Бельский Сергей Фёдорович: другие произведения.

Башня Миров. Начало Пути

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурс LitRPG-фэнтези, приз 5000$
Конкурсы романов на Author.Today
Оценка: 5.29*24  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Ты один в этом маленьком мире. Густая пелена тьмы охватила тебя, укрытая от всего. Лишь одиночество и мрак блуждали где-то рядом. Но луч света рассек оковы и ослепил тебя. Преграды, что так долго сдерживали силу, дремавшую глубоко внутри, стали рушится, открывая дорогу в новый мир, в который ты пойдёшь по пути света.


   Пролог
   Странное ощущение. Я чувствовал, как холодный ветер прикасался ко мне, забирая тепло. Ощущал, как ледяная вода пыталась забрать частицу жизни, которая всё ещё теплилась во мне. Однако ничего не видел и не слышал.
   Я шел вперёд, боясь остановиться. Стены, такие же холодные, как и всё, что окружало меня, но они помогали идти, позволяя опираться на себя. Я не мог понять куда иду и сколько уже прошел, но иногда продолжать путь было слишком тяжело. Приходилось останавливаться и подолгу отдыхать. Вода помогала утолить жажду, но сводила зубы и обжигала горло. Иногда мне казалось, что я замёрзну и совсем не смогу двигаться.
   Приходило время, и сознание покидало меня. Именно в такие моменты тьма нежно обнимала, защищая от этого проклятого холода и согревая своим мягким и таким приятным покрывалом. После этого я ничего не ощущал. Все беды этого тёмного мира, в котором я оказался, отходили куда-то в сторону. Однако подобное состояние длилось недолго.
   В какой-то момент я вновь начинал ощущать сильные укусы ледяной воды, которая текла куда-то, огибая большие камни. Ветер же продолжал обжигать кожу своими холодными прикосновениями.
   За что мне это? Почему я просто не могу остаться в объятиях такой ласковой и прекрасной тьмы, не ощущая воды и ветра? Тяжело, как же тяжело. Я вновь встал и пошел вперёд, надеясь когда-нибудь выбраться из этого ужасного мира, который пытался отнять у меня жизнь.
   Спустя очень много времени, я уже был готов отдать всю свою едва теплящуюся в теле жизнь, но не мог. Этот мир будто не желал принимать мой дар и его интересовали лишь мои мучения и блуждания.
   Иногда силы совсем покидали меня, и я падал, больно ударяясь о камни, которые скрывала ледяная вода. После этого чувствовался вкус металла, и лицо ещё долго было мокрым, не желая высыхать. Боль долго грызла после этого, но куда ей перед стихиями, которым так понравилось меня мучить.
   Вот только кто я? Как я здесь очутился? И где это здесь? У меня не было ответов на эти вопросы. Память оказалась, словно чистый лист, лишь немного заполненный болью и страданиями.
   Пройдя ещё немного и положив руку на очередной камень, чтобы немного отдохнуть, я вдруг ощутил нечто - ноги не чувствовали болезненных укусов ледяной воды и теперь приятно покалывали, наливаясь теплом. Мурашки прошлись по коже от этого небывалого ощущения. Ветер тоже куда-то исчез.
   Неужели они вдруг решили оставить меня в покое? Не может такого быть. Чтобы ни с того ни с сего ветер и вода пришли к подобному решению. Я присел на гладкие камешки, после чего аккуратно лёг, уперевшись головой в камень побольше. Как же хорошо, хоть немного времени без постоянной боли. Тьма вновь обняла меня, успокаивая разум.
  
   ***
   Девушка смотрела на странного человека, который блуждал по неглубокому ущелью, где текла маленькая речка. У него были длинные русые волосы. Глаза его были тусклыми, словно они давно утратили жизнь, и где-то глубоко в них засела вездесущая тьма, съедающая их истинный светло-карий цвет. Лохмотья, в которые он был одет, были настолько ужасными, что могли испугать.
   Этот человек зачем-то ходил от одного края не такого уж широкого ущелья до другого. Он доходил до стены и сразу же разворачивался, чтобы продолжить свой путь в этом замкнутом пространстве. Странный путешественник зачем-то ограничивал себя, ни разу не взглянув в небо, где ярко сияли две большие луны, каждую ночь радуя этот мир своим чудесным танцем.
