Бельский Сергей Фёдорович: другие произведения.

Башня Миров. Начало Пути

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Peклaмa:

Оценка: 5.16*17  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Ты один в этом маленьком мире. Густая пелена тьмы охватила тебя, укрытая от всего. Лишь одиночество и мрак блуждали где-то рядом. Но луч света рассек оковы и ослепил тебя. Преграды, что так долго сдерживали силу, дремавшую глубоко внутри, стали рушится, открывая дорогу в новый мир, в который ты пойдёшь по пути света.


   Пролог
   Странное ощущение. Я чувствовал, как холодный ветер прикасался ко мне, забирая тепло. Ощущал, как ледяная вода пыталась забрать частицу жизни, которая всё ещё теплилась во мне. Однако ничего не видел и не слышал.
   Я шел вперёд, боясь остановиться. Стены, такие же холодные, как и всё, что окружало меня, но они помогали идти, позволяя опираться на себя. Я не мог понять куда иду и сколько уже прошел, но иногда продолжать путь было слишком тяжело. Приходилось останавливаться и подолгу отдыхать. Вода помогала утолить жажду, но сводила зубы и обжигала горло. Иногда мне казалось, что я замёрзну и совсем не смогу двигаться.
   Приходило время, и сознание покидало меня. Именно в такие моменты тьма нежно обнимала, защищая от этого проклятого холода и согревая своим мягким и таким приятным покрывалом. После этого я ничего не ощущал. Все беды этого тёмного мира, в котором я оказался, отходили куда-то в сторону. Однако подобное состояние длилось недолго.
   В какой-то момент я вновь начинал ощущать сильные укусы ледяной воды, которая текла куда-то, огибая большие камни. Ветер же продолжал обжигать кожу своими холодными прикосновениями.
   За что мне это? Почему я просто не могу остаться в объятиях такой ласковой и прекрасной тьмы, не ощущая воды и ветра? Тяжело, как же тяжело. Я вновь встал и пошел вперёд, надеясь когда-нибудь выбраться из этого ужасного мира, который пытался отнять у меня жизнь.
   Спустя очень много времени, я уже был готов отдать всю свою едва теплящуюся в теле жизнь, но не мог. Этот мир будто не желал принимать мой дар и его интересовали лишь мои мучения и блуждания.
   Иногда силы совсем покидали меня, и я падал, больно ударяясь о камни, которые скрывала ледяная вода. После этого чувствовался вкус металла, и лицо ещё долго было мокрым, не желая высыхать. Боль долго грызла после этого, но куда ей перед стихиями, которым так понравилось меня мучить.
   Вот только кто я? Как я здесь очутился? И где это здесь? У меня не было ответов на эти вопросы. Память оказалась, словно чистый лист, лишь немного заполненный болью и страданиями.
   Пройдя ещё немного и положив руку на очередной камень, чтобы немного отдохнуть, я вдруг ощутил нечто - ноги не чувствовали болезненных укусов ледяной воды и теперь приятно покалывали, наливаясь теплом. Мурашки прошлись по коже от этого небывалого ощущения. Ветер тоже куда-то исчез.
   Неужели они вдруг решили оставить меня в покое? Не может такого быть. Чтобы ни с того ни с сего ветер и вода пришли к подобному решению. Я присел на гладкие камешки, после чего аккуратно лёг, уперевшись головой в камень побольше. Как же хорошо, хоть немного времени без постоянной боли. Тьма вновь обняла меня, успокаивая разум.
  
   ***
   Девушка смотрела на странного человека, который блуждал по неглубокому ущелью, где текла маленькая речка. У него были длинные русые волосы. Глаза его были тусклыми, словно они давно утратили жизнь, и где-то глубоко в них засела вездесущая тьма, съедающая их истинный светло-карий цвет. Лохмотья, в которые он был одет, были настолько ужасными, что могли испугать.
   Этот человек зачем-то ходил от одного края не такого уж широкого ущелья до другого. Он доходил до стены и сразу же разворачивался, чтобы продолжить свой путь в этом замкнутом пространстве. Странный путешественник зачем-то ограничивал себя, ни разу не взглянув в небо, где ярко сияли две большие луны, каждую ночь радуя этот мир своим чудесным танцем.
   Впрочем, темно тут было всегда, однако это совершенно не мешало местным обитателям, которые стороной обходили это место, будто чего-то опасались. Подобное поведение тоже было удивительным, если учесть, что тут не было ничего страшного.
   Иногда человек падал, получая серьёзные раны. Кровь заливала его лицо и вытекала из многочисленных ран. Нередко после этого он долгое время лежал в воде, не подавая признаков жизни, однако она хорошо видела тусклый огонёк внутри него, который не позволял ему умереть.
   Интересно, почему он до сих пор не выбрался из этого ущелья, чтобы увидеть этот необычный мир, где всегда царствовала тьма и только прекрасные луны изредка нарушали её безраздельную власть. Впрочем, можно было бы спросить у него.
   - Пусть ночь всегда оберегает тебя, - сказала девушка, посмотрев на необычного человека, однако он даже не отреагировал на её слова. - Хм... ты меня не понимаешь? - задала она вопрос, однако и на него не последовало реакции, после чего она догадалась. - Значит, ты просто не слышишь. Хорошо, тогда сделаем по-другому.
  
   ***
   Сколько времени прошло в этом мраке мне определить так и не удалось, но однажды произошло чудо. Я открыл глаза, и тьма отступила, неохотно отпуская меня из своих объятий. Рядом со мной стояла девушка, фигура которой слегка светилась. Её чарующие красные глаза смотрели на меня. Стало страшно и захотелось спрятаться. Но потом я почувствовал, что никакой опасности нет, и теперь спокойно разглядывал гостью, что было для меня очень удивительно. Ведь раньше я совсем ничего не видел.
   Светлые волосы доходили ей до плеч и будто светились тусклым белым светом. Лицо было столь прекрасно, что не хотелось отрывать взгляд. Белые одежды плотно охватывали её стройную фигуру, и только длинная юбка с вырезом свободно крепилась к ремню. Никогда не видел ничего подобного, эта одежда была какой-то неправильной. Казалось, что она целиком сделана из белого металла. Я просил тьму подольше не мешать свету, чтобы можно было полюбоваться красотой гостьи.
   Всё в этой девушке было прекрасно, но глаза в особенности. Смотря в них, мне казалось, что я видел нечто непонятное, странное и в тоже время непостижимо огромное, по крайней мере, во много раз больше мира, в котором я оказался. Она смотрела на меня, внимательно изучая, но спустя ещё немного времени попросту скрылась в объятьях тьмы.
   Долго, очень долго, возможно целую вечность, я искал её, но натыкался лишь на стены и острые камни. "Как же она смогла попасть сюда? Откуда явилась ко мне?" - эти вопросы не давали мне покоя до тех пор, пока она не пришла снова.
   Девушка появилась также внезапно, как и в предыдущий раз, и мрак, окутавший мой мир, вновь расступился перед ней. Красавица присела на крупный камень, и я подошел поближе, почувствовав, как ледяная вода вновь вгрызлась в ноги.
   Она приходила ко мне каждый день и начала со мной говорить. К моему большому удивлению я всё прекрасно понимал, но вот сказать в ответ ничего не получалось. Только какие-то жалкие хрипы вырывались вместо слов или вовсе тишина оставалась вокруг. Некоторое время спустя слова сами стали появляться, словно какое-то волшебство наконец-то подействовало на меня. Теперь безмолвие этого места окончательно решило предать своих союзников в лице тьмы и мрака, чтобы больше никогда не показываться здесь.
   - Как тебя зовут? - однажды спросила она, но мне был не понятен её вопрос, и тогда красавица пояснила. - У каждого есть имя, которое даётся при рождении и сопровождает человека всю жизнь.
   - Я не знаю, - с тоской ответил я, хотя чем она была вызвана, оказалось за гранью моего понимания. Правда кое-какие догадки на сей счёт, у меня имелись.
   - Тогда давай я подарю тебе имя?
   - Мне было бы... приятно услышать его, - ответ был весьма неуверенным, так как какое-то беспокойство охватило меня.
   - Так как ты всё время жил во тьме, не видел настоящего света и не слышал удивительный голос этого мира, который не такой пустой, как ты считаешь. Думаю, тебе подойдёт имя Налл, - улыбнулась красавица.
   - Мне нравится, - на душе стало так тепло, как никогда раньше. Даже вода в пещере перестала быть такой холодной. - А какое имя было даровано тебе?
   - Улла, - произнесла красавица своим очаровательным голосом.
   - Я всегда буду помнить это имя.
   Она продолжала навещать меня, после чего также уходила в неизвестность. Я пытался её найти, идя вперёд вдоль холодного ручья, который всегда сопровождал меня, но так и не смог нигде найти. Жаль, что я не вижу и не слышу ничего и никого, кроме этой странной, но такой удивительной красавицы. Теперь я чувствовал себя как-то по-другому и с нетерпением ждал каждой следующей встречи.
   Улла пришла намного раньше, чем обычно, что должно было обрадовать меня, но почему-то всё было с точностью наоборот. Сердце забилось чаще от непонятного чувства. На её лице была печаль, которая передалась и мне. Она долго молчала, прежде чем заговорить. Наконец, я услышал её прекрасный голос, который в этот раз был необычайно тихим:
   - Налл, было приятно находиться с тобой рядом в этом мире, однако мне нужно идти дальше.
   - Но зачем?
   - Это место тёмное и холодное, в нём нет жизни, и лишь мрак царствует тут вместе с тьмой. Я пришла сюда только потому, что здесь был ты, но есть места, где мне ещё нужно побывать. Мне ещё столько нужно всего увидеть, ведь, как и ты, я слишком мало видела в этой жизни. Думаю, что тебе уже давно пора посмотреть на всё своими глазами и услышать мелодию этого мира. - После этих слов невероятная красавица подошла ко мне и поцеловала.
   Душу охватили небывалые чувства, которых мне раньше испытывать не доводилось. Сердце билось, словно сумасшедшее, дышать стало тяжело. Было что-то не так, вот только я не понимал что. Я услышал шепот ветра, который любил обжечь меня своим холодным прикосновением; журчание воды, которая могла дать фору ветру и дыхание... Уллы.
   - Посмотри же на меня своими глазами Налл, а не разумом, - сказала она своим прекрасным голосом. - Взгляни на этот удивительный мир.
   Я послушал девушку, и безграничная тьма с глубоким сожалением рассеялась и отошла в сторонку, став не такой уж беспроглядной. Я увидел две стены, которые вели куда-то вдаль, а между ними текла вода. Ветер играл неподалёку с пылью, закручивая её вокруг себя. Взглянув, вверх я увидел две большие луны, которые медленно передвигались по тёмному небу.
   - Невероятно... - прошептал я, будучи пораженным тем, насколько расширился мой маленький мир, наполненный тьмой и болью. Сейчас он уже не казался мне таким уж плохим.
   - Ты ведь, хочешь увидеть много всего? - спросила она, и я кивнул. - Тогда пойдём со мной, - она взяла меня за руку и, улыбнувшись, направилась вдоль речки.
   Неподалёку от нас из яркого света появились врата, которые стали медленно открываться. Этот свет ослепил меня и заставил глаза слезиться. Створки постепенно открывались, но тьма скрывала то, что было за ними.
   - Нас ждут поистине удивительные миры, - радостно сказала Улла. - Не отставай же от меня, Налл.
  
   Глава 1
  
   Странный мир. Странный хранитель. Странное испытание.
  
   Как только я прошел сквозь врата, свет ослепил меня и ещё некоторое время я ничего не мог видеть. Страх сковал меня, ведь я боялся, что зрение вновь решило исчезнуть, оставляя в безжизненном мраке. Но всё же оно вернулось, однако страх никуда не делся, ведь Уллы рядом со мной не было.
   Я протёр глаза и не мог поверить тому, что я тут увидел. Вокруг был большой и светлый мир. Я взглянул наверх и поразился. Чистое небо синего цвета было просто невероятным, на мгновение я забыл, как дышать. Посмотрев чуть дальше, я зажмурил глаза из-за яркого светила, которое сияло в небе и приятно согревало.
   Вокруг был ковёр изумрудной травы, среди которой росло множество самых разнообразных цветов. Это было поистине прекрасно. Такие чудеса радовали глаз. Лёгкий ветерок, в отличие от того, который мучил меня в том мире, создавал приятную прохладу и заставлял траву танцевать. Хорошее место, мне оно сразу понравилось, но нужно было спешить. Улла может быть тут или уже отправилась дальше.
   Я находился посреди обширной равнины. И совершенно не понимал, куда же мне идти дальше. Я огляделся вокруг. Равнина тянулась до самого горизонта и лишь изредка изгибалась, создавая невысокие холмы. Пёстрые цветы имели самый разный окрас лепестков и очень приятно пахли. Это место мне нравилось, но без Уллы это уже совсем не то. Всю радость от столь прекрасного вида я хотел разделить с ней. Мне не хочется, чтобы рядом со мной вновь было одно лишь одиночество. И стоило только об этом подумать, как я понял, что рядом со мной кто-то есть.
   Я обернулся и увидел, что среди цветов лежит девушка, которую я совершенно не замечал прежде. Обтекаемый чёрный шлем испугал меня, так как казалось, что он состоит из тьмы. Часть его была скрыта таким же чёрным широким капюшоном. Её необычные доспехи тьмы обнимал весьма любопытный плащ, испускающий тёмную энергию, подобно дыму витающую вокруг. Её тоненькие ручки были похожи на лапы какого-то монстра, ведь вместо пальцев были изгибающиеся острые когти. Её доспехи были очень необычными и вплотную прилегали к телу, огибая весьма соблазнительную фигуру. На шее висел странный амулет, похожий на светило. Вот только, оно было кроваво-красное. Лучи света были подобны острым кинжалам, правда один из них был отломан. Однако я почему-то боялся её. Возможно потому, что эта девушка была вторым человеком, которого я когда-либо встречал, а возможно и потому, что она совершенно отличалась от Уллы.
   Она посмотрела на меня и прислонила когти к острой части шлема, располагавшейся в районе подбородка. Интересно было бы увидеть её лицо. Она медленно поднялась, после чего потянулась, демонстрируя свою изящную фигуру. Размяв шею, она подошла ко мне поближе и заговорила.
   - Не ожидала сегодня ещё странников, - печально вздохнула она. - Так что ты меня разбудил, опоздавший. Это весьма некрасиво с твоей стороны. Ведь я видела такой замечательный сон, а ты вернул меня в этот кошмар.
   Я не понимал, что она имеет в виду. Какой кошмар? Ведь этот мир прекрасен. Цветы и небо, тепло и солнечный свет, приятный ветерок и необычайная лёгкость. Что может быть лучше?
   - Но почему вы называете это кошмаром? - недоумевающее спросил я.
   - Потому что тут проклятые цветы, слишком яркое солнце, из-за которого мне постоянно хочется спать, надоедливое небо без единого облачка, и эти разноцветные растения меня просто раздражают, так как от них болят глаза, - ответила девушка. - Во сне же я отдыхаю и не вижу всего этого. Лишь ласковая тьма, которая согревает гораздо приятнее лучей этого светила.
   Меня пугали её слова, но я её понимал, ведь не так давно и сам любил окунуться в столь приятные объятия ласковой тьмы, которая защищала меня от боли и холода. Но Улла показала мне другой мир, который насыщен жизнью. А теперь я вижу ещё один столь поразительный и невообразимо прекрасный мир.
   - Вижу, что ты со мной не согласен, хотя и понимаешь меня, - сказала девушка, слегка наклонив голову, будто всматриваясь в меня под другим углом. - Это любопытно. Впрочем, ещё более любопытно место, из которого ты пришел. Оттуда ещё никто не приходил из странников.
   - А как вас зовут? - спросил я, вспомнив, что совсем не знаю её имени. - И кто вы?
   - О, так ты меня даже не знаешь, - удивилась она и добавила с печалью. - Даже обидно как-то, - она ещё раз посмотрела на меня, после чего продолжила. - Ну хорошо. Значит, придётся немного рассказать о себе. Я Эфиальтия, хранитель начального мира великого древа миров, хотя можешь называть её башней, сути этого не меняет. Я решаю, достоин ли тот, кто пришел ко мне, пройти дальше.
   - А как вы это делаете? - было очень любопытно.
   - Всё очень просто. Я предлагаю каждому страннику пройти испытания, - ответила она.
   - Что это? - удивился я, так как не совсем понимал, что она имеет в виду.
   - Это как игра, правда, ставки тут бывают довольно высокими, если ты сможешь сделать то, о чём я говорю тебе, то ты сможешь пройти в следующий мир, - ответила она.
   - Вы не видели тут девушку? - спросил я, вспомнив о том, что рядом со мной нет Уллы. - У неё светлые волосы и красные глаза. Её зовут Улла.
   - Хм... дай-ка подумать, - сказала Эфиальтия, постучав когтем по подбородку. Она будто выискивала что-то в небе, но там была лишь безбрежная синева. - Нет, не встречала, хотя красные глаза... это любопытно. Возможно, она перешла в другой мир, а ты потерялся, ступив не на ту тропинку, когда шел по тропе Междумирья. Вероятно, ты больше не встретишь Уллу, ведь тут так много миров, что сложно все сосчитать. Хотя, даже если она среди миров древа, то там столько опасностей, что я совершенно не удивлюсь, если кто-то прямо сейчас пьёт кровь из её остывающего тела. Либо она могла попасть под магменный дождь на пятом уровне, упасть в кислотное озеро на восьмом или оказаться в плену у бандитов, которые разгуливают на двенадцатом. Впрочем, я могу во всём ошибаться, и она ждёт тебя где-то в верхних мирах, а может и на самой вершине.
   После её слов сердце сжалось от страха. Как же так? Неужели я больше не увижу Уллу? Нет! Не бывать такому! Я найду её во чтобы то ни стало! Вот только как мне это сделать?
   - О-о, я повторюсь, но всё очень просто, - Эфиальтия будто прочитала мои мысли. - Видишь ли, странники приходят ко мне не просто так, и не просто так они хотят пройти дальше, ставя на кон свою жизнь. Тот, кто достигнет последнего мира, расположенного на вершине древа сможет добиться того, чего он желал больше всего на свете. Кто-то жаждет силы и могущества, таких большинство; кто-то гонится за знаниями и мудростью; иных интересуют богатства; некоторые ищут любви; кого-то же просто интересуют девушки, один странник даже хотел власти надо мной, но хвала Создателю, по пути наверх с ним разобрались другие Хранители. Каждый желает исполнения своей мечты, не всех правда устраивает цена, ведь чем невероятнее и удивительней твоя мечта, тем больше ты должен будешь отдать взамен.
   - Я понимаю, но что вообще за древо миров? - спросил я.
   - Видишь ли, ты попал в весьма необычное место. Древо состоит из множества миров соединённых друг с другом. Есть основные миры, где проходят испытания и миры, где живёт большинство людей и представителей самых различных рас. Все они находятся на ветвях древа, но первые называют Мирами Башни, а вторые Мирами Спокойствия, хотя до этого названия им как до последнего мира с закрытыми глазами. В общем, разберёшься во всём со временем.
   Я всё равно не совсем понимал, как выглядит это древо или башня, но надеюсь, что смогу это понять. Главное, чтобы с Уллой всё было в порядке.
   - Прежде чем ты приступишь к испытанию, позволь рассказать ещё кое-что, - сказала девушка и подошла поближе, коснувшись своими когтями запястья левой руки. Было немного страшно, так как показалось, будто она просто отсечёт мне кисть, однако ничего подобного не произошло. На моей руке виднелся странный чёрный браслет с серым кругом посередине.
   - Что это? - спросил я, с удивлением рассматривая столь необычную вещь, масса которой совершенно не чувствовалась.
   - Это пространственный карман, куда ты можешь положить любой предмет, - ответила Эфильтия. - Время для любого объекта, который ты положил туда, останавливается, так что если положишь какую-нибудь еду, то она не испортится, даже если пройдёт пара сотен лет. Впрочем, эта не самая глава вещь, которая тебе понадобится на протяжении всего путешествия.
   - А какая же тогда самая важная? - поинтересовался я, всматриваясь в беспроглядную черноту её шлема.
   - Вот эта, - она прикоснулась острым когтем к моей груди, где сейчас висел амулет, будто сотканный из тьмы. Широкий металлический ремешок, состоящий из нескольких сегментов скреплённых друг с другом, держал плоский чёрный круг на груди, сжимая его с двух сторон. По плоскости этого необычайного предмета пробегали яркие огоньки. - Это очень сложный прибор, придуманный хранителями ещё в незапамятные времена. Эльт, так его называют странники, служит в качестве переводчика, ведь тут обитает много рас, и без него проблематично было бы поддерживать нормальный диалог. Также эльт способен собирать различные данные, сканировать окружающее пространство и выдавать необходимую информацию, искать другие предметы и много-много ещё всего. Ах да, совсем забыла сказать. Миры, расположенные на разных ветвях, но находящиеся в одной плоскости, принадлежат одному уровню. К примеру, начальный мир находится у самого основания древа, поэтому он один, а вот на втором уровне, есть много миров, каждый из которых не такой, как остальные. В общем, сам увидишь, если тебе повезёт пройти моё испытание. Итак, давай же начнём испытание.
   Девушка взмахнула руками и земля задрожала. Я не удержался и упал на землю, однако вместе с ней стал подниматься в воздух. Оказавшись на приличном расстоянии от земли, я смог осмотреться и увидел, что луга, усыпанные цветами, тянутся ещё дальше, чем мне казалось изначально.
   Вокруг меня оказалось множество каменных сфер, с которых уже осыпалась земля, и я был на центральной. Эти фигуры были расположены друг за другом, образуя семь постепенно расширяющихся окружностей. В принципе можно с этой перепрыгнуть на другую и добраться до края, но я лучше воздержусь от подобных действий, так как если упаду, то непременно умру. А сейчас мне совершенно не хотелось умирать, ведь я просто обязан найти Уллу.
   - Это весьма простое испытание, которое называется "Весёлый Прыжок", - сказала Эфиальтия, появившись рядом со мной. - Тебе просто требуется добраться до края этого поля сфер и вернуться обратно в центр.
   - Но ведь я могу упасть, - я аккуратно взглянул вниз, и поёжился.
   - Всё верно, твоя цена за проход во второй мир - жизнь, - пояснила хранительница. - Не думаешь, что так намного веселее. Всё ведь очень просто, так что выполни моё задание, пока твоя Улла ещё жива.
  
   Глава 2
  
   Очень веселый прыжок. Наперегонки со смертью. Сила Эфиальтии.
  
   Я сразу же прыгнул на ближайшую сферу и еле смог устоять. Это оказалось намного тяжелее, чем я считал, ведь ноги скользили по каменной поверхности, поэтому устоять было не так легко. Но я просто обязан был преодолеть эту небольшую трудность, ведь Улла ждёт меня.
   Сосредоточившись, я смог допрыгнуть до следующего каменного шара. В этот раз прыжок удался на славу, и я даже не поскользнулся. Подувший ветер заставил меня помедлить, перед следующим прыжком, но и тот прошел как надо.
   Я немного приноровился к этому достаточно простому испытанию и теперь не видел в нём никакой трудности, разве что высота заставляла сердце сжиматься от страха, поэтому вниз я старался не смотреть. Всё шло как надо, но на предпоследнем прыжке к краю, нога сорвалась, и я плюхнулся о каменную поверхность. Воздух вышел из лёгких, и мне стоило больших усилий, чтобы не выпустить из рук сферу, иначе я бы просто съехал вниз и упал.
   Руки дрожали от близости дыхания смерти, сердце билось, словно сумасшедшее, и никак не могло успокоиться. Прошло ещё некоторое время, прежде чем я смог собраться и совершить свой путь к крайней сфере. Всё прошло отлично, и я с облегчением выдохнул.
   - Замечательно, - услышал я голос Эфиальтии. - Ты так быстро добрался до края, что я совсем забыла тебе кое-что сказать. Видишь ли, теперь каждое кольцо сфер будет крутиться со своей скоростью, что несколько осложнит твой путь назад. Чем ближе ты будешь приближаться ко мне, тем быстрее будут вращаться кольца. Весело, правда? - девушка покрутилась на месте и вместе с ней стали крутиться семь окружностей.
   - Как-то не очень, - нахмурился я, осмотрев поле сфер. Это будет очень нелегко.
   - Ты просто ещё не начал свой обратный путь, поэтому и не весело, - ответила мне Хранительница начального мира. - Ну же, смелее.
   Однако я не торопился. На каждой окружности было разное количество сфер. На первой и второй располагалось всего по пять штук, на третьей и четвёртой - по десять, на пятой - двадцать, а на шестой и седьмой - аж по сорок. Если крайнее кольцо обращалось вокруг центра едва заметно, то по мере приближения к Эфиальтии скорость заметно возрастала. Расстояния между сферами постоянно менялись, однако периодически каменные шары шестого кольца проходили достаточно близко ко мне. В результате прыжок должен был выйти ещё менее опасным, чем по пути сюда.
   Я глубоко вдохнул и, дождавшись подходящего момента, прыгнул вперёд. Как я и думал, это оказалось намного легче, хотя меня немного отнесло в сторону, так что нужно принимать в расчёт скорость собственного движения, а не только близко подходящей сферы.
   А вот со следующим прыжком у меня вышла заминка. Скорость пятого кольца сфер была уже ощутимо больше, и я попросту боялся прыгнуть. По идее нужно просто прыгнуть заранее, тогда всё у меня получится.
   - Что-то ты медленно думаешь, так что мне становится неинтересно, - вздохнула Эфиальтия. - Тогда добавлю немного веселья, чтобы ты недолго стоял на одном месте. Как только ты простоишь на сфере больше минуты, то она начнёт вращаться и уже не остановится, поэтому выбирай путь правильно. Ах да, часть сфер будут тебя притягивать, а другие отталкивать, так что внимательно смотри, куда ты прыгаешь, иначе твоя Улла может попросту тебя не дождаться.
   - Вот чёрт! - я начал крутиться вместе со сферой. Вот такого я как-то не ожидал. Как же мне теперь прыгать?
   - Так веселее! - обрадовано запрыгала хранительница. - Гораздо веселее! А теперь падая, падай! Ой, я хотела сказать прыгай-прыгай!
   Сфера стала раскручиваться сильнее, поэтому пришлось прыгать на ближайшую, однако какая-то неведомая сила отшвырнула меня в сторону, не позволив даже коснуться каменной поверхности. Перед глазами всё кружилось, сердце билось, словно птица в клетке, желудок хотел выпрыгнуть наружу, и тут я вновь почувствовал необычную силу. Меня что-то притянуло, и я больно ударился об очередную сферу.
   Когда зрение пришло в норму, я ужаснулся, увидев под собой поле цветов. Я находился на нижней части сферы, но при этом совершенно не падал, что было весьма удивительно. Видимо именно об этом и говорила Эфиальтия. Один каменный шар меня оттолкнул, а другой спас, но у меня не так много времени перед тем, как начнётся вращение.
   Аккуратно забравшись наверх, я сильно удивился, так как перепрыгнул через одно кольцо сфер и сейчас был на четвёртом. Повезло. Ещё одна сфера понемногу приближалась, и я уже хотел прыгнуть, однако не смог достаточно оторваться от поверхности и упал обратно. Чёрт! Похоже, эта сила слишком велика, чтобы так просто вырваться из её цепких объятий.
   Надо думать, как освободиться из этой необычной ловушки, ведь я не собираюсь проигрывать. Пока я раздумывал над тем, как мне преодолеть поле тяготения сферы, она понемногу стала вращаться. Я почувствовал, что центробежная сила начинает отрывать меня от шара и тогда мне в голову пришла отличная мысль.
   Пришлось проверить приближающуюся сферу на третьем кольце на предмет действующей на ней силы, бросив обычный камешек. К моей радости приближающийся шар обладал притяжением. Приготовившись, я пробежал по экватору сферы несколько кругов и прыгнул к своей цели. Полёт очень быстро прервался падением и ударом о каменную поверхность.
   У-у-х, больно-то как. Но идея сработала, а это значит, что осталось преодолеть всего два кольца. Отлично, главное не опростоволоситься на финишной прямой... ну не совсем прямой, в общем на финальном отрезке пути.
   Хм... поле тяготение этой сферы было посильнее, так что мне пришлось дольше ждать вращения и сделать больше кругов по экватору, прежде чем прыгнуть. Я уже рассчитал куда мне надо прыгнуть, однако несколько недооценил набранную скорость. Я сделал прыжок и перелетел сферу со второго кольца и сразу же попал на быстро летящий каменный шар ближайшей к центру окружности.
   Радость уже отразилась в мох глаза, ведь я сэкономил столько сил, однако моё везение закончилось. Отталкивающая сила отбросила меня в сторону с такой мощью, что я перелетел сразу несколько колец и врезался в ещё один шар, опять же отбросивший меня ещё дальше.
   Я летел над пропастью и вся моя недолгая жизнь, большую часть которой я провёл во тьме, пролетела перед глазами. Но я не хотел умирать, ведь тогда Улла останется одна. Такого нельзя допустить!
   Везение вновь вернулось, и мне удалось ухватиться за сферу на крайнем кольце. Повезло, что она не обладала какой-либо силой, однако я опять в начале пути. Ну что ж. Теперь я точно знаю, на что способны каменные шары с разных колец и насколько отличаются эффекты сил. Так что сейчас я должен пройти это испытание.
   Подгадав определённый момент, я прыгнул на соседнюю сферу, после чего сделал несколько шагов и выполнил ещё один прыжок. Сделав небольшой кувырок, благо эта сфера обладала силой притяжения, я встал на ноги и принялся набирать скорость, бегая по экватору шара.
   Нужно было дождаться подходящего момента, и он не заставил себя долго ждать. Я оторвался и на большой скорости полетел к соседней сфере, которая отбросила меня в сторону. Я сделал пару сальто в воздухе, после чего меня оттолкнула ещё одна сфера. А вот тут я немного не рассчитал и больно ударился. Вот только я всё равно радовался, ведь смог пройти испытание.
   - Похвальная сообразительность, - в голосе Эфиальтии чувствовалось разочарование. Неужели она хотела, чтобы я упал и разбился? - Как же ты смог так быстро привыкнуть к столь неблагоприятным условиям? - спросила девушка, хотя мне показалось, что она и так всё поняла.
   - Я запомнил каждую сферу, - ответил я.
   - То есть как? - в голосе хранительницы проскользнуло удивление.
   - Каждая сфера, с которой я столкнулся, начинала вращаться, - ответил я. - Земля ещё не полностью осыпалась с них, поэтому я увидел, что с некоторых шаров пыль летит во все стороны, а с других нет. Несложно было распознать, какая сила, где находится.
   - Но зачем же ты тогда бросил камешек?
   - Мне нужно было оценить силу, с которой сфера могла отбросить меня, ведь при приближении к центру мощность притяжения и отталкивания сфер возрастала, но вот понять насколько не мог, - ответил я. - Шары с притяжением я дополнительно отметил парой царапин. Правда немного сплоховал, поэтому чуть не умер, но во второй раз всё получилось, хотя было непросто.
   - А ты не так прост Налл, - усмехнулась Эфиальтия и протянула свою когтистую руку. - Дотронься до меня, и я перенесу тебя в следующий мир.
   Я потянулся к её руке, и моя кисть прошла насквозь, будто хранительница стала неосязаемой. Я попытался ещё несколько раз, но всё было тщетно. Мной одновременно завладели удивление и страх. Что случилось с Эфиальтией? Как мне теперь добраться до следующего мира? Что же теперь делать?
   - Что такое? Неужели ты не хочешь отправиться в свой трудный путь? - удивлённо спросила хранительница.
   - Я хочу, но не могу к Вам прикоснуться, - ответил я.
   - Это печально, но значит не судьба тебе отправиться в следующий мир, - сказала она.
   - Эх-х, - я присел на холодную каменную поверхность сферы и посмотрел вдаль.
   Холодный ветерок трепал волосы и приятно ласкал лицо. Я пытался придумать хоть что-нибудь, смотря на продолжающие вращаться сферы и кольца. Вот только ничего не приходило в голову. Как же так, неужели на этом всё?
   - Я смотрю на этот прекрасный мир и понимаю, что я должен его оставить и отправиться дальше. Однако я всё равно бы хотел вернуться сюда вместе с Уллой, чтобы показать ей, насколько он прекрасен, - сказал я, посмотрев вдаль.
   - Расскажи мне о своём мире, - попросила хранительница, присев рядом. - Какой он?
   - К сожалению, я видел его недолго и для меня он в большей части был похож на безмолвную тьму, насыщенную ледяной водой и злым ветром. Лишь боль и страдания сопровождали меня, пока я не встретил Уллу. Но потом, она открыла тот мир для меня, и я увидел нечто. Две огромные луны танцевали в небе и проливали свой прекрасный свет на окутанную тьмой поверхность. Именно таким он запомнился мне.
   - Красивый мир, не то, что этот, - вздохнула хранительница, а я положил свою руку на её. - Обязательно посмотрю на твой мир как-нибудь.
   - Кстати, Эфиальтия, не могли бы вы уже отправить меня дальше? - спросил я.
   - Но ты ведь ещё не дотро... - хранительница начального мира не договорила и посмотрела на мою кисть, лежащую поверх её когтистой руки. - Хитрец.
   - Вы же говорили, что я должен был вернуться обратно в центр, но если бы я встал в середине, то не смог бы дотянуться до Вас. Поэтому я решил занять место так, чтобы вы подошли ко мне ближе, и как вижу, я оказался прав. - Я улыбнулся, пытаясь рассмотреть в тёмном стекле шлема лицо девушки, но не смог.
   - Не часто у меня бывают столь сообразительные покорители древа, - усмехнулась Эфиальтия. - Ну что ж, удачного пути, Налл. - сказала она, и мир вокруг исчез.
  
  
   ***
   Эфиальтия лежала среди цветов и думала об этом необычном пареньке, который был намного умнее, чем казался на первый взгляд. Она сорвала прекрасный цветок и поднесла его к шлему, чтобы насладиться чудесным запахом.
   - Возможно, он прав и этот мир действительно неплох, хотя и немного раздражает обилием ярких красок, - сказала хранительница и увидела открывающийся портал.
   Оттуда вышла красивая девушка. В её белые как снег волосы были вплетены многочисленные бантики алого цвета. Тёмно-красные глаза наполнились удивлением, увидев лежащую среди цветов хранительницу. Черный плащ был накинут поверх белоснежной кофточки и юбочки. Она аккуратно встала среди цветов так, чтобы не раздавить их своими туфельками с серебряными рисунками.
   - Тётушка Эфи! - обрадовано сказала девушка. - Как я рада вас видеть! А где дядюшка Касто?
   - Приветствую тебя, Лия, - настроение хранительницы заметно поднялось. - Касто прохлаждается где-то на вершине. Ему нужно навестить старого друга, так что я любезно согласилась его подменить. Пусть немного побродит по мирам древа, ему полезно будет.
   - Чем вы так расстроены? - спросила красавица, присаживаясь напротив.
   - Не знаю. Наверное, из-за того, что пока не могу отправиться в другие миры, чтобы посмотреть на их красоту, - ответила Эфиальтия.
   - Был ли кто-нибудь интересный за последнее время? - задала вопрос Лия, в глазах которой была надежда.
   - О-о, ты совсем немного опоздала, - ответила хранительница. - Я не так давно отправила в один из миров второго уровня опоздавшего участника.
   - Если вы обратили на него внимание, значит это кто-то очень сильный.
   - Нет, я бы так не сказала, хотя паренёк оказался достаточно умным, - ответила Эфиальтия. - Но есть слово, которое лучше всего характеризует его.
   - Какое же? - Лию уже полностью захватило любопытство, так что она вплотную приблизилась к хранительнице и всматривалась в тёмную поверхность шлема, сгорая от нетерпения.
   - Пришедший.
   - Что?! - девушка аж подскочила. - Не может быть! Это же здорово!
   - И не говори, - усмехнулась Эфиальтия. - Теперь у остальных хранителей будет множество проблем. Даже интересно, как они с ними будут справляться.
   - Спасибо, спасибо, что пропустили его! - радовалась девушка и обняла хранительницу.
   - Всё-всё, спокойней.
   - Хм... а какое он проходил испытание? - вдруг спросила Лия.
   - Весёлый прыжок.
   - Но как он смог его пройти, ведь оно достаточно трудное? - нахмурилась девушка.
   - Вот и для меня это стало сюрпризом, - сказала Эфиальтия и легла на цветы. - Зато теперь среди многочисленных миров древа станет не так скучно, как прежде.
   - А в какой из миров второго уровня вы его отправили? - спросила красавица.
   - Хм... дай-ка подумать. Он сейчас на Тёмной тропинке и его ждёт ещё одно весёлое испытание, - ответила хранительница. - Если хочешь на него посмотреть своими глазами, то тебе следует поспешить, так как если он пройдёт и это испытание, то окажется ближе к главному миру второго уровня, а туда тебе будет очень сложно попасть. Впрочем, хранитель Экхарт сейчас тоже отсутствует, так что можно попытаться. Хотя главный куратор, выполняющий его обязанности очень силён, поэтому будь осторожна.
   - Спасибо за предупреждения, тётушка Эфи, - обняла хранительницу Лия и достала небольшую розовую коробочку. - Это Вам небольшой подарок.
   - Не ожидала. Неужели? - в голосе Эфиальтии было удивление, и она открыла подарок. - Ух ты! Так тут целый набор сладостей. Знаешь, как меня обрадовать. Ну ладно, иди, а я пока отвлекусь от окружающего меня кошмара и попробую тортик.
   - Ещё увидимся, тётушка Эфи, - помахала рукой Лия и скрылась в портале.
  
   ***
   - Спасибо, Лиабель, что разрешила остаться по эту сторону портала. А то у меня мурашки от этих хранителей, особенно от Кастодиена и Эфиальтии. Настоящие монстры, - сказало существо похожее на белую пантеру, вот только с обтекаемой головой, чем-то похожей на шлем Эфиальтии. По бокам было две пары красных глаз способных видеть почти всё окружающее пространство. Острые когти сейчас были спрятаны, а длинное лезвие на хвосте готово атаковать в любое мгновение. Не смотря на то, что это существо передвигалось на четырёх лапах, его рост при этом был сравним с человеческим. Существо бежало за девушкой.
   - Не стоит благодарности, Эланд.
   - Эфиальтия рассказала что-нибудь интересное? - спросил большой кот.
   - О, так тебе любопытно, - прищурилась девушка и улыбнулась. - В башне появился новый Пришедший, и он прошел испытание.
   - Что-о-о?! - воскликнул Эланд. - Если об этом узнают в верхних мирах...
   - Не беспокойся, они не узнают, - ухмыльнулась Лиабель. - И мы тоже никому не скажем.
   - Поспешим, Эланд, нам нужно успеть в Киргор.
   - Это, где проходит испытание "Тёмная тропинка"? - спросил кот.
   - Да, - кивнула Лиабель.
   - Только не говорите мне, что Пришедший сейчас там.
   - Ага, он там.
   - Ну я же проси-и-ил, - Эланд ещё несколько раз хотел, что-то сказать, но посмотрев на девушку лишь вздохнул и направился дальше.
   - Я заметила что-то ещё, когда мы с тобой направлялись навестить тётушку Эфи, но не придала этому значения. Похоже, что я ощутила врата, ведущие в Междумирье. Поэтому мне хотелось посмотреть на того, кто пришел к нам оттуда, но я немного опоздала. Впрочем, после того, что рассказала Эфиальтия, мне хочется посмотреть на этого Пришедшего ещё больше. Вдруг он также силён, как Аллон или Арклайл, а может быть даже, как та Пришедшая, появившаяся в башне почти пятьдесят лет назад, - Лиабель уже представила себе встречу с неизвестным.
   - Ох-х, - вновь вздохнул Эланд. - Главное, чтобы всё прошло нормально. Хотя, зная вас, я уверен, что случится что-нибудь из ряда вон выходящее. Нельзя же просто так взять и отдохнуть в Небесном Эдеме. Не-е-ет, нужно тащиться в какие-то миры, где на каждом шагу будет ждать опасность. А вы подумали, что мы будем делать, если попадёмся на глаза Экхарту?
   - Не ворчи Эланд, миры второго уровня сейчас безопасней некуда, ведь Экхарт где-то наверху, поэтому прибавим хода. - Улыбнулась девушка и её окутала белоснежная энергия, позволив набрать просто небывалую скорость.
   - Вот всегда она так, - большой кот был сильно расстроен. - Я уже ощущаю, как тучи сгущаются над нами.
  
   Глава 3
  
   Миры второго уровня. Участники испытаний. Тёмная тропинка.
  
