Белая Лилия Альшер: другие произведения.

Глава 5. Преданные и преданные

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Peклaмa:


 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Преданность - добродетель, присущая тем, кого вот-вот должны предать. А. Бирс

  
  Глава 5
  Преданные и преданные.
  Преданность - добродетель, присущая тем, кого вот-вот должны предать. А. Бирс
  
  Ктара со стоном приоткрыла глаза и ничего не увидела в густой холодной темноте, окружавшей её. Всё тело ужасно затекло, суставы ломило, особенно плечевые. Она ещё плохо осознавала, где она, и что с ней происходит, кроме того, что висит на собственных связанных чародейской верёвкой руках и едва касается носками сапог пола. Голова ужасно болела и кружилась после дурманящего заклятия, её Сила и регенерация были подавлены верёвками, и девушка была почти полностью дезориентирована. Снова слабо застонав, арши приподняла голову и попыталась поймать равновесие, но покачнувшись, опять повисла на вытянутых вверх руках. Волосы отрезали её от тёмной сырой комнаты. Поморщившись, она снова встала и дёрнула головой, откидывая чёрные спутанные пряди с лица.
  В этот момент впереди вдруг распахнулась дверь, в комнате вспыхнул яркий свет, ослепляя демоницу. Она зажмурилась, а потом снова открыла глаза, пользуясь возможностью получше рассмотреть место своего заточения и тюремщика. Высокие чёрные своды без окон упирались в гладкий глухой потолок, в его центре блестел крюк, на котором она и висела на верёвке. Напротив, возле двери, стоял стул и стол со стальными инструментами для пыток, по засохшим пятнам крови на полу и стенах было ясно, что она здесь не первая гостья. Что до тюремщика... Он был ей не знаком, как и похитители. Высокий зеленоглазый арши с длинными каштановыми волосами, волнами лежащими на плечах и груди. Красивый, как и все демоны.
  Незнакомец плотно закрыл дверь, взял стул от стены и, не произнося ни слова, поставил перед ней, присаживаясь и не сводя с неё глаз.
  - Будь джентльменом, уступи стул даме, - хрипло посоветовала Ктара, опасно прищуриваясь.
  Незнакомец рассмеялся, скрещивая на груди руки и с удовольствием наблюдая её неудобное положение.
  - Чтобы ты сбежала?
  - О, ну как я могу? Я ведь связана.
  Арши снисходительно улыбнулся:
  - Тем не менее, мы все уже наслышаны о Ваших талантах, леди. Или Вам больше по душе - Принцесса?
  Ктара вернула улыбку:
  - Вы мне присягу не приносили, можем сойтись на леди.
  - Ошибаешься, Ктара, - несколько зловеще возразил арши, вставая и приближаясь к ней. - Много столетий назад я приносил присягу Шанакартам.
  Он медленно обошёл её и провёл пальцами вдоль по позвоночнику, скрытому за тонкой белой тканью блузы. Ктара не стала поддаваться на провокацию, и сделала вид, что вообще не заметила его странной ласки. Она слишком хищник, чтобы в его игре занять роль жертвы.
  - Должен признать, в те времена они не были так красивы, - прошептал демон, наклоняясь ближе.
  - Мне повезло, - томно прикрыла глаза Ктара, замирая, а затем резко дёрнула головой назад, пытаясь задеть его. Отклониться он успел в последний момент, прищёлкнул языком в восхищении.
  А потом, схватив её за длинные шелковистые локоны, заставил запрокинуть голову и прошептал ей на ухо:
  - Нам обоим повезло, милая.
  - Боюсь, ты не в моём вкусе, трусливый мерзавец.
  - Трусливый? - змеино улыбнулся незнакомец.
  Ктара скосила на него пренебрежительный зеленовато-лиловый взгляд:
  - Только трус настолько боится отказа, что может покорить понравившуюся женщину только связанной и недвижимой.
  На демона её выпад впечатления не произвёл. Он совершенно спокойно отпустил её волосы, но, вероятно, только потому, что надоело держать. Положив тёплую ладонь ей на талию, он завершил круг и вернулся к своему стулу. Присев, откинул волосы назад жестом франта и опасно улыбнулся.
  - Как императорский палач по призванию, я редко ищу взаимности от женщин, которые ко мне попадают.
  - О, так ты палач, - с насмешкой протянула девушка.
  Арши галантно взмахнул рукой в воздухе:
  - Лорд Эддар Лартиан к Вашим услугам, Принцесса. Палач и начальник тайной службы Астеля Шанакарта. В прошлом, далёком прошлом. Теперь я служу только своей семье.
  - Собираешься меня казнить? - иронично уточнила она.
  - Я бы с удовольствием. Облегчил твои страдания. Но у моего отца совершенно иные планы, он так легко тебя не отпустит.
  - Собираешься меня пытать? - прищурилась она с затаённым весельем.
  - К чему столько сарказма, Принцесса? Я знаю, что ты - Сталь, но твои Силы сейчас блокированы, и ты хрупка, почти как человек.
  В красивых руках демона материализовалось острое и тонкое лезвие. Ктара только рассмеялась его наивности.
  
  Эддар откинул мокрую длинную плеть с острыми бусинами обсидиана на стул и с восхищением посмотрел на окровавленного ангела, висевшего перед ним на чародейской верёвке. Ему не солгали, Принцесса была удивительна... Любую, совершенно любую боль она встречала заливистым смехом, подбадривала его, дразнила. Он ничего не спрашивал у неё, ему не нужна была информация, просто молчаливо и медленно уничтожал её, чтобы сломить, но совершенно не преуспел в этом деле.
  Демоница пребывала, кажется, очень далеко в своих мыслях, словно не чувствовала боли, встречая каждый выпад, каждый удар мягким смехом, раздражавшим ещё больше. Пока он не взялся за плеть. Тогда она хохотала и изгибалась с каждым ударом, пока просто не потеряла сознание от усталости. Но при этом на её нежных губах застыла улыбка.
  Эддар сел на стул и закинул ногу на ногу, созерцая.
  От её некогда белой блузки остались лишь лоскуты на алой мокрой коже, под ноги, на чёрный, как её волосы, пол стекала кровь, но демоница была похожа на безмятежного всепрощающего ангела. И Эддар смотрел на неё, просто пожирая этот образ глазами, стараясь сохранить его в памяти навсегда, как и дурманящую сладость её крови.
  Внезапно в дверь постучали, заставляя отвлечься.
  - Господин, Ваша мать ожидает Вас в кабинете.
  С сожалением посмотрев ещё раз на девушку, арши вышел из комнаты, погасив свет и даже не потрудившись стереть с рук кровь.
  А Ктара... Слабо приоткрыв глаза навстречу опустившейся темноте, снова улыбнулась. Откуда ему было знать, что боль давно уже не пугала её?
  Воспоминания вернули её в тот яркий солнечный день, когда Дейриан Мираль предоставил ей выбор. Выбор между тем, чтобы остаться просто женщиной с Правом носящей оружие и стать воином. Но тогда она уже разучилась отступать. Правда, и не знала, каким будет путь к цели.
  '- Боль и страх боли - две самые большие слабости для воина, - сказал Дейриан, стоя на тренировочной площадке. - Ты должна научиться подчинять свою боль и контролировать свой страх, чтобы иметь возможность сражаться в полную силу. Если победишь их, станешь непобедима сама, и даже ужасы любой войны не будут трогать твоего ума и сердца. Но прежде придётся переступить черту самой немыслимой боли.
  Ктара, внутренне содрогаясь, посмотрела в глаза демону. Его слова пугали, ведь он никогда ей не врал, наоборот, всегда очень откровенно предупреждал о последствиях того или иного поступка.
  - Но это поможет мне выжить? - серьёзно уточнила она.
  - Смотря, сколько вытерпишь. С каждым шагом ты будешь сильнее.
  - И сколько это займёт времени?
  Алый посмотрел под ноги и вздохнул, возвращаясь к ней взглядом:
  - Зависит от того, как быстро будешь привыкать. Но если с чем-то не будешь справляться, мы прекратим тренировку. Тебе достаточно будет и того, что ты уже знаешь и умеешь.
  - Даже, если я сдамся на самой первой?
  - Да, - к её неприятному удивлению, Алый ответил совершенно серьёзно.
  Поборов внутренний холод, разливавшийся по животу, Ктара оптимистично улыбнулась:
  - Тогда начнём.
  Демон, явно надеявшийся на то, что Принцесса откажется, с горечью во взгляде подошёл к ней ближе и погладил по щеке. В александритовом тумане заплескалась тревога в ответ на его неподдельное страдание.
  - Я надеюсь, когда-нибудь у тебя будет достаточно сил, чтобы простить меня.'
  И потекла самая длинная неделя её жизни, в корне изменившая всю её суть. Никто не умеет пытать так, как самый милосердный и могущественный демон Света. Огнём, сталью, водой, светом, магией. 'Вспоминай свою самую ужасную душевную боль и прячь в ней сознание, тогда боль физическая покажется просто смешной, - шептал он ей, когда сил уже просто не хватало, и она задыхалась. И тогда Ктара вспоминала, как менялись его чистые глаза, когда приходилось её пытать. И она никогда не позволяла себе кричать, ведь этим делала его страдание только сильнее. А он не позволял себе укрыться в равнодушном безумии, чётко контролируя всё происходящее.
  Пережив всё это, Ктара и минуты не испытывала к нему ничего, кроме благодарности и какой-то сводящей с ума необходимости. Он себя терзал, лишь бы защитить её, чтобы в этой жизни ей не угрожало ничего.
  Даже подобные палачи.
  Ктара вздохнула и для разминки подтянула ноги к животу, повисая на верёвке, сдерживающей запястья. Пусть она блокировала Силы девушки, и Ктара не могла использовать магию, но её течение в крови было не остановить, раны она уже все заживила. А теперь её кровь покрывала большую часть этой комнаты. Ктара опустила ноги на пол и выгнулась, шепча заклинание, призывающее Свет. И пусть сама она не могла его использовать, но её кровь вокруг... Капли и целые лужи засветились, освещая комнату золотисто-белым сиянием.
  Ктара знала, что прямо за ней, шагах в десяти, стена. Верёвка была гораздо длиннее... Демоница легко оттолкнулась от пола носками сапог, начиная раскачиваться. Всё сильнее и сильнее. Настолько, что... Очередной рывок, девушка поджала ноги и оттолкнулась от стены, выбрасывая тело вверх, схватывая ладонями верёвку выше над головой. Проскользнув немного, удержала её крепче, а потом подтянулась и закинула ногу вверх, оборачивая веревку вокруг. Согнула колено, подтягиваясь выше и освобождая от нагрузки руки. Зубами содрала с запястий верёвки.
  Вдруг дверь распахнулась и на пороге возник Эддар.
  - Ты просто совершенство, милая. Не покидай же меня.
  Ловко пущенный кинжал из чародейской стали вонзился ей в плечо, Ктара ахнула от неожиданности и рухнула вниз, ударяясь головой и теперь в самом деле теряя сознание. Над стройным телом, неловко лежащем на боку, покачивалась пустая верёвка.
  
