Батаев Владимир Петрович: другие произведения.

Космический автосервис

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:
Конкурсы романов на Author.Today
Загадка Лукоморья
  • Аннотация:
    Вот уж точно, из грязи в князи! Весь путь героев цикла "Космический автосервис" от жуликоватых бездельников до "богов"!


Космический автосервис

   Часть 1. Космические целители
  
   Тяжела доля механика, работающего в единственном на всю обитаемую Галактику автосервисе, специализирующемся на ремонте космических кораблей. Особенно если в космических кораблях, да и вообще в технике, он разбирается как свинья в апельсинах. Вот как я, например. Когда мы с партнёром задумывали открыть этот бизнес, то совершенно не учли несколько немаловажных факторов. Во-первых - космические корабли ломаются не так чтобы очень часто, а если уж ломаются, то добраться до автосервиса никак уже не могут. Во-вторых - космос велик. Мы конечно об этом знали, но не подумали, что если у кого-то забарахлит двигатель в районе Магеллановых Облаков, то он вряд ли полетит чинить его в мастерскую находящуюся в созвездии Тау Кита. Ну, эту проблему мы с горем пополам решили, расположив наш автосервис возле одной из оживлённых космических трасс. В-третьих - никто и понятия не имеет, что наша мастерская существует. Это уж не говоря о таких мелочах, как абсолютное незнание устройства двигателя космического корабля, в чём я уже сознался.
   Вы думаете, я по уши в дерьме? А что вы скажете, узнав, что плацдармом для открытия автосервиса послужил "военный крейсер зудиотов в хорошем состоянии" как сказал моему партнёру тот, у кого он его купил на все наши совместные сбережения, а в действительности - списанный на металлолом танкер. Казалось бы, что в этом такого страшного? А вот что: слова "списанный на металлолом" означают - норовящий развалиться на куски, вечно ломающийся и вообще ни на что не годный. В придачу к этому мой партнёр приобрёл у того же торговца дюжину роботов-ремонтников (причём в кредит!) примерно в таком же состоянии, так что в основном они ремонтируют друг друга и если одновременно в рабочем состоянии находятся хотя бы два робота, то это уже предел моих мечтаний.
   Облапошить моего партнёра вообще не составляет труда. Дело в том, что он является представителем расы свенгов, а, как известно, свенги не знают что такое обман и ложь, чувство юмора у них тоже напрочь отсутствует. Как они с такими взглядами на жизнь смогли развить цивилизацию, остается загадкой для учёных всех остальных рас. Да и для них самих, судя по всему, тоже. Сколько я не спрашивал об этом Свена (так я называю своего партнера, поскольку его настоящее имя, как и у всех свенгов, состоит из одних согласных и потому совершенно непроизносимо), он делает вид, что не понимает, о чём я говорю. А может и правда не понимает, что ещё хуже.
   Несмотря на все мои старания по его перевоспитанию, Свен до сих пор остался безукоризненно честным существом. Сам-то я отношусь к "самой лживой, злокозненной, хитроумной, бесчестной, воинственной и абсолютно безумной расе" как написано о человечестве в "Большом Галактическом справочнике, 538 издание, переработанное и дополненное". Поэтому с клиентами общаюсь я, а Свен занимается нашей бухгалтерией (то бишь подсчитывает убытки).
   Моя работа заключается в основном в проведении техосмотра. Это значит, что я с умным выражением лица и с каким-нибудь хитрым прибором в руках обхожу корабль того болвана, который по своей несусветной глупости залетел в наш автосервис. При этом я иногда качаю головой и скорбно вздыхаю, после чего сообщаю клиенту, что его корабль находится в почти аварийном состоянии и если немедленно не заняться ремонтом, то ему не пролететь и двух парсеков. Клиент-болван немедленно соглашается со всеми моими словами, кроме стоимости ремонта. После долгого торга я таки выбиваю сумму, достаточную чтобы нам со Свеном кое-как протянуть до появления следующего недоумка.
   Но так бывает когда всё идёт хорошо. Самое плохое происходит, когда клиента по каким-то обстоятельствам приходится встречать Свену. Как только он сообщает, что ни черта не смыслит в технике, а никаких запчастей у нас на складе и в помине нет в силу отсутствия средств на их приобретение, то в лучшем случае клиент улетает, высказав всё, что о нас думает в не самых лестных выражениях, а в худшем (то есть обычно) подаёт жалобу в космический патруль. Как вы думаете, что происходит тогда? Правильно, нас вежливо просят быстренько удалиться, пока наше корыто не квалифицировали как космический мусор и не аннигилировали.
   Уверен, что система жизнеобеспечения нашего корабля до сих пор не отказала только благодаря каждодневным молитвам Свена его, непонятным мне - закоренелому атеисту - свенговским богам. Но иногда я склоняюсь к мысли, что мне следовало давным-давно открыть шлюз и выйти в космос без скафандра. Тогда я сумел бы избежать всех тех весьма неприятных и совершенно дурацких историй, в которые мы постоянно влипаем. Например, однажды за наш счёт хотели поживиться космические пираты. Но, выяснив, что брать у нас нечего, а сами мы находимся в бедственном положении, застряв в космосе с неработающим двигателем, они нам посочувствовали и отбуксировали к ближайшей планете.
   В другой раз к нам прицепилась налоговая инспекция. Якобы мы не платим налоги и вообще не имеем лицензии. А на какой планете, скажите на милость, выдают лицензии на открытие космического автосервиса? Не знаете? Я тоже не знаю. В итоге я угнал их корабль, а когда через неделю вернулся, обнаружил, что инспектора с дикими воплями носятся по кораблю и рвут на себе волосы. Дело в том, что за время моего отсутствия наши роботы-ремонтники подхватили какой-то компьютерный вирус и принялись во всю мощь своих электронных глоток распевать песни, постоянно срываясь на ультразвук (а вид, к которому принадлежали инспектора, очень чувствителен к ультразвуку). Можете представить, как бы вы себя чувствовали в такой ситуации? Кстати, это был единственный случай, когда все двенадцать роботов находились в рабочем состоянии одновременно. В итоге я отбуксировал наш корабль к планете (двигатель опять не работал) и сдал налоговиков в психиатрическую лечебницу. Слабоваты у них нервишки оказались, при их-то работе.
   С тех пор, во избежание дальнейших преследований со стороны закона, мы постоянно меняем название нашей мастерской. В данное время мы именуемся "Автосервис братьев Спок". Даже не спрашивайте меня кто такие братья Спок. Свен утверждает, что это великие люди в истории Земли, но я о таких никогда не слышал и думаю, он попросту опять что-то напутал.
   Но тот случай, о котором я собираюсь рассказать, побил все рекорды идиотизма и заставил меня усомниться в отсутствии сверхъестественных сил. Представьте себе, что ваш космический корабль заполняют мириады привидений и прочей нечисти. Представили? А теперь выбросьте это из головы, ничего подобного и в помине не было. Всё было намного хуже и куда невероятнее.
  