   Впрочем, темно тут было всегда, однако это совершенно не мешало местным обитателям, которые стороной обходили это место, будто чего-то опасались. Подобное поведение тоже было удивительным, если учесть, что тут не было ничего страшного.
   Иногда человек падал, получая серьёзные раны. Кровь заливала его лицо и вытекала из многочисленных ран. Нередко после этого он долгое время лежал в воде, не подавая признаков жизни, однако она хорошо видела тусклый огонёк внутри него, который не позволял ему умереть.
   Интересно, почему он до сих пор не выбрался из этого ущелья, чтобы увидеть этот необычный мир, где всегда царствовала тьма и только прекрасные луны изредка нарушали её безраздельную власть. Впрочем, можно было бы спросить у него.
   - Пусть ночь всегда оберегает тебя, - сказала девушка, посмотрев на необычного человека, однако он даже не отреагировал на её слова. - Хм... ты меня не понимаешь? - задала она вопрос, однако и на него не последовало реакции, после чего она догадалась. - Значит, ты просто не слышишь. Хорошо, тогда сделаем по-другому.
  
   ***
   Сколько времени прошло в этом мраке мне определить так и не удалось, но однажды произошло чудо. Я открыл глаза, и тьма отступила, неохотно отпуская меня из своих объятий. Рядом со мной стояла девушка, фигура которой слегка светилась. Её чарующие красные глаза смотрели на меня. Стало страшно и захотелось спрятаться. Но потом я почувствовал, что никакой опасности нет, и теперь спокойно разглядывал гостью, что было для меня очень удивительно. Ведь раньше я совсем ничего не видел.
   Светлые волосы доходили ей до плеч и будто светились тусклым белым светом. Лицо было столь прекрасно, что не хотелось отрывать взгляд. Белые одежды плотно охватывали её стройную фигуру, и только длинная юбка с вырезом свободно крепилась к ремню. Никогда не видел ничего подобного, эта одежда была какой-то неправильной. Казалось, что она целиком сделана из белого металла. Я просил тьму подольше не мешать свету, чтобы можно было полюбоваться красотой гостьи.
   Всё в этой девушке было прекрасно, но глаза в особенности. Смотря в них, мне казалось, что я видел нечто непонятное, странное и в тоже время непостижимо огромное, по крайней мере, во много раз больше мира, в котором я оказался. Она смотрела на меня, внимательно изучая, но спустя ещё немного времени попросту скрылась в объятьях тьмы.
   Долго, очень долго, возможно целую вечность, я искал её, но натыкался лишь на стены и острые камни. "Как же она смогла попасть сюда? Откуда явилась ко мне?" - эти вопросы не давали мне покоя до тех пор, пока она не пришла снова.
   Девушка появилась также внезапно, как и в предыдущий раз, и мрак, окутавший мой мир, вновь расступился перед ней. Красавица присела на крупный камень, и я подошел поближе, почувствовав, как ледяная вода вновь вгрызлась в ноги.
   Она приходила ко мне каждый день и начала со мной говорить. К моему большому удивлению я всё прекрасно понимал, но вот сказать в ответ ничего не получалось. Только какие-то жалкие хрипы вырывались вместо слов или вовсе тишина оставалась вокруг. Некоторое время спустя слова сами стали появляться, словно какое-то волшебство наконец-то подействовало на меня. Теперь безмолвие этого места окончательно решило предать своих союзников в лице тьмы и мрака, чтобы больше никогда не показываться здесь.
   - Как тебя зовут? - однажды спросила она, но мне был не понятен её вопрос, и тогда красавица пояснила. - У каждого есть имя, которое даётся при рождении и сопровождает человека всю жизнь.
   - Я не знаю, - с тоской ответил я, хотя чем она была вызвана, оказалось за гранью моего понимания. Правда кое-какие догадки на сей счёт, у меня имелись.
   - Тогда давай я подарю тебе имя?
   - Мне было бы... приятно услышать его, - ответ был весьма неуверенным, так как какое-то беспокойство охватило меня.
   - Так как ты всё время жил во тьме, не видел настоящего света и не слышал удивительный голос этого мира, который не такой пустой, как ты считаешь. Думаю, тебе подойдёт имя Налл, - улыбнулась красавица.