  Дейриан расслабленно полулежал на высоких ступеньках каменного дома, в котором обосновался Галлард, и, подставив закатному солнцу лицо, исподволь наблюдал за тем, как демоны по приказу своего Повелителя восстанавливают город, уничтожают завалы. Сам Лартиан заново возвёл дома, которые его интересовали лично, добавил обсидиановой прочности, построил стену из обсидиана на границах города. После чего, поручив подданным продолжать, удалился в свои покои. Удивительно было наблюдать за Силой этого Архитектора в действии, интересно было увидеть её границы.
  Сзади, приближаясь по обсидиановому крыльцу, раздался стук каблуков. Судя по лёгкости, это была женщина. Алый даже поворачиваться не стал, узнавая её по шагам и по тонкому запаху. Женщина подошла ближе, край серого подола заскользил по ступеням. Остановилась он совсем близко.
  - Как неожиданно видеть Вас здесь, среди нас, Безумный лорд. Не думала, что Вы способны предать Шанакартов. И не думаю до сих пор.
  - Времена меняются, Калерна. И мы меняемся. Кто мог подумать, что ты освободишь демона, способного уничтожить Шанакарт, ради мести бывшему любовнику?
  Калерна злобно прищурилась:
  - Я слышала, ты Принцессу тоже не только владению клинками учил. И что же? Примкнул к тому же демону ради мести за то, что бросила тебя? Кажется, мы теперь в равном положении.
  Дейриан усмехнулся:
  - Я учил Принцессу владеть всеми видами оружия и магии. Всё остальное - слухи. Но если тебе хочется разделить свою боль и желчь с кем-то ещё, верь в то, что меня вдохновляет твой пример.
  - Я вообще не верю тебе, - помолчав, честно призналась демоница, скрещивая на груди руки. - Посмотрим, что тебя вдохновляет, когда сюда прибудет Провидица. Может, надежда спасти Принцессу?
  - Нет. Как я уже говорил, я обучил её владеть и оружием, и магией. Я заранее спас её, теперь её очередь спасать себя.
  - Твои речи не обманут Провидицу, она видит намерения насквозь.
  - Тогда мне нечего опасаться. Я хочу только одного - снова ощутить вкус крови и погрязнуть в войне. А вот, что до твоих желаний... - Алый поднял на неё глаза. - Что ты будешь делать, когда очередной мужчина бросит тебя, Калерна?
  Она побледнела, белые пальчики крепче впились в рукава платья.
  - Я не понимаю, о чём ты говоришь, Алый.
  - Ну как же, - он улыбнулся, поднимаясь с холодного камня и вставая рядом, за её плечом. - Столько лет ты лелеяла мысль остаться рядом с Галлардом... Скажи, ты ведь надеялась, что он не станет возвращать свою жену? Как там её зовут?..
  - Тиннерис, - прошептала Калерна, глядя перед собой.
  - Тиннерис, - повторил Дейриан, будто пробуя имя на вкус. - Что будет с тобой, когда Галлард захватит трон Шанакарта и посадит рядом с собой Тиннерис? Куда ты будешь бежать, Калерна? Кого освобождать?
  Калерна нахмурилась, сбрасывая наваждение мрачных перспектив, и с вызовом оборачиваясь к возвышавшемуся над плечом демону.
  - Я всегда буду служить ему. А он всегда будет нуждаться во мне. Я спасла его.
  Мираль бархатисто рассмеялся, нежно убрал с девичьей щеки мягкий локон и прошептал ей на ухо, как любовнице:
  - Ты будешь служить ему, пока она позволит. А когда она прикажет убить тебя, умрёшь. И мир лишится такой дивной красоты.
  - И в это я тоже не верю, - упрямо ответила Калерна и стала спускаться дальше по лестнице, оставляя его позади.
  На улице вдруг началось какое-то оживление: со стороны западных ворот приближалась конница. Во главе её были двое - темноволосая женщина в белых одеждах и похожий на неё, как близкий родственник, мужчина в сером. Калерна замерла у лестницы. По почтению и преклонению, которое так и витало в воздухе, Мираль понял, что перед ним - Провидица. И?
  Из дома вышел Галлард. Не обращая ни на кого внимания, он сошёл со ступеней навстречу прибывшим. Арши с каштановыми волосами спешился и подошёл к нему, быстро опустился на одно колено, склоняя голову.
  - Я выполнил твой приказ, отец.
  Тиннерис, спустилась на землю, прошла мимо своего мужа и сына и медленно поднявшись по ступеням, подошла почти вплотную к Дейриану, прожигая его своими гипнотическими глазами, очерченными длинными стрелками.
  - Я давно хотела увидеть тебя в реальности, демон, - растянула она в странной улыбке губы. - Теперь я хочу увидеть в реальности как вы с моим сыном утопите в крови и пожарах этот мир. Будешь ли ты служить мне, демон?
  Алый склонился в поклоне, прижимая к сердцу ладонь и прикрывая глаза:
  - Я почту за честь служить тебе, Тиннерис.
  Калерна от этих слов вздрогнула, оборачиваясь. На мгновение ей показалось, что в тёплом июньском воздухе повеяло ледяной тьмой, стоявшей в вишнёвых глазах демона Света. Он мог не только Свет дарить, но и отнимать его.
  
  Неестественная тишина стояла в сводах Малого зала заседаний Совета. Сегодня за аметистовым столом собрались только Князья, Наследник, Наместник и Император. Эженталль, потемнев лицом, стоял перед Советом, и не мог подобрать слов, чтобы озвучить то, что должен был. Всё внимание было приковано к нему, а он впервые не мог собраться.
  - Где моя сестра? - требовательно нарушил всеобщее затянувшееся молчание Тайирель. - Я не чувствую её и не могу связаться.
  Эженталль устало посмотрел на узорчатую столешницу. В гладком камне отражались напряжённые лица присутствующих, скрыться от их взглядов не получилось даже так.
  - У нас никаких сведений. Наблюдение за колонией в течении двух суток совершенно не дали результата по этому вопросу. В Свободный её тоже не привозили.
  - Почему вы сразу не связались с Замком и не вызвали гвардию? - резко спросил Шейлирриан. Альшер рядом с ним только остекленело смотрел в пространство, обдумывая ситуацию со всех сторон.
  - Лорд Мираль предупредил, что подобное вмешательство при превосходящих силах противника может навредить. И я должен лично сообщить некоторые детали.
  - И я с ним согласен, к сожалению, - проговорил будто через силу Альшерриан. - Кстати, где он?
  Тианшель тяжело вздохнул.
  - Боюсь, Алый решил сменить сторону в этой войне.
  - В смысле? - Князь Инниар казался обескураженным. Впрочем, как и остальные.
  - Дейриан был замечен среди приближённых Галларда.
  Наместник качнул головой, не в состоянии так просто принять эту новость:
  - Не может быть. Ты уверен, что это не план по внедрению?
  Ответ Эжена был адресован именно ему, уверенный и исключающий дальнейшие сомнения:
  - Его приняла Провидица.
  За столом снова повисла тишина, спровоцированная этими словами. Каждый из присутствующих обдумывал теперь, чем может грозить такой поворот событий, и как вообще могло произойти нечто подобное. Мираль был начальником тайной службы, негласным палачом, страшным и увлечённым сторожем Короны. Он стал очень опасен за последнее столетие, и врагом становился ещё опаснее. И что же теперь? Вывод напрашивался только один.
  - Мы должны как можно скорее убить Безумного лорда. Его безумие наконец перешло границы, - высказал общую мысль тот, кто недавно прочил Миралю передать своё место в Совете.
  - Это пустые мечты, Князь Тайконер, - проговорил Альшер. - Дейриан не подпустит никого из нас и на расстояние тшара. Разве что, для того, чтобы распороть горло. Его невозможно убить, только уничтожить, если Вы чувствуете эту разницу. Победить можно только объединившись.
  Тайирель нахмурился:
  - Прежде чем выносить такой однозначный приговор, я предпочёл бы убедиться наверняка в намерениях Алого.
  - Провидицу невозможно обмануть, Ваше Высочество, - подал голос один из Князей.
  Наследник посмотрел на отца:
  - Позовите старшего лорда Мираля, может, он знает что-то. Позовите Тианрэля, пусть расскажет, как первый Совет обманул Провидицу. Мы должны узнать всё и использовать все возможности. Сейчас он ближе всех нас к Ктаре, и мы должны знать, на что рассчитывать.
  - Рассчитывайте на то, что скоро станете единственным Наследником, Ваше Высочество, - неприятно отозвался Тайконер.
  Глаза Тайиреля обрели лиловый отсвет, он сжал ладонь в кулак:
  - Мне нужна моя сестра, Князь. И я готов отправиться за ней сам. Но прежде хочу изучить все подробности положения, в которое мы попали.
  - Позовите Мираля и Инниара, - распорядился Шейлирриан.
  Советнику, сидевшему с краю, пришлось встать и дойти до дверей, чтобы дать распоряжение страже.
  Тианшель задумчиво потер переносицу:
  - Не хочу никого обнадёживать, но есть одна странность... Алый знал об отряде, который наблюдал со мной за колонией, но, судя по всему, Галларду о нас не доложил. Хотя понимал, что его заметят.
  - Как бы то ни было, нам необходимо предпринять какие-то действия, как-то отреагировать...
  Император положил перед собой сомкнутые ладони, платиновая корона холодно блестела на золотистых волосах.
  - Сейчас, когда судьба Принцессы неизвестна, а мотивы Алого столь двояки. Мы будем ждать и готовиться к худшему.
  - Нельзя терять время, Ваше Величество! - Тайконер в приливе чувств вскочил с места. - Пустое ожидание даст Лартиану возможность подготовить нападение на нас, полностью использовать все знания и умения Мираля против Шанакарта! Необходимо напасть первыми! Пристрелить Мираля, как бешеную собаку, у нас полно прекрасных лучников, не придётся даже приближаться к нему! Лучше пожертвовать Наследницей, чем жертвовать всем Шанакартом!
  Лиловый свет в глазах Тайиреля становился всё ярче, выдавая сумасшедшую ярость, пылающую внутри. Тьма приближалась, грозя затопить его сознание, и в этой Тьме он наконец ощутил биение родного сердца. Слишком далеко, чтобы чувствовать, но достаточно близко, чтобы знать, что она жива.
  - Мы отправим наблюдателей на Материк и будем готовиться к нападению, но не предпримем ничего из того, что Вы предложили, пока не будет полной уверенности, - тихо, но весомо ответил Шейлирриан.
  В двери постучали, и после приглашения войти, на пороге появился лорд Вейлор Мираль.
  - Вы звали меня, Ваше Величество, - арши почтительно и с достоинством склонил голову и выпрямился. Мрачные и откровенно раздражённые лица присутствующих несколько сбили его с толку.
  Император невесело заглянул ему в глаза и, помолчав немного, спросил:
  - Что Вам известно о Провидицах, лорд Мираль?
  