***

  
   Эта история началась как обычно. Наш корабль болтался на орбите вокруг какой-то планетки, названия которой я не запомнил, в ожидании ремонтной бригады, поскольку двигатель в очередной раз сломался. Я всерьёз задумался о том, чтобы воспользоваться единственной работоспособной спасательной шлюпкой и бросив наш никчёмный автосервис попытать счастья на этой планете, но шлюпка была одноместной, а бросать Свена мне не хотелось, и я отказался от этой идеи.
   Когда Свен сообщил, что к нам приближается корабль, я поспешил в док встретить ремонтников, но обнаружил там вовсе не ремонтный шаттл, а прогулочную космическую яхту. Как только я приблизился, шлюз яхты открылся и навстречу мне вышел разряженный в пух и прах лысоватый толстяк в сопровождении двух вооружённых роботов-охранников.
   - Вы мистер Спок? - поинтересовался он.
   - Называйте меня Рэд, - отозвался я.
   Конечно, это не моё настоящее имя, но под моим настоящим именем меня разыскивают на трёх планетах - и ещё на десяти под разными псевдонимами - так что в тот момент я предпочёл воспользоваться этим прозвищем, тем более, что, поскольку у меня огненно-рыжие волосы, оно мне очень подходило.
   -Меня зовут Фредерик Уинн, возможно, вы обо мне слышали.
   - Да, конечно, - нагло соврал я. - Большая честь встретиться с вами лично.
   По моему мнению, никогда не помешает как следует польстить - язык не отсохнет, а, для поддержания своего статуса важной персоны, этот надутый индюк может и раскошелиться.
   - Я бы хотел арендовать ваш корабль на неопределённое время. Сколько это будет стоить?
   С такими предложениями ко мне обращаются не часто а, честно говоря, это был вообще первый раз - так что я понятия не имел о расценках на аренду космических кораблей и назвал сумму в несколько раз превышающую стоимость всей этой развалины, рассчитывая в итоге выторговать денег хотя бы на ремонт двигателя. К моему удивлению, Уинн согласился не торгуясь, и я едва не взвыл от осознания, что мог бы запросить сумму и побольше.
   - А могу я поинтересоваться зачем вам мой корабль?
   - Нет, - грубо отрезал он. - При том, сколько я плачу, я рассчитываю, что вы не будете лезть в мои дела.
   - Да вы меня вообще не увидите, - поспешно заверил я. - Разве что мельком заметите, как я удаляюсь в другую сторону от вас.
   - Я не имел в виду ничего такого, мистер Рэд, - смягчился Уинн. - Мне ведь потребуется ваша помощь в размещении моих гостей.
   Я подавил в себе желание спросить, о каких гостях он говорит, решив, что это и так скоро выяснится.
   К моменту прибытия первого гостя, наш кораблик совершенно преобразился: все каюты были шикарно обставлены по высшему разряду, а корабельная столовая превратилась в первоклассный бар-ресторан с роботом-барменом, способным смешать любой из существующих в Галактике коктейлей. Всё это и многое другое, на мой взгляд, являющееся чрезмерными излишествами, а, по мнению мистера Уинна представляющее собой "предметы первой необходимости, без которых не может обходиться ни одно нормальное разумное существо" (помня о своём чертовски крупном гонораре, я благоразумно пропустил мимо ушей содержащийся в этих его словах намёк на мою ненормальность) было доставлено с планеты специальным транспортным кораблём, принадлежащим компании "Уинн Инкорпорейтед". После этого я сообразил, почему Фредерик Уинн полагал, что я о нём слышал - "Уинн Инкорпорейтед", главой которой он являлся, занималась производством запасных частей для космических кораблей, и если бы у нас на складе завалялась хоть одна деталь, оказалось бы, что она произведена именно этой корпорацией.
   Помимо транспортника прибыл ещё медицинский корабль, на котором была доставлена племянница мистера Уинна. Это была девушка ослепительной красоты с белоснежной кожей и умопомрачительной фигурой, способной свести с ума любого. К моему величайшему сожалению, она находилась в глубокой коме и, как сообщил мне мистер Уинн, это состояние продолжалось у неё уже почти год. Помимо её внешности, меня заинтересовал медальон у неё на шее, этот чёрный кружок, покрытый непонятными узорами, так и притягивал мой взгляд, но я снова подавил любопытство и не стал ни о чём спрашивать.
   Когда я увидел первых из прибывших гостей, глаза у меня полезли на лоб, а челюсть отвалилась до пола. Уверен, что повстречай вы трёх полутораметровых ящериц ходящих на двух ногах, облачённых в канареечно-жёлтые балахоны и с ног до головы увешанных разноцветными бусами, ваша реакция была бы точно такой же. Конечно, мне не раз доводилось видеть представителей расы кверков, но отнюдь не столь экстравагантно одетых. Расе кверков свойственна скрытность, доходящая до паранойи, поэтому об их религии никому не было ничего известно, и я, как выяснилось в последствии, оказался первым человеком, увидевшим кверкских жрецов. Правда, мне на это было наплевать.
   После прибытия кверков остальные гости потянулись сплошным потоком. Среди них были представители большинства рас и практически всех религиозных течений и культов. На счастье, обычно у каждой из рас была только одна религия, а обращать в свою веру представителей других видов они не стремились. К несчастью, люди были исключением из этого правила, и не все из многочисленных человеческих религий призывали к благочестию и терпимости. Меня очень интересовал вопрос, для какой цели мистер Уинн созвал всех этих типов, но, решив, что это не так уж важно, отложил выяснение на потом, больше волнуясь о возможных беспорядках, могущих привести к повреждению моей собственности.
   Впрочем, постоянные диспуты, переходящие в драки вскоре перестали меня беспокоить, тем более что урегулированием таких ситуаций занимались роботы-охранники Уинна, и после пары бутылок пива (а происходили эти конфликты в основном в баре, где я, получив аванс за аренду корабля, находился почти безвылазно) я вполне мог это выносить. Но прилёт христианского священника, немедленно принявшегося проповедовать о грехе пьянства и чревоугодия, в то время как все вокруг только этим и занимались, меня окончательно добил и я отправился слоняться по коридорам корабля. Но и это занятие не принесло мне ничего кроме головной боли. Запах десятков инопланетян, смешанный с ароматами возжигаемых ими благовоний, заполнил все отсеки такой удушливой вонью, что я тысячу раз пожалел об отсутствии под рукой респиратора. Решив, что нашествие привидений было бы предпочтительнее (они по крайней мере не пахнут) и, вознеся благодарность всем богам, что хотя бы разумные пауки с Сириуса не религиозны, я помчался в рубку и, задраив за собой люк, приступил к выяснению того, зачем мистер Уинн созвал всех этих ненормальных.
   С помощью Свена (который оказался гораздо умнее меня и уже давным-давно отсиживался в рубке) мне удалось взломать планетарную базу данных и разузнать кое-какие подробности этого дела. Оказалось, что ключевой фигурой является племянница мистера Уинна, Ребекка. Немногим менее года тому назад её родители, являвшиеся владельцами компании "Уинн Инкорпорейтед", погибли в катастрофе, после чего она впала в кому. По их завещанию компания переходила к ней, при условии, что она вступит во владение в течение года, а в случае невозможности этого, "Уинн Инкорпорейтед" доставалась её дяде по отцовской линии, Фредерику Уинну. Но это происходило только в том случае, если Фредерик Уинн предпримет всё возможное, чтобы Ребекка возглавила компанию, если же он этого не сделает, владельцем корпорации становился какой-то дальний родственник её матери.
   Из всего этого я уяснил только то, что у миллиардеров полно причуд и даже после смерти они умудряются создавать другим проблемы. Но для чего мистеру Уинну потребовался мой корабль и эти чокнутые сектанты, до меня ещё не дошло.
   Вроде бы всё ясно и понятно: Ребекка Уинн в коме, медицина бессильна ей помочь, Фредерик Уинн получает всё. Но ушлые адвокаты другого возможного наследника делают всё, чтобы доказать, что Фредерик из корыстных побуждений использовал не все возможности для приведения Ребекки в сознание, и тем самым лишить его наследства. Тогда Уинн и решается на экстраординарный ход: дабы продемонстрировать всем сомневающимся степень своего старания, он созывает представителей всех Галактических религий, обещая огромное вознаграждение тому, кто выведет его племянницу из комы. Тут-то на сцене и появляюсь я и мой корабль (видно местное правительство запретило пускать этих психов на планету).
   - А этот мистер Уинн очень хитёр, - усмехнулся я.
   - Почему? - не уловил мою мысль Свен.
   - Видишь ли, друг мой, хотя многие и верят в силу молитвы и колдовства, разумные люди понимают, что если медицина бессильна, мистицизм не поможет, - пояснил я. - Но применение так называемых "нетрадиционных методов лечения", явится доказательством того, что были использованы все средства и возможности.
   - Я не понимаю твоего скептицизма, - возразил Свен. - Ведь на родной планете твоей расы, Земле, ещё во времена, предшествующие выходу людей в космос, были зафиксированы и задокументированы множество случаев, в том числе и исцелений, классифицированных как чудеса или "промысел Божий".
   - Посмотри сюда, старина, - указал я на экран наружного обзора. - Что ты там видишь?
   - Орбитальное техническое устройство, являющееся артефактом расы, называемой Ушедшие и обозначаемое понятием "гиперпространственные ворота". Кроме таких ворот, расположенных по всей Галактике, от этой расы не осталось почти никаких следов. Было обнаружено несколько планет, на которых предположительно обитали раньше Ушедшие, но никаких работоспособных образцов их технологии, намного более совершенной, чем у любой другой расы, найдено не было.
   - Ты просто ходячая энциклопедия, - усмехнулся я. - Так вот, эти ворота - единственное реально существующее чудо. Но и оно продукт кропотливого труда разумных существ.
   - К нам приближается корабль, - неожиданно сказал Свен, указав на другой экран.
   - Как это? Ведь ворота не открывались! Откуда он взялся? - изумился я.
   - Это чудо, - отозвался Свен.
   Неужели Свен пошутил? Вот это действительно чудо! Может скоро и врать научится? Ободрённый такими размышлениями, я направился в док, встречать нового гостя.
   Увидев новоприбывший корабль, я обомлел. Он совершенно не походил на обычные обтекаемые конструкции, а напоминал многолучевую звезду или же гигантского чёрного паука, распластавшего свои лапки во все стороны. Только "лапок" было гораздо больше восьми, к тому же они были прямыми, трёхгранной формы, постепенно сужающимися к краям, так что на конце превращались в острые лезвия.
   - Вижу моя "Чёрная Звезда" произвела на тебя впечатление, - произнёс стоящий возле невероятного корабля человек, которого я сразу не заметил.
   Моя оплошность была вполне простительна, поскольку, будучи одет в костюм из чёрной кожи, он практически сливался с корпусом своего корабля.
   - Никогда не видел такой модели, - заметил я.
   - И не мудрено, ведь это единственный такой корабль, - усмехнулся он. - По крайней мере, в известной части Галактики. Кстати, меня зовут Ворлок.
   - А меня Рэд, - представился я, пожимая Ворлоку руку. При этом я обнаружил, что он почти на голову выше меня, хотя я отнюдь не маленького роста и привык смотреть на других сверху вниз.
   - Предлагаю отметить наше знакомство. В этой дыре найдётся пиво?
   - Между прочим, эта дыра принадлежит мне, - слегка обиделся я.
   - Тогда прими мои соболезнования, - рассмеялся он. - Если эта груда металлолома не досталась тебе даром, да ещё и с доплатой, то ты определённо переплатил.
   Понимая верность его слов, я перестал обижаться и тоже рассмеялся. Я почему-то сразу проникся доверием к своему новому знакомому, хотя раньше за мной такого не наблюдалось, и, пока мы неспешно потягивали пиво в баре, выложил ему всю историю своей жизни. Ворлок в ответ тоже разоткровенничался и поведал, что свой корабль он нашёл в астероидном поясе, находящемся возле одной из планет Ушедших, когда находился там с разведывательной экспедицией. Целью таких экспедиций являлся поиск полезных ископаемых и участвовал в них обычно всего один человек, координирующий действия роботов, которые выполняли всю работу, так что о находке Ворлока никто не узнал, а когда он не вернулся на планету, его сочли погибшим. Он также сообщил, что "Чёрной Звезде" для сверхсветовых переходов не требуются гиперпространственные ворота - корабль сам создаёт портал перемещения и может попасть куда угодно по заданным координатам.
   - Так значит, твой корабль построили Ушедшие? - недоверчиво переспросил я.
   - Скорее всего. Или же те, кто вынудил Ушедших уйти. - Увидев моё изумление, он рассмеялся. - А ты что же полагал, что столь высокоразвитая раса могла просто так бросить свои обжитые планеты и исчезнуть в неизвестном направлении? Я считаю, они с кем-то воевали и потерпели поражение, не знаю с кем, и куда делись те, другие, но это наиболее правдоподобная теория.
   Этот задушевный разговор очень сблизил нас, да к тому же мы оказались связаны знанием тайн друг друга. Пожалуй, можно сказать, что мы стали друзьями.
   На следующий день после прилёта Ворлока все эти опостылевшие мне священники, жрецы, шаманы, оккультисты и прочие по очереди принялись за попытки вывести Ребекку Уинн из комы. Разумеется, как я и предполагал, их одного за другим постигала неудача и, раздосадованные, они убирались восвояси. Фредерик Уинн рвал на себе волосы от горя, но иногда, в моменты, когда он полагал, что его никто не видит, я замечал на его лице выражение радостного облегчения. Наконец настал день, когда все пройдохи, шарлатаны и мошенники, как я неизменно именовал этих религиозных псевдоцелителей, убрались с моего корабля. Остался только Ворлок, который хотя и утверждал, что владеет настоящей магией, для излечения Ребекки Уинн намеревался применить совсем иные средства.
   Я напросился пойти с ним и помог ему дотащить тяжеленный ящик, который он взял со своего корабля. Когда Ворлок увидел медальон на шее Ребекки Уинн, на его лице на мгновение промелькнуло выражение, которого я не смог распознать, но он быстро взял себя в руки и приступил к делу. Вытянув из ящика провода с электродами, он прикрепил их к вискам и шее пациентки и нажал несколько кнопок на находившемся в ящике приборе. На устройстве замигали разноцветные лампочки, но ничего больше не произошло.
   - Вот чёрт! Проклятье!
   - Может, ты что-то не так делаешь? - предположил я.
   - Я умею обращаться с такой техникой, - заявил Ворлок и несколько раз как следует пнул прибор.
   - Я вижу, - с серьёзным выражением лица кивнул я.
   Перепробовав несколько других комбинаций кнопок, Ворлок добился только мигания новых лампочек.
   - Чёрт, чёрт, чёрт! Проклятье! Дьявол! Чтоб тебя! Дьявол! - принялся ругаться он (впрочем, без особой изощрённости и воображения в подборе выражений на мой взгляд).
   - Ну, чего тебе? - внезапно прозвучал голос позади нас, и мы от неожиданности подпрыгнули.
   - Ты кто такой? - бесстрашно спросил Ворлок у неизвестно откуда взявшегося двухметрового существа, покрытого чёрного цвета чешуёй.
   - Сам звал, а теперь спрашивает! - возмутилось существо.
   "Это что, Дьявол?" - промелькнуло у меня в голове, но я поспешил отбросить эту мысль в силу её неправдоподобности.
   - Я хочу вывести из комы эту девушку, - сказал Ворлок, решив не вдаваться пока в подробности по поводу появления невиданного создания.
   - Нет ничего проще, - оскалило в усмешке острые зубы существо и, подойдя к Ребекке Уинн, сдёрнуло с её шеи медальон.
   Девушка мгновенно открыла глаза и непонимающе посмотрела на нас. Когда её взгляд упал на пришельца, она вскрикнула и снова потеряла сознание.
   - Она просто в обмороке, - успокоил нас пришелец и, глядя на Ворлока, заявил: - А теперь я заберу твою душу.
   - Это ещё с какой такой радости? - осведомился Ворлок, и я приметил в его глазах насмешливый огонёк.
   - Ты что, правил не знаешь? Ты заключил сделку с Дьяволом - я исполнил твоё желание, а ты в обмен должен отдать мне душу.
   - Не было такого уговора. Разве мы контракт кровью подписывали? - ехидно поинтересовался Ворлок, демонстрируя отличное знание правил таких сделок.
   - Так и знал, что что-то забыл! - хлопнул себя по лбу когтистой лапой именующий себя Дьяволом. - Что поделать, старею, память уже не та. Ладно, забирай эту штуку, она теперь безвредна, - протянул он Ворлоку медальон. - Когда-то он принадлежал мне, но я его где-то потерял. Проклятый склероз.
   Отдав Ворлоку медальон, существо просто исчезло.
   - Это что, и впрямь был Дьявол? - опасаясь получить утвердительный ответ, вопросил я.
   - Нет, конечно, - покачал головой Ворлок. - Он сказал, что этот медальон принадлежал ему, а мне точно известно, что эта штука - компьютер Ушедших, связанный с тем, кто его носит телепатически. Похоже, на компьютере стояла какая-то ментальная защита, которая и ввела девушку в кому, но теперь защита снята.
   - Так это был Ушедший! - поражённо выдохнул я. - А к чему была вся эта болтовня насчёт Дьявола?
   - Видно и древним существам, обладающим грандиозными знаниями и умениями не чуждо чувство юмора, - пожал плечами Ворлок и зачем-то закрыл глаза. - Вот дерьмо! Доступ к информации об Ушедших заблокирован!
   - Ты установил связь с компьютером?
   - Да, но этот мерзавец скрыл все данные о своей расе. Зато есть данные обо всех остальных расах. А вот о врагах Ушедших тоже ни слова.
   Я не успел ничего ответить, как он снова заговорил:
   - Ладно, я, пожалуй, пойду. Ещё увидимся, - и, легко подхватив ящик, который мы с трудом дотащили вдвоём, вышел.
   Я постоял ещё несколько минут, собираясь с мыслями и размышляя, что если этот монстр действительно был Ушедшим (а никем другим он быть просто не мог), то каковы же тогда те, кто заставил Ушедших бежать и прятаться? Отправляясь сообщить мистеру Уинну о том, что его племянница вышла из комы, я почему-то сомневался, что эта новость его обрадует.
  

