тем, что и так ясно.
   - Хорошо. В таком случае я настаиваю, - жестко потребовал я (сам от себя не ожидал), - ты идешь сзади меня и выполняешь все, что скажу. Без разговоров.
   - С каких это пор ты стал здесь командовать?! - надменно вздернув подбородок, Альмилира прикрыла глаза, прищурилась и резанула меня почему-то злым взглядом, будто я - ее подчиненный, долгое время ведущий подкоп под своего начальника. - Да если хочешь знать, я!.. - она резко оборвала себя и замолчала.
   - Что?! Ты?.. - мне и правда было любопытно, кто же она есть на самом деле. А вдруг в запале скажет?
   - Ничего! Не твое дело... не важно... в общем, прости...
   Жаль. Не проговорилась. Но бунт в отряде я просто так спускать не собирался и менторским тоном продолжил (о чем, впрочем, тут же пожалел):
   - Даже если ты эльфийка до мозга костей, за исключением неудачных ушей...
   Ну, признаю - ляпнул не подумав. Могла бы в такой обстановке и промолчать. Все мы немного разнервничались и не очень следим за словами. Сама-то она вдруг припомнила моих девушек, хотя, казалось бы, какое ей дело, да еще под землей? Закономерная реакция не замедлила проявиться злобным шипением разъяренной кошки:
   - Что ты имеешшшшь против моих ушшшшей?!
   Ну и что тут скажешь? Любая красавица с заниженной самооценкой согласилась бы со мной и тихо плакала всю дорогу, а мне пришлось бы вытирать сопли несвежим платком. Сиятельная ньора с завышенной - презрительно проигнорировала бы мое замечание и шла бы себе ледяным айсбергом по туннелям, намертво вымораживая своим взглядом ловушки. А вот красавица, знающая себе цену, не преминет засчитать мои слова за преднамеренное и хорошо продуманное оскорбление. Боевых действий в тылу мне не нужно, поэтому пришлось всеми силами мокрой тряпкой выкручиваться из неприятной ситуации:
   - Ничего, - поспешно попытался я сгладить неудачное высказывание. - Совершенно ничего. Заме-ечательные ушки! Пре-е-елестные! Никогда не видел более очаровательных! - между прочим, ни капли не соврал. - Но только ничуть не эльфийские.
   - И причем тут это? - слегка успокоилась Альмилира.
   - Ни причем. Абсолютно. Просто знаменитое эльфийское умение ориентироваться где угодно нам здесь не поможет, да и, насколько мне известно, эльфы в пещерах не живут. У тебя в роду гномов случайно не было?
   - Ну, знаешь!! Еще одно слово и я буду выбираться одна. Ты меня намеренно оскорбляешь?
   - А в чем здесь оскорбление? Я не понимаю! Честно. Если вспоминать древние кошачье-собачьи отношения между этими расами, то причем здесь ты?!
   - Х-р-р-р!.. Оставим эту тему!
   - Хорошо. Оставим. Я предлагаю дальше двигаться так: я магическим оком осматриваю путь, намечаю точку остановки. Иду вперед, снова осматриваю и так далее. Ты идешь за мной и подсвечиваешь дорогу. Неизвестно, что нам встретится, и мне не хочется вытаскивать тебя из очередной ловушки...
   - Я тебе так не нравлюсь?.. - язвительно кокетливо спросила вдруг Альмилира.
   - Альмилира! Давай оставим разбор наших сердечных дел и душевных терзаний до выхода из подземелья. Я всего лишь хотел сказать, что лучше вовремя обнаружить ловушку, чем выкарабкиваться из нее с риском не успеть. Хорошо, что те решетки двигались достаточно медленно. Бывшие хозяева явно сделали тот проход чем-то вроде тамбура перед хранилищем. Есть амулет - пройдешь. Нет - твои молотые кости останутся на полу. Наверняка есть места, где ловушки надо сначала отключить, чтобы пройти. И уж эти-то точно срабатывают мгновенно. И мама не спасет, даже если она летает на метле...
   - Что ты знаешь про мою маму?! - снова взвилась девушка, словно пришпоренная кобыла.
   - Да какая ж ты подозрительная! Слова не скажи. Знать твою маму не знаю и знать... э-э-э...
   - А ну, договаривай, - ласковый тон меня не обманул ни на секунду. Девушка неторопливо приближалась ко мне, гибкой и грациозной походкой кошки к загнанной в угол мышке. Длиннохвостая серость никуда не убежит, но на всякий случай хищница готова к молниеносному прыжку.
   Такую же механику движений демонстрировал в актерской мастерской наш наставник - гоблин, мастер боевых искусств. Точно так же он приближался ко мне в тренировочной схватке, и эта ассоциация заставила меня собраться и приготовится к бою. Кстати сказать, достать мастера я не смог ни разу, хотя он и говорил, что потенциал у меня очень хороший и бросать тренировки не следует. Да я и не бросал. Очень уж его упражнения способствовали переключению внимания и помогали отрешиться от проблем магического конструирования.
   Весь мой опыт (не очень богатый) общения с девушками убеждал меня в том, что Альмилира ведет себя в ситуации смертельной опасности не очень типично для прекрасного пола. Единственная нормальная реакция была сразу после освобождения из ловушки, когда она в слезах припала к моей груди. Но потом она очень быстро взяла себя в руки и, как ни в чем не бывало, перешла на выяснение отношений. Понятно, что все красотки обожают выяснять отношения там и тогда, где и когда это делать неудобнее всего. Но не здесь же на самом деле? И не сейчас же? Хотя, кто их знает? Может, несколько минут качественного скандала заряжают энергией на весь день и некоторые дамы просто не могут прожить без подобной подпитки?
   Помню, Акира, одна из горничных, заводилась только после того, как доведет меня до белого каления своими язвительными замечаниями и демонстративным невниманием. Ей жутко нравилось, когда я начинал метать искры во все, что попало, рычать и ругаться. Насладившись моей яростью и, якобы сдаваясь перед моей мужской силой и властью, она с воплями драной кошки прыгала мне на шею. Мы рушились на кровать, рвали на себе одежду и сплетались в самых заковыристых положениях. Хорошо, что в актерской мастерской поработали над моей гибкостью, реакцией и выносливостью, иначе в больших дозах такая любовь была бы для меня просто непосильна. Да и то вскоре мне пришлось прятаться от энергичной Акиры.
   Увидев, как я подобрался, Альмилира, наоборот, расслабилась, скользнула по мне ироничным взглядом, оглядев снизу вверх, и вдруг вытянулась в струнку:
   - Слушаюсь!
  
   Поначалу мы шли довольно медленно. Я просматривал путь магическим оком, затем переключался на обычное зрение и говорил девушке, на какое примерно расстояние она может пройти вперед. Альмилира, в свою очередь, внимательно рассматривала пространство впереди, не спеша шла до указанной точки, затем ждала меня. Я подходил, смотрел вперед и указывал следующую точку остановки. То, что мы делали правильно, нам пришлось убедиться буквально через пару сотен шагов. Сначала я увидел сторожевые нити поперек коридора и обезвредил контуры спускового механизма здоровенной плиты, которая должна рушиться на головы неосторожных путников. Потом Альмилира по едва заметным признакам обнаружила в полу провалы, прикрытые каменными пробками на петлях. Затем ловушки пошли через каждые тридцать - сорок шагов.
   Таким порядком мы прошли полдня. Время называю приблизительно, поскольку напольных механических часов мы не прихватили, небесных светил отсюда не видно, а магические часы с зарядом на несколько суток мне почему-то даже в голову не пришло сделать перед выходом. Устали как собаки, а расстояние преодолели просто смешное.
   - Так мы помрем от старости, пока спустимся на один ярус, - заметила Альмилира на привале. - Надо что-то делать. А ты не можешь двигаться, постоянно глядя магическим оком? Тогда мы бы шли без остановок. А то, пока ты настроишься на магическое зрение, пока перестроишься на обычное - куча времени уходит.
   - Ты сама-то пробовала пройти хотя бы метр в таком состоянии?
   - Нет. У меня очень слабый дар. Я магию только перед собственным носом вижу. Для алхимии и несложных амулетов достаточно, а больше мне не нужно.
   - Тогда поясню. Ты, когда смотришь магическим оком, какое бы слабое оно у тебя ни было, что видишь?
   - Голубоватый туман. Как под водой.
   - А кроме тумана? Собственную руку можешь увидеть?
   - Могу, но она какая-то странная - будто вся из тонких, хрустально прозрачных переливающихся нитей.
   - Вот также выглядят и все окружающие предметы. Очень трудно ориентироваться. Непонятно, что есть что. Камень на полу лежит или яма, завихрение воздуха или мох, дерево или камень... - различить практически невозможно.
   - Так давай я тебя за руку поведу, и буду предупреждать о препятствиях. Слепые ведь всю жизнь так ходят.
   - Слепые далеко не сразу начинают уверенно ходить, но, думаю, в твоем предложении что-то есть. Давай попробуем. Я согласен.
   На первых порах не обошлось, разумеется, без падений, спотыкача и нелитературных выражений, как с моей стороны, так и со стороны Альмилиры, которая в случае моего падения иной раз приземлялась на меня сверху. Пару раз случалось наоборот и тогда выражения, вылетающие из прелестных "уст сахарных" сладостью отнюдь не отличались. Некоторыми, наиболее сочными и насыщенными отборными матами, не побрезговали бы и пьяные матросы во время кабацкой драки.
   Ловушки не отличались многообразием и вскоре мы обезвреживали их, почти не останавливаясь.
   Как я уже говорил, на следующие сутки мы услышали душераздирающие завывания, плавно переходящие в стоны, полные муки, зловещий хохот и вопли. Вдруг прямо из стены на Альмилиру с двух сторон прыгнули две туманные полупрозрачные фигуры. Глаза, горящие кроваво красным огнем запредельной злобы и безумия. Распахнутые пасти с огромными клыками. Дымящаяся слюна. Черные подгнившие раздвоенные языки, вываливающиеся из пасти. Извивающиеся волосы... По законам жанра девушка должна была по крайней мере завизжать при виде "страшных" потусторонних существ и рухнуть в обморок, но вместо этого призраки получили по точному удару в глаза и горло каждый, ошарашено отшатнулись и замолчали. Переглянувшись между собой, они плавно расплылись и собрались вновь в два фантома благообразных старичков. Один, судя по массивным плечам и грубым, словно вырубленным чертам лица, явно при жизни был орком или, на худой конец, полуорком. Другой - человеком. Возможно с примесью гоблинской крови.
   - Уважаемый Хрыск, если я не ошибаюсь, эта парочка живых нас совершенно не боится, - тонким слегка дребезжащим тенорком обратился бывший человек к столь же бывшему орку.
   - Не ошибаешься, уважаемый Брог. Не боятся.
   - Значит, веселье отменяется? - печально спросил Брог.
   - Отменяется, - загрустил Хрыск. - Если не считать великолепно поставленные удары прекрасной девы. Я даже как будто почувствовал боль. Почти забытое, сладостное ощущение.
   - Знаешь, Хрыск, я, кажется, тоже что-то почувствовал. Может, повторим?
   - Не думаю, что она доставит нам удовольствие еще раз. Зная, кто мы такие, вряд ли ей будет интересно пинать комки эктоплазмы.
   Альмилира была явно сконфужена.
   - Ну надо же! Что я за дура - в рукопашную полезть против призраков! Эй, эктоплазменные! Вам чего от нас надо?!
   Призрак бывшего орка, тот, что покрупнее своего сотоварища, растерянно откашлялся и попытался снова нагнать жути:
   - Мы при-и-израки лабири-и-и-ы-ынта! Вы все умре-о-о-оте! В му-у-уках!
   - Уважаемый Хрыск, тебе не кажется, что ты занимаешься бесполезным делом? Мы ведь уже обсудили ситуацию и пришли к выводу, что напугать их, а потом погонять по лабиринту, не получится.
   - Да-да, уважаемый Брог. Ты совершенно прав. Отвык, знаете, от живых. Стал забывать. М-да-мм.
   Неловкое молчание прервала снова Альмилира:
   - Вам тут не скучно, ньоры привидения?
   - Скучно, миледи. Скучно. А что делать? Выйти отсюда мы не можем. Привязка, знаете ли, крепка, а живые уже лет сто сюда не заглядывают.
   - Простите мою невнимательность, но как вы меня назвали?
   - А-а-эм... миледи. В наше время именно так обращались к дамам благородного происхождения. А к кавалерам - милорд, соответственно. Так что вы миледи и милорд.
   - Милорд?! А кто милорд?
   - Ваш спутник, разумеется.
   - Ну что вы. Он же неблагородного происхождения. В дворянское достоинство его возвели после окончания курса обучения вместе с присвоением категории мастера магического конструирования. Откуда вы узнали об этом?
   Старички призраки недоуменно переглянулись и дружно заулыбались. Ответил Хрыск:
   - А мы и не знали об этом. Мы просто судили с позиции антропологии и антропометрии. Основателями древнего и благородного рода этого юноши, вне всякого сомнения, являлись...
   - Простите, что перебиваю, но, насколько мне известно, и в ваше время, какое бы оно ни было, наверняка считалось неприличным обсуждать личные дела кого-либо без его на то согласия, - быстро и с нескрываемым недовольством прервал я речь орка.
   - Прошу меня простить, милорд. Увлекся, знаете. Сто лет без живого общения, понимаете ли.
   Я оглянулся на девушку и увидел ее широко раскрытые глаза, которыми она смотрела на меня, будто впервые увидела. Где-то в глубине зрачков крутились искорки усиленной работы мысли. И все же мне почему-то показалось, будто обращение "милорд" по отношению ко мне для нее давно не новость.
   - Гаррад, что я о тебе не знаю?
   - А что я не знаю о тебе, Альмилира?
   - Не хочешь говорить и не надо, - напарница надулась и резко отвернулась от меня.
   - Что ж, прощайте молодые люди. Желаем вам успеха в поисках сокровищ, - сказал Брог, разворачиваясь лицом к стене.
   - Э-э-э... послушайте, уважаемые, а вы не могли бы нам помочь?
   - Искать сокровища? Нет уж - увольте, - отрезал Хрыск и вслед за своим компаньоном развернулся к стенке.
   - Да на кой нам сокровища? Мы не за этим сюда приходили. А теперь нам надо только выбраться отсюда.
   Оба призрака развернулись и задумчиво уставились на нас.
   - Они не врут, - резюмировал Хрыск.
   - Точно не врут, - подтвердил Брог. - Не похожи они на жадных бездельников.
   - Да. Непохожи. А юноша к тому же говорил, что мастер...
   - Это не юноша говорил, а девушка...
   - Какая разница? Он промолчал - это все равно, что сам сказал...
   - Ты прав, уважаемый Хрыск. Все равно. Тем более, он нам расскажет, до чего в нынешнее время наука магии дошла... ведь расскажете, милорд? Вот и славно. Так как, поможем молодым людям?
   - Скучно, уважаемый Брог, а так хоть развлечение. Давай поможем.
   Призраки согласились помочь нам найти выход и стали нашими проводниками. Дело пошло быстрее и веселее. Веселее в том смысле, что мне пришлось подробнейшим образом рассказывать о магии конструирования. Старички охали и ахали над магемами, пихали друг друга призрачными локтями, воздевали руки, забывая добавлять слово "уважаемый":
   - Магемы!! Представляешь, Брог, как это удобно. Набор контуров, объединенных в единую структуру. Это же сколько заклинаний можно записать в один посох. Не таскать возами связки волшебных палочек на все случаи жизни, а обходиться всего одним предметом!
   - Не все так радужно, Хрыск, но очень и очень впечатляет.
   В свою очередь друзья-привидения рассказывали случаи из своей долгой жизни, смешные истории и даже анекдоты чуть ли не с тысячелетней бородой. Мы вежливо улыбались и кивали головой в нужных местах. Все бы хорошо, но поболтать призраки любили и на свежих слушателей набросились, словно стая голодных комаров на завязшего в болоте теленка. Кроме того, они прямо-таки обожали все до грамма просчитывать и вести многочасовые диспуты на самые несуразные темы.
   Они вели нас короткой дорогой вниз, одобрив наш выбор направления:
   - Девять из десяти тех, кто приходил сюда начинали метаться в поисках пути наверх - их кости давно уже поглотил лабиринт. Очень немногие пытались пробиться вниз, но там столько мощных ловушек, которые невозможно деактивировать без ключа, что за все время сумели выбраться единицы, да и то не в лучшей форме. Как физической, так и психической. Но мы знаем безопасную дорогу. Да. Знаем. Правда, уважаемый Хрыск?
   - Правда, уважаемый Брог.
   Все бы хорошо, но довольно часто они заводили нас в тупик и искренне изумлялись, почему мы не можем там пройти. А когда в первый раз услышали от меня, что ни о каком мифическом третьем глазе, который непременно должен быть открыт у каждого мастера, я знать не знаю, надолго впали в ступор. Однако периодически заводить нас в тупики они не прекратили. На всякий случай я не терял из виду силовую нить от первой ловушки с движущимися шиповаными решетками, поскольку были у меня небезосновательные подозрения, что дедушкам очень не хочется терять наше общество, и они намеренно затягивают наше возвращение на поверхность. Кто их знает? Вдруг наговорятся с нами, заскучают, да и бросят где-нибудь в очередном тупике.
   Вот и сегодня снова завели нас незнамо куда и завели свои разговоры на отвлеченные темы.
   - Уважаемые Брог и Хрыск. Как вы знаете, у нас Альмилирой вчера кончились продукты. Воды осталось на самом донышке. Нельзя ли как-нибудь ускорить наше продвижение к выходу?
   - Ускорить? Можно и ускорить. Как ты считаешь, уважаемый Брог, выдержит юный мастер или нет?
   - Думаю, выдержит, уважаемый Хрыск. Да и прав он. Такими темпами они не дойдут до цели. Или будут слабы для того, чтобы... Значит, исход получится один. Что так, что так.
   - Ты прав, уважаемый Брог. Если не выдержит - будет все равно. Но миледи там делать нечего.
   - Совершенно нечего.
   - Стало быть, надо предупредить, что мы на несколько часов ее оставим.
   - Да. Надо предупредить.
   - Вы, простите, о чем? - прервал я глубокомысленный разговор призраков.
   - Мы о том, что готовы помочь вам, но ты должен будешь на время оставить свою спутницу и пойти с нами. Другого выхода мы не видим.
   - Да. Не видим, а помочь хотим. Там девушка не пройдет. Слишком слаба. А если ты пройдешь - сможешь вернуться и взять ее с собой. Иного выхода нет.
   Альмилира все слышала. Мне было видно, как она не хочет оставаться, но и не доверять дедушкам тоже оснований не было. С ловушками, например, они нас ни разу не подвели. Напарница ободряюще мне кивнула, слегка улыбнулась и тихо сказала:
   - Гаррад. Если ты увидишь, что можешь спастись, но только один, не раздумывай - иди. Только расскажи мастеру обо всем. Договорились? Обещай мне, что не будешь рисковать по-глупому.
   - Я вернусь, Альмилира... если смогу.
   Призрак Брога показал мне незаметный до этого вход в туннель и приглашающе махнул рукой. Если останусь жив, а на это, судя по разговорам призраков, шансов было мало, я обязательно вернусь за Альмилирой. И не потому, что люблю - не люблю. Просто я не смогу жить дальше, зная, что бросил напарника умирать.
  
   Глава 8 Шутки призраков.
  