  Алый стоял на балконе дома Галларда в колонии, выходившем прямо на широкую тренировочную площадку перед воротами. Внизу, поднимая облака пыли, слаженно и упорно вели бой на тшарах выходцы из Тайлоса. Зрелище это завораживало. Их техника была совершенна и смертоносна. Всё-таки, в том мире зазубренный гибкий меч - главное оружие демонов, и владели они им потрясающе, гораздо, гораздо лучше, нежели отказавшиеся от него шанакартцы. Что давало пищу для размышлений.
  Дейриан шумно выдохнул и встряхнул волосами, поднимая лицо к небу, затянутому серыми грязными облаками. Погода, установившаяся за последние два дня, прекрасно отражала его настроение.
  Всё это время он находился в колонии, которую все здесь называли Эльн, что на шерессе значило просто 'вход'. И успел уже очень многое узнать о ней, кроме того, где же Ктара. Хотя чувствовал в воздухе полустёртый след.
  - Не желаешь присоединиться? - рядом к поручню привалился Эддар, через плечо глядя вниз.
  - Боюсь не удержаться и убить кого-нибудь в запале, - улыбнулся Алый одним уголком губ. Глаза его оставались холодны и равнодушны. - Слишком велик соблазн.
  - Так убей. Они нужны лишь для численности. Пешки. Смерть одного не решит ничего.
  Дейриан усмехнулся:
  - Из единиц складываются тысячи.
  - Идиоты и неудачники - ресурс возобновляемый. На каждого убитого призовём двух. На что они годятся, если не смогут защитить хотя бы собственную жизнь?
  Алый внимательно посмотрел на младшего Лартиана:
  - И не жаль усилий Галларда?
  Эддар усмехнулся:
  - Это картонная армия, Дейриан, а не народ. Отец обещал им новый мир, но они нужны лишь чтобы убивать и умирать. Когда Шанакарт будет наш, лишь лучшие, выжившие составят основу будущего народа.
  - Они всё равно переродятся.
  Эддар рассмеялся, не сводя глаз с бьющихся внизу арши:
  - О нет. Эти умирают почти по-настоящему. Стоит только убить - и демон возвращается в Тайлос. Совсем как люди и эльфы. Умереть навсегда... Как, должно быть, им страшно.
  Мираль не ответил, спокойно продолжая смотреть вниз.
  - Кстати, она впечатляюще прекрасна, - вдруг снова нарушил молчание Эддар.
  - Калерна или Ктара?
  Демон прищурился, в его чертах проскользнуло что-то хищное и злорадное.
  - Так сразу? А я ожидал, что мы сыграем в недопонимание.
  - Ты видел всего лишь двух женщин, которых можешь со мной обсудить. Точнее, трёх, но не думаю, что стал бы обсуждать Тиннерис. Особенно в подобном ключе, - в голосе Алого промелькнула лёгкая издёвка, и Эддар расхохотался. - Хотя признаю, она тоже красива.
  - Твоя откровенность восхитительна! Такую позволить себе могут лишь смельчаки, глупцы и безумцы. Так кто ты, Дейриан Мираль?
  - Мой ответ вряд ли изменит твоё мнение. Поэтому оставляю выбор за тобой.
  Лартиан прищурил зелёные чистые глаза:
  - Время покажет. Я оставлю окончательный выбор за ним.
  - Как будет угодно, - равнодушно кивнул Алый. - Так, Калерна или Ктара?
  - Калерна всего лишь красивая дворцовая кукла, - Эддар поудобнее сел на поручень балконного ограждения, закинув на него одну ногу. - Я сотни таких видел. За этим милым личиком - только амбиции и женские обиды, остановить которые можно очередной дорогой подачкой. Пустая и бесполезная, годная только, чтобы греть постель. А вот Принцесса Шанакарта... - вертикальные зрачки арши дрогнули, расширяясь, в них блеснуло сумасшествие. - Я никогда не встречал подобной женщины. Она выглядит такой хрупкой, что кажется, её можно сжать в ладони и обратить в прах, как фарфоровую куклу. Но этот фарфор крепче Стали, из которой она состоит. Я почти уничтожил её, но не сломал.
  Признания Эддара были похожи на разговор с самим собой.
  Дейриан усмехнулся, опуская взгляд:
  - Она всегда была ужасно упрямой девушкой.
  - Интересно, есть ли предел воли у этого ангела? Сколько же боли она может выдержать?
  - Очень много, - спокойно и рассудительно ответил Мираль.
  - Жаль, что я не смогу этого увидеть, - глаза Эддара были пусты. - Чародейская сталь убьёт моего ангела...
  На тренировочном поле сменились воины. Окончившие тренировку устало ушли в длинные бараки, а новая двадцатка бойцов расправила тшары.
  Дейриан поглубже вдохнул отсыревший от дождей воздух и размял плечи.
  - Пожалуй, я всё-таки воспользуюсь твоим приглашением, - улыбнулся он младшему Лартиану, отстёгивая от пояса тшар с острыми обсидиановыми кромками стальных пластин. - Разговоры о боли так дразнят аппетит...
  С этими словами и привычной безумной улыбкой, Алый в одно движение поднялся на поручень и шагнул вниз. Приземлившись на тёмную влажную пыль площадки, Дейриан расправил тшар и взмахнул им, привлекая внимание.
  - Убей их всех, Мираль, - весело пожелал Эддар, откидывая за спину волнистые волосы.
  Не прошло и получаса, как пожелание было исполнено.
  Алый опустил тшар и посмотрел вокруг себя, вытирая тыльной стороной ладони кровь с лица. Не осталось ни одного живого демона из двадцатки. Сверху раздались аплодисменты. Эддар, стоявший на балконе и жадно наблюдавший за происходящим, восхищённо улыбался. В его глазах, как в зеркале, отражалась ужасная кровавая картина, в центре которой невозмутимо стоял Дейриан. Он заговорщицки вернул улыбку Лартиану и взмахом руки очистил площадку.
  
  Тайирель побарабанил пальцами по подлокотнику кресла и, встав, подошёл к широкому окну. Им владело неудержимое желание действовать, не сидеть на месте. Зал совещаний был практически пуст, оставались только самые приближённые: Вейлор Мираль отказался раскрывать информацию при полном Совете, и у Императора не было иного выхода, как отпустить Советников. Тем более, что Тианрэль Инниар как всегда приказ явиться проигнорировал вовсе.
  - Значит, шансов обмануть Провидицу нет? - за спиной Наследника глухо спросил Шейлирриан.
  Лорд Мираль посмотрел на свои руки:
  - Шанс есть, но он ничтожен. Невозможно держать в голове только ложный план и верить в него постоянно. Нельзя даже позволять себе осознавать, что это ложь. А стоит только расслабиться и упустить мысль, как Провидица раскроет обман.
  - Вы уверены, Лорд? Вы осознаёте, что Ваши слова лишь подтверждают вероятность, что Дейриан перешёл на сторону Галларда?
  - Я всё понимаю, - со скорбью в голосе ответил Вейлор. - Мы с Дейрианом рассматривали возможность попытки её обмануть и подобраться ближе, но вынуждены были отказаться от этой идеи.
  - Но первый Совет обманул её, - возразил Наследник, возвращаясь к столу. Но садиться не стал, остановился и положил руку на спинку стула Эльмирриана, который со всем вниманием слушал Вейлора.
  Огненный демон утомлённо потёр виски, опираясь локтями на стол. Его новость о сыне застала врасплох, и теперь он тоже подозревал самое худшее, но не мог в него поверить.
  - Первый Совет, судя по воспоминаниям одного из Князей, чётко распределил роли так, чтобы их действия дали эффект только в совокупности. И действовали молниеносно. Просчитать будущее она может только касающееся тех, кто находится рядом. Кроме того, у них были какие-то камни, экранирующие её дар. Какие, я так и не смог найти информацию.
  - Дейриан очень неплохо владеет искусством контроля над разумом, - задумчиво произнёс Эльмирриан. - Он мог решиться на столь опасный эксперимент, если цель оправдывает средства.
  - Не посоветовавшись с нами? - с сомнением напомнил Шейлирриан.
  - Это добавило бы шансов его легенде, - ответил Инниар. - Чем меньше демонов о плане знают, тем проще его скрыть.
  - Итак, мы снова в той же точке, с которой начали, - резюмировал Альшерриан, хмурясь. - Мы совершенно не знаем ни мотивов, ни целей Алого. Нужно отправить кого-то в колонию.
  Лорд Мираль качнул головой:
  - Провидица почувствует опасность, как только мы выберем кандидатуру. А если этот кто-то ещё и встретится с Дейрианом и вытащит признание, что он действует в интересах Шанакарта, он будет обречён, как только наш гонец выедет из ворот Тианшеля.
  Наместник уцепился за эту мысль. Что-то было в ней такое, что вселяло надежду. Впрочем, у него уже появилась одна идея.
  