***

  
   Фредерик Уинн был арестован (именно он дал своей племяннице тот медальон-компьютер Ушедших, вызвавший у неё кому, о чём она и сообщила космическому патрулю), но к моему удивлению, история на этом не закончилась. Дело в том, что Ребекка Уинн пожелала отправиться с нами, а поскольку контракт на аренду корабля я заключил не с Фредериком Уинном лично, а с компанией "Уинн Инкорпорейтед", владелицей которой стала она, да к тому же на срок, определяемый арендатором, корабль фактически принадлежал ей. Мы со Свеном были вынуждены с этим смириться, понадеявшись, что этой взбалмошной девчонке захотевшей приключений, не удастся долго выдержать наш образ жизни, и она скоро уберётся домой. Но всё вышло иначе, и я ни секунды не пожалел, что Бекки (как я вскоре стал её называть) приняла такое решение.
   Ворлок улетел в неизвестном направлении, даже не взяв причитающееся ему вознаграждение. Надо заметить, он оказался прав, и мы действительно встретились вновь. Но это уже совсем другая история...
  
   Часть 2. Космическая регата
  
   В космопорте царило небывалое столпотворение, и это вовсе неудивительно, ведь я находился на планете Креон-14, одном из Вольных Миров. Вы спросите, что такого особенного в этой планете? Всё очень просто: именно она послужит стартовой площадкой для начала сорок восьмой межпланетной регаты. Межпланетная регата - величайшее спортивное состязание года, каким раньше на Земле являлись Олимпийские игры.
   Для участия в регате нужно всего лишь владеть космической яхтой и внести взнос в размере полумиллиона кредитов. Такая сумма у меня была только раз в жизни, да и то мы с партнёром приобрели на эти деньги потрёпанный танкер, превращённый нами в первый и единственный на всю обитаемую Галактику космический автосервис. Что касается яхты, у меня её нет, не было, и вряд ли когда-нибудь будет. Для справки - самая захудалая космическая яхта стоит порядка тридцати миллионов кредитов, и вам сильно повезет, если такая посудина не развалится при выходе на орбиту. В общем, позволить себе участвовать в регате могли исключительно миллиардеры, а уж никак не космический бродяга, промышляющий мелким жульничеством, каковым являюсь я. А вот моя подружка Бекки как раз таки относится к числу миллиардеров и владеет первоклассной космической яхтой. Если вы спросите, зачем она со мной связалась, в ответ я могу сказать: мне и самому это интересно. Впрочем, этот вопрос никак не касается сложившейся ситуации, а ситуация такова, что я воплощу свою давнюю мечту и буду участвовать в межпланетной регате. Может, даже победю... побежду... тьфу, одержу победу.
   Победа в регате в первую очередь вопрос престижа, но и приз победителю достанется отнюдь немалый. Одну часть приза составляет денежный фонд, складывающийся из вступительных взносов, что для всех участников кроме меня является не более чем мелочью на карманные расходы. Другая часть гораздо более ценная, обычно это какая-нибудь пригодная для жизни планета. Стать владельцем целой планеты весьма приятно для самолюбия любого человека (да и инопланетянина тоже, если уж на то пошло), но возникает вопрос, что с этой планетой делать. Учитывая, что пригодных для обитания планет открыто больше, чем все разумные расы смогут заселить в ближайшие двести-триста лет, устроить там колонию и хорошенько подзаработать на поселенцах представляется маловероятным. С другой стороны я, пожалуй, мыслю слишком мелко, пытаясь везде изыскать финансовую выгоду. На планете вполне можно разместить секретную военную базу или лабораторию или что-нибудь ещё в том же роде. Хотя и денежная сторона играет тут далеко не последнюю роль. Дело в том, что планета-приз автоматически включается в Содружество Вольных Миров, а её владелец освобождается от уплаты всех и всяческих налогов, что весьма желательно для любого человека. Правда, лично для меня это несущественно, поскольку после одного забавного случая налоговая инспекция предпочитает не вспоминать о моём существовании, и соответственно не взимает с меня налогов.
   Содружество Вольных Миров вообще весьма интересно. Оно было создано лет пятьдесят назад на одном из Пограничных Миров в результате бунта тамошних поселенцев против правительства Земной Империи. Ныне в нём насчитывается сорок четыре планеты, из которых только три заселены, а остальные явились призами в предыдущих межгалактических регатах. Очень любопытна история присоединения к Содружеству Креона-14.
   Эта планета является четырнадцатой из заселённых расой креонцев (что очевидно по её названию). Креонцы вообще-то очень разумная раса, за исключением одного - они обожают азартные игры. Результатом этой пагубной страсти стало то, что правители креонцев проиграли свою четырнадцатую планету в покер представителю Вольных Миров. С тех пор Креон-14 (как и две другие населённые планеты Содружества) превратился в пристанище для преступников всех мастей и рас. Межпланетная регата - единственное легальное мероприятие, проводимое на Вольных Мирах. Но это, как говорится, присказка, а сказка впереди, так что перейду непосредственно к моей истории.