   Напротив механического стража очень похожего на гуманоида стоял представитель достаточно редкой расы. Он внимательно смотрел на стены большой комнаты, в которой оказался, а также изучал своего противника. Воин обладал высоким ростом и был похож на человека, вот только у него была голова леопарда и длинный пушистый хвост. Покореженные стальные доспехи, несмотря на свой вид, всё ещё отлично могли защитить своего хозяина, а длинный меч спрятался в заспинных ножнах и мирно дремал, ожидая своего часа. Броню обнимал потрёпанный плащ.
   Нелёгкий противник достался воину далёких земель, однако он не чувствовал страха и в любой момент был готов к атаке. Страж рассматривал воина четырьмя стеклянными глазами и в какой-то миг сдвинулся с места. Также поступил и воин. Металлическую руку стража было нелегко остановить, но он справился.
   Воин не позволил нанести ему удар и схватил вторую руку противника. Силы у стража было полно, поэтому было очень непросто сдерживать его, но и представитель столь редкой расы обладал внушительной мощью.
   "Итак, я Хин Хар Гром, куратор испытания "Круг Силы". Некоторые из вас оказались весьма нетерпеливыми и приступили к испытанию, даже не дождавшись моего сигнала. Поэтому прошу разойтись в стороны и послушать правила данного испытания. Замечательно. А теперь слушайте внимательно, так как я не люблю повторять. Взгляните на красный круг у вас под ногами. Как только вы и страж, стоящий напротив вас, зайдёте внутрь, то начнётся испытание. Оно достаточно простое, но вам запрещается использовать оружие. Только силу, ловкость или хитрость. И всё, что от вас требуется, так это вытолкнуть стража из круга. Я буду очень рад, если вы сделаете это красиво и продемонстрируете мне свою силу. Есть вопросы? Нет? Тогда приступаем. Пусть достойные пройдут дальше!"
   Не хотелось прерывать схватку, но раз куратор так сказал, то пришлось вновь разойтись в стороны. Противник был сильным и это как раз то, что нужно. Воин размял шею и после сигнала бросился к врагу. От мощного удара, стража протащило по земле на несколько корпусов. Когти на его ногах оставили глубокие борозды на каменном полу помещения. Противник остановил участника испытания и теперь стал отталкивать его в сторону.
   Воин оскалил клыки. Громко зарычав, он схватил врага и бросил через себя. Здоровенный страж, созданный из металла, с грохотом ударился о стену и оставил на ней множество трещин. Раздался громкий сигнал.
   "О-о-о, в этот раз участники подобрались на удивление способные, так что пятеро уже смогли завершить своё испытание. Жаль, что ещё пять десятков с треском провалились, так что теперь им придётся исцелять многочисленные переломы. Ну ничего, попытаете свою удачу как-нибудь позже, когда станете сильнее. Победивших прошу дождаться окончания испытания, после чего все прошедшие участники будут перемещены в следующий мир".
  
   ***
   Вокруг оказалась небольшая комнатка с идеально гладкими стенами и лишь одна дверь с небольшим перепутанным набором цифр. Каждое число было изображено на металлической квадратной пластинке, которых было четырнадцать штук и все они располагались внутри квадрата.
   - Обычные пятнашки, банально, - сказал парень в костюме, посмотрев на столь простую головоломку. - Почему нельзя было придумать, что-нибудь повеселее?
   Он достаточно быстро выставил числа в правильном порядке, но ничего не произошло.
   - О-о-о, а вот это уже интереснее, - удивление и радость отразились на его лице. Он поправил шляпу и, положив свой тёмный кейс перед собой, принялся раздумывать над головоломкой.
   "Приветствую всех участников. К сожалению, куратор этого испытания Нэро Нарн слишком занят, чтобы проводить его, поэтому временно его заменю я, куратор Элинтер Марр. "Путь Разума" достаточно простое испытание для тех, кто не обделён интеллектом. Впрочем те, кто обладает достаточно большой силой или другими необычными навыками всё равно смогут его пройти. Итак, я поясню суть этого испытания. Вас ждёт недлинный и достаточно простой путь, но жульничать не следует, это может привести к весьма неприятным последствиям. Перед вами будут встречаться простенькие головоломки, решив которые вы сможете пройти дальше. В принципе, вы можете просто выбить дверь, если хвать сил, но думаю, что среди вас таких нет. Так что вперёд!"
   - А-а-а-а!!! - где-то со стороны послышался наполненный болью крик.
   "Ну я же говорил, выполняйте испытание честно, - вздохнул куратор. - Раз решили собрать головоломку, то собирайте, а не пытайтесь вытащить пластины. Их нужно передвигать. Эх-х-х".
   После того, как куратор объявил о начале испытания, раздался щелчок и дверь открылась.
   - П-ф-ф, значит, даже в обратном порядке не нужно было собирать. Эх-х-х, скучно, - парень поправил шляпу, взял дипломат и направился дальше.
   По пути то и дело слышались крики проигравших. Большинство головоломок были достаточно простыми, однако он столкнулся с ещё одной, оказавшейся уже значительно более интересной. По сути это была обычная игра в крестики-нолики, только почти всё уже было расставлено по местам. Крестики занимали углы, между ними расположились нолики, и лишь центр пустовал. Что тут было делать непонятно.
   - Любопытно... - прищурился парень, глядя на эту задачку. - Ерунда какая-то. Чей сейчас ход? По идее я выиграю в любом случае, вне зависимости от того, что поставлю. Но не может же всё быть так просто. Хорошо, тогда нужно кое-что проверить.
   Погладив подбородок, участник положил кейс перед собой и открыл его. Поиски не заняли много времени, и вскоре он вытащил оттуда чёрные перчатки, которые сразу же надел. Взяв ручку, он нарисовал в центре крестик. Мощнейший электрический разряд сразу же попытался убить парня, но не тут-то было. Перчатки были сделаны из специального материала, который позволял избежать воздействия электрических атак. Впрочем, от ударной волны с него слетела шляпа, а волосы встали дыбом, так что пришлось их привести в порядок, прежде чем продолжить обдумывание задачи.
   - Думаю, что с ноликом будет то же самое, поэтому нет смысла это проверять, - участник положил расчёску в кейс и отряхнул шляпу от пыли. - Похоже, в центре вообще ничего не нужно рисовать. Хм... а что если это подсказка? Раз в центре квадрат, то возможно мне нужно найти ещё два, чтобы выиграть. Но тут опять слишком просто получается. Соединить все нолики между собой - это один квадрат, а все крестики - второй.
   Как только он это сделал, то все линии сразу же засветилась и дверь разошлась в стороны. Участник снял перчатки и вместе с ручкой положил их в кейс, после чего поправил галстук и пошел вперёд. Вдалеке он заметил ещё одного человека, в просторной рубашке и слишком простоватого на вид. Даже удивительно, что такой участник смог справиться с головоломками быстрее него. Тот лишь раз обернулся и затем побыстрее побежал вперёд, однако он уже был взят на заметку.
  
   ***
   Я оказался в относительно небольшом пространстве, которое сильно напоминало мой мир. Такая же беспроглядная тьма и сырость окружали меня. Ни единого звука не слышалось вокруг, и моё сердце забилось быстрее. Я ощутил страх, так как испугался, что Эфиальтия отправила меня обратно. Но за что? Я ведь прошел испытание. Или я как-то обидел хранительницу начального мира, поэтому она так и поступила?
   Что же теперь делать? Как открыть проход? Руки дрожали, и отчаяние стало сковывать меня. От бессилия слёзы появились в глазах, но я смог взять себя в руки и успокоиться. Я прошелся вокруг, стараясь на ощупь определить, где нахожусь. Это была небольшая комнатка с дверью. Такое ощущение, что с моих плеч сползла гора. Но в чём заключается это испытание? Стоило об этом подумать, как я услышал красивый голос.
   "Добро пожаловать на испытание "Тёмная тропинка". Я куратор этого испытания Амбр ан Дорр. Не знаю, чем вы провинились перед Эфиальтией, но вас ожидает непростой путь. Честно говоря, обычно к финишу приходит очень мало участников, но я надеюсь, что сегодня всё будет иначе. Суть испытания заключается в преодолении извилистой тропы, правда сделать это придётся в полной темноте, поэтому у неё такое название. Но есть один нюанс - за вами будет следовать монстр. Он слепой, но слышит очень хорошо. Если он вас настигнет, то попросту убьёт, а затем съест. Единственный плюс для вас заключается в небольшой форе, которая предоставляется всем участникам, чтобы максимально далеко уйти от монстра. Каждому придётся показать все свои способности, чтобы победить в этом испытании, надеюсь, вы сможете справиться. Ну что ж, все готовы? Вижу, что да. Тогда начнём испытание".
   После слов куратора дверь открылась. Зрение уже немного привыкло к окружающей тьме, поэтому я заметил коридор. Мне не хотелось, чтобы монстр съел меня, поэтому побежал вперёд изо всех сил.
   Несколько раз я ударился о стены, всё же бегать в темноте на такой скорости не следует. Ещё пару раз больно упал, поскользнувшись. Но вроде бы я убежал достаточно далеко, по крайней мере, на это надеюсь.
   "Ваше время заканчивается, поэтому вскоре монстр будет на свободе, так что спешите достигнуть финиша, чтобы избежать печальной участи. Мне бы не хотелось, чтобы сегодня кто-нибудь умер, так что я рассчитываю на вас. Не подведите меня и постарайтесь изо всех сил выполнить это испытание, иначе я опять получу от главного куратора. Ой, вы ничего не слышали".
   Голос куратора исчез, и сразу после него вдалеке послышался ужасающий вой. Стены задрожали от его силы, а по спине пробежали мурашки. Теперь я бежал уже невзирая на падения и удары о стены, лишь бы оказаться как можно дальше от этой необычной сущности.
  
   Глава 4
  
   Безымянный куратор. Знакомство. Кровь.
  
   В довольно просторной светлой комнате было множество самых разнообразных участников, ожидающих начала испытания. Кто-то расположился небольшими группами, обсуждающими начальный мир и его хранительницу, кто-то же предпочитал диалог только с кем-нибудь одним, а некоторые и вовсе держались подальше от других, не желая ни с кем взаимодействовать.
   Воин с двумя катанами и повязкой на лбу внимательно смотрел за множеством участников, среди которых оказалось немало достаточно плохих на его взгляд людей. Доверять тут нельзя никому. Любой может продать тебя даже за самую мизерную выгоду. Вдруг его взгляд зацепился за очень необычного человека невысокого роста. Его лицо скрывал глубокий капюшон. Однако от этого незнакомца веяло очень большой силой. Даже удивительно, ведь судя по шагам, это был ребёнок. Хмыкнув, воин молча продолжил изучать других участников.
   "Кхм-кхм, рада приветствовать вас на своём испытании. Наверное, это самое простое испытание из всех, что есть в мирах второго уровня. Оно называется "Давление". Как меня зовут совершенно не важно, так что позвольте мне не прерываться и изложить суть испытания. Для некоторых индивидов оно может начаться раньше остальных, если они не закроют рот, когда я говорю. Кхм-кхм, в этом испытании вам ничего не нужно делать, можете просто остаться на своих местах и ждать, когда оно завершится. Звучит просто, правда? Для сильных участников всё так и будет, те, кто послабее, смогут попробовать пройти его как-нибудь позже, когда обретут необходимое для прохождения могущество. Остальные умрут весьма неприятной смертью. Думаю, всё честно, ведь вас ждёт очень трудный путь, и раз вы не сможете справиться с этим, то лучше не мучить себя и сразу умереть. Пусть начнётся испытание".
   После слов куратора, не пожелавшего назвать своё имя, дышать стало значительно труднее, будто воздух стал вязким. Он давил со всех сторон, и большинство участников падали на пол. Кто-то корчился и пытался устоять на ногах, другие бились в конвульсиях и истекали кровью. Но были и те, кто стоял, как и прежде, совершенно не шелохнувшись.
   Воин с двумя катанами внимательно изучал подобных личностей, в будущем способных составить серьёзную конкуренцию. Хотя боль в висках несколько мешала сконцентрироваться. С другой стороны стояла парочка участников, подобно ему фактически не замечающих никакого давления. Одна весьма симпатичная девушка с длинными волосами весьма заразительно зевала, не обращая внимания на десятки задыхающихся участников. Однако самым удивительным было то, что девочка, которую он видел немногим раньше, не замечала подобного и вела себя так, будто пришла сюда на прогулку. С подобными монстрами всегда нужно быть настороже, какими бы одеждами они не скрывали себя, но опытного воина сложно провести. Всё же перед ним, среди постепенно умирающих участников, стояла девочка, лицо которой скрывал капюшон, и лишь едва заметная улыбка виднелась из-под него.
   Время шло и всё меньше среди участников оставалось живых, и вот, наконец, давление резко исчезло, будто ничего и не было. Воин сразу же вдохнул полной грудью и выдохнул. Глоток воздуха - самая хорошая награда после такого испытания, не считая жизнь, конечно.
   "Что ж... испытание окончено. Слабаков среди вас оказалось немало, но и достаточно сильных тоже, так что можно сказать, что испытание закончилось вполне удачно. Даже удивительно, что прошло так много участников, но я рада подобному, ведь дальше будет ещё интересней, и вы сможете умереть гораздо более изощренными способами. Теперь прошу вас дождаться перемещения на следующее испытание, и уж можете мне поверить, оно будет сложнее".
  
   ***
   Затем я услышал наполненный болью крик, завершившийся противным бульканьем. Страх охватил меня, и я просто бежал вперёд, сломя голову и ничего не замечая перед собой. Иногда я сворачивал на многочисленных развилках, чтобы запутать монстра, если он вдруг решит бежать за мной.
   На полной скорости я столкнулся с ещё одним участником, и мы отлетели в разные стороны. Было немного больно.
   - Чёрт! Ты откуда тут взялся? Впрочем, неважно. Бежим дальше, иначе помрём, - сказал он и побежал в другое ответвление.
   Недолго думая, я направился вслед за ним, так как одному мне было попросту страшно. Вскоре послышался ещё один крик, который быстро исчез. Было страшно, и я не понимал, как тут найти выход, однако этот странный участник, за которым я бежал, был уверен в своих силах, и каждый раз поворачивал без каких-либо сомнений.
   - Постой, - резко остановившись, сказал он. - К нам кто-то приближается вон с той стороны.
   После этих слов мне стало действительно страшно, ведь встретить монстра именно здесь, мне бы не хотелось.
   - Это не канг, - махнул рукой участник. - Это человек. Эй, иди сюда! - крикнул он кому-то и вскоре к нам подбежал ещё один беглец.
   - Вы... вы сумели... сейчас... - никак не могла отдышаться девушка и только через некоторое время смогла полностью задать вопрос. - Вы сумели убежать от канга?
   - Нас он пока ещё не нашел, - ответил участник, за которым бежал я. О каком канге они вообще говорят? - Думаю, сейчас мы можем немного отдохнуть.
   После этого он использовал какой-то прибор и перед нами завис небольшой тусклый шарик. Но его света вполне хватало, чтобы разглядеть двух собеседников. Первый встреченный мной участник напоминал невысокую прямоходящую ящерицу. На нём была красная куртка и чёрные штаны. Никакой обуви не было, возможно ему было удобно и так. На каждой руке по четыре когтистых пальца. Сейчас он внимательно смотрел на нас.
   Вторым участником была девушка с тёмными волосами и непримечательной внешностью. Её платье оказалось разорвано, а на руках были заметны ссадины и синяки. Она вытерла кровь, закапавшую из носа, и посмотрела на нас.
   - Что будем делать? - спросила девушка. - Мой эльт не может определить направление в сторону выхода.
   - Мой тоже, но он высвечивает достаточное пространство, чтобы определить своё местоположение и предположить, где находится финиш, - ответил ящер. - По идее нам осталось не так много, чтобы оказаться там. Вот посмотрите.
   Он прикоснулся к простенькому амулету на груди, и перед нами возникло изображение с многочисленными проходами, уходящими куда-то вдаль. Три яркие точки по центру наверняка обозначали нас, а вот большая красная, которая постепенно приближалась к нам со стороны, откуда выбежала девушка, принадлежала монстру.
   - Ух ты! У тебя эльт выше по уровню, чем мой. Но как ты смог его заполучить?
   - Повезло, - усмехнулся участник, и его ухмылка мне сильно не понравилась.
   - Кстати, это не канг ли случаем? - спросил я, указывая на красную точку в стороне.
   - Чёрт! - бежим сюда, сказал ящер и произнёс цепочку каких-то странных слов, от которых девушка сразу покраснела. - Нам придётся постараться, чтоб не сдохнуть. Если когда-нибудь доберусь до вершины, то вернусь в начальный мир и устрою этой Эфиальтии отличную взбучку. Эта стерва после этого тысячу раз подумает, прежде чем забрасывать участников в подобные испытания.
   - Мне она показалась не такой плохой, - сказала девушка.
   - Ага, тогда почему ты находишься на испытании, которое проходят очень редко, а те кто выбывает в большинстве случаев расстаются с жизнью? - вновь ухмыльнулся ящер и собеседница не нашлась, что ему ответить. - Я так и думал. Она просто монстр, только пострашнее канга, вот и скрывает свою морду за шлемом.
   Мы бежали на север и несколько раз чуть не запутались в коридорах, так как пара из них оканчивалась тупиками. Стало страшно, так как в мыслях предстал момент, где монстр загоняет нас в подобные ответвления.
   Вновь послышались крики, которые не стихали довольно долго, но потом неожиданно прекратились. Страх мешал нормально соображать, а судя по отметке, монстр решил всё-таки направиться за нами, и он обладал весьма внушительной скоростью. Девушка несколько раз останавливалась и просила подождать её, что очень злило ящера, но всё же он ждал.
   В одном месте мы чуть не упали в неглубокую яму. Хорошо, что удалось её заметить благодаря тусклому шарику света, который летел перед нами. В какой-то момент я услышал скрежет когтей по камню, и мы все вместе оглянусь назад. Вдалеке бежало нечто.
   - Проклятье! - выругался ящер и побежал ещё быстрее. Мы еле успевали вслед за ним.
   - Я не хочу... умирать, - плакала девушка, но было видно, что ей не хватает сил, чтобы бежать в таком темпе.
   Впрочем, если судить по скорости канга, то даже прикладывая все доступные усилия мы всё равно бы не смогли оторваться от него. В какой-то момент девушка споткнулась и упала. А я остановился рядом.
   - Отлично! - усмехнулся ящер и побежал ещё быстрее. Я даже удивился подобной скорости. - Ничего личного, ребята, но теперь я смогу убежать подальше, пока канг вами перекусит.
   Понятно, так он просто считал нас закуской для монстра, которая позволит ему убежать в самый опасный момент. Было как-то даже обидно осознавать подобное. Я не знал, что делать и как противостоять монстру, несущемуся на нас. Девушка смотрела на приближающуюся тварь и кричала.
   Монстр был похож на огромного волка без глаз. Его передние лапы были достаточно большими, что позволяло ему очень быстро перемещаться, не обращая внимания на препятствия. А солидных размеров уши помогали безошибочно найти жертву. Острые зубы в его пасти были покрыты кровью предыдущих участников, и мне очень не хотелось, чтобы он попробовал и нас.
   Канг достаточно быстро приблизился к нам, и мне пришлось приложить руку ко рту девушки. Она сразу же замерла, и я жестами показал, что следует молчать. Монстр остановился, будто потерял нас из вида, но никуда не убегал. Его уши повернулись чуть в сторону, улавливая убегающего ящера, однако монстр не спешил броситься в погоню.
   Тварь приближала свою голову к нам и уже обнажила острые зубы. Я старался не дышать, и даже сердце билось через раз лишь бы повысить шансы на выживание. Существо будто бы видело меня, но всё же не нападало. Однако, как только голова канга повернулась в сторону участницы, то девушка не выдержала. Она отбросила мою руку в сторону, закричала от ужаса переполнявшего её душу и побежала, не разбирая дороги.
   В два прыжка монстр догнал её и сбил с ног. Участница кричала и пыталась уползти, но большая лапа с острыми когтями не позволяла этого сделать. В какой-то момент кангу надоело слушать громкие крики, и он прижал уши к голове, после чего впился челюстями в её тело. Кровь брызнула во все стороны и полилась у девушки изо рта. Мне было страшно смотреть на подобное, но я ничего не мог поделать. Против такого монстра я был абсолютно бессилен. Канг разрывал её тело, наслаждаясь вкусом крови, издавал какие-то странные звуки, похожие на мурчание. Страх не позволял мне сдвинуться с места, поэтому я, стараясь не двигаться, смотрел в остекленевшие глаза погибшей участницы, имя которой я так и не узнал.
  
   Глава 5
  
   Смерть всегда где-то рядом. Суть испытания. Неожиданная встреча.
  
   Канг сожрал девушку целиком, проглотив даже кости, после чего облизнулся и стал внимательно прислушиваться. Я старался не дышать, и даже сердце билось через раз, чтобы хоть как-то повысить шансы на спасение. Но этот монстр всё равно не уходил. Некоторое время он бродил вокруг, потом вернулся к месту, где лежало тело девушки, полизал покрытые кровью камни и бросился в погоню за ящером.
   Когда эта тварь скрылась во тьме, я медленно сполз по стене. Сердце оглушительно застучало в груди, будто пытаясь нагнать недостающие удары. Руки дрожали, и я даже не мог встать. Вся спина покрылась потом так, что теперь я ощутил холод. Пришлось прикрыть глаза, чтобы успокоиться и прийти в себя.
   На это потребовалось изрядное количество времени. М-да, тяжеловато, даже не представляю, как можно одолеть этого монстра. Нужно найти какое-нибудь оружие. Подошел бы и вот этот камень. Я посмотрел в сторону, где лежал отколовшийся кусок стены, покрытый влагой и чем-то похожим на мох или плесень. У меня едва хватило сил, чтобы поднять его. Эх-х, с таким орудием можно было бы нанести кангу серьёзный вред, вот только с этим булыжничком не побегаешь. Пришлось аккуратно положить его на место. Бросать камень не стал, так как не хотел привлекать излишнего внимания.
   Итак, куда же мне идти? Есть два пути: возвращаться назад, либо идти вслед за кангом. Первый вариант не даст мне ничего хорошего, так как я попросту буду бродить по этому проклятому лабиринту, и канг меня рано или поздно найдёт, если я не умру с голода раньше. Второй вариант опаснее, ибо зверь может услышать меня, но других вариантов просто нет. Или, по крайней мере, я не могу до них додуматься.
   Умирать мне не хотелось, но я считал, что ни один из вариантов не подходит. Оставаться здесь тоже нельзя. Что же делать? Куда идти?
   В голове вдруг возникла любопытная мысль. Ящер использовал свой эльт, благодаря чему мог немного видеть пространство вокруг нас, а также на той карте отобразился канг. Значит, и мой эльт так должен уметь. Хотя та девушка обмолвилась, что прибор предателя был выше рангом, так что мой может попросту не обладать подобными функциями. Ну и ладно, хоть какая-нибудь помощь.
   Я прикоснулся к чёрному диску у себя на груди. Он был настолько тёмным, что выделялся даже на фоне окружающей тьмы.
   "Выберите функцию использования прибора", - услышал я голос в голове, после чего появились надписи перед глазами.
  
      -- Пространственный карман
      -- Карта
      -- Точный Анализатор(заблокировано)
      -- Переводчик(автоматическая функция)
      -- Сканирование пространства(заблокировано)
      -- Поиск(заблокировано)
      -- Сбор данных(автоматическая функция)
  
   Как бы я не вертел головой, эти надписи не убирались, причём даже если закрыть глаза. Это несколько удивляло. Непонятно ещё, что за заблокированные возможности. А вот, что за автоматические функции было вполне ясно из слов Эфиальтии. Так как же мне вызвать карту?
   Стоило об этом лишь подумать, как карта лабиринта появилась перед глазами. Но было кое-что не так и это сильно отличало её от той, которая была у ящера. Моя карта была раз в пять больше и показывала весь лабиринт целиком.
   К моему удивлению, он был круглым, и мы выходили из центра. Хм... тут даже показывался проделанный мною путь. И я шел в сторону от выхода. На карте было множество зелёных точек, я так понимаю это другие участники. К одной чёрной точке приближалась большая красная. Ага, понятно, значит, канг скоро догонит ящера. Вот только почему он чёрный? Может, карта показывает так тех, кто стал мне врагом? Ладно, узнаю чуть позже.
   Была ещё одна любопытная метка: череп с костями. И одна из таких находилась неподалёку от меня. Ага, ясно, значит, так обозначается смерть участника. Мне это очень не понравилось, так как подобных меток было очень много. Но помимо этого я заметил кое-что странное: вторую красную точку в противоположном конце лабиринта. Красная точка настигла зелёную, и вместо той возникла метка с костями. Чёрт! Тут два канга!
   Я глубоко вдохнул и выдохнул, чтобы немного успокоиться. Я знаю, где расположен выход, поэтому смогу без проблем до туда добраться. Могу ли я помочь кому-нибудь из участников? Мне просто страшно представить, что канги съедят ещё кого-то так же как и ту девушку. Но голос разума говорил о том, что я могу оказаться на месте жертвы, чего бы мне точно не хотелось.
   Хорошо, тогда поступлю так. Я направлюсь к выходу из лабиринта, благо теперь это не представляет трудностей и если по пути попадётся кто-нибудь из участников, то я помогу им. Вот теперь сердце было спокойно, и уверенность в своих силах значительно возросла.
   Так-с. Как бы теперь эту карту сделать невидимой для других и уменьшить, чтобы она по-прежнему была передо мной, но не мешала обзору. Опять стоило только об этом подумать, как эльт выполнил всё, что я пожелал. Карта переместилась в левый нижний угол и стала такого размера, чтобы я вполне мог заранее увидеть врага или друга. Ещё бы путь отмечался, желательно синим цветом, чтобы можно было следовать по нему, тогда было бы вообще всё замечательно.
  
   Недостаточно энергии для данного действия!
  
   Похоже, я немного перестарался с просьбами, поэтому стоит удовлетвориться тем, что есть, ведь это значительно больше, чем у встреченных мною участников. Надо потом прояснить этот вопрос и понять, почему мой эльт видит подземелье целиком.
   Я ещё раз взглянул на карту, чтобы запомнить кратчайший путь к выходу и заметил, что чёрная точка, каким-то чудом смогла избежать встречи с красной. Этот ящер весьма вёрткий, раз смог убежать от канга. Но вот ему помогать я точно не буду.
   Немного размявшись, я побежал в сторону выхода, но старался сделать это так, чтобы мои шаги были как можно тише.
   На карте расстояния казались куда меньше, чем в действительности, так что, пройдя уже изрядное количество тёмных коридоров и поворотов, я остановился, чтобы немного передохнуть. Моей выносливости явно не хватало, чтобы нормально передвигаться по этому месту в таком же темпе. За время, пока я направлялся в сторону выхода, несколько зелёных точек благополучно достигли его, но большая часть других превратилась в метки с костями. Один канг до сих пор преследовал ящера, которому никак не удавалось полностью оторваться от монстра. А ведь он уже не так далеко от пути, ведущего к выходу.
   Ещё раз глубоко вдохнув, я продолжил свой путь. Коридоры сменяли друг друга, затем повороты. Несколько раз я останавливался, чтобы отдохнуть и проверить свой путь по полной карте. К сожалению, я не всегда правильно выбирал направление, всё же память оказалась не самой сильной моей стороной, но эльт помогал справиться с этим недостатком и верный путь вновь открывался передо мной.
   Уже преодолев середину пути, я наткнулся на метку с черепом и костями. Это было ужасно. Второй канг разрывал своих жертв в клочья и съедал только часть, оставляя остальное на месте. Желудок чуть не вывернулся наизнанку, когда я посмотрел на разорванное тело. Меня передёрнуло от подобного вида, и я прикрыл глаза, следуя по карте, по-прежнему отображающейся в левом нижнем углу. Преодолев этот коридор и повернув за угол, я присел и прислонился спиной к холодной стене. Опять задрожали руки и сердце застучало. Мне было жалко человека, и хотелось прибить монстра, но я попросту не знал, как это сделать.
  
   Внимание! Опасность!
  
   Раздался мелодичный голос в голове, и я посмотрел на карту. Красная точка стремительно неслась в мою сторону. У-у-х! Вот уж чего не ожидал, так это неожиданного появления канга. Вот и что он тут забыл? Хм... не может быть. Монстр гнался за чёрной точкой.
   Пришлось заставить себя встать и побежать к выходу как можно быстрее. Я бежал некоторое время, пока сердце с лёгкими не попросили пощады, однако показавшийся за спиной ящер и нагоняющий его канг не давали остановиться.
   - Э-э-э-й ты! Помоги-и-и! - жалобно кричал ящер, видимо не узнав меня. - Я... я... заплачу.
   Я не совсем понял, что это значит, но то, что слёзы не помогут ему защититься от канга, я знал точно. Откуда в этом ящере столько сил? Я стал уставать и мне очень не хотелось, чтобы этот гад вновь подставил меня. Куда бы я не свернул, ящер бежал за мной. Вот почему всегда так? Впрочем, у меня появилась идея. Я увидел неподалёку ещё одну метку с костями и побежал к ней.
   Желудок опять захотел вывернуться наизнанку после увиденного, но я сделал над собой титаническое усилие, чтобы не допустить подобного. Теперь осталось только дождаться ящера. Я встал в стороне.
   Участник бежал на такой скорости, что даже не задумывался о том, что его ждёт. Его лапа с острыми когтями наступила в лужу крови, и предатель поскользнулся, больно ударившись челюстью о каменный пол. Я услышал отвратительный хруст и жалобный вой. Канг нагнал бегуна и медленно подходил к нему.
   - У-у-у, ы-ы, - ящер держался за челюсть и отползал в сторону, не сумев встать и боясь повернуться к врагу спиной. - Я... не хочу умирать! Не хочу! Я д-д-должен пройти! - из его глаз полились слёзы, всё-таки он выполнил своё обещание. И тут он увидел меня. - Не м-может б-быть. Не оставляй меня. У... у меня... есть драгоценности. Я... я отдам их тебе, только п-помоги.
   Я не стал ничего отвечать, чтобы не привлечь к себе внимание монстра. Да и к чему мне какие-то драгоценности? В глазах ящера появился ужас. Несмотря на то, что предатель замер, канг уверенно направился в его сторону. Никакие ухищрения в этот раз не помогли ящеру, монстр ухватил его за руку, заставив того заверещать.
   Гримаса боли и злобы исказила морду ящера, он подобрал кость убитого ранее участника и попытался попасть в меня.
   - Сдохни, тварь! И будь ты про... - договорить он не успел. Канг несколько раз ударил предателя об пол и оторвал ему голову. Крови вокруг стало ещё больше. Я прикрыл глаза, пока канг разрывал предателя и медленно отползал подальше от этого места.
   Я отполз уже на достаточное расстояние, когда оступился и упал на спину. Удар заставил лёгкие выдохнуть весть воздух. В глазах на миг потемнело, а зубастая морда канга повернулась в мою сторону. Эту существо раздумывало лишь мгновение, прежде чем кинуться за мной. Вот ведь чёрт! Похоже, эта тварь просто любила отнимать жизни у других, и совсем не голод заставлял её убивать участников.
   Я понял, что сидеть на месте нельзя, в этот раз таким способом избежать схватки не получится. Резко встав, я почувствовал сильную боль в спине и прищурился от неё. Пришлось вновь преодолеть себя, чтобы выжить, поэтому несмотря на боль и пропитавшуюся кровью одежду я побежал в сторону выхода.
   Канг кинулся следом. Тут коридоры были не такими длинными, и многочисленные повороты позволяли оторваться. Монстр постоянно врезался в стены из-за большой скорости, и это приводило его в ярость. Оторваться никак не получалось. Лёгкие и сердце грозились прекратить работу, спина раскалывалась от боли, и ноги сильно болели. В таком состоянии я не мог продолжать бег в прежнем темпе. Моё внимание значительно ослабло, и я в очередной раз споткнулся, проехав коленом по каменному полу.
   - У-у-гх! - я скорчился от боли. Вот ведь чёрт! Как же больно. Канг устремился ко мне, но я не собирался сдаваться так просто. Я должен встретиться с Уллой. Она ждёт меня! Поэтому я не могу умереть здесь!
  
   Внимание! Опасность!
  
   Вновь раздался голос в голове. А то я не знаю. Подобрав камень, из-за которого и споткнулся, я намеревался запихнуть его в пасть этой твари, когда та попытается откусить от меня кусочек. Либо сломать гаду пару зубов, всё же этот осколок вполне массивный, чтобы провернуть подобное. Но стоило лишь мне увидеть, оскаленную пасть монстра, как вся храбрость вмиг улетучилась. Пальцы вжались в твёрдый камень, и я приготовился к последнему бою. Если бы я только не упал, то вполне бы смог добежать до выхода, правда потом выплюнул бы лёгкие. Но ничего, теперь смогу их выплюнуть уже сейчас.
   Тварь побежала на меня и прыгнула. На лапах монстра появились острые длинные когти, которых я раньше совсем не замечал. Я приготовил камень, желая причинить врагу максимум повреждений, чтобы тот в любом случае помнил, что с подобными мне не стоит связываться.
   Однако камню не суждено было сломать пару клыков. Монстра в полёте сбил другой. Странная белая пантера с головой, напоминающей шлем Эфиальтии. Две пары красных глаз по бокам были нацелены на врага. Несмотря на то, что это существо было поменьше, чем канг, оно всё же с лёгкость смогло разодрать ему горло. Когти канга скользнули по белоснежной шкуре, не оставив и следа. Пантера вырвала голову канга с частью позвонков и бросила перед собой. Белая шкура окрасилась разводами крови, и монстр пошел на меня.
   Боюсь этому я вообще ничего не смогу сделать, раз он с такой лёгкостью расправился с обитателем лабиринта. Этот большой кот со странной головой уставился на меня четырьмя глазами и произнёс человеческим голосом:
   - С тобой всё в порядке?
   - Э... - от удивления я даже ничего не мог произнести.
   - Лиабель, похоже, он немой, - сказал он к какому-то. Кстати, а откуда он появился тут? - Иди за мной.
   Мне потребовалось немного времени, чтобы встать. Спина вновь разразилась болью, и мне пришлось облокотиться о стену, чтобы перетерпеть это. В глазах потемнело, но я справился и удержал сознание. Прихрамывая, я направился вслед за этим существом, опасаясь, что оно убьёт меня, если я этого не сделаю. Впрочем, канги говорить не умели, а этот мог, значит, он разумный, а это значительно увеличивало мои шансы на выживание.
   Монстр скрылся в проходе, возникшем в стене. Хм... так тут есть какие-то скрытые ходы, которые не отображает мой эльт. Любопытно, но кто это там, рядом с монстром? Я подошел поближе и увидел невероятно красивую девушку.
   Её волосы были белоснежными, словно облака в том мире, где проходило испытание Эфиальтии. В них были вплетены алые бантики. Прекрасное личико обладало поистине невероятной красотой. Тёмно-красные глаза, почти как у Уллы, посмотрели на меня с заметным интересом. Поверх белоснежной кофточки и юбочки, скрывающих очень привлекательную фигуру, был накинут чёрный плащ, вызвавший у меня дрожь. Белые туфельки покрывали серебристые рисунки.
   - А ты заметно слабее, чем я думала, - с ноткой печали вздохнула девушка и обратилась к монстру. - Эланд, ты уверен, что он действительно Пришедший?
   - Да, госпожа Лиабель, - кивнул кот. - К тому же Эфиальтия никогда не врёт.
   - Может, в нём есть древняя кровь, или какая-нибудь внутренняя сила? - предположила она.
   - Ничего подобного, он самый обычный человек без каких-либо выдающихся способностей, - покачал головой Эланд.
   - Разве подобный смог бы пройти испытание Эфиальтии? - посмотрела на своего друга девушка. - И к тому же она отправила его сюда, где гарантированно погибают почти все участники. Но если хранительница всё же отправила его сюда, значит, она посчитала, что он способен пройти это испытание. Следовательно, он необычный человек.
   - В ваших словах есть логика, только женская, - усмехнулся кот.
   - Убью, - прищурила глаза Лиабель.
   - Хорошо-хорошо, - немного отошел в сторону Эланд. - Она могла предположить, что он Вас заинтересует, и Вы отправитесь к нему, чтобы посмотреть на него и помочь.
   - Хм... да, тут ты можешь быть действительно прав, но даже так. Всё это лишь подтверждает его уникальность и ранг Пришедшего, хотя я ожидала увидеть кого-нибудь вроде Арклайла или Аллона. Впрочем, сейчас это не имеет значения.
   После своего разговора, они всё-таки обратили на меня внимание. Честно говоря, стоять здесь и слушать, как тебя обсуждают было очень неприятно, будто я был пустым местом. К тому же спина сильно болела и нога.
   - Хм... твои раны будут нам немного мешать при разговоре, поэтому я сделаю кое-что для тебя, повернись, - сказала девушка и подошла ко мне. Я как-то побаивался возражать той, кого опасается даже это монстр.
   Она подошла вплотную и стянула с меня кофту. А тут оказывается холодно. Её взгляд почти ощутимо обжигал спину, а может это просто холод.
   - М-да, не слабо тебе досталось, - вздохнула она. - Тогда придётся воспользоваться кое-чем другим.
   - Но принцесса, - попытался возразить Эланд. - Это может быть опасно.
   - Вот сейчас и проверим, - ухмыльнулась девушка, и в следующее мгновение я почувствовал прикосновение её губ к моей ране. Лёгкое тепло разошлось в стороны, и боль исчезла.
   - Удивительно, - только и выскочило у меня.
   - Ничего удивительного, - ответила Лиабель, надела на меня кофту и повернула к себе. - А вот ты достаточно любопытный. О, у тебя ещё и нога повреждена. Потрепало тебя это испытание. Сядь.
   Я немного застыл и девушка, закатив глаза, просто слегка надавила мне на плечо своей рукой. На миг мне показалось, что на меня упала каменная сфера из первого испытания и ноги сами подогнулись. Правда упасть мне не дали. Лиабель посмотрела на мою кровоточащую рану и коснулась её губами. Яркий свет разошелся от неё в разные стороны, и от боли не осталось и следа.
   - На тебя моя сила действует весьма необычно, точнее очень эффективно, - улыбнулась девушка. - А теперь давай знакомиться. Я принцесса Лиабель.
   - Налл, - ответил я, всё ещё не зная, как относиться к этой удивительной девушке.
   - У меня к тебе очень много вопросов, Налл, но боюсь, на многие из них ты пока попросту не сможешь ответить, - сказала девушка своим приятным голосом. - Для начала расскажи мне о том, откуда ты пришел и зачем?
   Она залечила мои раны, а ведь я даже не просил её о помощи, поэтому я рассказал ей всё как есть. И о своём тёмном мире, и о бесконечной тьме и об Улле. Её сильно удивил мой рассказ и, казалось, что я её заинтересовал ещё больше. Мы разговаривали с ней некоторое время.
   - Теперь всё стало ещё запутанней, - выслушав меня, сказала она. - Как ты вообще умудрился не попросить оружия у Эфиальтии? Она бы отдала тебе любое. Нужно было только попросить.
   - У меня никогда не было оружия, поэтому я просто не подумал о нём, - честно ответил я, заставив девушку закатить глаза.
   - Заметь, а ведь Эфиальтия отдала тебе какой-то весьма странный эльт, я подобного и не помню, поэтому старайся не показывать его всем подряд. У него ведь есть опция пространственного кармана?
   - Да, - кивнул я.
   - Отлично, тогда давай подберём тебе что-нибудь, - она встала, и белоснежный амулет слетел с её шеи, превратившись в сферу. - Пространственный карман, - сказала она, и перед ней раскрылось какое-то странное круглое и полупрозрачное окошко, состоящее из многочисленных сегментов. В каждом из них находилось что-то. - Итак, начнём с этого.
   Она вытащила какую-то здоровую палку с массивным металлическим шаром, усыпанным острыми шипами.
   - Думаю, эта булава тебе подойдёт, возьми, - она протянула её мне, и я еле удержал это оружие двумя руками, хотя девушка с лёгкостью держала его одной. - Хм... слегка тяжеловата, ну ничего страшного. Пойдёт на вырост. Так, тогда вот это, - она протянула мне длинную палку с тонким перьевидным наконечником. Но с этим оружием мне было тяжело управиться. - Похоже, копьё тебе тоже не подходит. Дай-ка подумать.
   Множество различных видов оружия прошло через мои руки, но всё было довольно тяжелым, и моей силы оказалось крайне мало, чтобы орудовать чем-то подобным. Но девушка не унывала, похоже, ей нравилось разбираться в своих старых запасах оружия.
   - Не остаётся ничего другого, как отдать тебе вот эту вещицу, - она протянула мне относительно небольшой одноручный меч.
   Его плавные линии сливались в острейшее лезвие, а рукоять была слегка изогнута, чтобы удобно было держать его одной рукой. Белый металл отбрасывал яркие блики даже от тусклого света, зависшего над нами шарика, и этот клинок мне очень понравился. В отличие от большинства других орудий, он был необычайно лёгким и будто был создан специально для меня. Был только один серьёзный минус, я совершенно не знал, как использовать оружие. Точнее я совсем не владел оружием раньше.
   - Госпожа Лиабель, вы уверенны в своём решении? - спросил Эланд, внимательно смотря в тёмно-красные глаза девушки.
   - Да, всё равно эта безделушка лежала у меня в пространственном кармане слишком долго, а ему она подходит идеально, так как всё остальное оружие слишком тяжелое. А ведь я ещё хотела нарядить его в доспехи, но, думаю, это бессмысленно, так как даже в самых лёгких, из тех, что у меня есть, он даже шага не сделает.
   - Как знаете, - вздохнул монстр.
   - Я отдаю этот клинок тебе, но на время, так как он важен для меня, - добавила Лиабель. - Поэтому когда он поможет тебе и выполнит свою задачу, не забудь вернуть его.
   - Хорошо, - кивнул я.
   - Что ж, на этом, думаю, нам стоит попрощаться, - улыбнулась, спасшая меня, девушка. Мне захотелось обнять её, что я собственно и сделал, заставив её сильно удивиться. Так я пытался выразить свою благодарность за неоценимую помощь. Сперва Эланд было дёрнулся, будто подумал, что я хочу причинить вред принцессе, но потом остановился, заметив её взгляд.
   - Спасибо, Лиабель, я не забуду вашей помощи, - поблагодарил я девушку.
   - Кстати, Налл, суть этого испытания не в прохождении лабиринта, а в поиске тёмной тропинки. Попросту говоря тайного прохода, который привёл бы тебя к выходу за очень короткое время и при этом, ты бы ни разу не столкнулся с кангом. Именно так поступил один из двух прошедших испытание участников, - сказала красавица. - А сейчас иди, ещё увидимся как-нибудь.
   Я ещё раз сильно прижал к себе девушку, заставив её улыбнуться, и направился в сторону выхода. Оставшийся путь я преодолел очень быстро. Снаружи светило солнце, ослепившее меня вначале. Другие участники уже перешли на следующее испытание, так что на площадке я был один. К сожалению, помочь я никому так и не смог. Зелёных точек больше не осталось, и вместо них были лишь метки с черепом и костями.
   "Удивительно, но сегодня испытание прошло аж три человека, - услышал я голос Амбр ан Дорр. - Давненько не было столь хорошего результата. Ты хоть и пришел последним, участник, но всё же удивил меня. Передохни немного, ведь тебя ждёт следующее испытание".
  