  Глухая ночь с дождём опустилась на крыши Эльна. Зашуршала по черепицам, лужами и ручьями разлилась по улицам. Колония погрузилась в сон, не спали только демоны, стоявшие на страже. Но это было не важно.
  Алый вышел за дверь своей комнаты и бесшумно прикрыл дверь, накладывая на неё лёгкие, едва заметные чары. В коридорах дома царил мрак, но для демона Света его не существовало, тот покорно отступал от его взгляда. Прислушиваясь к едва уловимому, знакомому запаху крови, Дейриан шёл по коридору вглубь. А потом по лестницам всё ниже и ниже. Вскоре лёгкая земляная сырость подсказала, что он опустился в подвальные помещения. Но лестницы не заканчивались. В доме охраны не было, Провидица не допустила бы, чтобы здесь были посторонние или замыслившие недоброе.
  Эта мысль позабавила Дейриана, и принесла чудесное ощущение свободы. Теперь он редко мог позволить себе собственные мысли.
  Наконец запах крови вывел его в коридор, оканчивающийся кованой дверью. Раскрыв её, Алый замер на пороге, широко раскрытыми глазами глядя на пятна крови, покрывающие пол и стены помещения из обсидиана. Очередной каменный мешок, созданный Галлардом.
  Моргнув, демон прищурился, вглядываясь в прошлое. И заледенел, воочию увидев, как именно Эддар пытался сломить его прекрасную и упрямую Принцессу. Он просто смотрел, как с каждым ударом её кровь покрывает неровными прерывистыми линиями обсидиан, и старался поглубже спрятать всё, что думал об этом. Никакого плана, никаких намерений, просто сделать это, когда придёт время.
  Дейриан видел, как Эддар оставил её, как Ктара освободилась от верёвок, как упала, сражённая чародейским кинжалом. Он видел, как Эддар подошёл к ней, поднял на руки совершенно бесчувственное окровавленное тело и уложил на стол. Сдёрнув верёвку с крюка, Эддар снова связал её, крепко примотав руки к телу. Завернув девушку в плащ, он вынес её из пыточного зала. Дейриан шёл следом за этими воспоминаниями. Наверху младшего Лартиана с измученной ношей встретили двое стражей.
  - Отвезите её туда, где нашли Тиннерис.
  За пределы дома Алый сейчас не мог выйти, но проследил за воспоминаниями до самых дверей. Его терпение окупилось сторицей - он узнал, куда отвезли Принцессу. Осталось лишь узнать, где это место.
  
  Полумрак, едва-едва разгоняемый жирным, тусклым светом масляных ламп, заполонил придорожную таверну ещё до заката. Впрочем, местному хозяину и ленивой подавальщице это было только на руку - и разбавленного больше, чем наполовину, вина не видно и столы протирать меньше.
  День близился к концу, и публика в заведении становилась всё интереснее. В очередной раз распахнувшись, гостеприимная дверь впустила в таверну трёх троллей из наёмничьей бригады, обитавшей ранее в Свободном. Лица у всех были напряжённые и крайне недовольные, они что-то шумно обсуждали перед тем, как зайти, и оборвали разговор на полуслове, подозрительно рассматривая публику.
  - Вы ещё закажете чего, или счёт нести? У нас так сидеть не принято. Места мало, а клиентов - много! - поджала губы неприятная подавальщица, глядя на пустую кружку перед беловолосым наёмником в маске, похожем на эльфа, сидевшим в дальнем углу.
  Тот досадливо переместил на неё малахитовый взгляд с троллей и непроницаемо доброжелательно попросил ещё кружку эля. Презрительно хмыкнув, чудное видение удалилось - эль здесь был самым дешёвым из напитков, то бишь, самым разбавленным и собирался из опивков. Но наёмник внимания на неё не обратил, скучающе упираясь взором в столешницу и прислушиваясь к разговорам.
  - Опять эль? - поднял кустистую бровь трактирщик.
  - С полудня сидит, и всё эль тянет, - неприязненно покосилась девица. Чаевых она не дождалась ни с одной кружки.
  Трактирщик пожал плечом, протирая кружку полотенцем не первой свежести и наливая почти не пенящийся напиток:
  - Может, заказчика ждёт...
  Девица кисло покривилась и отнесла затянутому в чёрный костюм наёмнику выпивку.
  Шерри насмешливо прищурился, глядя на подавальщицу, и благосклонно кивнул, когда та бахнула кружку на стол. Едва она удалилась, демон прикоснулся к кружке, изменяя магией и её содержимое и степень чистоты. Дверь снова распахнулась, и арши с куда большим интересом бросил быстрый острый взгляд на вошедшего. Дарриэль, беспутный наёмник, которому приписывали дальнее родство с Серыми эльфами, привычно огляделся (при этом Шерри слегка прикрылся маскирующими чарами и отклонился в тень), обнаружил наиболее перспективную компанию и отправился выяснять, нет ли поблизости непыльного дельца, на котором можно навариться.
  - Норк, дружище, куда путь держите? - Дарриэль сел на свободный стул за столом троллей, жующих копчёное мясо, глядя на самого угрюмого.
  - Не друг ты нам, крыса эльфийская, - сплюнул на пол один из наёмников, но Дарриэль даже ухом не повёл.
  - Говорят, у Свободного новый хозяин, познакомиться надо, - нехотя ответит тот, кого, вероятно, именовали Норком. - Слышал что-нибудь об этом?
  - Может, и слышал, - с намёком протянул Дарриэль и усмехнулся на примолкнувших спутников тролля: - У эльфийских крыс уши длинные.
  Норк помрачнел ещё больше и дёрнул головой, показывая подавальщице, что надо бы принести этому господину, что закажет. Девица подошла молниеносно. Не сказать, что тролли часто оставляли чаевые, но пару синяков за нерасторопность - всегда пожалуйста.
  Когда перед эльфом появился стакан вина, тот благодушно откинулся на стуле и прищурился.
  - Не только слышал, но и видел собственными глазами. Как раз в 'Милости' ночь коротал, когда шум поднялся. Несколько тысяч арши ворвались в город, почти всё сожгли и почти всех вырезали. Лорс опомниться не успел, как его уже отправили на перерождение. Так что, Свободный теперь Несвободный. Я сам едва сбежал.
  - Лорс мёртв? Ты уверен?
  Наёмник развёл руками:
  - Так и стоит перед глазами, как ему в сердце клинок засадили! Вполне естественная смерть.
  Норк отложил кусок мяса и машинально потёр подбородок. Ругнувшись, утёрся рукавом.
  - Откуда арши? Шанакартцы напали?
  - Нет, куда им. Шанакартцы, за исключением Алого, дальше Тианшеля носа не кажут после конфуза с матерью Императора. Только тот всё нарывается.
  - Император? - нахмурил узкий лоб третий наёмник.
  - Алый, - снисходительно уточнил Дарриэль.
  Норк сложил руки перед собой, нависая над столом. Во взгляде читалась неприкрытая угроза:
  - Откуда тогда демоны взялись? Ещё и 'тысячи'?
  - Из Тайлоса, конечно. Вы что, не слышали ещё о новой колонии арши?
  - Мы с Севера только вернулись, сегодня узнали о нападении. Наши в городе остались?
  Дарриэль прищурился, оценивая, стоит эта информация чего, или можно облагодетельствовать троллей - всё равно наживку заглотили, без него шагу не сделают.
  - Ваши... Остались только те, кто уже никуда никогда не пойдёт. И вам без подготовки в Свободный я соваться бы не советовал. По-дружески, конечно.
  Эльф осклабился, наслаждаясь хмурыми рожами троллей. Те переглядывались.
  - Что за колония? Люд говорит, что шанакартцы её и основали, чтобы прибрать к рукам Свободный, а там и Кель.
  - Люд говорит? - с приятным удивлением переспросил эльф. - Да, кажется, это нападение ради Шанакарта Галлардом и затевалось.
  - Это ещё кто?
  - Могу по дороге рассказать, - Дарриэль вытряхнул в рот последние капли вина из глиняного стакана и отставил его, вставая. - А могу и познакомить. Вы пока подумайте над моим предложением. Вернусь, обсудим.
  Усмехаясь, ушлый наёмник пошёл в сторону как раз освободившейся уборной. Как только он скрылся за дверью, Шерри тенью поднялся со своего места и проскользнул за ним. Символический крючок на двери его, конечно, не остановил.
  Легкомысленно насвистывающий эльф едва не подавился собственным свистом, когда к горлу прижалось холодное и гладкое вулканическое стекло.
  - Я бы посоветовал не обмочиться, да ты уже, - насмешливо выдохнул Шерри ему на ухо.
  Этот голос эльфу был прекрасно знаком.
  - Штаны хоть застегнуть дашь?
  - Изволь, - мягко разрешил арши, не убирая от его горла кинжала.
  Дарриэль, понимая, что сбежать не получится, с трудом справился с застёжкой и обречённо спросил у наёмника, что тому надо.
  - Ты действительно был в Свободном, когда Лорса убили?
  - Был. Правда, оставаться, не стал.
  - Это я вижу, - хмыкнул демон. - Но мне сказали, что ты был одним из тех, кто переметнулся к Галларду.
  Дарриэль машинально напрягся.
  - Успокойся. Мне плевать, кому ты служишь. Собственная шкура вполне стоит убеждений. Но правда ли это?
  Эльф выдохнул:
  - Я прикинулся, что на его стороне, порубил кого-то для вида и сбежал оттуда, как только представилась возможность. Умирать за кого бы то ни было я не намерен.
  - Видел ли ты среди его арши Алого?
  - Он туда на рассвете явился. Сначала его поймали прямо за роялем, а потом он присягу Галларду принёс. Теперь повсюду с его сыном носится.
  - С сыном?
  - Да. Лартиан целое семейство притащил из Тайлоса. И так и таскает за собой бывшую грелку Снежного Принца.
  - Так и таскает, - многозначительным эхом повторил Шерри. - И когда же ты их видел в последний раз?
  Остриё кинжала намекающе царапнуло гладкую кожу его горла.
  - Лет восемьдесят назад, не меньше. Они спрашивали у меня, как найти Серебряный град. Платили щедро.
  - Город Серых эльфов?
  - Скорее кладбище, - фыркнул Дарриэль и сразу чертыхнулся: порезался. - Я предупреждал, что кроме склепов там ничего не осталось, но он решил лично убедиться. Больше мы не виделись. Но я их сразу узнал.
  - Сколько у него сейчас арши?
  - Понятия не имею. У него и рекрутов полно, и демоны всё прибывают, судя по разговорам.
  Шерри несколько мгновений помолчал, оценивая сведения и решая, нужно ли и можно ли ещё что-то узнать у мелкого мерзавца. По всему выходило, что остальные сведения или будут неточны, или бесполезны. Дарриэль был заинтересован лишь в том, чтобы унести ноги, на сбор информации времени у него не было. А вокруг колонии и Свободного - только слухи. И он их уже и сам прекрасно знает. За день наслушался по горло.
  - Что ж, - тепло начал Шерри, - благодарю за увлекательную беседу. Не смею больше отвлекать и задерживать.
  С этими словами арши убрал кинжал в ножны и туманной тенью растворился в полумраке, мгновенно оказавшись на прежнем месте. К его удивлению, его там уже ждали, не обманувшись иллюзией.
  