   - Мне нравится, - на душе стало так тепло, как никогда раньше. Даже вода в пещере перестала быть такой холодной. - А какое имя было даровано тебе?
   - Улла, - произнесла красавица своим очаровательным голосом.
   - Я всегда буду помнить это имя.
   Она продолжала навещать меня, после чего также уходила в неизвестность. Я пытался её найти, идя вперёд вдоль холодного ручья, который всегда сопровождал меня, но так и не смог нигде найти. Жаль, что я не вижу и не слышу ничего и никого, кроме этой странной, но такой удивительной красавицы. Теперь я чувствовал себя как-то по-другому и с нетерпением ждал каждой следующей встречи.
   Улла пришла намного раньше, чем обычно, что должно было обрадовать меня, но почему-то всё было с точностью наоборот. Сердце забилось чаще от непонятного чувства. На её лице была печаль, которая передалась и мне. Она долго молчала, прежде чем заговорить. Наконец, я услышал её прекрасный голос, который в этот раз был необычайно тихим:
   - Налл, было приятно находиться с тобой рядом в этом мире, однако мне нужно идти дальше.
   - Но зачем?
   - Это место тёмное и холодное, в нём нет жизни, и лишь мрак царствует тут вместе с тьмой. Я пришла сюда только потому, что здесь был ты, но есть места, где мне ещё нужно побывать. Мне ещё столько нужно всего увидеть, ведь, как и ты, я слишком мало видела в этой жизни. Думаю, что тебе уже давно пора посмотреть на всё своими глазами и услышать мелодию этого мира. - После этих слов невероятная красавица подошла ко мне и поцеловала.
   Душу охватили небывалые чувства, которых мне раньше испытывать не доводилось. Сердце билось, словно сумасшедшее, дышать стало тяжело. Было что-то не так, вот только я не понимал что. Я услышал шепот ветра, который любил обжечь меня своим холодным прикосновением; журчание воды, которая могла дать фору ветру и дыхание... Уллы.
   - Посмотри же на меня своими глазами Налл, а не разумом, - сказала она своим прекрасным голосом. - Взгляни на этот удивительный мир.
   Я послушал девушку, и безграничная тьма с глубоким сожалением рассеялась и отошла в сторонку, став не такой уж беспроглядной. Я увидел две стены, которые вели куда-то вдаль, а между ними текла вода. Ветер играл неподалёку с пылью, закручивая её вокруг себя. Взглянув, вверх я увидел две большие луны, которые медленно передвигались по тёмному небу.
   - Невероятно... - прошептал я, будучи пораженным тем, насколько расширился мой маленький мир, наполненный тьмой и болью. Сейчас он уже не казался мне таким уж плохим.
   - Ты ведь, хочешь увидеть много всего? - спросила она, и я кивнул. - Тогда пойдём со мной, - она взяла меня за руку и, улыбнувшись, направилась вдоль речки.
   Неподалёку от нас из яркого света появились врата, которые стали медленно открываться. Этот свет ослепил меня и заставил глаза слезиться. Створки постепенно открывались, но тьма скрывала то, что было за ними.
   - Нас ждут поистине удивительные миры, - радостно сказала Улла. - Не отставай же от меня, Налл.
  
   Глава 1
  
   Странный мир. Странный хранитель. Странное испытание.
  
   Как только я прошел сквозь врата, свет ослепил меня и ещё некоторое время я ничего не мог видеть. Страх сковал меня, ведь я боялся, что зрение вновь решило исчезнуть, оставляя в безжизненном мраке. Но всё же оно вернулось, однако страх никуда не делся, ведь Уллы рядом со мной не было.
   Я протёр глаза и не мог поверить тому, что я тут увидел. Вокруг был большой и светлый мир. Я взглянул наверх и поразился. Чистое небо синего цвета было просто невероятным, на мгновение я забыл, как дышать. Посмотрев чуть дальше, я зажмурил глаза из-за яркого светила, которое сияло в небе и приятно согревало.
   Вокруг был ковёр изумрудной травы, среди которой росло множество самых разнообразных цветов. Это было поистине прекрасно. Такие чудеса радовали глаз. Лёгкий ветерок, в отличие от того, который мучил меня в том мире, создавал приятную прохладу и заставлял траву танцевать. Хорошее место, мне оно сразу понравилось, но нужно было спешить. Улла может быть тут или уже отправилась дальше.