   Глава 6
  
   Новое испытание. Новый куратор. Новые друзья.
  
   Я очнулся в колышущемся море изумрудно-зелёной травы. Приятный ветерок заставлял её пригибаться и окутывал меня прохладой. Как же хорошо. Я полежал так некоторое время, не желая вставать. Честно говоря, я устал, и мне бы не помешало отдохнуть, но сейчас начнётся новое испытание, так что нужно хотя бы осмотреться.
   Я слегка приподнялся и огляделся по сторонам. Этот мир был похож на сад Эфиальтии, только без цветов. С одной стороны виднелся лес с пышной листвой, с другой были горы укрытые белоснежными шапками. Кое-где в изумрудном море травы были разбросаны массивные камни, с которых можно было бы получше осмотреть округу, вот только я сомневался в том, что смогу забраться на них. Интересно, в чём же будет заключаться новое испытание. Надеюсь, нам не придётся убегать от ещё более страшных чудовищ. Мне бы очень не хотелось увидеть смерть кого-нибудь из участников. Мурашки пробежались по коже при воспоминании о той безымянной девушке, погибшей на тёмной тропинке. А где остальные участники? Стоило только подумать об испытании, как раздался голос куратора.
   "Итак, с вами куратор Элинтер, и я уже второй раз прикрываю куратора Нэро Нарна, который должен был вести это испытание. Но прогульщик отлынивает от работы, прикрываясь разговором с главным куратором, поэтому всё опять валится на меня. Эх-х-х, ну да ладно. Нэро придумал какое-то интересное испытание, вот только со мной забыл поделиться его сутью, а я попросту не успел подготовиться, поэтому мне придётся импровизировать. Качество не обещаю, но вот веселье гарантирую. На самом деле, мыслей достаточно много, но вот выбрать такую, чтобы вам понравилось... та ещё задача. Можно было бы устроить соревнование на выбывание, но это слишком скучно, ведь победят самые сильные. Мне бы хотелось дать возможность выиграть более умным, хитрым и сообразительным, а если вы ещё и не обделены силой, то это будет плюс.
   К тому же, я немного засиделся здесь, поэтому хочу размяться и предлагаю поиграть вам в прятки. Ага, так и назовём это испытание: "Прятки". Просто и без лишних слов. Суть его очень проста. Я прячусь, вы ищите. Здорово звучит, правда? Так вот, чтобы завершить испытание, мало меня найти, нужно ещё и коснуться. Как только кому-либо одному из... сколько вас там? Так-так... 599 участников. Как много-то! Впрочем, так даже лучше, быстрее найдетё и быстрее избавите меня от головной боли и лишней работы и чем быстрее вы это сделаете, тем более счастливым я буду. А заодно высплюсь, наконец. У вас есть десять минут, чтобы ознакомиться с окружающим миром, насладиться прохладным ветерком и хорошей погодой, а я тем временем до вас доберусь, и тогда начнём испытание".
   Странный куратор и странное испытание. Как, спрашивается, я должен его найти, если даже не знаю, как он выглядит? И не было никого, кто дал бы мне ответ на этот вопрос. Впрочем, нет, рядом со мной кто-то был. Возможно, это ещё один участник.
   Я осторожно пробрался сквозь заросли неожиданно высокой травы, а ведь прошел не такое уж большое расстояние. И заметил схватку двух странных существ. У одного монстра было четыре ноги и шесть рук. Лёгкие кожаные доспехи защищали его тело, а вытянутую голову прикрывал покоцаный железный шлем. В каждой руке была увесистая дубина. Он пытался достать своего более мелкого соперника. Враг этого здоровяка напоминал невысокого бородатого человека в такой же простой броне с парочкой небольших кинжалов. Силы оказались примерно равны, поэтому сложилась патовая ситуация. Правда у меня возник ещё один вопрос: зачем они вообще сражаются, ведь испытание ещё не началось, да и куратор ничего не говорил о сражениях?
   - Опа, - из травы показался ещё один участник с шестью щупальцами. Клинки были в четырёх из них, ещё одно держало увесистую бутыль. Этот странный осьминог посмотрел на прекративших сражение воинов и сделал пару глотков. Нахмурив лицо и почесав короткую тёмную бороду, он захотел что-то сказать, но вместо слов вырвалась отрыжка. - Я тут отдыхаю, страдаю от головных... ик... болей, а вы нарушаете... ик... мой покой. Так что пора вам сдохнуть.
   - Я приготовлю из тебя салат гораздо быстрее, - коротышка оскалил острые зубы в чудовищной ухмылке.
   - Не смей мешать, червь, - высказался шестирукий.
   - Вы уже мертвы, - добродушно улыбнулся человекообразный осьминог, и я услышал как клинки вошли в ножны. После этого двух других разорвало на части. Их кровью обрызгало все окрестности, а я поспешил удалиться, стараясь это сделать как можно тише, но мне кажется, осьминог всё равно посмотрел в мою сторону.
   Я спешил убраться из этого места. Сердце стучало как сумасшедшее. Как можно так убивать других? Почему он вообще это сделал, ведь это неправильно? Нужно быть аккуратным и выжить, ведь Улла ждёт меня.
  
   ***
   - Эх-х, - слишком сильный ветер сдувал шляпу, которую приходилось придерживать. В кейсе было всё необходимое для преодоления почти любого испытания, поэтому волноваться за импровизацию некомпетентного куратора не стоит.
   Некоторое глупые участники уже стали убивать друг друга, чтобы увеличить свои шансы на выигрыш. Идиоты! Будь нас хоть тысяча, этого всё равно бы хватило, чтобы хоть как-то поймать куратора. Теперь же останется едва ли половина от общего числа участников, если всё пойдёт так же, как и сейчас. Нужно что-нибудь придумать, чтобы коснуться этого куратора.
   Если судить по информации с эльта, то выходит весьма внушительная территория. Прыткого эндтауэра искать будет весьма проблематично. Впрочем, невидимость в данном случае ему не поможет, хе-хе-хе, уж против подобных уловок я отлично подготовился.
   Судя по его речи, он не очень-то любит сверхурочные, поэтому в горах прятаться не будет и постарается излишне не затягивать испытание, а значит остаётся всего два варианта действий. Поддаваться он тоже не будет, так что может либо убить нас всех, либо заставит побегать по лесу. Впрочем, есть ещё вариант спрятаться в поле, но я не представляю, как здесь можно спрятаться от такого количества самых разнообразных участников. Хотя, если мне этого неизвестно, то это ещё не значит, что такое невозможно, поэтому не стоит отметать данный вариант.
   Хорошо, тогда "Разборки в лесу" приму за основной вариант, а остальные проработаю по ходу испытания. Костюм стоит перевести в режим сохранения энергии и укрепления структуры, это определённо не помешает.
   - От чёрт! - пришлось загородиться дипломатом от стрелы. Задумался и подпустил врага слишком близко. Хе-хе-хе, он даже не представляет, сколько у меня есть сюрпризов, чтобы удивить любого разумного. Королевский иллюзионист обзавидовался бы, если узнал, что спрятано у меня в закромах. Лёгкая ухмылка появилась на моём лице, и я вступил в бой.
  
   ***
   Дева с первого испытания была чудо как хороша. Р-р-а! Жаль, мелковата и вместо головы, какой-то чёрный камень с шипами, но всё же в племени бы её сила не была лишней. Никогда не видел столь могущественных дев, которым бы нравилось оружие. Но и тут похвастаться было нечем, я не мог рисковать реликвиями рода даже в таком случае, поэтому вместо них забрал старый клинок и доспехи. Этого будет вполне достаточно, чтобы сокрушить любого врага.
   Странный голос сказал, что испытание ещё не началось и нужно ждать, но другие уже схлестнулись в яростных схватках, даже отсюда я чую кровь. Едва слышный свист стрел вдалеке, стук молота о щит, треск костей, крики боли и всё это проходит без меня. Но правила нужно соблюдать: старейшины не зря говорили об этом, подготавливая меня к этому походу. Так что я должен ждать.
   Я чувствую много сильных соперников, так что нужно запомнить их и одолеть чуть позже. Невдалеке шел бой, и я устремился туда, чтобы посмотреть на поединок, но опоздал. Воины оказались достойны друг друга, поэтому оба погибли, так и не определив сильнейшего. Жаль пропустил этот бой.
   Повсюду я чую кровь, но живых ещё достаточно много. Часть направилась в сторону леса, ещё одна - в горы, а некоторые решили остаться здесь.
   - Эй, зверь! - я обернулся, чтобы посмотреть на слабака, решившего запустить мне камень в голову. Но с воинами из моего клана нельзя справиться так просто. Я слышал его ещё до того, как он подошел поближе и успел замахнуться, поэтому, не глядя, поймал выпущенный им снаряд. - Твоя шкура дорого стоит. Сам отдашь или мне помочь тебе избавиться от неё?
   - Глупая букашка, как воин может снять с себя шкуру? Лучше забирай свой камень и скройся, - я покачал головой и бросил обратно его вещицу. Однако воин не смог поймать принадлежащий ему предмет и тот угодил ему в лоб, отправив в царство снов. И вот этот неуклюжий метатель решил бросить мне вызов. Рык сам вырвался из меня, ведь глупый правитель уровня до сих пор не показался и не дал знака начала испытания. Сколько ещё его ждать?
  
   ***
   На всякий случай я приготовился к бою, но ко мне никто так и не пришел. Впрочем, руки сами крепко сжимали меч. Как-то тот осьминог меня напугал. Становилось опасно находиться на открытой местности, так что стоит направиться в сторону леса, по пути укрываясь в участках высокой травы.
   Короткими перебежками я преодолевал особо опасные, на мой взгляд, участки и прятался в укрытиях, пережидая некоторое время, а затем направлялся дальше, спеша достичь цели.
   "Итак, я на месте. Немного задержался, но не вижу в этом ничего страшного. Хм... вы чем тут занимались, пока меня не было? Когда успели помереть 113 участников? Нехорошо лишать меня веселья, я ведь не говорил: "Поубивайте все друг друга к чертям!". Так было бы проще, но совсем неинтересно. Поэтому воздержитесь от подобных действий, а если всё же хотите посмотреть на реки крови, то я устрою демонстрационный показ любому желающему, только скажите. Что? Нет желающих? Замечательно! Как я и говорил, испытание будет заключаться в моём поиске. Вам нужно найти меня и коснуться, после чего оно завершиться, и вы направитесь к следующему. Ах да, чуть не забыл, что моя скромная персона может быть неизвестна жителям окраинных миров, поэтому ищите крутого красавчика в тёмном костюме. Меня ни с кем не спутаете, так что я жду. Можете начинать свои поиски. Упс... снова забыл, у Вас на всё про всё тридцать минут. Желаю успехов".
   Хм... так он уже успел спрятаться, поэтому так и задержался с объявлением начала. В левом углу обзора появился таймер с белыми цифрами, который начал обратный отсчёт. Территория огромна, как его тут найти?
   Ладно, попытаюсь что-нибудь придумать, только сперва доберусь до леса. Я внимательно смотрел по сторонам и совсем не обратил внимания на то, что находится впереди и нос к носу столкнулся с неизвестным существом.
   Большие карие глаза с удивлением уставились на меня. На голове были странные ушки, и вообще это была голова не человека, а леопарда. Потертые доспехи окутывал такой же плащ, из-за спины выглядывала массивная рукоять двуручного меча, я бы точно такой не поднял.
   - Даже не заметил... - произнесло это существо и остановило свой взгляд на моём белоснежном клинке. - Отлично! Сразимся, воин.
   Леопард поднялся, и я понял, что он минимум вдвое выше меня. Я... я его не одолею. Было страшно, но убежать от него я тоже не смогу, значит нужно победить. Никто не убьёт меня, пока я не найду Уллу.
   Необычный воин выхватил клинок одной рукой с такой лёгкостью, что мне показалось, будто тот совсем лёгкий, но это явно было не так. Леопард приготовился к битве, но вдруг кто-то на полной скорости влетел в него с боку и отскочил. Вид у этого необычного человека был весьма удивлённый, когда он поднял одной рукой какую-то маленькую девчонку.
   - Что здесь делает ребёнок? - задал вопрос воин скорее самому себе, чем кому-либо другому, и посадил девочку к себе на руку. Вот только на его вопрос дал ответ неизвестный:
   - Она проходит испытание. Отпусти её, с ребенком не нужно сражаться, - из высокой травы вышел беловолосый парень. Он поправил чёрную шляпу и улыбнулся. Этот незнакомец выглядел вполне жизнерадостно, но в его действиях чувствовалась решительность, а в бирюзовых глазах - готовность сразиться с этим великаном. Тёмный костюм в совокупности с чёрным дипломатом выглядели весьма неплохо.
   - Я ищу достойного противника, - ответил воин с головой леопарда.
   - Тогда я сражусь с тобой, только отпусти девочку.
   - Нет, я сражусь с ним, - гигант указал своим мечом на меня. - И тебе не стоит сражаться с ребёнком, белый. Я защищу это дитя. В нашем клане никогда не оставляют детей одних, тем более в таком опасном месте как это.
   - Что ж, я ошибался и думал, что ты её съешь, - вновь улыбнулся парень. - С радостью посмотрю на ваш поединок, вот только сражаться с ребёнком на руках...
   - Да, ты прав, белый. Присмотри за ней, - воин передал ребёнка в руки беловолосого парня и, перехватив меч поудобнее, направился ко мне.
   - Постой! Я не хочу с тобой сраж... - договорить мне не дали и сам не знаю как, но я смог отразить удар его двуручного меча всего лишь лёгким движением.
   - Силён... - усмехнулся воин и приготовился к повторной атаке.
   "Что-то я сегодня совсем рассеянный, так что мне срочно требуется выходной, а лучше длительный отпуск. В общем, я забыл Вам сказать очень важную вещь. Если Вы не справитесь за отведённое время, то все умрёте. Уж я об этом позабочусь".
  
   Глава 7
  
   Командная работа. Другие Участники. Элинтер Марр.
  
   - Друзья, сейчас не время для боёв, - сказал парень в чёрной шляпе. - Боюсь, у нас проблемка посерьёзнее.
   - Хм... думаю, ты прав, белый, - кивнул леопард и отправил меч в ножны. - Правитель уровня слишком кровожаден, раз хочет убить всех. Так что интереснее будет сразиться с ним.
   - Правитель... - недоумённо посмотрел человек на разминающего шею воина. - Тебе его не одолеть.
   - Это мы ещё посмотрим, белый, - усмехнулся воин, обнажив клыки в ухмылке.
   - Обычный участник не сможет победить эндтауэров или кураторов, слишком большая пропасть разделяет нас, - сказал парень.
   - Энд... кого? - в непонимании уставился на собеседника воин-леопард.
   - Эндтауэры или, проще говоря, участники, добравшиеся до крайнего мира, также их ещё называют Достигшими Вершины, - ответил парень. - Только подобные разговоры давайте всё же отложим на потом. Сейчас нам необходимо объединиться в команду и пройти это испытание так, чтобы куратор никого не убил. Только так удастся его одолеть в полной мере, чтобы нанести удар по его самолюбию.
   - А ты умён и хитёр, белый, - удовлетворённо кивнул головой леопард и ударил себя кулаком в грудь. - Я, великий воин Тар из клана Ультериор, назовите мне свои имена.
   - Моё имя Налл, - ответил я, посмотрев на своих союзников.
   - Меня зовут Лант, и я из семьи Милиаль, а эту девочку зовут Линтис. Не знаю, откуда она и зачем пришла в башню, но я вовремя на неё наткнулся, так как один неприятный человек хотел её убить. Итак, давайте поторопимся. Мы заговорились, а времени не так много, как кажется. Поспешим в лес.
   На другую команду мы наткнулись уже буквально через полсотни шагов. Карлик и здоровяк смотрелись очень необычно друг с другом, особенно когда один сплошь похож на зелёного человечка с острыми зубами и пренеприятнейшим выражением лица, а другой на здоровенную бочку с длинными руками, напоминающими брёвна. Увидев нас, они даже не остановились, и только карлик был немного удивлён:
   - Кажется, мы сегодня повеселимся Бута, не так ли?
   - Ага, - великан напялил на свою морду улыбку, потерявшую большую часть зубов. - Может, сделаем из них котлеты? Только я того мохнатого есть не буду.
   - Ну ничего страшного, я сам его съем. - С этими словами карлик вдохнул много воздуха, после чего его тело начало преобразовываться, и вскоре он стал размером со своего друга.
   - Только остальные мои, Гута.
   - Ладно.
   Два странных здоровяка кинулись на нас, даже не попытавшись поговорить, но в этот раз у меня не было страха. Только непонятная злость охватила. Было противно даже смотреть на этих незнакомцев, и от этого чувства рука сжала меч сильнее.
   Не знаю, что случилось со мной дальше, но Тар со стремительной скоростью обогнал меня и нанёс всего лишь один быстрый удар по врагу. Гигант захрипел и завалился на бок с разрубленной головой. Лант не отставал и тоже успел меня обогнать. Со своим чемоданом он смотрелся рядом с этим бочкообразным типом ничуть не лучше чем тот карлик.
   - Ни одно оружие меня не сможет ранить, - улыбнулся великан. - А теперь я пообедаю или поужинаю?
   Но ему не суждено было узнать ответа на свой вопрос. Лант подпрыгнул и ударил своим чёрным дипломатом по маленькой голове этого странного существа. Емкость для хранения мозгов ушла внутрь бочки и гигант рухнул.
   - Это не оружие, это дипломат, поэтому я предпочитаю использовать дипломатию, - сказал он мёртвому великану и, поправив свою шляпу, направился обратно.
   Теперь мы опять были в сборе и продолжили путь к лесу, где должен был прятаться куратор.
   - Как ты узнал, куда нужно бить? - спросил Лант у Тара. - Ведь у людоедов только голова является слабым местом.
   - В месте, где я родился, были похожие твари, да и удар по голове всегда неплох, - ответил воин леопард.
   - Хм... тогда осталось только подождать. Жаль, что без убийств обойтись не удалось. Но в данном случае, либо мы их, либо они нас, иного пути у нас не было, так что не беспокойся, Налл, - сказал Лант, заметив, что мне не приятен вид крови и смерти.
  
  
   ***
   Пришлось убить уже немало участников, и ведь ни разу не атаковал первым, - вздохнул парень в тёмной одежде с многочисленными плоскими вставками из металла. Его лёгкий доспех вполне мог выдержать несколько весьма серьёзных ударов, защитив жизнь владельца, но помимо этого его отличало определённое удобство.
   На голове красовалась повязка с изображением колышущейся травы около берега озера. Воин затянул её поудобнее. Таким обычным жестом, он всегда прибавлял себе уверенности. Верные клинки покоились в ножнах, прикреплённых к поясу, и они продолжат защищать своего хозяина, чтобы ни произошло.
   Он не горел желанием умирать здесь, поэтому необходимо было срочно найти куратора, чтобы завершить это испытание, которое некоторые решили использовать для удовлетворения своей жажды крови.
   Вот только перед ним появилась участница, преградившая дальнейший путь. Она была очень необычна, но невероятно красива. Особенно мило смотрелись кошачьи ушки с длинными кисточками. Воину не хотелось её ранить, но слишком уж мощная аура окружала её, так что он понял, что победа не будет простой.
   Уже некоторое время два воина крутились в танце сражения, не замечая ничего вокруг, и пропустили слова куратора, увлёкшись схваткой. Для них не существовало ничего кроме боя. У каждого в руке было по клинку, которые успевали биться друг об друга с невероятной скоростью. Казалось, что прочный металл не выдержит такой встряски и разлетится на сотни осколков, оставив своего владельца беззащитным. Но мечи усердно выполняли свою работу и пытались дотянуться до людей, что их удерживали. Воин с повязкой на лбу был настоящим мастером, хотя на вид ему было не больше двадцати лет, но, несмотря на свою силу, ему было очень нелегко в этой схватке.
   Девушка с миленькими кошачьими ушками на голове и недюжинной силой, которой позавидовал бы опытный воин, сражалась не менее мастерски. Несмотря на свои отточенные умения, воин еле-еле отражал удары её мечей.
   - Кусанари, режущий лист! - крикнул парень.
   Трава, что росла в поле, была аккуратно сострижена в радиусе тридцати шагов вокруг воина, но девушка успела подпрыгнуть и теперь решила контратаковать. Чёрный и серый мечи идеально работали в паре, и им не хватило какой-то доли секунды, чтобы окончательно поставить точку в этом сражении.
   - Мизумори, водная стена!
   Мечи девушки отклонились в разные стороны, а она сама прошла через, взявшуюся откуда ни возьмись, водную завесу и теперь промокла с ног до головы. Это событие очень плохо сказалось на настроении воительницы. Желтые глаза девушки нехорошо сверкнули, и она уже взмахнула мечом, вот только не успела завершить ответный удар, так как снова пришлось уклоняться от мощной атаки.
   Что-то прорычав из-за промокших волос и кофточки, она стала сражаться как выбравшаяся из преисподней демоница.
  
   ***
   Простоватый на вид парень в обычной рубашке спрятался среди высокой травы и усиленно размышлял над словами куратора. Сильным он не был и шансов на победу, скорее всего, не имел, поэтому слова куратора внушали небольшую надежду. Вот только более агрессивные участники полностью её разрушили. В схватках один на один у него не было шансов и до второго уровня ему удалось добраться только благодаря незаурядному уму.
   "Куратор не говорил убивать кого-нибудь, он сказал просто подождать, пока явится сюда. Так зачем остальные начали это кровопролитие?! - голова кипела, но было необходимо что-то придумать. - Ведь итак будет тяжело, нужно объединяться, а не убивать друг друга, иначе шансов на победу совсем не останется. Как же объединить остальных, и где может спрятаться куратор, кроме как в лесу? Необходимо очень быстро найти тех, кто не сражается, но при этом обладает достаточной силой, чтобы помочь мне объединить остальных. В уже идущие бои лучше не вмешиваться, иначе воины могут попросту убить, даже не заметив меня. Осталось только придумать план".
   - От кого это ты прячешься? - задал вопрос неизвестный, заставив парня подскочить от неожиданности. - Воу, не надо так дёргаться, я же не собираюсь тебя резать... пока что.
   - Упс, - паренёк посмотрел на чудовищную улыбку высокого существа с длинными руками и ногами. В фасеточных глазах уже можно было разглядеть определённую угрозу, но умирать парень не хотел, поэтому побежал, что было сил.
   - Даже разговаривать не захотел, - обиженно посмотрел ему в след обладатель длинных рук, и ухмыльнулся. - Правильно сделал, ведь я так давно не отведывал человечинки.
   Пришлось бегать зигзагами и сильно петлять, чтобы нивелировать преимущества врага, способного достаточно быстро набрать скорость. Противник был тяжелым, так что не мог побороть свою инерцию, что его злило. Но даже, несмотря на это, оторваться не удавалось, а усталость уже давала о себе знать.
   Заметив движение в высокой траве, он поспешил туда, надеясь, что длиннорукий убийца столкнется с тем, кто там прячется и у него не будет времени на дальнейшее преследование.
   Бежать пришлось так быстро, как никогда раньше. И каково же было удивление, когда пробежав высокие кусты, он столкнулся с какой-то девушкой и сшиб её с ног, отправившись в полёт вместе с ней.
   - Мизумори, водная гладь! - раздался голос со стороны, а над головой на миг появилась прозрачная поверхность воды и сразу же исчезла.
  
   ***
   Лант заметил, что некоторые участники тоже успели организовать небольшие группы и спешно приближались к границе леса. Это явно взбодрило парня в шляпе. Несмотря на то, что среди изумрудного моря травы ещё продолжали идти схватки, Лант явно намеревался что-то сделать.
   - Групп образовалось достаточно много, что весьма неплохо, - сказал он, остановив нас. - Не придётся всё брать в свои руки. Они помогут нам с поисками и поимкой куратора, даже не подозревая об этом. Осталось только подождать немного, пока остальные прочешут лес и поспешить к тем, кто найдет Элинтера. Дальше будем действовать достаточно просто. Таким образом, не придётся рисковать жизнями в многочисленных схватках, которые, несомненно, произойдут между группами, даже несмотря на слова куратора.
   - Такой мелкий, а уже говоришь, как старейшина, - прищурил глаза Тар. - Уж не из-за своего ли ума ты весь поседел, белый?
   - Хе, пушистый, не из-за ума, - усмехнулся тактик. - За такие волосы я могу сказать спасибо родителям.
   - Я не пушистый, - угрожающе обнажил клыки Тар.
   - А я не белый, - ответил Лант, заставив леопарда засомневаться.
   - Мои глаза мне ещё никогда не врали, - произнёс воин.
   - Хорошо-хорошо, ты прав, но не называй меня так, - закатил глаза Лант, а потом решил обратиться ко мне. - Кстати, Налл откуда у тебя такой странный эльт и меч?
   - Эльт мне подарила Эфиальтия, а меч - принцесса Лиабель, - ответил я, заставив глаза союзника округлиться.
   - Хм... позволь посмотреть, - попросил он подержать меч, и я отдал его, но стоило только Ланту коснуться клинка, как тот резко припал к земле, и друг был не в силах его поднять. Мне пришлось помочь ему. - Несомненно, это Белый Арнор. Даже не представляю, как тебе удалось заслужить такой подарок, - сказал он, потерев ушибленную ладонь. - Эльт тоже лучше спрятать.
   Вот только как я его спрячу, да и зачем? Положить его в пространственный карман не удалось по вполне понятным причинам. Каких-либо идей у меня не было, а Лант вновь удивлённо посмотрел на меня.
   - У каждого эльта есть специальный режим, позволяющий сделать его невидимым для других, - сказал он и добавил. - Просто скажи: "Активировать режим маскировки".
   - Активировать режим маскировки, - повторил я и ничего особенного не заметил, разве что появился ещё один таймер, отсчитывающий пять минут.
   - ... - у Ланта не было слов.
   - Ты куда делся? - Тар выхватил меч на всякий случай, а я не понимал, что происходит.
   - Налл, сможешь деактивировать невидимость? - спросил Лант.
   - Деактивировать режим маскировки, - просто ответил я, и таймер исчез, а на лице союзника появилась задумчивость, сменившаяся улыбкой.
  
   Режим Маскировки добавлен в список функций эльта!
  
   Странная фраза появилась перед глазами и пропала.
   - Не знаю, как тебе удалось угодить хранителю первого уровня, что она так расщедрилась, но теперь наши шансы на победу заметно возрастают, - ухмыльнулся Лант. - Так что у меня появилась замечательная идея. Слушайте...
  
   ***
   Куратор Элинтер специально не прятался и размышлял о том: почему участники до сих пор его не нашли. Уже пятнадцать минут прошло! Как же скучно! Этот проклятый Нэро. Вот всё время он любит подставить и сбросить свою работу на других. А как хотелось наконец-то отдохнуть. Да и участников сегодня что-то многовато и ведь, сколько умников набралось. Несмотря на то, что часть уже поубивала друг друга, остальные, судя по показаниям, успешно скооперировались, что является прямым путём к победе в столь лёгком испытании.
   Использовать полную силу, он не хотел, чтобы обеспечить участникам хоть какие-то шансы на победу, но и поддаваться он тоже не собирался. Уж лучше повеселиться вдоволь, чтобы выплеснуть гнев и усталость. Смерть этих самодовольных людишек, решивших сунуться в миры башни, будет лучшим лекарством.
   Осталось только дождаться, когда они наконец-то обратят на меня своё внимание. Куратор стоял далеко в поле в противоположной стороне от леса, чтобы полюбоваться прекрасной горной грядой.
  
   Глава 8
  
   Необычная команда. Новый План. "Куратор в шляпе".
  
   Я обо что-то больно ударился и упал. Мне несколько повезло, так как моё падение смягчила... странная девушка. О-о, что-то мягкое в руке.
   - Ой! - я быстро убрал руку, чтобы не разозлить воительницу. - Извини, я не хотел, - я попытался извиниться, но немного засмотрелся на впечатляющую фигуру.
   Её длинные волосы цвета колосьев пшеницы усыпали изумрудную траву. Чудные кошачьи ушки смотрелись очень мило, особенно кисточки на кончиках. Хотелось их потрогать, но я заметил взгляд хищных желтых глаз с вертикальными зрачками с явным намерением оторвать мне голову.
   - Прочь! - лёгким движением своей хрупкой ручки она отбросила меня на пару метров.
   Упал я очень неудачно и повредил рёбра и без того пострадавшие от удара этой... хрупкой девушки. Ух-х... она поднялась и, положив клинки в ножны, прикреплённые к тёмному поясу, отряхнула своё платье, после чего направилась в мою сторону.
   Сердце стучалось, как сумасшедшее, ощущая приближающуюся смерть. Я не знал, что делать и как мне быть. Убежать от такого монстра я попросту не смогу, а уж как-либо противостоять тем более. Чёрт! Ну вот кто мог ожидать появления подобной личности в такой момент? Впрочем, приятные воспоминания от встречи у меня всё же остались, хе-хе-хе.
   - Постой, - рядом со мной встал воин с тремя мечами и повязкой на голове. - Не достойно воительницы убивать безоружных.
   - Ты смеешь меня учить? - девушка явно хотела зашипеть. - Отойди и не смей мешать.
   - Отказываюсь.
   - Постойте, - пришлось вмешаться, чтобы бой между этими монстрами не начался вновь. - Вы сейчас думаете совершенно не о том. Если мы не справимся за оставшееся время, то умрём. И даже ваших сил не хватит для победы над куратором! - пришлось повысить голос, чтобы докричаться до разума каждого из них и, похоже, меня услышали.
   - Разумно, - кивнул воин с тремя клинками и убрал два из них в ножны.
   - Говори, но потом я всё равно тебя убью, - прищурила глаза девушка и злости в них явно поубавилось. - Или отрежу руки, чтобы их больше не распускал.
   - Я исправлюсь, обещаю, - улыбнулся я и принялся излагать свою идею. - К сожалению, времени у нас не так много, поэтому объединиться с остальными участниками не выйдет, значит, придётся действовать только нашей небольшой командой.
   - Когда это мы успели стать командой? - удивилась девушка и положила мечи в ножны.
   - Об этом поясню чуть позже. Сперва поймаем куратора, - быстро вернулся я к той теме, где уже разработал небольшой план. - Многие направились в сторону леса, решив, что Элинтер Марр будет прятаться там, но это неверно. Судя по его речам, этот человек явно не из тех, кто будет прятаться.
   - Тогда какой смысл было проводить именно такое испытание? - задумчиво спросила воительница.
   - Пути Достигших Вершины неисповедимы, - пожал я плечами. - Но такой вывод можно было сделать, основываясь на его словах о внешности. Он слишком гордится собой и считает себя абсолютно неуязвимым. Судя по всему, в этом есть доля истины, так что силой нам его не одолеть. Он ведь не говорил, что даст спокойно себя коснуться, поэтому может убить любого, кто подойдёт к нему достаточно близко. Прежде чем я продолжу, могу ли я узнать ваши имена? Мне так будет легче.
   - Джикан, - коротко ответил воин, потуже затянув повязку.
   - Ох-х-х, - вздохнула девушка, видимо, не желая продолжать разговор, но всё же я её заинтересовал, поэтому она сказала своё имя. - Меня зовут Риагара.
   - Отлично, а я Аплос, - улыбнулся я и продолжил. - Судя по всему, куратор находится в противоположной стороне от леса примерно на таком же расстоянии. Если бы трава тут была примерно одинаковая по высоте, то мы бы смогли его без проблем увидеть.
   - Хм... сейчас проверим, - сказала девушка и лёгким движением подпрыгнула метров на пятнадцать вверх, заставив мою челюсть упасть на землю. Как она вообще способна на подобное? Впрочем, вид открылся просто замечательный, так что я не мог оторвать взгляда, пока она не приземлилась. - Меня это удивляет, но ты прав. Куратор в той стороне любуется горными вершинами, - воительница указала направление. - Чему это ты так радуешься? Неужели... - она взглянула на меня с подозрением, а потом догадалась. - Ах ты!!!
   - Спокойствие, только спокойствие, - я поднял руки в примиряющем жесте. - Все вопросы и недоразумения решим после испытания, - моя уверенность и каменное лицо сделали своё дело, заставив девушку резко успокоиться. О, Создатель Башни, мне стоило огромных трудов сдерживать свой страх. - Просто так к нему не подобраться, но я заметил, что вы обладаете удивительной силой. Джикан, ты сможешь меня кинуть на большое расстояние?
   - ... - воин с тремя клинками внимательно посмотрел на меня, видимо опасаясь, что я сошел с ума. Но потом понял, что я говорю достаточно твёрдо, поэтому прикинув что-то в уме, утвердительно кивнул.
   - Замечательно, - обрадовался я, так как уже прикинул дальнейший план действий с учётом силы и ловкости моих соратников. Я посмотрел внимательно на Риагару и решил скорректировать схему. - В общем, действуем так...
  
   ***
   - Белый, - Тар обратился к Ланту, заставив того тяжело вздохнуть.
   - Что такое?
   - Есть те, кто направились в не туда, - ответил воин-леопард. - Зачем, если правитель уровня в другой стороне?
   - Чёрт, - нахмурился Лант. - У меня были кое-какие мысли на этот счёт, но только сейчас я понял кое-что очень важное. Куратор в другой стороне и те догадливые личности наверняка придумали кое-что для противодействия ему. Кстати, кто это?
   - Первый - это воин с тремя клинками. Третий меч значительно длиннее двух других и сейчас находился за спиной. Этот человек с повязкой на лбу достаточно силён, и я чувствую мощную ауру от его оружия. Вторая - девчонка в длинном желтоватом платье и светлой кофте. Её мечи значительно уступают клинкам воина, но она обладает поистине впечатляющим могуществом.
   Я посмотрел внимательно в ту сторону, куда указывал Тар, но ничего не увидел. Однако стоило лишь сконцентрироваться, как прямо передо мной предстала красивая девушка.
   Кошачьи ушки на голове с желтыми, как пшеница волосами, доходящими ей до плеч, смотрелись так красиво, что трудно было отвести взгляд. На ней не было доспехов, лишь лёгкое желтое платьице слегка потрёпанное временем и белая кофточка. Ни от какого оружия подобная одежда не защитит, впрочем, не мне об этом говорить. Хотя воин-леопард был прав, в ней ощущалось что-то очень странное, что немного пугало.
   - Третий, - продолжил Тар. - Хм... это не воин, какой-то обычный человек, в котором не чувствуется силы. Он не умеет правильно ходить, дышать, и у него нет оружия или силы. Странно.
   - Скорее всего, это именно он додумался о действиях куратора, - сказал Лант и поправил шляпу. - Иначе я просто не представляю, как он добрался до этого испытания. Впрочем, видел я одного такого человека, похожего по описанию. Следуем за ними.
   Лант начал рассказывать свою идею, которая была довольно проста, но в тоже время очень рискованна, так как бой с куратором тяжело спрогнозировать. Хотя это лишь имитация боя, и, честно говоря, я не сразу понял своего нового друга, впрочем, как и Тар. Леопард считал, что сражаться нужно полноценно, а не заниматься ерундой, на что Лант лишь хмыкнул.
   - Поступай, как хочешь, но нужно время, чтобы отвлечь куратора, - нахмурился наш стратег. - Нужно совсем немного времени. Я же постараюсь тебе помочь и отвлечь его на следующей стадии плана. Налл, тебя же ждёт одна из самых трудных частей. Перейди в режим маскировки и обойди куратора по широкой дуге. Когда Элинтер вступит в схватку с Таром и мной, найди удобный момент и коснись его. Тогда мы одолеем его и перейдём на следующее испытание. В крайнем случае, воспользуемся помощью той команды, и я слегка откорректирую план в процессе. Вперёд.
  
   ***
   Было немного страшно идти в сторону куратора. Время стремительно заканчивалось, так что нам приходилось торопиться. Это понимала и другая команда, которая шла чуть впереди нас. И уже достаточно скоро мы увидели человека, которого и нужно было коснуться, чтобы завершить испытание. Я сразу же пошел в обход, и достаточно быстро добравшись до нужного места, перешел в режим маскировки и стал внимательно смотреть на куратора.
   Он оказался выше меня. Чёрные волосы были аккуратно причёсаны. Во взгляде тёмно-серых глаз застыла усталость и скука. Он ненадолго прикрыл глаза и приложил руку ко лбу. Тёмная одежда выглядела впечатляюще, и на его костюме резко выделялись золотые пуговицы и пояс. Никакого оружия у него не было, так что я даже не понимал, как он собирается с нами сражаться.
   - Что-то долго вы соображали, - сказал он, резко повернувшись в сторону, где стоял Тар. - Я уже устал, но осталось ещё пять минут, так что вы вполне можете попробовать завершить испытание. Ну же, не стоит медлить, ведь в любом случае вы лишитесь жизни, так что лучше поторопитесь.
   - Р-р-а-а-а! - воин-леопард выхватил двуручный клинок и с рёвом бросился в сторону врага. Выглядел мой друг эффектно, так что я был крайне удивлён тем, что куратор даже не сдвинулся с места и лишь с предвкушением улыбнулся.
   Но перед тем как Тар успел добежать до цели, я заметил в другой стороне команду, за которой мы шли сюда. Воин в повязке подтолкнул девушку с кошачьими ушками вперёд, и та полетела в сторону куратора, выхватив оба клинка. Вслед за ней мечник отправил парня в белой рубашке.
   - Не получится, - усмехнулся Элинтер и взмахнул рукой.
   Порыв ветра отбросил девушку в сторону, и куратор вновь направил свой взор на Тара, не обращая внимания на летящего следом за воительницей парня. Неужели ему удастся сделать то, что запланировали мы?
   - Ух ты шустрые какие, - куратор резко упал на землю, при этом не коснувшись её, и участник просто пролетел дальше, не сумев его задеть. - Я даже немножко испугался, - усмехнулся Элинтер, с лёгкостью вернувшись в исходное положение при помощи очередного дуновения ветра. - Вот так и надо было с самого начала. Упс, - он резко присел, чтобы пропустить двуручный клинок Тара, со свистом прошедший у него над головой и едва не коснувшийся волос. - Вот мохнатый чёрт, даже договорить не дал.
   - Г-р-а-а! Р-р-ра! - воин-леопард проводил впечатляющие комбинации атак, от которых Элинтер Марр уклонялся с необычайной лёгкостью, вставляя едкие замечания.
   - Тебе хвост явно мешает, - улыбался куратор. - Да и меч слишком тяжелый, явно не для тебя.
   Тар злился, но, тем не менее, не сбавлял темпа, заставляя Элинтера прыгать из стороны в сторону. Впрочем, для последнего это было совсем не в тягость. Наоборот, Элинтер радовался подобному. Я подобрался поближе и заметил Ланта. Стратег снял с себя шляпу и запустил в сторону куратора.
   Тот с лёгкостью уклонился от очередного удара и попросту поймал выпущенную в него шляпу, не почувствовав какой-либо опасности.
   - Ну и что это такое? - нахмурился Элинтер, увернувшись от мощного выпада.
   - Это Ваше поражение, куратор, - на лице Ланта была зловещая ухмылка.
   - Вы же так меня и не коснулись, - недоумённо уставился на моего друга Достигший Вершины.
   - А Вы и не говорили, что мы должны коснуться Вас именно рукой, шляпа вполне неплохо подходит для подобной задачи, - улыбался стратег, а вот куратор, напротив, злился. Хм... по-моему Лант нервничает, но не подаёт этому вида.
   - Думаешь, нашел лазейку, выкормыш клана Милиаль? - гримаса злобы перекосила уставшее лицо куратора.
   - Я обойдусь, как-нибудь без лазеек, - сказал он, приведя куратора в небывалое удивление.
   - Что ты имеешь... - я не дал ему договорить, подёргав за рукав, предварительно сняв с себя невидимость. - Отстань... - сказал куратор, и хотел продолжить разговор с моим другом, но потом вновь обратил своё внимание на меня. - Ах ты серый клановый прихвостень. Как ты умудрился пробраться ко мне?
   - Такому злому куратору не имеет смысла объяснять столь очевидные вещи, - улыбка Ланта была неотразима, заставив глаз Элинтера дёргаться от злости. Честно говоря, мне хотелось бы как можно быстрее удалиться куда-нибудь подальше от этого места. Куратор просто перехватил клинок Тара и легонько сжал его, раздробив металлическое оружие на множество осколков. - Вы бы прекращали подобное поведение, пока хранитель не обнаружил нарушение правил, и направили бы нас на следующее испытание.
   - Чтоб тебя... - Элинтер сжал кулаки, а потом щёлкнул пальцами и обстановка вокруг резко изменилась.
   Пока никто не видел, сила куратора вырвалась на миг из-под контроля, и большая часть изумрудного моря лишилась своего цвета, превратившись в кратер. Ударная волна от мощного взрыва очень быстро достигла рубежа гор и ещё долго эхом отражалась среди вершин хребта.
   - Вот чёрт! Теперь придётся всё восстанавливать в одиночку, - закатил глаза Элинтер и глубоко вздохнул. - Кто-то у меня ещё поплатится за это.
  