  - Найти тебя было непросто, - вместо приветствия сказал Тианшель, глядя на наёмника в маске, подхватывающего со стула сумку и закидывающего её на плечо. На столешницу звонко упала издевательская золотая монета.
  - Кажется, в этом и смысл, - уклончиво качнул головой Шерри. - Пора уходить отсюда.
  Оказавшись на улице, беловолосый демон сразу вызвал даркинта.
  - Удалось что-то узнать? - Эженталль последовал его примеру и нехотя влез в опостылевшее за день седло.
  Шерри тронул каблуками конские бока:
  - Меня привели сюда слухи. И поиски Дарриэля.
  - Он ещё жив?
  - Залог его сохранности - он всегда охотно делится информацией, а также всегда ею обладает. В некотором роде, он даже полезен.
  - Он знает что-то о Ктаре?
  - Нет, он не видел её у Галларда. А на Материке пока нет ни одного слуха, что Принцесса пропала. Все видели только, как ты забирал её из Свободного.
  - Чудесно, - поджал губы Князь, представляя, какими подробностями обросла эта сцена.
  Но Шерри, кажется, не находил в этом ничего достойного внимания.
  - Дарриэль сказал, что Алый принёс Галларду присягу и служит теперь при его сыне.
  - Этот мерзавец жив?
  - Вероятно, да.
  - Бесы! Хроники отзывались о нём весьма нелестно, - в синих глазах мелькнула тревожность. - Эддар Кровожадный... Он ведь лично возглавлял нападение на Императорское крыло. Это дважды предательство: он же был начальником тайной стражи.
  - Ты помнишь, в архивах, которые мы нашли по событиям неудавшегося переворота, было какое-то смутное упоминание про Серых эльфов?
  Эженталль нахмурился. Закат немного слепил его.
  - Кажется, что-то о том, что Тиннерис бежала туда из Шанакарта. В те времена между нами и ними была некая военная напряжённость, и достать Провидицу оттуда оказалось невозможно. А потом все посчитали, что она вернулась в Тайлос, чтобы потом воссоединиться с мужем, как грозила в предсказаниях, некоторые утверждали, что умерла, и опасаться нечего. Почему ты спрашиваешь?
  Шерри помедлил с ответом.
  - Я искал Дарриэля, потому как мне рассказали, что он примкнул к Галларду, а потом сбежал. Но оказалось, что он ещё раньше встречался с ним.
  - Помог сбежать ему в Тайлос? Навёл на того некроманта?
  - Не совсем. Навёл на Серебряный град.
  - Серебряный град? - Князь красиво изогнул бровь. - Это руины!
  - Это не руины, а кладбище, - уточнил Шерри, прекрасно понимая, что имеет в виду друг, но давая намёк на мысль, которая его осенила.
  Эженталль с сомнением хмыкнул:
  - Она была там всё это время.
  - И его сын.
  Князь устремил взор к горизонту, невесело припоминая всё, что прочёл о младшем Лартиане. По всему выходило, что в этот мир вернулось ещё одно чудовище, помимо обезумевшего в заточении Галларда.
  Шерри, косо взглянув на хмурого Тианшеля, решил, что тот уже готов принять всю полноту и прелесть положения, в котором они оказались:
  - А теперь добавь к этим архивам вот, что... Ктару в Свободном никто не видел, но её забрали демоны Галларда. А Дейриан служит Эддару.
  Эженталль побледнел, что замечено за ним было крайне редко:
  - Либо он пытается ей помочь...
  - Либо она мертва, - бесцветно продолжил мысль Альшер.
  Несколько минут они ехали в полнейшем молчании.
  - Что ты сказал Шеларе? - тихо спросил Эжен, когда последний луч солнца озарил прощально небо.
  - Что Ктара в Алессано.
  Тианшель медленно кивнул, чувствуя, как тяжелейшие предчувствия давят на плечи.
  
  Тиннерис медленно прошла по комнате, служившей мужу кабинетом, бросив мимолётный взгляд в окно. Там усердно тренировалась очередная группа демонов. Перед глазами пронеслось видение горящей в ночи земли. Хлебные колосья полыхали жарким оранжевым пламенем, гасли от новых магических ударов и крови и ложились волнами под ноги сражавшихся демонов и эльфов. То там, то тут сотрясали воздух взрывы заклятий. Значит, осень. Тиннерис улыбнулась и села за стол. Галлард молча обедал.
  Демоница провела пальцами по губам, собираясь с мыслями, и негромко начала разговор:
  - Этих тренировок недостаточно, Галлард.
  Арши бросил на стол салфетку и выпрямился на стуле.
  - Недостаточно?
  Тиннерис обернулась к окну:
  - Они привыкли к бесконечной войне Тайлоса, привыкли к своей неуязвимости. Но здесь другие условия... И другие противники. Им тоже есть, за что сражаться, и они прекрасно знают этот мир. Чтобы завоевать Шанакарт, мы должны научиться следовать новым правилам.
  - Что ты имеешь в виду?
  Провидица склонила голову:
  - Мы должны добиться такого положения, чтобы отрезать от Шанакарта любую возможность помощи. И приобрести новых союзников.
  - Сейчас даже в перспективе никто не придёт на помощь шанакартцам.
  - Это говорят твои шпионы? - лёгкая усмешка коснулась её губ. - Я же говорю тебе, что стоит тебе двинуться с армией в сторону стен Тианшеля, как навстречу тебе отправятся отряды эльфов.
  - Эльфов? Их дипломатические отношения слишком натянуты.
  - Может быть. Но в тебе они увидят угрозу своим границам. Я вижу это.
  Это был аргумент, с которым спорить невозможно. Глаза Тиннерис окутались туманом, взгляд, кажется, пронизывал время.
  - Я вижу, как стройные ряды эльфов объединяются с шанакартцами. Их магия и стратегия настолько различаются, что вместе они опасны для нас.
  - Опасны? - тем не менее, Галлард не воспринял угрозу всерьёз.
  Тиннерис улыбнулась и подалась вперёд, опершись ладонями о подлокотники стула:
  - Ты видел, во что превратилась двадцатка выходцев из Тайлоса после тренировки с нашим милым перебежчиком?
  - В абсолютное ничто, - в глазах Лартиана блеснула ярость. - Даже пыли не осталось.
  - И это был всего один демон из Шанакарта.
  - Говорят, он безумен, и в этом его сила: его ничто не сдерживает. Ни морали, ни сожалений.
  - И ты веришь в это? - ни один мускул не дрогнул на лице демоницы. - И веришь в то, что он такой один? Он был наставником Наследников.
  - Принцессе это не слишком помогло.
  Она улыбнулась:
  - Мы не дали ей шанса. И так нужно поступить со всеми.
  Лартиан налил себе вина из кувшина и неспешно поднял к губам кубок:
  - Что ты предлагаешь?
  Провидица положила ладонь на столешницу, это будто прибавило веса её спокойным словам:
  - Твой путь должен лежать через Кель и Элью. Пока люди из Четырёх королевств будут бездействовать и радоваться, что нелюди грызут друг другу глотки, а Шанакарт готовится ко встрече с нами, мы приобретём новые земли, новых союзников и новые знания.
  Галлард внимательно посмотрел на темноволосую женщину, полную тайных мотивов и загадок. Он отставил кубок и сложил на груди руки.
  - Зачем тебе половина Материка, Тина?
  - Половина? Совершенно ни к чему. Мы оставим только лучшие земли.
  - Поэтому ты хочешь бросить все силы на совершенно непричастные к нашим планам государства?
  - А ты хочешь довольствоваться наёмниками и ворами в союзниках?
  - Они все, как и большинство наших воинов, лишь средство.
  - Да, а тебе нужен только Шанакарт... - Тиннерис выдохнула и посмотрела на столешницу. - Уничтожишь и поработишь эльфов - выставишь Шанакарту ультиматум. Оставишь в живых тех, кто правильно выберет сторону. И вот тогда у тебя будет армия, способная положить к ногам весь мир. Ты будешь править лучшими демонами Тайлоса, лучшими эльфами и лучшими шанакартцами. Их всех закалит эта война. И ты останешься их последней надеждой на выживание. У них не останется дома, кроме того, что построишь с их помощью ты.
  - Ты с самого начала не собиралась останавливаться на Шанакарте.
  Демоница пожала плечами:
   - Я просто поняла, что мир на нём клином не сошёлся.
  