   По узкой расщелине петляли мы недолго. Опять же, по моим ощущениям, не более получаса, и вышли в небольшой овальный зал, разительно отличающийся от всех виденных ранее пещер. Его черные, словно полированные, пол и стены были расписаны тонкими концентрическими линиями, спирально расходящимися из двух точек фокуса на полу. Стоило приглядеться, как возникло ощущение, будто центры эллипса вращаются в противоположных по отношению друг к другу направлениях и от них идут волны, которые, достигнув стен, карабкаются вверх во тьму. Туда, куда не доставал свет моего фонаря. С очередной волной на меня вдруг накатила тошнота и слабость. Я попытался оторвать взгляд от пола, но словно прикипел намертво. Потом возникло ощущение, будто в меня что-то вливается под большим напором и вот-вот тело не выдержит давления изнутри и лопнет, разбрызгав кровь с частицами плоти по стенам, а те, словно живые, жадно облизываются в предвкушении.
   Собрав всю волю в кулак, я изо всех сил стал бороться с давлением. Держать и держаться! Стиснув зубы, я сопротивлялся. Шли дни, года, столетия... А я все держался и держал это невыносимое давление неизвестно чего. Слышал чьи-то мучительные стоны и догадывался, что мои. Дышал, хотя казалось, вдох должен повышать внутреннее давление, но на самом деле никак не влиял на мое состояние. Отстраненно я констатировал факт - мое тело ничуть не изменилось. То есть не стало похоже на брюхо надутой через соломинку лягушки. Перед глазами все быстрее и быстрее мелькал круговорот пятен, тумана, ярких искр, радужно переливающихся огненных клубков, камня стен и пола. Зал и стены исчезли. Остатками мозгов я сообразил, что это идет переключение обычного зрения на магическое око и обратно. Картинки разных диапазонов отражения мира тасовались, накладывались друг на друга, разбегались и сводились в одну точку. Причем эта точка сначала была размером с блюдце но с каждым разом все уменьшалась и уменьшалась, а картинки, разбегаясь, оставляли все больше пустой черноты между точкой и собой. Почему я отличал черную точку от тьмы между ней и фрагментами мира, не могу сказать - знал и все тут. Желающие могут спуститься и проверить сами, а то и научную базу подвести под мое восприятие.
   В какой-то момент, когда точка стала столь мала, что различить ее уже не удалось, а тьма заполнила все пространство, наступила непродолжительная пауза. Давление изнутри исчезло, как ни бывало, и на меня накатила волна счастья и легкости. Мне было так хорошо, как никогда в жизни. Я уже с удовольствием всматривался в окружающую тьму и никуда не хотел уходить. К сожалению, блаженство никогда не длится долго. Вскоре черная пустота выделила знакомые, вращающиеся в разных направлениях концентрические линии, которые образовали два туннеля, но уже не на полу лабиринта, а словно в чернильной пустоте бесконечного пространства, где не было ничего: ни боли, ни страданий, ни радости, ни желаний. Меня с равной силой тянуло в оба, но не хотелось никуда. Мне и так было хорошо, спокойно и уютно. Сколько я так провисел, не знаю. Наверное, так и болтался бы в пустоте до самой смерти тела, если бы не воспоминания. Знакомые лица, интерьеры, пейзажи лениво всплывали из глубин памяти и также лениво уплывали. Я осознавал - с моим уходом мало что изменится в мире. Мать и сестренка погорюют некоторое время, но проживут уже и без меня - денег я им в наследство оставил вполне достаточно для скромной жизни лет на пять, а потом сестренка сама сможет зарабатывать. Остальным знакомым и вовсе до меня дела нет. Друзьями я так и не обзавелся - мне и многим из них пришлось рано взрослеть и поменять детские шалости на взрослую работу. Родни я не припомню. Так что, как говорится, "по зрелым размышлениям", никому-то я не нужен, никто меня не ждет, и своим уходом я никому особо-то плохо не сделаю. А планета отлично и без меня будет вращаться, меняя времена года, как делала это уже миллиарды лет.
   Всплывший в череде прочих образ Альмилиры яркой искоркой неожиданно кольнул куда-то в... сердце. У меня ведь осталось неисполненное обязательство - вытащить девушку из лабиринта, а я тут висю... или вишу невесть где и выбираться даже не собираюсь. Так не годится! Маленькая искорка вдруг разрослась до шара огня, косматым солнцем повисшим в середине груди. Я сконцентрировался на задаче и стал пристально рассматривать оба туннеля. Какой из них выбрать?? Имеет ли значение мой выбор? Вроде говорили, что во многих религиях движение против солнца считается выбором в пользу зла, а по солнцу - добра. Но в некоторых говорится, что оба пути символизируют единство противоположностей. Равновесие сил, на котором держится мир. Стало быть, верными... или ошибочными будут оба(!) пути, но тогда какой избрать?
   - Уважаемый Брог, тебе не кажется, что наш юноша похож на некоего осла, так и сдохшего не в силах сделать выбор?
   Брог мерзким хихиканьем согласился с коллегой. Он завис, чуть затеняя левый туннель, а его компаньон - правый.
   - Ах, юноша! - делано печально произнес Хрыск. - Какие же вы с твоей спутницей доверчивые!
   - Не соглашусь, уважаемый Хрыск. В эту ловушку попадали и многоопытные старцы. Да мы и сами, вспомни, как оказались стражами алтаря?!
   - Да-да, уважаемый Брог, именно так. Именно. Никто не может ее избежать. Жрец, который ее придумал - истинный гений!
   - Так это что?! Ловушка?! Вы нас с Альмилирой завели сюда? Но зачем?! - удивление и ярость разорвали в клочья апатию, и я снова готов был бороться до конца.
   - Ну конечно же ловушка. Ю-у-уноша, - укоризненно протянул Брог, - неужели вы думали, что добрые дедушки привидения летают по лабиринту с единственной целью - спасать всякую любопытную и жадную до денег и силы шваль?! Вот так вот поверив вам на слово, что вы потопали в одно из самых опасных мест мира только чтобы удовлетворить свое любопытство. На маленьких детей вы совсем не похожи. Ты мог бы отчасти сойти за ребенка, но мы-то знаем твой истинный возраст.
   - Что милорд скажет нам, сирым и убогим магам-простолюдинам? - злорадно с показным смирением забасил Хрыск. - Будет ли милорд лгать и изворачиваться, пытаясь доказать, будто вам ничего не было нужно?
   - Не будет, - мрачно пробурчал я.
   - И что же, если не секрет, послужило причиной вашего присутствия здесь, у нас в гостях? - тут же ехидно продребезжал Брог.
   - Не секрет. Но... я и сам не знаю.
   - А ведь действительно не знает. Уважаемый Брог, я чувствую - он говорит правду.
   - Так он оказался еще глупее, чем мы думали. Ах как жаль. Как жаль! А мы так старались. Так старались. Завели в самую лучшую ловушку, которая только есть в лабиринте...
   - Да, уважаемый Брог, самую лучшую...
   - Чем же она так хороша? - у меня появилась надежда, что два говорливых призрака дадут мне хотя бы маленькую зацепочку. Подскажут, как отсюда выбраться, если это вообще возможно.
   - Ну, как же! - воскликнул самый экспансивный из компаньонов Брог. - Это даже не ловушка. Мы сами придумали заманивать живых сюда...
   - Не сами, - привычно поправил Хрыск. - Нас самих заманили сюда же.
   - Да какая разница. Этому юноше, смею надеяться, уже фактически все равно. Через полчаса максимум магическая энергия растворит его тело, зато нам будет веселее смотреть на его трепыхание, чем если бы он спокойно висел себе и окочурился без боли.
   - Х-ха, Брог. Ты прямо не можешь, чтобы не помучить кого. Для этого ты разбудил эмоции мага-недоделки?
   - Ну а для чего же, Хрыск? Скучно же.
   - Да, Брог. Скучно. Так может расскажем ему? Вдруг у него получится?
   - О-о-у-у!! Это будет нечто! Увидеть своими глазами...
   - Не своими. Нет у нас глаз...
   - Ах, не важно. Увидеть чем-то там своим... да хоть задом, рождение нового истинного жреца... Только статистика, уважаемый Хрыск, упрямо говорит, что это - нереально. Из подготовленных послушников один из двадцати становился жрецом - остальные, увы, порхают сейчас в горних далях, готовясь к перерождению. Наш юноша отнюдь не готовился к посвящению и его шансы я оцениваю, как один к ста тысячам.
   - Откуда такая цифра, уважаемый Брог?
   Я понял, что они готовы закрутить новый спор часа на два, а такой срок, если верить Брогу, мне живым не продержаться. Надо что-то делать.
   - Послушайте, уважаемые, - встрял я в их спор, - а что за храм, какому богу? Вы не расскажете? А то пока вы считаете мои шансы, они стремительно уменьшаются.
   - А ведь верно, уважаемый Хрыск. Совершенно верно. Он же еще ничего не знает и, следовательно, его шансы равны нулю...
   - Ну так, давай, уважаемый Брог, повысим их. Расскажи ему.
   - М-м-мне-м...если вкратце...
   - Именно вкратце, а то он не доживет до конца рассказа.
   Брог недовольно покосился на компаньона, но ворчать не стал и перешел к рассказу.
   Овальный зал на самом деле оказался гигантским концентратором и накопителем магической энергии. Его то ли нашли, то ли построили в незапамятные времена. Вокруг концентратора построили храм силы и поклонялись не какому-то забытому божеству, а чистой магической энергии, как таковой. Жрецы, прошедшие посвящение, приобретали новые способности, но какие конкретно - призраки не знали. Что-то вроде третьего глаза, позволяющего видеть сразу в двух диапазонах: оптическом и магическом, - но гораздо эффективнее, чем у магов, открывших третий глаз путем долгих и упорных тренировок. Опять же как - неизвестно. Посвящение проводилось именно здесь. Адепт либо проходил его, либо растворялся бесследно. Я к удивлению компаньонов-подонков прошел все этапы: выдержал давление магической энергии, распиравшей мои внутренние узлы и каналы, по которым она циркулировала и теперь мог пропускать через себя огромные потоки без ущерба для здоровья; не впал в безумие, когда оба диапазона стали накладываться друг на друга; и не умер от истощения, когда структурная перестройка моего восприятия закончилась.
   Однако в чем практическая польза, кроме того, что теперь для зарядки накопителей мне вместо часов потребуются минуты, выяснить не удалось. Сам я особого восторга не испытал. Как правило, такой спешки в обыденной жизни просто не нужно. Даже в армии, ведущей бой, это вряд ли пригодится - отряды имели хороший запас заранее заряженных накопителей, и срочное наполнение двух-трех кардинально дело не решало. Впрочем, что я знаю об армии, кроме того, что идти туда ни в коем случае не намерен, а принудить меня никто не вправе?
   - Если я прошел все этапы, то почему еще не вышел?
   - Этапы ты прошел все, но осталось испытание. Последнее. Ты должен сделать выбор, по какому туннелю полетишь к свободе. Я рекомендую левый. Он за моей спиной.
   - Нет-нет, юноша. Не слушай этого старого осла Брога!! Лети в правый!!
   - Ты--ы-ы-ы... старый тупой орк и никчемный маг!! Ты говоришь чушь!! Юноша, верь мне! Лети в левый!!
   Вот это: "верь мне", - и явилось зацепкой. Не верил я им обоим ни на грош. Даже если один из них говорит правду, как выяснить? Тем более, я отчетливо сознавал - каждому из призраков важно, чтобы я пошел именно тем путем, куда он приглашал. А те, наблюдая за моими мучениями, явственно наслаждались ситуацией.
   - Осталась одна минута, милорд-маг-юноша!
   Терять было нечего, выбирать фактически не из чего - я расслабился, вышвырнул все мысли из головы и бросился точно посередине. Пусть меня разорвет, но надеюсь, хоть радости ни одному из призраков я не доставлю. А им явно очень было нужно, чтобы я выбрал именно тот туннель, в который они приглашали. Хотя с горечью подумал, что и это тоже может быть очередным обманом.
   Меня не разорвало. По мере того, как я изо всех сил продирался точно посередине, оба туннеля постепенно сливались в один. Снова дикое головокружение и передо мной предстало... око. Непроницаемый мрак точки зрачка и радужка из двух объединившихся спиралей, вращающихся в разных направлениях. Око надвинулось на меня и все исчезло.
   Я встал с пола, где, оказывается, лежал точно посередине между двумя фокусами. Дышалось легко и свободно. Я чувствовал подъем и прилив сил. В этом месте я был абсолютно уверен - мне не потребуется даже формировать магемы, чтобы внедрить их в предмет и уже с его посредством реализовать какое-либо магическое действие. Здесь концентрированной энергии хватало, чтобы сразу наполнить ей магическую конструкцию любой сложности и объема.
   Я не умер... кажется. Значит ли это, что прошел ненужное мне посвящение? А где братцы-призраки? Где-то в памяти завалялась парочка контуров по упокоению эктоплазменных тварей. Брог и Хрыск оказались рядом и восторженно смотрели на меня. Вместо того чтобы бежать и прятаться, они синхронно поклонились мне и хором неожиданно выдали приветствие:
   - Много чистой силы и наши поздравления, милорд жрец!
   - Это важнейшее событие за последние несколько веков...
   - Посвящение последний жрец проходил восемьсот лет назад. С тех пор никто больше не смог...
   - Ага! Вот вы где. Рассказывайте, что произошло?
   - Вы прошли посвящение, милорд, и теперь мы ваши слуги, - снова синхронно сказали и поклонились призраки.
   - Слуги?
   - Истинно так, господин. Мы готовы служить вам!
   Я пристально всмотрелся в Брога и к своему удивлению увидел за эктоплазменной оболочкой сложную магическую структуру, в центре которой пойманной бабочкой трепетал крохотный огонек. Перевел взгляд на Хрыска - и там то же самое. Вспомнив структуру воздействия на привидения, воссоздающуюся из известных мне контуров, увидел, на что она должна повлиять при попадании в эктоплазменный объект, и понял, как еще минимум пятью способами можно разрушить магический каркас призрака. При этом три из них не задевали трепетный огонек и, как я предположил, не разрушали и не мучили душу при упокоении. В то же время, потратив несколько минут - структура была сложная, но составлена из знакомых мне блоков - выяснил, что в данный момент на призраков действует категорический императив подчинения жрецу храма силы. Лгать они мне просто не смогут и выполнят любую мою команду.
   - Рассказывайте.
   Хрыск с Брогом наперебой рассказали мне обо всем, что я хотел узнать. Прежде всего - они занимаются теми, кто выбрал путь вниз и прошел шестой ярус. То есть теми, кто реально мог найти путь к алтарю и центру управления ловушками. Он таки был и мы с Альмилирой могли без "помощи" призраков дойти до него уже на второй день даже нашим медленным ходом. Ловушки мы нейтрализовали и обходили, доказав тем самым, что способны справится с подобными и в дальнейшем. Рассчитывать же на то, что мы устанем и ошибемся, не стоило. Поэтому какой-то гений жрец и придумал двух призраков, которые должны были любыми путями втереться в доверие и не допустить выхода из лабиринта незваных гостей. При этом, чем больше мучений испытывала жертва, тем ярче разгорался огонек души в призраках. В момент смерти жертвы один из призраков получал свободу, упокоение и надежду на перерождение, а жертва заменяла его в лабиринте. Право на свободу первым из двоих получал тот, кто непосредственно явился виновником смерти гостя. В спорных случаях - тот, кто оказывался к жертве ближе. Вот, собственно, почему они заманивали меня каждый в свой туннель - выбор любого одного вел к смерти. Второму пришлось бы ждать смерти девушки.
   - А это так мучительно, когда столетиями ждешь своего шанса, и он вот-вот наступит, а ты дрожишь - вдруг чего сорвется! - жалобно пробасил Хрыск. - Ну ничего. Девушка осталась и мы с Брогом с ней поработаем. Тут уж кому повезет первому.
   - А почему же, если посвящение дает такую силу... хотя так и не понял в чем она выражается, храм прекратил свое существование? Насколько мне известно, никто на него не нападал.
   - Дело в том, что трудности посвящения отпугнули основную массу потенциальных жрецов. С каждым годом желающих пройти посвящение становилось все меньше, а из оставшихся все меньше было тех, кто его прошел.
   - Ладно. Оставим историю забытых культов. Вернемся к делам насущным. Скажите, а почему вы и девушку не повели за мной следом?
   - Она бы очень быстро погибла. Ни мучений для нее, ни удовольствия для нас. А так мы ей скажем, что напарник ее предал. Сам ушел, а ее оставил. Мог бы взять, но поленился. Потом поводим ее еще несколько дней...
   - Нет! Я приказываю девушку не трогать.
   - Слушаемся.
   - Сейчас вы показываете мне кратчайший путь наверх, показываете схему лабиринта и ловушек, после чего я решу, как с вами поступить.
   - Мы выполним все ваши приказы, милорд, - задумчиво сказал Брог. - Только обязан предупредить. Если вы решите удовлетворить свою месть и самым мучительным способом упокоить нас, лабиринт все равно снова воссоздаст оболочки призраков, но поймает для внедрения уже первые попавшиеся души. Вас он, разумеется, не тронет, но вот вашу спутницу - непременно. Для второго призрака отловит первую попавшуюся с поверхности, а поскольку наверху королевский дворец...
   - Я понял. Не продолжай. Я, хоть и очень зол на вас, но отношу к разряду слепой стихии в большей степени, чем к существам разумным и со свободной волей. Поэтому глупости творить не буду. Тем не менее, спасибо за предупреждение. Прошу и впредь говорить мне важные сведения.
   - Слушаемся. Только... просить не надо. Приказывайте.
   - Хорошо. Приказываю показать мне центр управления ловушками и рассказать мне обо всем важном.
   Призраки проводили меня в соседнее помещение, в котором единственно примечательной была здоровенная плоская плита с выбитой на ней схемой лабиринта, обозначением переходов, ловушек и описанием способов их деактивации. По моей просьбе... точнее, приказу, призраки обозначили на схеме наш путь, начиная со входа. До чего же извилист он был. Сколько бессмысленных кругов мы с Альмилирой намотали! Нагулялись (я во всяком случае) на всю жизнь. Кроме главных ходов, я увидел на схеме и несколько тайных, о которых явно знали далеко не все в храме. Жрецам они были известны точно, а вот адептам и гостям вряд ли.
   В первую очередь, я постарался все запомнить. Во вторую, поднял первый попавшийся камешек и записал схему в него. При этом мне не пришлось переключаться на магическое око специально натренированным усилием. Такая добавка к посвящению мне понравилась, но ничего особенного я в ней не увидел - переключаться за годы обучения и работы я насобачился почти моментально. В третью очередь, я крепко задумался - посвящать ли Альмилиру во все это или не стоит? Призраки мне не мешали - висели тихо в уголочке и ждали моих распоряжений, изредка переговариваясь шепотом.
   Подумав, пришел к выводу, что Альмилире знать как раз не надо. Она со своим любопытством точно затаскает меня по этим подземельям, лишь только ей станет известно, что я знаю схему, а призраки мне подчиняются. Да и не знаю я в достаточной степени, кто она такая, кроме того, что красивая девушка и увлекается алхимией. Причем последней явно именно увлекается, не собираясь делать ее своей профессией. А кто у нее папа с мамой, дяди-тети, братья-сестры - неизвестно. Вдруг им тоже что-то будет здесь надо? И что? Поселят меня в лабиринте вместе с призраками и заставят служить бессменным гидом для групп туристов.
   После камеры магоконцентратора храма я чувствовал себя хорошо отдохнувшим, поэтому, наметив путь, сразу отправился к Альмилире, в сопровождении призраков.
   Девушка спокойно ждала, сидя на полу там, где я ее оставил. Однако облегчение, мелькнувшее в ее глазах, сказало мне больше о ее тревогах, чем любой длиннющий монолог в сопровождении патетических жестов и подвывания. Она все-таки боялась, что я не вернусь. Но чего больше - моей гибели или предательства - сказать сложно.
   - Альмилира, Брог и Хрыск любезно показали мне кратчайший путь к поверхности, - призраки, как мы и договаривались, охотно закивали головами, подтверждая мои слова. - К сожалению, там был завал, и мне пришлось немножко поработать по его разгребанию. Разок нас, точнее меня, чуть не завалило, так что я порадовался, что тебя не взяли. Все могло быть гораздо хуже.
   Примерно через три часа, нажав на выступ в камне, который мне "показали" призраки, я сдвинул здоровенную каменную плиту, и вдохнул свежий воздух поверхности. Первым в грот на берегу дальнего пруда в дворцовом парке вышел тоже я. За мной прошмыгнула Альмилира и плита мягко задвинулась за нами. Оглянувшись, я не нашел никакого намека на то, что здесь есть вход в лабиринт.
  
   Глава 9 Теплая встреча дома.
  