   Глава 9
  
   Множество участников. Нэро Нарн. Лестница в следующий мир.
  
   Вспышка света перед глазами и я оказался в большом зале, где было много народа. Столько я никогда не видел. Мне было ужасно интересно, но говорить ни с кем не хотелось, даже не знаю почему. Рядом со мной были мои друзья. Тар держал в одной руке девочку, которая до сих пор не пришла в себя, бедняжка. Хотя даже без сознания она крепко держала могучую руку воина своими маленькими ручками. В отличие от меня Тар и Лант совершенно не были удивлены такой большой толпой.
   - Ты удивлён таким большим разнообразием представителей разных рас? - спросил меня представитель семьи Милиаль.
   - Из какого тёмного места ты вылез, парень? - задал вопрос какой-то незнакомый тип с бегающими хитрыми глазками.
   - Из пещеры, - честно ответил я.
   - Э-э-э... да ну тебя.
   - Неплохо у тебя получилось закончить разговор, - улыбнулся Лант. - Сперва я думал, что ты просто необщительный, теперь я в этом уверен. А это правда, что ты пришел сюда из пещеры?
   - Да, там было очень темно, хотя лучше всё же назвать то место ущельем, - немного задумался я.
   - Странный ты, красный, - посмотрел мне в глаза Тар. - Твои глаза несколько светлее, чем у белого, но вы не братья, это точно.
   - И это говорит здоровяк с головой леопарда и горой мускулов. У нас они вообще разных цветов. У тебя глаза тоже несколько светлее, чем у Линтис, и вы уж точно не родственники, - Лант посмеялся над своими словами, хотя мне было совершенно непонятно, почему он это делает.
   - Всё нормально, Лит? - спросил парень в тёмно-зелёной куртке у какого-то непонятного существа.
   - Да, мне просто немного тяжело, - ответил этот непонятный участник. - Ты ведь помнишь, что я видел всего пару человек за всю свою жизнь.
   - Ничего, Лит, привыкнешь, - усмехнулся их крылатый соратник.
   - Как же бесит это ожидание, - рычал циклоп, рядом с которым стоял четырёхрукий высокий человек.
   - Ждать долго не придётся, так что не беспокойся, - ответил он.
   - Поразительно, они такие разные... - я смотрел по сторонам и удивлялся такому количеству и разнообразию участников.
   - И все они смогли пройти эти испытания, - Лант закончил фразу вместо меня. - Я думаю, их не за красивые глаза выбрали, так что более менее сложные тесты они пройдут. Будь аккуратней Налл. Тут очень много сильных соперников и, держу пари, многие будут играть по-грязному. Наверняка у каждого припрятан козырь в рукаве, так что никого нельзя недооценивать. Считай каждого из них своим врагом.
   Мужик похожий на обезьяну рычал на какого-то парня в чёрной куртке и штанах с белыми рисунками. Какой-то старик явно присматривал, кого бы побыстрее отправить на тот свет. Ящер, чем-то похожий на того, который предал меня во время прохождения "Тёмной тропинки", играл с кинжалом, подбрасывая его в воздух и перехватывая за острый кончик. Повсюду назревали конфликты, и мне стало немного боязно.
   - Их и так остановят, - махнул рукой мой друг, заметив мою обеспокоенность.
   - Хорошо, что у большинства из вас ещё так много сил. Но всё же постарайтесь соблюдать правила. Сражаться вне испытаний не стоит, если вы хотите когда-нибудь добраться до крайнего мира, до самой вершины Древа Миров, - голос принадлежал высокому парню в тёмной одежде, который появился в противоположном конце комнаты. Похоже, все кураторы носят чёрную форму, хотя одежда этого отличалась от костюма Элинтера.
   - Это ещё кто такой? - вспылил один из участников.
   Серебристые глаза, такого же цвета волосы, и пронизывающий взгляд в совокупности с улыбкой заставили обратить на себя внимание всех в зале. Размяв руки в чёрных перчатках, он продолжил:
   - Поздравляю вас с прохождением первой части испытаний второго мира. Меня зовут Нэро Нарн, и я буду куратором ряда дальнейших испытаний, то есть теперь вы должны выполнить несколько моих заданий. С одной стороны они будут значительно проще, с другой - несколько сложнее, чем у Элинтера. Впрочем, мой друг с радостью подменил меня, когда мне пришлось отойти к главному куратору. Я думаю, вы уже вполне готовы.
   - Достигший Вершины... - произнёс какой-то человек осипшим голосом.
   - Круто, - послышалось с другой стороны.
   - Я тоже хочу стать настолько же сильной, - сказала девушка в простом платье.
   - Вас набралось довольно много, но несмотря на то, что Элинтер вынудил многих из вас, кто проходил его испытание, объединиться в команды, прохождение этого испытания полностью зависит от каждого из вас, - этот странный куратор поднимался по лестнице, расположившейся в другой стороне зала. - Всё настолько просто, что можно было бы ничего и не объяснять, но я всё же раскрою суть вашего задания. Испытание называется "Лестница". Как вы, должно быть, поняли, здесь нужно всего лишь пройти эти двадцать пять ступенек и всё. Что может быть проще? - Нэро усмехнулся с каким-то предвкушением, чем заставил меня поёжиться. Этот странный человек с серебристыми волосами сел на, возникшее из ниоткуда, кресло. Вновь посмотрев на всех своим пронизывающим взглядом, он произнёс:
   - Что ж всё готово, теперь можете начать испытание. У вас сутки, чтобы добраться до меня. Есть желающий первым опробовать моё испытание?
   - Испытание очень странное, - немного задумался я над тем, в чём же оно заключается и почему нам дали столько времени. - И сам куратор сильно отличается от предыдущего.
   - Просто его ранг выше, - сказал стратег, внимательно посмотрев на него. Я решил тоже приглядеться к сидящему на троне человеку, и перед глазами появилась надпись.
  
   Нэро Нарн, Куратор испытаний второго мира, Заместитель главного куратора, ранг AZ
  
   - Что значит ранг AZ? - спросил я у Ланта.
   - Это значит, что ты везунчик, - нахмурился мой друг и пристально уставился на меня. - Ты прямо-таки напичкан сюрпризами, Налл. Похоже, у тебя очень необычный эльт. В общем ранга A и B могут получить только те, кто достиг вершины Башни Миров. Каждый из этих рангов разбит ещё на тринадцать подкатегорий с соответствующими цифрами, без учёта нуля. Ноль является своеобразным рубежом перед переходом на следующий более высокий ранг. А вот ранги AZ, AY, AX получить намного сложнее, ведь тут помимо личной силы учитывается и экипировка, а также определённые заслуги и достижения. Мало дойти до крайнего мира, нужно ещё сразиться с некоторыми Достигшими Вершины. В общем, замахнуться на подобное звание очень непросто.
   - Значит куратору Нэро очень много лет? - спросил я.
   - Я думаю, что не так много, - покачал головой Лант. - Но вполне возможно, что больше полусотни. Кстати, ты не видел, какой ранг у Элинтера?
   - Нет, - честно ответил я.
   - Жаль, но у него наверняка не выше ранга А7-А8, - ничуть не расстроившись, сказал стратег. - Вот только те, кто не достиг ранга B5 не могут видеть ранги высших эндтауэров. Нужно будет внимательно изучить твой эльт, но это позже, сперва необходимо выполнить испытание. Хм... - Лант вдруг мгновенно умолк, посмотрев куда-то наверх.
   Рядом с куратором стоял странный человек, облачённый в длинный чёрный плащ, явно превышающий размеры самого участника, а на его плечах были какие-то непонятные знаки. Улла называла такую одежду странным словом - мундир, если я правильно её представлял. Лицо скрывала чёрная маска с капюшоном, так что было непонятно, какое существо прячется там.
   - А вот и первый прошедший испытание, - спокойно сказал Нэро. - Видите, это достаточно легко, так что вы спокойно можете идти вперёд.
   Потом мимо меня прошла слегка сонная девушка, закутанная в непонятную одежду, сливающуюся с окружающим пространством и делающую её почти невидимой. Если бы она полностью завернулась в свой странный плащ, то её никто бы не увидел. Под плащом была белоснежная кофточка со снежинками и розовыми цветочками, а ножки прикрывали тёмные облегающие штаны. Чем-то она напоминала волшебников, о которых рассказывала мне Улла, по крайней мере, этот плащ напомнил мне описание мантии. Она подошла к куратору с другой стороны, облокотилась на трон и, закутавшись с головой в свою странную одежду, попросту исчезла.
   - Соперники у нас будут очень непростыми, - вздохнул Лант.
   - А чего мы сидим? - спросил Тар. - Нет ничего проще, чем подняться по лестнице.
   - Если бы всё было так просто, то испытание прошли бы все, - ответил стратег. - Как думаешь, в чём его суть?
   - Забраться на трон куратора и сбросить его вниз, - ответил воин-леопард.
   - О-х-х, - Лант ударил себя ладонью по лбу и провёл её по лицу. - Нет, если даже с Элинтером справиться в честном бою было, по сути, невозможно, то с этим куратором всё предстоит ещё хуже, ведь он намного сильнее. Он использует контроль энергии для того чтобы не позволить пройти вверх тем, чьи организмы не смогут управлять или противодействовать его потоку энергии.
   - Нечего болтать, идём вперёд, - сказал Тар и, подхватив нас, помчался в сторону лестницы.
   - Не-е-ет! - крикнул Лант, хватаясь за шляпу. - Ты нас всех убьёшь!
  
   ***
   Все участники направились вслед за первыми прошедшими. Большая их часть даже не смогла подняться на три ступеньки. Другие шли, пригнувшись, третьи слегка морщились, но были и те, кто прошел также как и первые монстры.
   - Ребят, я конечно крутой, но только не в этом испытании, - сказал я. - Джикан, Риагара, не оставляйте меня тут. Я ведь не смогу пройти это испытание.
   - Ты весьма странный, Аплос, - сказала Риагара, слегка наклонив голову. - Не побоялся злить меня, не побоялся броситься на куратора, а тут боишься подняться по лестнице. Это непонятно, - девушка задумалась и в этот момент она показалась мне ещё более красивой, чем была до этого.
   - Это испытание достойно воина, - сказал Джикан. - Каждая ступень символизирует шаг к цели. С каждым следующим шагом идти всё тяжелее и тяжелее, но если ты справишься, то достигнешь всего. Нэро Нарн хорошо знает философию воина.
   Вместе с Риагарой мы удивлённо смотрели на разговорившегося молчаливого воина, который произнёс не так много слов до этого момента. В его словах был определённый смысл, но неужели они не чувствуют того же, что и я? Это испытание мне не по силам, я попросту не выдержу.
   Всё больше участников успешно шли к вершине, но некоторые без чувств падали на ступени и скатывались вниз; другие истекали кровью; третьи, дойдя до какой-либо ступени, не могли сделать больше и шага. Около куратора сейчас было не так много участников.
   Я никак не мог придумать план, чтобы обхитрить куратора и пройти это испытание. Тут просто лестница. Что тут можно вообще придумать? Эх-х-х, но сдаваться нельзя.
   - Чего ты так задумался? - спросила Риагара. - Совсем перестал быть похож на обычного человека. Раз ты ничего не придумал, то я предложу свою идею, - девушка ехидно улыбнулась, обнажив острые зубки.
   - Какую? - спросил я, и она меня подхватила и прыгнула прямо к вершине. - А-а-а!
   Мы с такой лёгкостью перелетели все ступени, что я даже не находил слов. Как она определила, что так будет безопасно, и почему до этого не додумался я? Но я всё равно рад. Риагара аккуратно коснулась каменного пола на вершине и, сделав несколько шагов, опустила меня.
   - Спаси... - хотел поблагодарить я, но изо рта кровь полилась и тьма окутала взор.
  
   ***
   Тар бежал вперёд, перепрыгивая сразу через несколько ступенек, и совсем не обращал внимания на недовольных участников, которые отпрыгивали в стороны от высокого воина. Нам вслед мчались проклятия и кары небесные, знать бы ещё что это такое.
   Леопард начал морщиться после преодоления середины пути, и скорость немного замедлилась, Лант схватился за голову и чуть не выронил шляпу. Не знаю, что случилось, но на вершине мы оказались только спустя пару минут.
   - Как будто молотом ударили по голове, - сказал леопард. - Хотя нет, наш кузнец бьёт куда больней, - добавил он и сплюнул кровью.
   - Я бы сказал, что это можно сравнить с тремя днями без сна, - хмыкнул Лант и помассировал виски. Стратег достал платок и вытер кровь из носа. - Хотя, твой ответ всё же подходит лучше.
   - С Линтис всё в порядке? - спросил я у друзей.
   - Как ни странно, но на неё сила куратора не подействовала также как и на тебя, - ответил мой друг. - Я и не знал, что ты способен контролировать энергию. С каждым разом ты меня поражаешь всё больше и больше, - улыбнулся Лант и хотел сказать что-то ещё, но мы отвлеклись.
   Одна девушка тоже без особых проблем поднималась по лестнице, но потом резко упала и не двигалась. Рядом с ней была вторая, которая взяла подругу на руки и дошла вместе с ней до самого конца. Только сейчас я заметил, что они обе похожи друг на друга как две капли воды.
   - Хочешь сказать, ты никогда не видел близнецов? - заметил моё удивление Лант.
   - Это такая раса?
   - Скажешь тоже... это просто люди, только похожие друг на друга, словно один из них смотрится в зеркало, - ответил мне Лант. - Наверное, я скоро поверю тебе, что ты вылез из пещеры.
   - Это несправедливо! Здоровяк леопард нёс всю свою команду на себе, кошка помогла слабаку, а девушку тащила её сестра. Почему вы позволяете подобное?! - какой-то участник был разгневан.
   - А разве я запрещал помогать своим соратникам? - удивился куратор и, встав со своего кресла, подошел к близняшкам. - Дай-ка я посмотрю, - Нэро увидел на голове красавицы кровь и прикоснулся к ране. Резкая вспышка и от повреждения ничего не осталось. - Теперь можешь не волноваться за сестру.
   - Спасибо, - сказала вторая и уложила голову сестры на свои колени.
   Постепенно количество участников на вершине лестницы росло, правда, крайне медленно. Большинство из них рассматривали проходы с массивными вратами, расположенными на некотором отдалении от трона.
   Куратор разговаривал с некоторыми прошедшими испытание, и мне тоже стало интересно. Поэтому я решил немного спросить его об этом испытании и узнать, что нас ждёт дальше.
  
  
   Глава 10
  
   Разговор с куратором. Путь дальше. Пришедший.
  
   Куратор помогал некоторым прошедшим испытание исцелить раны, что было удивительно. Он как раз закончил исцелять одного из участников, когда я подошел к нему.
   - Вас что-то интересует? - слегка улыбнувшись, спросил он.
   - Да, я хотел бы узнать, что это было за испытание, и почему на него даётся так много времени?
   - Хм... видишь ли, каждый мир насыщен энергией в той или иной мере, и чтобы выжить обычным участникам необходимо хотя бы немного её контролировать. Если они смогут пройти это простое испытание, то их можно научить манипуляции с различной энергией, тем самым мы, кураторы, обеспечиваем вам повышение шансов на выживание в мирах более высоких уровней. Сутки даются на это испытание потому, что при многочисленных попытках подняться по лестнице, организмы ряда участников привыкают к воздействию энергии, что позволяет ещё небольшому проценту людей пройти это испытание. Остальным же позволено вернуться в Миры Спокойствия.
   - Но я ведь не умею использовать энергию и совсем не понимаю, почему у меня не осталось каких-либо ран. Я даже не почувствовал какого-либо воздействия, - меня волновал этот вопрос, так как я думал, что смог преодолеть лестницу только благодаря помощи Тара.
   - Может быть, ты и не умеешь пользоваться ей, что не страшно, ибо этому можно научиться, однако твой организм очень умело контролирует слабые потоки энергии. Именно поэтому она тебе совсем не повредила. Твоим друзьям пришлось тяжелее, так как их тела сопротивлялись действию потоков, поэтому ряд сосудов не выдержали этого, вследствие чего у них открылись кровотечения.
   - Спасибо, - поблагодарил я куратора. - А можно ещё вопрос?
   - Задавай, - вновь улыбнулся куратор, не обращая внимания на свалившегося с лестницы участника, сильно ударившегося головой о мраморный пол.
   - А как присваиваются ранги участникам?
   - О, хороший вопрос, не думал, что это будет интересно новичкам, - сказал Нэро Нарн. - Ранги присваиваются в зависимости от силы и личного могущества. Каждый участник и куратор носит при себе эльт. Все эти приборы взаимосвязаны и работают за счёт системы сотворённой ещё Создателем Башни. Они обладают огромным набором данных за счёт чего и могут оценить ранг. Но помимо этого есть ещё ряд необходимых испытаний, которые необходимо пройти, если желаешь достичь рангов AX, AY, AZ, AS, SA и S. Есть правда и ещё два ранга, но они не присваиваются участникам. Это S с кольцом и перечёркнутая S. Первым знаком отмечены все хранители, а вторым обозначаются Пришедшие.
   - А это кто? - недоумённо спросил я.
   - Хм... так сразу и не объяснить, - нахмурился Нэро. - Все участники попадают в миры Башни из Миров Спокойствия, а Пришедшие же появляются здесь из Внешних Миров и это происходит очень редко. В последний раз подобное случилось полсотни лет назад. Тогда было много проблем с одной очень могущественной Пришедшей, - куратор посмотрел на меня и добавил. - Вижу, ты пока ещё не совсем понял, ну что ж, попробую рассказать тебе немного о некоторых личностях. Сам я никого из них не встретил, а вот главный куратор даже поучаствовала в бою против одного из них.
   Говорят, Эклайт способен видоизменять природу энергии и даже формировать из неё жизнеспособные организмы. Его сила очень велика, и в своё время пришлось сильно постараться, чтобы его остановить. Аллон был способен искривлять пространство и перемещаться напрямую между мирами без прохождения испытаний. Его сила была несколько иной, чем у первого. Но могущество этих двоих было сопоставимо. Арклайл же управляет светом и уже расправился с несколькими хранителями миров, что само по себе удивительно, ведь хранители невероятно могущественны и ещё никому из обычных участников не удавалось выжить в бою против них. О последней Пришедшей я знаю очень мало, даже имени не могу вспомнить, так что чего-то конкретного рассказать не могу. Хранители и главные кураторы каждого уровня, стараются уничтожить их и изгнать из миров Башни всеми доступными способами.
   - Спасибо, - поблагодарил я Нэро, хотя был несколько расстроен. Мне казалось, что это была Улла, но почему он сказал о столь давнем времени, ведь мы вместе пришли сюда. Нехорошие предчувствия посетили меня после слов куратора, ведь получается, что я тоже Пришедший.
   - Всегда можешь обращаться, - улыбнулся заместитель главного куратора, а потом встал с трона и посмотрел на подножие лестницы, где было ещё очень много участников. Большинство из них не смогло встать даже на первую ступеньку. - На данный момент испытание прошли ровно 30 человек, что очень хорошо. Несмотря на то, что у вас осталось ещё много времени, я не вижу смысла своего личного присутствия здесь, поэтому проведу выполнивших задание дальше. Остальным я желаю удачи, и если кто-то вдруг сможет дойти до вершины лестницы, то я об этом узнаю. В таком случае дождитесь моего прибытия и не следуйте дальше самостоятельно, если, конечно, не хотите умереть.
   После этого куратор направился в сторону и, открыв врата, сказал следовать за ним. Мы шли вдоль длинного коридора достаточно долго, но потом, пройдя через ещё одни массивные врата, нашему взору открылось гигантское пространство. Здесь была обширная территория с множеством непонятных врат, один в один похожих на те, из которых мы вышли. Зачем они нужны, я не знал, но их тут было ровно тридцать. Куратор Нэро встал в центр круглой площадки.
   - Начнём новое испытание. Оно называется "Правильный путь". Вы видите здесь тридцать запертых врат, часть из них вас погубят, другие же проведут дальше. Шансы... хм... я не могу вам сказать. Тут команды не важны, вы вольны разделиться и выбрать собственный путь, так что вперёд. Решайте. Только учтите, у вас есть пятнадцать минут, чтобы решить, куда вы отправитесь. И, кстати, через врата, в которые уже кто-то вошел, больше нельзя будет пройти, так что чем дольше вы думаете, тем меньше будет выбор.
   Никто не пошел, и все начали думать, что же делать дальше. Но потом человек в чёрном мундире и девушка с плащем-невидимкой, не сговариваясь, пошли к одним вратам, затем команда, где был воин с тремя мечами, направилась к другим и некоторые команды разделились. Лант не знал, что делать. Он пытался вычислить проход, который точно привел бы нас в следующую комнату, но Тару это действие надоело, и он взял под мышки нас обоих и направился в первые попавшиеся врата.
   - Что ты делаешь, мы ведь помрём! - Лант явно не ожидал подобного.
   - Помолчи белый, всё равно из моего захвата не вырвешься, - ответил воин. - К тому же мне надоело там стоять.
   Леопард пинком распахнул массивные врата, и мы прошли в коридор. Через некоторое время мы услышали душераздирающий крик, раздавшийся откуда-то слева. Но потом всё стало спокойно, и Тар дотащил нас до комнаты точь-в-точь похожей на ту, из которой мы пришли. Та же большая круглая площадка, столько же врат и Нэро сидящий в центре.
   - С испытанием справились 24 человека, очень хорошо.
   - Куратор-рин, не могли бы вы объяснить смысл этого испытания, так как от меня он ускользает, - спросила длинноволосая девушка.
   - Всё очень просто. Только команды могли пройти этот этап, а тем, кто не могут идти вместе и дальше, нечего делать в следующих мирах. Любой проход был безопасен, если вы пошли по нему вместе, а те, кто шли в одиночку, попросту встретились с... непреодолимыми препятствиями, приведшими их к смерти.
   - Что ж, понятно. Какое же испытание будет следующим?
   - Только хотел об этом сообщить, ведь оно ужасно простое, - улыбнулся куратор. - Каждый участник получит вопрос от системы. Она помогает хранителю присматривать за всеми мирами второго уровня, ведь кураторов всё равно не хватает. Знает она очень много, так что всегда найдёт любопытный вопрос. Кто ответит правильно, тот пройдёт, а кто нет... то останется тут навечно, - зловещим голосом произнес Нэро. - Кхм-кхм, что-то меня немного занесло, видимо общение с куратором Элинтером пагубно на мне сказывается, в общем, что будет с проигравшими и так ясно.
   "Хм-м-м... какой интересный участник, даже не знаю о чём тебя спросить, - раздался звонкий голос в моей голове, а все остальные звуки исчезли. - Ну тогда, наверное, так. Что ты хочешь загадать на вершине Древа Миров?"
   "Я хочу найти Уллу", - ни мгновения не раздумывая, ответил я.
   "И всего-то, - удивился обладатель столь необычного голоса. Если бы я мог что-то видеть вокруг себя, то наверняка бы увидел невысокую девушку. - Какой необычный паренёк. Тогда желаю тебе удачи, ты прошел это испытание".
   "Спасибо", - поблагодарил я систему и опять обнаружил себя в комнате.
   Все стояли неподвижно, будто находились сейчас совсем далеко отсюда, а время решило отдохнуть и подождать их здесь. Куратор Нэро был чем-то удивлен, и я подошел к нему.
   - Как быстро ты прошел испытание, - сказал он и добавил уже с какой-то задумчивостью. - Знаешь, после нашего разговора я задумался и вспомнил кое-что интересное. Пришедшие ведь не только разрушали, но и создавали нечто новое, отдавая часть своих сил всем мирам древа. Они не такие плохие, как думает множество хранителей и кураторов. По крайней мере, я считаю именно так.
   - Но почему их так мало? - спросил я. Неужели Нэро смог догадаться, что я Пришедший? Очень бы этого не хотелось, ведь я должен выжить и найти Уллу.
   - Не знаю, Налл, - ответил он, назвав меня по имени, что заставило несколько удивиться. - Не стоит так удивляться, кураторы знаю некоторую информацию о каждом участнике благодаря системе и Эфиальтии. Также она оценивает примерный ранг и какие-либо особенности каждого, кто оказался в мирах башни. Что же касается твоего вопроса, то мало кто сможет на него ответить, ведь никому неведомо строение Внешних Миров. Где они находятся и как расположены в пространстве? Какие тропы к ним ведут и сколько их вообще? Даже Пришедшие не знают всего, что уж говорить об остальных. Тут можно поговорить разве что с Кастодиеном или Эфиальтией. Вот уж кто может знать подобную информацию.
   - Тогда почему никто не говорит с ними об этом? - задал я вполне логичный вопрос.
   - Потому что это опасно. Они невероятно сильные хранители и очень непредсказуемые. Если сказать проще, то их попросту побаиваются, - ответил Нэро Нарн.
   - Каждый участник идёт к Вершине и проходит множество испытаний. Мой друг Лант сказал, что Вы уже добирались до этого места. Каково там? - спросил я, вспоминая Уллу.
   - Прости Налл, но я не могу тебе рассказать, - вздохнул Нэро. - Я лишь могу сказать, что для каждого крайний мир свой и бывает так, что желание даже не нужно загадывать, так как оно исполняется само.
   - Улла, - прошептал я.
   - Извини, что расстроил тебя, - сказал куратор и спросил. - Как думаешь, кто из участников сможет пройти это испытание?
   Тут было над чем подумать. Вот только как узнать, кто же следующим пройдёт испытание? Я стал рассматривать участников и через некоторое время их силуэты начали блёкнуть, будто тьма моего мира решила укрыть их и только двое светились ярче всех, ещё двое чуть меньше, и несколько совсем тусклым светом.
   - Испытание пройдёт тот человек в мундире и вон та девушка, - пришлось указать на незнакомку в плаще-невидимке. Первый человек светился тёмным рубиново-красным светом, а вторая - снежно-белым. - Они очнутся одновременно.
   Буквально через минуту так и случилось. Куратор был опять удивлен, впрочем, как и я.
   - Любопытно, - улыбнулся Нэро. - Давно мне не попадались такие интересные участники.
   - Вы случайно не видели на испытании девушку с красивыми красными глазами и светлыми волосами в белых одеждах, сделанных как будто из металла?
   - Хм... я повидал много участников, но такую девушку я бы точно не забыл, так что извини, я её не видел, - печально сказал он и прикрыл глаза. Куратор находился в таком состоянии некоторое время, пока вновь не пришел в себя. - К сожалению, система тоже не располагает необходимой информацией.
   Печально слышать такой ответ, а ведь я так надеялся на куратора. Может быть, в следующем мире повезёт больше?
   - Держи, Налл. - Нэро Нарн передал мне какую-то прозрачную пластинку. - Это гарт, он открывает возможность дальней связи для твоего эльта, только активируй его ближе к двадцатому уровню, а лучше ещё через парочку, так как участники более низкого ранга просто не могут его использовать. Гарт нужно вставить в специальный разъём в эльте, потом ты сможешь записывать туда имена своих друзей и разговаривать с ними вне зависимости от того в каком мире вы находитесь. В пределах же одного мира можно использовать и стандартную связь, но она ухудшается при увеличении расстояния.
   - Большое спасибо, - я был благодарен подарку. Знать бы только что это за связь. - Но почему?
   - Мне кажется, что ты сможешь достичь вершины, а такой уверенности в других у меня нет. Вот поэтому этот подарок достался тебе, хоть он пока и бесполезен. И ещё будь аккуратней. По пути к Вершине случится много плохого, к чему мы не сможем подготовить участников, - куратор махнул рукой и пошел в центр комнаты. - К моему большому удивлению, после этого испытания все 24 человека выжили. Осталось ещё несколько испытаний.
  
   Глава 11
  
   Линтис. Главный куратор. Испытание "Комната".
  
   Улла, я совершенно ничего не узнал о ней, и от этого мне было грустно, а печаль решила покрепче обнять меня. Но надолго ей это не удалость, так как ко мне подошли мои друзья и только сейчас я заметил, что на меня с большим удивлением смотрит девочка.
   - Как ты заметил, наша спящая красавица наконец-то проснулась, - улыбнулся Лант. - Линтис, знакомься с нашими новыми друзьями. Леопарда, что тебя держит в руке, зовут Тар, а этого печального парня Налл.
   - При-приятно познакомиться, - девочка явно стеснялась, но всё же вежливость победила.
   - Теперь нам будет ещё веселее, - улыбнулся я.
   - Чувствуется мне, что ты прав, особенно это касается следующего испытания, - нахмурился Лант и начал изучать стопку листов из своего чёрного дипломата.
   - Кстати, а почему та длинноволосая девушка, которая помогла сестре так непонятно назвала куратора? - мне было очень интересно это узнать, но у Нэро я побоялся спросить.
   - Так ты про "рин", - не отрывая взгляда от своих листов, сказал Лант. - Странно, что ты не знаешь. Это уважительное обращение к кураторам и членам знатных семей. Если собеседник не добавляет "рин" в конце имени, то Достигшие Вершины не придадут этому значения. Но вот со знатью лучше таких ошибок не делать. Большинство из них помешано на целой куче бредовых правил, так что если встретишь кого-то из них, то лучше побольше молчи, а ещё лучше позови меня. Надеюсь, я тебе помог.
   - Спасибо, - поблагодарил я друга, честно признаться даже не рассчитывал услышать нечто подобное, как интересно мне теперь отличить эту самую "знать" от остальных.
   "У вас есть, несколько часов на отдых, пока меня не будет. Так что будьте готовы к следующему этапу, когда я вернусь", - раздался голос куратора, а ведь я даже не успел заметить, как он исчез из центра этого зала без стен.
   - Хм... - нахмурился Лант. - Что-то тут не так, не должно быть отдыха пока не окончатся предварительные испытания. Нужно подготовиться, чувствуется мне, что дальше нас ждут неприятности.
  
   ***
   Нэро Нарн шел по тёмному коридору, и только блёклые светящиеся лампочки в полу направляли его к цели. Достигший Вершины хмурился и недоумевал, зачем он понадобился главному куратору. Прервать испытание в самый разгар, как будто нельзя было подождать.
   Спустя пару минут он дошел до конца коридора и легко толкнул массивные двери, которые тотчас же отворились. В просторной комнате был полумрак, так как тусклых длинных ламп, вмонтированных в пол около невидимых стен, было явно недостаточно, чтобы осветить весь зал. В центре этого помещения в элегантном чёрном кресле сидела девушка. В одной руке она держала книгу, а в другой небольшую фарфоровую чашечку наполненную чаем, приятный аромат которого Нэро почувствовал ещё за дверью.
   Волосы девушки были такими же серебристыми, как и у куратора, впрочем, как и глаза. Очаровательное личико сейчас переживало за героев какой-то старинной книги. Идеальная фигура была подчёркнута элегантным чёрным платьем с серебряными листьями и ветвями, бережно охватывающими талию. Серебристые лианы плавно изгибались на спине и заканчивались на плечах. Чёрные сапожки тоже были покрыты изящными серебряными растениями, часть из которых ускользнула с тёмного покрова обуви и создавала прекрасное оформление и без того невероятно красивой вещи. Увидев Нэро, она отложила книжку в сторону и положила чашечку, на появившийся миниатюрный столик.
   - Госпожа главный куратор, зачем я вам понадобился во время проведения испытания?
   - Ты заметил каких-нибудь интересных участников? - будто невзначай спросила красавица.
   - Как обычно, - немного подумав, ответил Нэро.
   - А вот мне кажется иначе, и в этот раз интересных очень много, - девушка облокотилась на спинку кресла. - Весьма сильные участники попались в этот раз, к тому же все они ответили на вопросы системы.
   - Да на них кто угодно ответит, - закатил глаза Нэро. - Трудно найти тех, кто не сможет этого сделать.
   - Тебе просто повезло, когда она спросила, как назывался город, в котором ты родился. А вот мне нет, - вздохнула красавица. - Мой вопрос звучал так: "Тебе будет тяжело добраться до вершины, и я буду второй, кто положит камень в основание твоей решающей преграды. Назови мне имя того, кто тебя убьёт". - Эти слова она произнесла голосом хранителя Экхарта, причём так, что куратор Нарн вздрогнул.
   - Но ведь ответ на этот вопрос не могли знать не вы, не система, не хранитель.
   - Как видишь, я ответила правильно, - девушка улыбнулась и прикрыла глаза. - Вот только мы отошли от главного вопроса. После испытания Элинтера образовалась единственная команда из четырёх человек, что в принципе странно. Мне бы хотелось побольше о них узнать, а то ты сам знаешь Элинтера, он не может внятно рассказать, и все его разговоры скатываются к "Обратите внимание, госпожа главный куратор, какой я красавчик. Мы могли бы вместе сходить куда-нибудь. Вы ведь не можете отказать столь великому эндтауэру". - В руке девушки появился меч, и она направила его к потолку, при этом поставив ногу на стол, будто на убитое чудище.
   Выглядела эта картина очень правдоподобно, Нэро еле сдержал смех. Если бы это увидел Элинтер, то покраснел бы как раскалённый металл.
   - Команда и, правда, необычная. Один из участников воин-леопард, весьма силён, хотя доспехи на нём старые и, на мой взгляд, их ему нужно поменять. Сломанный двуручный клинок из ножен он не вытаскивал, так что я не знаю, что это за артефакт. Моего чутья не хватает, чтобы распознать заложенные в него чары. Второй, это представитель семьи Милиаль, полагаю весьма и весьма умный парень. Третий, это девочка, её всё время носил леопард, и очнулась она только после вопроса системы. Во время моего первого испытания я осмотрел её. Ничего серьёзного. Похоже, она сильно ударилась головой обо что-то и потеряла сознание. А вот последний участник... я так и не понял его, с одной стороны он не обладает никакими силами, это отчётливо показал многоспектральный анализ, но с другой... он совершенно не почувствовал влияние энергии, что свидетельствует о его приспособленности к ней. Сам он не знает причин подобного явления, так что такой эффект его тело имеет, скорее всего, с рождения. Необычен тот факт, что многоспектральный анализ не показал этого.
   - А ещё он носит с собой Белый Арнор, - закончила вместо куратора красавица.
   - Но...
   - Именно, меч принцессы Лиабель, каким-то образом попал в руки новичка, не находишь это странным? - главный куратор потянулась в своём кресле, словно только что проснувшаяся кошка и решительно сказала. - Мы изменим следующее испытание на "Комнату", очень уж мне хочется такую крутую игрушку в свою коллекцию оружия. Так что эту команду нужно устранить.
   - Но так нельзя...
   - Эти участники могут принести много проблем не только королю, но и всему Древу Миров, что-то мне в них не нравится. А разбираться мне слишком лениво, поэтому просто сбавь им две минуты на таймере. Если справятся раньше, значит, пусть будут головной болью главного куратора миров третьего уровня, - красавица взяла в руки кружку с ароматным чаем и сделала несколько глотков.
   - Но это не последнее испытание на нашем уровне, - Нэро даже не знал, что ещё можно сказать.
   - Ну, значит, после этого испытания я и подумаю. Зачем думать над проблемой, которой ещё нет? А теперь оставь меня, тут на самом интересном месте остановилась, - главный куратор взяла книжку и продолжила читать в своё удовольствие.
   Нэро развернулся и молча ушел из кабинета главного куратора. Ему хотелось что-нибудь разрушить, чтобы хоть как-то успокоиться. Но как назло ничего не попадалось под руку, поэтому пришлось постараться заглушить гнев. Это получилось очень даже неплохо, стоило только сказать себе, что сделать нужно всё по-своему. И теперь он шел, представляя себе лицо это злобной ведьмы, когда она поймет, в чём дело.
  
   ***
   Куратор Нэро вновь появился в центре комнаты и буквально светился. Наверное, его похвалил кто-то очень важный, или, может быть, он отлично пообедал? А вот Лант продолжал хмуриться, и только Тар был единственным в нашей команде, кто по-прежнему не выказывал никаких эмоций. Другие участники что-то обсуждали внутри своих команд, за исключением этой странной парочки: человек в огромном мундире, который наверняка был ему слишком велик и девушка, закутанная в плащ-невидимку.
   - Следующее испытание будет довольно простым, но при этом весьма опасным. После того как я закончу говорить, каждая команда окажется в комнате. Все они будут одинаковыми, и вам необходимо выбраться оттуда живыми, причём всей командой, иначе оставшиеся участники одной команды будут дисквалифицированы. У вас будет десять минут, чтобы пройти это испытание. Не пытайтесь сломать стены или разрушить комнату, у вас это всё равно не получится, да к тому же может привести к необратимым последствиям. Внимательно осмотритесь там и попытайтесь сделать всё возможное, чтобы выжить. Когда вы выйдете, то снова окажетесь здесь, - сказал куратор и хлопнул в ладоши, после чего на мгновение темнота сгустилась вокруг и поглотила свет.
   Но когда зрение вернулось, я обнаружил, что вместе со своими друзьями нахожусь в комнате. Размеры были вполне неплохи - девять на девять шагов. Стол и несколько удобных мягких кресел стояли в центре, на стенах были развешаны различные картины, одна из которых меня заинтересовала. На ней была изображена высокая скала, вдали виднелось море и, уходящее за горизонт, солнце последними лучами касалось прекрасных белых одежд девушки, смотрящей ему вслед. Я чуть не упал, лица незнакомки не было видно, но я не сомневался, что это была Улла.
   - Итак, вот теперь веселье в самом разгаре, - Лант вырвал меня из пелены воспоминаний. - Испытание заменили на "Комнату", чувствуется мне это из-за нас.
   - С чего ты так решил? - Тар приложил руку к подбородку. - На мой взгляд, ничего сложного тут нет, можно просто открыть дверь, только вот я не совсем понимаю, в чём заключается испытание.
   - Дверь заперта, да и неважно. Я пока оставлю свои размышления при себе. Мы сделаем кое-что, чтобы проверить одну из моих догадок, а пока поищите что-нибудь странное.
   - Хм... тут не сильно много вещей: картины, немного мебели и ковёр, - Тар продолжил внимательно осматривать комнату.
   - А может нам поможет это? - голос Линтис привлёк наше внимание.
   - Ключ! - Лант был удивлён. - Где ты его нашла?
   - Он был вставлен в замок.
   - Интересно, почему его никто, кроме тебя, не заметил. Как-то это слишком просто, у нас ещё пять минут в запасе. Ну что ж, тогда проверим мою догадку. Мой друг поставил свой чёрный дипломат на пол и открыл его. - Полезайте внутрь.
   - Белый, ты издеваешься? Может, мы ещё туда слогна запихнём? - воин посмотрел на Ланта, как на умалишенного.
   - Неужели ты думаешь, что я с ума сошел?
   - Именно так.
   Линтис не стала дожидаться, пока они договорятся друг с другом, и прыгнула внутрь. К большому удивлению Тара, она исчезла. Лант злорадно ухмыльнулся:
   - Туда влезет даже стадо слогнов, так что лезь и не спорь со мной.
   - Никогда не видел ничего подобного, - сказал леопард, наполовину погрузившись в чемодан. При этом его лицо выражало такую степень удивления, будто он добровольно согласился забраться в пасть злобному монстру. - Будто спускаюсь в тёмный погреб и...
   Он не успел договорить, так как Лант плюхнулся на него сверху и леопард сразу же исчез во тьме небольшого на первый взгляд дипломата. Представитель семьи Милиаль смеялся как ребёнок, но вот только недолго. Верёвка на его ноге дёрнулась, и Лант быстро исчез внутри своего чемодана. Я не стал возиться и спустился следом, стараясь представить под ногами лестницу. На часах, что висели над дверью, оставалось ещё чуть больше двух минут, так что я надёжно закрыл крышку и теперь смотрел на смеющихся друзей. Мы были в большущем зале, который оказался завален множеством вещей. Его размеры во много раз превосходили предыдущую комнату. Интересно, что же хочет проверить Лант?
  