  Калерна слишком резко распахнула двери и выскочила на широкое крыльцо особняка, в котором теперь жил Галлард Лартиан. Алый аккуратно перехватил створку, летящую к нему, и мягко захлопнул.
  - Что же так опечалило Вас, леди Калерна? - великосветски осведомился Мираль, стоявший, опершись на стену.
  Демоница обернулась к нему, красивое кукольное личико пылало отчаянием и гневом.
  - Опечалило? Вам показалось, Мираль, - огрызнулась она, но тем не менее остановилась. В сущности, и идти ей было некуда.
  - Можно и так сформулировать, - покладисто согласился арши, издевательски прищуриваясь. - Мне показалось, что Вы чем-то опечалены. Смею предположить, необходимостью покинуть этот гостеприимный дом и вернуться в колонию.
  Калерна непримиримо сложила на груди руки, глядя вдаль.
  - Поисковой отряд сообщил, что Вилькортин пойман. Я должна подтвердить его личность.
  - И ты даже не подумала о том, что для этого достаточно и моего присутствия? - хмыкнул Алый. - Я, кажется, предупреждал тебя, что служить ему ты будешь, пока Тиннерис позволит.
  - Это приказ Повелителя.
  Он улыбнулся:
  - Но при этом, исходила идея от Тиннерис. Интересно, её ты будешь называть Повелительницей?
  Калерна непроизвольно вздёрнула подбородок, предпочтя не отвечать на провокационные вопросы. И даже не позволяя себе думать в этом направлении.
  - И признайся, как приятно было бы услышать это наконец в свой адрес, - продолжил тонко издеваться Дейриан, следя за пойманной врасплох демоницей. - Впрочем, не думаю, что сам Галлард пошёл бы на это. Сменить Провидицу на посредственную демоницу Пепла... Даже на такую прекрасную... Нет, не тот масштаб. Без неё он слеп, она направляет его верной дорогой.
  Калерна плотно сжала зубы, стараясь пропустить мимо ушей жестокую правду.
  Но Мираль вдруг вздохнул и сменил тон на искренне сочувственный:
  - Твоим единственным шансом было помешать им воссоединиться. Жаль, что не воспользовалась.
  Горький смешок сорвался с её губ:
  - Я пыталась. Не надо считать меня такой дурой.
  - Пыталась? - изогнул бровь Алый. - Если бы ты пыталась, то либо получилось, либо была бы мертва.
  Калерна вздохнула, в глазах мелькнула усталость:
  - Я сделала всё, что было в моих силах. Я уничтожила записи о том, как пробудить её от магического сна. Но Галлард и без них прекрасно справился. Копия инструкции была у неё во рту в запечатанной капсуле. Она всё предвидела. И прекрасно знает, что я сделала. И по каким-то своим соображениям не говорит ему.
  - Ты боишься, - с видимым удовлетворением произнёс демон и подошёл к ней. Калерна не ответила, и он спокойно продолжил. - Ты до дрожи боишься. Казалось бы... Арши умирают и перерождаются. Но так страшно стоять на краю смерти, не так ли, Калерна?
  Она машинально взглянула вниз, на гладкие ступени, ведущие на мостовую, чувствуя за спиной опасное присутствие Безумного лорда.
  - Вы всегда говорите исключительно гадости, - она передёрнула плечиками и отошла от него к перилам.
  - Вы несправедливы. Я говорю всего лишь правду.
  - Правду?! Какую? Ты видишь только то, что происходит сейчас. Но ты понятия не имеешь, как я была нужна ему, когда помогла сбежать из Шанакарта, когда помогла найти Серебряный град, когда помогла открыть врата Тайлоса... Если бы не её дар, он даже не вспомнил бы о ней. И не искал бы!
  - Тем не менее, её дар уникален. И это, кажется, затмевает все твои заслуги, - арши мягко улыбнулся, краем глаза наблюдая за переменой чувств на её лице. Калерну снедали злость и обида, очень взрывоопасная смесь. - Но прими совет старого не-друга, поменьше думай в её присутствии о том, что хочешь занять её место, не привлекай к себе внимания. Пусть думает, что у тебя нет шансов.
  Калерна нахмурилась, пытаясь осознать, не ослышалась ли она, или не послышалось ли ей в словах гранатововолосого демона больше, чем есть. Но спросить не успела. Вычурно и насмешливо поклонившись девушке, Алый вошёл в дом, оставив её в одиночестве. Нужно было найти заигравшегося Эддара и возвращаться в Эльн.
  
  Князь Таррен Флорентлер нетерпеливо взмахнул рукой, приглашая Князя Инниара пройти в великолепный сад, где для них был накрыт чайный стол. Эльмирриан кивнул, принимая приглашение и выходя под сень цветущих деревьев. Сегодня он был непривычно сдержан, что ещё больше подчёркивали тёмно-серый костюм с длинным лёгким камзолом и заплетённые в косу волосы. Впрочем, в глубине его глаз таилось привычное лукавство. А вот Флорентлер чем-то был обеспокоен.
  - Присаживайтесь, Князь.
  Эльмирриан опустился в плетёное широкое кресло, закинув ногу на ногу и спокойно сложив перед собой руки.
  - Предчувствую, разговор будет не светским, - он криво улыбнулся.
  - Я хотел извиниться перед Вами за резкость, Эльмирриан.
  - Резкость?
  - На прошлом Совете, - Таррен сел напротив.
  Эльмирриан понимающе усмехнулся:
  - Жертва Вашей резкости уже предоставила Императору полное досье на Вашу семью. Причём подтверждающее исключительную верность правящей династии. В настоящее время.
  - Надеюсь, это случилось до того, как эта жертва поставила под сомнение собственную верность Шанакарту?
  - Вы, кажется, собирались извиняться? - мягко напомнил Инниар. И глядя, как поджимает губы Флорентлер, потянулся за чашкой с исходящим паром чаем. - Успокойтесь. Это недоразумение не повлияет на наши дела.
  - То есть, Вы не имеете отношения к тому, что Тианшель отменил свадьбу?
  - Отменил? - демон замер, проткнув маленькой двузубой вилкой одну из апельсиновых долек, лежавших на хрустальном блюдце. - Я полагал, он перенёс торжество.
  - Я тоже так думал. Но по окончании последнего Совета, где он доложил о предательстве Мираля, возможном предательстве Мираля, я хотел сказать, Эженталль попросил мою дочь покинуть его резиденцию. Свадьба отложена до более подходящего времени, как он выразился. Но мы с Вами прекрасно понимаем, что оно, скорее всего, не наступит. Слуги сообщили Эллен, что Князь покинул Тианшель.
  Эльмирриан опустил кусочек апельсина в чай и задумчиво проследил, как тот сделал оборот по чашке.
  - Вероятно, Князь снова отправился на поиски Принцессы. Но вопреки Вашим подозрениям, я не причастен к его решению вернуть Эллен домой. Даже, признаюсь, упустил из виду это событие. И мне оно не выгодно так же, как и Вам.
  - Вы убеждали меня, что Эженталль - заложник собственной чести, и не отменит свадьбу, чтобы ни случилось.
  Инниар склонил голову набок:
  - Видимо, эта его особенность против нас и сыграла. Он чувствует свою вину и причастность к побегу Принцессы, и не успокоится, пока не вернёт её в Шанакарт.
  - И что Вы предлагаете?
  - Как ни прискорбно, но нам остаётся только одно - ждать.
  Князь Флорентлер оперся локтем на край кресла и посмотрел в сторону, одаривая невидящим взглядом прекрасный куст алых роз. Ждать ему совершенно не хотелось.
  - Если не вмешаться, может произойти непоправимое. У меня есть основание считать, что в этот раз Принцесса добилась определённого успеха.
  - Так Вам Эллен сказала? Это невозможно, - уверенно успокоил Эльмирриан, всё-таки пробуя чай. - На это Эженталль никогда не осмелится. Ктара - дочь его друга, он знает её с младенчества, он считает её почти ребёнком. И даже учитывая то, что Принцесса хороша и бесстыжа в лучших традициях моей фамилии, Тианшель и мысли себе не позволит поддаться на её уловки. Тем более, если считает, что та опасность, которая нависла над ней сейчас, отчасти результат его деяний.
  Слова Инниара убеждали и даже внушали спокойствие, поэтому Таррен немного расслабился и откинулся в кресле, впервые с начала разговора прикоснувшись к своей чашке. Затем пронзительно посмотрел на Инниара. Они во многом были похожи, они оба играли определённые роли и видели противников насквозь.
  Флорентлер отставил чашку. Инниар со всем вниманием поднял на него хризолитовый лучистый взгляд.
  - Эльмирриан, меня очень устраивала наша сделка, и я никогда не спрашивал Вас о мотивах, но всё же... Тианшель был бы прекрасной партией для Принцессы, и в Ваших силах было бы убедить в этом и его самого. Однако Вы сделали всё, чтобы годами держать его на расстоянии от Ктары. Подогревали его сомнения, отправляли в командировки... Почему?
  Инниар холодно улыбнулся и склонил голову на другой бок:
  - Потому что мы живём в очень сумрачное время, Таррен. Настолько сумрачное, что необходимо сохранить обоих Наследников. При всём моём расположении и уважении к Эженталлю, если Ктара выйдет замуж за Князя, она потеряет трон. Я не могу позволить этому случиться.
  - Вы всерьёз прочите её в Наследники? - изумился Советник по внутренней политике. Кажется, эта мысль даже не приходила ему в голову.
  - Я не исключаю этого варианта, - спокойно ответил Инниар, держа в ладонях чашку. - Но могу уверить, она готова к этому больше, чем даже предполагает сама.
  - Поэтому Вы и сделали мне это предложение. Решили объединить внутреннюю политику и мои связи с ближайшим верноподданным Наместника. Кто бы из Ваших правнуков не унаследовал трон, поддержка ему гарантирована. Вы защищаете свою кровь. И это было бы предательством, если бы она не была смешана с Шанакартами.
  - Я защищаю Империю, - не согласился Эльмирриан. - Как и Вы. И все Советники. И так сложилось, что все княжеские семьи связаны с ней. Моя - чуть больше. Это случайность.
  - Рядом с Вами не бывает случайностей, Князь, - не поддался Флорентлер, вызвав понимающую улыбку Инниара. - Но я Вас услышал.
  Улыбка Эльмирриана перетекла в усмешку, и он поднял к губам чашку с остывшим чаем. За столом воцарилось прекраснейшее и тихое взаимопонимание.
  