   Я находился посреди обширной равнины. И совершенно не понимал, куда же мне идти дальше. Я огляделся вокруг. Равнина тянулась до самого горизонта и лишь изредка изгибалась, создавая невысокие холмы. Пёстрые цветы имели самый разный окрас лепестков и очень приятно пахли. Это место мне нравилось, но без Уллы это уже совсем не то. Всю радость от столь прекрасного вида я хотел разделить с ней. Мне не хочется, чтобы рядом со мной вновь было одно лишь одиночество. И стоило только об этом подумать, как я понял, что рядом со мной кто-то есть.
   Я обернулся и увидел, что среди цветов лежит девушка, которую я совершенно не замечал прежде. Обтекаемый чёрный шлем испугал меня, так как казалось, что он состоит из тьмы. Часть его была скрыта таким же чёрным широким капюшоном. Её необычные доспехи тьмы обнимал весьма любопытный плащ, испускающий тёмную энергию, подобно дыму витающую вокруг. Её тоненькие ручки были похожи на лапы какого-то монстра, ведь вместо пальцев были изгибающиеся острые когти. Её доспехи были очень необычными и вплотную прилегали к телу, огибая весьма соблазнительную фигуру. На шее висел странный амулет, похожий на светило. Вот только, оно было кроваво-красное. Лучи света были подобны острым кинжалам, правда один из них был отломан. Однако я почему-то боялся её. Возможно потому, что эта девушка была вторым человеком, которого я когда-либо встречал, а возможно и потому, что она совершенно отличалась от Уллы.
   Она посмотрела на меня и прислонила когти к острой части шлема, располагавшейся в районе подбородка. Интересно было бы увидеть её лицо. Она медленно поднялась, после чего потянулась, демонстрируя свою изящную фигуру. Размяв шею, она подошла ко мне поближе и заговорила.
   - Не ожидала сегодня ещё странников, - печально вздохнула она. - Так что ты меня разбудил, опоздавший. Это весьма некрасиво с твоей стороны. Ведь я видела такой замечательный сон, а ты вернул меня в этот кошмар.
   Я не понимал, что она имеет в виду. Какой кошмар? Ведь этот мир прекрасен. Цветы и небо, тепло и солнечный свет, приятный ветерок и необычайная лёгкость. Что может быть лучше?
   - Но почему вы называете это кошмаром? - недоумевающее спросил я.
   - Потому что тут проклятые цветы, слишком яркое солнце, из-за которого мне постоянно хочется спать, надоедливое небо без единого облачка, и эти разноцветные растения меня просто раздражают, так как от них болят глаза, - ответила девушка. - Во сне же я отдыхаю и не вижу всего этого. Лишь ласковая тьма, которая согревает гораздо приятнее лучей этого светила.
   Меня пугали её слова, но я её понимал, ведь не так давно и сам любил окунуться в столь приятные объятия ласковой тьмы, которая защищала меня от боли и холода. Но Улла показала мне другой мир, который насыщен жизнью. А теперь я вижу ещё один столь поразительный и невообразимо прекрасный мир.
   - Вижу, что ты со мной не согласен, хотя и понимаешь меня, - сказала девушка, слегка наклонив голову, будто всматриваясь в меня под другим углом. - Это любопытно. Впрочем, ещё более любопытно место, из которого ты пришел. Оттуда ещё никто не приходил из странников.
   - А как вас зовут? - спросил я, вспомнив, что совсем не знаю её имени. - И кто вы?
   - О, так ты меня даже не знаешь, - удивилась она и добавила с печалью. - Даже обидно как-то, - она ещё раз посмотрела на меня, после чего продолжила. - Ну хорошо. Значит, придётся немного рассказать о себе. Я Эфиальтия, хранитель начального мира великого древа миров, хотя можешь называть её башней, сути этого не меняет. Я решаю, достоин ли тот, кто пришел ко мне, пройти дальше.
   - А как вы это делаете? - было очень любопытно.
   - Всё очень просто. Я предлагаю каждому страннику пройти испытания, - ответила она.
   - Что это? - удивился я, так как не совсем понимал, что она имеет в виду.
   - Это как игра, правда, ставки тут бывают довольно высокими, если ты сможешь сделать то, о чём я говорю тебе, то ты сможешь пройти в следующий мир, - ответила она.