   ***
   - Джикан, Риагара, ищите ключ, иначе нас хорошенько прожарят, - Аплосу мог позавидовать любой командир. И приказ, и мотивация в одном предложении.
   - С чего ты это взял? - удивился воин, но его лицо не выражало никаких эмоций.
   - И мне тоже хотелось бы знать, - сложила руки на груди девушка.
   - Куратор нам дал достаточно подсказок, - с легкомысленным видом ответил Аплос. -Когда он сказал внимательно осмотреться в комнате, это сразу дало подсказку, что искать нужно ключ. Предупреждение о том, что не стоит использовать силу плюс беглый осмотр предметов, подсказали мне одну занятную вещь. Все вещи здесь сделаны из огнеупорных материалов, поэтому нас будут прожаривать, и скорее всего пламя активируется в течение последней минуты. Вот пока я вам всё это объяснял вы не нашли ключ, а уже прошло три минуты. Эх вы... - парень пошел к двери, отодвинул ногой коврик и топнул по доске.
   К большому удивлению соратников, которое они не смогли спрятать, Аплос отодвинул доску и извлёк ключ. Не медля ни секунды, вставил его в замок и дважды повернул.
   - Мы наверняка первые, - сказал самоуверенный участник, но теперь пришлось удивляться ему.
   Рядом с куратором, облокотившись на его кресло, спала девушка, закутанная в плащ-невидимку. Человек в большом мундире тоже был здесь, как и близняшки.
   - Я могу поздравить тебя, Аплос, - сказал Нэро. - Ты единственный из участников понял всё, что я сказал.
   - Так ты оказывается и впрямь умный, - Риагара наклонила голову и пару раз быстро поморгала. - А я думала, мне это померещилось.
   - Честно признаться, я тоже склонялся к этому варианту ответа, - добавил воин.
   - Я рад, что вы меня так сильно любите, - огрызнулся Аплос. - Злые вы и нехорошие.
   Участники постепенно начали выбираться из комнат, кто-то додумался найти ключ, кому-то просто повезло, одна команда нашла ручку от двери. Оставалось ещё три минуты, но четыре команды так и не выбрались из своих ловушек.
   - Странно, я думал, тот парень с чёрным дипломатом справится сразу после нас, - задумчиво почесал голову Аплос. - Что-то мне не верится в проигрыш этой команды.
   - У них все участники странные, особенно тот парень с белым мечом, - сказала Риагара.
   - Уж кто бы говорил о странностях, - усмехнулся Аплос.
   - Жить надоело?
   - Уж и пошутить нельзя. Меч, направленный в твою сторону не способствует установлению дружеских отношений. Ай! Всё-всё, молчу.
   "Неужели глава вмешалась в испытание? - Нэро усиленно размышлял. - Похоже, госпожа главный куратор решила уменьшить отведённое время самостоятельно. Как она смогла предугадать моё решение?"
   - Что? - душераздирающие крики участников из нескольких комнат отвлекли куратора от раздумий. - Значит, время вышло. Четыре команды не справились с результатами... очень печально.
   Двери оставшихся комнат открылись, и оттуда повалил дым. Каково же было удивление всех участников, когда мы вышли из своей ловушки совершенно невредимыми, а на лице Ланта куратор вполне мог увидеть ликование. Всё что он говорил, оказалось правдой. Испытание изменили из-за нас. Скорее всего, мы чем-то насолили куратору или хранителю или ещё кому-то очень важному. Мне хотелось верить в это больше, чем в то, что куратору удалось узнать во мне Пришедшего, ведь тогда моим друзьям постоянно будет грозить опасность. А я пока ничем не могу им помочь.
   - Куда делось хорошее настроение Налл? - спросил у меня Лант и ехидно добавил. - Твой коварный план нашего уничтожения провалился?
   - А... что... нет, - его вопрос выбил меня из колеи. - Я не хотел вам навредить.
   - Да ладно тебе, я же пошутил, - улыбнулся он. - Больше так не буду, похоже, ты и, правда, из пещеры недавно выбрался.
   - Здорово грохотало! - Линтис была очень счастлива, не знаю почему, но ей очень понравился страшный грохот пламени заполонившего всю комнату. - Лант, а твой чемодан не повредился?
   - Да что ему будет, всё же вещицы отца имеют очень хорошее свойство - они нерушимые, ну почти все, - ответил мой дипломатичный друг.
   - Я очень рад, что ошибся, - сказал Нэро. - Теперь результаты не столь плачевны. Может, расскажите, как вы выбрались оттуда живыми, несмотря на пламя, температура которого больше чем в жерле вулкана.
   - Не хочется мне делиться ответом на столь интересующий Вас вопрос, - Лант говорил спокойно и с довольно приветливым лицом, вот только его слова меня пугали.
   - Ваше право, - таким же тоном ответил куратор.
   У меня складывалось такое ощущение, будто они уже вовсю дерутся между собой. Интересно, какое испытание будет следующим? Битва между куратором и Лантом закончилась также быстро, как и началась. Всех привлёк громкий кашель, доносящийся из другой открытой двери. И вскоре оттуда вышли ещё три человека. Испачканные сажей лица были полны счастья и вызывали улыбки даже у самых стойких к эмоциям участников. Вид у парня и двух девушек был весьма смешной, особенно когда одна из них потушила вспыхнувший на голове небольшой огонёк.
   - Похоже, вы сегодня ошиблись дважды, - ехидно отметил Лант. - Или вам просто не повезло.
   - Просто я отдал часть своей удачи вашим командам, - также колко ответил куратор.
   Словесная перепалка между ними продолжилась, но я был рад, что выжили не только мы.
   "Если они каким-то чудом переживут это испытание, то предложи им особое задание... хм... дополнительное испытание, преодолев которое одна команда сможет сразу же перейти на следующий уровень, миновав предстоящие всем дополнительные испытания. - Вспомнил Нэро слова главы и начал их обдумывать. - Неужели она предвидела всё до малейших деталей? Ну, если уж они пережили это даже без моей помощи, думаю, они смогут пройти дальше".
   - Все вы прошли это испытание, и главный куратор предложила вам особое испытание, - начал свою речь Нэро. - Победившая команда сразу же переносится на следующий уровень. Хотите ли вы пройти его или предпочитаете консервативный подход и преодоление всех испытаний?
   Среди команд началось активное обсуждение. Кто-то был настроен и дальше проходить все испытания, кто-то был очень рад представившейся возможности, но среди всех было несколько человек, в том числе и Лант, кто молча думал - зачем была предоставлена такая возможность. Но все сразу замолчали, когда услышали слова куратора:
   - Проигравшие команды ничего не теряют и продолжают проходить оставшиеся испытания дальше без каких-либо ограничений. Теперь поднимите руки те, кто согласен пройти это испытание.
   Не было никаких разговоров, ведь никто не хотел упустить такую возможность, поэтому руки подняли все участники.
   - Отлично, тогда прошу пройти вон в ту дверь, - куратор указал в сторону, где появилась массивная мраморная дверь. - Отдохните часок, и я расскажу правила, - сказав это, Нэро исчез.
  
   Глава 12
  
   Испытание "Флаг". Первый бой. Опасные соперники.
   Мы прошли в открывшийся проход и оказались в большой комнате, тут был лёгкий полумрак и мягкие удобные кресла, расставленные вокруг столов. Складывалось такое ощущение, что они были специально подготовлены для каждой команды, ведь стол, рядом с которым было четыре кресла, оказался единственным.
   Через час Нэро появился в комнате и сразу же начал рассказывать о сути испытания:
   - В той комнате, что находится за этой стеной, будет проходить ваше испытание, которое носит название "Флаг". Суть очень проста. В том помещении создана своеобразное пространство с тремя флагами, расположенными в разных частях зала. Вокруг каждого флага есть круг с радиусом в пять шагов. Один человек должен постоянно находиться в пределах этого круга, если его оттуда вытащат или он сделает заступ, то команда будет дисквалифицирована. Естественно тут преимущество имеют команды с тремя и более участниками, - тут он посмотрел на нас. - Всего будет проведено пять раундов, в каждом из которых имеют право участвовать не более трёх команд. Команда, удержавшая флаг на протяжении раунда получает один балл, если команда теряет флаг, то получает ноль баллов, а вот если же одной команде удастся забрать чужой флаг, то она получает два балла. После завершения времени раунда команды с наименьшим количеством очков выбывают, оставшаяся команда проходит дальше. В конце пятого раунда подведём итоги и определим победителя.
   Участники вновь начали обсуждать между собой, как им следует действовать дальше. Ведь здесь было много непонятного.
   - Логика подсказывает, что выгоднее всего начинать с первого раунда, ведь победив в каждом сражении, можно заработать двадцать очков за захват вражеских флагов и пять за удержание своего. Это самый логичный путь. Но наши соперники слишком сильны, поэтому надо действовать иначе. Подождём до третьего раунда, так как с первого мы просто не продержимся, - сказал Лант, посмотрев на нас. - Не в обиду будет сказано, но ни ты, Налл, ни Линтис не являетесь хорошими бойцами, и поэтому мы не сможем выиграть, если выйдем в первом раунде. А вот, если мы сделаем так, как говорю я, то покажем всем кто тут главный, - зловещая ухмылка на его лице говорила сама за себя.
   - Ты уверен в своих словах, белый? - спросил Тар.
   - Ещё бы.
   - Думаю, ты прав, - сказал я, так как понимал, что слова Ланта верны, и я совсем не умел нормально сражаться.
   - Мы всех могли бы отколошматить, даже если бы вышли в первом раунде, - прищурилась Линтис. - Ну раз ты говоришь, что мы пройдем только если сделаем так, как угодно тебе, то пусть так и будет.
   - А ты стала заметно разговорчивей, - улыбнулся Лант.
  
   ***
   "Отлично, это испытание прямо создано для нашей команды. Я спокойно посижу в этом круге и немного отдохну, а двое моих монстродрузей отделают всех остальных участников. Риагара нападёт на одну команду, а Джикан на вторую. Таким образом, за захват флагов по два очка, плюс за удержание своего ещё одно и так каждый раунд, - обдумывал стратегию Аплос. - Но всё же лучше выходить в третьем раунде, так как он золотая середина, и мы вполне успеем набрать необходимое количество очков, чтобы победить".
   - Эй, ребята, вы чего? Нам не сейчас выходить.
   - Я хочу набить кому-нибудь морду, - кошка была очень зла. - Ты ведь не хочешь, чтобы это была именно твоя?
   - Скажи ей что-нибудь Джикан, - попросил я воина с повязкой вразумить кошку, ведь она рушила все мои планы. Мы ведь не продержимся все пять раундов. Даже у таких монстров как они не хватит никаких сил для этого.
   - Только после меня, - решимость воина была слишком велика. - Моим клинкам надоели их ножны.
   - За что вы так со мной? - было обидно до слёз, ведь вся тактика рухнула в один момент.
   - И кстати, ты пока побегай Аплос, а я пока отдохну в круге, - сообщила Риагара ещё одну радостную новость.
   - Замечательно, мне достанется больше врагов, - обрадовался воин. - Думаю, Аплос не отберёт их слишком много.
   - Если он хоть кого-то у тебя отберёт, - хихикнула Риагара.
   - Вот за что вы так со мной? - вздохнул я и принялся спешно придумывать новую тактику.
  
   ***
   "Замечательно! А вот и первая команда, что ж... ждём соперников, - Нэро был очень доволен, что вышла именно эта команда. - Все должны ожидать начала испытания в зоне флагов".
   Риагара подошла к флагу и села, положив себе на ноги свои мечи. Аплос и Джикан встали по бокам. Первая команда не заставила себя долго ждать. Здоровенный ящер в красной одежде с двумя большими мечами был на голову ниже Тара, но выглядел весьма грозно. Мне показалось, что Аплос стал несколько бледнее. Второй участник лишь немного уступал в размерах ящеру и чем-то напоминал обезьяну. Такие же короткие чёрные волосы, глубоко посаженые глаза и высокий лоб только придавали сходства. Дубина в его руках была в обхвате больше, чем два меня. А вот третий участник значительно уступал им в росте. Обычный дорожный костюм и большие очки с прозрачными стёклами для защиты глаз. На спине красовалась... Лант называл эту вещь "винтовка", но я не знаю, как она действует. Вид у этих ребят был самоуверенным, что очень негативно действовало на Аплоса, а вот Риагара облокотилась на флагшток и уже дремала.
   Вторая команда выглядела несколько проще. Она состояла из трёх людей. Первым был высокий худой человек с длинными руками. На нём были кожаные доспехи, а на поясе висело два небольших топора. Второй оказался мечником, чем-то похожим на Джикана. В правой руке он держал прямой клинок, который был несколько массивнее тех, что были у воина с повязкой, а в другой красовался кинжал. Третий участник стоял позади каждого из них. Его голову скрывал капюшон, а тело - плащ. Похоже, он прятал какое-то оружие.
   Пространство было круглым и оказалось разделено на шесть секторов, три из которых были выложены серым камнем, оставшиеся же сектора покрывал белый мрамор. Каждый флаг располагался на равном расстоянии от двух других, поэтому никаких преимуществ их расположение не давало.
   "Отлично! - вновь услышали все голос Нэро. - Теперь можно начинать испытание. У вас пятнадцать минут, чтобы заработать очки. Поехали!".
   Через несколько секунд два здоровяка из первой команды ринулись на команду Аплоса, а третий участник, оставшись в зоне флага, взял винтовку в руки и направил её в сторону девушки. Раздался звук, который я слышал ещё во время испытания Элинтера, но Риагара просто слегка наклонила голову и пуля пролетела мимо, совершенно её не задев. Аплос лишь на мгновение обернулся, чтобы проверить всё ли в порядке с красавицей, но та лишь подмигнула ему и продолжила делать вид, что спит.
   - Мизумори, водное лезвие! - крикнул воин с тремя катанами, и громадная дубина человека-обезьяны разлетелась на несколько частей. - Кусанари, сад, укрытый пеленой зелёной травы!
   Вокруг удивлённого противника возникла стена из высокой травы, скрывшей его от глаз остальных. Джикан хотел помочь Аплосу, но обернувшись, воин несколько удивился. Паренёк выхватил из рукава раскладную трость и ловко отклонил ею оба меча ящера. Но тот был достаточно неплохим воином и хотел застать Аплоса врасплох. Вот только парень был весьма умён - вторая трость преградила путь мощному хвосту ящера. Обладатель винтовки тем временем не переставал стрелять по Риагаре, но та лишь спокойно ходила вокруг флагштока по границе допустимой зоны, изображая задумчивость.
   - Ай! Джикан, чем ты занимаешься? Этот крендель чуть меня не пристрелил! - Аплос был зол и в тоже время растерян. - Хорошо, что у его дружка такие здоровенные мечи.
   - Хватит причитать! Сражайся!
   Тем временем вторая команда разделилась. Длиннорукий воин с топорами бросился в сторону Джикана, а его соратник с мечом и кинжалом направился ко второму флагу. Похоже, он намеревался одолеть, стрелявшего в Риагару участника, и забрать его флаг. Человек же в плаще и капюшоне остался в зоне флагштока.
   Воин с повязкой одним движением меча разрубил стену из травы и был очень удивлён, ведь голова второго участника вместо, того чтобы отлететь в сторону и спокойно обдумать своё положение, решила растерять большую часть волос. Новая причёска очень не понравилась обезьяне. Разъярённый участник кинулся на Джикана, и это было последнее, что он сделал в этом бою.
   - Ты чертовски неплохой парикмахер, - улыбнулся Аплос. - Только тех, кого подстригаешь, убивать не надо. Ай, я пошутил!
   - В таком случае разбирайся с оставшимися противниками сам, - обиделся воин. - А я в сторонке постою. Тц, - спокойно постоять Джикану никто не позволил и он спешно отскочил в сторону, чтобы не попасть под удары сразу двух топоров.
   - Ну и хорошо, - парень явно был раздосадован. - Лови, крокодилья рожа!
   Аплос кинул свою трость в противника и тот закрылся клинками, вот только стоило ему это сделать, и хитрый друг воина с тремя мечами вернул своё оружие назад, используя тонкую леску. Ящер сразу же побежал, чтобы не допустить повторного броска, но Аплос даже не собирался этого делать. Он резко прыгнул навстречу врагу с такой скоростью, что я еле разглядел его движение, и нанёс два быстрых удара тростями. Здоровяк рухнул. Из первой команды остался один лишь снайпер. Вот только он спокойно лежал на полу и не двигался.
   - Хороший приём, Риагара-рин, - одобрил Джикан, отклоняя в сторону удар своей катаной.
   - О, так ты заметил, - удивилась девушка и улыбнулась воину. - Ты тоже хорош.
   - А я как обычно ничем не отличился, - надулся Аплос. - Я чуть не помер, а меня даже не похвалили. И кстати, Риагара, ты только облегчила задачу тому типу, который спёр флаг и уже спешно бежит к своему соратнику.
   - С ним ты уж как-нибудь сам разберись, - ухмыльнулась кошка и вновь села на землю, подогнув ноги.
   - Аплос, мы верим в тебя, - сказал воин, подскакивая над круговым ударом длиннорукого соперника. - Кусанари, рассечение листа!
   Пока Джикан был связан боем, Аплос побежал наперерез мечнику с флагом. Было видно, что тащить флаг ему очень неудобно, отчего его скорость была не самой большой, и парень его успешно догонял.
   - По идее у Аплоса есть шанс атаковать мечника со спины, потом он сможет оттащить флаг к Риагаре. Тем временем Джикан завершит свой поединок, всё же его мастерство гораздо выше, чем у того обладателя топоров, и вместе с Аплосом они смогут с лёгкостью справиться с оставшимся, - вслух рассуждал Лант. - И это весьма прискорбно, так как они заработают сразу пять очков. Если они простоят так ещё два раунда, то станут победителями в любом случае. Хм...
   Я посмотрел в сторону и заметил, что Аплос сильно сбавил скорость. Но почему? Как-то это странно, ведь он так уверенно бежал вперёд.
   - Ассасин использовал дротик с парализатором, - сказала Линтис.
   - Ловко он это сделал, - нахмурился Лант. - И очень быстро.
   - Приём не достойный воина, - сказал Тар.
   - Убийцы они такие, - пожала плечами Линтис.
   Мечник дотащил флаг до своего соратника, а вот Аплос сильно отстал. По его виду можно было сказать, что ему очень плохо и ноги он переставляет только по инерции. Он уже вплотную подошел к зоне вражеской команды. Мечник явно усмехнулся, а вот лица ассасина видно не было.
   - Ты сам пришел к своей смерти. Зачем же ты это сделал? - задал вопрос участник с флагом.
   - Я не мог подвести команду, - усмехнулся Аплос и резко прыгнул в сторону противника. Он схватил оба флага и громко крикнул. - Джикан!
   - Слышу, - ответил воин уже успевший разобраться со своим врагом и дёрнул за леску, которая была у него в руке. Аплос пулей вылетел из зоны соперников, и его поймала Риагара.
   Ассасин и мечник тем временем упали и не двигались.
   - Хм... ловко Аплос всё провернул, - погладил подбородок Лант. - Бросил Джикану часть своей трости, чтобы потом быстро уйти из зоны поражения странной способности той кошки. И даже транквилизатор ассасина использовал для того, чтобы усыпить бдительность врагов. Похоже, я несколько недооценил этого участника.
   "Первая команда оказалась весьма стойкой и на удивление быстро справилась со своими оппонентами, - раздался голос Нэро. - Так как раунд длится пятнадцать минут, а прошло только пять, значит, у вас осталось десять минут на отдых".
   - Они сильны. Нам будет тяжело одержать победу, - нахмурился Лант. - Хотя они зря раскрыли столько козырей в первом же раунде. Мне казалось, что эти участники будут несколько умнее.
   - Значит, ты думаешь, мы победим? - спросил Тар.
   - Я уверен, - ухмыльнулся наш главный стратег. - Я уже придумал, как одолеть каждого из них.
   - А вы уверены, что они продержатся и следующий раунд? - поинтересовалась Линтис.
   - Удивительно умный вопрос для столь юного участника, - похвалил девочку представитель семьи Милиаль. - Но они всё же продержатся.
   "Этот облик и её огромная сила мне кого-то напоминают, - обдумывал увиденное Лант. - Неужели она и правда... да и тот простак оказался весьма умным, хотя его навыки фехтования оставляют желать лучшего. А вот шиноби тоже будет проблемкой, впрочем, Тар должен справиться".
   "Настало время второго раунда и теперь две следующие команды решили побороться против первых победителей, - голос куратора был полон радости, видимо предыдущий бой ему понравился. - Покажите всё, на что способны, иначе вам не победить первую команду".
   Новые соперники значительно отличались от предыдущих. Парень в кепке, тёмно-синей футболке с белыми полосами и длинным клинком в руке, выглядел как-то странно, впрочем, его соратники тоже были под стать ему. Высокий монстр похожий на слизняка с четырьмя глазами в тёмно-сером плаще делал движения похожие на разминку. И последний участник этой троицы был одет в длинную мантию и с безумным видом смотрел на отряд Аплоса, сложив кулаки перед собой.
   Но помимо них, в этом раунде участвовала ещё одна странная команда. Высокий человек с растрёпанными волосами хмурился, рассматривая соперников, и гладил подбородок одной из четырёх своих рук. Серое кимоно, перетянутое черным поясом, скрывало тощую фигуру. Казалось, что этот парень долго ничего не ел, но в тёмных глазах не было чувства голода. Его напарник тоже был из тех, кто относится к необычным людям. Один большой глаз, здоровенная пасть, наполненная острыми зубами, и длинные чёрные волосы создавали весьма противоречивое впечатление. Хотя этот... человек был заметно ниже своего соратника, но он не был похож на слабака. Ещё во время прохождения первого испытания куратора Нэро циклоп поднялся по лестнице, не сильно напрягаясь при этом. Синяя одежда была такой чистой, будто её только что надели специально для этого испытания. Ни единого следа падения или царапины, значит, он довольно силён.
   - Как думаешь, белый, какие шансы у этих ребят против команды ушастой девчонки? - поинтересовался Тар.
   - Циклоп силён и будет для них как кость в горле, безумец в длинной мантии может принести хлопот, впрочем, остальные тоже не слабаки, а значит, прежде чем Риагара их всех размажет, они успеют её немного потрепать, - ответил наш стратег и постучал по подбородку указательным пальцем. - Хотя... я могу ошибаться, и всё будет с точностью да наоборот, - улыбнулся он.
   - Значит, всё-таки девчонка сильна, - оскалил зубы Тар. - Я обязательно с ней сражусь, если она выиграет.
   - Ты не с ней будешь драться, а с шиноби, - тоном, не требующим возражений, произнёс Лант. - А с ней сразишься как-нибудь в другой раз.
   - Ну что ж, белый, а после девчонки по голове получишь ты, - немного подумав, сказал воин-леопард.
   - Посмотрим, кто ещё получит, - ухмыльнулся Лант и поправил шляпу.
   - Лант, а как она смогла уложить того человека с винтовкой? - голос Линтис по-прежнему было непривычно слышать.
   - Давай я пока не буду отвечать на этот вопрос, думаю, ты и сама поймёшь, - улыбнулся представитель семьи Милиаль. - В этом раунде ей придётся часто использовать эту занятную способность.
   Я лишь внимательно слушал своих друзей и наблюдал за ареной.
   - Эй, ребята! - крикнул парень в кепке другой команде. - Может, не будем выяснять между собой кто из нас сильнее, а сперва наваляем этим зарвавшимся выскочкам?
   - Занятная идейка, - хмыкнул четырёхрукий. - Из этого может получиться что-то хорошее.
   - А кто сильнее мы успеем выяснить и после их дисквалификации, - подтвердил согласие циклоп. - Ангон, прикрой меня.
   - Постой, - остановил соратника четырёхрукий и обратился к куратору. - Нэро-рин, нас всего двое в команде. Возможно ли в таком случае коррекция пункта правил, в котором указано, что один из участников обязан находиться в зоне флага?
   "Хм... вполне логично, - все услышали задумчивый голос куратора. - Думаю, такое допущение можно устроить. Так что приступайте к испытанию".
   - Благодарю, - кивнул человек.
   Тем временем циклоп начал снимать бинты со своих рук, а четырёхрукий встал перед ним. Интересно, что это он делает? Но с другой стороны хотелось, чтобы эти матчи уже побыстрее закончились, и я смог бы продолжить поиски Уллы. Парень в кепке побежал на воина с тремя мечами.
   - Унго - в обороне, Дандат - атакующий.
   После этого приказа, слизняк разделился, и одна его часть осталась на базе, а вторая завернула одну руку в плащ и побежала следом за лидером группы, а парень в мантии скорчил страшную рожу, и что-то непонятное полетело в команду Аплоса.
   - Мизумори, водная стена!
   Странные оранжевые сгустки испарились в водной преграде воина, оставив после себя большое облако пара. А противники тем временем не спешили бездумно нападать, продолжая оценивать соперников.
   - Так не честно! - крикнул Аплос.
   "Участник находится в зоне флага и использует свою врожденную способность, - услышал он ответ от куратора, - поэтому всё в рамках правил".
   - Похоже, нам придётся туго, Джикан, - вздохнул Аплос. - А мне так есть захотелось, что даже драться лень.
   - Не стоит бояться, воин всегда встречает опасность лицом к лицу, - ответил шиноби. - А тут опасностью и не пахнет, лишь мотыльки, порхая крыльями, стремятся на встречу с ярким пламенем.
   - Чтобы исчезнуть в нём без следа, - ухмылка Риагары могла бы напугать кого угодно, но Джикан лишь одобряюще кивнул.
   - Риагара! - крикнул Аплос, и девушка успела пригнуться, пропустив над собой клинок парня в кепке.
   - Тц... промазал.
   - Норан, ты слишком нетерпелив, - сказал человек в мантии.
   - И это мне говоришь ты, но попытаться всё же стоило, - парень поправил свою кепку, а рядом с ним уже стоял слизень.
   - Джикан, возьми на себя любителя головных уборов, а я отвлеку того типа, который корчит нам страшные рожи и кидается оранжевой краской, - сказал Аплос и ответил на ещё не высказанный вопрос. - Риагара займётся слизняком, и заодно проверит оборону тех двоих.
   - Ясно. Мизумори, водный клык! Кусанари, лесная поляна!
   В Норана полетел треугольный шип из воды, который чуть не достал его. Тем временем вся арена покрылась зелёной травой, которая заставила лицо человека в мантии стать ещё более страшным.
   - Чёртов ниндзя, раскроил мою кепку! - злился Норан. - А ведь я за неё выложил крупную сумму. Ты мне всё возместишь своим поражением. Унго, прикрой!
   - Уже сделано, - сказал слизень и присел от страшного удара по его щиту.
   - Куда-то собрался? - поинтересовалась девушка с таким видом, будто она тут совсем не причём. - Лучше сядь, отдохни на этом зелёном покрывале, а я пока нашинкую вторую команду.
   - Что случилось, Унго? - лидер группы был взволнован, непонятными действиями своего союзника.
   - Меч... - хотел что-то объяснить слизень, но ещё один удар развалил его щит на куски, вот только эта команда была гораздо сплочённее своих предшественников.
   Лидер понял, что имел в виду Унго и успел подхватить союзника до третьего удара Риагары своими мечами. Я по-прежнему не понимал, как она может атаковать врагов, находясь в пределах зоны флагштока. Они лишь взмахивала самыми обычными на вид клинками.
   - Где вас черти носят?! Союзнички чёртовы! - крикнул Норан четырёхрукому и одноглазому.
   - Если ты хочешь победить эту команду, то выиграйте ещё немного времени, - ответил Ангон. - Когда Гентор снимет первую печать, то сможет одержать победу.
   - Тц... а потом и нам достанется, - еле слышно сказал парень в кепке. Он уже стоял вместе с Унго рядом с безумцем в мантии. - Дандат, когда тот одноглазый разделается с девчонкой, избавься от него. Здоровяка и шиноби беру на себя.
   - Возможно, стоило бы избавиться от них сейчас.
   - Без них слишком тяжело будет одолеть ушастую дуру.
   - Время... - Унго досталось очень серьёзно. - Мы должны успеть победить их за пятнадцать минут, не забывайте.
   - То-то я думаю, почему они не атакуют, - ухмыльнулся Норан. - Ну ничего, сейчас я займусь этим шиноби всерьёз. Унго, пока восстанови щит и прикрывай Дандата.
   Парень в кепке быстро побежал в сторону Джикана и начал наносить стремительные удары своим смертоносным клинком. Оба меча воина с повязкой превосходно отражали атаки Норана. Парень в кепке злился на своего врага и не понимал, почему он не может преодолеть его защиту. Мизумори прошлась по бедной кепке Норана, что привело того в ярость. Парень сделал такой выпад, что Джикан лишь чудом избежал встречи с его клинком.
   Тем временем Аплос показывал настоящие чудеса. Он смог увернуться ото всех странных оранжевых сгустков Дандата, которые разливались яркими пятнами на зеленой пелене лесной травы.
   - Краской вреда не причинишь, ну разве только испортишь мою одежду, - решил немного поболтать с соперником Аплос. - Может, уже применишь что-нибудь посерьёзнее?
   - Зря так думаешь, - лицо человека в мантии по-прежнему было довольно страшным. - Куда тебе, деревенщина, понять философию моего искусства.
   - Ну да, художник из меня и впрямь никакой, - пожал плечами Аплос. - Но вот в философии я тебя заткну за пояс через пару минут.
   Раздался щелчок, который отвлёк сражающихся лишь на мгновение, но этого им вполне хватило, чтобы понять, что вторая команда вступает в бой. Аплос сразу же кинулся на безумца, а парень в изрядно потрёпанной кепке смог оставить небольшую царапину на одежде шиноби. Дандат резко выбросил перед собой оранжевую завесу, которая успела задеть трость мыслительного центра команды Риагары. Воин с тремя клинками теперь сражался сразу двумя из них против Норана и Ангона, в руках которого было здоровенное копьё. Девушка же вела свою битву и какими-то невидимыми глазу движениями отшвыривала металлические звездочки с острыми лучами. Гентор метал их с такой скоростью, что увидеть их мне не удавалось.
   - Твоя техника боя впечатляет, - высказался четырёхрукий. - Удерживать двух достаточно сильных противников и при этом не получить ни одной царапины в течение минуты. Похвально, но на большее тебя вряд ли хватит.
   - Позвольте не согласиться, - спокойно ответил Джикан, и прядь волос слетела с головы Ангона. - Мне просто нет нужды сражаться с вами в полную силу, это было бы неинтересно.
   - Ах ты, зазнавшаяся тварь! - разозлился Норан. - Сейчас ты у меня огребёшь!
   Парень в кепке бросился на врага и сделал мощный выпад, которым надеялся перерубить синеватый клинок, но Джикан резко уклонился и обычным ударом рукояти вырубил своего соперника, при этом отразив молниеносную атаку копья вторым клинком.
   - Этот парень тоже неплохой воин, но слишком много эмоций в бою проявлять не следует, - Ангон сказал это так, будто отчитывал провинившегося ребёнка. - Ничего молодость не порок, а мастерство придёт со временем.
   - Да кто вы такие?! - злился Дандат, увидев, как их лидер упал на землю, а Унго тем временем тоже пребывал в мире грёз, куда его отправила Риагара. - Я вам настучу за своих друзей.
   - Только вначале выкини свою краску и возьми молоток, - ухмыльнулся Аплос и еле уклонился от опасной жидкости. - Эй! Ты бы поаккуратней!
   - Используй лесную поляну, иначе не подберёшься к нему! - крикнул Джикан, одновременно с этим парируя атаку.
   - Как же интересно я могу её использовать? - удивился Аплос. - Есть мне её что ли, или может быть кинуть в него пару пучков этой зелёной травки?
   - Сейчас сам поймёшь, - отмахнулся воин от туповатых шуточек своего друга.
   Аплос почувствовал какую-то дрожь и с удивлением уставился на своего противника. Теперь ему казалось, что он видит каждое следующее движение безумного оппонента. Аплос с лёгкостью уклонялся от каждой атаки Дандата, совершенно не опасаясь его странных способностей. Безумец лишь больше злился и не обращал внимания на то, что после каждой атаки стратег команды Риагары подбирается к нему всё ближе. Аплос выждал подходящего момента, и совершил атаку на пределе своих возможностей, ударив тростью по челюсти оппонента. Дандат отлетел на несколько метров и больше не встал. Теперь осталось разобраться лишь с двумя противниками. Хорошо, что двойник того слизняка исчез, после того, как главное тело потеряло сознание от атаки Риагары. Теперь их флаг достать будет проще простого.
   - Неплохо их отделали, - ухмыльнулся Тар. - И им всё мало. Пора бы уже понять кто тут победитель.
   - Не спеши, - Лант с серьёзным видом наблюдал за поединком. - Гентор ещё не использовал свой козырь, и я немного не понимаю его логику, да и у четырёхрукого есть ещё пара фокусов в запасе.
   - Так кто победит? - недоумевал Тар. - Девчонка или эти чудики?
   - Мы победим! - улыбка нашей маленькой соратницы пыталась нас ослепить.
   - Как точно подмечено, - ухмыльнулся Лант. - Ребёнок намного умнее здоровенного воина.
   - Г-р-р-р...
   - Ну что я говорил. Цивилизованный представитель любой разумной расы не станет вести себя подобным образом, - поцокал представитель семьи Милиаль. Ещё немного порычав, Тар решил дальше не связываться с ним. - Налл, скоро она будет использовать свою технику значительно чаще, так что обрати внимание на эти атаки. Возможно, твоё оружие сможет нам помочь в схватке против неё.
   Четырёхрукий одновременно отбивал атаки шиноби и Аплоса, успевшего забрать флаг первой команды, а Риагара спокойно расхаживала вокруг флагштока и насмешливо смотрела на циклопа.
   - Вас осталось всего лишь двое, - усмехнулся Аплос и резко пригнулся, чтобы уйти от удара. - Не стоит так злиться, ваше поражение уже предопределено.
   - Это мы ещё посмотрим, - нахмурился Ангон. - Скоро вашей соратнице не поздоровится.
   - Он не шутит, - встрепенулся Джикан. - Аплос, быстрее!
   - Понял, - стратег уже поспешил в сторону флага, но не успел сделать и пяти шагов.
   - Нужно лучше контролировать обстановку, - покачал головой четырёхрукий. - Иначе можно получить по голове древком копья.
   Резкий удар сразу двумя клинками заставил Ангона сконцентрироваться на обороне. Джикан начал нещадно наносить множество ударов, но соперник отлично держался, стараясь уворачиваться и отклонять мечи в сторону. Синий клинок Джикана прошел в нескольких миллиметрах от глаза противника, после чего четырёхрукий на несколько непозволительно долгих секунд потерял самообладание и отшатнулся от соперника.
   - Я думала, ты будешь гораздо сильнее, - с печальным видом произнесла Риагара. - А на деле оказался даже слабее своего соратника, хотя немного лучше того слизняка из другой команды.
   Противник никак не реагировал на столь обидные высказывания в его адрес, но через секунду, Риагара почувствовала дуновение ветра и заметила на рукаве царапину. Оппонент воспользовался какой-то непонятной силой, но даже её не хватило, чтобы ранить девушку.
   - Это платье принадлежало моей матери, - Риагара говорила спокойно, но от её интонаций холодок пробежал по коже. - Как ты посмел оставить на нём отметину!
   Резкий щелчок и Гентор присел, зажимая правую руку, по которой стекала кровь. Один из клинков девушки слабо засветился на миг. Точно! Она может использовать энергию. До меня дошло только сейчас. Каждый удар продолжался волной невидимой энергии. Тем временем синяя одежда циклопа успела пропитаться кровью. Но как такое возможно, ведь никто больше не владеет таким умением?
   - Кх... мы всё равно победим.
   - А ты упрямый, но это тебе не поможет.
   - Не смей! - крикнул Ангон и со всей силы кинул своё копьё в Риагару, после чего упал от удара тростью.
   Перед Риагарой появился здоровенный чёрный щит. Копьё отлетело от него, словно маленький камушек от прочной металлической пластины. А потом рукав её кофточки расщепился надвое.
   - Ах ты тварь!!! - не выдержала девушка и ударила последнего оставшегося врага со всей силы.
   - Стой!!! - закричал Аплос, но было уже поздно. - Ну вот, и чего мы добились. Джикану хоть бы хны, я получил по кумполу, а ты порвала рукав кофточки и заступила за границу круга.
   - Игра остановлена, - объявил Нэро, появившись рядом с участниками. - Команда Аплоса дисквалифицирована.
   - Тогда почему раньше не остановили, ведь мы выбили всех противников из первой команды, а клон слизняка растворился? - спросил Аплос.
   - Ты сам ответил на свой вопрос, - улыбнулся куратор. - Вы победили команду, поэтому не имело смысла останавливать игру.
   - Эх-х-х, если бы вышли в третьем раунде наверняка победили бы, - вздохнул мыслительный центр команды.
   - Плевать, - огрызнулась Риагара и направилась к выходу. - Всех прибью позже.
   - Не нужно так злиться, зашью я твою кофту, - Аплос потёр шишку на затылке. - Так что не волнуйся и не злись.
   - Правда? - настроение девушки резко изменилось, и теперь она словно светилась от счастья.
   - Правда-правда, дома я шил лучше всех, - Аплос гордо выпятил грудь вперёд. - У меня было полно времени, чтобы стать мастером в данной области.
   - Вот уж не ожидал я такого исхода, - удивлению Ланта не было предела. - Насколько вы были сильнее их и, тем не менее, проиграли.
   - У каждого есть свои слабости, - пожал плечами Аплос.
   - И свои козыри, которые не стоит показывать в данном бою, - добавил Джикан.
   - Ну да, ну да, лучше проиграть, - ухмыльнулся представитель семьи Милиаль. - Что ж, я не думал, что удача решит нам улыбнуться и заодно избавит нас от сильных конкурентов.
   - Рано радуешься, - ответила Риагара. - Тут ещё полно сильных ребят, которые тебя развлекут вместо нас.
   - Но с тобой я сражусь всё равно, - Тар смотрел на девушку сверху вниз. - Но злиться из-за одежды не стоит.
   - Кстати, ты обладатель Белого Арнор, - она посмотрела в мои глаза. - Не вздумай проиграть кому-нибудь в поединке на мечах и опозорить такое оружие. Иначе я сотру тебя с лица этого мира. Я скрещу с тобой клинки позже, и заберу твоё оружие, когда ты проиграешь.
   - Извини, но я не могу сражаться с тобой, - мне не хотелось сражаться с ней. - Я не могу навредить девушке, да и меч нужно вернуть владельцу.
   Риагара демонстративно развернулась и отправилась вместе со своей командой в сторону выхода.
   "Значит, я не ошибался, и она действительно умеет управлять энергией. Но помимо этого она использовала что-то ещё, вот только не могу понять что, - размышлял Лант. - Это значит, что она одна высокородных. Но что тут забыла такая важная особа? Проходит подготовку или, может быть, это её прихоть? Но она слишком сильна, хотя на вид она ровесница Налла, но если принять во внимание тот факт, что принцессы неограниченны в возрасте как обладатели королевского дара, то всё становится на свои места. Следовательно, ей может быть достаточно много лет, хотя судя по её поведению и манере речи, она всё же очень молода. Странно, что я о ней ничего не слышал. Ладно, теперь нужно оценить соперников, придумать стратегию и победить".
   - Мы победим? - спросила у меня Линтис.
   - Конечно, - не раздумывая, ответил я, так как мы просто не можем проиграть, ведь Улла ждёт меня. - Будь аккуратней.
  
   Глава 13
  
   Третий раунд. Всё не так просто. Путь к победе.
  