   Что у меня проблемы с головой... или зрением... я понял еще в пещерах. Вокруг Альмилиры мягко светился разноцветный ореол, четко очерчивающий ее фигуру, а от ореола в свою очередь расползался и клубился какой-то косматый туман. Мои руки, когда попадались на глаза, тоже были окаймлены ореолом и словно парили на морозе. Но это все ничего. Вот когда мы вышли из грота, тут-то меня и приложило. Парк обрушился на меня буйством красок, режущим глаза светом, причудливыми формами знакомых и незнакомых предметов. Голова закружилась, опять подкралась тошнота, и меня шатнуло вправо. Не только шатнуло, но и повело. Рука моей спутницы с не девичьей силой ухватила меня за локоть и удержала от падения. Встревоженные глаза оказались близко-близко к моему лицу.
   Наверное, телу страстно захотелось полежать на травке, а то все камень, да камень, и никакой мягкости. Мох в подземелье был, но слишком уж тонкой прослойкой лежал, да и то пятнами. Какой с него толк? Что он есть, что его нет. А для нас кроватей и даже матрацев, пусть самых тонких, там предусмотрено не было. Отдыхать приходилось на голом полу в обнимку с девушкой. Для нее моя рука служила в качестве подушки, а живот - валика для бедра. Пару раз я проснулся оттого, что на мне кто-то лежит целиком и тихо дышит. Как я в первый раз не подскочил с визгом красотки, проснувшейся в обнимку с крысой, и сам в толк не возьму. Главное, никаких кошмаров, будто меня душит тяжесть или переехала карета, перед пробуждением не снилось. Девушка была, в общем-то, не слишком тяжелой. Для кого-то может даже и вовсе не тяжелее пушинки, но при моих габаритах такая "пушинка" тянула на приличный мешок зерна. М-да. Змея греется на камешке. Разве что, в кольца не свернулась. Сгонять я ее все-таки не стал, но не в силах заснуть, бодрствовал до самого подъема, боясь шевельнуться. Наконец, Альмилира проснулась, осознала свое положение, взглянула на меня - я притворился спящим - и, затаив дыхание, осторожно слезла с меня. Маленький пуховичок из моего костлявого, но, признаю, теплого тела, видно девушке понравился, поскольку в следующую "ночь" я опять проснулся с грузом в виде калачика из спящей красавицы. И даже смог поспать сам, не обращая внимания на тяжесть.
   - Рад, ты переутомился. Конечно же! Ты ведь шел в постоянном напряжении. Я после часа работы с магией чувствую себя выжатой тряпкой, а ты работал с магическим оком по многу часов подряд. Пойдем, я провожу тебя до комнаты.
   Гордо отказаться я, признаться, хотел, но сил не было. Так мы и поплелись. Я почти ничего не соображал, понимал только, что мозг мой загружен на всю катушку, пытаясь слепить из того, что вижу, более-менее логичную картину мира. Моей основной задачей стало худо-бедно переставлять ноги и двигаться вперед. Я равнодушно зафиксировал, как за поворотом, скрытым густым кустарником, проявились три слегка расплывчатые фигуры. Обычным зрением их увидеть было невозможно. Значит, я зафиксировал свечение ореолов вокруг их тел. Когда мы повернули, нос к носу встретились с тремя людьми в насквозь стандартной одежде горожанина средней руки. В актерской мастерской учили, что подобную одежду носят, как правило, сотрудники тайных служб охраны правопорядка и департамента охраны короны. Фактически такая стандартная одежда служит своеобразной формой, в которой каждый нищий узнает служивого человека. Служащие, конечно, могли работать не только в казенной одежде, но и в своей, однако требования начальства к внешнему виду - скорее придирки - делали предпочтительным ношение того, что дают, поскольку давали именно то, что это самое начальство считало наиболее соответствующим облику сотрудника их ведомства в цивильном одеянии.
   Завидев нас, один из троицы живо достал переговорный амулет - жутко дорогая вещь, однако - и что-то в него забормотал. Двое других подскочили к нам, буквально оторвали меня от девушки и заломили руки за спину.
   - Что вы делаете?! Немедленно отпустите его! - скомандовала(?!) Альмилира.
   - Не беспокойтесь, ньора, мы знаем, как обращаться с задержанными, - "успокоил" девушку тот, что с амулетом. Видно главный в этой тройке.
   - Он не задержанный! Он мой... напарник. Ему стало плохо, и я просто поддерживала его.
   - Сейчас подойдет начальство и разберется. Прошу не беспокоиться - парк оцеплен и вам ничего не угрожает.
   - Мне ничего(!!) не угрожает!
   - Тем не менее, ваша... э-э-э... приказала найти вас и обеспечить безопасность всеми средствами. Средства - на мое усмотрение.
   - Да я! Тебя!!..
   - А вот и начальство.
   За разговорами мы дошли, доплелись до поворота - я почти висел на руках почетной встречи - и вышли на длинную и прямую, как стрела, аллею. В конце дороги показалась стремительно приближающаяся к нам женщина в сопровождении нескольких вооруженных мужчин. Альмилира охнула, на секунду застыла, бросила на меня странный взгляд и вдруг бегом бросилась к поляне. Там она стала лихорадочно рвать полевые цветы, росшие в продуманном беспорядке и какие-то травы. Накосив достаточно сена, она лихорадочно стала скручивать из всего этого нечто круглое. Мы все встали и с удивлением наблюдали за бурной деятельностью девушки. Альмилира закончила с гербарием, положила небрежно сплетенные травы на ладони и мелодично, удивительно нежно, запела на эльфийском. Сквозь безумный калейдоскоп красок и линий я увидел, как от ее рук на венок стали накатывать салатного цвета волны. Одна строчка песни - одна волна. Когда она закончила петь, венок сам, как живой, переплелся заново, и получилась удивительной красоты композиция. Вот это самое сооружение она поднесла ко мне, и с поклоном подала на вытянутых руках, снова прощебетав что-то на эльфийском. Певучем, красивом, мелодичном, но... совершенно неизвестном мне языке.
   Я же никак не мог уразуметь, чего ей надо? Что я должен сделать с этим пучком сена? Я стоял столбом, поддерживаемый (уже просто поддерживаемый), двумя незнакомцами и не знал, что делать. Альмилира снова что-то проговорила на эльфийском, протягивая мне венок уже более настойчиво и требовательно.
   Глаза моей поддержки в лице служивых незнакомцев стали размером с блюдце и смотрели они на меня, как на чудо-юдо морское.
   - Ну чего стоишь?! Бери, дурак! - возбужденным шепотом прокричал мне в ухо незнакомец справа.
   Я взял венок и опять застыл, не зная, что с ним делать дальше.
   - Идиот! На голову надень и поклонись! - зашипел мне в другое ухо незнакомец слева.
   Кажется все, кроме меня, знают, что происходит. Но мне было так плохо, что я даже не пытался ничего понять. Говорят, бери - я взял. Сказали, на голову надень и поклонись - я на голову надел и при поддержке мужчин, как смог, поклонился.
   - А теперь скажи: Элли миэ нелле, Альмилира! - чуть не хором просуфлировала поддержка.
   - Элли миэ нелле, Альмилира! - покорно повторил я. - А что я только что сказал?
   - Молчи! - опять хором шикнули на меня незнакомцы.
   - Мие нелле, Гаррад! - ответила мне девушка и вдруг венок будто выпустил сотню иголочек, совершенно не больно проколовших до крови кожу на голове. Затем венок рассыпался мириадом искрящихся снежинок, которые веселым смерчем покрутились у меня над головой и маленьким водоворотом втянулись в темя. Ласковая прохлада сумеречного леса, подъем сил, радость жизни, звонкий голосок родничка, вкус земляники на губах, покой и умиротворение, - пришли ко мне на несколько секунд и... все кончилось. Я опять почувствовал головокружение и уже сам оперся на незнакомцев.
   Альмилира удовлетворенно улыбнулась и встала впереди меня, гордо и независимо глядя на приближающуюся женщину. Эльфийку. Очень похожую на... Альмилиру. Однако по мере приближения той к нашей компании моя героическая напарница явно теряла уверенность в себе и когда женщина остановилась в двух шагах, как-то сникла и сгорбилась. Морозный взгляд эльфийки прошелся по моей фигуре оценил, взвесил и явно счел недостойным внимание. Потом вдруг дрогнул и остановился на моем лбу. Глаза женщины расширились, хотя, казалось бы, куда больше - и так на пол лица, в них загорелся огонек гнева и ярости, она резко повернулась к девушке и мелодично прорычала - и как ей удалось сочетать ангельский голос с демонскими интонациями?
   - Альмилира!! Что?! Это?! Значит?! Где ты болталась больше недели?! Я правильно понимаю, что ты(!)... с этим(!)... Как ты могла? Где твоя гордость?!
   Женщина еще раз глянула в мою сторону, отвернулась, и я почувствовал себя чахлым кустиком в зарослях старого парка. Недостойным даже мимолетного внимания этой женщины.
   - Но, ма-а-а-ама! Ничего такого не было! Я клянусь сенью леса!
   - Марш домой! Там поговорим! А твоего с-с-с-спутника проводят мои люди. До дверей его апартаментов.
   - Мама! Послушай же!! Он ни в чем не виноват!
   - Если бы не венок... но я надеюсь, что это можно отменить. Я сама поговорю с советом верховных хранителей. И ни слова больше! Марш домой, я сказала!!
   Альмилира печально посмотрела на меня, вздохнула, отвернулась и покорно пошла в сторону выхода из парка на улицу. Вдруг она резко развернулась, непокорно тряхнула волной своих прекрасных волос и твердо сказала:
   - Я обязательно вернусь, Гаррад! Помни! Никаких баб!! Тем более после венка! Ты меня понял?!
   Я ничего не понял, поэтому не стал кивать или пожимать плечами. Молча стоял и смотрел на девушку. Она тоже не стала дожидаться моего ответа, развернулась и пошла на выход уже твердой и уверенной походкой. Как-то так получилось, что шла она в сторону закатного солнца, и оно своими лучами золотом очертило ее совершенную фигуру, скрадывая грязь подземелья и далекую от парадности форму одежды. Это было красиво. Как на картине талантливого художника. Покашливание одного из моих сопровождающих вернуло меня в реальность. Я отвернулся и поплелся во дворец.
   Мыться, мыться и еще раз мыться. Несмотря на свое состояние, я не мог брякнуться в постель укутанным слоями грязи из подземелья. Мне было физически тяжело представить себя лежащим на чистых простынях грязным, будто свинья прямиком из лужи. В комнату я зашел только для того, чтобы взять смену белья и полотенце, потом зашел в ванную, скинул все свое тряпье в корзину - горничные отдадут в стирку и починку - набрал воды, добавил ароматической пены с запахом соснового леса и блаженно вытянулся в теплой воде.
   Потихоньку мозги становились на место. Тут как со слухом - человек слышит все звуки, но слушает только те, что для него важны в данный конкретный момент, фактически оставляя фоном прочие. Такая избирательность зависит от умения концентрировать и быстро переключать внимание, а уж этому нас учили на совесть. Без подобного умения на магическое око не перейдешь и ничего в потоках магической энергии не разглядишь. Мой диапазон восприятия расширился на порядок, если не больше, отсюда и первоначальный шок. Подозреваю, что новоиспеченные жрецы, прошедшие посвящение, далеко не сразу выходили из подземелий в мир. Вероятно, была предусмотрена целая программа адаптации к новым способностям. Может быть, еще и поэтому храм располагался глубоко под землей, где живых объектов крайне мало и можно спокойно, не торопясь, тренироваться в управлении восприятием. Раньше я как-то не задумывался над тем, что живые объекты имеют свою магическую структуру и постоянно обмениваются со средой магической энергией. Маги от обычных людей отличаются только тем, что, имея соответствующий талант, развили способности к управлению магией. Любой человек может стать магом - учись управлять энергией, тренируйся и сможешь видеть магическим оком. Единственно, результат у всех будет разным. У талантливых способность видеть и управлять разовьется быстрее и на качественно гораздо более высоком уровне. Простейшим действиям, например, закачивать энергию в накопители, научить можно любого. Так, кстати, и делают в случае войны - мобилизуют калечных и убогих, проводят с ними краткий, даже кратчайший, курс обучения, буквально палкой вбивая умения - медитируют мобилизованные по шестнадцать часов в сутки - а потом отправляют на оружейные заводы заряжать кристаллы. Ну а тем, кто решил стать магом конструктором предстоит долгая учеба. Мало закачать энергию - надо еще рассчитать и построить пространственную магическую структуру, которая будет непосредственно воздействовать на объекты реальности. Потом надо придумать, как эту структуру зашифровать в контурах и магемах. Фактически максимально свернуть ее до минимальных размеров... х-ха... интересная словесная конструкция получилась. Можно конечно саму магическую структуру вогнать в предмет, но тогда и предмет должен быть соответствующего размера. А если это сигнальная сеть радиусом в стандартные двадцать метров? Вот и учат в школах и академиях не только управлению магией, но и методам свертки магических структур. Да. Еще такой момент. Чтобы загнать магему в предмет, нужна специальная магическая структура. Вот такая вот нелегкая жизнь мага-конструктора. Байки на тему сильного и злого колдуна, прямо на поле боя создающего магические структуры и тут же наполняющего их магией, распространяются дилетантами, ничего в этом деле не смыслящими. Для более-менее мощного удара по противнику необходимо закачать столько энергии в магическую структуру, что даже самый умелый грандмастер будет работать не менее получаса, если не больше. Гораздо удобнее заранее внедрить структуру в виде магемы в предмет, связать ее с накопителем, накопитель зарядить заранее и уже потом по мере надобности применять. А это при минимальной доработке могут делать и обычные люди без развитых магических способностей. Поэтому на поле боя все маги... пока их амулеты не разряжены. А сравнительно недавно алхимики придумали всякие взрывчатые смеси, которым и накопители не нужны. Энергия взрыва получается за счет химических реакций. Подобным устройствам даже магемы не нужны - достаточно простенького контура, для подрыва заряда. Как в той ловушке с решетками в лабиринте. Двигались они отнюдь не магией, а чем конкретно я разбираться не стал - очень уж устал к тому времени. Но, кажется, использовалась сила водопада на подземной реке.
   Таким образом, я теперь знал точно, что надо делать, чтобы придти в норму - медитировать-медитировать-медитировать... - но то, что мозг мой настроится на новое восприятие далеко не сразу, тоже было ясно, как белый день. И пока настройка не завершена я буду в глазах окружающих выглядеть, как заторможенный тугодум. Мне ведь придется делить внимание на то, чтобы, например, отвечать на вопросы и в то же время сдерживать скачки зрения из диапазона в диапазон.
   Самое противное в этой ситуации то, что я эти способности не просил и придумать, куда их девать, никак не мог. Грубо говоря, на кой они мне сдались? Из того, что я на сегодняшний день понял, эти способности очень пригодились бы мне в лабиринте. Сразу бы они появились - насколько все было бы проще. Но в лабиринты и подземелья, а также в пещеры, штреки, штольни и прочая и прочая - меня уже и пирогом не заманишь. Видеть живые объекты сквозь материальные преграды? Не вуайерист я. Да и что там кроме размытых контуров толком разглядишь? Будь я шпионом, может это и пригодилось бы, но в шпионы меня не тянет. Одно только может пригодиться - способность видеть структуру материала. Это, вероятно, удобно при огранке кристаллов и изготовлении амулетов. Но, опять же, я пока никаких структур никаких материалов еще не видел - может, увижу после настройки? - однако обычные магические структуры, специально предназначенные для диагностики материала меня до сих пор вполне удовлетворяли, как и многие поколения мастеров конструкторов. А чем я их лучше? Да и, если хорошенько подумать, призраки говорили, что раньше мастером можно было стать только после открытия третьего глаза, почему же сейчас это требование не действует? Логично будет предположить, что просто за ненадобностью. Сил и времени на открытие глаза, как я понял, уходит немерено, а эффект... Есть очень большие сомнения, что игра стоит свеч. Короче говоря, кроме хлопот и потери неизвестно сколько времени на адаптацию, ничего положительного в новоприобретенном зрении я пока не вижу. Будет время - спущусь в подземелье и поговорю с призраками более детально. Может, остались какие-нибудь книги и методички по адаптации и развитию способностей посвященных. По натуре я - хомяк. Если что-то ко мне попало, стараюсь не выбрасывать и по возможности беречь от порчи. Способности, даже бесполезные, беречь от порчи можно только одним способом - развивая их.
   Хорошенько отмывшись от грязи, я поплелся в столовую для сменного персонала, где в любое время суток можно было плотно поесть. В это время как раз ужинали гвардейцы, сменившиеся с караула. Я пристроился рядышком с огромной тарелкой каши с подливкой и жареными колбасками. Поглощая пищу в хорошем темпе, невольно слушал разговоры гвардейцев. Слухи о том, кто сумел соблазнить горничную и где с ней перетра... отдохнул, мне были неинтересны. Но один из воинов, почему-то понизив голос, рассказал, что во дворец несколько дней назад заявилась сама(!) "эльфийка" - рассказчик еще больше понизил голос и оглянулся по сторонам - и даже осталась здесь жить. Если она теперь постоянно пропишется во дворце, спокойной службы, братцы, не видать - это и к оракулу не ходи. Рядом с ней и стоять то страшно, а уж если обратит внимание... от ее взгляда мороз по коже и самые отъявленные храбрецы в трепет впадают. Еще бы. Возглавлять такую службу добряка не поставят.
   Я вернулся в комнату, расстелил постель, лег, но заснуть, как это бывает, удалось далеко не сразу. Какое там: "он уже спал, когда его голова еще только летела к подушке"! Я весь извертелся на чистых простынях. Мне откровенно не хватало привычной Альмилиры на мне, да и мысли всякие не давали спокойно отдохнуть. Сопоставить два и два - дело несложное. Страшная "эльфийка" - явно мать Альмилиры. Да еще возглавляет службу, о которой говорят только шепотом. Характер, сразу видно и без третьего глаза, далек от покладистого. Слышал одну мудрость, но тогда не понимал к чему она - хочешь увидеть свою жену, какая она будет через много лет, посмотри на тещу. Даже если Альмилира не строит никаких матримониальных планов в отношении меня. Не верю, хоть режьте, что она испытывает ко мне какие либо чувства, за исключением охотничьего азарта. Не! Ве!Рю!! Скорее всего, попал я в круговорот бабских интриг, где мне отвели роль громоотвода. Переключили внимание на мою персону. Дескать, пока его будут кромсать, можно многое сделать под шумок. Но даже если предположить невероятное, и девушка с хорошей примесью эльфийской крови, имея высокопоставленных родителей - мамочка у нее точно не мелкая сошка - вдруг действительно влюбилась в мастера-недоучку, не блистающего внешностью покорителя женских сердец, то и такой расклад меня совершенно не устраивает. Я-то не могу считать себя влюбленным. Да, она красива, даже очень красива... даже невероятно красива, но этого мало. Просто переспать я с ней готов в любой момент, однако для развития серьезных отношений надо видеть в девушке не просто партнера для взаимного удовлетворения, но и подругу, которой можно доверять. С которой буквально в огонь и воду. Которую будешь уважать и ценить... Однажды мы в актерской мастерской разбирали пьесу. В ней встретились три пары молодых героев, познакомились, влюбились и переженились. Основное действие было о том, как они встретились через много лет и что с ними стало. Тогда наставник подробно рассказал нам об этапах переживания чувства любви и его трансформациях с течением времени. Главное то, что очень быстро стремление обладать из всепоглощающего становится фоновым и на первое место выходят личные качества. В том числе доверие друг к другу, способность слушать и понимать партнера, готовность идти на компромисс и на взаимные уступки.
   Я не могу и... стыдно признать, но откровенно боюсь, представить себя в качестве мужа Альмилиры, а уж при такой теще... Может я - трусливый осел. Может я - недостойный тип. Но не складывается у меня картинка семейной жизни. Точнее складывается такая, что лучше сразу утопиться или вернуться в лабиринт, войти в ловушку и самому активировать ее. Осталось выбрать наиболее "приятную" и реализовать план. А это требование: никаких баб?! Я что для нее, коврик при двери - хочу ноги вытираю, хочу в стирку отдаю?! Неизвестный мне эльфийский обряд, который, пользуясь моим состоянием, провела Альмилира, наверняка как-то связан с какими-то обязательствами и, очень не хочется думать, что не ошибаюсь, но подозреваю с какими. Взаимны ли они - не имеет значения. Меня не устраивают никакие. Хотя она так спешила, будто спасала от чего-то. Точнее не от чего-то, а от кого-то. А именно, явно от своей мамочки. Может, я до сих пор жив и не за решеткой в темнице сырой, благодаря этому обряду, но... А что "но"? Пока не выясню, что со мной проделали - все равно не узнаю, что могу сделать, а что не стоит и пытаться. Вдруг стоит посмотреть в сторону другой девушки и импотенция лет на пять обеспечена? Кто их, эльфов, знает. Для них пять лет - пустяки, а для меня изрядный кусок молодости. Маги, конечно, живут долго, однако пять лет это на сегодняшний день больше чем одна пятая всей моей жизни и выглядит этот срок чрезмерно жестоким наказанием. Ладно. Не буду себя накручивать. Пора выработать план. Первое - с этой работы придется уйти. Жизни во дворце мне не будет. Пусть я - трусливое ничтожество, но к разборкам с Альмилирой, в чем бы они ни выражались, я еще не готов. Второе. Уйти так, чтобы найти меня девушка не смогла. Хотя бы несколько лет. Правда, если она к поискам подключит свою могущественную маму, то отыщут меня очень быстро. Иллюзий я не питаю. От того же ДОКа долго прятаться я не смогу. И даже если мамочка Альмилиры не возглавляет эту службу, наверняка, связей задействовать ее в поисках у "эльфийки" хватит. Я допускаю, что ошибаюсь и страшная "эльфийка" кто-то другой, а не мать девушки, но рисковать не хочу. Третье - разобраться, что за обряд провела Альмилира. Четвертое - найти новое, желательно неприметное место работы и продолжать любыми способами, кроме криминальных... ну разве что на грани закона, копить деньги для реализации моей мечты.
   С первым пунктом, думаю, сложностей не будет - ньор Свирусс так и не проникся ко мне хоть малейшей благожелательностью. Думаю, не денег казенных ему было жалко, а обидно, что не смог настоять на своем. Тем лучше. Значит, уволит он меня с превеликим удовольствием и в кратчайшие сроки. Жалко, по настоящему жалко... расставаться с Трумаром. Он - хороший человек и специалист превосходный, но ничего не поделаешь. Значит решено. Завтра утром после завтрака иду к Свируссу и оформляю увольнение. Потом где-нибудь в районе обитания среднего класса столицы ищу себе работу. Уезжать из столицы, где собраны самые богатые люди страны - мои потенциальные покупатели амулетов ширушей - очень не желательно.
   Первый пункт плана выполнить оказалось еще проще, чем я думал, но гораздо неприятнее. Сразу после завтрака в мои апартаменты заявился сам ньор Свирусс собственной персоной. Кривая ухмылка на его сморщенном лице смотрелась неприятно и новости ожидались того же сорта.
   - Ньор Гаррад, я пришел лично сообщить вам о том, что дворец более не нуждается в ваших услугах. Вы уволены за прогулы и злостное манкирование своими обязанностями. Вот приказ и расчет.
   На стол шлепнулся документ и большой кошель с деньгами. Неужто серебро? Чтобы Свирусс озаботился выплатой выходного пособия прогульщику? Никогда не поверю. И правильно. В кошельке оказалась медь. Мелкая месть эльфа на прощание.
   - Ньор Гаррад, пообедать вы еще можете во дворце, но к ужину ваши апартаменты должны быть свободны. Всего наилучшего и успеха в поиске работы, - он язвительно усмехнулся и добавил. - Если у нас запросят характеристику на вас, прежде чем принять в солидную фирму, мы выдадим самую, что ни на есть, объективную. В этом можете не сомневаться.
   А кто сомневается? Я - нет. Ньор Свирусс сделает все возможное, чтобы в столице я не смог найти приличную работу. М-да. Впрочем, на солидную фирму я идти и не собирался - меня меньше всего интересовало жалование. Куда больше - свободное время и лаборатория, чтобы делать амулеты на продажу.
   Не хотелось бы показывать, что наши планы насчет моего увольнения совпадают. Я постарался как можно лучше сыграть растерянность, обиду и огорчение.
   - Ньор Свирусс, но вы же понимаете, что обстоятельства сложились так, что я не мог некоторое время исполнять свои обязанности? Я ведь чуть не погиб, да и ньора Альмилира...
   - Прошу не трогать ньору Альмилиру, - холодно прервал меня эльф. - Она не является служащей дворца и не связана обязательствами. Кроме того, ранг ньоры Альмилиры...к-хм... это вам знать не положено. Если у вас есть сомнения в законности приказа об увольнении, можете проконсультироваться у нашего законника. Впрочем, также как у любого другого. Спор можете попытаться решить в судебном порядке, но не советую - зря потратите время и деньги. Честь имею.
   Эльф развернулся и вышел из комнаты. Разговор окончен. Пойти к мастеру Трумару и для большей достоверности попросить его заступиться за меня? Но, во-первых, вдруг действительно поможет? Тогда уйти будет на порядок сложнее. Во-вторых, просто противно. Не могу я просить за себя. Гордость... какая-никакая не позволяет.
   Вещи заняли два увесистых баула и походный мешок с лямками, который можно носить за спиной. На прощание я прихватил пару десятков кристаллов-заготовок и амулет, копию графского. Придется подождать с попытками его активации. Сначала найти жилье, хотя бы временное, а уж потом... Что же он скрывает? Интересно, но пока не жизненно необходимо. Даже если он очень эффективно защищает от дождя в пустыне.
   Еще раз осмотрелся, не забыл ли чего важного, проверил столы и полки - вроде все забрал. Ничего криминального, наподобие амулета-отмычки, никто не должен найти даже случайно. А то отнесет горничная находку дядям и тетям в ДОК или ТС, те отправят на экспертизу, там посмотрят, чем я занимался, а отмычка - не одна штуковина, сделанная мной, чтобы облегчить жизнь себе родному - так и рванут за мной с визгом и лаем. Как ни петляй, а затравят ведь. Единственное, что не стал брать с собой - это мой копировальный амулет. Громоздок больно и несовершенен. Только для копирования простеньких магем, еще использующихся во дворце, и пригоден. Ну а понравится Трумару - пусть ему будет подарком от меня за все, что он для меня сделал. Думаю, пользуясь тем, что кроме него никто ничего в конструировании толком не понимает, он по тихому соберет детали, небрежно сдвинутые мной, как негодный хлам, на угол стола, а потом смонтирует, подработает схему и представит готовый амулет на получение патента. Не может же он не понимать, что, если я не забрал - то это предназначено ему в подарок?
   Обед я не пропустил. Дворцовая кухня - это нечто! А деньги экономить надо уже сейчас. Потом переоделся в старую одежду, наложил немного грима, став похожим на мальчишку-посыльного. Интуиция говорила мне уходить из дворца по возможности неузнанным. То, что вокруг дворца и внутри крутятся агенты "эльфийки" - это точно. Какие инструкции они имеют на мой счет - я не знаю, но рисковать не стоит. Вдруг им приказано меня не выпускать?
  
   В начале второй половины дня из ворот для прислуги, пыхтя как паровоз под грузом двух баулов и заплечного мешка, вышел мальчишка-посыльный. Он подошел к гвардейцу, рядом с которым стоял неприметный тип в штатском, и детским голоском спросил, нельзя ли на эту улицу - он показал бумажку с адресом, куда ему надо было доставить багаж - пройти как-нибудь покороче? А то тем путем, что он знает уж очень извилисто и далеко получается, а багаж господина барона, экономящего на извозчике, будто камнями набит. Гвардеец пожалел паренька и указал ему прямой путь через королевский парк.
   - А разве там можно ходить всем?
   - Давно уже можно, если ты не бродяга. А так граждане столицы теперь могут спокойно там гулять. Но не позднее одиннадцати часов вечера.
   Мальчишка поблагодарил, тяжело вздохнул, с видимым усилием поднял свою ношу с земли, куда перед началом разговора ее поставил и не торопясь поплелся через парк.
   Типа в штатском он не заинтересовал совершенно.
  
   Глава 10 (меня там не было)
  