   - Вы не видели тут девушку? - спросил я, вспомнив о том, что рядом со мной нет Уллы. - У неё светлые волосы и красные глаза. Её зовут Улла.
   - Хм... дай-ка подумать, - сказала Эфиальтия, постучав когтем по подбородку. Она будто выискивала что-то в небе, но там была лишь безбрежная синева. - Нет, не встречала, хотя красные глаза... это любопытно. Возможно, она перешла в другой мир, а ты потерялся, ступив не на ту тропинку, когда шел по тропе Междумирья. Вероятно, ты больше не встретишь Уллу, ведь тут так много миров, что сложно все сосчитать. Хотя, даже если она среди миров древа, то там столько опасностей, что я совершенно не удивлюсь, если кто-то прямо сейчас пьёт кровь из её остывающего тела. Либо она могла попасть под магменный дождь на пятом уровне, упасть в кислотное озеро на восьмом или оказаться в плену у бандитов, которые разгуливают на двенадцатом. Впрочем, я могу во всём ошибаться, и она ждёт тебя где-то в верхних мирах, а может и на самой вершине.
   После её слов сердце сжалось от страха. Как же так? Неужели я больше не увижу Уллу? Нет! Не бывать такому! Я найду её во чтобы то ни стало! Вот только как мне это сделать?
   - О-о, я повторюсь, но всё очень просто, - Эфиальтия будто прочитала мои мысли. - Видишь ли, странники приходят ко мне не просто так, и не просто так они хотят пройти дальше, ставя на кон свою жизнь. Тот, кто достигнет последнего мира, расположенного на вершине древа сможет добиться того, чего он желал больше всего на свете. Кто-то жаждет силы и могущества, таких большинство; кто-то гонится за знаниями и мудростью; иных интересуют богатства; некоторые ищут любви; кого-то же просто интересуют девушки, один странник даже хотел власти надо мной, но хвала Создателю, по пути наверх с ним разобрались другие Хранители. Каждый желает исполнения своей мечты, не всех правда устраивает цена, ведь чем невероятнее и удивительней твоя мечта, тем больше ты должен будешь отдать взамен.
   - Я понимаю, но что вообще за древо миров? - спросил я.
   - Видишь ли, ты попал в весьма необычное место. Древо состоит из множества миров соединённых друг с другом. Есть основные миры, где проходят испытания и миры, где живёт большинство людей и представителей самых различных рас. Все они находятся на ветвях древа, но первые называют Мирами Башни, а вторые Мирами Спокойствия, хотя до этого названия им как до последнего мира с закрытыми глазами. В общем, разберёшься во всём со временем.
   Я всё равно не совсем понимал, как выглядит это древо или башня, но надеюсь, что смогу это понять. Главное, чтобы с Уллой всё было в порядке.
   - Прежде чем ты приступишь к испытанию, позволь рассказать ещё кое-что, - сказала девушка и подошла поближе, коснувшись своими когтями запястья левой руки. Было немного страшно, так как показалось, будто она просто отсечёт мне кисть, однако ничего подобного не произошло. На моей руке виднелся странный чёрный браслет с серым кругом посередине.
   - Что это? - спросил я, с удивлением рассматривая столь необычную вещь, масса которой совершенно не чувствовалась.
   - Это пространственный карман, куда ты можешь положить любой предмет, - ответила Эфильтия. - Время для любого объекта, который ты положил туда, останавливается, так что если положишь какую-нибудь еду, то она не испортится, даже если пройдёт пара сотен лет. Впрочем, эта не самая глава вещь, которая тебе понадобится на протяжении всего путешествия.
   - А какая же тогда самая важная? - поинтересовался я, всматриваясь в беспроглядную черноту её шлема.