***

   - Рэд, старый жулик, тебя-то как сюда занесло? - раздался возглас у меня за спиной.
   Я немного обиделся - какой же я старый, мне ещё и тридцати нет, вот жулик - это да, но старый... На смену обиде пришло удивление. Я несколько раз бывал на Креоне-14, но никогда не назывался здесь Рэдом, да и друзей среди местных не завёл. Ни с кем из других участников регаты я знаком не был, да они бы и не стали со мной разговаривать, навряд ли бы даже презрительного взгляда удостоили. Во всей Галактике был только один человек, который мог быть здесь и сейчас и приветствовать меня как друга.
   - Привет, Ворлок, - отозвался я, оборачиваясь и полностью убеждаясь в верности своего предположения. - А сам-то ты, что тут делаешь?
   - Участвую в регате, разумеется, - хмыкнул он.
   - На "Чёрной Звезде"?
   - Нет, на козе верхом, - съязвил Ворлок. - Конечно, на "Чёрной Звезде".
   - Но ведь это же не яхта, - изумился я.
   - Рэд, взгляни туда, - указал он на взлётное поле, где располагались корабли участников регаты.
   Я взглянул и сразу увидел "Чёрную Звезду" резко выделяющуюся среди других кораблей своей необычайной конструкцией. Продолжив просмотр, я обнаружил, что в числе яхт затесалась парочка истребителей, три корабля-разведчика и даже один десантный модуль.
   - Но ведь по правилам в регате участвуют только яхты, - возмутился я.
   - Если дать хорошую взятку нужным людям, любой корабль будет официально считаться яхтой, - сообщил Ворлок. - Я удивлён, что никто крейсер не выставил.
   Действительно, я об этом как-то не подумал. Не то чтобы у меня где-то завалялся лишний крейсер, но на деньги Бекки вполне можно было его приобрести. А так шансы на победу медленно, но верно уплывали из наших рук. Любой истребитель, не говоря уж о разведчиках, без труда обгонит самую лучшую яхту.
   - А десантный модуль зачем? - спросил я. - Он же ползает как черепаха.
   - А ты знаешь сказку про зайца и черепаху?
   Я кивнул, не понимая к чему Ворлок клонит.
   - Так вот, на орбите каждой планеты, являющейся перевалочным пунктом в регате, расположен точно такой же модуль.
   Я наконец-то смекнул, в чём дело. Маршрут регаты должен был пройти через полтора десятка планет, на которых гонщики должны отмечать своё прибытие. Это нужно для того, чтобы никто не смог сжульничать, срезав путь. Разумеется, перемещение между планетами происходит через гиперпространственные ворота, поскольку без них путь даже до ближайшей планеты другой системы занял бы несколько световых лет. Скоростные параметры корабля имели значение только на пути от ворот до планеты, но Ушедшие частенько располагали свои ворота не на орбите пригодной для жизни планеты, а возле соседних с ними безжизненных булыжников (почему они так делали, никто не знает, но кто же поймёт этих Ушедших), так что путь был достаточно велик. Задумка владельца десантного модуля заключалась в том, что он оставил точно такие же модули (десантный модуль - единственная модель корабля, не имеющая никаких серийных номеров, поскольку является всего лишь средством высадки десанта с линкора, а потому один модуль ничем не отличим от другого) на орбитах всех планет, через которые проходила регата. Эти модули отмечались бы о прибытии намного раньше, чем другие корабли доберутся до места. А поскольку финишировать регата должна вновь на Креоне-14, владелец модуля просто полетает на орбите, а приземлится, как только лидер гонки вылетит из ворот. При этом у него будут все соответствующие отметки на контрольных пунктах, хотя он никуда и не летал.
   - Получается, что он уже выиграл, - удручённо заметил я.
   - Так бы оно и было, если бы несколько модулей таинственным образом не исчезли со своих позиций, - кивнул Ворлок.
   До меня дошло и я, не удержавшись расхохотался.
   - Похоже, по твоей милости, этот парень сядет в большую лужу, - сквозь смех выдавил я. - Но это не решает вопроса с истребителями и разведчиками.
   - Совершенно случайно получится так, что они неверно настроят ворота при прохождении и окажутся где-нибудь в районе Пограничных Миров, сами того не заметив. Пока они разберутся в произошедшем, остальные далеко их обгонят.
   - Ты можешь незаметно управлять воротами? - не поверил я. Потом вспомнил, что Ворлок владеет кораблём Ушедших и понял, что сморозил глупость. После этого я сообразил ещё кое-что. - А что помешает тебе перемещаться прямо на орбиты планет, минуя ворота? Ты же можешь сам открывать гиперпространственные переходы.
   - Я человек чести, - пафосно заявил Ворлок.
   - Допустим, - не стал спорить я. - Но ведь "Чёрная Звезда" всё равно быстрее всех остальных кораблей.
   - Я буду использовать двигатель на уровне, соответствующем мощности космической яхты.
   Признаюсь, сам я никогда бы так не сделал, не в моих правилах отказываться от имеющихся преимуществ, но тем сильнее стало моё уважение к Ворлоку. Хотя я всё равно счёл, что он действует как полный болван, о чём не преминул ему сообщить.
   Не успел он ничего ответить, как к нам подлетела Бекки в сопровождении двух роботов-охранников. На присутствии возле неё роботов настоял я - приличные люди не бродят по Креону-14 в одиночку. Я - другое дело, я тут как рыба в воде.
   - Рэд, ты видел это безобразие? Кто-то выставил на регату истребители и разведчики, да ещё какой-то совершенно непонятный корабль! - увидев Ворлока, она осеклась. - А это кто?
   - Владелец того самого непонятного корабля, - усмехнулся Ворлок.
   - Это Ворлок. Ты его вообще-то однажды видела, это он сумел вывести тебя из комы, - сообщил я. - А насчёт истребителей и разведчиков можешь не волноваться, Ворлок о них позаботится.
   - А, твой приятель-собутыльник, - протянула Бекки, заставив меня пожалеть о своей болтливости.
   - Бекки, не хами. Где твои манеры? - одёрнул её я. Она в ответ только фыркнула.
   - Вы отлично друг другу подходите, - рассмеялся Ворлок. - Знаешь, Рэд, я тебе даже немного завидую.
   Бекки немедленно сменила гнев на милость, и дальнейшая беседа прошла в куда более дружеской атмосфере.
   Стартовавшая на следующий день регата началась для нас просто превосходно. Можно сказать, что наша яхта заняла лидирующее положение, поскольку впереди шли только истребители и разведчики, о которых можно было не волноваться. "Чёрная Звезда" шла прямо за нами, иногда обгоняя. Полагаю, Ворлок легко мог нас обойти, но не делал этого по каким-то своим причинам. Остальные участники безнадёжно отставали, видимо опасаясь с самого начала гонки ненароком перегрузить двигатели, или же не желая раньше времени демонстрировать свои возможности. Мы могли себе позволить рисковать двигателем, поскольку Свен на нашем автосервисе находился где-то на полпути между воротами и контрольным пунктом, а потому быстрое устранение любой поломки не являлась проблемой. Благодаря деньгам Бекки мы смогли заполнить трюмы корабля запчастями под завязку и даже приобрести несколько новых роботов-ремонтников, так что наш автосервис впервые находился в полностью работоспособном состоянии.
   Поскольку управлением яхтой занимался компьютер, мы с Бекки могли позволить себе расслабиться и насладиться обществом друг друга. Конечно, мы и на корабле в любой момент могли уединиться - что, безусловно, неоднократно делали, - но присутствие неподалёку Свена (хотя он нам ничем не мешал, являлся представителем другого вида и вообще плевать хотел на отношения между людьми) создавало некоторую неловкость, так что мы вовсю пользовались благоприятным моментом.
   Первые десять контрольных точек были пройдены без сучка, без задоринки. К этому моменту нас опережал всего один истребитель, остальные, вместе с разведчиками, бесследно исчезли. Несколько яхт получили повреждения и сошли с дистанции, оставшиеся, наконец, включили максимальную мощность и сидели у нас на хвосте. Положение дел складывалось в нашу пользу, и если бы я ещё придумал, как обойти "Чёрную Звезду", всё стало бы просто идеально. Но я определённо рано обрадовался, поскольку на подлёте к одиннадцатому контрольному пункту истребитель внезапно развернулся и открыл по нашей яхте огонь. Конечно, то, что на истребителе установлены орудия, я воспринимал как само собой разумеющееся, но и предположить не мог, что он вздумает ими воспользоваться.
   Я немедленно бросился к пульту управления и, переведя яхту на ручное управление, едва успел провести манёвр уклонения (поскольку яхта не являлась военным кораблём, её компьютер не был запрограммирован на действие в случае нападения). Угроза благополучно миновала, но пилот истребителя, похоже, не собирался останавливаться и уже заходил на новый вираж для повторной атаки. Я мог бы сказать, что мы спаслись благодаря моему героизму и непревзойдённому умению управлять кораблём, но даже я не решусь так нагло врать. Нас спас Ворлок. Я и глазом моргнуть не успел, как "Чёрная Звезда" оказалась между нами и истребителем. Между несколькими её лучами образовался какой-то энергетический сгусток, через мгновение вылетевший в сторону атакующего истребителя. Я никогда не слышал о таком оружии, но оно оказалось очень эффективным, поскольку истребитель попросту исчез, будто его и не было. К моменту появления других участников регаты мы уже успели отметиться на контрольном пункте и направлялись к воротам.
   Мы решили на всякий случай провести техосмотр яхты и поставили её в ремонтный док нашего автосервиса. Ворлок - то ли из солидарности, то ли по каким-то ещё причинам - загнал "Чёрную Звезду" в соседний док. Так что в гиперпространственные ворота мы влетели все вместе. И сразу же оказались чёрт знает где.
   Это определённо не было двенадцатой контрольной точкой, хотя бы по той простой причине, что никакой планеты поблизости не наблюдалось. Зато наблюдался гигантский корабль, похожий на увеличенную в сотни или даже тысячи раз копию "Чёрной Звезды".
   - Только не говорите мне, что это корабль Ушедших, - пробормотал я.
   - Это корабль ушедших, - сказал Ворлок.
   - Я же просил этого не говорить! - возмутился я.
   - А что бы это изменило? - поинтересовался он.
   - Я мог бы считать, что у меня галлюцинации. Ещё скажи, что на этом корабле находятся сами Ушедшие.
   - А кому же ещё там быть? - удивился Ворлок.
   Я с недоумением отметил, что Бекки почему-то помалкивает, но, посмотрев на неё, понял причину - она упала в обморок. Признаться, я бы с радостью последовал её примеру. Может быть, я бы так и поступил, но мне не представилось возможности. В следующую секунду мы оказались стоящими перед тремя Ушедшими, а, осмотревшись вокруг, я понял, что мы уже не на своём корабле. Свен тоже оказался рядом с нами, хотя находился в рубке, в то время как мы оставались в доке.
   - Это они? - спросил один из Ушедших.
   - Да, - отозвался другой. Мне показалось, что это тот самый, с которым мы уже встречались, но вообще-то они на мой взгляд все были на одно лицо.
   - Я бы попросил... - начал Свен, но его прервали.
   - А тебя не спрашивали, Оставшийся, - заявил молчавший до этого Ушедший. Меня то, как он назвал Свена, сильно удивило, но переспрашивать я не решился.
   - Отдай мне компьютер, - потребовал у Ворлока первый Ушедший.
   В ответ Ворлок в крайне оскорбительной форме посоветовал ему пойти куда подальше и выхватил из-за пояса нечто напоминающее бластер, но весьма странной формы - как будто перекрученный и оплавленный, но при этом создающий впечатление, что так и должно быть. Он направил это оружие на Ушедших, но ничего не произошло.
   - Наше оружие нельзя обратить против нас, - презрительно бросил тот же Ушедший. То ли он у них главный, то ли просто самый разговорчивый. - Но за попытку вы будете убиты.
   - Не было такого уговора! - возразил второй.
   - Это ты отдал ему компьютер, а теперь ещё мне мешаешь! - заорал первый. Значит, я верно угадал и второй Ушедший наш старый знакомый. - Я и тебя уничтожу!
   Неожиданно Свен резко метнулся вперёд - раньше я за ним такой прыти не наблюдал - и агрессивно настроенный Ушедший рухнул на пол с торчащей из глазницы рукоятью ножа. Я глазам своим не поверил! Во-первых, свенги самая миролюбивая в Галактике раса, а Свен по моему мнению самый миролюбивый из них (хотя он единственный мой знакомый свенг, поэтому точности оценки гарантировать не могу), а во-вторых, в жизни я не видел у него ножа.
   Вновь сосредоточившись на окружающей обстановке, я обнаружил, что третий Ушедший исчез, а упавший не подаёт признаков жизни (что с ножом в глазу не удивительно).
   - Ладно, расслабьтесь, теперь всё в порядке, - усмехнулся защищавший нас Ушедший. - Я всё улажу, вас больше не побеспокоят. Корабль можете оставить, всё равно у него через пару тысяч лет срок службы кончится. Кстати, с той планеты мы уже всё убрали.
   Последней фразы я не понял, но Ворлок кивнул.
   Через мгновение мы опять оказались на своём корабле, а сам корабль - в системе двенадцатой контрольной планеты регаты. Ещё не в состоянии осознать всё случившееся, я отметил, что Бекки опять пропустила встречу с Ушедшими. Ну, ничего, зато избежала лишних переживаний.
   - О какой планете он говорил? - спросил я, когда наконец собрался с мыслями.
   - О планете-призе в регате, - ответил Ворлок. - Мне удалось выяснить, что там находилась база Ушедших, на которой оставалось множество созданных ими вещей. Именно поэтому я и решил участвовать в регате. Но раз они уже всё убрали, моё участие теряет всякий смысл.
   Ага, один странный вопрос разрешился. Даже два, поскольку причины участия Ворлока в регате меня тоже интересовали.
   - Свен, почему тот Ушедший назвал тебя Оставшимся?
   - Потому что свенги остались, а гнорки ушли, - отозвался он.
   - Гнорки? - переспросил я.
   - Ну да, гнорки, Ушедшие.
   Я ничего не понял, о чём не преминул сообщить.
   - В давние времена раса свенгов была многочисленна, конечно, не так как твоя раса сейчас, но всё же нас было много. И однажды в поиске пригодных для обитания планет свенги столкнулись с другой расой, гнорками, которых теперь называют Ушедшими. Была война, свенги победили, но нас осталось очень мало, и все свенги вернулись на свою родную планету, навсегда прекратив экспансию. А гнорки ушли и до сих пор не объявлялись.
   - Так значит, это свенгам проиграли войну Ушедшие? А почему ты мне раньше этого не рассказывал?
   - Ты же не спрашивал, - пожал плечами Свен.
   Да, тут не поспоришь. Я посмотрел на Свена совсем другими глазами - оказывается, свенги древнейшая и когда-то самая высокоразвитая цивилизация. Правда, Свен даже в таком свете ни капельки не изменился, остался прежним Свеном. Хотя чего я ожидал?
   - Ты собираешься продолжать регату? - прервал мои размышления Ворлок.
   - Мы всё равно уже отстали, так что ну её псу под хвост. После таких потрясений мне надо передохнуть.
   Распрощавшись с Ворлоком, который тут же улетел на своей "Чёрной Звезде", я отправился к себе в каюту. Последняя мысль, перед тем как я заснул, была о том, что после всего этого меня уже ничего не удивит. Хотя нет, это была предпоследняя. Последняя была о том, что я оставил Бекки валяться без сознания в доке и с утра я наверняка получу от неё крепкий нагоняй.
   Последняя мысль была верной, предпоследняя - нет. Но это уже совсем другая история...
  