   Ближе к обеду в апартаменты ньора Свирусса по хозяйски вошли двое в штатском, огляделись и, не заметив ничего подозрительного, распахнули двери. Хозяин не успел возмутиться, как перед ним предстала сама грозная "эльфийка". Свирусс склонился в почтительном поклоне:
   - Рад лицезреть в моем скромном обиталище Великую Мать, сиятельнейшую герцогиню и руководителя...
   - Давай без чинов, Свирусс, - оборвала гостья словоизлияния эльфа. - Я смотрю, ты все тот же и все в том же кабинете. Глядя на тебя, понимаешь, что в мире есть что-то незыблемое, как Великий Лес.
   - Да. Я не люблю менять своих привычек. Сожалею, что за те несколько дней, которые вы провели в этом дворце, у вас не нашлось времени навестить старого эльфа. Чем я могу помочь сиятельнейшей? Готов приложить все свои небольшие силы.
   - Дела и заботы не позволили мне наносить визиты старым знакомым, за исключением его величества экс-монарха.
   - Я знаю. Пропажа дочери... Но ведь все благополучно разрешилось?!
   - Более-менее. Однако для окончательно решения вопроса мне необходимо поговорить с вами об одном из ваших служащих...
   - О! Я догадываюсь, о ком вы говорите, - Свирусс, довольно улыбаясь, энергично потер руки. Он не сомневался, что верно предугадал желание могущественной герцогини - примерно наказать докучливого мастера. А он-то, немало поживший на свете, давно научился выполнять деликатные поручения еще до того, как они прозвучат из вельможных уст. - Уверяю вас, все сделано в лучшем виде. Больше он не побеспокоит ни вас, ни вашу славную дочь. Я...
   Дверь с грохотом распахнулась, и в апартаменты кто-то ворвался, прервав учтивую речь Свирусса на самом интересном месте. Охранники "эльфийки" отреагировали мгновенно. Они молниеносно схватили ворвавшегося за руки и попытались их заломить, но тут же непонятной силой были отброшены к стенам кабинета.
   - Всем стоять!! - рявкнула эльфийка. - Мастер Трумар, какого дьявола вы врываетесь в кабинет управляющего персоналом?! Вы же видите, что мы заняты!
   Несколько успокоившийся Трумар, а это он ворвался к Свируссу, почтительно поклонился гостье, но, повернувшись к хозяину апартаментов, тут же возмущенно заорал, потрясая каким-то документом:
   - Доколе это будет продолжаться?! Я вас спрашиваю!! Доколе?! Если с моим мнением здесь совершенно не считаются, то я ухожу! Для специалиста моего уровня работа всегда найдется! Меня десятки фирм атакуют предложениями. Я сегодня же приму одно из них и больше ни ногой в этот приют маразматиков!! И делайте что хотите!! Обслуживайте сами дворцовые амулеты!!
   - Успокойтесь, уважаемый Трумар, - вежливо, но непререкаемым тоном сказала эльфийка. - Объясните толком! В чем дело?
   - Вот! - мастер шлепнул на стол листом бумаги, которым только что размахивал, словно флагом на карнавале. - Полюбуйтесь! Он уволил Гаррада! Да так быстро, что я узнал обо всем только сейчас. Узнал, что парень позавчера вечером вернулся из подземелий, дал ему денек отдохнуть, решил зайти лично выяснить, как он себя чувствует, а вместо помощника нашел этот... этот сраный клочок бумаги.
   - Твой недоучка нанес оскорбление сиятельнейшей герцогине...
   - Недоучка-а-а-а?! Да ты знаешь, что я нашел в лаборатории у этого недоучки?! Знаешь?! Ах, простите, великий мастер, откуда мне, убогому, знать, что солнце магического конструирования нашего королевства сияет в кабинете простого управляющего персоналом?! Ты опять взялся решать, кто пригоден к магическому конструированию, а кто нет?!
   Свирусс, скрестив на груди руки, невозмутимо и надменно смотрел на ерничающего мастера, даже не пытаясь ему противоречить. Пусть сиятельнейшая посмотрит, в каких условиях приходится работать старому эльфу.
   - Мастер Трумар! - щелчком бича прозвучала резкая команда "эльфийки". - В чем дело?! Что вы там нашли?
   Трумар несколько раз шумно выдохнул, отвернулся от Свирусса, будто тот стал невидимым, а то и вовсе перестал существовать и гораздо более спокойным тоном рассказал:
   - Незадолго перед приходом сюда я зашел к Гарраду. Это мой помощник, мастер магического конструирования...
   - Я знаю, кто такой Гаррад. Дальше, пожалуйста.
   - В апартаментах его не оказалось, и я решил заглянуть в лабораторию. Он там часто дневал и ночевал. Там его тоже не было, но внимание мое привлекло неизвестное устройство, небрежно задвинутое в угол стола. Если бы не мой опыт, я бы и не догадался, что это какое-то устройство. Блоки были просто расставлены по столу и кое-как увязаны друг с другом. Оно меня заинтересовало, и я в нем немного покопался. И знаете, что обнаружил? Это оказалось устройство! для! копирования!! Несложных амулетов и артефактов! Представляете? Я не вытерпел и посмотрел его в действии. Это потрясающе! Такую работу не стыдно грандмастеру представить для получения следующего ранга! А тут всего лишь мастер. "Недоучка", как утверждают некоторые...
   - Насколько мне известно, над подобным устройством работали солидные грандмастера и пришли к выводу, что построить его невозможно.
   - Совершенно верно. Нет двух абсолютно идентичных заготовок. При внедрении магем приходится постоянно корректировать местоположение контуров внутри материала из-за линий напряжения, которые даже в двух одинаковых кусках камня располагаются по-разному. Попытайся внедрить каналы контура по линии и заготовка неизбежно развалится.
   - И как же он решил эту проблему?
   - Хм. Его устройство способно выявлять эти линии и прописывать контуры в места, свободные от них. Артефакт получается далеким от изящества и гораздо менее долговечным, да и энергии потребляет навскидку процентов на двадцать больше, чем сделанный обычным способом. Но! Таким устройством может управлять кто угодно - укладывай заготовки и шаблоны, меняй вовремя пустые накопители на полные, да вынимай готовые артефакты.
   - Интересный у вас помощник. Еще один момент, ради которого стоит поговорить с ним. Так где он? Я за этим, собственно, и пришла.
   "Может, дочь и не ошиблась?", - подумала эльфийка.
   - А вот где он, надо спросить нашего малоуважаемого ньора Свирусса! Он его вчера уволил! - Трумар злобно ткнул пальцем в бумажку, им же самим брошенную на стол. - Парень ушел и бросил все. Даже свое устройство! Как никчемную вещь. Представляете? Что же он забрал с собой из того, что считает стоящим?!
   - Как уволил?! Почему уволил?! Кто приказал?!
   - Мне-м-м... - доселе невозмутимый и даже предвкушавший похвалу эльф резко вспотел, замялся и затихающим до шепота голосом сказал: - Поскольку означенный мастер нанес оскорбление сиятельнейшей герцогине, я счел своим долгом вступиться за честь сиятельнейшей и отдал приказ уволить его за прогулы.
   - Что-о-о?! Уво-о-о-олить?! Свирусссссс!! Ты совсем из ума выжил, сухой пенек?! - морозное шипение атакующей кобры заставило даже Трумара побледнеть и отшатнуться. Двое агентов словно растворились по углам кабинета. Не таким уж темным, чтобы надежно спрятаться, но агенты будто амулеты невидимости надели. И уж совсем плохо стало хозяину кабинета, на которого была направлена ярость могущественной "эльфийки". - Ты что же сссссчитаешшшшь, что я сама не могу вссссступиться за свою чесссссть?! - и вдруг рявкнула так, что чернильный прибор подскочил и попытался спрятаться за пресс-папье: - Отвечай!!
   Свирусс дрожащей рукой достал платок и стал усиленно протирать лоб:
   - Я-а-а-а... думал... что так будет лучше... все знают, что мальчишка позавчера заставил вас гневаться... я счел правильным...
   - А у меня спросить было трудно?! Твое счастье, что я предупредила своих людей не выпускать парня из дворца. Рончер, Квилирелли ко мне! Срочно!
   - Да, ньора!
   Один из агентов достал амулет связи и стал вызывать руководителя группы агентов. Трумар остался ждать результата. Если Гаррад еще не ушел, то с помощью герцогини вполне может получиться отменить приказ о его увольнении.
   Вскоре апартаменты Свирусса пополнились еще одним гостем. Вошедший эльф невозмутимо осмотрел присутствующих, изящно поклонился всем сразу и обратился к "эльфийке".
   - По вашему приказу, ньора.
   - Квилирелли. Я просила расставить людей на выходах из дворца. Это было сделано?
   - Сразу, как только поступил приказ.
   - До всех ли было доведено мое распоряжение вежливо задержать некоего Гаррада?
   - До всех, ньора.
   - Подробное описание внешности юноши всем известно?
   - Да, ньора.
   - Где Гаррад?
   - О его задержании мне не докладывали, значит, он - во дворце.
   - Отлично! Найдите его и приведите сюда.
   - Слушаюсь.
   Квилирелли спокойно повернулся и без спешки покинул апартаменты.
   - Пока идут поиски, может, выпьем чаю?
   - Да-да, непременно. Непременно. Я сейчас распоряжусь, - засуетился хозяин. Он развил бурную деятельность, вызвал свою секретаршу, кого-то с кухни, что-то стал говорить по стационарному амулету связи, и его мельтешение очень не понравилось гостье.
   - Ты чего забегал, Свирусс? В чем дело? Говори.
   - Э-э-э... дело все в том, что... я, как бы это выразиться... мнэ-э-э-э...
   - Хватит блеять! Говори прямо!
   - Я потребовал от Гаррада после обеда освободить апартаменты... он должен был вчера уйти. Обязательно.
   - Что-о-о-о?!
   - Я думал, вам будет неприятно его видеть... и... э-э-э... вот... - Вид Свирусса сейчас был настолько жалок, что, как говорят: без слез не взглянешь.
   - Трумар! Вещи Гаррада были в апартаментах?
   - Конечно же, нет! Я говорил, что он не счел нужным забирать свое устройство копирования, а это значит...
   Эльфийка, недослушав, схватилась за красивую брошку:
   - Квилирелли! Проверь на месте ли вещи Гаррада. Опроси всех, кто стоял вчера у выходов. Полный доклад: кто, куда, когда, имел ли вещи, как выглядел... - мне срочно.
   Чай пили, можно сказать, без всякого удовольствия. Примерно через час усиленных поисков и опросов агентов выяснилось, что Гаррада во дворце нет, как нет и его вещей. Однако никто, хоть отдаленно похожий на мастера мага, из дворца не выходил. Особенно с вещами. Всех, кто имел при себе на выходе какую-либо ношу, проверили и перепроверили, но все было не то и не те. Единственного, кого не смогли найти - мальчишку-посыльного, сгибающегося под тяжестью баулов. А когда выяснилось, что ни один из гостей дворца не собирался переезжать в город и, соответственно, нанимать посыльного, подозрения переросли в уверенность. Агенты, срочно отправленные, на всякий случай, по адресу, который гвардеец с агентом прочли в бумажке парня, ничего не нашли, кроме букинистической лавки, где никогда ни о каком Гаррраде и слыхом не слыхивали.
   - Жду ваших приказаний, ньора.
   - Ну что ж, Квилирелли. Слушай приказание. Мы уходим отсюда. Все в отряде на три месяца переводятся на минимальную по вилке ставку должностного оклада... И меня не интересует, - повысила голос эльфийка, пресекая возражения подчиненного, - кто конкретно оказался некомпетентен или нерадив! Вам ясно? Лучшие агенты! Скажи кому - не поверят. Мальчишку прохлопали!
   - Мальчишка, ваше сиятельство, не так прост, - склонившись к самому уху госпожи, прошептал Квилирелли. - По рекомендации вашей дочери он с успехом закончил нашу(!) актерскую мастерскую. Директор имеет на него виды...
   - Может твоих людей тоже стоит пропустить через школу, раз она оказалась столь эффективна? - прошипела в ответ эльфийка.
   - Слушаюсь! - в полный голос сказал Квилирелли и по солдафонски вытянулся во фрунт, "поедая" глазами начальство. - Прикажете выделить поисковые группы?
   - Нет. Не имею права привлекать сотрудников на личные цели. Но если кто-нибудь. Совершенно случайно. Выполняя задание. Увидит его - немедленно доложить мне.
   - Да, ньора.
  
   Глава 11 Маг - помощник гоблина
  
   - Лю! Ты посмотри на этого синего цыпленка. Как ты забрел в наш квартал, парень? Ты не оборванец, но вижу - голодный. Когда последний раз ел?
   - Вчера, - честно ответил я и меня опять шатнуло. Последний раз поесть мне удалось действительно вчера. Тут я не врал. Но не из-за того, что не было денег. Они-то как раз были. Хватило бы на пару лет скромной жизни даже в этом квартале богатых ремесленников и торговцев средней руки. Да и аристократия не брезговала жить здесь. До дворца сравнительно недалеко, но и не настолько близко, чтобы цены на землю и жилье кусались, как паразиты на нищем бродяге. Именно то, что мне нужно. В дворцовом районе за то же самое придется переплачивать вдвое, а в бедном слишком много времени уделять безопасности и сохранности имущества. Разумеется, как у всякого мага-конструктора у меня были готовые амулеты, настроенные на мгновенный ответ в случае агрессии. Нападающих по моему выбору либо отшвырнет пневмоударом, либо шибанет хорошим таким разрядом, либо... ну это не важно. Во всяком случае, законодательство не запрещало согражданам защищать свою жизнь, а магам - в особенности. Единственно, во всех городах запрещалось применение боевого оружия армейских образцов, да в случае смерти напавшего или тяжелых увечий придется объясняться с сопповцами (СОПП - стража охраны правопорядка), доказывая адекватность именно таких мер самозащиты. Но если на тебя напали группой, да еще угрожали оружием - закон будет однозначно на твоей стороне. Тем не менее, ходить с оглядкой по неблагополучным районам, вместо того, чтобы заниматься делом, не было никакого желания. Кроме прочего, спасибо актерской мастерской, я знал, что беглецов ищут, в первую очередь, там, где легко затеряться. Но где легко "залечь на дно", также легко попасться на глаза платному осведомителю СОПП или ДОК (департамента охраны короны). У короля есть еще и третья служба, до дрожи пугающая население. Даже больше тех двух вместе, хотя о ней знают гораздо меньше и обычными преступлениями там не занимаются. Называется она: "тайная служба разведки и контрразведки". Сокращенно - ТСРиК. Но никто язык ломать не собирается и потому говорят просто ТС. Ага. Граждане, прижимая палец к губам и шипя: "Тсссссс!", - имеют в виду именно ее.
   Думаю, не ошибусь, если предположу, что страшная "эльфийка" и мамаша Альмилиры - одно лицо. И это лицо - немалая шишка в этой самой ТС. Скорее всего, ТС. Но может быть и ДОК. Хотя "хрен редьки не слаще". Чем моя скромная персона могла заинтересовать столь почтенную службу? Вероятно, ничем. Здесь, скорее всего, что-то личное, а это еще хуже. Столь могущественная особа похоронит меня так, что никто никогда не узнает, был ли вообще на белом свете такой мастер Гаррад. Хуже того, еще и семью мою могут задеть. Я же не знаю, чего им от меня надо. Им - это про мамашу-эльфийку с дочкой. Значит надо так спрятаться, чтобы, если и найдут, то как можно позже. И пути отступления следует предусмотреть на всякий непредвиденный случай.
   Где в столице можно скрыться так, чтобы никто не нашел, а если и узнал бы, где меня искать, просто не рискнул последовать за мной? Конечно же, в подземельях. По схеме на поверхность было... правильно, ровно девять выходов. Явный только один. Во дворце. Второй был тоже во дворце. Третий в парке - это откуда мы с Альмилирой вылезли. Еще шесть были замаскированы где-то в городе. Их местоположение я довольно точно просчитал, согласно указаниям на схеме. Однако поиск затруднялся тем, что в те времена, когда на этих землях стоял храм, дворца и города еще не было. Города, во всяком случае, в том виде, каким он стал теперь, по истечении стольких лет. Вот и пришлось мне, временно, поселиться в недорогой гостинице и, оставив вещи, три дня носиться по городу, перекусывая на ходу. К первым четырем выходам подобраться было затруднительно. К двум вообще невозможно - там пришлось бы проникать в подвалы особняков аристократии и взламывать полы. Нет, сам я внутрь под покровом ночи с потайным фонариком в зубах, не залезал. Зачем, когда в любом особняке есть масса слуг, знающая все обо всем и мечтающая этими знаниями поделиться? Например, с милым пареньком, подливающим в бокал вино. А что? Если собрался идти в лакеи, пусть угощает за мудрость, поведанную человеком, знающим все тонкости. Или подробно описать подвалы приказчику торговца, мечтающего стать поставщиком вина для хозяина. Заодно рассказать, что в этих подвалах лежит. Вот, кстати, попробуйте, уважаемый виночерпий - ведь отличное вино! А подвал, говорите, просторный? Двести бочек поместится? А если убрать тот хлам из угла, о котором вы говорили? А-а-а-а он там еще со времен прадедушки лежит, и трогать его никто не позволит? Вы великий мастер, уважаемый виночерпий! Иметь такой тонкий вкус - это говорит о немалом таланте!
   Сам я практически не пил. Дури в голове и без того хватало. Меня все еще пошатывало и перед глазами по-прежнему причудливо сплетались и накладывались друг на друга магические линии, завихрения, ауры (так я решил называть ореол вокруг тел живых существ) и реальные предметы. Тяжело, когда, например, видишь, как обычный камень начинает светиться линиями напряжения, потом скачком чуть не прыгает прямо в глаза и вот уже проявляются мельтешащие вихревые образования, словно микроскопические туманные смерчи, связанные между собой энергетическими линиями, в свою очередь образующие целые комплексы упорядоченных структур.
   Постепенно восприятие успокаивалось и требовало меньше контроля. Я потихоньку учился концентрировать и сравнительно долгое время держать внимание на том, что важно в данный момент, но до полной победы над анархией моих органов чувств, как обычных, так и магических, было еще далеко. Насколько далеко - не знаю. Во время болезни всегда кажется, что она будет длиться вечно, а утром бывает, проснешься и понимаешь, что все уже позади. Осталось окрепнуть, додавить немочь до конца, и наступит блаженное состояние выздоровления. Продлится счастья недолго - очень скоро ощущение здорового тела притупится и станет настолько обыденным, что перестанет осознаваться. К сожалению, только заболев, мы начинаем понимать, как нам было хорошо... когда были здоровыми.
   Несмотря ни на что, надо было вести разговор с моими "осведомителями" и не терять нить. Интересно было наблюдать за аурами моих собеседников. Все пришлось познавать на ходу и в сравнении, но уже наметились локальные области, по которым я с некоторой долей уверенности мог определить лжет человек или говорит правду, открыт для общения или закрыт, дружелюбен или враждебен... и даже некоторые болезни. Волей-неволей, бродя по улицам пешком, видел множество людей, в том числе больных и увечных.
   С увечными проще. В обычном восприятии сразу видно покалеченную руку. В ауре - разрывы, перепутанные линии структуры, повышенный приток энергии, яркие импульсы в сторону головного мозга, видимо вспышки боли. В магическом восприятии - неправильно сращенную кость предплечья.
   С больными сложнее - не целитель я ни капли. Для того чтобы научиться распознавать болезни, опытный лекарь должен ткнуть мне пальцем в двух людей и пояснить - у этого печень здорова, а у этого - больна. Да еще тем же пальцем показать, печень - здесь. Тогда можно сравнить две ауры и определить, чем одна отличается от другой. Правда, была у всех увечных одна особенность - дефекты ауры. Можно предположить, что и у больных подобные дефекты могут указывать на болезни.
   Интересно, конечно, но к чему мне такое знание? В общем и целом, все это было баловство. Главное, что за предшествующие три дня удалось выяснить довольно точно, где я могу рассчитывать пройти в лабиринт, а где это будет связано с очень большими трудностями. На данный момент все четыре обследованные точки меня не устраивали.
   Сегодня, на четвертый день, ближе к обеду мне, кажется, повезло с пятой точкой. Но надо уточнить и постараться рассмотреть поближе. Место выхода располагалось где-то в глубине красивого, ухоженного садика, разбитого за двухэтажной ювелирной лавкой. Через литую решетку ограды я увидел большой, вросший в землю, камень, но работают ли древние механизмы, и, есть ли возможность их наладить в случае поломки - с улицы не разглядеть.
   Я вошел в лавку, чтобы первоначально осмотреться и придумать как бы мне, не вызывая подозрений, напросится на экскурсию по садику. Хозяином оказался старик гоблин, он же ювелир, он же явно дедушка маленького но о-о-очень энергичного и улыбчивого чуда - девушки, тоже гоблинки (кто бы мог подумать?), с небольшой примесью человеческой, а может и орочьей крови. Подвижная, словно ртуть, росточком она была даже немного пониже меня. Черты лица имела мелкие, но аккуратные, немного большеватый рот и маленькие клычки, наследие орочьей крови. Ее теплые, чуть миндалевидные, карие глаза с золотой искоркой, скорее всего, легко кружили головы парней, обещая если уж не огненную страсть, то доброту, заботу и уют точно. Черные волосы она собирала на затылке в пучок-кукушку и закалывала костяным гребнем. Одета была очень аккуратно и чисто, в коричневое платье с вышитым по подолу национальным орнаментом, белыми кружевными манжетами и воротом. В ушах носила небольшие золотые сережки с топазами, на безымянном пальце левой руки перстенек такой же формы, на шее овальный медальон на золотой цепочке.
   Придумывать ничего не пришлось, поскольку всё придумали за меня и даже лучше. Видимо дед не разглядел мой истинный возраст и решил, что я ровесник его внучки. А то и помладше. Худоба и пошатывающаяся походка в сочетании с очень скромным нарядом - просторные штаны, простая рубаха и легкий пиджачок - сработали на образ голодного паренька из приличной семьи, испытывающей материальные трудности. Наверное, правильно - я вернулся к тому облику, какой у меня был сразу после получения диплома. Восемь дней хождений по лабиринту заставили меня сбросить накопленные жировые запасы. Да-да, как оказалось, именно восемь дней мы там бродили. Время под землей течет не так, как на поверхности.
   - Посмотри на него, Лю. Я бы сказал, что нормально ел он не раньше, чем позавчера.
   - Дедушка У, не смущай парня, - остановила девушка философские размышления старого мудреца и тут же застрекотала, обращаясь то ко мне, то к деду: - А как тебя зовут? А ты работу ищешь? А ты учишься? Дедушка, давай возьмем его на работу. Уже осень и мне надо заниматься, а он вместо меня будет тебе помогать. Ты стирать умеешь? А готовить? Ты не из этих белоручек "зи", которые кроме дворянской гордости ничего не имеют?
   Приставка "зи" использовалась в полном имени благородного человека, возвещая, владетелем какой местности, по месту расположения центральной резиденции, является он или его родители. Для простолюдинов было принято использовать приставку "ос", подразумевая, откуда он родом. Полное имя состояло из имени, данного при рождении родителями, имени матери, имени отца и названия города или деревни с соответствующей приставкой. Например, мое полное имя звучало: Гаррад Грора Фаграм... ну и далее.
   - Постой-постой, сорока, - улыбаясь, остановил поток вопросов внучки старый ювелир. - Может, мальчику и не нужна работа.
   - Видно же сразу, дедушка. Смотри, как его шатает...
   - Ветер от ваших ресниц подобно урагану сбивает с ног нестойких мужчин, - брякнул я выспреннюю фразу, которую вычитал в каком-то романе.
   - Ну хорошо, нестойкий мужчина, - сказал дед. - Я готов взять тебя на работу за серебрушку в день. Питание, одежда и комната за мой счет. Пойдешь ко мне работать?
   - А что надо делать?
   - А все, что скажет моя внучка, ЛюЧиньУ. Меня, кстати, зовут ВанЧиньУ.
   - Гаррад.
   - Ра, работа не трудная: пыль протереть, полы вымыть, иногда постирать, - похоже, Ра - это так теперь меня зовут. Не любят здесь длинных имен. - Стирать умеешь? Ничего, я научу. А готовить умеешь? Ничего сложного не надо. Иногда дедушке в мастерской помогать. Будешь стараться - дедушка ремеслу научит...
   - Эй-эй... Лю! Не спеши. Я не обещал передавать фамильные секреты чужакам, - ювелир не на шутку рассердился. - А ты, парень, имей в виду - обидишь внучку - выгоню сразу. Был у меня недавно помощник. Как собственного внука его принял, а он стал за Лю бегать. Проходу ей не давал. Пришлось выгнать. А ведь гоблин был из очень порядочной семьи. Я его отца с пеленок знал. Не будешь шалить?
   Я пообещал не шалить, не лапать, не заглядываться, не строить глазки, давать проходу и не лезть с глупыми разговорами. А перед глазами стоял образ Альмилиры и яростно смотрел мне в глаза: "Ника-а-аких!! Ба-а-а-аб!!". Честное слово, прямо как в кошмаре. Невольно я сравнил двух девушек, и сравнение оказалось не в пользу красавицы Альмилиры. Ее красота для меня была слишком уж совершенной, холодной и... я бы сказал, жесткой. Словно брильянт чистейшей воды. Такой же сверкающий и такой же твердый. А Лю, несмотря на свою достаточно заурядную внешность... Да что там говорить, если я не только слово дал не иметь с ней никаких отношений, за исключений деловых, но и еще элементарно боялся эльфийской магии. Мало того, что меня размажет, так и ни в чем не повинную девушку зацепит. Я решил для себя - пока не узнаю, что со мной сотворили, предполагать самое худшее. Лучше уж так, чем потом с аппетитом грызть собственные локти, запивая слезами.
   - Лю, закрой пока лавку на обед и пойдемте что-нибудь съедим.
   - Но ведь еще рано, дедушка.
   - Знаю, что рано. Покупателей все равно нет, а наш новый помощник вот-вот в голодный обморок свалится.
   Мне показали туалетную комнату, где можно было справить нужду и помыть руки. Не в одном и том же фаянсовом унитазе с водяным смывом, конечно же. Для умывания на стене за перегородкой висела жестяная раковина с краном подачи холодной воды. На полочке у раковины лежало душистое мыло, а на крючке висело чистое хлопчатобумажное полотенце.
   Обед для меня оказался немного экзотическим - страстным поклонником гоблинской кухни я не был, но теперь пришлось привыкать. На самом деле все было изумительно вкусно, но уж очень необычно. За трапезой ювелир ненавязчиво расспрашивал меня обо всем: где родился, кто родители, в каком городе жили, чем зарабатывали и о многом другом. Мои ответы выслушивал с невозмутимым видом, будто вся беседа затеяна для того, чтобы развеять скуку и немножко удовлетворить обычное стариковское любопытство. Однако меня заинтересовало, почему он постоянно поглядывает на внучку, словно сверяя мои слова с ее реакцией? Я отвечал на вопросы честно и подробно. Особенно подробно об архитектуре нашего городка, глубине речки и сваях, на которых стояли старые дома. Такое многословие должно было произвести впечатление, будто у меня нет секретов от доброго дедушки и я охотно, с удовольствием, выкладываю ему всю свою подноготную, а душа у меня настолько нараспашку, что даже последняя рубашка сброшена с самых потаенных ее уголков. Однако я не стал рассказывать о том, что окончил училище, получив диплом мастера-мага, поступил на работу в старый дворец и о событиях, последовавших за этим.
   - Зачем же ты приехал в столицу? - поинтересовался ювелир.
   У меня не было готового ответа на этот вопрос. Врать не хотелось. Почему-то мне казалось, что ложь здесь не уместна. Однако мне на помощь неожиданно пришла Лю. Она, видимо, придумала самую лучшую причину моего приезда и поспешила ее высказать. Люди обычно предпочитают верить не фактам, а тем версиям, которые подсказывает им их жизненный опыт, укладывая первичную информацию в один из предпочитаемых шаблонов.
   - А можно я сама скажу, зачем ты приехал? Можно? Ведь ты приехал поступать в академию и не поступил. Ведь так? А теперь тебе стыдно, что не оправдал надежды своих близких, и ты не хочешь возвращаться домой. Ты им написал, будто поступил, а сам собираешься поступать в следующем году. А пока тебе нужна работа и возможность заниматься. Так?
   Я машинально кивнул, удивляясь девичьей фантазии. Такая версия меня действительно устраивала. Я не знаю, как пойдет дальше, но можно ведь и в следующем году не поступить.
   - А в какую академию ты хотел поступать?
   - В академию магического конструирования.
   - У тебя есть способности?! Правда?! - обрадовалась девушка. - Видишь, дедушка, я же чувствовала, что его надо взять на работу. Ты же уже плохо видишь и сам говоришь: рука не та. А Ра и тебе поможет, и сам будет тренироваться при этом. И тебе хорошо, и ему.
   Девушка с улыбкой посмотрела на меня. Ее глаза сияли восторгом, а я по началу не мог понять, чем он вызван.
   - А хочешь, я помогу тебе готовиться?! Мне не будет трудно. Мне это очень нравится! Я и братьям своим помогала. Даже старшим. Говорят, у меня большой талант к преподаванию, - сразу стало понятно, что учить других - ее призвание и девушка не собирается терять ни малейшей возможности
   - А ты будущий учитель? Будешь детей в младших классах учить? - поинтересовался в свою очередь я.
   - Нет. Я - будущий... - в это время ювелир раскашлялся, словно случайно поймал ртом стаю мух. - Деда-а-а-а! Ну все равно он скоро узнает! - старик безнадежно махнул рукой, и девушка завершила начатую фразу: - Я - будущий эмпат-целитель. Ты знаешь, кто такие эмпаты-целители? - Кто ж о них не знает?! - Мне очень нравится моя профессия! Я уже на третьем курсе. Осенью пойду. Совсем-совсем скоро. А учить тоже очень люблю. Если бы не поступила в академию целительства и врачевания, обязательно пошла бы в училище на наставницу младших классов. Мне так нравится возиться с детьми...
   - Лю-у-у! Остановись. Совсем Гарраду голову заморочила. Что он о тебе подумает?
   Девушка покраснела и смущенно отвернулась.
   - Лю. Открой лавку и побудь в ней, пока мы с новым работником тут осмотримся.
   Очень неспешный обед закончился и вместе с ним допрос. Кому как, а у меня разговор выпил все оставшиеся соки. Дедушка У много съесть мне не дал:
   - Я не жадничаю, но после длительной голодовки много есть нельзя. Плохо будет. Лю, конечно, сможет тебе немного помочь, но зачем же доводить себя до вмешательства целителя?
   Мы встали из-за стола, и ювелир, умело изображая старческую дряхлость и немочь, повел осматривать дом и сад, попутно предостерегая меня от излишнего любопытства:
   - Некоторые комнаты постоянно заперты на ключ и заблокированы магией. Там нет для тебя ничего интересного. Я буду показывать, а ты запоминай, куда ходить не надо, даже если увидишь такую комнату открытой. Внутри есть очень неприятные сюрпризы. Мы тебя, конечно, похороним за свой счет, но твои родители наверняка этим не утешатся.
   Весь первый этаж занимали: лавка, кладовая готовых изделий, на данный момент полупустая, поскольку дедушка У почти совсем отошел от дел, мастерская и подсобные помещения.
   Мастерская была по праву предметом гордости старого ювелира. Она была хорошо оборудована, но меня особо не поразила. В училище была практически такая же. Правда, в нашей оборудование и инструмент были гораздо более изношенными. На студентах экономили и заменяли инструмент, только полностью пришедший в негодность. В результате некоторые богатенькие покупали его себе сами, чтобы не мучиться с тем, что выдавали на занятия. Мастерами ювелирами в конце обучения мы не становились, но за грамотного подмастерья поработать могли всегда. Также как квалифицированный ювелир, хоть немного, но разбирается в магии. Отличие в ремесле заключается в том, что пространственное расположение магем в сложных амулетах иной раз играет решающую роль. Поэтому мы, маги-конструкторы, в первую очередь придаем амулету форму, необходимую для хранения магем, а уж потом смотрим, как сделать так, чтобы еще и красиво вышло. Бывает, такие причудливые загогулины получаются, что оторопь берет. Однако надо, чтобы амулет взял заказчик, а не заказчика оторопь, вот и приходится голову ломать, как исхитриться и встроить эту корявую конструкцию в нечто такое, что можно носить на людях и не сойти при этом за местного дурачка. Тихого, но с причудами.
   Ювелиры же озабочены в первую очередь изяществом изделия и только во вторую возможностью втиснуть туда что-нибудь магическое. Редко, но встречаются примеры плодотворного сотрудничества мастера-мага и ювелира. Однако, это, как правило, путь многочасовых споров и болезненных для обеих сторон компромиссов. Чаще всего шедевры ювелирного и магического искусства принадлежат великим мастерам-магам, одновременно сумевшим достичь больших высот и в ювелирном деле.
   Помня свою роль мальчишки, ничего не смыслящего в ювелирном деле, я в нужных местах охал, ахал, восторгался надфилями, цангами, штихелями, пинцетами, тиглями и прочая и прочая. Дедушка У был явно доволен мной. Зато следующий зал, куда мы прошли из мастерской меня "убил наповал". Он оказался оборудован под... алхимическую лабораторию. Вдобавок в ней нашлось все необходимое, чтобы в сочетании с ювелирной мастерской можно было создавать амулеты. Но зачем все это ювелиру, если он не маг?
   - Удивлен?! Вижу-вижу... Это вотчина Лю. Сюда заходить для уборки будешь только с ее разрешения.
   - Но зачем ей все это? - не сдержал я вопроса.
   - Внучка уже на третьем курсе академии целительства и врачевания. Она тебе уже об этом говорила, - с удовольствием просветил меня дед. - В ней распознали способности эмпата-целителя! Со второго курса она занимается в особой группе с такими же, как она. Но, говорят, у нее выдающиеся способности! Кроме того, у нее есть дар мага-конструктора, - решив, что слишком расхвастался, дед немного поправил себя: - Он, говорят, есть у всех эмпатов и не очень большой, но все равно я очень рад за свою любимую внучку. Им с этого года будут преподавать магическое конструирование, чтобы они умели сами изготавливать себе целительские амулеты или могли со знанием дела разговаривать с конструкторами, когда придется заказывать что-нибудь сложное. Вот я и решил подарить ей хорошее оборудование. Пусть занимается.
   Кто такие эмпаты-целители я знал. Один из них лечил мою мать. Его услуги стоили, как минимум, раза в три дороже, чем обычного врачевателя, но, судя по результату, они того стоили. А еще я понял, зачем дед постоянно косился на внучку за обедом - явно привык с ее помощью определять лжет ему собеседник или нет. Как все-таки хорошо, что я решил говорить правду и только правду. Не всю и не полную, но ни слова лжи.
   - Ты не думай, будто она всегда такая трещотка. Моя внучка - девочка очень серьезная и большая умница, а людей понимает как никто, - ювелир рассказывал о своей внучке с нескрываемой гордостью и любовью. - Сам понимаешь, я не только расу людей имею в виду, но и прочие тоже. С двух лет она ни за что не шла на руки к тому, в ком чувствовала гнильцу. Даже близко не подходила. Пусть он усюсюкает, улыбается, соблазняет красивой конфеткой - ни в какую, - дед захихикал, вспоминая те времена, когда Лю была совсем маленькой. - От слишком уж настойчивых с таким криком бежала прочь, будто пчелы на нее целым роем напали. А другой и выглядит страшным, и смотрит неласково, а она игрушки перед ним вываливает, на коленки лезет, с куклами знакомит... М-да. Сначала мы думали - детские капризы. А ведь дело есть дело. С кем только ни приходится работать. Среди партнеров всякие попадаются. Однако ее отец, ЧенЧиньУ, мой младший сын, первым обратил внимание на то, что обманывали нас - или пытались обмануть - как раз те, от кого внучка бежала, а честными оказывались те, кого она привечала. Девочка ни разу не ошиблась. Теперь наша семья полностью доверяет ее мнению. Тебя ведь, признайся, удивило, с чего бы этот старый маразматик гоблин взял на работу негоблина, да еще прямо с улицы?! Раз-два и иди - работай.
   Меня?! Да ничуть не удивило. Откуда мне знать, что на этот счет существуют какие-то запреты? Теперь, понятное дело, удивило, что они, оказывается, у гоблинов есть. Интересно, у других рас тоже? Ювелир, заметив мое удивление, удовлетворенно кивнул, покряхтел, пожаловался на старческую немочь, хотя дряхлости в нем я не увидел ни грана, и неторопливо повел меня показывать комнаты на втором этаже.
   - А все просто. Ты понравился Лю, - Добродушная старческая воркотня ювелира внезапно изменилась на суровый и даже угрожающий тон, а тонкий сухой палец неожиданно больно уперся в мою грудь: - Но имей ввиду - ни о какой любви с первого взгляда не может быть и речи. Ты ей просто симпатичен. И всё! И в этом ты - алмаз не самой чистой воды, - дедушка У остро взглянул на меня и будто вывернул наизнанку, потом отвел взгляд и тяжело вздохнул. - Девочке уже скоро девятнадцать, а парня у нее до сих пор нет. "Женихи" ее боятся. Самые трусливые вообще за ведьму принимают. Говорят, будто она мысли читает. А кому интересна жена, которая знает все секреты мужа? Нет. Не читает она мысли. Просто чувствует, есть ли в человеке гнильца, лжет он или говорит правду, на самом деле настроен дружески или камень за пазухой держит...
   Дальше мы поднимались молча. На этом этаже располагались покои самого ювелира и его жены. "Старуха уехала погостить к родственникам на родину. Приедет через полгода", - пояснил ювелир. Комнаты детей, а их у деда было пятеро сыновей и две дочери, в настоящее время пустовали. "Сыновья женились и собственное дело открыли. Дочери вышли замуж за достойных людей. У всех уже дети и даже внуки. Старика не забывают. Навещают, товары на продажу привозят, да заказы изредка дают". Из "семейных" комнат занята была только одна. Та, где жила Лю. Были еще на этаже две комнаты для гостей и три - для учеников и помощников. Все они также пустовали.
   - Один раз я пошел наперекор ее мнению, - с болью стал вспоминать дедушка У. - Лю очень просила меня не брать на работу этого паршивца Микки, а я, старый дурак, решил, что смогу помочь другу детства сделать из его внука порядочного гоблина. У меня не получилось, а бедная девочка вынуждена была два месяца терпеть соседство негодяя. При ее чувствительности это все равно, что жить рядом с выгребной ямой, а то и прямо в ней. Еще и трех дней не прошло, как я выгнал паршивца. Представляешь, как она исстрадалась?! А сегодня впервые за все это время улыбнулась и душой оттаяла. Не смог я ей отказать. "У гоблина может работать только гоблин из хорошей семьи", - передразнил кого-то дедушка У и дальше забормотал себе под нос, словно продолжая давний спор со своими оппонентами. - А что ж не идут эти гоблины из хорошей семьи пыль вытирать да полы мыть за такие деньги?! Сами втихаря и орков, и людей нанимают, а другим ука-азывают, как жить! Не надо мне отбросы. Моя внучка за кого попало замуж не пойдет. Только за достойного, на кого сама укажет. Мы любого примем. Пусть будет человек, эльф или даже орк. А что? Орки - тоже люди.
   Из трех предложенных комнат я выбрал ту, где жил прежний помощник ювелира, Микки, окнами в садик(!) с видом на тот самый камень, который меня интересовал. Лучшего и придумать невозможно. Обстановка непритязательная, почти спартанская: небольшой столик у окна, пара табуреток, справа узкий платяной шкаф, за ним на стене прямоугольное зеркало размером с книгу обычного формата. Главное, есть кровать. Узкая. Хотя при моей комплекции, если доведется поваляться с девушкой габаритов Лю, то вполне можно устроиться... Я отогнал крамольные мысли и меня снова шатнуло.
   - Все-все. Дом я тебе показал. Можешь прилечь пока отдохнуть, а я спущусь в лавку. Лю принесет тебе рабочую одежду. Думаю, размер подойдет. Ты - парень не крупный, наших, гоблинских, габаритов, - дед захихикал и пошел вниз подменить в лавке девушку. На пороге комнаты остановился и погрозил пальцем. - Еще раз предупреждаю! Не обижай Лю!
   Я снова энергичными кивками подтвердил свое намерение не домогаться внучки работодателя и вести себя по отношению к ней пристойно.
   Вскоре девушка принесла мне не новую, но чистую - явно только что из стирки - одежду. Три комплекта: для домашней работы, на выход в люди и на зиму. Для домашней работы полагались просторные штаны из грубой хлопчатобумажной ткани и однобортная рубашка с пятью петельками. Вместо пуговиц использовались тонкие палочки. На выход в люди мне дали такие же штаны и рубаху, но уже из ткани получше качеством, и короткую куртку или халат с запАхом на правую сторону. Для зимы покрой оставался тем же, только штаны были уже из тонкого сукна, а куртка подбита ватой. В целом немного похоже на рабочее одеяние мага или алхимика, но с существенной примесью национального гоблинского колорита.
   Первым делом я прошел в купальню и хорошенько вымылся весь целиком. Затем переоделся в выданную мне одежду и спустился вниз. Две пары глаз внимательно меня осмотрели и две головы одобрительно кивнули.
   - Ну вот уже и на порядочного гоблина стал похож. Постричь бы еще - волосы у тебя торчат, как поваленный бамбук. Лю, пострижешь?
   - Постригу, дедушка. Садись, Гаррад. Сейчас мы быстро. Раз-два и денег платить не надо. Я уже давно дедушку стригу. И братьев. Даже их друзей иногда. Так. Накинем тряпочку. Какую прическу желаете, достопочтенный ньор?
   Не спрашивая, меня усадили на табурет. Лю, плотоядно улыбнувшись, пощелкала ножницами, взяла гребешком и принялась за работу.
   Вскоре, благодаря ловким пальчикам девушки, я был пострижен по последней гоблинской моде. Если прищуриться - только по цвету кожи и определишь, что не гоблин, а человек. Но если намазаться соком одной распространенной травки, немножко обработав ее простенькой магической структуркой, то на пару дней нужный оттенок гарантирован.
   От моего вида Лю пришла в полнейший восторг:
   - Какой же ты красавчик стал, Ра. Я тебя уже люблю! Ра, не красней! Дедушка, не хмурься! Я же пошутила. Ой! Чего-то не хватает! Ага. Вот.
   Она молнией метнулась в кладовку, только ветерок от подола ее юбки взметнулся, и снова появилась, держа в руках конусообразную шляпу из рисовой соломки. Она нахлобучила головной убор мне на голову и предложила взглянуть в зеркало - там на меня смотрел молодой гоблин или во всяком случае, полукровка - глаза подкачали, да некоторые черты лица не очень подходили под стандарты этой расы.
   Дедушка У снова одобрительно кивнул и пробормотал:
   - Ну вот. Другое дело. Теперь хоть соседи меньше коситься будут.
   Остаток дня мне дали для устройства своих дел, но посоветовали к ужину не опаздывать.
   Я побежал в гостиницу забирать вещи. По пути нашел нужную травку, обработал как надо и натер ее соком лицо и руки. В гостиницу вошел, изображая посыльного гоблина. Ни у кого это не должно было вызвать удивления - гоблинов часто используют в качестве посыльных, курьеров, носильщиков и просто на подхвате. Если меня узнают - всегда можно обратить все в шутку. Хотя и портье, и хозяин гостиницы не так уж часто меня видели. Я как уходил рано утром по своим делам, так и приходил поздно вечером. Перед самыми дверями гостиницы мне пришла в голову еще одна мысль. Я развернулся и поспешил на почту рядом с гостиницей. Там купил лист бумаги и конверт, прошел к столу и написал от своего имени записку: "Прошу принять у посыльного деньги за проживание и разрешить забрать мои вещи. Заранее благодарен - Гаррад", - и расписался. Вернулся в гостиницу и вошел в холл, держа в руках конверт.
   - Что твоя хотеть?! - спросил портье, все-таки не узнавая меня.
   Говорил он нормально. Просто, как многие, был убежден, что гоблины его лучше поймут, если он будет стараться говорить на ломаном языке, подстраиваясь под их манеру речи.
   - Моя послать гасападина Гаррад. Номера платить. Вещи забирать.
   Я передал конверт с письмом. Портье внимательно прочитал, сверил подпись в письме с подписью в книге учета постояльцев и остался доволен. Тем более, желание гоблина оплатить номер постояльца сразу вызвало доверие к нему - если ему доверили деньги, а он не сбежал с ними, значит, этому гоблину можно верить. Меня в сопровождении охранника провели в мой же номер, где я забрал свои баулы и мешок. Охранник пристально смотрел, чтобы я не прихватил ничего лишнего. А мне и не нужны были их полотенца и постельное белье, за которые они так переживали. А больше там ничего ценного и не было. Разве что стол и пару стульев можно было бы продать на дрова.
   Баулы с моей парадной одеждой, пошитой хорошим портным по требованию Трумара, и заготовками, прихваченными из дворцовой лаборатории я, попетляв по улицам, оставил в однокомнатной квартирке, располагавшейся в мансарде большого доходного дома. Это строение я приметил еще во время работы во дворце, бродя по улицам. Дом этот был с одной стороны из разряда приличного жилья, но с другой - населен преимущественно студентами разных академий. Как-то так повелось, что уже множество поколений студентов, имеющих возможность жить не в общежитии, предпочитали селиться именно здесь. Соседство беспокойных жильцов, у которых постоянно то пьянки, то гулянки, то что-то взрывается, то дымит, да еще так вонюче, что лучше помереть от удушья, чем вдыхать эту гадость, не нравилось практически никому. Поэтому претенденты на свободные квартирки в очередь отнюдь не выстраивались. Поэтому-то я от имени Гаррада в облике того же гоблина и смог снять жилье сравнительно недорого, заплатив вперед за два месяца.
   В снятой квартире я побыл недолго. Подумал, не забыл ли чего, вспомнил про свою установку для копирования амулетов, которую оставил Трумару и подумал: как там он, разобрался с ней? Мне самому она казалась ужасно несовершенной и для серьезной работы непригодной. А ему вдруг да пригодится - все-таки время экономит более менее прилично. А я массовым производством простейших деталей в ближайшее время заниматься не планировал. А понадобится - сделаю еще. С меня не убудет.
  