   - Вот эта, - она прикоснулась острым когтем к моей груди, где сейчас висел амулет, будто сотканный из тьмы. Широкий металлический ремешок, состоящий из нескольких сегментов скреплённых друг с другом, держал плоский чёрный круг на груди, сжимая его с двух сторон. По плоскости этого необычайного предмета пробегали яркие огоньки. - Это очень сложный прибор, придуманный хранителями ещё в незапамятные времена. Эльт, так его называют странники, служит в качестве переводчика, ведь тут обитает много рас, и без него проблематично было бы поддерживать нормальный диалог. Также эльт способен собирать различные данные, сканировать окружающее пространство и выдавать необходимую информацию, искать другие предметы и много-много ещё всего. Ах да, совсем забыла сказать. Миры, расположенные на разных ветвях, но находящиеся в одной плоскости, принадлежат одному уровню. К примеру, начальный мир находится у самого основания древа, поэтому он один, а вот на втором уровне, есть много миров, каждый из которых не такой, как остальные. В общем, сам увидишь, если тебе повезёт пройти моё испытание. Итак, давай же начнём испытание.
   Девушка взмахнула руками и земля задрожала. Я не удержался и упал на землю, однако вместе с ней стал подниматься в воздух. Оказавшись на приличном расстоянии от земли, я смог осмотреться и увидел, что луга, усыпанные цветами, тянутся ещё дальше, чем мне казалось изначально.
   Вокруг меня оказалось множество каменных сфер, с которых уже осыпалась земля, и я был на центральной. Эти фигуры были расположены друг за другом, образуя семь постепенно расширяющихся окружностей. В принципе можно с этой перепрыгнуть на другую и добраться до края, но я лучше воздержусь от подобных действий, так как если упаду, то непременно умру. А сейчас мне совершенно не хотелось умирать, ведь я просто обязан найти Уллу.
   - Это весьма простое испытание, которое называется "Весёлый Прыжок", - сказала Эфиальтия, появившись рядом со мной. - Тебе просто требуется добраться до края этого поля сфер и вернуться обратно в центр.
   - Но ведь я могу упасть, - я аккуратно взглянул вниз, и поёжился.
   - Всё верно, твоя цена за проход во второй мир - жизнь, - пояснила хранительница. - Не думаешь, что так намного веселее. Всё ведь очень просто, так что выполни моё задание, пока твоя Улла ещё жива.
  
   Глава 2
  
   Очень веселый прыжок. Наперегонки со смертью. Сила Эфиальтии.
  
   Я сразу же прыгнул на ближайшую сферу и еле смог устоять. Это оказалось намного тяжелее, чем я считал, ведь ноги скользили по каменной поверхности, поэтому устоять было не так легко. Но я просто обязан был преодолеть эту небольшую трудность, ведь Улла ждёт меня.
   Сосредоточившись, я смог допрыгнуть до следующего каменного шара. В этот раз прыжок удался на славу, и я даже не поскользнулся. Подувший ветер заставил меня помедлить, перед следующим прыжком, но и тот прошел как надо.
   Я немного приноровился к этому достаточно простому испытанию и теперь не видел в нём никакой трудности, разве что высота заставляла сердце сжиматься от страха, поэтому вниз я старался не смотреть. Всё шло как надо, но на предпоследнем прыжке к краю, нога сорвалась, и я плюхнулся о каменную поверхность. Воздух вышел из лёгких, и мне стоило больших усилий, чтобы не выпустить из рук сферу, иначе я бы просто съехал вниз и упал.
   Руки дрожали от близости дыхания смерти, сердце билось, словно сумасшедшее, и никак не могло успокоиться. Прошло ещё некоторое время, прежде чем я смог собраться и совершить свой путь к крайней сфере. Всё прошло отлично, и я с облегчением выдохнул.
   - Замечательно, - услышал я голос Эфиальтии. - Ты так быстро добрался до края, что я совсем забыла тебе кое-что сказать. Видишь ли, теперь каждое кольцо сфер будет крутиться со своей скоростью, что несколько осложнит твой путь назад. Чем ближе ты будешь приближаться ко мне, тем быстрее будут вращаться кольца. Весело, правда? - девушка покрутилась на месте и вместе с ней стали крутиться семь окружностей.
   - Как-то не очень, - нахмурился я, осмотрев поле сфер. Это будет очень нелегко.
   - Ты просто ещё не начал свой обратный путь, поэтому и не весело, - ответила мне Хранительница начального мира. - Ну же, смелее.
   Однако я не торопился. На каждой окружности было разное количество сфер. На первой и второй располагалось всего по пять штук, на третьей и четвёртой - по десять, на пятой - двадцать, а на шестой и седьмой - аж по сорок. Если крайнее кольцо обращалось вокруг центра едва заметно, то по мере приближения к Эфиальтии скорость заметно возрастала. Расстояния между сферами постоянно менялись, однако периодически каменные шары шестого кольца проходили достаточно близко ко мне. В результате прыжок должен был выйти ещё менее опасным, чем по пути сюда.