   Часть 3. Космическое наследство
  
   Ничто не предвещало неприятностей. Я имею в виду, больших, чем обычно, поскольку у нашего корабля опять сломался двигатель. Собственно, все наши проблемы и невероятные события всегда именно с этого и начинались, но я никогда не видел непосредственной взаимосвязи между этими двумя фактами. Как видно, я всё же ошибался.
   Вообще-то, со стороны, наверное, выглядит странным, что работники (и по совместительству владельцы) космического автосервиса - единственного во всей обитаемой Галактике, между прочим - не могут починить собственный корабль. Но я-то к этому вполне привык.
   Поначалу, когда мы с моим партнёром Свеном (принадлежащим к расе свенгов, как я недавно узнал - одной из древнейших и когда-то самой высокоразвитой) только занялись этим бизнесом, у нас на корабле попросту не имелось ни единой запчасти для ремонта - исключительно по причине отсутствия средств на их приобретение, а вовсе не в силу нашей безалаберности, как вы могли подумать. Впоследствии, когда к нам присоединилась Бекки (вы наверняка слышали о Ребекке Уинн, самой молодой миллиардерше, владелице компании "Уинн Инкорпорейтед", занимающейся производством деталей для космических кораблей), положение дел изменилось в лучшую сторону, и мы заполнили трюмы нашего автосервиса запчастями под завязку.
   Вы спросите, почему же мы в таком случае не починим корабль? Очень просто. Дело в том, что испортившаяся деталь нашего двигателя в теории вообще не может сломаться, а потому запасной у нас не нашлось. Впрочем, если бы и нашлась, для её замены потребовалось бы разобрать весь двигатель по винтику. А это, во-первых - чертовски опасно, во-вторых - возможно только в планетарном доке, и, в-третьих - ни у кого из нас нет необходимых для этого навыков.
   Несмотря на данные факты, Бекки два часа на меня орала, кроя на все лады, (и откуда только девушка из высшего общества нахваталась таких слов?), обвиняя в непредусмотрительности и много в чём ещё, о чём и вспоминать не хочу.
   Именно поэтому я и сидел в доке с бутылкой пива в руках и возносил молитвы всем богам всех рас, - в которых, впрочем, не верил, - дабы они направили к нам хоть какого-нибудь самого захудалого идиота, который смог бы отбуксировать на своём корабле нашу лоханку к ближайшей населённой планете. Оказалось, что верить в богов, для того, чтобы они тебя услышали, вовсе не обязательно, ибо этот самый долгожданный идиот таки прилетел. Но, наверное, боги всё-таки обиделись на меня за неверие, поскольку в противном случае этот прилёт вряд ли мог послужить причиной всех последующих событий.
  

***

  
   Как только корабль причалил, я направился встречать гостя. Именно гостя, поскольку в качестве клиента я его даже не рассматривал. Даже если его корабль действительно оказался бы неисправен, я готов был согласиться бесплатно провести ремонт и даже приплатить, лишь бы он согласился нас отбуксировать. Конечно, в обычных обстоятельствах я на такое ни за что бы ни пошёл, но начни я торговаться, он мог бы попросту улететь, а это будет означать новый скандал с Бекки, к которому я совершенно не стремился. Но все мои замечательные замыслы к несчастью не замедлили пойти прахом.
   - Вы мистер Джайрус Лерош? - буквально с порога огорошил меня вопросом вышедший из корабля человек.
   - Нет, вы ошиблись, - буркнул я. - Меня зовут Рэд.
   - Мистер Лерош, меня зовут Мортимер Вейл, и я являюсь поверенным вашего троюродного деда, мистера Теобальда Лероша, - совершенно проигнорировав мои слова, продолжил он.
   - Вот что, Морти, - плюнув на всякую учтивость, прорычал я, - садись-ка ты обратно в свой корабль и катись отсюда. Я не тот, кто тебе нужен, и нет у меня никакого троюродного деда.
   Надо же, троюродный дед! Я и не знал, что родственные связи такого уровня вообще считаются.
   - Вы поступаете крайне неосмотрительно, мистер Лерош, нахмурился он. - На ваше счастье, я не намерен следовать вашему предложению.
   - Рэд, ты что это делаешь?! - раздался вопль сзади.
   Проклятье, и чего Бекки вздумалось прийти именно сейчас! Впрочем, она, скорее всего, была в рубке и видела прилёт корабля, вот и явилась проконтролировать, как бы я чего не напортил. И Свен тоже с ней. Интересно, давно они вошли и сколько успели услышать?
   - Мистер Джайрус Лерош, я прибыл дабы сообщить, что вы являетесь единственным потомком и наследником Теобальда Лероша, - не обратив внимания на вопли Бекки, сказал поверенный.
   - Вы ошибаетесь, мистер Вейл, - произнёс Свен. Похоже, они слышали всё с самого начала. - Рэд жулик и мошенник, разыскиваемый на тринадцати планетах. Он не может быть чьим-то наследником.
   Ох уж мне эта свенговская честность! Ну зачем говорить, что меня разыскивают? А вдруг этот тип на самом деле никакой не поверенный, а представитель службы безопасности одной из этих самых планет? Хотя я вроде не натворил ничего такого, чтобы на мои поиски по всей Галактике кого-нибудь отправлять. Ну, разве что на паре планет. И вообще, не уловил логики в словах Свена. Одно слово - инопланетянин.
   - Он прав, - всё-таки согласился я со Свеном. Какая разница, он всё равно уже всё разболтал, так чего теперь отрицать.
   - Я вас не понимаю, мистер Лерош, покачал головой Вейл. - Какой разумный человек в здравом уме будет отказываться от многомиллиардного состояния?
   Многомиллиардное состояние? Это уже интересно. Но всё равно нет.
   - Я не тот, кто вам нужен, - повторил я.
   - Я уверен, что вы именно тот, поскольку ещё с корабля просканировал ваше ДНК, - возразил Вейл.
   - Ну, хорошо. Я и впрямь Джайрус Лерош, - вынужден был признать я. - Но всё равно, катитесь отсюда.
   Многомиллиардное состояние это, конечно хорошо, но ведь как только я объявлюсь под своим настоящим именем, меня сразу арестуют - экстрадицию в пределах Земной Империи никто не отменял. Да и не было у меня отродясь никакого троюродного деда-миллиардера! Уж наверно я бы об этом знал!
   - Рэд, так твоё настоящее имя Джайрус? - давясь от смеха, спросила Бекки. - Понимаю, почему ты его сменил.
   Ещё бы! Кто станет вести дела (к тому же нелегальные) с парнем по имени Джайрус?! Да ещё и с фамилией Лерош?! Удружили мне родители с нелепым и дурацким имечком, нечего сказать. Все, так же как Бекки сейчас, со смеху помирали, стоило мне представиться. Но всё равно я на неё обиделся - могла бы и сдержаться для приличия.
   - Да ты оказывается миллиардер, Джайрус, - заметил Свен.
   Вот в такие редкие моменты я рад, что у моего партнёра напрочь отсутствует чувство юмора - назвал меня по имени и даже не улыбнулся.
   Хотя Мортимер Вейл тоже не смеётся. С другой стороны, его имя не менее дурацкое, чем моё, так что он это из солидарности. А может привык, ведь он работал на моего предполагаемого деда, а у того имя даже более нелепое, но при этом лучше сочетается с фамилией, так что ещё вопрос кто из нас в худшем положении.
   - Не зови меня так, - всё же буркнул я.
   - Почему, Джайрус?
   Издевается Свен что ли? Может у него всё-таки есть чувство юмора, просто оно настолько нечеловеческое, что я его не понимаю?
   - Так что вы решаете, мистер Лерош? - осведомился Вейл. - Учтите, что с момента вступления в права владения Марсом все обвинения в совершённых вами в прошлом правонарушениях будут сняты.
   - Во владение чем? - поперхнулся я.
   - Марсом, - повторил Вейл. - Вы станете гражданином Независимого Графства Марс, тем самым выйдя из-под юрисдикции всех остальных правительств.
   - Графства Марс? - тупо переспросил я.
   - Именно так, - кивнул Вейл. - Ваш дед являлся графом Марса, и вы наследуете его титул.
   А я-то всегда думал, что Марс входит в Земную Империю. Как-никак первая колонизированная человечеством планета (Луна не в счёт, там только одну базу и основали). А оказывается Марс графство, а меня тамошним графом хотят сделать! Да при таких условиях, можете звать меня хоть Сюзанной и приписывать родство с разумными пауками с Сириуса!
   Тут уже даже не миллиардами пахнет, а чем-то покрупнее. Впрочем, как называются числа крупнее миллиардов, я отродясь не знал - незачем было - да и Мортимеру Вейлу такие слова, видимо, тоже неведомы. Но не буду ставить это ему в вину.
   - Где мне расписаться? - быстро спросил я.
   - Бумаги должны быть заверены непосредственно на Марсе, поскольку за пределы планеты марсианская юрисдикция не распространяется, - "обрадовал" меня Мортимер. - Хотя вы имеете право передать права на наследство любому другому лицу и за пределами Марса, поскольку такое действие является правомочным по любым существующим в Галактике законам.
   - Зачем бы я стал это делать? - удивился я.
   - Вы ведь всего несколько минут назад упорно отказывались от своего наследства, - пожал он плечами.
   - Просто у меня нет никакого троюродного деда, о чём я уже несколько раз вам сказал. Вы уверены, что я именно тот Джайрус Лерош?
   - Другого Джайруса Лероша просто не существует.
   И почему я не удивлён? Несмотря на огромные размеры Галактики и прямо таки не поддающееся исчислению количество живущих в ней людей, я никогда не сомневался, что никому другому не могло также не повезти с именем как мне.
   - В принципе, я никогда не интересовался своим генеалогическим древом, так что наличие неизвестной родни вполне возможно. Заводите двигатели, летим на Марс! - объявил я.
   - Двигатель сломан, - равнодушно отозвался Свен. Его, похоже, ничем не проймёшь.
   - Морти, бери нас на буксир. - Графу, даже будущему, позволительна любая фамильярность.
   - Эх, всегда мечтал побывать в Солнечной системе, - вздохнул я, когда все мы расположились в рубке. Мортимер тоже к нам присоединился: оказалось, что у него на корабле есть личный пилот, и собственное его там присутствие абсолютно ни к чему.
   - А стать владельцем одной из тамошних планет? - осведомился Свен.
   Нет, ну он точно издевается!
   - Никогда даже не мог себе представить подобного, - признался я.
   Конечно, многие владеют собственными планетами, к примеру, сорок восемь победителей межпланетной регаты. Но все эти планеты незаселенны. Другое дело Марс. Хотя, признаться честно, я ничего о нём не знаю, но то, что он находится в одной системе с Землёй, уже говорит о многом. Граф Марса! А я ещё зарекался чему бы то ни было удивляться!
   - Рэд, а ведь теперь мы с тобой можем пожениться, - неожиданно произнесла Бекки.
   А я уж было задумался, чего это она помалкивает. Вот я влип! Бекки уже не первый раз заговаривает насчёт свадьбы. Раньше я отговаривался разницей в нашем социальном положении: она из высшего света, а я бродяга и мошенник. Теперь мы в равных условиях, может даже я выше по положению.
   - Неужели ты хочешь стать миссис Лерош? - попытался отшутиться я.
   - Графиней Лерош, - улыбнулась в ответ Бекки.
   Да уж, ну и что мне теперь делать? Впрочем, я ведь собираюсь начать новую жизнь.
   - Почему бы и нет, - усмехнулся я.
   Бекки завопила от радости и бросилась мне на шею.
   При виде Марса я был поражён. Причём неприятно. Планета оказалась полностью покрыта красным песком и только под куполами, в которых сосредоточилась вся жизнь, зеленела растительность.
   - Марс не землеподобная планета, - пояснил Вейл. - Вы этого не знали? Процесс терраформирования был начат, и успели создать более-менее пригодную для дыхания атмосферу, но потом всё бросили.
   - Почему? - спросил я.
   - Был найден способ проходить через гиперпространственные ворота, и тем самым открыт доступ к пригодным для жизни планетам, так что необходимость возиться с Марсом отпала, - ответил Вейл.
   - Вот дерьмо! - выругался я.
   - Собственно говоря, всё так вышло именно из-за этих слов, произнесённых вашим предком, - заметил Вейл. Мы втроём с удивлением воззрились на него, и он принялся рассказывать: - Когда люди обнаружили ворота, они принялись искать возможность их активировать. Учёные разработали прибор, с помощью которого можно было это сделать, но для его создания было необходимо вещество с особым составом. И именно ваш предок, здесь на Марсе, обнаружил минерал с необходимыми свойствами. Он попросту об него споткнулся и выругался, вот как вы сейчас. Так этот минерал и окрестили дермитом. Вся экономика Марса теперь основана на добыче дермита. На других планетах дермит тоже был найден, но в гораздо меньших количествах, так что Марс имеет практически монополию на его поставки.
   Все мои радужные мечты полетели псу под хвост. Марс оказался всего лишь шахтёрским поселением. Впрочем, похоже, добываемый тут минерал действительно ценный и я всё же получу своё многомиллиардное (но не более того) состояние.
   - Но почему же Марс называется графством? - поинтересовался я.
   - Если правитель Земли именует себя императором, то почему бы правителю Марса не назваться графом? - пожал плечами Вейл.
   Действительно, почему бы и нет? Я был разочарован, но не слишком сильно - в конце концов, я ничего не потерял, а просто недополучил.
   Но я рано успокоился. Едва я подписал все бумаги и вступил в свои права, как пришло сообщение. Земляне, исследуя астероидный пояс Юпитера, обнаружили небольшой (по космическим масштабам) астероид, полностью состоящий из дермита. Дермита в нём больше, чем можно добыть на Марсе за двадцать лет, к тому же это по всей вероятности лишь осколок более крупного небесного тела, которое, безусловно, будет обнаружено в ближайшее время.
   Одним словом - лавочка закрылась. Марс теперь оказался до смерти никому не нужен. Более того, большинство жителей, работавших на добыче дермита, пожелали покинуть Марс, а я, как выяснилось, обязан по контракту не только переправить их куда они пожелают, но и предоставить им средства на обустройство. Не знаю, кто из моих предков составил такой контракт, но он определённо был идиотом!
   Короче, миллиардером я побыл минут пять, не больше. Конечно, несколько миллиардов у меня ещё оставалось, но я и не надеялся, что их хватит надолго, уж слишком я люблю сорить деньгами (когда они есть, само собой) и вкладывать их в рискованные проекты.
   Починив двигатель нашего автосервиса, мы отбыли восвояси. Заправлять делами на Марсе я оставил Мортимера Вейла, посоветовав ему напоследок попробовать заключить договор на поставки дермита с разумными пауками с Сириуса, с которыми Земная Империя, по неведомым мне причинам, упорно отказывается вести какие бы то ни было дела. Что из этого выйдет, кто знает.
   Несмотря ни на что, Бекки не отказалась от своих матримониальных планов, и мы всё-таки решили пожениться. Но это уже совсем другая история...
  