  Тиннерис по-хозяйски устроилась в широком кресле мужа, ожидая, наконец, встречи с тем, кто откроет новые пути в Шанакарт. Перед ней были разложены развёрнутые карты, испещрённые пометками, которые сделал по её указке Галлард, рядом стояла молчаливая и бледная Калерна, вздрагивающая от каждого её жеста. За спиной - двое телохранителей, сын и Алый, скучающе изучавший вид из окна. Всё было почти как в видении. Только лучше.
  Наконец двери распахнулись. В комнату вошли вооружённые демоны, втаскивая связанного пленника с кляпом во рту. Не церемонясь, его бросили на пол на колени перед Провидицей.
  - Кто это? - удивленно поинтересовалась Калерна, настороженно рассматривая темноволосого эльфа на полу.
  - Девисар Вилькортин, - ответил старший отряда. - Мы нашли его в Лазурном затоне, как Вы и говорили. К сожалению, маскирующие чары снять не смогли, слишком сильные. Нужен какой-нибудь демон Грёз.
  Тиннерис улыбнулась, прекрасно зная, что будет дальше и подыгрывая:
  - Вы уверены?
  - Абсолютно, Повелительница.
  - Тогда развяжите его. Нам нужен союзник, а не пленник. Пленников у нас достаточно.
  Один из воинов перерезал путы, связывавшие руки мужчины, и выдернул из его рта кляп. Второй помог подняться. Недавний пленник с настороженностью и злостью смотрел на темноволосую демоницу, задумчиво и самодовольно подпиравшую тонкими пальчиками подбородок.
  - Добро пожаловать в нашу скромную обитель, Князь Вилькортин, - приветливо улыбнулась Тиннерис, выпрямляясь. - Вы знаете, кто я?
  - Нет, не знаю. Но Вы ошибаетесь, леди. Моё имя...
  - Риньен! - окликнула Тиннерис, прерывая его оправдания, и один из телохранителей вышел вперёд. Один взмах рукой, и чары дрогнули, открывая на мгновение истинный облик фальшивого эльфа. - О, как интересно. Калерна, лорд Мираль, надеюсь ошибки нет?
  - Никакой ошибки, - ответил за них обоих Мираль, подходя ближе к креслу Тиннерис и кладя руку на верх массивной спинки. - Чуть дешевле одежда и планы менее амбициозные, но это точно старый добрый Девисар.
  Скрываться было бессмысленно. Вилькортин тряхнул головой, откидывая надоевшие тёмные волосы с лица и угрюмо посмотрел на Безумного лорда. Ответом ему была клыкастая, не сулящая ничего хорошего, улыбка.
  - Кто вы и что вам надо? - холодно поинтересовался Вилькортин, будто не осознавая, в каком положении находится. По крайней мере, Тиннерис это позабавило.
  - Моё имя Тиннерис Лартиан, я супруга Галларда Лартиана, если это говорит Вам о чём-нибудь, Князь. И нам от Вас нужно то же, о чём и Вы втайне мечтаете. Чтобы Вы вернулись в Шанакарт и отомстили своим врагам. Так сложилась судьба, что они у нас общие.
  Вилькортин раздражённо дёрнул губой:
  - Откуда Вам знать, о чём я втайне мечтаю? Я не хочу возвращаться в Шанакарт.
  Тиннерис улыбнулась:
  - Видимо, действительно не знаете, кто я. Или не помните. Что ж, оставим пока прошлое в прошлом, Вас ещё введут в курс дела, а пока поговорим о настоящем и будущем. Я Провидица. Я много о Вас думала, я видела, чего бы Вам хотелось, и видела, чего Вы сможете добиться с нашей помощью. А мы - с Вашей.
  - А я не Провидица, но помню все наши прошлые встречи, - заговорщицки подмигнул Алый. Девисар с ненавистью глянул на него.
  - Я тоже помню наши встречи. Как и то, что ты всегда преданно служил Инниару.
  - У него всегда было так много врагов и целей, их так приятно было убивать, - воодушевлённо поднял глаза к потолку Мираль. - Но всё меняется. И теперь я здесь.
  Рядом с ним плечом к плечу встал Эддар, с практически таким же хищным выражением следивший за Вилькортином:
  - Знаешь, Дейриан, у Серых эльфов было одно прекрасное поверье. Что после смерти ты попадаешь на берег реки, состоящей из крови врагов, которых ты убил. И дабы переродиться или попасть в лучший из миров, должен переплыть её.
  - Кажется, мне понадобится корабль, - мечтательно улыбнулся Алый.
  Вилькортин скрестил на груди руки:
  - И чего же мы сможем добиться, леди Лартиан?
  Тиннерис благосклонно кивнула и указала рукой на пустующий стул, стоявший чуть поодаль:
  - Присядьте, Князь. Кажется, нас ждёт долгий разговор.
  
  Ночь выдалась дождливая и тёмная. Редкие магические фонари, высившиеся по периметру укреплённой заклятиями ограды, освещали колонию яркими пятнами, края которых размывались ливнем. Шерри, стоявший под кроной раскидистого дуба, поймал на локоть бесшумную ворону, незаметно пролетевшую над Эльном, собрав сведения, и та сразу же осыпалась чёрной золой в мокрую траву.
  - Стражи почти нет, - Шерри стряхнул с рукава остатки золы и посмотрел на высокий глухой забор в отдалении. - Дождь и лень загнали их в укрытия.
  - Они могут себе это позволить. Стены практически неприступны, - с горечью признал Эженталль, кладя руку на рукоять меча. - Преодолеть эти магические блоки можно только изнутри.
  - Предлагаешь вернуться в Шанакарт? - хмыкнул беловолосый демон. Сохранять хладнокровие ему помогала отстранённость от дела, которая, в свою очередь немного раздражала Тианшеля.
  - Нет, я говорю, что это будет непросто. Возможно, стоит разделиться и поискать брешь в их обороне.
  Альшер уклончиво повёл головой. Ограда вдалеке была невозмутима.
  - За этим забором - такие же демоны, как мы, Эжен. А во главе у них - два прекрасных стратега. Мы можем до утра кружить вокруг и искать слабое место. И не найдём. Нужно выманить кого-то изнутри.
  - Отличный план. Только потише, не разбудите Тиннерис, - раздался вдруг за их спинами одобрительный знакомый голос и на их плечах панибратски повис Алый. И сразу же, закашлявшись, упал в траву под деревьями от двух мощных и слаженных ударов. Напополам смеясь и кашляя, демон вытер кровь с лица, которую и так быстро смывал ливень, и сел. - Как же вы предсказуемы!
  Шерри молча достал мечи, Эженталль взмахнул рукой, мгновенно призывая лук и целясь стальной стрелой в голову старому другу. Дейриан привычно безумно улыбнулся и откинулся назад, опираясь локтями о сырую землю. По его лицу и волосам ручьями текла вода, разбитая губа быстро затягивалась свежей кожей.
  - Ещё одно движение, и я убью тебя, - пообещал Тианшель.
  Дейриан осклабился:
  - Кто-то когда-то говорил мне, что лежачего не бьют.
  - И ты послушался его? - саркастично уточнил Эжен, чуть сильнее оттягивая тетиву.
  - Нет, - честно признался Алый.
  - Я так и думал.
  - Но это я. У тебя ведь всегда чести было больше.
  Альшер, выжидательно наблюдавший всё это время за Миралем и прислушивавшийся к шуршанию дождя по листьям, убрал мечи в ножны и сделал шаг вперёд. Затем подал руку Алому.
  - Где Ктара?
  Дейриан с сомнением смерил взглядом предложенную ладонь и поднялся на ноги, встряхивая волосами, чтобы убрать с них лишнюю воду.
  - В колонии её нет, - спокойно ответил арши. - Галларда, кстати, тоже.
  - Он в Свободном, - подтвердил свою осведомлённость Шерри, стоя перед Миралем. - Она там?
  Алый качнул головой:
  - Нет. И я не скажу, где она. Оставь это мне. Как только я помогу ей, она сама найдёт вас.
  - Она жива? - с видимым облегчением переспросил Эженталль, всё ещё не спеша опускать лук.
  Дейриан повернулся к нему, в его глазах было что-то оценивающее.
  - Я на это очень надеюсь. Прошло много времени, а она была ранена.
  Шерри нахмурился. Держать отстранённость было всё сложнее.
  - Насколько сильно?
  - Недостаточно, чтобы убить её. Но время в данном случае может быть губительно.
  Альшер помедлил, обдумывая слова Алого.
  - Скажи, где она.
  - Нет. Ваше вмешательство привлечёт внимание Провидицы, потому что напрямую будет связано с её планами.
  - Тогда как тебе удалось обмануть её? - очень серьёзно спросил Эженталль.
  - Как всегда. Я просто очень избирательно говорю правду.
  - Твой отец сказал, что она видит намерения, - несколько вопросительно произнёс Шерри. - Неужели она не узнает о нашей встрече?
  Дейриан пожал плечами:
  - Я же её не планировал. Я просто прогуливался по ночному Эльну и увидел твоего крылатого шпиона, решил посмотреть, не угрожает ли опасность моей госпоже. А вы планировали проникнуть в колонию, но намерения успехом не увенчались, я остановил вас. То есть, опасности для неё или её планов нет, я беззаветно служу ей, а значит, она этого не увидит.
  - Так твой секрет в бесконечном экспромте?
  Мираль помедлил с ответом, рассматривая остриё стрелы, направленной ему в лоб. Перед ним стояла очень непростая дилемма. Но вскрывать карты было слишком рано.
  И он с улыбкой повернулся к Шерри:
  - У меня много секретов. И делиться ими я не буду.
  - Зачем ты прогуливался по ночному Эльну, Дейриан? - задушевно поинтересовался Эженталль.
  - Потому что люблю долгие романтичные прогулки под дождём. Кстати, это тоже правда в некотором роде. А тебе ещё не надоело угрожать мне?
  Тианшель прекрасно понимал, насколько сейчас бессмысленна его угроза. Учитывая, что только Алый знает, где Принцесса, убивать его было нельзя, даже окажись он действительно предателем. Что до потенциальной опасности... Алый всегда был опасен, вне зависимости, целятся в него или нет. Эженталль всё ещё не разобрался для себя, верит или не верит в его предательство, но лук всё же убрал.
  - Обстановка сразу стала дружелюбнее, не находишь? - подмигнул ему Дейриан.
  Князь сохранял серьёзность:
  - Если ты прав насчёт ранения, Ктаре может понадобиться помощь демона Жизни.
  - Значит, будет очень кстати, если он будет ждать её там, где договоримся. Я повторяю, компания мне не нужна.
  - А если ты ошибаешься, - медленно начал Шерри. - Что, если Ктара мертва?
  Дейриан посмотрел себе под ноги, а потом спокойно и уверенно ответил:
  - Тогда я сообщу вам, где найти её.
  Мираль бесстрастно стоял перед ними, ожидая только безоговорочного согласия. Альшер вздохнул, опуская ладонь в перчатке на рукоять клинка. Он слишком хорошо знал Алого. Они оба были опытными воинами и отличными стратегами, не гнушавшимися грязи, ответственности и действия в одиночку. Возможно, это во многом определило исход прошлой войны и навело чудесный порядок в Шанакарте после правления Эль-Ризара. И возможно, только Дейриану Миралю он позволил бы подобную самодеятельность.
  - Где мы должны ждать?
  Алый прищурился:
  - Живописная крепость Дым ещё стоит?
  