   - Докладывай, Квилирелли. Есть там что по этому мальчишке? Не натыкались ли на него, случайно, наши осведомители?
   - Случайно один наткнулся. Он курирует гостиницу "Лебедь". Мальчишка был там.
   - Был?! - с нажимом спросила эльфийка.
   - К сожалению, мы опоздали. Пока информация дошла до агентов, пока он вспомнил... В общем мальчишка успел съехать.
   - И куда же?
   - Неизвестно. Сам он больше не появлялся. Прислал гоблина-посыльного, который забрал его вещи и расплатился. А куда их отнес потом - неизвестно. Прикажете интенсифицировать поиски?
   - Корпотор, наш начальник отдела магической поддержки, говорил с Трумаром? Что тот думает об изобретении мальчишки и сгодится ли нам?
   - Корпотор говорил. Трумар, кстати сказать, действительно собрался уходить и потребовал отставки. Теперь Свирусс бегает за ним, как собачонка, и на коленях умоляет забрать прошение обратно, а Трумар требует вернуть Гаррада, а Гаррада и мы с собаками найти не можем... - Квилирелли хохотнул. - Управляющий пообещал уволить Свирусса без права на пенсию, если Трумар не передумает. Да еще с такими рекомендациями, что его и на каторгу возьмут с большой опаской.
   - Ладно, жгучий гриб ему в задницу, этому старому пеньку. Ты давай по делу.
   - Корпотор вместе с грандмастером пришли к выводу, что парень вполне мог изобрести эту вещь случайно. К тому же для массового производства копир - так они его назвали - совершенно не годится. Не соответствует требованиям по расходу энергии и слишком велик процент брака. Для дворца это было некритично, поскольку заготовки там использовались сравнительно дешевые и простые, но для других целей применение копира невыгодно. Однако Трумар с Корпотором обещают в течение полугода довести вещь до ума и тогда ее можно будет использовать при изготовлении частей вооружения с несложными магемами. Таких тоже хватает.
   - Ясно. Значит, пока не будем гонять ворон. Я поговорила с дочерью. Оказывается, инициатором была она. Представляешь, увидела нашу дезу, которую мы собирались подкинуть предполагаемому агенту северян - карту с якобы находящимся в лабиринте артефактом "Звезда мага" - и решила проявить инициативу: доставить нам его на блюдечке. Уговорила мальчишку и они пошли. Если бы не Гаррад, то мы не увидели бы ее больше живой. Так что, гнать его, как волка на лучников, будет с моей стороны черной неблагодарностью. Но и поговорить с ним надо. Тем более, раз директор нашей секретной школы так хорошо о нем отзывается... Иметь агента мага - его давняя мечта. Вот что, Квилирелли, дай-ка задание старшему курсу нашего училища - пусть поищут парня в качестве дипломной работы. Кто найдет - получит высший балл и будет аттестован при выпуске на класс выше.
   - Слушаюсь. Но как он его сможет уговорить работать на нас? Магов запрещено вербовать насильно.
   - Ты думаешь, я не знаю законов королевства, Квилирелли? Или тебе напомнить некоторые способы добиться добровольного(!) согласия?!
   - Простите, ваше сиятельство. Просто мне еще не доводилось иметь дело с магами...
   - Ты меня понял? Тогда ступай. Времени мало, а то с этими северянами...
  
   Глава 12 Хозяин лабиринта.
  