   Часть 4. Космическая свадьба
  
   И кому только пришла в голову идиотская мысль провести церемонию нашего с Бекки бракосочетания на моём корабле? А, ну да, это же я так решил. Но я же не знал, что Бекки вздумается пригласить на свадьбу всех своих знакомых. А знакомые у неё все поголовно миллиардеры, владельцы корпораций. От них за версту снобизмом разит, боюсь, как бы корабль не пропах.
   Я, конечно, номинально тоже принадлежу к высшему обществу. Как-никак граф Марса. Правда на деле это означает, что я владею здоровенным булыжником, который даром никому не нужен. Впрочем, он и мне даром достался, да ещё и с доплатой в несколько миллиардов, так что грех жаловаться. Хотя большую часть этих денег я уже потратил на постройку на Марсе завода по производству космических кораблей. К сожалению, я не задумался о том, кто там будет работать, и понятия не имел, что спрос на космические корабли вообще-то минимальный. Ну да ладно, как-нибудь выкручусь, не впервой.
   Одно хорошо - никаких проблем не предвидится. Почему я так в этом уверен? Дело в том, что недавно я установил прямую взаимосвязь между поломкой двигателя моего корабля и возникновением неприятностей. Почему так происходит мне неизвестно, но это факт. А раз двигатель работает, то всё будет в порядке.
   Плохо другое. Единственный приглашённый мной гость (не считая Свена) до сих пор не прибыл. Ну и куда, спрашивается, запропастился Ворлок? Интересно, он вообще получил моё приглашение? Не зная, где его искать, я отправил сообщение во все космопорты на всех планетах, так что его должны известить, как только он куда-нибудь приземлится. Вот только вопрос, когда он соизволит зайти в какой-нибудь космопорт. Будем надеяться, что он всё-таки успеет вовремя.
  