  Дейриан бесшумно вернулся в свою комнату и плотно прикрыл дверь. Темноту едва-едва разбавляло слабое свечение окон, за которыми продолжал шумно идти дождь, смывая все следы. Демон посмотрел на часы над столом. До рассвета оставалось не больше четырёх часов, времени совсем мало. Отправив Альшера и Эженталля в Дым, демон был уверен, что, если они и вернутся, то сделают это не раньше завтрашнего вечера. Значит, нужно торопиться.
  Мираль прошёл к заправленной кровати, на которой лежала его сумка. Вытащив из неё несколько амулетов, он сунул их в карман чёрной куртки, затем ещё один надел на шею, и отделив от него тонкую золотую пластину, служившую своеобразным магнитом для телепорта, уложил её под одеяло. Потом откинул его край и смял постель так, будто только что встал с неё. Бросил сумку на пол, снял с пояса тшар и сунул под подушку так, что его край едва-едва торчал из-под наволочки. Взяв только меч и несколько кинжалов, арши снова покинул комнату, тщательно заперев её и повесив чары-маяк на дверь.
  Покинуть колонию было не труднее, чем в прошлый раз. Никто не заметил его исчезновения в такой дождь. Оказавшись за воротами, арши скрылся в зарослях ивняка, призвал даркинта и отправился на север.
  Этот день не прошёл даром, он смог заглянуть в карты, составленные Галлардом и Тиннерис, и вычислил место, где, вероятно, была спрятана Ктара. Всё остальное - лишь ожидание и выжидание. Только вот внезапный визит Альшера едва не сорвал блестящие планы и потратил драгоценное время. Впрочем, было бы хуже, если бы они разминулись...
  С этими мыслями Алый гнал даркинта на пределе возможностей и менее, чем за час достиг Серебряного града. То есть того, что от него осталось. Зрелище не радовало. Деревья, болото и камни...
  Тихо выругавшись, арши спешился и отправил в воздух несколько светящихся шаров, разогнавших ночную мглу вокруг демона. Тени сразу стали длиннее, темнее, темнота вокруг насыщеннее. Сырой воздух холодил лёгкие, в широких болотистых лужах отражались магические огни. Искать в одиночку то, о чём он имел весьма смутное представление, было сложной задачей для него одного.
  Мираль отдал короткий мысленный приказ, и его даркинт принял совершенно иную форму. Вместо быстрого и выносливого коня теперь возле его ног арши стоял массивный крупный волк с густой рыжеватой шкурой. Ещё один ментальный призыв - и к нему подошли из чёрной пустоты ещё двое матёрых хищных зверей. Алый опустился на одно колено в сырую грязь и подозвал своих бесов ближе, передал им мыслеобраз, воспоминание, которое он видел и чувствовал в подвалах Эддара. С тихим рычанием волки разошлись по сторонам, выискивая следы. Дождь и сырость этого места, наверняка, скрыли их, но и поиск вели не обычные звери. Результат не заставил себя ждать, уже скоро из глубины леса раздался протяжный мелодичный вой.
  Мираль поспешил на зов, оставшиеся бесы, прервав бесполезный поиск, последовали за ним.
  Когда арши подошёл к месту, волк поднялся с каменной древней плиты, полузатопленной дождём и махнул обвислым мокрым хвостом. Глазам демона предстал выбитый на камне символ. О да, это явно было нужное место. Дейриан хлопнул ладонью по бедру, и даркинт послушно потрусил к нему по лужам. В грязи под мутной водой просвечивали глубокие следы сапог: здесь совсем недавно были гости. Алый магией откинул плиту с дороги, на каменные ступени внизу с плеском потекла вода. Даркинты стаей скользнули в открывшийся проём, в его непроницаемую тьму опустились огни, освещая путь. Арши вытащил меч и спустился в склеп.
  В конце коридора, в просторном погребальном зале его ждали волки и пять высоких каменных саркофагов. Все они, за исключением одного, были открыты и пусты. Дейриан подошёл к закрытому гробу и сдвинул тяжёлую плиту. В узком проёме, освещённом ярким магическим огнём, показался край чёрного плаща. Ткань была именно такая, какую он видел в воспоминании у Эддара. Демон ладонью усилил нажим и заставил плиту с грохотом упасть на пол. Камень был настолько прочен, что даже не раскололся.
  Мираль со вздохом отложил меч на свободный саркофаг и присел на край того, который только что открыл. Протянув вперёд руку, он откинул с тела, лежавшего внутри, край плаща.
  Ктара была ещё бледнее обычного, под опущенными ресницами залегли глубокие тени, но нежной коже запеклись разводы тёмно-красной крови. Левое плечо опутала паутинная сеть чёрного яда. Дейриан прикоснулся пальцами к её горлу. Пульс не прощупывался, девушка была холодна, как камень её окружавший.
  03/04Алый осторожно просунул ладонь ей под спину и приподнял безвольное ледяное тело над мокрым от крови плащом. Кинжал до сих пор торчал из её плеча, а руки были связаны блокирующей магию верёвкой. Дейриан убрал кинжал и задумчиво посмотрел на чистое серебряное лезвие. Вся ядовитая магия клинка ушла в её тело. Бережно опустив девушку обратно, он взял её тонкое запястье, разрезал верёвку и стащил с мизинца чёрное колечко, скрывавшее её вторую сущность. Паутина яда начала бледнеть и растекаться под фарфоровой кожей, вскоре от неё не осталось и следа, как и от глубокой раны на плече. Но в себя Принцесса не приходила.
  Сосредоточившись, Мираль взмахнул ладонью над саркофагом, обращая в ничто всю грязь, всю кровь, верёвки и чужой плащ, окружавшие Ктару. Затем снял с себя куртку и завернул в тёплую ткань бесчувственную, практически полуобнажённую девушку. Она была слишком слаба, ей не хватало Сил, чтобы вернуться в сознание.
  Демон положил ладонь ей на холодную щёку.
  - Ктара...
  К сожалению, чуда не произошло, девушка не открыла глаза. Дейриан склонился над ней, глаза заволокло непроницаемой чернотой, а под смуглыми пальцами разлился ослепительный свет. Его магия проникала под её тонкую кожу, впитывалась в ослабевшее тело, разжигая заново цепочку изящных рун, оплетавших её плечи, грудь, талию... Всё остальное было скрыто одеждой, но он прекрасно помнил каждую из рун, начертанных его кровью.
  - Ктара, - позвал он её снова.
  Чёрные ресницы слабо дрогнули, приоткрывая лиловые глаза. Алый ощутил, как его Силы стали быстрее утекать через пальцы. В ней просыпался демон Хаоса, глубоко, на уровне инстинкта выживания, заставляя питать свою мощь чужой магией. Тайна, делавшая её почти непобедимой. Ктара, наконец, прерывисто вдохнула сырой холодный воздух и нетвёрдо подняла руку, накрыла ею ладонь Дейриана, слабо прижимая её к себе.
  - Риан... - ресницы взметнулись вверх, чистые александритовые глаза бездумно смотрели в высокий борт саркофага.
  - Как ты себя чувствуешь?
  Она медленно опустила веки, улыбнулась и сразу поморщилась:
  - Это худшее похмелье в моей жизни. И самое обидное, что не похмелье.
  Дейриан усмехнулся.
  - Ты неисправима, Ктара.
  - Почему это? - она расслабленно лежала в объятиях его куртки, будто вокруг не было замшелого и жуткого склепа семейства Лартиан.
  - Потому что люди с Материка говорят, что горбатого только могила исправит. Перед тобой даже она спасовала.
  Принцесса засмеялась и опять болезненно поморщилась.
  - Потому что я не человек.
  - Может быть, - Дейриан просунул руки под её тело и аккуратно поднял. Потом мягко пересадил на каменный край соседнего саркофага.
  Затекшее и ослабевшее от борьбы за выживание тело ещё плохо слушалось демоницу, она покачнулась, но упрямо удержалась.
  Алый бросил внутрь её недавнего пристанища бесполезный серебряный кинжал и вернул плиту на место. Возможно, на некоторое время это обманет Лартианов.
  - Как долго я здесь нахожусь? - Ктара плотнее закуталась в куртку, так знакомо и приятно пахнущую его кожей.
  Мираль повернулся к ней, опершись на каменный край плиты.
  - Несколько дней назад Тианшель сообщил мне о нападении на Свободный, и о том, что ты похищена. Мне потребовалось некоторое время, чтобы найти тебя.
  Он был так близко... Ктара вздохнула и с усилием спустилась с холодного края и сделала шаг вперёд, ласковой кошкой приникая к груди демона. В её крови ещё жглись острыми раскалёнными иголочками частицы его Силы, согревая, возвращая жизнь. Алый тяжело вздохнул и обнял её в ответ.
  - Спасибо, - Принцесса поднялась на цыпочки и поцеловала его в губы, закрывая глаза. - Как только мы вернёмся в Шанакарт...
  - Нет, Ктара, - он спокойно отстранил её, всё ещё придерживая в объятиях. - В Шанакарт ты вернёшься без меня. В крепости Дым тебя ждут отец и Эженталль, они доставят тебя в Замок.
  - Что ты задумал, Дейриан? - медленно и с опасением спросила она напрямую.
  Арши заботливо погладил её по щеке:
  - Если нам всем повезёт, ты скоро узнаешь. А если нет, то знать тебе необязательно, - она упрямо нахмурилась, но Дейриан очень серьёзно продолжил, придержав за подбородок. - Нет, Ктара. И послушай меня. Послушай. Не говори никому о том, что Эддар пытал тебя. Твой отец и некоторые из Князей могут слишком эмоционально отреагировать на это, а Совету сейчас потребуются незамутнённые эмоциями головы. Предупреди отца, что Вилькортин найден и готов сотрудничать с Лартианами. И последнее... - он помедлил. - Что бы ни случилось, держись подальше от войск Галларда и Эддара, Ктара. Сейчас я не смогу защитить тебя, а ты можешь помешать мне.
  - Ты вообще не собираешься в Шанакарт... - потрясённо выдохнула девушка, сжимая тонкими пальцами его плечи. - Ты...
  Мираль предупреждающе приложил палец к её губам.
  - Даже не думай об этом, Принцесса. Даже мысленно не произноси.
  * * *
 Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  А.Енодина "Не ради любви" (Любовная фантастика) | | О.Обская "Невеста на неделю, или Моя навеки" (Попаданцы в другие миры) | | Лаэндэл "Заханд. Финал" (Боевое фэнтези) | | А.Оболенская "С Новым годом, вы уволены!" (Современный любовный роман) | | А.Респов "Эскул. Небытие" (ЛитРПГ) | | М.Ртуть "Черный вдовец" (Попаданцы в другие миры) | | Л.Каминская "Не принц, но сойдёшь " (Юмористическое фэнтези) | | М.Ваниль "Исцели меня собой" (Романтическая проза) | | А.Эванс "Право обреченной 2. Подари жизнь" (Любовное фэнтези) | | М.Анастасия "Хороший ректор - мертвый ректор" (Любовное фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Атрион. Влюблен и опасен" Е.Шепельский "Пропаданец" Е.Сафонова "Риджийский гамбит. Интегрировать свет" В.Карелова "Академия Истины" С.Бакшеев "Композитор" А.Медведева "Как не везет попаданкам!" Н.Сапункова "Невеста без места" И.Котова "Королевская кровь. Медвежье солнце"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"