   Обязанности, которыми нагрузили меня на новой работе, не были для меня в новинку. Лю, увидев, как я отработанными движениями навожу чистоту в доме, на второй день перестала меня контролировать, а когда в субботу на постирушках я выдал мастер-класс профессиональной стирки, глажки и сушки, совсем успокоилась, повеселела и полностью доверила мне свои бывшие обязанности. Но не обошлось и без мелкого конфуза. Девушка понаблюдала, как я управляюсь с бельем, удовлетворенно кивнула и ушла. Буквально через пять минут она, красная и смущенная, стрелой влетела в купальню, где проходила большая еженедельная стирка, и зарылась в нестиранном белье.
   - Лю, - не без подковырки обратился я к девушке, - если ты ищешь красивые панталончики и лифчик, то я их уже постирал, - и с восторгом в голосе добавил. - Я был уверен, что с первой нашей встречи ты мне будешь доверять, как брату!
   Девушка сдавленно охнула, отвернулась от меня и выбежала еще более стремительно, чем появилась. Ну вот. И что бы это значило? Неужели все-таки не доверяет?
   В течении всей недели мою честность подвергали всевозможным соблазнам. В частности, убираясь в комнатах, я стал находить то серебрушки, якобы закатившиеся под мебель, то колечки или сережки, тоже якобы случайно забытые на столе, под столом, под кушеткой, за шкафом... Все найденное я аккуратно сносил на стол ювелира и оставлял там. Один раз мне показалось, что ювелир неподдельно обрадовался, обнаружив в числе мой дневной добычи золотую сережку с маленьким изумрудом. Ее я действительно выковырнул из щели в досках пола в углу мастерской.
   - Где же ты была, беглянка?! Гаррад, скажи, где ты ее нашел?
   Я рассказал.
   - Значит, она была там все это время, а мы все в доме перевернули. Хорошо хоть серьги принадлежат моей жене - память о бабушке - а не заказчику. Пришлось бы делать новую сережку - а это сложно. Старинная работа. Тонкая. Как жена переживала, когда потеряла одну из них! Теперь-то, как вернется, будет для нее подарок.
   К концу недели добыча моя свелась к нулю. Видно все, что мог, нашел. Работа у меня спорилась. Настроение было стабильно прекрасным и не в последнюю очередь оттого, что я убедился в полнейшей работоспособности древнего механизма. Стало быть, в любой момент я могу скрыться от преследования.
   Следует признать, что небольшая польза от посвящения в жрецы силы все-таки была. Я же не мог днем, при всех, пройти в садик, открыть ход и проверить возможность его использования. А вдруг туннель давно завален, и разгребать его надо при поддержке не менее сотни землекопов с лопатами и полсотни бочек пива минимум, дабы копатели не умерли от жажды? Или что-то перекосило в древнем механизме. То, что контуры не нарушены - это я и из окна своей комнаты увидел, но дальше надо было непосредственно открывать и смотреть. Поэтому, дождавшись ночи, я осмотрел дом магически, определил две ауры старика и девушки, которые пространственно располагались в горизонтальном положении в районе своих комнат, и пришел к выводу, что хозяева изволят мирно почивать. Стараясь не шуметь, выскользнул из своей комнаты и отправился делать свое темное дело в душную ночь второй половины последнего месяца лета. Светлячки танцевали под переливчатую мелодию сверчков, луна серебрила листву деревьев, отбрасывающих причудливые тени на дорожки сада... Короче говоря, прогулка могла быть романтической, если бы не была насквозь деловой.
   Дверь в садик, конечно же, плотно перекрыта сетью сигнальной магической структуры. Дорогой, но обыденной. Ее легко обойдет амулет специальных служб, но дело в том, что такие амулеты даже богатые воры купить не могут. Не продаются они. Говорят, очень давно один агент продал клану убийц свой амулет. На службе написал рапорт, якобы во время спецоперации утопил его в реке. Через несколько лет с немалым трудом поймали одного из членов клана, нашли у него амулет и до тех пор трясли весь клан, пока не вышли на продавца. Глава клана обделался... вернее отделался легким приступом медвежьей болезни, а его заместитель, чья была идея и непосредственно покупка, навсегда сгинул вместе с агентом в недрах ДОК. Эту историю знали все, и ни один торговец не рисковал связываться со специальными амулетами королевских служб. Для меня подобных преград не существовало. Используя свои новые знания, я давно, еще во дворце, сделал себе нечто подобное, но гораздо более эффективное и многофункциональное. А что поделаешь, если излишне подозрительные родители проявляли повышенную осторожность и опутывали спальни своих дочерей самыми дорогими и изощренными структурами, какие только могли купить за деньги? Некоторые умудрялись даже армейские амулеты прихватить, предназначенные для малых отрядов в тылу противника. Дочки же, в свою очередь, начитавшись романтической дури в книжках "про любовь", скромно опускали глазки и томно улыбались:
   - Но ты же маг, Гаррад. Что тебе сигналки и ловушки? Если любишь - пройдешь!
   Правда, надо отдать девушкам должное, стоило мне благополучно проникнуть к ним в спальню, как они, убедившись в искренности чувств избранника - а как же? Он же преодолел все преграды силой своей любви - проявляли прямо-таки вулканический темперамент и южную, огненную страсть. То есть, с моей точки зрения, затраченные усилия вполне окупались. Однако ни одна не задумалась над тем, что мастеру магу не надо прожигать жаром своего сердца прорехи в сети - достаточно подумать головой немного. В училище нас знакомили, конечно, с различными типами сигнальных структур, но такого их разнообразия, как во дворце, на защите самого дорогого на свете - девичьей чести - я еще не встречал. Благодаря "подвигам" на этом фронте борьбы за нежность и ласку, я прошел хорошую школу и, вероятно, на сегодняшний день со своим амулетом смог бы проникнуть и в королевскую спальню, не потревожив ни одну сигнальную нить.
   Таким образом, немного перемкнув линии силы, я оставил сеть в работоспособном состоянии, только заставил ее не замечать персонально меня. Всего лишь добавил в структуру распознавание основных параметров моей ауры. Теперь сеть будет любезно приоткрывать для меня проход стоит только к ней приблизиться.
   Здоровенный валун мягко сдвинулся, открывая мне проход в недра земли. Тусклый магический светильник включился сам и узконаправленным пучком осветил каменные ступени лестницы. При таком освещении свет виден был только прямо перед входом и незаметен со стороны.
   Я осторожно спустился на несколько ступенек вниз, и увидел справа контур запирания входа. Рядом высветилась еще одна связанная с ним группа контуров. От этой группы тянулась связь к прямоугольной плоской структуре, непосредственно внедренной в гладкий камень стены. Еще пара линий шла далеко вниз, и проследить, с чем они соединяются, не представлялось возможным. Я надолго задумался. Закрыв вход, я что-то активирую, а что именно не знаю. Вдруг ловушка? Один из последовательных наборов контуров явно снимал слепок ауры и отправлял куда-то вниз. Вероятно, в центр управления. Там, скорее всего, слепок сравнивается с банком слепков и в случае совпадения выясняется, кто решил посетить сей уголок пещер. Маги и без всякого третьего глаза по сей день прекрасно используют подобные наборы, правда, уже объединенные в магемы. Потом слепок можно использовать для самонаведения магических структур, как это сделал, например, я, наказывая жадину перед отъездом в столицу. Несмотря на уверения призраков, я все еще сомневался в том, что лабиринт признал во мне своего и не будет препятствовать передвижению. Наверное, я бы долго стоял так, сомневаясь и колеблясь - одно дело выбираться из лабиринта, когда другого выхода нет, другое - лезть самому в возможные ловушки неизвестно ради чего - если бы не друзья призраки. Брог в компании Хрыска вылетели из стены, чуть не напугав до смерти, радостно закружили, закланялись, залопотали, как они соскучились по верховному жрецу...
   - Это кто здесь верховный жрец? - с подозрением спросил я.
   - Так вы же, господин. Вы и есть! - почти хором ответили привидения. - Других ведь нет. Стало быть, кому тут быть верховным. Только вам! Только вам, да. Только вам.
   - Ладно! Верховный так верховный. Не важно это сейчас. Если я закрою выход - ловушки не активирую?
   - Непременно...
   - ...обязательно... - хором ответили призраки.
   - Вам не надо беспокоиться, ваше верховенство, - стал объяснять Брог, а Хрыск явно прислушивался, не потребуется ли поправить коллегу. - При закрытии входа активируется контур проверки ауры. Параметры передаются в центр управления и сверяются со списком. Ваши параметры записаны сразу после посвящения и присвоен высший допуск ко всему лабиринту.
   - Почему это высший? За что такая честь? - не поверил я.
   - Дело в том, - не вытерпел молчания Хрыск, - что по уставу храма, верховным признается старший по силе жрец, в случае немотивированного отсутствия верховного в течение ста лет. А поскольку вы - единственный...
   - Ладно, - повторился я, - верховный, так верховный.
   Я активировал контур закрытия входа. Камень также плавно и бесшумно вернулся на место. На плоском каменном квадрате с задержкой в несколько секунд - видимо моя аура, как и говорили призраки, сверялась с образцом - вспыхнули зеленоватым светом две пиктограммы. Одна в виде глаза, а другая - перевернутой арки. Одновременно у входа погас потайной светильник, и зажглись два стеклянных шарика, освещая пространство ярким холодным дневным светом.
   - О как! А почему там, где мы выходили такие не светились?
   - Вы шли с фонарями, поэтому мы не стали вам рассказывать, как активировать освещение. К тому же мы думали, что девушка не является посвященной, и вы могли не желать, чтобы она знала.
   Решив оставить тайны лабиринта на потом, я поинтересовался у призраков:
   - Вы мне можете помочь?
   - Всем, что в наших силах.
   - Тогда так. Мне нужно помещение для лаборатории и комната, где можно было бы жить более-менее комфортно.
   - Лаборатория верховного со всем оборудованием в вашем полном распоряжении, как и еще четыре адептов и старших жрецов! - воскликнул Борг. - Неужели ваше верховенство планирует заняться здесь исследованиями? Мы с Хрыском в полнейшем вашем распоряжении.
   - Апартаменты верховного в вашем полном распоряжении! - с не меньшим энтузиазмом воскликнул Хрыск.
   - Они далеко от входа? - занять апартаменты прежних хозяев меня не пугало, но терять по полночи только на дорогу мне совсем не улыбалось.
   - А разве для верховного это имеет значение?
   - Какая разница как далеко они от входа, если есть малые порталы, - дружно загомонили призраки. Я даже не мог понять, кто говорит в каждый конкретный момент.
   - Воспользуйтесь ими...
   - ...они все привязаны к входам в первую очередь...
   - ... а энергии здесь полно...
   - ... даже в самые напряженные дни, когда все лаборатории работали в полную силу...
   - ... все камеры зарядки амулетов были заполнены...
   - ... адепты и жрецы переполняли жилые сектора...
   - ... и сновали туда-сюда...
   - ... в том числе, используя дальние и сверхдальние порталы...
   - ... даже тогда запасы в концентраторе не исчерпывались и наполовину.
   Я очумело потряс головой и поднял руки вверх с просьбой остановить словоизвержение:
   - Что такое порталы? Вы можете мне объяснить?
   - Но как же?! - с глубочайшим недоумением посмотрел на меня Брог, а Хрыск суматошно заметался по коридору. Его метания были похожи на отчаяние экспрессивного преподавателя, потерявшего надежду добиться от закоренелого разгильдяя хоть какого-нибудь ответа на простейший вопрос. - Как же так?! Вы не слышали о храмовых сквозьпространственных порталах?!! Как такое может быть?!
   Хрыск вдруг успокоился, перестал метаться и более-менее спокойно ответил коллеге:
   - Может, уважаемый Брог. Очень даже может быть. Вспомни, сколько посвященных знали тайну порталов? Сравнительно немного и все они давали клятву не разглашать секреты. Слухи, конечно, просочились, но, похоже, так слухами и остались. А к настоящему времени, и они растаяли туманом. Ушли в легенды вместе с последними жрецами.
   - Кхм. М-да. Увлекся немного, - повинился Брог. - Следует признать, что и мы сами узнали о существовании порталов, только перейдя в нынешнюю форму существования. Вместе с остальной служебной информацией. Теперь-то мне кажется, что я знал всегда. М-да. Кх-м-м. Прошу извинить мою невнимательность, ваше верховенство.
   - Прощаю, конечно, но все-таки о чем вы там говорили?
   - Сквозьпространственные порталы, коих младшие жрецы для краткости вульгарно называли телепортами, позволяют мгновенно перемещаться в пространстве, - тоном лектора начал свои объяснения Брог. - Мне практически неизвестна физическая природа данного перемещения. Только то, что в основе лежит принцип пространственного и информационного единства магического поля. Проще говоря, любая точка магического пространства одновременно находится во всех других точках указанного пространства. Перемещение материального объекта производится путем совмещения координат двух локальных участков, разнесенных в реальном пространстве на некоторое расстояние. Прежде всего, координат информационных. В точке прибытия фактически строится полная информационная копия участка пространства точки убытия и в момент перемещения следует сознательным усилием указать будущее местопребывание объектов. Поэтому, кстати, без участия разумного существа, на должном уровне владеющего управлением магической энергией, осуществить перемещение невозможно. Следует отметить также, что такой переход в зависимости от дальности: короткий - в пределах лабиринта, дальний - в пределах континента и сверхдальний в пределах планеты, - требуют колоссального расхода энергии. Меньше всего требуется на короткий переход, но и он может потребовать около пятнадцати полностью заполненных накопителей. Поэтому порталы используются в подавляющем большинстве случаев в пределах храма и между храмами. То есть там, где есть мощные концентраторы энергии. Сам переход реализуется с помощью специально устроенных, как в точке убытия, так и в точке прибытия, арок перехода. К-х-гм. Ну-у-у... примерно так. Все, что знал, рассказал. А большего нам знать не положено. Рекомендую для подробного ознакомления с данным вопросом обратиться к первоисточникам в библиотеке храма. Я покажу, где искать.
   Мысль о порталах меня несказанно восхитила. Я представил себе, как заявляюсь домой с подарками. Сестренка с визгом бросается мне на шею и, как обычно, не давая слова сказать, спрашивает: а правда, что она очень красивая девочка и парни за ней табуном ходить будут? Мать ласково улыбнется, поцелует и поинтересуется, как у меня дела, тепло ли одеваюсь, регулярно ли кушаю и не появилась ли у меня девочка с которой пора уже знакомиться? Но мечты быстро растаяли, когда представил себя с мешком накопителей для возвращения, которых у меня нет, и пришлось признать, что поторопился с мечтами. К тому же пока неизвестно, а можно ли вот так в произвольное место попасть, туда, где нет этих самых арок перехода.
   - Как воспользоваться порталами?
   Ответил Хрыск, указав на светящиеся пиктограммы:
   - Ткните пальцем или укажите мысленно нужную пиктограмму и выберите из списка желаемое место прибытия.
   - Но тут два символа, который надо жать?
   - Пиктограмма глаза позволяет на поверхности камня просмотреть фантомное изображение пространства рядом с камнем, дабы открывая вход не попасть в засаду. Изображение арки активирует список доступных мест для сквозьпространственного перехода.
   Разумеется, я сначала активировал глаз и увидел на поверхности камня спящий сад и дом ювелира. Обзор был круговой. То есть надо было, как объяснил Брог или Хрыск (не обратил внимания), движением пальца или мысленным усилием двигать фантомное окно в нужном направлении: влево, вправо, вверх или вниз.
   Меня искренне восхитило мастерство древних магов жрецов, еще даже не знавших магем, но уже сумевших прописать такие сложные конструкции одними только контурами. Представляю сколько терпения и труда им пришлось вложить, чтобы добиться устойчивой работы столь сложных систем.
   Затем я приложил палец к пиктограмме арки и передо мной на поверхности камня появилось фантомное изображение списка доступных мест перехода с краткими пояснениями, где оно находится географически и в какой точке храмового лабиринта. Строки с местами перехода внутри местного лабиринта не имели географических координат и сопровождались кратким пояснением из одного слова: "здесь". Я заметил, что некоторые строки не светились ярким зеленым светом, а были словно затенены:
   - Арки порталов в этих точках не ответили на запрос статуса. Скорее всего они повреждены или выход живых существ там невозможен, - пояснил мне Хрыск.
   Не буду лукавить - строчку библиотеки я нажимал с немалым волнением. Передо мной возникла арка примерно в два моих роста высотой и полтора - шириной, окаймленная зеленым свечением и словно залитая жидким серебром. По серебру некоторое время снизу вверх прошли волны, и вдруг посередине возникло рваное расширяющееся пятно. Пятно быстро расширилось до зеленых границ, и внутри арки я увидел обширное помещение библиотеки с рядами полок, заставленных книгами и уходящих в бесконечность. Рядом с барьером, за которым, вероятно, когда-то сидел библиотекарь, стояла... моя полупрозрачная фигура и два еще более призрачных (как это возможно даже не знаю) привидения: Брог и Хрыск. Брог тут же стал объяснять как действовать дальше:
   - Теперь, ваше верховенство, вам надо мысленным усилием переместить свое изображение в желаемую точку библиотеки, если предлагаемое вас по каким-либо причинам не устраивает, и стереть изображения тех объектов, которые вы не хотите брать с собой в переход. Если надо пройти только самому достаточно мысленно скомандовать: "Иду один". Когда будете готовы, мысленно скомандуйте: "Переход". Со временем так явно акцентировать команды не понадобится - будете переходить, как из гостиной в купальню.
   Я пару раз глубоко вздохнул, стирать изображения призраков не стал, и, собравшись с духом, скомандовал: "Переход!!". Ничего особенного не ощутил. Просто оказался в библиотеке, где моментально зажегся свет, у барьера библиотекаря. Призраки были рядом и довольно улыбались:
   - Правда, здорово?! - спросил Брог.
   - Правда, - не стал отрицать я. Тем более, что это было на самом деле так здорово, что и словами не описать. Это как... как первый амулет сделать своими руками и, наконец-то поверить, держа в руках доказательство, что магия тебе подчиняется. А это такие гигантские силы!
   Потом я прыгал, наслаждаясь быстрыми перемещениями, как мальчишка, сумевший оторваться от взрослых в парке аттракционов. Немножко придя в себя, прыгнул прямиком в личную лабораторию верховного жреца. Она мне очень понравилась. Оборудование хотя и было устаревшим, но вполне исправным, а мне собственно больше ничего и не надо было. Осталось пополнить, точнее, восстановить, запасы алхимических ингредиентов, металлов и камней. Правда металлов и камней запас был, но не известно в каком они состоянии. Если их уже использовали для амулетов, то вторичные материалы перед повторным применением необходимо тщательно проверить, а то рассыплются в пыль во время внедрения магем и все труды насмарку.
   Еще больше понравился полигон, со всех сторон защищенный от разрушения. Вот чего во дворце не было так это его - никто не собирался допускать проведение испытаний в стенах, где обитает самая светлая мысль королевства, отец родной подданных и мать их же. В этой самой комнате я и собирался в ближайшее время активировать копию амулета графа. Хотя по моим прикидкам он ничего не должен был разрушать, но до конца я его так и не расшифровал и рисковать не хотел.
   Итак, первая задача - уйти и скрыться на время - выполнена. Вторая задача - найти информацию о ритуале, проведенном Альмилирой надо мной - существенно приблизилась к выполнению. Не может же быть, чтобы в храмовой библиотеке ничего не нашлось бы на эту тему. Обряд, уверен, не вчера создавался. Ну и третья задача - разобраться с амулетом - тоже на грани завершения. Во всяком случае, я на это очень надеюсь.
   Надо бы еще запасы еды и питья сделать. Но это, думаю, не проблема. Слуг принято отправлять на рынок за всякой всячиной, кто мне помешает прихватить что-то сверх заказанного, для себя? Тем более за свой счет? А уж перетащить в лабиринт ночью труда точно не составит. Кстати, и материалы для лаборатории также можно будет пополнить таким же образом.
  
   Глава 13 Незваные гости.
  
   Через неделю работы в качестве помощника мне "доверили" отнести заказчику жемчужное ожерелье. Дедушка У долго и подробно рассказывал: какие дорогие жемчужины подобраны в нем, какой оно тонкой работы и за сколько примерно можно его быстро продать. После инструктажа и напутствия меня отправили в путь.
   Кто как, а я ни на секунду не поверил, что меня отправили без пригляда. Ожерелье было довольно дорогое, но реально стоило раза в три меньше, чем втирал мне старый ювелир. По пути я применил пару трюков, которым нас учили в актерской мастерской. На удивление, они оказались довольно эффективными и позволили вычислить моего "сопровождающего". Им оказался, точнее, оказалась... внучка ювелира. Что она могла сделать, если бы я решил сбежать, прихватив с собой "огромные" ценности, доверенные мне "наивным" дедушкой, я не мог себе представить. Разве что, крикнуть стражу и заявить, будто их обокрали и подробно описать вора. То есть меня. Но поскольку маршрут движения на инструктаже указан не был, я мог идти в любом направлении и всегда найти причину, почему пошел той, а не другой дорогой. Да мог я, элементарно, заблудиться в столице? Мог. Из доверия ювелира вышел бы? Вышел. Но претензий ко мне предъявить не смог бы никто. А еще я мог заявить, что ожерелье и вовсе мое собственное. Досталось в наследство. Вот я и собираюсь его продать, чтобы на эти деньги жить. Никто не видел, как ювелир мне его передавал. Правда, если это был всего лишь ремонт, его мог опознать заказчик, но это пока разберутся, да докажут...
   Однако в любом случае красть у приютивших меня людей я не собирался и, сделав вид, будто не заметил слежки, аккуратно доставил посылку по адресу. Взамен получил деньги за ремонт (это был-таки ремонт) и принес все до медяшки ювелиру. Еще три раза Лю тайно сопровождала меня с ценностями для заказчиков, а потом... перестала. Как я ни изворачивался, слежки за собой больше не обнаружил. И ничего ценного хозяева дома на полу и по углам помещений больше не теряли. Так я вошел в доверие. Сам я за столь короткий срок никогда не смог бы настолько довериться незнакомому человеку, но, видимо, житейский опыт дедушки У помноженный на талант Лю позволили хозяевам придти к окончательному и, главное, положительному решению в отношении моей персоны.
   Без контроля я стал быстрее пополнять запасы продовольствия долгосрочного хранения и ингредиентов для лаборатории в лабиринте. Каждую ночь... ну не каждую, спать-то мне все-таки когда-то надо, около двух часов я занимался работой в подземельях. Перетаскивание запасов из кладовой в занимало самый минимум моего времени. Много я все равно не мог за день, за два, накопить - не тащить же продукты с рынка телегами. Остальное время уходило на тяжелую, грязную и страшно утомительную работу... по уборке подземной лаборатории. Она мне действительно понравилась своим содержимым, однако пыли там накопилось за тысячелетие... ужас! В остальных помещениях, благо энергии навалом, специальные контуры не давали ей накапливаться, игнорируя, правда, более крупные куски мусора, а в лаборатории никакие магические воздействия не должны были мешать работе. А то, скажем, повлияет, совсем чуть-чуть, посторонняя магия на строго дозированную порцию сложноструктурированной магической составляющей творимого зелья и получится результат обратный ожидаемому. А то и бабахнет что. В общем, лаборатория стандартно была защищена от внешних воздействий и внутри не содержала ни одного активного контура. Значит, тряпка, вода и умелые руки профессионала высокого класса - единственно способно придать помещению рабочий вид.
   Хорошо хоть мои отлучки ни разу не вызвали тревоги. Во всяком случае, как видел ауры дедушки и внучки в горизонтальном положении при открытии входа, так и продолжал видеть при выходе. Даже специальный обзорный фантом мне не требовался. Он вообще-то и предназначен был исключительно для адептов, не прошедших еще посвящения, поскольку сквозь материальные объекты они видеть не могли... Впрочем, я расхвастался. Поначалу мне тоже пришлось пользоваться обзором. Мой "третий глаз", по всей видимости, прогрессировал, и я стал видеть обмен магической энергией у растений. Несколько дней было трудно различать ауры людей, животных, насекомых и растений. А уж сквозь изломы аур веток и листьев разглядеть подробности у людей и до сих пор для меня трудная задача. Тем не менее, когда я подходил к дверям дома со стороны сада, возвращаясь из лабиринта, ауры деда и внучки свидетельствовали о том, что они находятся в горизонтальном положении. Хорошо бы еще научиться различать спят они или бодрствуют, но эту задачу придется отложить до лучших времен, когда я смогу тратить ночные часы не на пополнение запасов, а на чтение книг в библиотеке, знакомство с амулетом графа и эксперименты в магическом конструировании.
   В конце третьей недели моего пребывания в доме ювелира в ночь перед праздным днем к нам заявились незваные гости. Я только-только вернулся из лабиринта, разделся, собираясь ложиться спать, снял с себя практически все амулеты, оставив только медное колечко с зарядом молнии, усиленным и улучшенным еще в студенческие годы, откинул одеяло и уже вовсю предвкушал долгожданный отдых, как, мимолетно оглядев дом, засек несколько чужих аур на втором этаже, где были спальни. Моя - в том числе. Возле моей двери светились две, возле двери Лю - три и возле комнаты деда - аж целых четыре. Я успел только заорать:
   - Тревога!! - как ко мне ворвались двое гоблинов.
   В руках первого сверкнул в свете Луны нож, второй держал наготове короткую дубинку, унизанную металлическими кольцами. Я всей кожей ощутил холодок смертельной опасности. Намечалась не банальная драка, а убийство. И кандидатом на заклание явно был я, да и скорее всего все обитатели дома. Как грабители смогли преодолеть защиту дома, предстояло выяснить позже, если останемся живы, конечно.
   Кольцо сработало без сбоя - грабитель с ножом задергался в судорогах и в дополнение удачно вцепился в руку своего подельника. В результате первый, которому достался основной заряд, рухнул, продолжая дергаться уже в агонии, а второй, полуоглушенный, немного замешкался, что дало мне возможность собраться и, как учил нас наставник в актерской мастерской, чисто провести атакующую комбинацию: удар ногой в пах и следом ребром ладони в висок. Первый раз в жизни я врезал в полную силу не по тренировочному манекену, а по живому человеку. Услышал хруст костей черепа и увидел как еще одно тело, дергаясь в агонии, рухнуло на пол.
   Проникнуться ужасом содеянного я не успел, но, вероятно, что-то зацепило и немного заклинило мое сознание, поскольку вместо того, чтобы хладнокровно собрать защитные и атакующие амулеты, я, как был в одних трусах, так и выскочил в коридор на помощь Лю и деду.
   Комната девушки была ближе по коридору ко мне, и миновать гоблина, стоявшего на ее пороге, я никак не мог. Шум драки раздавался из обеих комнат: девушки и деда. Не рассуждая, я бросился на бандита. Тот был увлечен зрелищем внутри и не ожидал, что два его подельника не смогут справиться с мальчишкой слугой. Видимо так только можно объяснить то, что он пропустил мои удары ногой под колено и ладонью в основание черепа. Влетев в комнату, я застал картину, которую можно назвать: попытка изнасилования спящей красавицы двумя лицами вполне установленной расы - гоблинами. Молодыми крепкими парнями. Один навалился на ноги и уже стягивал с яростно сопротивляющейся Лю пижамные штаны, другой - спереди пытался связать ей руки и душил подушкой, не давая кричать. Это у него пока плохо получалось. Лю действовала как опытный борец, используя малейшую возможность провести удушающий прием, ткнуть пальцем в болевую точку и не дать себя обездвижить. Несмотря на ее отчаянное сопротивление, против двоих нападающих шансов у нее практически не было. В прыжке я ударом ног сбил с девушки грабителя, освобождавшего ее от штанов. Тот летел недолго. Впечатался всем телом в стенку и тихо по ней сполз. От второго Лю освободилась сама, зацепив его подбородок правой ногой и отшвырнув от себя. Впрочем, тот особо не сопротивлялся, скорее самостоятельно отпрыгнув от девушки, чтобы встретить новую опасность в моем лице. Свое оружие он бросил возле кровати, когда пытался связать Лю и дотянуться до него в данный момент не мог. Однако бойцом он оказался на порядок более искусным, нежели я. Если бы не девушка, через полминуты бой был бы окончен. Лю дралась немногим хуже, чем грабитель, но все же и она в одиночку долго не продержалась бы. Вдвоем с ней мы едва могли сдерживать его натиск. Дело усугублялось еще и тем, что мы с девушкой иногда мешали друг другу. Для согласованности действий нужны совместные тренировки - свои на некоторое время я забросил, а о том, что Лю владеет рукопашным боем, никогда и не знал.
   Думаю, все же победа была бы отнюдь не за нами. В какой-то момент нас разметало по углам комнаты. Я дышал как загнанная лошадь, все тело от пропущенных, большей частью вскользь, ударов болело. Как-то мне еще удавалось не пропускать смертельных или костоломных плюх. Моя напарница чувствовала себя немного лучше, а наш противник был свеж и бодр. На мгновение скосив глаза, он злорадно усмехнулся и тут же снова бросился на нас. Я невольно последовал за его взглядом и увидел, как второй грабитель, очухавшись, начинает подниматься с пола. Против двоих нам не продержаться. Лю метнулась ко второму бандиту и несколькими ударами заставила его мешком рухнуть на пол, но за это время первый успел сломать мне руку и нанести мощный удар пяткой в лоб.
   Очнувшись от брызг в лицо, увидел обеспокоенно смотрящего на меня дедушку У. Живого. Или мы уже в небесных чертогах? Но тогда зачем меня поливают холодной водой? Боль в сломанной руке поспешила сообщить мне радостную весть, что я все еще среди живых, хотя и не очень... живой.
   Когда очнулся снова, увидел свою руку уже смазанную какой-то мазью и перевязанную чистым полотном. Острая боль перешла в тупое, но постоянное, как вселенная, нудение.
   - Ты можешь меня понимать? - снова надо мной нарисовался образ дедушки У.
   Поморщившись, я вяло кивнул и потолок тут же, словно дождавшись, наконец, приглашения поиграть, весело закружился перед глазами. От желудка поднялась волна тошноты и чуть не выплюнулась наружу радостным фонтаном. С трудом сдержав порыв игривых кишок, я сглотнул, а ювелир успокаивающе положил руку на мой лоб:
   - Тихо-тихо. Не так резко. Тебя бил настоящий мастер. Я удивлен, что ты так долго смог продержаться против него. У тебя стиль северного шо-шау и учил хороший мастер, но сам ты либо недолго у него учился, либо ленился. Внучка тоже "хороша"! Если бы она, несмотря на все мои увещевания, не позволяла себе пренебрегать тренировками...
   Лю, стоявшая рядом, зарделась и смущенно опустила глазки в пол.
   - А ведь кому, как не ей, знать, что люди бывают очень разные! - продолжил дед нравоучительную беседу. - Но каков Микки!! Я не ожидал от внука старого товарища, что он пойдет на такое. Надо же было мне пригреть змею на груди. Этот паршивец сумел сделать копию ключа от защитных контуров и проследил, как отключается сигнализация. Если бы не твой крик и помощь - Лю, вероятно, уже не было бы в живых. Спасибо тебе, Гаррад, от всего нашего клана! - старый ювелир встал и искренне, в традициях гоблинов (руки прижаты к бедрам, спина круглая), низко поклонился мне.
   Я хотел было мотнуть головой - чего уж там. Подумаешь делов-то куча! Но только шевельнулся - потолок снова затеял игру в хоровод и я вынужден был приостановить свой порыв.
   - Теперь послушай меня внимательно, Гаррад, - голос деда стал предельно серьезным. - Скоро здесь будет полно стражников. Начнут выяснять, кто и что. Так вот. Мой тебе совет - молчи о своих подвигах, иначе даже я не смогу защитить тебя от мести родственников погибших. Они не потерпят того, что истинного гоблина убил какой-то чужак, пусть и защищая свою жизнь. Да и мне некоторое время придется ходить с оглядкой, пока все не успокоятся. Давай скажем стражникам, что ты успел крикнуть, а потом тебя ударили дубинкой, ты потерял сознание и больше ничего не видел? Согласен?
   - Да, - прохрипел я. Так и в самом деле было лучше. Ну никак не нужна мне сегодня слава. Даже такая вся из себя боевая.
   Я был почти в сознании, когда нагрянула толпа стражников. Это были обычные сопповцы, поскольку интересы короны или внешние враги в нашем концерте были совершенно не задействованы. Были бы задействованы, сопповцы с облегчением спихнули бы дело в департамент охраны короны и пошли бы в ближайший кабак пить пиво. Но нет. Шпионов или самых завалящих заговорщиков мы представить им никак не могли - обычная уголовщина.
   Лежа в ожидании, я весь извелся. В дополнение к нервотрепке самого нападения. И первое, что меня беспокоило - это как мы вообще спаслись? Лю явно не могла долго продержаться против такого бойца, который нам противостоял. Вопрос другой - откуда он взялся в этой банде? Я допускаю, что большинство гоблинов с детства изучают боевые искусства из-за специфического отношения к ним других рас. "Зеленая обезьяна", "зелень подкильная", "чурбак зеленый" - такие эпитеты я не раз слышал в адрес гоблинов. Они, разумеется, тоже. Кроме словесных оскорблений, нередки были случаи физических нападений, причем чаще всего на женщин - они, на удивление, бывали очень даже привлекательны для представителей всех прочих рас. Парадокс, но так оно и есть. Таким образом, не можешь ответить - рискуешь потерять здоровье, а то и жизнь. Но при всем при том их мастера боевых искусств жили, окруженные почетом и уважением, а зарабатывали на уровне мастера мага. Зачем кому-то из них понадобилось лезть в чужой дом - непонятно. Впрочем, я-то сам не эксперт, откуда мне знать реальный уровень того парня? Может, он и не такой уж мастер - просто для меня оказался крутоват. И все же, получается, если дедушка У не прятал дома мастера боя, то получается... он сам справился и с той четверкой, что направилась по его душу, и к нам успел придти на помощь. Тем более не понятно. Ведь одна из причин, по которым я, когда выполнял по утрам полный тренировочный комплекс базовых движений, не уродовал руки укрепляющими упражнениями, заключалась в том, что боялся потерять гибкость и подвижность пальцев. Если ювелир - мастер боевых искусств, то как он умудряется оставаться ювелиром? Загадка.
   Второе - нервировало гораздо больше. А если стражники потребуют амулет, удостоверяющий личность? Я им дам, а они тут же доложат эльфийке, что беглец найден? Как быть? Снова убегать я пока физически не способен. Правда, вполне возможно, все мои страхи не стоят пыли под ногами, но кто знает? А вдруг стоят? Вдруг я чем-то оскорбил могущественную особу? Одна надежда, что со временем все успокоится, и про меня забудут.
   К моей постели подошли два офицера СОПП в цивильной одежде. Оба примерно одинакового роста. Оба - человеки. Один из них грузноват и одышлив - похож на канцелярского работника. Другой - атлетически сложен и похож на волка, загоняющего добычу. Они представились. Грузного звали Глифар. Атлета - Скапил. В глазах у обоих застыла усталость и плохо скрываемое безразличие. Видно, что картина преступления у них уже сложилась, ничего особенного они в ней явно не видели и предстоящий допрос покалеченного свидетеля глухой ночью рассматривали как пустую формальность. Быстрее бы покончить с этим и пойти попить пивка в ближайший кабачок.
   Они профессионально улыбнулись, пожелали здоровья, извинились за беспокойство, сказали, что понимают - после тяжелых травм пострадавшему нужен покой, но служба есть служба, и они вынуждены задать несколько вопросов. Глифар сел на стул, достал блокнот, недавно появившуюся в продаже ручку-самописку и приготовился записывать мои показания. Не такого масштаба дело, чтобы использовать дорогие записывающие амулеты. Скапил, в свою очередь, взял другой стул, сел поближе ко мне и начал задавать вопросы. Они были просты, но для меня очень неудобны:
   - Как вас зовут? Назовите ваше имя, титул, место рождения.
   - Р-ра... - прохрипел я и вполне натурально изобразил слабость на грани обморока. Особенно напрягаться не пришлось, потому что слабость действительно была. Правда не настолько уж и сильная... Х-м. Сильная слабость. Интересное выражение.
   Писатель... ну, тот что записывал ответы... Глифар крикнул в коридор, чтобы пригласили девушку или старика. Пришли оба. Лю, молодец какая, прихватила с собой кружку целебного отвара и, не стесняясь стражников, стала поить меня им, словно маленького. Одновременно она трещала без умолку, вываливая на стражников кучу сведений, казалось бы обо всем, но в то же время ни о чем таком особенном.
   - Вы знаете, эти разбойники чуть не убили мальчика. Да я же вижу! Я уже на третьем курсе академии! Эмпат-целитель! Теперь верите? Дедушка взял паренька после того, как уволил этого противного Микки... Как почему противный?! Но я же эмпат-целитель, а он все время приставал, проходу мне не давал, когда дедушка отлучался по делам... Ну конечно он украл амулет-ключ и подглядел, как отключить сигнализацию... Нет, я не знаю остальных. Никто мне не знаком из этой компании... Меня же уже спрашивали... Такой толстый, усатый орк. У него еще один клык обломан... Нет я ему про клык не говорила. А что, очень обижается? Но я же понимаю. А вы Ра больше не трогайте, он ведь нас всех спас. Как крикнет: "Тревога!". Мы с дедушкой, как подхватились... а тут бандиты и он лежит на полу весь в крови... Кто он?! Да Ра же! Да его так зовут. Они ему руку сломали, а потом по голове ударили! Ну как они могли, он же еще совсем мальчишка! Зачем дедушка нанял? Так у меня занятия, а стирать, убирать, готовить надо. И дедушке помогать... Ну и что, что Ра не гоблин! Что же он, не человек, получается?
   - Стоп-стоп-стоп, ньора! Погодите! - запротестовал Скапил. - Мы это узнаем у него самого...
   - Ой, да как вы у него самого спросите, если он сейчас сознание потеряет и придет в себя через день, а то и два. Вы разве не видите, что у него сотрясение мозга?! Если с вами пришел лекарь, пусть подойдет и подтвердит мои слова...
   - Так! - снова прервал поток слов стражник. - Мы вам верим, ньора, но мы обязаны снять показания по всей форме...
   - Так я вам уже все рассказала. Паренек из провинции. В город приехал недавно. Никого и ничего не знает. Мы его приютили и, может быть, дедушка научит его ремеслу ювелира... А сегодня ночью он всех спас. Как крикнет: "Тревога!". Мы с дедушкой, как подхватились...
   - Это мы уже слышали!! Больше нечего сказать?!
   - А что он может еще сказать, если сразу сознание потерял?! Это я вам как эмпат-целитель говорю! От таких травм в сознании находиться практически невозможно. Если вы не верите моим словам...
   - Знаем-знаем! - окончательно потерял терпение Скапил. - Он придет! Он подтвердит! Но нам-то что писать в документе?!
   - Кха-кха! - многозначительно откашлялся Глифар. В комнате все притихли. Видимо, этот человек говорил мало, но веско. - Думаю, ситуация простейшая. Парень из провинции. Сразу видно, что несовершеннолетний, да будь и совершеннолетним - в деревнях редко у кого есть амулеты, удостоверяющие личность. Ни к чему им они. Крупные сделки, где требуется амулет, они практически не совершают, а в банках деньги не хранят. Парень на бойца совсем не похож, значит, очень даже вероятно, что девушка говорит правду, и его избили первым. Какие показания мы с него можем снять по существу дела? Никаких.
   - Но что же делать будем? Что-то же мы должны записать.
   - Так и запишем: "В связи с бессознательным состоянием свидетеля, человека по имени Ра, возраста около семнадцати лет, амулета, удостоверяющих личность не имеющего, предположительно прибывшего из провинции около месяца назад, и принятого на работу в ювелирную мастерскую ВанЧиньУ, а также исходя из того, что по показаниям прочих свидетелей, указанный свидетель, подняв тревогу, тут же был оглушен и не мог, согласно утверждению лекаря, следить за последовавшими событиями, его показания следует признать не влияющими на ход расследования. При необходимости допрос может быть проведен после выздоровления означенного свидетеля". Точка. Ну разве тебе действительно так уж нужны его показания, Скапил? Дело же предельно ясное. Осталось разобраться - Микки нанял банду чтобы отомстить ювелиру, или банда давно его вела, или все получилось спонтанно. Единственно, трудно понять, кто у них был за главаря... Но это не так уж важно.
   - Ну и крючкотвор ты, Глифар! - с восхищением пробормотал явно довольный тем, что можно существенно уменьшить писанину, Скапил. - Тогда пошли? Эксперты, надеюсь, уже достаточно увидели.
   Пожелав на прощание скорейшего выздоровления, стражники ушли, а у меня прямо камень с души свалился. Но какая же Лю молодец! Так и расцеловал бы, но... нельзя. Дедушке У обещал, да еще это эльфийское заклятие...
   Три дня мне пришлось провести в постели, практически не вставая, но целебные отвары и мази Лю, сделанные не только по рецептам академии, но и по семейным, передававшимся из поколение в поколение только членам клана, творили чудеса. С рукой, конечно, так быстро не получилось и я вынужден был целый месяц ходить с ней на перевязи. Дедушка У обещал многому меня научить, после того как рука заживет, а пока удвоил мое жалование, обрадовал переходом в статус ученика ювелира, однако предупредил, чтобы я не рассчитывал на семейные секреты - это он мне не передаст никогда. Вот разве что... На этой туманной фразе он замолчал и вышел из комнаты.
  