   - Первые участники в третьем раунде - это команда Ланта, значит, им придётся тяжко, - голос Нэро был полон радости, видимо ему не терпелось увидеть, как мы будем действовать. - Так, а вот и наша троица везунчиков решила испытать удачу в этом раунде и... тут к нам присоединилась ещё команда, они несколько припозднились, но всё же с разрешения главного куратора, я допускаю их к игре. Как и команда из первого раунда, они прошли испытания в других мирах второго уровня. Вынужден обратиться к самой большой команде. Вас четверо, поэтому мне бы хотелось, чтобы два ваших участника находились в пределе допустимой зоны.
   - Мы не возражаем, - пожал плечами Лант, словно подобное решение куратора ни капельки не меняло его план. - Налл, откровенно говоря, на передовой тебе не место, так что защищай Линтис. Мы с Таром постараемся не подпустить к вам врагов, но это будет трудно, сам понимаешь. Всё же нас будут атаковать сразу две команды, и что-то я сомневаюсь, что они начнут сражение друг с другом пока не отправят нас на тот свет.
   Откровенно говоря, я немного волновался за Линтис, она ведь младше нас и ей придётся тяжелее всего. Руки тряслись, ведь только недавно клинок оказался у меня, да и драться мне не нравится. Но всё равно нужно защитить эту девочку, ведь она теперь мой друг, как Лант и Тар. Но я со всем справлюсь. Подожди меня Улла, я обязательно тебя найду!
   А пока мы подошли к флагштоку, вышла вторая команда участников. Впрочем, я наконец-то смог нормально рассмотреть тех везунчиков. Они успели умыться и сменить одежду и теперь были похожи на обычных людей. Высокий парень шел впереди, у него был немного потрепанный вид. Взъерошенные волосы, оттопыренные уши, слегка приплюснутый нос никак не вязались с усталым взглядом тёмных глаз. Простенькая серая футболка с парой дырок, шорты и сандалии создавали весьма спорное впечатление. Мне было совершенно не понятно, сможет он доставить нам хлопот или нет. Одна из девушек на вид была несколько старше Уллы. Короткие волосы едва скрывали уши, а одна длинная прядь была аккуратно закреплена золотой заколкой, чтобы не спадала на глаза и не мешала свободно смотреть на мир. Похоже, что эта девушка уже много пережила, мне даже показалось, что в глубине её карих глаз затаился страх. Одежда на ней была почти такой же простенькой, как и на парне. Тёмно-серая кофточка без рукавов и потёртые штаны, а на ногах были обычные туфли. Третья участница команды весьма отличалась от своих товарищей. Чуть выше ушей у неё росли рога, их было по две штуки с каждой стороны. Весьма длинные, в пол локтя не меньше. Их чёрный цвет гармонировал с цветом её длинных волос. Прямой элегантный носик и глаза, словно два аквамарина, в совокупности с лёгкой улыбкой делали её весьма милой. Светлая одежда с синими полосами на длинных рукавах и поясе подчёркивала отличную фигуру. В руках у неё был длинный клинок или, лучше сказать, большой кинжал.
   - Что это ты их так внимательно рассматриваешь? - поинтересовался Лант, после чего с улыбкой добавил ещё один вопрос. - Понравилась та красавица с ножичком?
   - Нет, я...
   - Ничего страшного я ведь просто шучу, - друг постарался меня успокоить. - Кстати, так какого же всё-таки цвета у тебя глаза?
   - Всегда были карие, - ответил я, не понимая, к чему был задан этот вопрос.
   - Просто некоторое время назад они были красными, несколько светлее, чем у моих знакомых, но всё же красные, а теперь как ты и говоришь. Я даже как-то обратил внимание на эту твою особенность, но видимо ты не придал этому значения.
   - Но я не знаю, почему так происходит, - Лант опять вывел меня из колеи и заставил задуматься. - А разве глаза не могут сами изменять свой цвет?
   - Конечно, нет, - ответил представитель семьи Милиаль. - Лучше пока сконцентрируйся на защите и обрати внимание на вторую команду.
   Я внимательно посмотрел на тех, кто будет стараться нас одолеть. Этих участников мне уже приходилось видеть раньше. Кажется, один из них проходил Тёмную тропинку вместе со мной. Раньше они были в разных командах, а теперь в одной.
   - Как я уже и говорил, главный куратор одобрила составление этой команды, - сказал Нэро. - Так что никаких нарушений в данном случае нет.
   Мужик в шлеме с рогами был только в штанах, которые удерживал массивный пояс с тяжелой металлической пряжкой. Здоровенные меховые сапоги были украшены какими-то белыми длинными камнями. Лицо было почти не видно из-за шлема, только борода, заплетённая в многочисленные косички. Мышцы бугрились под кожей, удерживая громадную секиру. Не хотелось бы попасть под удар такого оружия. Рядом с ним шел парень в тёмной куртке и штанах с белыми рисунками. Ничем не примечательная внешность и злой взгляд, обращенный в нашу сторону, как-то не вязались друг с другом. Этот человек разминал шею, наклоняя её то вправо, то влево. В принципе он не выглядел очень уж грозным противником, но складывалось впечатление, что этот тип ещё доставит нам проблем, причём больше остальных. Последний участник мог похвастаться нехилым телосложением и мощной мускулатурой, а ещё каким-то узким лицом с четырьмя глазами и бледно-сиреневым цветом кожи. Он бил кулаком об кулак, стараясь показать всем своим видом, что отколошматит всех, кто тут находится. Впрочем, мне казалось, что он тут наиболее слабый противник.
   - Любопытный тип в куртке, - задумчиво произнёс Лант. - Будьте аккуратней с ним. Тар, что думаешь по поводу того варвара?
   - Секира классная, - воин-леопард смотрел на это оружие так, будто оно уже принадлежит ему. - А вот шлем туповат, мне такой не нравится.
   - Г-р-р-р, - передразнил Лант недавнее рычание нашего великана.
   - По-моему, этот человек силён только в ближних атаках и нужно выбить его оружие из рук, а лучше сломать их, тогда он будет не опаснее своего сиреневого соратника, - сказала Линтис, зевнув в конце фразы.
   - У-у-у какая ты, однако, кровожадная, - усмехнулся наш стратег. - Но тут ты всё-таки права, нужно с ним разобраться в первую очередь. Тар, возьмёшь на себя эту троицу, я беру везунчиков.
   - Как хочешь, - пожал плечами воин-леопард. - Если что, свисни.
   - Куратор, разрешите уточнить? Вы сказали, что два наших участника должны находиться в пределах допустимой зоны, следовательно, из зоны нужно вытеснить обоих. Я правильно понимаю? - прищурился Лант.
   - Правильно, но ведь это ещё не всё? - также прищурился Нэро.
   - Какой вы догадливый. Ну да ладно, я хотел узнать следующее. Если участник, которого вытолкнули, вернётся обратно до того момента как вытолкнут второго, то мы ведь не проиграем? - представитель семьи Милиаль очень хотел услышать ответ на этот вопрос.
   - Хм... не проиграете, - немного подумав, ответил куратор.
   - Замечательно, - поправил шляпу Лант. - А теперь, думаю, нас можно атаковать.
   - И, правда, пора уже начинать третий раунд. В бой! - сказал куратор и исчез.
   - Всех вас уделаю, ведь я был в гвардии! - мужик с сиреневой кожей продемонстрировал всем свой бицепс. - Так что я в два счёта разотру вас по этому полу и доберусь до крайнего мира.
   Наш стратег что-то резко вытащил из своего дипломата и швырнул в этого человека с такой скоростью, что я даже не успел сразу разглядеть эту вещицу. Это оказалась металлическая сфера. Она сшибла с ног этого здоровяка, и теперь он спокойно отдыхал на полу рядом со своим флагштоком.
   - Что за фигня, а как же гвардия?! - одна девушка из команды везунчиков была явно поражена таким резким развитием событий.
   - Белый! Не тронь моих соперников! Тебе что своих мало?! - злился Тар. - А то своих перебью, после чего тебе по башке тресну!
   - Да ладно тебе, просто я не люблю тех, кто выдаёт себя за других, - пояснил Лант. - А этот парень никогда не служил в гвардии, туда берут только Достигших Вершины и то далеко не всех.
   Противники не спешили нападать, особенно команда везунчиков, которая по прежнему была рядом со своим флагом. Парень в куртке продолжал злобно смотреть на нас, а вот варвар долго не выдержал игры в гляделки и с диким рёвом кинулся на Тара. Впрочем, воин-леопард с лёгкостью остановил секиру двуручным мечом, который отдал ему я (всё же оружие, отданное мне принцессой Лиабель, было явно не лишним) и лишь оскалил свои клыки. Несмотря на свой высокий рост этот берсерк еле достигал плеча нашего воина, что ему очень не нравилось, и поэтому он пытался укоротить Тара ровно на одну голову.
   Парень в куртке не спешил помогать своему товарищу, да и выбывший мужик с сиреневой кожей его, похоже, нисколько не волновал. Главное, что сиреневый лежал около флага. Команда везунчиков решила испытать свою удачу и атаковала Ланта всем скопом, оставив копию одной из участниц рядом со своим флагом (похоже, многие способны на подобное, раз Лант так спокойно отнёсся к этому), но тот лишь злобно ухмыльнулся и кинул в парня ту же самую сферу. Интересно, когда он её успел подобрать, ведь даже с места не сходил. Обладатель взъерошенной прически каким-то чудом отклонил летящую в него штуковину и отскочил назад, а вот девчонка с ножом получила чемоданом по руке и потеряла своё оружие. Девушка с короткими волосами попыталась ударить нашего стратега кулаком, но и тут ничего не вышло. Лант ловко перехватил её руку и перекинул через себя.
   - Да тут слабаки одни собрались, - представитель семьи Милиаль вновь поправил свою шляпу и еле успел защититься дипломатом от мощного удара. - Хотя кто-то просто прикидывается.
   - Ты слишком много болтаешь, и твоя шляпа просто бесит, - огрызнулся парень в тёмной куртке. - Да и рожа твоя мне не нравится.
   - Взаимно, - спокойно ответил Лант. - И достал из чемодана длинный кинжал с рукоятью из чёрного дерева.
   - Этот парень из моих врагов не забывай, - напомнил Тар нашему стратегу, оттолкнув варвара подальше. - Иначе заберу у тебя парочку.
   - Ладно-ладно, - Лант демонстративно отошел в сторону и прошелся перед командой везунчиков. - Оттуда меня прогоняют, давайте тогда я поиграю с вами. - Он состроил такое злобное лицо, что я немного забеспокоился, а потом лидер облизал нож, что заставило девушек отступить на пару шагов назад. - Какие вы, однако, трусливые, - улыбнулся он и теперь снова был похож на нашего доброго стратега.
   Везунчики больше не стали долго раздумывать и все вместе напали на представителя семьи Милиаль.
   - Ната, Кана, будьте аккуратней, - сказал лидер их команды и побежал на нашего умника первым.
   Этот парень держал в руке сферу, чем-то похожую на ту, которой Лант пришиб сиренекожего. Он подкинул ее, и эта металлическая штуковина обзавелась изрядным количеством шипов, а также длинной рукоятью. Перехватив своё оружие двумя руками, он со всей силы ударил нашего стратега, но тот прикрылся дипломатом. Противный скрип шипов о тёмную поверхность заставил поморщиться даже меня.
   - Что за гадкий звук поразил мои уши?! - возмутился Тар. - Опять твои проделки, белый?
   - Отчасти, но винить можешь вот этого типа, - Лант демонстративно показал пальцем на лидера команды везунчиков и сделал вид, что его обижают. - В общем, разбирайся пока со своими друзьями, постараюсь больше не допустить подобного надругательства над твоим слухом, но ничего обещать не могу.
   Несколько раз этот парень в сандалиях пытался разбить артефакт нашего стратега, но у него ничего не получалось, впрочем последняя атака было очень даже неплохой. После очередного выпада Кана нанесла удар ножом и Лант смог увернуться лишь чудом, при этом, не забыв поймать, улетевшую было, шляпу. Я почти не заметил резкого движения моего друга, но вот девушка тёрла лоб ладонью и злобно смотрела в бирюзовые глаза нашего стратега. Мне казалось, что в её очах наворачиваются слёзы.
   - Что случилось Кана? - спросила у неё вторая девушка.
   - Он дал мне щелбан, - обиженно ответила обладательница небольшой шишки. - Никогда не думала, что это может быть настолько больно.
   - Ну ничего страшного, - улыбнулась Ната и погладила свою подругу по волосам, а потом обратилась к обидчику. - Не стыдно тебе обижать девушек?
   - Значит, меня можно тыкать ножиком, а я даже не могу поставить щелбан? - скопировал Лант обиженный вид Каны.
   - Да разве это оружие, так ножичек, - Ната удивилась, будто случилось какое-то недоразумение.
   - Ничего себе, ножичек, - Лант сделал акцент на последнем слове. - Да он с локоть размером. С таким и против варанарга не страшно в одиночку выйти! Вы бы лучше пошли и отдохнули, а я намереваюсь выиграть.
   - Только после нас! - крикнул лидер команды, и поединок один против трёх продолжился.
   Тем временем Тар вовсю наслаждался боем и, мне казалось, что противники ничуть не уступают в силе нашему гиганту. Он ловко орудовал двуручным мечом, вот только достать соперников не получалось. Варвар умело блокировал мощные удары воина-леопарда своей здоровенной секирой, а парень в куртке молниеносно уклонялся от любых атак. Впрочем, им тоже ни разу не удалось ранить Тара, но по лицам всех троих можно сказать, что они получали удовольствие от поединка.
  
   ***
   - Аплос, что думаешь об этом сражении? - спросил Джикан у своего друга.
   - Очень странный поединок, - нахмурился стратег и прислонил руку к подбородку. - Как-то вяло протекает этот бой, такое ощущение, что Лант пытается оценить этих соперников и победить их, не показав какого-либо козыря. Вот только противники не так уж слабы, хотя леопард держится против двух человек, которые явно не уступают ему в силе. Налл и Линтис, похоже, скучают, но видно, что они настороже и вполне готовы к неожиданной атаке. Ещё это дополнительное условие о присутствие двух людей в зоне круга... на мой взгляд оно им даёт преимущество. Риагара, я заметил, как ты очень странно посмотрела на его меч, он какой-то необычный? Я не спорю, он весьма красивый и видно, что кузнец сделал его мастерски, но... хм... теперь действительно ощущаю что-то странное.
   - А ты весьма не плох, - ухмыльнулась красавица. - Да, его меч... Белый Арнор, его сделал тот же кузнец, что и другие мечи для самых выдающихся эндтауэров. Каждое такое оружие обладает особой силой, и этот Налл... ещё не показывал её.
   - Если мне не изменяет память, орудия с двойными именами принадлежит принцессам, я прав? - прищурился Аплос.
   - Я не принцесса, - закатила глаза Риагара. - Но ты прав, изначально подобные клинки король подарил первым принцессам, а после некоторые из них достались совершенно другим очень сильным людям. Одни смогли одержать победу над телохранителями короля, другие смогли убить первых и так далее, да мало ли как они добрались до других Достигших Вершины. Сейчас же почти все из них вновь вернулись принцессам.
   - Хм... очень интересное оружие, - Джикан с неподдельным интересом смотрел на обычные, но довольно тонкие мечи Риагары.
   - Что такое?
   - Такое впечатление, что это оружие... как бы это сказать... живое, да это слово подойдёт как нельзя лучше, - улыбнулся воин с тремя мечами. - Даже больше чем мои клинки.
   - Риагара? - удивлённо посмотрел на девушку Аплос.
   - Ничего я не буду говорить, - девушка демонстративно отвернулась.
   - Ну и ладно, - пробурчал Аплос и продолжил размышлять вслух. - Команда везунчиков что-то замыслила и Лант это знает, но продолжает с ними играть, словно кот с мышью. Воины просто бьются и им плевать на игру, хотя... парень в куртке тоже обдумывает что-то.
   - С чего ты взял? - заинтересовалась Риагара. - Судя по его виду, думать он не особо любит.
   - Он то и дело смотрит в сторону флагштока, - пояснил стратег. - Следовательно, он выжидает подходящего момента для атаки Налла и Линтис. Что ж давайте посмотрим, что будет дальше.
  
  
   ***
   Очередная атака везунчиков провалилась, и они отошли на несколько шагов в сторону, чтобы обсудить дальнейшую стратегию, ведь время постепенно иссякало, а, следовательно, шансы на победу для них также постепенно устремлялись к нулю.
   - Варгас, что нам делать? - беспокоилась девушка с рогами. - Этот парень оказался очень сильным, да ещё его дипломат, такое ощущение, будто бью об стену. Может, стоит забрать флаг у другой команды?
   - Не беспокойся Кана, - ответил лидер. - С другой командой пока сражаться не стоит, так как, если они обратят своё внимание на нас, то всё станет очень плохо. Сейчас важнее всего отвлечь этого парня и напасть на тех, кто в круге, иначе мы так и будем прыгать, пока время не кончится.
   - Неплохая идея, - одобрительно кивнула Ната. - Ты из нас самый быстрый, так что ты должен успеть, если мы отвлечём его на себя. И не нужно отговаривать нас, само путешествие в Башню уже было опасным, а сейчас это всего лишь игра.
   - Но действовать будем так...
   Варвар и парень в куртке обрушивали страшнейшие удары на Тара, но задеть его по-прежнему не выходило. И тогда воины решили действовать несколько иначе. Варвар замахнулся своей секирой и с оглушительным кличем побежал на воина-леопарда. Тар ударил своим мечом по орудию северянина, но тот всё же удержал секиру в руках. Парень в куртке прыгнул на плечи варвару и перепрыгнул воина-леопарда, не забыв нанести резкий удар, после чего он на всех порах помчался к нам с Линтис. Тару очень повезло, что клинок прошелся по наплечнику, но ему некогда было отвлекаться на второго соперника. Варвар будто озверел и стал сражаться с невероятной силой, которая даже рядом не стояла с его предыдущими возможностями.
   - Порви их, Аллен!
   Тем временем Варгас и Кана бежали впереди, намереваясь прорвать оборону Ланта, а заодно показать ему всю свою силу. Ната бежала позади, и в её руках тоже был нож.
   "Что же они задумали? Неужели решили отвлечь меня и атаковать Налла с Линтис? - быстро обдумывал Лант возможные ходы противников. - Но тогда их лидер должен был бежать сзади... или... вот чёрт!"
   Варгас нанёс резкий удар по дипломату, Кана нырнула под чемодан и чуть не достала ножом нашего стратега, Ната уже заменила лидера. Несмотря на большую булаву, этот парень бежал очень быстро.
   "Что же мне делать? - было немного страшно. - С одной стороны на нас бежал лидер везунчиков, с другой - парень в куртке. Но я не мог позволить им обидеть Линтис, ведь она мой друг".
   - Линтис, встань за мной!
   - Ну теперь вам несдобровать! - кричал Варгас.
   - Убью, - шептали губы второго атакующего.
   Лант резко извернулся, ударил Нату дипломатом, откинул в сторону Кану и, несколько раз крутанувшись вокруг себя, кинул свой чемодан вдогонку лидеру везунчиков. Тёмный кейс раскрылся в полете, словно пасть страшного монстра, намереваясь поглотить обидчика. Но в самый последний момент Варгас споткнулся, и этот артефакт пролетел дальше. Я уже приготовился отразить удар Аллена, но в этот момент дипломат Ланта пролетел мимо и буквально проглотил обидчика.
   - Гр-а-а-а!!! - рёв Тара было слышно, наверное, даже главному куратору второго уровня. Невероятный удар кулаком по шлему варвара заставил успокоиться последнего и он, не раздумывая, бросился мне на помощь. - Держись, Налл!
   Каким-то чудом я отвёл удар Варгаса в сторону и, развернувшись, ударил его рукоятью по затылку, после чего он свалился. Честно говоря, даже не знаю, как у меня это получилось, но теперь почти все наши противники лежали на полу, и только девушки стояли в стороне.
   - В третьем раунде победа достаётся команде Налла, - объявил Нэро и добавил. - Следующий раунд начнётся через десять минут. Так что постарайтесь немного отдохнуть.
   - Страшная у тебя вещица, белый, - воин-леопард с опаской поглядывал на лежащий дипломат. - Ты давно его кормил?
   - Аха-ха-ха, - рассмеялся Лант. - Скажешь тоже, конечно не кормил, хватит с него и тех участников, что попадались мне прежде, - стратег состроил злобную рожу, которая, по его мнению, должна была подтвердить его кровожадность, и надо отдать должное выходило у него весьма неплохо. - Шучу, шучу. Не бери в голову Тар, это обычный дипломат, ну ладно, не совсем обычный, - представитель семьи Милиаль подобрал свой артефакт, открыл и вытряхнул оттуда Аллена. - Так-то лучше, а то мне не нужен лишний багаж. Ишь чего не хватало, чтоб я ещё напрягался.
   - Вот блин, чёртов чемодан, - злился парень в куртке. - Как вы вообще смогли вырубить Йорика в режиме берсерка?
   - Удар по голове всегда помогает успокоить противника, - с умным видом ответил Тар, положив меч на плечо. - А сильный удар по голове позволяет успокоить его надолго.
   - А? Что? Где? - очнулся лидер везунчиков. - Ут, чёрт, голова болит. Неплохо ты меня приложил, а я думал, ты не особо хорошо сражаешься.
   - Ну я действительно плохой боец, - улыбнулся я. - Мне просто повезло.
   - Значит, ты более удачлив, чем я, - вздохнул Варгас. - Ну тогда я могу пожелать вам ещё удачи в следующих раундах, - лидер везунчиков встал и пошел к своей команде.
  
   ***
   - Что скажешь Аплос?
   - У нас будут достойные противники в будущем, - сказала Риагара, перебив стратега. - Больше тут сказать нечего.
   - Налл всё-таки умеет сражаться, удивительно. Я думал, что меня не получится обмануть, но теперь вижу, что ошибался, и этот парень продемонстрировал идеальную актёрскую игру. Всё же они фактически не показали чего-то особенного и, тем не менее, победили своих соперников. При этом сражались только Лант и Тар, Налл показал только пару приёмов обращения с холодным оружием, что весьма мало для достойной оценки, а Линтис вообще никак себя не проявила, - наконец-то смог ответить Аплос. - Стоит ждать большего в четвёртом и пятом раундах, посмотрим, что они ещё умеют.
  
   Глава 14
  
   Раунд 4. Махинации Ланта. Ставки.
  
   - Отлично у тебя получилось Налл, - Лант похлопал меня по плечу. - Вот уж не ожидал, что ты так легко его вырубишь.
   - Я тоже, - мне было неловко. - Просто нам нужно победить, и Линтис могли причинить вред.
   - Не волнуйся, я уже рассмотрел варианты с кем нам предстоит сражаться, - улыбнулся представитель семьи Милиаль. - Скажем так, в физической силе из оставшихся участников вряд ли кто сможет посоперничать с Таром, следовательно, второе преимущество у нас уже есть, - сказал наш стратег и тут же дал ответ на невысказанный мною вопрос. - Основное наше преимущество - количество участников, плюс ко всему у меня ещё много фокусов припасено на всякий случай. И всё это притом, что я не учитывал ваших с Линтис сил, потому что я их не могу оценить. Можешь не волноваться, преимуществ у нас очень много. Из участников остались близняшки, три странных типа, человек в мундире и сонная девушка, а также кто-то ещё. Противники конечно необычные и что-то мне подсказывает, с некоторыми из них будет, ой как непросто справиться, но мы обязательно победим!
   - Эх жалко секиру куратор не разрешил забрать, - Тар был в печали. - Дать бы этому серому по его башке.
   Отведённое на отдых время прошло очень быстро, и на арене вновь появился куратор. Поправив свою белую кофту, он сказал:
   - Ну что ж, стоит начать четвёртый раунд. Поэтому... в бой!
   После этих слов он вновь исчез, а на арену почти одновременно вышли две команды наших соперников. Как и говорил Лант, тут были сёстры близнецы. Их светло-русые волосы спадали на плечи и достигали талии. Две пары голубых глаз уверенно смотрели в нашу сторону. Прекрасные лица и фигуры, они вполне могли бы поконкурировать в красоте с Лиабель. Облегающие дорожные костюмы, в которых удобно путешествовать, смотрелись на них впечатляюще.
   Впрочем, они сделали всего пять шагов, а мне уже стали бросаться отличия между ними. Если опустить в сторону двуручный меч одной сестры и посох другой, то их вряд ли кто-то смог бы различить. Но приглядевшись повнимательнее можно было заметить, что мечница обладает очень упорным характером, и возможно являлась весьма трудным в общении человеком. Уверенный шаг, тяжелый взгляд, предельная концентрация, и от неё так и веяло силой, причём такой, что её можно сравнить с Таром. А вот вторая явно старалась подражать сестре, но выходило у неё не очень хорошо. Робкая и очень милая девушка, которая, как и я, не любит сражений. Вот только эта робкая красавица без особых проблем преодолела лестницу со своей сестрой на руках. Это была именно она, я не мог перепутать, ну если только они не поменялись орудиями. Сестры очень сильны, интересно, что придумал Лант, и почему он улыбается?
   Вторая команда состояла из весьма примечательных личностей. Ухмыляющийся парень в тёмно-зелёной футболке с белым кругом в центре не выглядел очень уж сильным, да и его товарищ тоже. Какое-то странное существо похожее на тёмно-синее желе ползло рядом, должно быть это второй участник. Интересно, а как он видит, слышит, и может ли он разговаривать, никогда бы не подумал что в мире столько удивительных созданий. Третий участник летел в метре над землёй. Это был парень с растрепанными иссиня-чёрными волосами. Бледная кожа резко контрастировала с его тёмными вещами и крыльями, очень похожими на таковые у летучей мыши, только их размер был достаточно большим. Похоже, эта команда очень хотела победить, было хорошо заметно, что парень в футболке еле сдерживает себя от немедленной атаки.
   На команду сестёр действовал тоже правило, что и на предыдущие, состоящие из двух участников, поэтому около их флага никого не было. А вот другой тройке игроков пришлось оставить одного участника рядом с флагом.
   Лант и Тар встали в пяти шагах от границы и преградили путь нашим оппонентам. Вражеские команды почему-то медлили, потом я заметил, как Лант переглянулся с близняшками и сел на пол.
   - Что это ты задумал, белый? - недоумённо спросил воин-леопард.
   - Можете пока тоже отдохнуть, в следующем раунде будет очень тяжело, - ответил Лант и потянулся. - А чем задавать вопросы лучше просто смотрите, и сами всё поймёте.
   - Ты что издеваешься!? - разозлился парень в футболке с кругом. - Не смей нас недооценивать, мы вас по этому полу размажем и начнём с тебя, - он ткнул пальцем в нашего стратега. - Ты ещё ответишь за подобную выходку и...
   Он не успел договорить, но успел увернуться от мощной атаки мечом, после которой пол треснул в месте удара. Я был удивлён таким поворотом событий. Близняшки атаковали вторую команду, вместо того чтобы, как и предыдущие, объединиться и пойти вместе с ними против нас. На мой взгляд, это было бы логичнее всего, если учесть нашу численность, но они всё же поступили иначе. Интересно, почему?
   - Селения, ты их только не убивай, - усмехнулся Лант, обращаясь к девушке с мечом. - Селестия, будь аккуратней и присмотри за своей сестрой, а то, если она войдёт во вкус, то мы её не остановим. Разве что куратор поможет...
   - Сиди молча, и наблюдай, - отозвалась обладательница меча и, как я понял, старшая из сестёр.
   - Но ведь он прав, - личико второй было обеспокоено.
   - Чёртов аристократ! - злоба просто до неузнаваемости перекосила лицо лидера второй команды. - Уже успел подкупить участников, воспользовавшись своим бездонным кошельком. Ненавижу вас твари! - он хотел сорваться с места, но ему на плечо опустилось водянистое щупальце соратника. - Лит... ты прав, будем действовать без лишних эмоций. Дизнай, берём с тобой сестёр, Лит, надери зад этому аристократу.
   И вот опять. Эта странная субстнация оставила часть себя около флага, и они втроем выдвинулись навстречу врагам, то есть всем остальным. Похоже, каждая вражеская команда могла обойти правило, что несколько расстраивало. Я, конечно, понимал, что мы тоже по своему нарушаем его, но всё же.
   Как только лидер договорил, они сразу же сорвались с места. Парень в футболке резко подскочил к Селении и нанёс несколько быстрых ударов, от которых девушка успела увернуться, а её контратаку мечом лидер отбил тыльной стороной ладони. Летающий тип пытался схватить младшую, но та умело держала дистанцию, используя свой посох, так что даже большая скорость перемещения за счёт крыльев не помогла этому участнику. Тёмно-синий комок слизи оттолкнулся от пола щупальцем и ещё в полёте превратился в нечто похожее на Тара.
   - Я сама с ним разберусь, так что можешь не утруждаться, - крикнула Ланту Селения.
   - Можете не спешить девчонки, так как я просто не могу уклониться от этого замечательного поединка. - Наш стратег состроил злобную гримасу и ехидно посмотрел на Тара, после чего перевёл взгляд на его приближающегося двойника. - Ох... зря он в тебя превратился. - Резко крутанувшись на месте, Лант разнёс своим чемоданом голову двойника, и слизь разлетелась по всей арене. - Всегда мечтал дать тебе по морде.
   Но на этом рано было ставить точку, слизь собралась вновь и на этот раз перед нами стояла копия Ланта. Не дожидаясь ни секунды, пока противник полностью восстановится и атакует, Тар плашмя ударил двойника и буквально размазал его по арене.
   - Думаю, мы квиты.
   - Нас-то за что? - обиженно спросила Селестия, брезгливо стряхнув с головы большой комок слизи. - Мы же сказали, что сами разберёмся.
   - Лита просто невозможно убить или как-нибудь ему навредить, - усмехнулся лидер второй команды. - Так что, если сдадитесь, я забуду, что вы на нас напали.
   - Думаю, ты не прав, - улыбнулась Селестия и швырнула в восстановившийся комок слизи огненный шар, который припечатал необычного противника к стене, не отделив от него ни единого сгустка. - Эктолакты боятся огня, и мне это прекрасно известно.
   - Тц, сами справимся, - от досады прикусил губу парень в футболке. - Дизнай, вместе!
   Они нанесли удары одновременно по рукояти, по локтям и коленям девушки-воина, и та не смогла увернуться от единственного, который пришелся под правое колено. Селения потеряла равновесие, и противники уже возликовали. Но Селестия лишь взмахнула посохом, подкинув оппонентов вверх, после чего щёлкнула пальцами, заставив их упасть. Дизнай попытался избежать падения, но крылья отказали, и он вместе с лидером ощутимо приложился о пол. Крылатый тип корчился и не мог встать, а вот второй подскочил, будто сильно обжегся о пол.
   - Ирриат, не используй возвышение! - крикнул Дзинай, но было уже поздно.
   От лидера команды пошел пар, и кожа стала переливаться фиолетовым цветом, глаза сталь сплошь белыми и даже зрачки невозможно было различить. Ярость перекосила лицо Ирриата и, пройдя несколько шагов, он кинулся на Ланта, мгновенно преодолев расстояние разделявшее их.
   - Вот чёрт! - наш стратег явно был удивлён такому повороту событий и еле успел загородиться своим дипломатом от мощного удара, который заставил его сделать пару сальто и отлететь в сторону.
   Девушки уже спешили на помощь, Тар только разворачивался, Линтис застыла словно статуя, рука Ирриата уже готова была снести голову Ланту. Казалось, время замедлило свой ход. Я не успел заметить, как оказался на пути у врага. Удар рукоятью клинка по запястью и вслед за ним ладонью в подбородок. Время вернулось в своё русло, а Ирриат полетел в противоположную сторону арены. После удара об стену и падения о пол он больше не шевелился.
   - Налл! Что это было? - похоже, я тоже сильно удивил Ланта, вот только удовлетворить его любопытство не получиться.
   - Не знаю, - честно ответил я. - И даже понятия не имею.
   - Ну да ладно, спасибо за помощь, - ухмыльнулся Лант. - А то бы пришлось собирать мозги по всей арене. Не ожидал, что эта команда сможет нас удивить.
   - А ты очень быстрый, - Селения хлопнула меня по плечу. - Получается, что мы не отплатили свой долг Ланту, так как ты спас его быстрее нас. Эх-х-х, ну ничего ещё успеем.
   - Не забудь, ты обещал предоставить нам информацию, - Селестия внимательно посмотрела на нашего стратега.
   - Да куда я денусь, - добродушно улыбнулся Лант.
   - Позвольте прервать ваш разговор, - голос Неро заставил всех резко замолчать. - Команда Налла вновь одерживает победу. Посмотрим, сможете ли вы ещё один раунд и выиграть. Игра продолжиться через десять минут.
   Я же смотрел на Ланта, который что-то бормотал, напряженно вглядываясь в глаза близняшек, а потом вздохнул с облегчением и вытер пот со лба.
  
   ***
   - Очень странный этот Налл, - прищурилась Риагара. - Что-то с ним не так, вот только не пойму что именно.
   - Непонятная сила пробудилась в тот момент, - поддержал опасения соратницы Джикан. - И у меня странное предчувствие.
   - Осталось только дождаться последнего раунда, чтобы всё увидеть своими глазами, а не предчувствовать, - почесал голову Аплос. - Сейчас мне совершенно не хочется ни о чём думать. Может, сделаем ставки?
   - Десять золотых, что Налл победит, - усмехнулась Риагара. - И тогда я сражусь с этим мечником.
   - Пять золотых, что он проиграет, - спокойно сказал Джикан.
   - Откуда у вас столько денег? У меня нет даже серебряного, - с грустью вздохнул Аплос, но немного подумав, вновь вернулся к своему весёлому настроению. - Давайте так, если я проиграю, то выполню приказ каждого из вас.
   - А если я скажу тебе с башни прыгнуть? - улыбнулась Риагара. - Прыгнешь?
   - Для тебя всё что угодно, - без раздумий ответил Аплос, добродушно улыбаясь при этом. - Но я всё же надеюсь на ваше благоразумие. Так вот в случае моей победы мне не нужны ваши деньги.
   - И что же тебе нужно? - искренне удивилась девушка. - Только не говори, что тебе нужны мои мечи, иначе убью.
   - Сдались мне твои клинки, когда у меня есть трость, да и не умею я мечами сражаться, - отмахнулся самопровозглашенный лидер команды. - А вот поцелуй от тебя я приму с удовольствием. И больше мне ничего не нужно.
   - Э-э-э, я..., - опешила Риагара от такого предложения, но Джикан легонько её толкнул и вместо неё ответил. - Идёт.
   - Ставлю на то, что вы не правы, - Аплос сделал самую злобную ухмылку, на которую был способен.
   - Готовься прыгать, - зло ответила девушка, мысленно послав парочку проклятий в сторону Джикана, за то, что он заставил её согласиться с такими условиями.
  
   Глава 15
  
   Разговор с главным куратором. Две невероятные команды. Тяжелый бой.
  
   Наша команда почти не потратила сил в этом раунде, и всё же я сильно волновался. Всего лишь шаг отделял нас от победы, отделял от следующего мира и от Уллы. Нельзя проигрывать ни в коем случае, иначе... даже не хочу думать, что может случиться. Значит, против нас будет та странная парочка, но команд-то должно быть две, а среди наших больше не осталось людей, кто же ещё будет участвовать?
   - Вот и подходит к концу испытание, и теперь начинается заключительный раунд, - куратор Нэро отвлёк меня от мыслей. - Я должен сказать кое-что ещё. Как вы уже должно быть поняли, против команды Налла будет сражаться команда Аскилии, но оставлять всего лишь двух противников против четырёх... как-то не слишком честно, согласитесь? - он слегка ухмыльнулся. - Поэтому в этом к нам присоединится ещё одна команда.
   Сперва, как и говорил куратор, вышла девушка, укутанная в своё маскирующее покрывало и человек в длинном чёрном плаще, который я назвал мундиром. А вот потом с противоположной стороны появились ещё соперники. Я почувствовал что-то странное и мурашки пробежались по спине. Все они были в серых невзрачных плащах с капюшонами.
   Три фигуры и, несмотря на одинаковые одежды в них было много различий. Человек, идущий в центре, был примерно моего роста, ну может быть немного пониже и двигался он как-то странно. Казалось, словно лёгкие дуновения ветра помогают ему перемещаться, от чего его шагов совершенно не было слышно. Справа от него шел гигант, который был выше Тара, и только если бы ему на плечи встал Лант, тогда наш воин смог бы сравняться с ним ростом, но не размерами. Габариты этого великана ничуть не затмевали остальных участников, а напротив, помогали ему быть равным своим союзникам. Слева же шел вполне нормальный человек, разве что чуть-чуть выше нашего стратега. Вот только каждый его шаг нёс в себе такую непоколебимость, что если бы на его пути была гора, то она бы точно подвинулась.
   - Ребята, будьте аккуратны, мне не нравятся эти личности, - насторожилась Линтис. - Тар берегись ту, что идёт в центре.
   - С чего ты взяла, что это женщина? - спросил Лант. - Хотя вполне возможно. Их сила впечатляет и чувствуется на расстоянии, будто цунами стремится к нам, но первая команда тоже очень сильна, так что нам будет нелегко.
   - Мелкая права, это женщина и слева от нее, возможно тоже, я полностью не уверен, - сказал Тар, оскалив зубы. - Так что я помахаюсь со здоровяком.
   - Итак, все команды на месте. Можем начинать финальный раунд, на кону проход на следующий уровень, так что постарайтесь и пусть выиграет достойный. В бой!
   С одной стороны мы уже набрали ощутимое количество очков, чтобы победить всех остальных, но если нас убьют, то мы попросту не сможем ими воспользоваться, так что я только теперь осознал суть этого испытания. Мало того, что тут необходимо набрать больше всех очков, так ещё нужно выжить, чтобы ощутить вкус победы.
   Команды наших врагов, не сговариваясь и не обращая внимания друг на друга, пошли на нас. Человек в мундире выхватил из рукава жезл, который одним движением превратил в длинное копьё, а вот его спутница просто шла и зевала, казалась, ей вообще нет дела до какого-то там испытания, и все её мысли были лишь о предстоящем сне. Когда она успела так устать?
   Центральная фигура второй команды сбросила свой серый невзрачный плащ и слова Линтис и Тара получили своё прямое доказательство. Это была девушка, причём очень красивая. Светло-русые волосы были не столь длинны как у Лиабель, и спускались чуть ниже плеч. Несколько прядей закручивались спиральками. Бледно-желтые глаза обрамляли длинные ресницы, часть из которых была белой. Идеальный овал лица, прямой изящный носик и красные губки создавали просто неповторимой красоты картину. У неё был странный амулет, источающий небывалую силу. Белое древо в многочисленных ветвях удерживало приплюснутые эллипсы. Если приглядеться внимательнее, то казалось, что внутри них появляются разные пейзажи, будто смотришь на иные миры. Но древо огранивали две абсолютно чёрные стены, будто отсекая его от иного пространства, поэтому оно стремилось ввысь. На вершине белого исполина расположилась ярко-сияющая звезда многочисленными лучами света освещающая окружающий мрак. Этот знак покоился на изящной тонкой шее, обнимая её прелестной светло-золотистой цепочкой. По кругу этого амулета шел золотой ободок с надписями на каком-то языке. А всё это дополняло бледно-желтое короткое платьице, которое казалось довольно простеньким на вид, но в нём было что-то такое, что заставляло невольно присвистнуть. Видимо, такие мысли возникли не только у меня.
   - Хороша. - Присвистнул наш стратег, а потом как-то заметно приуныл. - Чёрт! У нас большие проблемы! Будет тяжело её победить, - после уныния на лице Ланта было лишь удивление, возможно, он не ожидал увидеть эту девушку здесь. - Тар, прикрой Налла и Линтис.
   - А ты, белый?
   - Я уж как-нибудь сам, - ответил стратег и начал рыться в своём дипломате.
   Пока третья фигура расположилась около флага, великан метнулся к нам так быстро, что это было полной неожиданностью для меня, ведь его скорость совершенно не соответствовала его телосложению. Даже Тар не поспевал, и мне на мгновение стало страшно. Сильный звон оглушил и только после этого я увидел перед собой человека в чёрном плаще с капюшоном, который ещё совсем недавно шел на нас с весьма угрожающим видом. Что случилось? Почему он отбил предназначавшийся мне удар своим копьём?
   - Мой... - его голос был похож на шепот ветра, что блуждал в моём тёмном мире, но от него мурашки побежали по спине. И столь сильную угрозу почувствовал не только я - великан отскочил обратно, словно от разверзшейся перед ним пропасти.
   Видимо, этот великан чем-то очень сильно не понравился этому человеку, и он решил, что здоровяк заслуживает большего внимания, чем я. Наблюдая за всем этим, я совершенно не заметил, что за мной спряталась Линтис, и она явно была испугана. Что же со всеми случилось, неужели новые противники настолько сильны?
  
   ***
   Главный куратор сидела в своём любимом кресле и наслаждалась ароматом чая, который ей подарил давний друг. Да... такого ей раньше не доводилось пробовать, просто божественный вкус, но как обычно, ничто не длится вечно, особенно время, когда тебе хорошо. В зал вошел Элинтер и сразу за ним Нэро.
   - Госпожа главный куратор, почему вы решили добавить ещё одну команду? - спросил Нэро. - Ведь в последнем раунде должны были остаться только две команды.
   - В одной из них два человека, в другой - четыре. Я ответила на вой вопрос? - Девушка бросила недобрый взгляд в сторону Элинтера, и тот даже пошатнулся от напряжения. Ещё бы, ведь это было фактически прямое замечание его работе. Куратор ещё несколько раз послал пару проклятий своему прошлому "я" и пообещал себе, что в следующий раз будет действовать предельно точно, чтобы система контроля его правильно поняла.
   - Если я не ошибаюсь, то эти участники проходили испытания в соседней цепочке миров, и куратору Амбр ан Дорр пришлось нелегко с ними. Впрочем, куратор Марр без особых проблем допустил их до следующих испытаний, не поговорив с другими. - Теперь замечание Элинтеру сделал Нэро, что не менее плохо, чем от главного куратора.
   "Да что они, сговорились что ли? - думал провинившийся на всех фронтах куратор. - Вот почему они вспомнили обо всём этом только сейчас, а до этого молчали как красты. Поскорей бы этот день уже закончился".
   - Что за монстров вы впустили в игру? Только не говорите, что это может быть Принцесса Трейтора, Пришедший или Достигший Вершины? - Нэро явно хотел услышать ответ от главного куратора.
   - Все трое, - улыбнулась девушка. - Тем интересней будет финальный раунд.
   - Что? - опешил куратор. - Но почему они в одной команде? И почему так жестоко убили стольких участников в разных мирах? Это слишком не характерно для Достигшего Вершины, да и для принцессы тоже. - Нэро продолжал задавать вопросы, а Элинтер даже не мог произнести слова, ведь он не заметил Пришедшего, не смог его отловить, а это очень серьёзный недочёт. Он ещё помнил разговоры, что главному куратору пришлось вступить в схватку с кем-то из них, и сколь трудной была их битва, закончившаяся ничьей.
   - Так вышло, а вот почему они поубивали столь многих участников, я не знаю, - ответила девушка, вдыхая аромат чая. - Хотя могу предположить, что они неправильно поняли правила кого-либо из кураторов, - ещё один недобрый взгляд в сторону Элинтера, но глоток чая, успокоил главного куратора, и она больше не стала мучить бедолагу. - Посмотрим, как эти интересные личности справятся со столь грозными соперниками.
   - Но, я оставляю за собой право остановить игру, - вид у Нэро был столь серьёзным, что девушка не стала с ним спорить.
   - Поступай, как знаешь, - она махнула рукой, и оба куратора мгновенно оказались перед закрытыми дверями.
   - Опять я во всём виноват, - дулся Элинтер. - Ну не подумал я о последствиях некоторых решений и оказался излишне самонадеян. Может быть, немножко не доглядел за этими тремя... ох...
   - Тебе нужно больше концентрироваться на своей работе и меньше думать об отдыхе, к тому же работа у тебя не шибко трудная, - вздохнул Нэро и отправился объявлять последний раунд.
   - Да знаю я, - надулся Элинтер и пошел за своим другом.
  