***

  
   - У меня для тебя две новости. Хорошая и плохая, - объявил Свен, входя в мою каюту. - С какой начать?
   - С хорошей, - решил я.
   - Ворлок прилетел.
   - Отлично! А плохая?
   - У нас опять сломался двигатель.
   Тут я не выдержал и истерически расхохотался.
   - Да у тебя никак предсвадебный мандраж, друг мой? - осведомился вошедший вслед за Свеном Ворлок. - Ну, это дело поправимое.
   Он предложил хорошенько отметить моё прощание с холостяцкой жизнью, и я, разумеется, согласился. Поскольку Свен совершенно не употреблял спиртного, то ли в силу каких-то своих убеждений, то ли из-за особенностей физиологии, мы с Ворлоком пили за троих. Воспоминания о последующих событиях у меня остались довольно смутные.
   Помню, что мы с Ворлоком бродили по кораблю, поддерживая друг друга в более-менее вертикальном положении, и горланили песни. Хотя, что именно мы пели, я не вспомню даже в том случае, если от этого будет зависеть моя жизнь.
   Припоминаю, как мы встретили прогуливающуюся по кораблю парочку из числа приглашённых Бекки, и Ворлок начал приставать к девушке. А когда вмешался её спутник, Ворлок собрался вызвать его на дуэль. Ворлок утверждал, что для этого нужно бросить в лицо противнику перчатку, но за неимением таковой, попытался использовать для этой цели ботинок. Естественно, попытка разуться привела к тому, что он растянулся на полу.
   Наутро я проснулся с больной головой, и появление Бекки, немедленно начавшей на повышенных тонах меня отчитывать за моё поведение, настроения мне ни капли не улучшило. Она утихомирилась только, когда приоткрывший один глаз Ворлок пригрозил, что если ему сейчас не дадут поспать, он сядет на свою "Чёрную Звезду" и испепелит наш корабль ко всем чертям собачьим. Даже я не был в тот момент уверен, что он это не всерьёз.
   К счастью корабль священника Единой Галактической Церкви, который должен был обвенчать нас (священник, а не корабль, разумеется) почему-то задерживался. Так что к его прилёту мы с Ворлоком вполне успели более-менее прийти в себя и вновь стать полноценными людьми, а не полутрупами. Кстати, наименование "Единая Галактическая Церковь" всегда вызывало у меня недоумение, поскольку она вообще-то была вовсе не единой, не являлась Галактической и уж конечно не церковью. Вообще, Единая Галактическая Церковь не имела ни малейшего отношения к религии, занимаясь исключительно регистрацией браков в Земной Империи, а о происхождении её названия оставалось только гадать. Свен, например, утверждает, что оно восходит к временам Священной Римской Империи, но мой партнёр вечно путает всё, касающееся земной истории, так что я сильно сомневаюсь в правоте его утверждения.
   Для встречи корабля священника (который в действительности священником не являлся) все гости собрались в доке. Корабельный люк открылся, но вместо ожидаемого служителя Гименея из него вывалилась толпа вооружённых головорезов!
   - Никому не двигаться! - заорал один из них, видимо, главарь. - Не пытайтесь оказать сопротивление, и мы никого не тронем!
   - Да что вы себе позволяете! - возмущённо воскликнул франтоватый парень, из числа приглашённых Бекки. По-моему, это был тот самый тип, которого Ворлок порывался вызвать на дуэль. При виде такого идиотского поведения с его стороны, мне и самому захотелось заехать ему сапогом по физиономии. Ну, разве можно так разговаривать с космическими пиратами?! - Да вы знаете, кто мы?!
   - Знаем, знаем. Как не знать, - хмыкнул пират. - Поэтому-то мы и здесь.
   - Не могли же мы упустить такую удачную возможность - все богачи Земной Империи собрались в одном месте, - хохотнул другой пират.
   - Короче так, - вновь заговорил главарь. - Мы берём вас в заложники. Выкуп за освобождение - пятьдесят миллионов кредитов с каждого. Для вас это капля в море, а нам хватит, чтобы безбедно дожить до конца дней на одном из Вольных Миров.
   - Убирайтесь отсюда к чертям собачьим! А перед тем верните священника!
   Ох ты, чёрт! Пока я тут стоял с открытым ртом, подсчитывая общую сумму выкупа, и прикидывал, что мог бы сделать с такими деньжищами, Бекки пробралась через толпу и теперь орёт на пиратов! Ещё и Ворлок куда-то подевался.
   - Ворлок просил тебя отвлечь пиратов, - сообщил Свен, будто прочитав мои мысли. А может и правда прочитал, кто знает, на что способны свенги?
   Надо же, отвлечь! Что мне чечётку им станцевать что ли? И что интересно Ворлок задумал? Ладно, буду импровизировать.
   - Извините, господа, но вы... - начал было я, но меня прервали.
   - А ты что здесь делаешь, Рэд? - спросил один из пиратов. - В таком-то обществе.
   - Я же говорил, что это тот самый корабль, который "Автосервис братьев Спок", хоть название и поменяли. Не может быть в одной Галактике двух таких развалюх! - заявил другой. - Вон и тот инопланетянин стоит, - указал он на Свена.
   Тут и я узнал пиратов. Это именно они некоторое время назад пытались нас ограбить, но у них ничего не вышло, поскольку брать у нас было нечего. А поскольку у нашего автосервиса в тот момент как обычно был сломан двигатель, они ещё и отбуксировали нас к ближайшей планете.
   - У нас опять двигатель сломался, - развёл я руками, попытавшись избежать объяснений на тему, как все эти миллионеры оказались на моём корабле.
   - Присоединяйся к нам, - неожиданно предложил пиратский главарь, которого, как я вспомнил, звали Рик. - Я же знаю, что ты такой же преступник, как и мы.
   - Как вы смеете так говорить с графом Независимого Марса?! - вмешалась Бекки.
   - Это моя невеста, Ребекка Уинн, - представил я её. - А вы, ребята, портите нашу свадьбу.
   - Ну ты и пройдоха, Рэд, - одобрительно рассмеялся Рик. - Надо же, куда выбился! Ладно уж, по старому знакомству с тебя и твоей невесты выкуп брать не будем. Кстати, прими мои поздравления.
   - Спасибо, - кивнул я. - Но вообще-то у меня есть к вам деловое предложение. Как вы отнесётесь к тому, чтобы стать гражданами Независимого Графства Марс? При этом вы выйдете из-под юрисдикции всех остальных правительств и получите амнистию по всем прошлым преступлениям.
   Рик призадумался, но, похоже, моё предложение его не слишком заинтересовало.
   - А помимо этого, - внезапно осенило меня, - вы можете получить большое количество совершенно новых космических кораблей, причём нигде не зарегистрированных.
   - Да? И где же эти корабли? - осведомился Рик. По его лицу было видно, что он уже практически согласен.
   - Вообще-то их ещё надо построить, - признался я. - Но завод для их производства у меня имеется.
   - Предлагаешь нам стать марсианскими флибустьерами и грабить с милостивого разрешения и при поддержке графа Марса? - тихонько спросил Рик.
   - Вроде того, - подтвердил я. - Прибыль делим пополам.
   - Готов отдавать десять процентов, - принялся торговаться пират. - Иначе мы не согласны и предпочтём взять выкуп.
   - Я бы на вашем месте, господа будущие флибустьеры, согласился на предложение моего друга Джайруса Лероша, графа Марса, более известного как Рэд, - разнёсся по доку голос Ворлока. - В противном случае, я буду вынужден распылить вас на атомы.
   Ворлок добрался до своей "Чёрной Звезды", поднял корабль в воздух - прямо в доке - и теперь висит над нашими головами! Вот псих!
   - Один выстрел, и ты испепелишь всех, - возразил Рик.
   - Как бы не так, - хмыкнул Ворлок. - Взгляни на этот корабль. Это технология Ушедших. Я могу поджарить блох в твоей шевелюре и при этом ни единого волоска не опалить. Хочешь, продемонстрирую?
   - Не надо, - быстро отозвался пират. Похоже, он вполне представлял, на что способно оружие Ушедших. - Я принимаю предложение. Хотя пятьдесят процентов, - добавил он сквозь зубы, - это просто вымогательство. А нам ещё и корабли строить. И вообще, нет у меня никаких блох.
   Я сделал вид, будто не услышал его ворчания. Мы пожали руки, подтверждая договор (такие люди как пираты и прочие преступные элементы, к коим до недавнего времени относился и я, больше доверяют рукопожатию, чем подписанию контракта. Впрочем, контракт мы, конечно, тоже подпишем). После этого я торжественно объявил пиратов полноправными гражданами Независимого Графства Марс и пригласил их на свадьбу в качестве почётных гостей. Разумеется, приглашённые Бекки миллиардеры остались недовольны тем, им придётся находиться рядом с бывшими преступниками, но поскольку благодаря этому каждый из них сэкономил по пятьдесят миллионов, возмущаться никто не стал.
   Я так и не понял, зачем пиратам понадобилось захватывать корабль священника и проникать к нам скрытно. Тоже мне, нашлись данайцы с троянским конём! Наверное, они боялись, что их расстреляют на подлёте. Правда, мой автосервис абсолютно не имеет орудий, о чём они прекрасно знали и даже видели. Хотя, Ворлок мог бы их расстрелять, если бы рискнул сесть за штурвал "Чёрной Звезды" со слегка трясущимися после нашей попойки руками (впрочем, он ведь в любом случае рискнул это сделать, и всё обошлось благополучно).
   К счастью, пираты не выбросили священника в открытый космос (а ведь могли), так что он в конце концов обвенчал нас с Бекки. Правда, он долго возмущался и требовал арестовать напавших на его корабль пиратов. Естественно, новых граждан Марса (и по совместительству рабочих моего завода) никто арестовывать не стал (да и некому было это делать). В итоге священник пригрозил написать жалобу в марсианское консульство (я и не знал, что такое вообще существует), но, узнав, что я вообще-то на Марсе главный, и он уже обращается к высшей инстанции, успокоился.
   В общем, Бекки таки добилась своего и стала моей женой, графиней Лерош и соправительницей Марса (всё сразу и в одном лице).
   В довершение меня порадовали ещё одной отличной новостью. Мортимер Вейл - мой поверенный, занимающийся всеми марсианскими делами - прислал мне с Марса по гиперсвязи поздравления, и сообщил, что последовал моим рекомендациям и заключил контракт с разумными пауками с Сириуса (никак не могу запомнить самоназвание их расы) на поставку дермита. Они согласились платить бешеные деньги за это... этот дермит (единственное добываемое на Марсе вещество, необходимое для путешествий через гиперпространственные ворота).
   Наконец-то у меня появился повод для радости. Я не только женился на красивой и богатой девушке, которую люблю. И не только нанял на службу флибустьеров, от которых буду получать половину добычи. Ещё и мой бизнес наконец-то пошёл в гору!
   Ну чем не счастливый конец? Эх, знал бы я, к чему приведёт торговля этим проклятым дермитом с этими растреклятыми пауками! Собственноручно выкопал бы весь дермит и выбросил на Солнце! И чёрт с ними с деньгами, и без того не бедствую. Но я ничего не знал и даже представить не мог. А жаль.
   Но это уже совсем другая история...
  
   Часть 5. Космические войны
  
   Почему-то всё, что хорошо начиналось, непременно заканчивается плохо. Развивая эту аксиому, можно сказать, что если дела пошли просто великолепно, то это непременно приведёт к катастрофе. Так и случилось на этот раз.
   Впрочем, мой партнёр Свен, невероятный оптимист, утверждает, что в самом ужасном событии можно найти что-то хорошее. В данном случае - мы теперь знаем, почему Земная Империя никогда не продавала дермит разумным паукам с Сириуса.
   Дермит - вещество, необходимое для открытия гиперпространственных ворот. Ранее основные его залежи были на Марсе, но, по злой шутке судьбы, как только Независимое Графство Марс перешло в моё владение, в астероидном поясе Юпитера обнаружили огромные запасы чистого дермита. Тем самым добыча дермита на Марсе стала нерентабельна, и я лишился огромных прибылей. Потеряв монополию на поставку дермита в Империю, я, будучи человеком хватким и предприимчивым, тут же нашёл новый рынок сбыта - разумные пауки с Сириуса.
   Они всегда жили мирно на своей родной планете, обозначенной в земном звёздном каталоге как Сириус-2, и на другие планеты не претендовали. А причина была проста - не имея дермита, они не могли перемещаться через гиперпространственные ворота, а в системе Сириуса других пригодных для жизни планет не имеется. И так бы оно и продолжалось, не начни я продавать им это... этот дермит.
   Оказывается, эти проклятые пауки давно построили огромный космический флот и только и ждали возможности вторгнуться в пределы Земной Империи. И я им такую возможность предоставил. Придётся теперь мне, бывшему мелкому мошеннику Рэду, а ныне правителю Независимого Графства Марс Джайрусу Лерошу переквалифицироваться в адмирала космического флота марсианских флибустьеров и попытаться спасти человечество. Правда, при этом очень уж высока вероятность стать болтающимся в открытом космосе куском замороженного мяса, законсервированного в жестянку космического корабля.
   Конечно, болтовня о спасении человечества это так, для пущей торжественности. Флот Земной Империи более-менее успешно справляется с отражением атак и без нас. Я бы и не стал лезть в драку и рисковать жизнью, если бы не одна причина - пауки захватили в плен мою жену Бекки. И чего ей вздумалось самой сопровождать очередной груз дермита (оказавшийся последней поставкой) на Сириус-2? Теперь пауки шантажируют меня, требуя ещё дермит и угрожая в случае отказа убить Бекки. А у моих флибустьеров своя причина - эта война ужасно мешает пиратству. Так что мы решили одним ударом убить двух зайцев - освободить Бекки и остановить войну.
  