   Курсантка последнего, выпускного, курса училища тайной службы Силора девушкой была старательной и усидчивой. Ее сильной стороной было кротовое умение копать факты и делать правильные выводы. Она не стала, подобно своим однокурсникам, бегать в свободное от занятий время, высунув язык, в поисках цели в пределах выделенного сектора. Вероятность наткнуться на искомого субъекта и узнать его по описанию при таком способе поиска была, конечно, достаточно велика, тем более все владельцы гостиниц, постоялых дворов и доходных домов обязаны по первому требованию предъявлять списки жильцов, но все же, с точки зрения девушки, велика недостаточно. Повысить вероятность можно просмотром сводки происшествий. Парень ведь из провинции. Он хоть и прожил сколько-то лет в столице, хоть и окончил с отличием актерскую мастерскую, находившуюся под патронажем ТС, но вряд ли знал реалии большого города настолько хорошо, как местный житель. В результате очень даже может быть, что он где-то допустит ошибку, ввяжется в какую-нибудь неприятную историю и применит-таки боевые амулеты. Такие случаи обязательно фиксируются в сводках во всех подробностях. В первую очередь устанавливают личность применившего амулеты и подробные обстоятельства дела. Тут-то его и можно будет вычислить, взять за жабры, представить командованию школы и получить заслуженный зачет, а там, глядишь, на способную выпускницу обратят внимание в верхах... эльфийка точно не сможет не обратить внимание - ведь по ее приказу они ищут мага Гаррада. И чем он ей досадил? Или не досадил. Приказ был задержать "мягко" без причинения вреда.
   Сегодня она как обычно сидела в центральной управе СОПП и просматривала списки происшествий. Каждая запись сопровождалась кратким резюме об обстоятельствах дела и ссылкой на номер папки или, в редких случаях, на записывающий амулет, в архиве, если преступление раскрыто по горячим следам, или в делопроизводстве, тогда указывали дознавателя, у которого при необходимости можно выяснить подробности.
   Ограбление прохожего, пьяная драка в трактире "рваное ухо", жена избила мужа, муж избил жену... все как обычно. Столица живет, радуется, мучается, грешит и молится. Одна запись чем-то зацепила девушку, хотя вроде дело - банальнее не придумаешь: нападение на дом ювелира с целью ограбления. Грабители все уничтожены хозяевами дома. Пострадал только мальчишка, то ли слуга, то ли ученик ювелира. У него сломана рука и на теле имеются множественные следы от ударов тупым предметом. Для следствия картина происшествия очевидна: парень, выйдя ночью в туалет, заметил грабителей и поднял тревогу, после чего получил удар по голове и потерял сознание; ювелир - мастер очень редкого стиля борьбы гю-юрю вместе с проживающей в его доме внучкой убили всех нападавших, оказали помощь раненому слуге (ученику?) и вызвали стражу.
   Несколько минут Силора просидела, уставясь в пространство невидящим взором, но так и не смогла понять, что же привлекло ее внимание? Гоблин-ювелир - мастер борьбы? Не такая уж редкость. Тем более, как им рассказывали в училище, стиль гю-юрю очень труден в изучении, но идеально подходит для тех, кто не желает становиться воином и бережет руки - ювелиры, художники, музыканты. Стиль очень эффективен несмотря на то, что борцы не набивают мозоли на ударных частях конечностей. Они тренируют управление собственной энергией тела и, концентрируя ее в нужных точках, блокируют атаки противника и сами атакуют фактически бесконтактным методом, выбрасывая сгустки энергии в определенные точки тела противника. Мастера способны превратить внутренние органы врага в фарш, хотя внешне он будет выглядеть, как новенький. Очень важно также умение ставить скользящие, несиловые, блоки и уклоняться от ударов. Все это достигается годами непрерывных тренировок и медитаций.
   Значит, ничего необычного здесь нет. А в чем есть? Парень из провинции? Но его даже не Гаррадом зовут, хотя имя не такое уж редкое. А уж из провинции в столицу молодые парни прямо валом валят в надежде уйти от скуки и рутины местечковой жизни, да найти себе место под солнцем, где оно, солнце то есть, светит поярче. Хотя... хотя... есть в этом странность. Парень - человек(!). А всем известно, как гоблины ревниво оберегают свои секреты и практически никогда даже в слуги представителей других рас не берут. Может это и есть то, что привлекло ее внимание? Пожалуй, нет. Не настолько строго гоблины придерживаются правила не брать людей, а учитывая, что внучка ювелира эмпат-целитель не так просто им найти слугу, настолько совместимого с ней, чтобы девушка не испытывала дискомфорта. Видимо, парень ей подошел по всем параметрам, поэтому его и взяли. Особенно после того как выгнали прежнего слугу. Судя по всему, неприятного типа.
   Силора решила, что ей просто показалось, и она задвинула это дело в глубину сознания. Там, через некоторое время перебродив, оно наверняка выкристаллизуется в какое-то решение и ответ на вопросы всплывет сам собой. Когда произойдет данное событие сказать нельзя. А может и никогда, если фактов недостаточно.
   Вздохнув, курсантка пододвинула к себе новый список и углубилась в чтение.
  
   Глава 14 Снова в школу?
  
   Первые сутки после нападения я не то проспал, не то продремал. Состояние было полного непротивления - меня поили отварами, мазали мазями, Лю что-то там колдовала над моей рукой - иначе назвать сложно, методы работы целителей не такие как у магов. Они часто развивают не магическое зрение, а чувство. Как им все представляется или ощущается - не могу себе представить, а спрашивать стесняюсь. Пока во всяком случае. Потом непременно спрошу у девушки. Одно только не дал делать Лю - горшок мне подсовывать. Сам вставал и с ее помощью, так сказать, с опорой на массы, хотя хрупкое тело моего живого костыля "массой" назвать просто неприлично, а костылем обидно... не настолько уж она тощая. В общем, при поддержке девушки или дедушки У я самостоятельно совершал недалекое путешествие в туалет и снова затихал на своей койке.
   На второй день я уже мог более-менее связно мыслить, да и время появилось: Лю ушла на занятия и обещала вечером привести своего наставника, чтобы он посмотрел, правильно ли она все сделала; ювелир был занят то в лавке, то в мастерской, - никто меня не беспокоил в перерывах между приемом внутриутробно продуктов питания и выбрасыванием того, что получилось в результате. Так что, оставалась у меня одна забава - с умным человеком говорить. С самим собой то есть. Главное, было о чем.
   Перво-наперво - меня из помощников с неизвестными обязанностями и правами перевели в разряд учеников. Это было очень хорошо, но... Парадокс в том, что странным образом на меня такая обида накатила, что хоть волком вой, хоть по-детски плач, размазывая сопли по грязной рубашке. Спрашивается, ради чего я столько времени убивался, разгребая барханы грязи в подземной лаборатории, когда мне теперь будет доступна такая же, а то и лучше, у ювелира. Не уверен, однако, что долго смогу изображать из себя мальчишку, впервые увидевшего ювелирный верстак, но буду стараться, поскольку деваться все равно некуда. Если совсем припрет, признаюсь деду и не обижусь на возможный пинок под зад.
   Немного успокоившись и отодвинув переживания по первому вопросу, перешел ко второму - узнать, что за обряд сотворила со мной Альмилира. Хотя по поведению сопровождавших агентов можно сделать вывод, будто это всем известное и почетное действо, но не исключено, что эти все(!) относятся к узкому кругу сотрудников тайной службы, работающих под началом эльфийки. Ну, наверное, и самих эльфов тоже. Я же не сотрудник и не эльф, а, например, в нашем городке не то что все воробьи на заборе прочирикали подробности этого обряда, но даже залетная ворона ни разу о нем не каркнула. Так что, думаю, большинство жителей вместе со мной, во всяком случае, те, кто не увлекается этнографией, вряд ли что о нем слышали. Библиотека храма велика и вполне возможно там есть подробное описание, но проблема-то в том, что мне неизвестно в каком разделе искать. Хотя бы приблизительно. Может это - "Обычаи эльфов". А может - "Забытые обряды и верования эпохи язычества". Даже не исключаю, что искомое может находиться в разделе: "Избранные казни народов мира".
   Получается, без указания хотя бы приблизительного направления искать можно долго, муторно и безрезультатно. Нет, я верю, конечно, что когда-нибудь найду. Хоть что-то. И все это время прикажете обходиться без ба...э-э-э... слабого, но такого прекрасного, пола?
   Не знаешь, где искать - спроси того, кто знает, сэкономишь время. А кто у нас может об этом знать? Кроме... агентов, которые подсказывали мне, что делать, в парке старого дворца? Так и вижу, как заваливаюсь нагло в тайную службу и требую подать мне двух агентов, которых даже по именам не знаю: "Один чернявенький такой, другой низенький, крепенький... в парке месяц назад меня ловили". Дескать, разговор у меня к ним приватный.
   А кто еще может знать? Спрашивать же всех подряд тоже как-то... ну нежелательно, что ли.
   Третьим пунктом здравых рассуждений при больной голове шло окончательное обдумывание своего плана обогащения. Деньги мне были нужны и очень. Не сами по себе - не собирался я "над златом чахнуть", с вожделением пересыпая золотые кругляшки из руки в руку, загребая их из огромного сундука, забитого ими под крышку. Просто без денег не осуществить то, что я задумал. Значит надо работать. Но!! Продаться кому-нибудь, даже дорого - не выход из положения. Даже если бы меня взяли с очень приличным окладом на крупнейшую мануфактуру известных гномов "Братья Каменьголовойстуколовы" в качестве ведущего конструктора, делу это не помогло бы, поскольку речь идет о суммах на много порядков больших. Братья предлагают десять золотых в месяц мастеру первой категории. На эти деньги можно позволить себе: снимать небольшой домик в пригороде, в районе проживания среднего класса, или трехкомнатную квартиру ближе к центру столицы; одеваться у приличного портного и иметь собственный выезд. Однако мне нужно много... много больше.
   Как их можно заработать? Как уже говорил, и не раз, грабить, воровать и убивать я не собирался. Остается собственный разум, знания и умения. Однако, как ни крути, правы те, кто говорит: "От трудов праведных не построить палат каменных". Значит, без нарушения некоторых законов не обойтись. Не верю я, что те же братья Каменьголовойстуколовы заработали свое богатство, остервенело рубя породу в шахтах. Другое дело, что я если и буду преступать закон, то непременно без вреда для окружающих. Единственным пострадавшим в моем плане может быть исключительно пресловутое патентное бюро и никто иной. Когда-то их контроль был крайне необходимой мерой противодействия поступления в продажу некачественных или даже просто опасных изделий магов. Без штампа бюро ничего магического продавать не разрешалось. Даже вооружение для армии король закупал только заполучив штамп, свидетельствующий о прохождении новыми образцами экспертизы грамотных специалистов. Со временем, как это водится, власть над приличным сектором экономики развратила работников бюро, превратив их в предельно коррумпированное сборище недоумков, проталкивающих законы, удобные только им. В частности, бюро спокойно отвергало новый артефакт только на основании того, что никто из "экспертов" так и не смог в нем разобраться. Любые результаты испытаний, что в других странах считалось вполне достаточным, или даже опытной эксплуатации, доказывающие надежность, полезность и безопасность артефакта не принимались в расчет - наш эксперт не понял, как это работает, стало быть, разрешить продажу и эксплуатацию нет никакой возможности.
   Не требовался штамп бюро в двух случаях: либо уже есть аналогичный штамп другого государства, с которым есть соответствующее соглашение, либо артефакт или амулет относится к древним произведениям искусства и занесен в королевский каталог.
   Как получить иностранный штамп я не представлял, да и массового производства пока не намечал. А вот копировать артефакты из каталога, особенно считающиеся утерянными, мне не помешает никто. Тем более, если их продавать коллекционерам - а кому еще они нужны? Значит, берем в руки каталог и намечаем, что будем делать и продавать. Есть еще маленький нюанс в моем плане - я не собираюсь повторять свой первый опыт с продажей амулета приворота. Подделывать амулет распознавания личности больше не буду - слишком опасно. То есть либо я продаю амулет покупателю неофициально, либо ищу другого, в случае несогласия первого. Но, думаю, несогласных практически не будет. Коллекционеры - люди азартные и жадные. Не в смысле денег. Они - жадные до своей коллекции. Пропустить возможность пополнения своего ненаглядного собрания редкостей - пусть это коллекция обуви, носовых платков или посуды - и отдать в чужие руки редкий предмет для настоящего коллекционера мучительной смерти подобно. И собиратели артефактов в этом от других не отличаются. К тому же официального оформления сделка, как правило, требует только в том случае, если возможен возврат проданного товара по разным причинам или купля-продажа обставляется рядом дополнительных условий. Есть риск, конечно, при большой сумме сделки стать жертвой мошенничества и нарваться на подделку, но он практически отсутствует при перепродаже артефактов. До меня во всяком случае, такие факты выявлены не были. А будут ли выявлены после того, как я начну свою деятельность, зависит уже от моей изворотливости и мастерства. Ведь если амулет выглядит в точности, как на картинке в каталоге, и работает, как там описано, возможно ли отличить подделку от оригинала?
   В связи с этим планом действий в полный рост встает проблема моей собственной безопасности. Малограмотные крестьяне пугаются одного только названия: "маг", предполагая всякие ужасы и способности, которых реально нет. Якобы, маг может превратить в лягушку или засветить огненным шаром между глаз, превратив своего обидчика в горстку пепла. На самом деле большинство людей прекрасно знают, что реально маг засветить-то может, но без амулетов, даже имея полные накопители, он слишком долго будет возиться с созданием структуры магического воздействия. А совсем без амулетов и накопителей не сильнее обычного человека - пока-то создаст структуру, пока-то закачает туда энергию... можно и чайку попить и с девушкой в горизонтальной плоскости пообщаться и... самого мага не торопясь придушить. Вот такие дела. Я раньше, до нападения на дом ювелира, не слишком вникал в вопросы своей безопасности. Таскал, гуляя по улицам города, парочку не слабых амулетов, способных свалить с ног дюжину обычных грабителей, и считал, что этого вполне достаточно. Теперь в мою голову пришло простое соображение, что мои обидчики могут тоже иметь амулеты и то, что их накопители истощатся раньше - далеко не факт. При этом мои мало отличающиеся от стандартных, разве что немного усиленные и более многофункциональные, против более мощных не выстоят - это тоже факт. А что я представляю собой, как боец? Судя по переломам, не много.
   Я не заблуждался. Мои будущие клиенты отнюдь не всегда будут честно со мной расплачиваться. Некоторым захочется и амулет поиметь и поставщика... того... прихлопнуть, чтобы не нудел над ухом: "Отда-а-а-ай деньги... отда-а-а-ай деньги... отда-а-а-ай деньги". Жалко же отдавать - свои они, не чужие.
   Следовательно, подытоживая, мне необходимо сделать несколько качественных амулетов для защиты себя родного и больше времени уделять тренировкам шо-шау. Правда, как натренировать руки, чтобы не превратить их в грабки, способные только ложку в кулаке удержать - не представляю.
  