   ***
   Человек в плаще так ловко махал своим копьём, что гигант еле успевал отбиваться и это несмотря на его чудовищную скорость. Эта красавица с несколькими прядями закрученными спиралью смотрела на меня и улыбалась, а третий участник этой необычной команды был сконцентрирован на девушке с маскирующим плащом, чьё имя я узнал совсем недавно. Тар же начал злиться. Он сжал рукоять своего меча двумя руками и с рёвом бросился на великана.
   Судя по довольному виду Ланта, он наконец-то нашел в своём чемодане искомое. В его руках был причудливого вида металлический посох со слегка изогнутым навершием. Складывалось впечатление, что этот артефакт состоит из множества стальных полосок плотно переплетённых друг с другом. Только в навершии они были свободны от тесной связи и поэтому образовывали какое-то подобие переломанной массивной ветви дерева. Ехидная ухмылка нашего стратега говорила о больших проблемах обеим командам противников.
   Линтис вдруг преобразилась, будто став совершенно другим человеком. Она перестала бояться и посмотрела на противников совсем по-другому. В глазах её была уверенность в своём превосходстве над соперниками и уверенность эта была столь сильна, что часть её передалась и мне. Аскилия словно ждала этого момента и направилась в мою сторону, а вместе с ней на нас сконцентрировалась та личность, которая, как и великан, не пожелала расставаться со своим серым плащом.
   Длинная ветвящаяся молния ослепила всех участников и с грохотом врезалась в прекрасную девушку, после чего мгновенно поблёкла и исчезла.
   - Приветствую вас принцесса Кассиопея, - Лант сделал изящный поклон. - Что же заставило столь прекрасную особу спуститься в столь мрачные места?
   - Если бы не молния, пущенная мне в лоб, то я бы сказала, что ваши манеры безупречны, впрочем, как и у всех представителей семьи Милиаль. - Голос принцессы ласкал слух, но помимо женственности в нём чувствовалась скрытая сила, готовая вырваться наружу по первому зову.
   - Я был вынужден убедиться в своих догадках, за что и приношу вам свои извинения, - наш стратег повторно поклонился. - Но я так и не услышал ответа на свой вопрос.
   - Думаю, к вам это не имеет никакого отношения, поэтому ваш вопрос останется без ответа, - улыбнулась Кассиопея. - И не нужно больше поклонов.
   - Ра-а-а-а! - В отличие от них Тар не собирался вступать в разговор и с боевым кличем нанёс сокрушительный удар своим двуручным мечом по великану.
   Но тот лишь подставил руку, от которой меч отлетел, словно ударился об особо твёрдый камень, а вот ударов копья он старался избегать. Интересно почему, ведь оно не выглядит опаснее меча?
   Впрочем, мне некогда было об этом думать, к нам с Линтис приближались враги и нужно что-то предпринять. Аскилия скинула с себя маскирующий плащ. Длинные волосы рассыпались по плечам, и они, словно ручейки, многочисленными водопадами устремились к холодному полу. Ни следа былой сонливости не осталось на её милом личике. Глаза светились бледно-голубым или лучше сказать небесным светом. Такого же цвета кофточка и тёмные штаны создавали сильный контраст, олицетворяя небо и землю, а белый пояс, словно горизонт, разделял их. Она сделала несколько взмахов рукой, и ко мне понёсся ослепительный шар, который оглушил всех, ударившись о невидимую преграду передо мной. Линтис смотрела на неё, выставив перед собой руки. Аскилия ещё дважды проверила на прочность эту защиту, но, не добившись успеха, начала сжимать и разжимать кулаки. Свист, словно от кнута резанул с другой стороны, и девочка присела на колено, а из её носа потекла кровь.
   "Значит, эта Аскилия умеет контролировать энергию уже на достаточно высоком уровне, и черпает её во снах, либо у неё есть покровитель, - размышлял Лант над обстановкой. - Кассиопея слишком сильна и, скорее всего, даже Тар не победит её. Чёрт! Придётся отвлекать её и надеяться, что остальные справятся сами, хотя немного помочь я смогу. Третий их участник обладает какой-то странной силой, скорее всего это контроль воздуха, а это значит, что этот человек обладает особым умением. Значит, это Достигший Вершины. Что интересно знать он тут делает? Великан тоже странный, я ничего не помню о подобной расе, так что есть вероятность, что он является Пришедшим. Этот человек в в чёрном мундире с капюшоном вообще не поддаётся анализу, вроде бы он достаточно силён, но передвигается он как-то не так. Все движения чёткие и выверенные, словно он постоянно сражался насмерть, а сейчас складывается впечатление, что он защищает Налла, и это ему не даёт выложиться на полную. В итоге получаем две команды монстров, в одной - спящая красавица и тёмная благородная личность, а в другой - Принцесса Трейтора, Пришедший и Достигший Вершины и всех их надо победить. Отлично! Просто замечательно!"
   Тар, не переставая, махал своим мечом, несмотря на то, что от его атак не было никакого толка. Но так просто признать своё поражение он не собирался. Человек в плаще с тёмным капюшоном оказался невероятно умелым воином, даже Тар невольно восхищался мастерством его ударов, которые в отличие от атак нашего воина доставали цель. И самым странным было то, что великан просто не мог ответить на удар, так как стоило ему только подумать о контрударе, то он сразу же пропускал атаку противника. Почему он сражался не с нами, мне было совершенно не понятно. Вновь свист и человек в тёмном плаще присел, а великан одним ударом отправил в полёт Тара, изрядно помяв его доспех, но второй так и не достиг своей жертвы. Лёгким движением копья этот человек остановил всю мощь гиганта и, крутанувшись вокруг себя, заставил полетать эту громадину. Тар лежал в стороне и не шевелился, великан больше не желал вступать в поединок со столь непростым соперником и поэтому стоял на том же месте где и приземлился.
   Дипломат хорошо защищал от мощных ударов принцессы, которая оказалась невероятно сильной. Кассиопея лишь слегка оттолкнулась от земли, но уже словно летела к Ланту, а пол в том месте покрылся трещинами. И это всего лишь от обычного прыжка! Как нашему стратегу удаётся отбивать её атаки? Ещё один мощный удар проверил прочность чемодана, на котором по-прежнему не было ни одной вмятины, в отличие от пола под ногами принцессы.
   - Да из чего сделан этот дипломат!? - Кассиопея была явно не довольна столь хорошей устойчивостью этой вещицы к её ударам.
   - Спроси у моего отца, я сам в недоумении, - с улыбкой ответил Лант. - Вот только я вас считал несколько... более умной.
   Все удары по сравнению со следующим должны были показаться комариными укусами, и так бы случилось, но стратег как раз на это и рассчитывал. В последний момент он резко убрал дипломат и отпрыгнул в сторону. Кассиопея проводила его удивлённым взглядом и проделала своим кулачком большую дыру в полу арены, подняв в воздух тучу пыли.
   Аскилия начала метать яркие сгустки в меня, но Линтис ещё могла их сдерживать, хотя теперь для неё это было гораздо сложнее. Я же не знал, что мне предпринять, ведь у меня нет особых способностей, из круга выходить нельзя, а такими атаками, как у врага я не располагаю. Мечом тут не воспользуешься, ведь они слишком далеко, хотя... мне в голову пришла интересная мысль. Я встал перед Линтис и как следует размахнувшись своим (ну может быть не совсем своим) мечом и ударил по приближающемуся сгустку света. Как ни странно светлячок ударился о лезвие клинка и отлетел во второго противника, сбив его с ног. Аскилия на мгновение остановилась, и её глаза перестали светиться, но потом яркой вспышкой она озарила всю арену. Свет лился со всей её фигуры, буквально ослепляя меня и придавливая своей силой к полу. Линтис морщилась, но продолжала стоять, а ещё что-то кричала мне, но я почему-то ничего не слышал. Странно, какая-то вода течёт по шее, это оказалась кровь, моя кровь, которая вытекала из ушей. В глазах Линтис я увидел отражение противника, что орудовал какими-то очень высокими звуками, постоянно отдающимися сильной болью в голове, и этот враг стоял за мной, а в руках его бились многочисленными разрядами сотни маленьких молний.
   Великан стоял неподалёку от Тара, но не мог причинить ему вреда, так как наш воин был под мощным барьером Линтис, а рядом стоял человек в чёрном плаще с капюшоном, скрывающим лицо. Весь его вид говорил о том, что он не намерен останавливаться на достигнутом. С великаном он разберётся после этого раунда, сейчас же необходимо победить в игре и получить заслуженную награду.
   Лант, ни секунды не раздумывая, метнул в облако пыли молнию, после чего сразу же загородился дипломатом, и как раз вовремя. Кулачок принцессы коснулся холодной поверхности лишь мгновением позже, отбросив моего друга. Удар оказался сильным, и Лант с трудом поднялся после встречи со стеной.
   - А ты неплох, - улыбнулась принцесса и показала свою левую руку, на которой была слегка кровоточащая небольшая царапина. - Смог меня поранить своей молнией. Уже очень давно никто не мог причинить мне вреда, но это твой предел.
   - При всём моём к Вам уважении, я с Вами не соглашусь, - ухмыльнулся стратег, потирая ушибленную голову. - Всё же победа у меня в кармане.
   - Как печально, я думала, ты будешь умнее, - Кассиопея ответила на предыдущую колкость представителя семьи Милиаль и состроила печальное выражение лица, но потом как-то повеселела, будто ей пришла в голову хорошая мысль. - Тогда нужно ещё раз тебя ударить, и ты поумнеешь.
   Принцесса сделала шаг, и лицо Ланта сразу стало похоже на фирменный профиль карикатурного злодея, а вот Кассиопея преисполнилась глубоким удивлением. Под её туфелькой была металлическая сфера, та самая, которой стратег вырубил одного из противников в третьем раунде. Никто не обратил внимания, как Лант спрятал её в четвёртом раунде, пока все были сконцентрированы на бое сестёр и ещё одной команды. А потом приманивал принцессу к этому месту. Эта штуковина взмыла вверх и она, не удержав равновесие, упала, после чего сфера со свистом опустилась на неё, вновь подняв облако пыли.
   Рука с мечом сама метнулась к моему врагу, даже опередив возникшую мысль. Сильный и очень болезненный удар отбросил меня в сторону Линтис, но то же самое произошло с противником. Хотя, похоже, это совершенно не причинило ему вреда, так как, сделав сальто, он легко приземлился рядом с Аскилией. В руках девушки появились несколько светящихся кнутов, и она побежала в нашу сторону, было очень тяжело отбиваться от этих стремительных атак, второй враг попутно сыпал в меня молниями, часть из которых Линтис успешно отражала.
   Аскилия крутилась, словно в танце размахивая кнутами, но было видно, что такой атакой она пользовалась нечасто либо вообще впервые. Противник в сером плаще вдруг просто остановился. Голова закружилась, и теперь кровь потекла не только из ушей, но и из носа. Странно. Больно мне вроде бы не было, но я стал хуже себя чувствовать, и в глазах начало двоиться, а пол и потолок грозили поменяться местами.
   Тар очнулся и подскочил, будто его облили ледяной водой, после чего сразу же без раздумий ударил великана, стоявшего около вражеского флага. На этот раз его удар достиг цели и гигант пошатнулся. Воин бросил взгляд в нашу сторону и, увидев, что нам приходится туго, помчался к нашему флагу.
   Кассиопея встала, как ни в чём не бывало, и спокойно подошла к Ланту, после чего сильно размахнулась и ударила. Наверное, от такого удара умная голова нашего стратега должна была распрощаться с остальным телом и отправиться в свободный и длительный полёт до ближайшей стены. Но ему удалось избежать столь печальной участи, благодаря барьеру Линтис и сокрушительный удар превратился в лёгкую пощёчину. Лант не стал раздумывать и использовал такую мощную молнию, на какую только был способен. Разряд полетел в каждого нашего противника, и всем им это очень не понравилось. Великан отступил ещё на шаг назад, чуть не выйдя за границу круга, Кассиопея поморщилась, словно её укусил комар, особого вреда разряд не нанёс и двум оставшимся противникам, а вот Аскилии, похоже досталось. Девушка осела, её кнуты исчезли, и она упала на свой маскирующий плащ. Лант и Тар уже спешили к нам.
   Я обернулся, чтобы проверить, как там держится Линтис. Человек в странном плаще и чёрном плаще, рукав которого дымился, был уже в прыжке. Его копьё куда-то исчезло, и вместо него в руке сиял рубиновый шар. Эта невероятная энергия поражала, и она стремилась забрать наши с Линтис жизни. Всё внутри сжалось в комок, время вокруг замедлилось, всего несколько шагов мне нужно было преодолеть, чтобы избежать удара рубиновой сферы, но они были настолько тяжелыми, что каждый из них вытягивал из меня почти все силы. Можно было бы отойти в другую сторону, но тогда бы этот человек убил Линтис, а такого я допустить не мог. Не успеваю, я не успеваю. Не знаю, откуда во мне появились ещё силы, но я прыгнул вперёд, обняв Линтис, чтобы уберечь её от удара, после чего тьма мгновенно заполнила всё пространство.
  
   Глава 16
  
   Пробуждение. Классы. Первое занятие.

   Она научила меня всему, что я знаю. Говорить, видеть, понимать. Только она смогла объяснить мне, что такое жизнь. И только она была тем единственным лучиком света, пробившим дорогу сквозь непроглядную пелену мрака, окутавшего меня со всех сторон.
   - Улла. Почему люди враждуют?
   -Это сложный вопрос, на который нет однозначного ответа, - вздохнула Улла. - Кто-то пытается заставить других принять его слова и если люди не соглашаются, использует силу. Кому-то же другой разумный может просто не понравится, даже если раньше эти двое никогда не виделись. Кто-то ищет справедливости, но есть ещё и те, кто борется за любовь. Слишком много у людей есть причин для конфликтов.
   - Но ведь любой конфликт можно решить мирным путём, так зачем же причинять боль друг другу? Зачем сражаться? Мы столько времени вместе и между нами нет никаких конфликтов.
   После моих слов она прикрыла глаза и чему-то улыбнулась, а потом взяла меня за плечи и, посмотрев мне в глаза, спросила:
   - Как бы ты поступил, если бы кто-то решил причинить мне боль?
   - Я... я бы разозлился, - этот вопрос выбил меня из колеи и заставил задуматься, ведь я не знал, как отреагирую на такое. Мне даже представить было сложно, что кто-то может причинить вред Улле. Она ведь такая добрая и красивая.
   - Ты бы причинил боль тем, кто обидел меня?
   - Да, я бы сразился с ними, - ответил я, смотря ей прямо в глаза.
   - Поэтому люди конфликтуют друг с другом и этого не избежать, - она обняла меня и вновь улыбка озарила её прекрасное лицо. - Спасибо тебе Налл.
  
   ***
   Голова сильно болела, перед глазами мерцали круги света, и всё кружилось. Как долго это продолжалось мне не известно. Только тьма и тишина окружали меня, крепко сомкнув в своих объятиях, не желая выпускать. Я сильно испугался, вспомнив свою пещеру и ледяную реку, что пересекала её владения. Туда мне не хотелось, здесь у меня были друзья, здесь мне необходимо помочь им, и здесь я должен найти Уллу. Там же нет ничего, кроме тьмы и печальной луны, наблюдающей за пустынным миром. Не знаю, сколько времени я был тут, в этом тёмном месте, но потом мне стало казаться, что эта тишина и эта тьма совсем не такие как там, будто это всего лишь тонкая пелена, за которой спрятался новый мир. Только белый силуэт продолжал мелькать где-то вдали.
   - Улла, не уходи, прошу, не оставляй меня.
   - См... ри... н...при... л... се... - какой-то шепот начал пробиваться через эту завесу и первой свои объятья разомкнула тишина, но тьма без неё продержалась недолго.
   Я смог открыть глаза, и мир стал медленно появляться, представив моему взору небольшое помещение. Деревянный стол с тоненькими ножками, четыре стула рядом с ним, небольшой диванчик у стены, и напротив достаточно большая кровать, на которой я и лежал. Все эти предметы я увидел впервые, но Улла рассказывала мне о них, впрочем, отдыхать на кровати мне тоже довелось впервые.
   Стены были покрыты серебристыми рисунками на сером фоне, который занимал нижнюю часть комнаты, верхнюю же окрашивал небесный цвет. Серебряные стебельки и листья многочисленных растений тянулись вверх, будто стараясь убежать от серого цвета поближе к небу. Массивный светильник в центре потолка чем-то напоминал диск солнца, какой я увидел, когда только попал на второй уровень. Линтис была рядом со мной и чуть ли не прыгала от радости, Лант же глубоко вздохнул и выдохнул, будто тащил на себе целую гору тяжелых камней. Звериный оскал Тара, занявшего диванчик, напоминал улыбку.
   - Он очнулся, очнулся! - кричала Линтис, и теперь я отчётливо это слышал.
   Представитель семьи Милиаль что-то сказал шепотом Тару и строго посмотрел на самую младшую соратницу. Я так и не расслышал его слова, думаю, не стоит придавать этому значения.
   - Успокойся, а то он вновь уснёт, и боюсь теперь навечно, - ухмыльнулся Лант. - Ну и перепугал ты нас Налл. Три дня ты не приходил в себя. Хорошо, что куратор Нэро сам помог тебя вылечить. Он восстановил тебе слух, ну и покопался немного в мозгах, чтобы уложить их снова в твою голову. - Я понимал, что мой друг говорит немного не правду, точно, он называл это шутить, но почему-то в этот раз он не улыбался. - Всё же очень хорошо, что ты очнулся именно сейчас. Так как с завтрашнего дня начнётся наше обучение, а сегодня неплохо было бы явиться в центральный зал.
   - Красный, ты сильно меня напугал, - сказал Тар как-то не характерно для самого себя. - Я сомневаюсь, что кто-нибудь из моих, кроме Ультериора смог бы пережить подобное, так что больше не допускай таких травм, а не то убью.
   - Спасибо! Спасибо Налл, что спас меня! - Линтис теперь уже не сдерживалась и прыгала от радости. - Если бы не ты, то боюсь вас бы точно осталось трое.
   - Да я просто не мог такого допустить, - ответил я без раздумий и только теперь сообразил, что совершенно не знаю, как закончилась игра. - А кто победил?
   Лант как-то печально вздохнул, а потом ухмыльнулся:
   - Никто.
   - То есть как?
   - Всё очень просто и в тоже время сложно... - начал рассказывать мой друг о событиях пропущенных мной.
  
   ***
   Лант и Тар мчались, что было сил, чтобы успеть на помощь своим друзьям, но неожиданно Налл прыгнул вперёд с такой скоростью, какая была несравнима с движениями всех остальных. Человек в маске очень быстро оказался рядом с Линтис. Его чёрный плащ медленно развивался, и всё стало замедляться, но, тем не менее, Налл продолжал двигаться значительно быстрее окружающих его людей. Вдруг перед ним возникла Кассиопея, и этот момент был совершенно не различим. Он обнял ее, и вокруг них появился полупрозрачный энергетический щит, взорвавшийся при ударе человека в мундире. Взрыв оказался настолько сильным, что вместе с принцессой Налл пролетел десяток метров. Но в тоже время плащ атакующего разлетелся на множество кусочков, оружие рассыпалось в прах, а причудливая маска лопнула, обнажая скрытое за ней лицо очаровательной девушки с рубиново-красными глазами. Копна тёмно-бордовых волос упала на спину, и теперь было прекрасно видно, что за тяжелым бесформенным плащом, в котором вполне мог скрываться весьма большой воин, была изящная фигура девушки. Её лицо выражало удивление. Однако не вся энергия взрыва поглотилась её артефактом, поэтому мощная волна силы отбросила её в сторону. Время вновь вернулось в привычное русло, и пронзительный крик девушки огласил арену. Из многочисленных ран на теле полилась кровь, а она прижимала руки к лицу, стараясь заглушить боль, но ничего не получалось. Тар и Лант отлетели в стороны, вместе с остальными врагами.
   - Ну ладно, дальше не интересно, - сказала госпожа главный куратор и отключила отображение пространственной записи. - А теперь я хочу услышать от тебя твои соображения, так как твои три дня на раздумья и подробные анализы уже истекли. Особенно меня интересует момент с девчонкой в маске. Всё же битва за флаг в этот раз превзошла все мои ожидания.
   - Я подробно изучил записи, а также провел параметрический анализ данных, который показал весьма интересные результаты, - начал свой отчёт Нэро.
   - Даже так, - удивилась девушка. - Ты уверен, что смог провести его правильно?
   - Несомненно, - ответил куратор. - Мне тоже хотелось узнать истину, поэтому пришлось постараться.
   - То есть без личной подоплёки ты бы не стал выполнять эту работу. Так получается? - прищурилась начальница, но потом махнула рукой. - Впрочем, ладно, продолжай.
   - В момент атаки, вокруг Налла мгновенно образовался кокон из энергии, который значительно погасил структурированный энергетический удар той участницы...
   - Не хиленькая такая участница, - хмыкнула главный куратор и добавила шепотом для самой себя. - Как же я её пропустила?
   - После чего концентрация энергии превысила допустимые значения...
   - Элинтер, - позвала девушка провинившегося недавно подчиненного. - Принеси-ка чаю, желательно крепкого, - она посмотрела прямо в глаза Нэро. - Ты точно не ошибся.
   - Исключено, - ответил он, словно его не прерывали. - Я не мог ошибиться, так как проверил данные ровно пять раз, и разброс составил ноль частей.
   - Это... это слишком высокий уровень. Я даже не знаю, у кого такой может... разве что у Пришедшего, но и Налл и эта участница слишком слабы... даже многоспектральный анализ ничего не показал, а видел бы ты результаты того гада с кем я сражалась когда-то давно. Даже выражение небо и земля не подошло бы для сравнения. И такой показатель в точке, ладно бы это был показатель внутренней энергии, но тут... - видно было, что главный куратор в замешательстве, но тут она улыбнулась и сказала. - Он мне сразу приглянулся. Кстати, ты выяснил, каким образом Кассиопея переместилась со своего места на линию удара девчонки с палкой?
   - Нет, и предположений по этому поводу нет ни у меня, ни у неё...
   - Ни у системы, - закончила она за куратора. - И вот это меня тоже тревожит. Оставь меня, нужно ещё много чего обдумать, - потёрла виски начальница. - Начни обучение и проконтролируй. Учителя уже должны были прибыть, - главный куратор тихо прошептала. - Жаль, хранитель Экхарт сейчас не здесь.
   - Постойте, мне нужно у вас кое-что спросить, - Нэро серьёзно посмотрел на главного куратора, и та вздохнула. - Я уже знаю, что вы спланировали отослать подальше троицу монстров, чтобы вновь спокойно пить чаёк и не о чём не беспокоиться. Но они отказались продолжать бой. К тому же, по неизвестным причинам, участник по имени Налл спас принцессу. Причём его выражение лица говорило само за себя: он её знает, а такого просто не может быть. Значит, вы использовали свои полномочия и силу, сперва, чтобы подстроить испытания для тех участников и вывести их в последний раунд испытания. А затем решили избавиться от некоторых других участников.
   - Господин Нэро, вспомните, ПОЧЕМУ мы собираем всех этих участников и испытываем их? - ответила куратор тяжелым взглядом, посмотрев прямо в глаза своему подчинённому, но тот не отвёл глаз.
   - Для того чтобы отсеять тех, кто не достоин покорить Башню, или я ошибаюсь?
   - Ошибаешься, - улыбнулась глава миров второго уровня. - Причина кроется в том, что большинство из них обладает особыми способностями. Они решили пройти долгий путь до крайнего мира Башни, чтобы получить могущество, знания, власть или что-то ещё, но что если их желанием будет уничтожить Башню, убить всех хранителей или кураторов, разрушить миры, или просто безнаказанно причинять вред другим участникам, что если они мечтают об уничтожении всего живого? Это может привести к катастрофе колоссальных масштабов. И именно поэтому наша задача заключается в том, чтобы отсеять таких участников любыми способами. Уничтожить или выкинуть из Башни тех, кто несёт в себе такие мысли. Вы понимаете меня, куратор Нэро? Испытания проводятся не для выявления самого сильного, умного, хитрого или ловкого участника. Они нужны для устранения этих зачатков будущего хаоса. Впрочем, можешь называть таких участников, как тебе угодно, это не меняет сути.
   - Я немного не понимаю, зачем вы об этом заговорили...
   - Господин Нэро, среди всех участников этого раунда, кто, по вашему мнению, был наиболее опасным? Разве он не провалился в заключительном раунде, благодаря кое-кому кого я послала на эту игру, - наверное, в этот момент её взгляд мог бы испепелить. - Вот только кое-кто помог ему.
   Нэро взял чашку и залпом допил чай, после чего резко встал и направился к выходу:
   - Госпожа.
   - Слушаю.
   - Вы когда-нибудь встречали человека, который бы не контролируя энергию, мог её использовать?
   - Не встречала, и это бы нарушало ряд фундаментальных законов Башни, - призадумалась девушка. - Причём даже Пришедшие используют контроль, хоть и без каких-либо явных ограничений.
   - Понятно, - ответил куратор и закрыл за собой дверь.
   - Эх-х-х, с ним и раньше было трудновато работать, но сейчас... - вздохнула девушка. - То ли дело Элинтер. Хм... но подобное происшествие могло быть вызвано влиянием со стороны и совершенно неважно, что Нэро этого не заметил. Я должна во всё разобраться сама.
   "Я такого раньше никогда не видел. Такое ощущение, что энергия сама хотела защитить его, поэтому атаковала ближайшего противника и только это может объяснить столь высокую её концентрацию, а также отсутствие у него большой силы. Но кто-то мог помешать этому воздействию, что привело к рассредоточению силы и ранениям других участников, - размышлял Нэро над случившимся происшествием. - Я никогда раньше даже не слышал о подобном, ведь это совсем не контроль. Конечно, концентрация была большой, но там оказалась небольшая площадь соприкосновения двух энергетических воздействий. Наверное, при большом желании и я, и главный куратор тоже смогли бы добиться такого результата. Но проблема в том, КАК он это смог сделать, ведь это идёт в разрез с правилами Башни. Или всё же нет?"
  
   ***
   - Нэро остановил испытание и начал создавать что-то весьма сложное, боюсь я не смогу объяснить, так как это относится к владению энергией очень высокого уровня, - Лант поведал мне уже много весьма страшных вещей. - У него заняло три часа, чтобы остановить кровь у той девушки, и помочь тебе, после чего лекари ещё почти сутки работали с каждым из вас. Нам тоже досталось, но не так сильно, - усмехнулся мой друг, хотя я заметил, что под пиджаком он скрывает повязку на руке. - И ещё кое-что, своим действием ты спас Линтис, преградив движение красноволосой, а также Кассиопею, защитив её от сильного удара. Так как ты вылетел из круга, мы не смогли победить, даже не смотря на набранное количество очков. Команда Аскилии не могла продолжить игру, троица "монстров", так прозвали Кассиопею и двух её друзей не набрали хоть сколько-нибудь очков. Поэтому победу присудить было некому. Но мы и не проиграли, так как Линтис осталась в круге, и в итоге всё осталось на своих местах, если можно так сказать. Впрочем... погоди секунду, - Лант порылся в своём дипломате и достал плоский чёрный круг с рядом кнопок. - Я просто не мог тебе этого не показать, - усмехнулся мой друг, после чего нажал на одну из кнопок.
   Над поверхностью этой вещицы возникла объёмная запись. Аплос подпрыгнул, когда куратор Нэро объявил о том, что в этой игре нет победителей и нет проигравших. А вот девушка с хвостом, которую звали Риагара(да, вроде бы так её звали) вздохнула после чего подошла к этому пареньку и поцеловала его в щёку.
   - Ты только посмотри, как он покраснел, - усмехнулся Лант. - Весёлый был спор, а этот парнишка смог переиграть даже меня. Честно сказать, я даже не предполагал такого исхода событий, хотя предусмотрел варианты, когда мне пришлось бы сражаться со всеми одновременно, чтобы вас защитить. Вот только моих сил всё же оказалось недостаточно.
   - Я сомневаюсь, что этот Аплос всё проанализировал и на основе этих данных выдал правильный результат. Скорее ему просто повезло, - сказала Линтис с таким умным видом, что мне стало даже немного смешно.
   - Эх ты, хватит меня пародировать, - Лант обхватил голову девочки одной рукой и кулаком потёр темя.
   - Ай, перестань, всё-всё я больше не буду, - Линтис продолжала хихикать, явно предполагая в дальнейшем парочку раз изобразить нашего стратега.
   - Какая ты хитрющая, но вот я хитрее, так как у меня опыта побольше будет, - усмехнулся Лант, а потом зарычал, изображая Тара, и произнёс фразу его голосом. - Г-р-р-р! Белый, хватит думать, идём напролом, иначе я тебе по голове ударю.
   - Белый, я тебе по голове ударю, - это уже сказал Тар, причём оказалось, что талант пародиста у моего друга на достаточно высоком уровне, и голос был идентичен нашему воину, поэтому мы все дружно посмеялись.
   - Кстати Налл, я тут приобрёл тебе форму участника, так как твоя одежда сильно пострадала после испытания, и её теперь нужно приводить в порядок, - мой друг передал мне небольшой пакет с вещами. - Вставай Налл, теперь нам нужно идти в центральный зал, так как там скоро начнётся собрание, - сказал Лант и помог мне встать. - Мы подождём, пока ты переоденешься. Налл, я должен сказать тебе ещё одну плохую новость... - мой друг как-то замялся, но потом всё-таки решился поведать её мне. - Риагара забрала твой Белый Арнор, когда он выскочил из твоих рук и, вылетев за пределы арены, упал рядом с ней. Я пытался вернуть его, ссылаясь на правила, что у участников нельзя забирать личные вещи, но оно распространялось только на арену, поэтому пока ничего не вышло. Извини, что не смог его вернуть.
   - Лиабель... я должен вернуть этот меч ей, - мне было тяжело это осознать.
   - Не беспокойся Налл, я что-нибудь придумаю, - вид у Ланта был серьёзным, будто меч отобрали у него, а его слова были наполнены уверенностью, и это меня успокоило.
   Я ходил достаточно неплохо после такой травмы, но бегать пока ещё не мог. Теперь на мне была новая одежда. Тёмного цвета кофта с тремя стилизованными буквами "ЕХР", что как сказал мне Лант, означает сокращённое имя одного из двух самых главных кураторов миров второго уровня. Вполне удобная вещь, которую можно было застегнуть на молнию. И такого же цвета штаны с тонкими красными полосами, сделанными из того же материала, что и буквы.
   Друзья присматривали за мной, и это было приятно. Мы шли по длинному коридору, оказалось, что тут было много комнат, в которых жили другие участники. Двери шли по правой стороне коридора, слева же были большие окна, а лучше сказать прозрачные стены. Там, за этой преградой, бескрайнее небо встречалось с серыми пиками гор. Такого простора мне прежде видеть не приходилось, поэтому сейчас моё сердце замерло от вида такой красоты. Но я быстро опомнился, и мы направились дальше.
   Через некоторое время мы вошли в большой зал с высоким потолком, прозрачные стены с левой стороны тут были раза в три выше тех, что находились в коридоре. А в центре был огромный экран, так вот что имел в виду Лант. Куратор Нэро появился перед этим экраном почти одновременно с нами. Многочисленные участники испытаний замерли.
   - Вы прошли тяжелые испытания, которые стоили жизни многим, но это лишь начало. Дальше вы просто не сможете пройти, не получив определённых знаний. Поэтому с этого дня вас будут учить множеству интересных навыков, которые являются базовыми для каждого направления. За время, что вы уже провели в башне, было проведено множество анализов, которые отслеживали изменения ваших параметров. На их основе мы подобрали для каждого из вас наиболее эффективное направление развития. Есть разные боевые направления или классы. Но в начале своего пути, то есть именно с этого дня, вам будет подобран один из пять базовых классов: Хищник, Воин, Лидер, Разведчик и Искатель.
   Я лишь коротко расскажу вам о каждом из них, остальное услышите от ваших учителей. Хищники это очень способные бойцы на дальних и средних дистанциях, которые могут использовать оружие и энергию. Основной задачей воина является защита своих соратников и атака врагов на ближних дистанциях, а также умение обращаться с различным оружием. Поэтому представители этого класса могут иметь самое разнообразное оружие и дополнительные особенности. Также они способны открыть редкие классы в зависимости от используемого оружия.
   Обязанность лидера заключается в эффективном контроле команды, продумывании тактики и стратегии, а также анализ большого количества информации и её применение в различных ситуациях. Подобно свету для мотыльков он ведёт свою команду вперёд. От командиров зависит зачастую больше, чем от остальных участников команды, поэтому постарайтесь, как следует.
   Разведчики выполняют важную роль в сборе информации о противнике и передаче её лидеру команды. Также они помогают воинам подавить врага, постоянно находясь неподалёку от основного сражения. Также как и воины, разведчики способны изменить свой класс и выбрать наиболее подходящий путь.
   Все эти классы весьма хороши, но Искатели, встречаются гораздо реже, я имею в виду хороших искателей, так как плохие просто не выживают в высших мирах, поэтому вам придётся уже здесь продемонстрировать достойные результаты. Задачи этого класса очень обширны, так что сразу и не скажешь для чего их лучше приспособить. Всё зависит от предрасположенности участника к тому или иному пути. Некоторые из них необходимы, чтобы найти безопасный путь для команды через многочисленные миры башни. Другие способны исцелять. Третьи будут главными помощниками в битве или лучше сказать, что они будут являться основным инструментом для борьбы с особо сильными противниками, с которыми не могут справиться воины и разведчики. По сути, Искатели являются начальной ступенью для тех, кто хочет стать Чародеем, Колдуном, Магом, Заклинателем или иным управляющим энергией. Как я уже говорил, это базовые классы, которые вы сможете усилить, либо преобразовать в иные по мере восхождения к крайнему миру. А теперь взгляните на монитор.
   Экран разделили на пять вертикальных частей тонкие белые линии, над каждой из которых был обозначен класс.
   "Необходимо всё хорошенько обдумать, прежде чем приступать к выполнению плана", - мысленно вздохнул Лант.
   "Хм... опять будет тяжело, - размышлял Аплос. - Главное не стать воином или разведчиком, так как Кассиопея и Риагара, наверняка выберут именно эти классы".
   Под надписями классов возникли изображения участников и их имена.
   - Обратите внимание, что участники отмеченные тёмным цветом, не смогли явиться в зал в виду серьёзных травм, поэтому их обучение начнётся уже в следующий раз, когда именно, определит главный куратор. Также в списки включено пять участников, прошедших испытание в другой ветви миров второго уровня, - Нэро хотел уйти, но его взгляд упал на меня. - Замечательно! Я вижу тут участника, а его изображение тёмное, непорядок, - куратор взмахнул рукой, и я заметил, своё изображение под классом Искатель.
   Тар, как можно было предположить, виднелся под классом Воин. Лант был первым в списке Лидеров, а Линтис - Разведчик. Напротив некоторых имён, которые были первыми в каждом из списков, стояли большие звёзды. Первой в списке хищников была Риагара, Воин - Накрор, Разведчик - Джикан, Искатель - Аскилия, в разделе Лидеры звёздами были отмечены двое - Лант и Аплос, моё же имя было последним.
   "Налл искатель? - удивился Лант. - Круто".
   "Нужно быть очень аккуратной с этим парнем, - подумала Аскилия, которая сейчас совсем не спала и дже не куталась в свой любимый маскировочный плащ. - Кто же он такой?"
   "Я с этой тупой принцесской, - закатили глаза Риагара. - Вот ведь".
   "Что за невезение? Я хотела быть воином, - с грустью вздохнула Кассиопея".
   "Я не хищник? - удивлённо задавался вопросом Тар. - Как так вышло? Ведь Ультериор имел этот класс. Почему у меня другой?"
   - Уважаемый куратор, а что значит эта большая звезда напротив первых участников в каждом из списков, - спросил тот, кого звали Варгас.
   - Звездой обозначены самые успешные участники, - ответил Нэро. - После прохождения каждого из испытаний отбирался лучший и ему присуждались дополнительные очки.
   - Как так?!
   - Что-то многовато отличников, - я не смог понять, кому принадлежал этот голос.
   - Куратор-рин, а почему в списке специализации Лидер два лучших? - спросила девушка по имени Селения. - Разве такое может быть?
   - А почему нет? - удивился куратор. - Просто Лант Милиаль и Аплос Лиг набрали значительно больше баллов, чем все остальные претенденты, поэтому звание лучших было по праву отдано им обоим. И "лучшие" были выбраны абсолютно справедливо, - Нэро обвёл всех тяжелым взглядом.
   - Да-да, всё понятно, - быстро пошли на попятную некоторые недовольные участники, испугавшись куратора.
   - Во время обучения, которое будет длиться два месяца, вы будете набирать баллы. Они используются в качестве разменной единицы по всей башне. Каждый день прилежный ученик будет получать по сто баллов, что вполне достаточно, чтобы сходить три раза в столовую, и приобрести себе что-нибудь сверхнеобходимого. Тот, кто будет учиться плохо - будет голодать и, в конце концов, либо умрёт, либо его выпроводят из башни. Пока вы находитесь на втором уровне это ещё возможно, а вот дальше - нет.
   Вы уже могли убедиться, что испытания даже среди миров второго уровня могут унести много жизней. Дальше будет намного хуже и если хотя бы один из вас достигнет последнего мира, это уже будет победой. За прохождение испытаний в каждом следующем мире тоже будут начисляться баллы, и на них вы сможете купить всё что угодно. Количество баллов, а также уровень параметров и другую информацию вы можете посмотреть при помощи эльта.
   До следующих испытаний будут допущены лишь те, кто наберёт высшие баллы, так что можете считать вашу учёбу очередным испытанием, только более длительным, чем предыдущие. А теперь прошу пройти в двери соответствующие вашему классу.
   - Увидимся вечером ребята, - улыбнулся Лант и поправил свою шляпу. - Собираемся в моей комнате. Налл, она справа от твоей. Есть только одна странность, предваряя ваш вопрос, отвечаю. Третий участник команды "монстров" в отличие от остальных не получил никаких особых повреждений, но тем не менее его изображение выделено тёмным цветом. Ладно, не забивайте себе голову.
   - Мелкая, аккуратней будь, - пробухтел Тар, посмотрев сперва на Линтис, а потом на меня. - И ты тоже красный.
   - Да, большой, - Линтис показала язык нашему воину и помчалась к двери с изображением разведчика.
   - Постараюсь, - я махнул рукой друзьям и отправился к своей цели.
   Двери были довольно высокими с большим изображением человека в тёмных одеждах, в руках которого был меч, и посох с прозрачным сферическим камнем, за спиной находились девять сфер расположенных по кругу. Этот символ был выполнен с таким мастерством, что казалась, этот человек сейчас выйдет из стены к нам. Тут собрались ещё недавние соперники, которых я хорошо запомнил. Всего шесть человек, включая меня. Парень, использующий какую-то оранжевую краску, его звали Дандат; девушка с двумя парами рогов, которой Лант поставил щелбан. Аскилия, снова закутавшаяся в свой мерцающий плащ, сливающийся с окружающим пространством; одна из близняшек по имени Селестия и та, что скрывалась под маской и плащом и теперь носящая чёрную повязку на лбу, к сожалению её имени, я не знал. Мне хотелось поговорить с ней, ведь я ощущал себя немного виноватым, так как полагал, что случившееся было на моей совести, но почему-то было страшно. А когда я решил подойти к ней, то изображение человека на двери шагнуло вперёд и оказалось перед нами. Лицо его скрывало какое-то тёмное облако дыма.
   - Что ж, как обычно, вас немного, - голос этого человека был тихим и чем-то похожим на шелест травы в том поле, которое встретилось мне первым в этом мире. - Меня зовут Авакан Морриль и я буду вашим учителем, идёмте за мной.
   Он вновь вошел в изображение и дверь открылась. Через пару минут, пройдя небольшой коридор, мы оказались в средних размеров комнате. Один стол здесь был противопоставлен многим другим, под которыми располагались массивные скамьи. Больше ничего лишнего тут не было, разве что достаточно большое свободное пространство, занимающее правую часть комнаты от входа.
   - Занимайте любые понравившиеся места, - вновь раздался голос этого человека, который уже стоял за главным столом и ждал, пока исполнят то, что он сказал.
   Все как-то быстро расселись по местам, а я немного замешкался и почувствовал, как меня дёрнули за рукав, после чего сел рядом с тем, кто это сделал. Моё удивление сложно передать словами, но рядом со мной сидела девушка с чёрной повязкой. Она смотрела на меня, и сердце ёкнуло в груди. Как же её взгляд был похож на взгляд Уллы, будто это и есть она, но такого просто не может быть. Улла не стала бы причинять мне вреда. Даже в красоте она не уступила бы ей. Прекрасные тёмно-красные волосы многочисленными локонами спадали на спину, прямой носик, тёмно-красные губки, всё это создавало её невероятную красоту, даже повязка не могла ничего испортить, а лишь привносила свою, ни с чем несравнимую, привлекательность. В эту повязку были вставлены пять красных камней, которые Улла называла рубинами и самый большой, будто бы заменял собой глаз, а остальные располагались по разным сторонам от него и каждый из них имел собственный размер. Смотрелось очень красиво, словно корона. Тёмная одежда облегала её идеальную фигуру, приглядевшись повнимательней можно было заметить, что всё её одеяние состоит из маленьких шестиугольников плотно соединенных друг с другом. Она протянула свои руки ко мне и поправила похожую повязку на моей голове. Я не мог отвести взгляда от её невероятных рубиново-красных глаз.
  