***

  
   - Ещё раз повторим план, - сказал я, когда руководящий состав нашего флота в лице меня, Свена, Ворлока и предводителя флибустьеров Рика собрался в рубке "Автосервиса".
   - А чего его повторять, - пожал плечами Рик. - И так всё ясно.
   - Надеюсь, я не забуду про какой-нибудь из тридцати твоих кораблей, когда буду открывать портал, - небрежно бросил Ворлок.
   - У меня пятьдесят кораблей, - немного нервно поправил Рик.
   - Неужели? - изобразил удивление Ворлок.
   Поняв намёк, Рик вздохнул и принялся терпеливо повторять план:
   - Пятьдесят боевых истребителей-штурмовиков, расположенные в доках "Автосервиса", а также замаскированные под грузовые контейнеры вступают в бой, как только мы проходим через ворота. Цель - связать боем сторожевые корабли пауков и прикрыть приземление "Автосервиса" на планету. Как только вы закончите спасательную операцию, собраться вокруг "Автосервиса" и ждать, пока "Чёрная Звезда" взорвёт гиперпространственные ворота и откроет портал перехода. После этого чётким строем проследовать в портал и не допустить прохода туда кораблей пауков.
   - Оказывается, всё и в самом деле просто и ясно, - развёл руками Ворлок.
   - Можно вопрос? - подняв руку как на уроке в школе, осведомился Рик. Дождавшись разрешающего кивка, он продолжил: - Как вы планируете освобождать графиню Лерош?
   Я озадаченно посмотрел на Свена, ответившего мне тем же. Попытка переглянуться с Ворлоком не увенчалась успехом - он с глубокомысленным выражением лица разглядывал потолок, всем своим видом выражая, что этот вопрос вне его компетенции.
   - Вы об этом даже не думали, - уличил нас Рик.
   - Ты делай свою часть дела, а с остальным мы разберёмся, - буркнул Ворлок. - Как-нибудь.
   Переход в систему Сириуса прошёл без сучка, без задоринки. Впрочем, ничего иного и не ожидалось - в конце концов, для пауков мы были желанными гостями. И встречали нас с почётным эскортом - вокруг гиперпространственных ворот собралась сотня кораблей, нацеливших на нас орудия.
   - Кумосы выходят на связь, - сообщил Свен.
   - Кто? - непонимающе переспросил я.
   - Кумосы - самоназвание разумных пауков с Сириуса, - поведал мой всезнающий партнёр.
   - Так бы сразу и сказал. Соединяй, - велел я.
   На экране возникла самодовольная паучья морда. Ну, точнее говоря, это я решил, что морда должна быть непременно самодовольной - ведь этот представитель членистоногих полагает, что сейчас получит свой вожделенный дермит, - а вообще мимика паука, если таковая имелась, оставалась мне совершенно непонятной.
   - Приветствую тебя, сапиенс, - произнёс паук.
   - Он ещё и обзывается, - проворчал я.
   Свен раскрыл было рот, явно собираясь что-то мне разъяснить, но я только отмахнулся.
   - И тебе привет, мохнаторылый, - решив не уступать в хамстве, отозвался я.
   - Вы привезли то, что мы просили? - осведомился паук, никак не отреагировав на оскорбление.
   - У нас тут столько этого дерь... дермита, что вы можете им обожраться, - заверил я.
   - Мы не употребляем дермит в пищу, - не моргнув ни единым из своих многочисленных глаз, ответствовал паук.
   Надо было Свену поручить вести переговоры, они с этим пауком друг друга стоят - что у одного, что у второго чувства юмора ни в одном месте. К сожалению, мой партнёр, несмотря на долгое общение со мной, так и не научился врать. Так что и на этот раз, как всегда, когда требовалось кого-то обмануть, действовать приходилось мне.
   - Вы получите свой дермит, но сначала верните мою жену. А заодно, кстати, и экипаж корабля, на котором она к вам прилетела, - потребовал я.
   - Мадам Лерош будет доставлена на ваш корабль, как только мы получим дермит. Что же касается её спутников... Поскольку в заключённой между нами договорённости о них прежде речи не велось, мы не сочли необходимым утруждать себя их содержанием.
   Будь на моём месте герой какого-нибудь киношного боевика, он бы наверняка начал сейчас сыпать проклятиями в адрес этого восьмилапого, высказавшись при этом самым неблаговидным образом о его предках и расе в целом и угрожая всех их истребить в одиночку. И, конечно, именно так бы и произошло, причём сам герой не получил бы при этом ни царапины, а самого главного паука придушил бы в конце голыми руками, сойдясь с ним в рукопашной. Но я, честно говоря, вспомнил об экипаже рудовоза только сейчас, да и вообще не был ни с кем из них знаком, так что сообщение об их гибели меня не очень-то сильно взволновало. К тому же, тут не кино, а самая что ни на есть вшивая реальность. Мне бы забрать Бекки и суметь ноги унести, а дезинсектором пусть поработает кто-нибудь другой.
   После долгих препирательств, мы с пауком всё же пришли к консенсусу. Они доставляют Бекки на шлюпке под конвоем в указанный мной док - якобы единственный незаполненный дермитом, а в действительности свободный от флибустьерских истребителей. После этого я отцепляю контейнеры и сбрасываю груз из доков, а паучий конвой убирается восвояси.
   - А почему нельзя было по-честному отдать им дермит? - наивно осведомился Свен, когда я отключил связь.
   - Да потому, друг мой, что пауки вряд ли станут выполнять условия сделки, а попросту пристрелят нас, как только получат желаемое, - объяснил я.
   - И у тебя, конечно же, есть в наличии хороший план избавления от конвоя? - вопросил он.
   - План-то есть, - вздохнул я. - А вот насколько он хорош, узнаем.
   Как только Бекки в сопровождении четырёх пауков вышла из шлюпки, я сразу направился к ней. Конвоиры отодвинулись в стороны, не переставая держать нас на прицеле закреплённых на их передних лапах излучателей особой конструкции.
   - Дорогая, ты в порядке! - произнёс я нарочито громко, чтобы мои слова через наручный передатчик достигли ушей Свена.
   - Почему ты так долго? Ты представляешь, что я пережила? - возмутилась Бекки.
   Что ж, раз она сходу начала меня отчитывать, значит с ней всё нормально.
   - Я так за тебя беспокоился! - провозгласил я, заключая Бекки в объятия.
   Моя на первый взгляд совершенно невинная фраза на самом деле служила сигналом для Свена.
   - Полегче, а то рёбра мне переломаешь, - проворчала Бекки, когда я ещё крепче прижал её к себе.
   Но я знал, что делаю, поскольку в этот момент начал раскрываться шлюз. Пауки-конвоиры не успели ничего сделать, как вызванные разгерметизацией мощные воздушные потоки вымели их в открытый космос. И лететь бы нам вслед за ними, если бы я заблаговременно не прикрепился к стене с помощью мономолекулярной нити - практически невидимой, но невероятно прочной.
   - Свен, закрывай шлюз! - заорал я.
   Я боялся, что механизм шлюза может в самый неподходящий момент заклинить - всё-таки "Автосервис" жуткая развалина, - но этого к счастью не произошло. Полдела было сделано, а теперь требовалось уносить ноги, уповая на то, что флибустьеры справятся со своей задачей.
   Перейдя в рубку, мы стали наблюдать за сражением. Поначалу всё шло по плану - флибустьеры успешно сражались с кораблями пауков, а мы спокойно продвигались к гиперпространственным воротам. Из-за того, что мне удалось освободить Бекки, не приземляя корабль на планету, в первоначальный замысел были внесены коррективы. По новому плану "Автосервис" должен был пройти в ворота прежде, чем Ворлок их взорвёт. А уж потом остальные корабли покинут систему Сириуса через созданный "Чёрной Звездой" портал. Дальнейшие события полностью подтвердили правильность поговорки о том, что коней на переправе не меняют.
   Внезапно "Автосервис" содрогнулся и прекратил движение.
   - Свен, только не говори, что у нас сломался двигатель, - простонал я.
   - Вовсе нет, - бодро отозвался мой партнёр. - Двигатель работает прекрасно. Вон он летит.
   Взглянув на экран, я тоже увидел двигатель, вместе с оставшимся присоединённым к нему хвостовым отсеком корабля, летящий прежним курсом.
   - Наш корабль разрезали выстрелом на две половины, - выдал я и без того всеми понятый факт.
   В этот момент экран потемнел - это Ворлок взорвал гиперпространственные ворота, и наружные камеры временно отключились от возникшего излучения.
   - Что за... - воскликнул я, когда изображение вернулось.
   - Это корабль Ушедших, - приняв моё восклицание за вопрос, сказал Свен. - Мы уже однажды видели его и даже побывали внутри.
   - Но что они тут делают?
   - Я полагаю, начал Свен, не поняв риторичности моего вопроса, - что им не понравилось уничтожение гиперпространственных ворот, являвшихся их творением. И они решили вмешаться.
   - А... - начал было я, но меня прервало повторное отключение экрана.
   Через мгновение камеры вновь заработали, и мы увидели, что снаружи многое изменилось. Исчезли корабли пауков. Вернее, это мы переместились, поскольку это была уже не система Сириуса. Флибустьеров и Ворлока на "Чёрной Звезде" перенесло вместе с нами.
   - Куда нас забросило? - вопросила Бекки.
   - Это похоже на Солнечную Систему, - ответил Свен, сверившись с показаниями приборов. - Но не совсем.
   - Что не так-то? - спросил я. - Вон Земля, вон Марс.
   - Созвездия имеют несколько иную форму, нежели мы привыкли, - сообщил Свен.
   Я не успел спросить, что это должно значить, и какое нам вообще дело до этих созвездий, как на экране возник Ворлок.
   - Могу нас всех поздравить, друзья мои, - объявил он замогильным голосом и с ужасно мрачным выражением лица, резко контрастирующими с его словами. - Мы увидим такое, о чём наши современники и не слыхали, а возможно даже раскроем некоторые исторические загадки. Вот только рассказать некому будет.
   - Это ты о чём? - осведомился я, ничего не поняв.
   - Значит, моё предположение оказалось верным? - вопросил Свен.
   - Какие предположения?! - заорал я, выйдя из себя.
   - Это уже не предположения, а факт. Я проверил, - сообщил Ворлок, ничего этим мне не объяснив, и прервал связь.
   - Видишь ли, Рэд, - принялся растолковывать Свен. - Созвездия, которые мы в данный момент можем наблюдать, имеют ту же форму, что видели с Земли твои далёкие предки.
   - Насколько далёкие? - спросила Бекки, что-то сообразив, в отличие от меня.
   - Те, что бегают с каменными топорами. Впрочем, некоторые уже успели обзавестись медными.
   - То есть Ушедшие перенесли нас не только в пространстве, но и во времени? Мы в прошлом? - наконец-то догадался я.
   - Пять баллов за сообразительность, - хмыкнул снова появившийся на экране Ворлок. На этот раз он был жизнерадостным как обычно. - Правда, по стобальной шкале. Ну, ничего, для бога в самый раз.
   - Хватит говорить загадками! - вспылил я. - Какой ещё бог?
   - А как ты думаешь, за кого ещё примитивные дикари примут спустившегося с небес на столбе огня - это я про выхлопы посадочных двигателей - человека? - осведомился Ворлок. - Кстати, надо поторапливаться, а то твои флибустьеры уже полетели выбирать себе страны и народы. Этак нам одни отбросы останутся.
   - Так цепляй нас на буксир! - воскликнул я. - Столбы огня обеспечишь?
   - А ты сомневаешься в моих божественных способностях? - рассмеялся он.
   Вот уж правду говорят, что не было бы счастья, да несчастье помогло. А ещё говорят, всё хорошо, что хорошо заканчивается. И это тоже правда. Вот, собственно, и всё, что я хотел сказать. Finita la commedia!
  
  
  
   8
  
  
  
  


Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Пленница чужого мира" О.Копылова "Невеста звездного принца" А.Позин "Меч Тамерлана.Крестьянский сын,дворянская дочь"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"