   Вечером Лю привела своего наставника. Ветхий дедок, тощий, средненького росточка при длинной седой бороде и усах, прошаркал к моему ложу и потом долго елозил по воздуху в паре сантиметров от моего тела и головы ладонями, с зажатыми между пальцев тремя малыми кристаллами-накопителями. Хмыкнул, еще раз поводил руками над головой, покосился на Лю и в заключение огласил свое заключение:
   - Великолепно, девочка моя. Великолепно! Ты сделала все как надо. Ничего лишнего. Случай, конечно, несложный, но, при всем при том, я могу засчитать твою работу за сданную семестровую лабораторную. Только вот обрати внимание на эту и эту точки. Одна, видишь, чуть ниже перелома, другая - левее и выше. Чувствуешь? Слабо, говоришь. Тем не менее, приток энергии свидетельствует о том, что здесь явно намечается небольшой абсцесс, как следствие травматического повреждения мышечных тканей. К перелому они не имеют отношения, но могут притормозить регенерацию, а то и заставить чистить. То есть, девочка моя, может потребоваться вскрыть гнойники. Дай-ка мне накопитель, попробуем на ранней стадии убрать абсцесс.
   Что они делали, я не видел, так как дедок загораживал мою руку, но, когда они закончили, кристалл был пуст, а рука практически не болела. Кристалл - это много энергии. Очень даже много. Их накопитель был высокого качества и заполнен перед процедурой под завязку.
   - Ну вот, юноша. Ра, так кажется вас зовут. Подозреваю что на самом деле вас зовут...
   Мое сердце дало легкий сбой. Неужели мастер знает мое настоящее имя? Лю сказала?
   А мастер между тем, как ни в чем не бывало продолжил:
   - ...что-то наподобие Радогорантор. Эти гоблины так любят сокращать имена... Так вот, юноша... о чем то бишь я? А. Вот. Лю все сделала хорошо и своевременно, - он поднял палец вверх и продолжил назидательно, словно на лекции. - Своевременность помощи бывает паче искусства лекаря, ибо в самые первые минута, а то и секунды, можно как спасти больного, так и убить. Например, остановить, пусть неумело, кровь, обильно текущую из раны, важнее, чем ничего не делая дожидаться опытного лекаря. А Лю, повторюсь, сделала все правильно и, главное, своевременно. Цените, юноша!
   Старичок ободряюще улыбнулся мне и отошел с девушкой в угол, где стал ей что-то строго внушать. Судя по лицу Лю, говорил он ей не только приятные вещи. Что конкретно, мне было не понять, поскольку общались они на "тайном" лекарском языке. Понимали его только они сами и еще аптекари. А лекарская "тайнопись" - это вообще отдельная история. Вроде пишут по-человечески, а о чем, догадаться невозможно. Говорят, один опытный шифровальщик департамента охраны короны неделю бился над расшифровкой рецепта, который ему оставил лекарь, но так и не смог разобраться, что там написано. Зато аптекарь в полминуты все прочитал, выдал баночки, скляночки, порошочки и назвал сумму.
   Лю предложила чаю, и наставник не отказался. Пока он ходил мыть руки, девушка шепнула мне:
   - Мастер Лосоргор - настоящее светило науки. Я так рада, что он согласился тебя посмотреть. Представляешь, ему уже триста двадцать лет. Он давно не практикует, поскольку почти все силы у него уходят над поддержанием здоровья собственного организма. Большинство внутренних органов у него работает только за счет магической поддержки. Он без накопителей даже в туалет, сам же смеется, не ходит. Мне кажется, что наставник знает все на свете. Он столько пережил... Когда рассказывает нам о лечении тех или иных травм - такие случаи из своей практики приводит!.. И не просто случаи, а и события из-за которых случилась травма. Ой. Мне пора. Чай же надо подогреть и печенье достать...
   Лю метнулась из комнаты и я на короткое время остался один. А что если?.. Мысль спросить про эльфийский обряд у человека, который может знать о нем и в то же время ничего не знает о моих обстоятельствах, показалась мне здравой. Только вопрос надо сформулировать так, чтобы никто не подумал связать его со мной.
   Вскоре подошли Лосоргор и дедушка У. Они чинно уселись за стол и стали ждать когда Лю его накроет. Не теряя времени, они вели неторопливую беседу на отвлеченные темы, но я смог уловить, что они знакомы друг с другом и уже не первый год. Дедушка У заметил мое любопытство и добродушно просветил:
   - Мы с мастером знакомы не первый год. Он мне иногда такие чудовища приносил, что мне приходилось долго голову ломать, как из них сделать нечто красивое и удобное.
   - К-хе-к-хе... Ну не такие уж чудовища.
   - Да?! А ты вспомни хотя бы амулет сшивания резаных ран, сделанный в серебре тем парнишкой пятикурсником академии!
   - Ну вспомнил! Дело то было пятьдесят лет назад...
   - Пятьдесят два.
   - Пятьдесят два, - кивнул Лосоргор. - Как же давно это было, а словно вчера... Тот парнишка видел, как мы мучились с пятью амулетами, сшивая рану его брату. Там ведь надо было правильно расположить амулеты в пространстве, чтобы фокус пришелся на края раны. Один даже в зубах держать приходилось. Нынешние даже не знают о таком. А парень решил нам помочь, и придумал один амулет, объединяющий все пять. И ведь у него получилось!
   - Но получилось такое несуразно разлапистое, что я даже не представлял, как сделать так, чтобы и красиво, и удобно.
   - Но ведь сделал же! Я не ошибусь, если скажу, что процент с производства этих амулетов на фабрике Кроша идет тебе до сих пор?
   - Идет, - не стал отрицать ювелир. - Как не идти. Ты ж сам говоришь, вещь для Вас, лекарей, очень удобная получилась. Да что мой мизерный процент. Тот парень, что его придумал, теперь небось в золоте купается.
   - Увы, нет, - огорченно вздохнул Лосоргор. - Насколько мне известно, патентное бюро заявило, что такой сопляк не мог сам придумать такую сложную вещь и скорее всего украл идею. Пришлось тому брать в соавторы одного, не буду называть поганое имя того ничтожества, грандмастера, которому и идет львиная доля дохода и славы, а имя того паренька только я, наверное, сегодня и помню.
   - Так что ж ты ему не помог?! У тебя же авторитет и тогда уже был не меньше, чем у того грандмастера.
   - А как бы я ему помог?! Я в магии ничего не понимаю. У меня нет ни малейших доказательств. Я не присутствовал при том, как он делал свой амулет, а если бы и присутствовал, то что бы понял? Я пытался надавить авторитетом. Сказал в бюро, что знаю, кто на самом деле сделал амулет, а меня вежливо выставили за дверь, сообщив, что я в магии никто, а "уважаемый" грандмастер, напротив, очень хорошо в ней разбирается и с гораздо большей вероятностью мог быть изобретателем такой сложной вещи, нежели какой-то там студент. Вот так вот, дружище.
   В это время Лю принесла чай и разлила по чашкам. Меня усадили на кровати повыше, подложив подушки и тоже подали чашку с печеньем. Собравшись с духом, я обратился к Лосоргору:
   - Уважаемый мастер, говорят вы очень много знаете, а тут мы с парнями в деревне как-то заспорили и никак не можем решить, кто прав... Можно мне спросить у вас?
   - Спрашивайте, юноша. Если знаю, отвечу.
   - Мы с ребятами как-то раз слышали рассказ бабушки Равсинии о том что у эльфов есть то ли ритуал, то ли обычай... когда девушка плетет венок и что-то поет, а потом дает венок парню, тот что-то говорит и надевает его на голову. Мы с парнями поспорили, что это может быть? Одни говорят, что просто так эльфы выражают свои симпатии друг другу. Ну как наши девчонки плетут венки и надевают на голову пацанам, кого хотят выбрать потанцевать вечером. Другие - говорят, что это эльфийская свадьба такая. А третьи - что это что-то вроде побратимства, но только между мужчиной и женщиной... Вот примерно так...
   - К-хм. Ну что ж, вопрос интересный. У эльфов царит культ Великого леса, магией которого в полном объеме владеет совет хранителей, который состоит из пяти самых могущественных в магическом и политическом (чего уж там?) плане женщин. Во главе совета - Великая Мать. Фактически некоронованная королева. Некоронованная - поскольку выбор Матери осуществляет центральный мэллорн. Хотя это, конечно, можно назвать своеобразной коронацией. Таким образом, эльфийские женщины главенствуют во всех сферах общественной, политической и даже военной жизни своего народа. К примеру, у людей главой семьи считается мужчина и до совсем недавнего прошлого - лет восемьдесят-девяносто - это выражалось даже в том, что муж владел всей собственностью, в том числе и доставшейся ему в приданое от жены, а также мог распоряжаться самой женой, как рабыней. Вплоть до того, что убийство жены не считалось преступлением. Другое дело, родственники убитой, если были в силах, могли отомстить, но это уже к делу не относится. Факты травли беглой жены собаками, увы, имели место быть и не редко. Практически то же самое, но с точностью до наоборот, происходило у эльфов. Там уже муж не имел практически никаких прав и в семейной жизни должен был во всем подчиняться жене. Сейчас, конечно, все очень и очень сгладилось с тех времен, но общий стержень, так сказать, данных отношений остался неизменным. Так вот, отвечая на ваш вопрос, юноша, хочу сказать. Ваша бабушка рассказывала о так называемом ритуале эльфийской помолвки. Слово помолвка не так точно отражает смысл, но более близкой аналогии подобрать невозможно. Даря юноше венок, эльфийская девушка тем самым как бы закрепляет свои права на него перед другими девушками. Надевая венок, юноша помимо общего очищения и омоложения организма получает своеобразную метку, по которой любая эльфийка может видеть - этот мужчина уже занят. В противном случае, он не мог бы отказать любой из них провести вместе ночь. Дети для этого народа - редкое и очень ожидаемое явление, поэтому у эльфиек очень развито чувство, так сказать, "подходящего партнера". Они на уровне подсознания могут ощутить, что данный эльф, много реже человек, гоблин или орк, может стать отцом их ребенка. При этом не имеют значения ни чувства мужчины, ни даже чувства самой женщины. Они могут друг друга ненавидеть, но разойтись только после зачатия. Чтобы такая ситуация действительно не возникала, эльфийка имеет право помолвки с неограниченным числом мужчин, из которых она должна сделать окончательный выбор, но не позднее, чем через два года. При этом мужчине прямо не запрещается иметь связи с другими женщинами, но очень и очень не поощряется. Потому и дается срок в два года, что дольше выдержать не могут даже сдержанные и более холодные, по сравнению с представителями других рас, эльфы.
   - А если избранник... э-э-э... эльф все-таки переспит с другой девушкой? Ей или ему метка чем-нибудь грозит?
   - Физически ничем. Только морально. По метке каждый эльф сможет увидеть, сколько раз жених изменил невесте. Точнее, не сколько раз, а со сколькими девушками. И если их будет много, эльфийка может и убить жениха от позора. Право на это у нее по эльфийским законам будет.
   - А если парень не захочет становиться женихом конкретной эльфийки? Он может отказаться?
   - Теоретически - да. Может. Но это - то же самое, что прилюдно отказаться от королевской награды. В принципе можно, и по закону не возбраняется, но... оскорблением короны все равно останется. Пусть неформальным, но останется. Про последствия, думаю, говорить не стоит?
   - А как снять метку, вы знаете?
   - Она снимается сама у тех, кто не стал выбором невесты. А у прочих, насколько мне известно, только решением совета хранителей. Причем только единогласным. Если кто-то из совета хотя бы усомнится в правильности решения, метка останется. Однако в любом случае метка исчезает через два года. Если невеста сама прохлопала, то сама и виновата.
   - А по метке можно отследить, где находится жених? - Лю задала вопрос, который вертелся у меня на языке, но я опасался его задавать.
   - Конечно же можно! - мое сердце болезненно трепыхнулось в груди. - Но только в пределах Великого леса, - у-ф-ф-ф-ф-ф-ф-ф!! - Потому-то, - продолжил Лосоргор, - и прячутся некоторые эльфы от невест в человеческих землях. Редко так бывает, но бывает. Ведь если невеста своевременно не приведет жениха к мэллорну, он считается свободным. Правда, никто не запрещает девушке повторно подарить венок, но к тому времени парень уже может быть женат.
   - И что, беглых женихов не ищут? - полюбопытствовал дедушка У.
   - Ищут, конечно же. Сама невеста, родственники. Если находят сами - позора для семьи нет. Никого это не касается. Но если привлекают других эльфов или наемников, то многое зависит от сроков. Найдут в конце двухлетнего срока - скорее всего жениха убьют или принудят к женитьбе в такой форме, что он пожалеет о своем бегстве...
   - Это в какой форме? - снова спросил ювелир.
   - Есть у эльфов такая форма женитьбы, когда мужчина лишается фактически всех прав и становится на положении наложника. С ним могут сделать все, что угодно, даже в наше время, а он обязан рабски повиноваться своей жене. Однако выбор есть - погибнуть в бою, отказавшись от свадьбы.
   - Ужас!! - воскликнула Лю. - Как так можно? А ведь цивилизованный народ! Считается. А такое допускает.
   - Девочка. Пойми. Многое в обычаях народа определяется не только менталитетом, но и физиологическими особенностями, условиями среды обитания... Например, почему у некоторых южных народов принято многоженство? Да потому что мужчины там часто гибнут в походах и боях. Девушек много больше, чем юношей. Если иметь только одну жену, кто будет содержать остальных? Не замужних? Родители? Кстати, оставшихся без кормильца жен и детей обязан принять ближайший по возрасту или по возможностям брат погибшего. При этом жены автоматически считаются его женами, а дети - его детьми. Так что все здесь не просто так и отнюдь не из мракобесия и варварства. Вот кстати у орков существует как многоженство, так и многомужество. Их женщины - воины не хуже мужчин. Не сильнее. Нет. Но не хуже - ловчее, быстрее, гибче... Так вот, чтобы рождалось сильное потомство, у орков принято брать жен и мужей в поединке. Вызвал избранницу или избранника на поединок, победил - забирай. Нет - оставайся один. Или одна. Причем можешь иметь столько жен или мужей, сколько можешь победить одновременно. Допустим, у тебя уже есть две жены, а ты хочешь третью. Вызывай ее на поединок, но вместе с ней против тебя выйдут и твои жены. Поэтому с одной стороны великий воин или воительница могут иметь большой гарем, но его размеры все-таки ограничены. Конечно, есть уловки и хитрости, помогающие влюбленным обойти этот закон и стать супругами. В частности можно сделать вид, что проиграл в поединке. Но если кто заметит игру - последствия для парочки будут очень печальными...
   Лосоргор говорил еще долго и очень интересно, но я погрузился в свои мысли, которые были отнюдь не радужными. Значит, найти меня для Альмилиры - вопрос чести. В большую и чистую любовь я не верил и, получается, правильно делал - я всего лишь подходящий партнер для зачатия ребенка. Этакий бык-производитель. Не более того. Следовательно, меня все-таки будут искать и отнюдь не от беспросветной тоски по любимому, а чтобы сохранить лицо. Эльфийское лицо... м-да. Вариантов получается два. Вернуться к невесте и надеяться, что изберет она не меня. А вдруг все-таки меня?! Другой вариант - два года прятаться и скрываться. При этом, чем дольше у меня получится прятаться, тем страшнее последствия в случае поимки.
   Что-то мне нехорошо стало. Я закрыл глаза и сделал вид, будто задремал. Гости, заметив мое состояние, тихо собрались и вышли за дверь. Затем я и вправду задремал, а потом и вовсе заснул.
   ...Я стою внутри странного пространства. Стены и потолок представляют собой густое переплетение цветущих вьющихся растений. Под ногами не то ковер, не то мох. Из обстановки только широкое ложе посередине, набитое душистой травой, застеленное ослепительно белой простыней и усыпанное лепестками цветов. На ложе - полностью обнаженная Альмилира. Ее бедра широко раздвинуты, глаза прикрыты. Она слегка ласкает свою грудь и манит меня к себе. Тихий стон вожделения возбуждает меня невероятно. Я тоже обнажен и, едва сдерживая нетерпение, приближаюсь к ложу, пристраиваюсь между призывно распахнутых бедер и наклоняюсь к ждущим губам девушки. Она открывает глаза и...
   - Приказываю тебе ласкать меня! Ты обязан(!) стараться, раб, иначе будешь наказан!
   Обида и ярость, словно пинком под зад, сбрасывают меня с ложа. Выхода из комнаты я не вижу, поэтому иду напролом прямо сквозь стену. Прекрасные цветы, мгновенно ставшие длинными и острыми шипами, не пускают меня, но я, оставляя клочья кожи и литры крови, неимоверными усилиями голыми руками - больно до ужаса - разрываю преграду и вываливаюсь наружу... прямо в бальный зал, заполненный людьми, эльфами, орками и гоблинами. Все в парадных одеждах. На мне ни одной раны и сам я уже одет в серые штаны и сюртук тонкого сукна с серебристо зеленоватым отливом. От крахмальной до звона манишки и манжет, кажется, даже солнечные зайчики упруго отскакивают. Звонкий голос торжественно объявляет:
   - А теперь, дорогие гости, танец жениха и невесты!
   Ко мне идет, грациозно идет, почти плывет, улыбающаяся Альмилира. Она до судорожного вздоха прекрасна в длинном белом платье, расшитом жемчугом. В ушах золотые сережки удивительно тонкой работы с брильянтами. Между холмиками грудей в декольте искристо играет золотой кулон с большим брильянтом. На голове тонкая диадема... опять же с крупным брильянтом в центре. Она приближается ко мне и вдруг в ее руках оказывается тонкий кожаный поводок, прикрепленный к ошейнику на моем горле. Она вытаскивает меня за этот поводок в центр зала. Гости расходятся в стороны, освобождая место, оркестр начинает играть, девушка протягивает ко мне руки и нежно с томным вздохом шепчет:
   - Обними меня... раб!
   Я изо всех сил рванулся прочь из зала. Ошейник, словно питон, удушающе сдавил горло. Это было больно и страшно. Голос здравого смысла предлагал мне покориться и прекратить мучения, предательски нашептывал в уши ломающие волю слова: "Сдайся и ты будешь мужем прекрасной девы. Она явно богата и знатна, а ты в ее глазах никчемный простолюдин, она же не знает... пусть и знает, но все равно ты - избранный. Тебе оказана великая честь, которой мало кто из людей удостаивался. Зачем сопротивляться? Не борись, мало ли мужчин добровольно признают главенство женщины в семье. А сколько в мире рабов женских капризов?! Здесь ведь то же самое. Ну и что, что она будет властвовать тобой, зато не надо думать о житейских мелочах. Она же наверняка предоставит тебе все условия для работы. Твори, изобретай, двигай науку. Ее мать - персона высокого ранга, не даром же ее охраняют агенты тайной службы. Никакое патентное бюро не будет тебе преградой. У тебя будет все! Только делай, что тебе скажут! Люби, когда призовут на ложе! Танцуй, когда жена захочет, и веселись, когда она посчитает нужным. Разве это так тяжело?".
   Я остановился в раздумьях. Удав немного ослабил кольца, и я смог - трудно, с всхрипом и болью - вдохнуть толику воздуха. Подчиниться или умереть?! Не скрою, выбор был очень тяжел. Я не воин, чтобы, не дрогнув, идти на смерть, но... до прозрачной ясности понял - если покорюсь, мои славные предки с презрением отвернутся от меня. Мать и сестренка ничего не скажут и, скорее всего, поймут меня, однако в этом случае я так и останусь на всю жизнь простолюдином и сыном прачки. Хотя бы в собственных глазах. Тогда как же мои мечты и планы? Что с ними? Даже если богатая невеста выложит необходимую сумму, это все равно будет не лучше, чем продажа самого себя в рабство. Нет. Хуже. Для меня это сродни торговле собственным телом. И чем я тогда буду отличаться от дешевых шлюх в Квартале Отдохновения?! Ну пусть не дешевых, но все равно - шлюх! Каррандирабассса! Да ни чем!
   Больше не раздумывая, я изо всех сил рванулся от девушки прочь. К свободе. Приготовился услышать хруст шейных позвонков, раздавленных ошейником и... проснулся. Все постельное белье и подштанники были насквозь мокрые от пота. Я загнанно дышал и пытался утихомирить бешеный стук сердца. В душе царило холодное спокойствие и даже некоторая безмятежность - решение принято и я приложу все силы, чтобы эльфы меня не достали. Я - человек! И не желаю подчиняться чужим для меня законам!
   Знал бы я тогда, что проделывает со мной Альмилира - предпочел бы принять гнев высокородной эльфийки, чем бы он мне ни грозил. Однако по справедливости, девушку осуждать я тоже не вправе - с ее точки зрения она оказала мне великую честь, а я в результате должен быть вне себя от счастья. Многие из людей, вероятно, так бы себя и вели. Даже изо всех сил старались, чтобы окончательный выбор пал именно на них. Впрочем, не исключено, что Альмилира имеет не одного помеченного мужика и выберет кого другого, но конструктивнее все-таки готовиться к худшему.
   В этот день я проснулся необычно рано - еще только-только начинали рассеиваться предрассветные сумерки. Видимо что-то мне в чай подмешали успокаивающе-расслабляющее, раз я пол суток проспал, не просыпаясь и не изводя себя думами после рассказа мастера Лосоргора.
   Дверь моей комнаты открылась, и на пороге показался дедушка У. Он был босиком и одет только в просторные штаны.
   - Одевайся как я. Быстро в туалет и за мной.
   Недоумевая, я, тем не менее, послушно надел штаны, сбегал в туалет, и пошел вслед за ювелиром. Тот привел меня к порогу одного из ранее закрытых для меня помещений, открыл дверь и пригласил войти.
   - Теперь это помещение тоже для тебя открыто. Здесь будешь заниматься со мной и Лю гимнастикой гю-юрю. Целитель разрешил и даже рекомендовал. Через две недели, когда заживет рука, буду учить тебя ювелирному искусству. А пока по мере сил будешь помогать Лю по хозяйству. Заходи. Занимаемся так: два часа утром до завтрака, потом ювелирное искусство, после обеда хозяйственные вопросы, два часа гю-юрю перед ужином, а там гуляй себе... Ты согласен учиться?
   - Согласен. Только вот... э-э-э... не придут из стражи с вопросами, как так двое грабителей оказались в моей комнате...
   - Не оказались они в твоей комнате. Там вообще никого не было. Ты вышел в коридор и там заметил грабителей. А как лежали тела - не твоя забота. К тебе вопросов, надеюсь, больше не будет. Еще раз спрашиваю, ты готов стать моим учеником в гю-юрю и ювелирном искусстве?!
   - Да, - твердо ответил я, вздохнув про себя (а куда деваться?), - готов.
   - Тогда начнем, ученик.
  
  
  

Оценка: 7.42*288  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Ю.Иванович "Обладатель двудесятник" М.Гелприн "Хармонт.Наши дни" Д.Смекалин "Николас Бюлоф - рыцарь-дракон с тысячью лиц" А.Степанова "Темный мастер" Т.Форш "Дневник бессмертного" М.Михеев "Осознание" К.Стрельникова "Скажи мне "да" Л.Ежова "Тень Ее Высочества" Н.Косухина "Мужчина из научной фантастики" А.Большаков "Секреты долгожителей.Искусство быть здоровым" А.Черчень "Счастливый брак по-драконьи.Догнать мечту" А.Гаврилова "Соули.В объятиях мечты" Г.Долгова "Иллюзия выбора.Шаг" М.Николаева "Фея любви,или Эльфийские каникулы демонов" О.Говда "Операция "Рокировка" Ю.Фирсанова "Божественное безумие" К.Демина "Невеста" А.Левковская "Сбежать от судьбы" Н.Жильцова "Сила ведьмы" Е.Звездная "Все ведьмы-рыжие" О.Куно "Записки фаворитки Его Высочества" В.Чиркова "Ловушка для личного секретаря" Е.Щепетнов "Нед.Путь Найденыша"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"