   Глава 17
  
   Первое занятие Искателей. Будни воинов. Красноволосая красавица.
  
   - Прости меня, я не хотела причинять тебе вред, - искренне сказала она. - Я не знаю, что тогда случилось, просто мне показалось, что нужно кого-то уничтожить... - видимо, она не знала, как объяснить то, что чувствовала тогда.
   - Это ты прости, - мне было тяжело это сказать, ведь я причинил страшную боль девушке, что пообещал самому себе никогда не делать. Я даже не знал, что ещё можно ей сказать, слова вылетели из головы, а новые приходить не спешили.
   - Меня зовут Рурибель, но ты можешь звать меня Рури, - улыбнулась она, и на сердце стало легче.
   - Рури, - повторил я её имя, которое мне очень понравилось.
   Потом я обратил внимание, что Селестия одобряюще кивнула мне. Было приято осознавать, что у меня появились ещё друзья, по крайней мере, надеюсь, я могу их так называть. Я посмотрел на информацию, высветившуюся над головой учителя.
  
   Авакан Морриль, Куратор Искателей, Достигший Вершины, ранг AY
  
   Любопытно, а он сильнее куратора Нэро или нет. Лант что-то говорил об этом, но я совершенно забыл. Надо будет поинтересоваться вновь, но это после лекции. Сейчас же я полностью сконцентрировался на голосе учителя.
   - Итак, наше занятие стоит начать с объяснения: кто такие Искатели. Ещё во времена первых странников, появившихся в Башне, существовали испытания, однако тогда им никто не помогал, что приводило к печальным результатам. Тогда ещё не было разделения на классы, а об энергии многие из них почти ничего не знали. Каждый класс сейчас в той или иной степени использует энергию, внутреннюю или внешнюю, это уже не так важно. Однако только вы, Искатели, способны использовать всю её мощь и обрести поистине невероятное могущество. Участники, которые первыми научились управлять энергией, назвались Искателями, потому что в нижних мирах, где, кстати, находимся и мы, её не так уж много. Достаточной внутренней энергией они также не обладали, поэтому их силы были не столь впечатляющими. Постепенно, разумные научились выживать в этих мирах и стали приспосабливать энергию под себя. Так появились настоящие воины, выдающиеся лидеры и прочие. Постепенно количество классов и специализаций росло, но эти стали базовыми.
   Сейчас есть достаточно много разумных способных оперировать различными видами энергии на невероятном уровне, но даже среди них можно выделить самых сильных. Не считая Хранителей Миров и Уровней, можно сказать, что нет никого сильнее короля Башни, некоторых старших принцесс и Пришедших. У последних всегда отлично получалось управлять энергией, и большинство из них были ей просто переполнены, так что во внешней подпитке они особо не нуждались. Причина этого феномена мне до сих пор не ясна. Можно только предполагать, что в мирах, из которых они пришли, насыщенность энергией было намного выше, чем в большинстве миров Башни, - рассказывал куратор свою лекцию. - Энергия сама по себе невероятна и способна реализовать любые ваши мечты, так что желание, за которым стремятся все участники испытаний, по достижении Вершины всех миров, зачастую перестаёт что-либо значить, ведь вы можете всего добиться сами.
   - Учитель, а Вы были на Вершине? - спросила девушка с двумя парами рогов, кажется, её звали Кана.
   - Да, правда, это было уже достаточно давно, - ответил наш куратор. - Тогда для меня это было небольшим потрясением, но жить стало намного легче.
   - Скажите, а зачем Вы скрываете лицо за этим чёрным облаком? - спросил Дандат.
   - На то есть личные причины, знать которые Вам совсем необязательно, - ответил Авакан Марриль, и в его голосе чувствовалось явное недовольство. - Итак, продолжим лекцию. Силы многих участников, которых вы обязательно встретите в мирах средних и высших уровней, будут значительно превышать ваши, если вы не будете стараться стать сильнее. Все ранги вплоть до C имеют более-менее равную силу, а вот дальше всё немного меняется. Обладатели ранга B уже на порядок сильнее всех остальных. Участники с рангом A ещё более могущественны и даже предыдущим рангам их почти нереально одолеть. Дальше пропасть между рангами ещё более велика, поэтому вам просто не следует об этом задумываться. Для любого разумного с таким рангом вы подобны жалким букашкам, которых любой эндтауэр может растереть ровным слоем по всей Башне.
   Видимо учитель ждал какой-то определённой реакции, но только некоторые передёрнулись после его слов, остальным, же было без разницы, разве что Аскилия задремала и прослушала последнюю фразу. Куратор печально вздохнул и продолжил.
   - Использовать энергию без должной подготовки может быть очень опасно для вас, поэтому я настоятельно рекомендую этого не делать без моего присутствия. Так как в противном случае вам уже никто не сможет помочь, если что-то пойдёт не так. Ах да, чуть не забыл упомянуть и ещё об одной вещи. Каждый из вас обладает эльтом. Это весьма важный артефакт, который будет с вами до конца или пока вы не замените его на более совершенный. В случае смерти он достанется хранителям, а потом уже может быть изменен и присвоен новому участнику. Эта вещица всегда будет оказывать вам огромную помощь, так что научитесь ей пользоваться. Что-то расскажу вам я, но остальное придётся постигать самим. Также, есть обладатели других артефактов, которые могут даровать своему хозяину различные способности, либо являться дополнительными источниками различной энергии, либо предназначаться для чего-либо ещё. Если у вас уже были подобные артефакты, то глава уже об этом знает и все они учтены. Среди вас есть сразу три человека с подобными предметами. Взгляните на плащ Аскилии Ленар. Это весьма любопытный защитный артефакт. Теперь посмотрите на повязку госпожи Рурибель. Каждый рубин в ней является источником энергии. А вот посох Селестии необходим для несколько иных вещей. Подобные ему артефакты нужны для ускорения формирования энергетических структур и составления сложных энергетических контуров. На этих примерах Вы увидели, что артефакты могут быть разными. Хе-хе-хе, но могу вас уверить, что есть такие вещицы, о которых вы даже и думать не смели. Так что их определённо стоит остерегаться и всегда быть начеку с их обладателями. Теперь поговорим об источниках энергии.
   Каждый источник уникален. В любом существе содержится какая-либо энергия. Её природа может быть самой разной. Что-то использует организм, чтобы поддержать свою работу, что-то хранится в резервах, а что-то можно смело использовать для выживания. Вам предстоит научиться использовать энергию так, чтобы себя не убить. Это касается внутренней энергии, но помимо этого вам необходимо понять, что можно черпать её из других источников. Например, можно поглощать пламя или использовать дуновения ветра, также можно использовать свет или собственное падение. Можно даже вытянуть энергию из другого участника, но для вас это будет слишком сложно.
   - Разве так можно? - удивилась Селестия.
   - Чтобы выжить, можно всё и даже больше, - ответил куратор. - А сейчас используйте свои эльты. Они помогут вам сконцентрироваться на источнике внутри вас. Можете закрыть глаза, зачастую так у многих получается быстрее ощутить внутреннюю силу. Теперь старайтесь заглянуть вглубь свое души. Почувствовать что-то необычное.
   - Но что именно? - растерянно и с каким-то испугом спросил Дандат.
   - Вы сразу поймёте, что я имею в виду, - в голосе же Авкана чувствовалась усмешка.
   Я сделал всё так, как сказал учитель, но пока ничего не происходило. Все участники сконцентрировались, и теперь в этой комнате была давящая тишина, напомнившая мне мир, из которого я пришел. Тьма, окружившая меня, и тишина, пришедшая ей напомощь, заставили сердце биться быстрее. Я боялся, что вновь окажусь в своём мире совсем один и уже никогда не смогу увидеть Уллу и своих друзей. Страх стал окутывать меня. Дыхание участилось. Я почувствовал холод и обжигающее прикосновение ледяной воды из того ручья, который был в моей пещере. С ужасом открыв глаза, я увидел перед собой нечто.
  
   ***
   В огромном зале, освещённом лишь на половину, собрались участники, ставшие воинами. Множество, закрытых брезентами, непонятных вещей стояло неподалёку и некоторые постоянно кидали взгляд на них, пытаясь представить, что скрывается под этой завесой. Чуть дальше была разбросана масса больших и не очень камней, на одном из которых(самом высоком) сидел куратор Хин Хар Гром. Положив ногу на ногу, он с высоты смотрел на своих учеников. Белая куртка, тёмно-синие штаны и такого же цвета пояс не производили впечатления силы, какую многие участники почувствовали от Нэро, да ещё простые черные сапоги из мягкой кожи. Обычный на вид человек, с сединой в русых волосах и тонкими усами. В карих глазах затаилась большая усталость, возможно вызванная многочисленными тренировками, которые куратор назначил себе на всю оставшуюся жизнь, а возможно и чем-то другим.
   - Многие из вас уже освоили меч и научились кое-как двигаться, но всё это бесполезно без практики, - размял шею учитель и продолжил. - А сегодня как раз к ней и приступим. Итак, все уже обратили внимание, что в том углу что-то скрыто брезентами, - он щёлкнул пальцами и серая ткань, скрывающая нечто, вспыхнула, открыв взору участников металлических воинов с четырьмя руками.
   Продолговатая голова была усеяна тремя парами глаз и какими-то вырезами, тонкая шея была защищена металлическими пластинами, а мощное двухметровое тело - бронёй. Глаза этих созданий засветились, синим светом, и они подошли поближе к участникам, некоторые из них невольно отступили назад.
   - Вот ведь хрень, - сказал кто-то из воинов.
   - И не говори, страхолюдины какие-то, - согласился ещё один человек с мнением предыдущего.
   - Что-о-о, страшно? - усмехнулся Хин Хар. - А ведь ваше первое испытание заключается в том, чтобы победить как можно больше этих истуканов. Кто победит их больше всего, тот получит наибольшее число баллов, но заметьте важно ещё и то, КАК вы их убьёте. Всего их тут тридцать три штуки, то есть в идеале выйдет по 4 истукана на каждого, а последний достанется самому удачливому и сильному. Некоторые из вас уже проходили моё испытание, которое называлось "Круг Силы". Эти стражи значительно сильнее тех, так что будьте осторожны. Есть ещё кое-что, кто меня впечатлит больше всех, тому сразу же засчитаю прохождение испытания и освобожу от всех дальнейших этапов.
   - Да ладно, - удивился кто-то из участников.
   - Чё, правда?
   - А смысл врать? - пожал плечами куратор. - Так что потрудитесь.
   - Куратор, а почему они так похожи на мою расу? - спросил парень с таким же продолговатым черепом, как у роботов, но имевший только четыре глаза и ростом несколько ниже.
   - Логично было предположить, что при их изготовлении были позаимствованы наиболее эффективные возможности от многих рас, а от вашей достался череп. - Ответил Хин Хар Гром. - Так что не будем медлить, нападайте!
   - Да я их всех сейчас покромсаю! - Тар выхватил меч и метнулся к ближайшему врагу. Удар мечом и... клинок сломался на несколько частей, заставляя воина резко отпрыгнуть назад. Уже второй меч сломался, что за невезение.
   - Ах да, забыл сказать, у них есть слабые места, причём у каждого свои. Новое оружие можете взять вон в тех стойках, - куратор кивнул на место около стены, где раньше ничего не было, а теперь появились стойки, где покоилось много клинков.
   Тар выхватил сразу два меча и увидел как четырёхметровый гигант, который участвовал в последнем раунде предыдущего испытания, играючи перерубил робота пополам. Воин-леопард оскалил клыки и бросился в бой, а потом за ними последовали и остальные. Испытание длилось очень долго и спустя двенадцать часов завершилось. Тар был очень доволен собой, ведь ему удалось разгромить двенадцать противников, что превосходило результаты всех остальных. Впрочем, тут ему сильно повезло, так как Накрор, который развалил первого робота, после шестого отошел в сторону и больше не вмешивался в битву. Селения справилась с пятью, викинг с тремя, а остальные участники убили по двое, за исключением одного невысокого парня, который смог справиться лишь с одним, последним.
   - Ну что ж замечательно, - Хин Хар похлопал в ладоши. - У нас два явных лидера, которым я присуждаю одинаковый высший балл, это Тар и Накрор.
   - Чего!? - возмутился воин леопард. - Да я вдвое больше него положил этих штуковин.
   - Я же говорил важно не только количество убитых целей, а также как качественно и эффективно вы их прикончите, - вздохнул куратор. - Сколько мечей ты сломал, пока их отправлял на тот свет? Не знаешь? Зато я знаю - семь, включая свой собственный двуручник. Я не спорю, мечи были не лучшего качества, но ты просто дубасил их мечом словно дубиной, позабыв всё, чему тебя обучали. А вот Накрор убил каждого из них всего лишь одним ударом. Да, за денёк, даже при использовании специальных систем обучения, которые вносят необходимые навыки в ваш мозг, тяжело овладеть оружием, ведь его надо почувствовать, а не бездумно бить им как какой-нибудь мотыгой. Теперь понятно?
   - Г-р-р-р! - злился Тар, попутно пнув, валявшуюся на полу голову робота.
   - Хотелось бы ещё отметить Селению, которая одолела пятерых врагов, опять таки не сломав ни единого меча, - Хин Хар с упрёком взглянул на воина-леопарда, заставив того зарычать погромче. - Ха-ха, какие мы злые, ну ничего на следующих испытаниях всё будет ещё интереснее.
  
   ***
   - Хм..., - тяжелое и весьма долгое было занятие, все мышцы затекли при концентрации, так что я потянулся. Это очень печально, ведь я совсем понял не так много, как хотелось бы, но куратор рассказывал очень интересно. Мне удалось создать вспышку света, сильно удивившую остальных учеников. Насчёт куратора мне сложно было сказать, так как его лицо было скрыто, а так он ничего не говорил.
   - Как тебе лекция, Налл? - спросила Рурибель, поправив волосы. - Любопытная информация, правда?
   - Да, - кивнул я и печально вздохнул. - Правда не всё понял.
   - Ничего страшного, - улыбнулась девушка своей очаровательной улыбкой. - Ещё разберёшься во всём, а я помогу.
   - Привет, - к нам подошла девушка с рогами. - Меня зовут Кана. Рада с вами познакомиться. Вы что-нибудь поняли из второй части лекции?
   - Разве что чуть-чуть, - честно признался я, а вот Рури ничего не стала отвечать и немного отошла к девушке в маскирующем плаще.
   - Ничего страшного, вначале всегда так бывает, а потом привыкнешь, - улыбнулась она. - Главное тренироваться, а ты скдя по виду и упорству достаточно целеустремленный.
   - Ты права, но моя цель заключается совсем не в изучении энергии и управления ею, - сказал я и глубоко вздохнул, вспомнив об Улле. Где же она? Когда я снова смогу её увидеть?
   - Я тоже немного научилась управлять энергией, - она взмахнула рукой, и над её ладонью загорелось несколько язычков огня, которые пробежались по пальцам и, сверкнув, исчезли без следа.
   - Круто! - это было весьма интересно, так как у меня не получалось создать пламя или что-либо ещё, кроме вспышек.
   - Рада, что тебе понравилось, но мне ещё предстоит много тренироваться, чтобы достигнуть большего.
   - Я бы сказала, что лет сто, - Аскилия смотрела на нас полусонным взглядом.
   - Вполне возможно, - нахмурилась Кана. - Я ведь не обладаю крутыми артефактами, вроде некоторых.
   - Тут дело не в артефактах, а в понимании, - ответила Аскилия и вновь зевнула. - Вот допустим. Налл, ты чувствовал, что-нибудь, когда пытался концентрироваться?
   - Да, - кивнул я.
   - Замечательно, - без каких-либо эмоций ответила девушка. - У тебя достаточно много энергии, но она лишь бесконтрольно выливалась, из тебя образуя вспышки. Скажи, а что ты видел и чувствовал?
   - Тьму и холод, - ответил я, вновь обволакиваясь печалью.
   - Вижу, что тебя тяготят эти чувства, но твоя энергия уже подсказывает тебе способ того, как противостоять этому, - слова этой странной девушки заставили меня удивиться, а Рури лишь на миг улыбнулась. - Вижу, что ты не совсем меня понял, - вздохнула она, продолжая кутаться в свой плащ. - Тогда поступим иначе. Закрой глаза и сконцентрируйся. Ты ощутил холод?
   - Да.
   - Тогда теперь почувствуй тепло и защитись от тьмы. Собери энергию перед собой, пусть она защищает тебя от всего вокруг. Хм... теперь можешь открыть глаза.
   Когда я сделал то, что мне сказала Аскилия, то сильно удивился. Передо мной висела небольшая тусклая сфера, не превышающая двух кулаков в размере. Я хотел дотронуться до неё, видя, как на её поверхности свет то и дело меняет яркость и даже почувствовал приятное тепло, но как только пальцы дотронулись до её поверхности, она сразу же лопнула.
   - Круто, - восхитилась Кана.
   - Спасибо, - поблагодарил я, смотря на уходящих девушек. Рурибель на миг повернулась в мою сторону, чтобы одарить меня своей мимолётной улыбкой. Что-то мне подсказывает, что это именно она попросила Аскилию помочь мне. Но если это так, то зачем?
  
   Глава 18
  
   Разговор с Лантом. Принцесса. Испытание для Хищников.
  
   Лант облокотился на мягкую спинку кресла и прикрыл глаза. Сняв шляпу, он аккуратно положил её на стол и выпил стакан воды.
   - Вот теперь можно и поговорить. Правда, глаза немного устали, так что я подержу их закрытыми. Как прошел день Налл?
   - Я тоже немного устал, но мне понравилась лекция куратора Авакана. Раньше мне столько информации рассказывала только Улла. Я, конечно, не всё понял, но было очень интересно. Даже не могу представить, насколько многогранна энергия, насыщающая все миры башни. А ещё я подружился с Рурибель, Аскилией и Каной. Кстати, а где Тар и Линтис?
   - Наш большой вождь был в ярости, так что я не решился к нему подходить. Хотя мне очень хотелось его лишний раз подколоть. Но два двуручных меча, ни один из которых не был похож на твой клинок, не позволяли мне пошутить, - печально вздохнул мой друг. - А вот Линтис, похоже, всерьёз заинтересовалась учёбой и поэтому продолжает пытать куратора, который на свою беду сказал им про дополнительные занятия. Так что сейчас она полностью погрузилась в изучение собственного класса. Если учесть её силу, то она станет отличным Хищником, и в дальнейшем на неё можно будет смело рассчитывать всей команде.
   - Лант, ты знаешь, что там дальше в башне или древе, я не совсем понял, как правильно называть? - я решил выяснить у своего друга волновавший меня вопрос.
   - Да, знаю, - ответил лидер нашей команды. - Название особой роли не играет. Ты помнишь знак на амулете Принцессы Кассиопеи? - дождавшись моего кивка, он продолжил. - Так вот, то изображение схематично показывает наш мир. Каждый из миров имеет разный размер и ограничен пространством. Между мирами есть многочисленные связи, которые, словно корни древа переплетаются друг с другом и дальше формируют ствол и ветви, давая жизнь новым мирам. Начиная от единственного мира первого уровня, древо понемногу растёт и на втором уровне уже значительно больше миров, на третьем ещё больше и так далее. Но на каждом уровне есть центральный мир, который является частью "ствола".
   Древо разделено на сотню уровней, в которые входит множество миров и точное их количество мне неизвестно, но это что-то вроде десятка тысяч, может быть больше, и чем выше, тем сильнее они переплетаются между собой многочисленными переходами. Говорят, что иногда появляются новые пространства, но они никогда не касаются стен башни.
   Не знаю, почему это именно так, но тут, скорее всего, всё дело рук Создателя Башни и Древа. Испытания проходят далеко не в каждом мире и в некоторых разумные просто живут и умирают, не стараясь добиться чего-либо особенного. С одной стороны они свободны от многих бед и страданий, которые преследуют большинство участников испытаний Башни, с другой - разве это жизнь? - тут мой друг усмехнулся. - Хотя я не берусь осуждать людей, возможно, так для них даже лучше. Ведь череда этих испытаний может сильно изменить любого, и от изначального желания, ради которого собственно многие и решаются добраться до Вершины, до единственного мира, где происходит что-то совсем невообразимое, ничего не остаётся.
   Так что по сути, как я уже и говорил, не имеет особой разницы, как ты будешь называть всё, что находится вокруг нас, - Лант расправил руки в стороны. - В любом случае ты не ошибёшься. Дальше нас ждут ещё более сложные испытания, и чем выше мир, тем они будут требовать от нас больших усилий. Главное не сбиться с пути и дойти до конца. В одиночку это сделать трудно, по крайней мере, уровня так до пятидесятого, поэтому вначале готовят команды наиболее умелых участников, которые потом уже идут дальше. Кстати, Налл совсем забыл спросить тебя. Расскажи о себе чуть больше, а то после череды этих испытаний я так и не понял ничего о твоём мире.
   - Эм... - эти слова застали меня врасплох. Я не мог рассказать Ланту, что я Пришедший, но и врать мне тоже не хотелось, поэтому я спешно придумывал ответ. Мой друг растолковал молчание немного по-другому.
   - Я тоже немного не всё о себе сказал. Лант это не полное моё имя. Полное же звучит так: Лант Эвер Милиаль. Я сын главы одной из первых династий. Проще говоря, я тот, у кого всегда было полно проблем, - ничего себе, я знал, что мой друг далеко необычный человек, но немного не ожидал, что настолько.
   - Честно говоря, мне и рассказать-то особо нечего. У меня нет родственников, нет родителей, да и дома как такового нет. Я всю жизнь бродил во тьме, вдоль ледяного ручья, меж каменных стен. Но потом появилась Улла. Она спасла меня от этого, но исчезла сама. Теперь же у меня есть вы, и я очень рад этому.
   - Налл... - Лант посмотрел на меня с какой-то грустью. - Эх-х-х, нам придётся постараться за эти несколько месяцев, но теперь ты можешь не волноваться. Мы поможем найти Уллу и вместе достигнем Вершины Башни.
  
   ***
   Какая же скукотища. Постоянные занятия и ничего интересного. Большая часть материалов мне уже давно известна, и моя сила достаточна для того, чтобы справиться с большинством опасностей. Я вполне могла бы добраться до пятидесятого уровня и в одиночку, но ничего не поделаешь. Даже мне необходимо соблюдать правила испытаний Башни, поэтому ещё несколько месяцев придётся провести тут.
   С одной стороны тут не так плохо, как могло бы показаться. Тихо, спокойно, никто не пытается убить и отобрать накопленное. Обычная жизнь. Но с другой ­- меня несколько раздражает всё это однообразие и одиночество. Сколько лет я уже живу, а всё время одна. Добиться уважения остальных принцесс очень нелегко, я уж и не говорю о получении личного оружия из рук Короля. Эх-х-х...
   С мыслей меня сбил доносящийся откуда-то слева шум. Даже стало интересно, кто вообще его издаёт? Пройдя немного дальше, я вошла в столовую. Сейчас здесь было не так много человек. В дальнем углу зала несколько команд сдвинули столы и обедали вместе, громко обсуждая прошедшие занятия и собственные достижения.
   Вроде бы ничего интересного. Обычные участники испытаний, которых я успела повидать немало. Но среди них был кое-кто выделяющийся. Это паренёк, который сейчас носил повязку на манер воина шиноби, сидящего неподалеку, заставлял обратить на себя внимание. Слишком светлый взгляд, совершенно не похожий на алчный блеск и жажду силы большинства других. Такое встречалось нечасто, и было очень интересно узнать: зачем он вообще хочет добраться до Вершины Башни. Я бы с ним поговорила, если бы не остальные, а так... найду как-нибудь время поудачнее.
   - Кассиопея, идите к нам, - крикнул он, заставив меня глубоко вздохнуть. С одной стороны, хотелось фыркнуть и уйти отсюда, но любопытство оказалось сильнее, поэтому я направилась в его сторону. - Тут ещё есть место, - он указал на пустой стул рядом с собой.
   Некоторое время все остальные участники беседы молчали, как-то неуверенно поглядывая на меня. Честно говоря, я тоже чувствовала себя не в своей тарелке, но спустя ещё немного времени обо мне как будто забыли, сразу же вернувшись к своей беседе.
   - Ловко вы тогда повесили лапши на уши Элинтеру, - усмехнулся Аплос. - Я эту морду никогда не забуду. Хе-хе, он до сих пор на вас злится.
   - Пусть злится, - улыбнулся Лант. - Мы ему ещё разок покажем, что не следует задирать нос.
   - Да вы сами больно высоко забрались, - сказала Ната, рассматривая тёмно-красное вино в довольно крупном бокале. - Как бы не нарваться на этого куратора в будущем, иначе он непременно отыграется и, боюсь, что не только на вас.
   - Мои клинки с радостью его встретят, - Джикан поправил повязку, после чего съел бутерброд.
   - В этом случае ты останешься без своего оружия, - тихий голос Аскилии, пьющей через трубочку какой-то молочный коктейль заставил шиноби нахмуриться.
   - Почему же? Мои мечи слишком крепкие даже для него, - ответил воин.
   - Тут дело совсем в другом. Как бы сильны они ни были, но если ты не владеешь энергией на достаточном уровне, чтобы использовать её совместно с оружием, то более умелый противник попросту втопчет тебя в землю, - объяснила девушка и, сделав ещё пару глотков, зажмурилась от удовольствия.
   - Уж кто бы говорил, - вновь усмехнулся Аплос. - Тебя куратор даже не заметит за твоим маскирующим плащом. Может не стоит скрывать свою неземную красоту за этим ужасающе могущественным артефактом, который прячет тебя от всего мира? - он слегка подмигнул, заставив рассмеяться Нату.
   - Ты всегда такой настойчивый, Аплос? - спросила она. - Не боишься, что если будешь всем надоедать, то очередная красотка, которая окажется сильнее тебя, просто нашинкует твою пустую головёшку?
   - И вовсе она не пустая, - нахмурился Аплос, после чего просветлел, и его глаза наполнились ехидством. - Но тебе надоедать со своими приставаниями не буду, можешь не волноваться.
   - Ах ты нахал! Жить надоело?! - он вызвал своим ответом бурю негодования. - Я тоже красивая.
   - Мечтать не вредно, - усмехнулся парень.
   - Прощайся с жизнью, - засучила рукава кофты Ната.
   - Не стоит так явно намекать девушке о её внешности, - Лант еле сдерживал смех, а вот Ната напротив ещё больше разозлилась, хотя я не понимал из-за чего, ведь она тоже красивая. Странно, но Кассиопея так и не произнесла ни слова.
   - Думаю, безумному шляпочнику не стоит смеяться над другими, - Джикан внимательно посмотрел на моего друга.
   - Ах-ха-ха, шляпочник! - чуть не упал со стула Аплос.
   - Мне не о чем говорить с варваром, который общается с собственными клинками, - надменным взглядом ответил лидер команды.
   - Кассиопея, возьмите чай, он очень вкусный, - не обращая внимания на перепалку друзей, я улыбнулся и, видя, что девушка чувствует себя не в своей тарелке, предложил ей чая. - Не волнуйтесь, он уже не такой горячий, так что точно не обожжетесь. А ещё у нас осталось много печенья.
   - Впрочем, зря ты так, Джикан, его шляпа очень даже неплоха, - сказала Ната, выпив ещё немного вина.
   - Ну хоть кто-то это наконец понял.
   - Налл, а зачем ты хочешь достичь Вершины? - спросила у меня принцесса, сделав несколько глотков чая. - Есть ли у тебя какая-нибудь мечта?
   - Хм... - этим вопросом она застала меня врасплох, и я не знал, что и ответить. - Вершина для меня не важна, - сказав это, я явно удивил девушку, если судить о её широко раскрытых глазах. - Я лишь хочу найти Уллу, но я не знаю, как это сделать. А мечта... моя мечта уже сбылась.
   - И что же это была за мечта? - спросила Ната. Я даже не заметил, как остальные тоже прекратили свои разговоры.
   - Обрести друзей, - ответил я, заставив улыбнуться Кассиопею.
   - И всего-то, - закатила глаза Ната.
   - Как знать, может столь простая мечта на самом деле ценнее любого могущества, - сказала Аскилия и, завернувшись в свой плащ, исчезла.
   - Да, чай и впрямь весьма неплох, - Кассиопея выпила ещё пару глотков и поставила пустую кружку на стол.
   - Говорят, что это всё из-за помешательства на чае главного куратора миров второго уровня, - сказал Лант.
   - Ну как бы там ни было, но я рада, что посидела тут с вами, - принцесса улыбнулась, а потом поцеловала меня в щёку, после чего встала и пошла в сторону коридора. - Спасибо, что спас меня.
   Все смотрели на меня с небывалым удивлением и огромными глазами, не веря, что принцесса, которую они считали злобным монстром и немного побаивались, на самом деле очень милая девушка. А Аплос, казалось, сломал пол упавшей челюстью.
  
   ***
   Все участники стояли на небольшой площадке, а вокруг раскинулась огромная территория с многочисленными возвышенностями. Земля здесь напоминала застывшее в мраморе море. Белоснежный цвет и тёмные прожилки лишь добавляли сходства.
   Это огромное пространство представляло собой сферу, расположившуюся среди мраморного моря, и если часть, на которой располагались сейчас хищники, напоминала море, то остальные сильно отличались от неё. Часть неба занимал сектор с чёрными шестиугольниками случайным образом сцепленными между собой, ещё одну часть занимали белоснежные кубы, а последняя область казалась абсолютно свободной от каких-либо объектов, позволяя увидеть чистое небо. Однако если приглядеться повнимательнее, то можно было бы заметить прозрачные круги. И в центре этого огромного пространства, прямо над головами собравшихся, висела большая чёрная сфера.
   На одном из белых кубов, подстелив себе черное покрывало и пышную антрацитовую подушку, лежала девушка. Всё её тело, включая лицо, покрывала тонкая, на первый взгляд прозрачная, мембрана, которая пропускала свет немного вглубь, а потом отражала его, и лишь хвост тёмно-синих волос не был укрыт этим материалом и спадал почти до талии. Этот странный материал делал куратора похожей на статую. Спустя минуту, на ней появилось розовое платьице и туфельки, а странная плёнка освободила руки почти до плеч, и большой красный цветок возник около сердца.
   - Так-то лучше. Приветствую вас Хищники, - сказала куратор Амбр ан Дорр. - Сегодня вас ждёт кое-что более интересное, чем банальное получение информации на лекциях. Поэтому мы проведём испытание. Цель его весьма проста. Вам необходимо собрать вот такие сверкающие монетки, - куратор показала круглый металлический диск толщиной с палец, в центре которого было отверстие. - Они могут появиться на любой из поверхностей, которые совсем не так просты, как могут показаться на первый взгляд. Ах да, чем больше вы их соберёте, тем больше баллов получите. В принципе у одного из вас есть шанс завершить мои испытания сегодня же, если, конечно, этот счастливчик соберёт все монеты. Правда этому хищнику придётся показать всё своё мастерство.
   Теперь я расскажу немного об этой комнате. Она имеет два локальных гравитационных поля, одно находится в центре чёрной сферы, что висит у вас над головами, другое - рассредоточено по всему объёму шестигранников, кубов, кругов, и мраморному морю, на котором мы стоим, так что вы можете перемещаться между опорами без особых проблем. Но, если вы подпрыгните слишком высоко или упадёте, пролетев мимо опоры, то вас притянет чёрная сфера и вы сразу, же записываетесь в список проигравших. Я не разрешаю вам использовать энергию, либо артефакты, так что можете использовать только обычное оружие, оно не будет опасно во время испытания, благодаря моей силе. Для сбора монет используйте эти нити, - после слов Амбр в руке у каждого хищника появилась металлическая цепочка сразу же сомкнувшаяся в кольцо без видимых застёжек. - Есть вопросы?
   - Тётенька куратор, у меня есть вопрос! - пронзительным голоском сказала Линтис. - Чёрная сфера может причинить вред или это обычный камень?
   - Если ты имеешь в виду: не раздавит ли гравитационное поле участников, упавших на сферу, то я с уверенностью могу сказать, что нет, - ответила куратор.
   - Здорово! Спасибо, я поняла.
   - Пожалуй, начнём, так что соберите всё побыстрее, у меня ещё много дел... - сказала Амбр ан Дорр, резко оборвала фразу и щёлкнула пальцами, заставив появиться многочисленные монеты, зависшие в воздухе в самых разных местах. После небольшой заминки она продолжила свою речь. - Впрочем, если вы ещё и побьёте друг друга, то зачту вам дополнительных баллов. Старт!
   "Так, все уже выискивают ближайшие цели, и их не напугала возможность падения на чёрную сферу. Хм... собрать всё будет проблематично, - подумала принцесса Кассиопея и вздохнула. - В принципе, можно дождаться пока остальные всё соберут и уже забрать монетки у них, правда так будет скучновато. Только эта кошка раздражает меня больше всех, ведёт себя как... принцесса. Впрочем, чёрт бы с ней, она вроде бы не глупа, так что ко мне не полезет, по крайней мере, пока. В общем, соберу пока десяток монеток, чтобы получить необходимые баллы. Потом куплю себе чая в столовой. Он оказался очень вкусным, так что, похоже, я заразилась помешательством от главного куратора".
   Кассиопея услышала лёгкие шаги, к ней кто-то приближался. Риагара старалась побыстрее добраться до основной конкурентки. Кассиопея нахмурила брови и возмутилась:
   - Вот и зачем ты ко мне идёшь? Ты ведь знаешь, что я сильнее и со мной не стоит связываться. Ты ещё слишком молода и даже твои мечи тебе не помогут, - попыталась принцесса вразумить соперницу, упорно шедшую прямо к ней. - И мастерства тебе ещё недостаёт, - начала злиться она.
   - Я лишь хочу испытать свои силы, - ответила Риагара, навострив ушки и уклонившись от упавшей на неё монетки.
   - Так испытывай на других, вон как много тут собралось хищников, - развела руки в стороны принцесса.
   - Ну уж нет, я итак знаю, что все они слабаки, так что остаёшься только ты, - усмехнулась кошка. - К тому же не буду скрывать, ты меня бесишь.
   Она прыгнула на Кассиопею, рассчитывая серьёзно ранить её мечами, но та с лёгкостью отразила удар голой рукой и быстро увеличила дистанцию до соперницы.
   - Если бы куратор не использовала свою силу, и мои руки вдруг перестали меня слушаться, то тогда у тебя появился бы небольшой шанс на победу, - принцесса презрительно посмотрела на мечи Риагары. - А так... ты проиграешь, не собрав ни единой монетки.
   - Да плевать мне на эти монетки и испытания! - Риагара побежала на Кассиопею. - Мне просто нужна сила и мастерство.
   - Ты мне глубоко безразлична, и сейчас я бы с удовольствием попила чаю с Наллом вместо этого испытания, но ты сама напросилась, так что я покажу тебе свою истинную силу.
   Кассиопея слегка надавила на прочный мрамор, и в радиусе полутора метров вокруг неё появилась неглубокая воронка, а волна ветра прошлась по волосам Риагары, заставив её оскалиться в предвкушении хорошей схватки. Тем временем невысокая девочка уже собрала полтора десятка золотых монет, и с лёгкой улыбкой наблюдала за двумя принцессами, направляясь к следующей цели.
  
   Глава 19
  
   Сражение принцесс. Маленькая хитрая хищница. Рианора Трейтор.
  
   Две принцессы прыгали по гексам и кубам, стараясь побольнее ударить друг друга. Риагара выкладывалась на полную, чтобы достать свою "сестрёнку", но у неё ничего не получилась, и мечи бились о мраморный пол или со свистом рассекали воздух. Кассиопея мастерски уклонялась от любых атак, не затрачивая никаких усилий.
   - Ты же хотела показать насколько сильнее меня, так почему убегаешь?!
   Кассиопея перепрыгнула на очередной чёрный гекс, чуть не задев одного из хищников. Весьма массивный участник, на голову выше принцессы внимательно посмотрел на девушку. Кассиопея улыбнулась и играючи отошла в сторону, мощным ударом ноги преследовавшая принцесса сбросила хищника с поверхности. Причём удар Риагары выбил несколько золотых монеток, которые он успел собрать.
   - Да что б тебя сволочь! - злилась кошка, с разворота пытаясь зацепить соперницу, но не удалось.
   - Слишком медленно, - усмехнулась Кассиопея. - Тебе хвост мешает.
   - Г-р-р!!!
   - Даже разговаривать по-человечески разучилась, - покачала головой принцесса. - Тебе срочно необходимо отдохнуть где-нибудь вне испытаний. И этот отдых я тебе устрою.
   Кассиопея подхватила выпавшие монеты и одну за другой отправила их в соперницу. Они очень быстро набрали скорость, но Риагара оказалась не менее умелой: кошка смогла отбить две монеты клинками, но вот третья, направленная с ещё большей силой, ударила девушку в грудь. Воительницу опрокинуло на чёрную поверхность гекса и протащило по земле несколько метров. Весь воздух из лёгких вышел, а боль скрутила тело, заставив девушку сжаться в клубок.
   - Я же говорила тебе, что со мной бесполезно тягаться, - спокойно ответила подошедшая к ней Кассиопея.
   - Откуда треть... - попыталась спросить принцесса, еле сдержав стон боли.
   - Успела подобрать, пока мы занимались акробатикой. Оставшиеся две, как ты верно заметила, выпали из того увальня, - ответила Кассиопея. - Так что, прекращаем эту никому не нужную схватку и идём собирать монеты? Одна у тебя уже есть, - принцесса посмотрела на свою монету, которую Риагара успела поймать.
   - Ну уж нет, - девушка-кошка крутанулась вместе с клинками прямо в лежачем положении, пытаясь ударить по ногам соперницы, но та ловко подпрыгнула, однако контратаковать не смогла. - Я не проиграю!
   Прыжки по гексам продолжились, и вскоре две принцессы вернулись на территорию кубов, где некоторые хищники активно сражались между собой и собирали золотые монеты куратора.
   Две принцессы нещадно осыпали друг на друга град ударов, но никто из них так и не пожелал сдаться. Впрочем, несмотря на всю силу Риагары, мастерство Кассиопеи всё же было явно выше.
   Девушка-кошка попыталась задеть свою соперницу, но получила мощный удар в торс, отправивший её к краю свободной площадки. Воительница чуть не выронила мечи, пытаясь удержаться на гладком мраморе, однако добить врага Кассиопее не позволили: какой-то участник попытался огреть принцессу дубиной. Однако девушка извернулась и ещё более сильным ударом отправила неудавшегося ассасина прямиком к чёрной сфере.
   - Не хорошо подкрадываться к девушкам сзади, - с ехидной улыбкой Кассиопея погрозила пальчиком улетающему в центр огромного пространства участнику. - А эти монеты для тебя, сестрёнка, - в руке у девушки оказалось пять золотых монет, которые она успела забрать у выбывшего участника. Затем она бросила их все в соперницу.
   - А-а-а-а-а! - Несмотря на то, что Риагара смогла отбить все снаряды, их энергия была столь велика, что девушка чуть не последовала вслед за проигравшем, еле удержавшись на самом краю.
   - Ой, как нехорошо получилось. Ну и ну, значит, он всё-таки не умеет летать, - Кассиопея проследила за полётом выбывшего участника и сделала грустное выражение лица, но потом заулыбалась. - Хотя нет, к сфере он летел довольно резво.
   - Ты чего разговорилась, сволочь?! - Риагара нанесла быстрый удар клинком, но принцесса вновь уклонилась от атаки.
   Новый участник оказался на пути Кассиопеи, и на этот раз она простым ударом ноги отправила того в пропасть, выхватив несколько монет, а потом наигранно проследила взглядом его полёт.
   - А-а-а-а! - улетать к сфере ему явно не хотелось.
   - Хм... нас стало определённо меньше, - нахмурилась Кассиопея, оглядевшись по сторонам. - А ведь я отправила полетать не так много участников. Чего-сь?! - девушка удивлённо уставилась на схватившую её за руку Риагару.
   - Аха-ха-ха! - рассмеялась воительница с хвостом, метнув Кассиопею к чёрной сфере. - Меньше будешь смотреть по сторонам!
  
  
   Если вам понравилось данное произведение, то не забудьте поставить оценку, которую посчитаете нужной. Если у вас возникли какие-либо вопросы, то оставляйте их в комментариях, я постараюсь дать ответ.
  

Оценка: 5.16*17  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  В.Мальцева "Абсолют: Позволь тебя любить" (Современный любовный роман) | | Д.Хант "Дочь дракона" (Попаданцы в другие миры) | | LUSI "Похоть Демона" (Любовное фэнтези) | | К.Ши ""Муж" на час" (Короткий любовный роман) | | У.Соболева "Отшельник" (Современный любовный роман) | | Н.Кофф "Зона риска" (Современный любовный роман) | | Л.Свадьбина "Попаданка в академии драконов 4" (Любовное фэнтези) | | А.Тарасенко "Демон для попаданки" (Попаданцы в другие миры) | | Э.Ридлин "Сердце подскажет" (Любовное фэнтези) | | С.Грей "Гадалка для миллионера" (Современный любовный роман) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Д.Смекалин "Ловушка архимага" Е.Шепельский "Варвар,который ошибался" В.Южная "Холодные звезды"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"