   Я глубоко вдохнул и, дождавшись подходящего момента, прыгнул вперёд. Как я и думал, это оказалось намного легче, хотя меня немного отнесло в сторону, так что нужно принимать в расчёт скорость собственного движения, а не только близко подходящей сферы.
   А вот со следующим прыжком у меня вышла заминка. Скорость пятого кольца сфер была уже ощутимо больше, и я попросту боялся прыгнуть. По идее нужно просто прыгнуть заранее, тогда всё у меня получится.
   - Что-то ты медленно думаешь, так что мне становится неинтересно, - вздохнула Эфиальтия. - Тогда добавлю немного веселья, чтобы ты недолго стоял на одном месте. Как только ты простоишь на сфере больше минуты, то она начнёт вращаться и уже не остановится, поэтому выбирай путь правильно. Ах да, часть сфер будут тебя притягивать, а другие отталкивать, так что внимательно смотри, куда ты прыгаешь, иначе твоя Улла может попросту тебя не дождаться.
   - Вот чёрт! - я начал крутиться вместе со сферой. Вот такого я как-то не ожидал. Как же мне теперь прыгать?
   - Так веселее! - обрадовано запрыгала хранительница. - Гораздо веселее! А теперь падая, падай! Ой, я хотела сказать прыгай-прыгай!
   Сфера стала раскручиваться сильнее, поэтому пришлось прыгать на ближайшую, однако какая-то неведомая сила отшвырнула меня в сторону, не позволив даже коснуться каменной поверхности. Перед глазами всё кружилось, сердце билось, словно птица в клетке, желудок хотел выпрыгнуть наружу, и тут я вновь почувствовал необычную силу. Меня что-то притянуло, и я больно ударился об очередную сферу.
   Когда зрение пришло в норму, я ужаснулся, увидев под собой поле цветов. Я находился на нижней части сферы, но при этом совершенно не падал, что было весьма удивительно. Видимо именно об этом и говорила Эфиальтия. Один каменный шар меня оттолкнул, а другой спас, но у меня не так много времени перед тем, как начнётся вращение.
   Аккуратно забравшись наверх, я сильно удивился, так как перепрыгнул через одно кольцо сфер и сейчас был на четвёртом. Повезло. Ещё одна сфера понемногу приближалась, и я уже хотел прыгнуть, однако не смог достаточно оторваться от поверхности и упал обратно. Чёрт! Похоже, эта сила слишком велика, чтобы так просто вырваться из её цепких объятий.
   Надо думать, как освободиться из этой необычной ловушки, ведь я не собираюсь проигрывать. Пока я раздумывал над тем, как мне преодолеть поле тяготения сферы, она понемногу стала вращаться. Я почувствовал, что центробежная сила начинает отрывать меня от шара и тогда мне в голову пришла отличная мысль.
   Пришлось проверить приближающуюся сферу на третьем кольце на предмет действующей на ней силы, бросив обычный камешек. К моей радости приближающийся шар обладал притяжением. Приготовившись, я пробежал по экватору сферы несколько кругов и прыгнул к своей цели. Полёт очень быстро прервался падением и ударом о каменную поверхность.
   У-у-х, больно-то как. Но идея сработала, а это значит, что осталось преодолеть всего два кольца. Отлично, главное не опростоволоситься на финишной прямой... ну не совсем прямой, в общем на финальном отрезке пути.
   Хм... поле тяготение этой сферы было посильнее, так что мне пришлось дольше ждать вращения и сделать больше кругов по экватору, прежде чем прыгнуть. Я уже рассчитал куда мне надо прыгнуть, однако несколько недооценил набранную скорость. Я сделал прыжок и перелетел сферу со второго кольца и сразу же попал на быстро летящий каменный шар ближайшей к центру окружности.
   Радость уже отразилась в мох глаза, ведь я сэкономил столько сил, однако моё везение закончилось. Отталкивающая сила отбросила меня в сторону с такой мощью, что я перелетел сразу несколько колец и врезался в ещё один шар, опять же отбросивший меня ещё дальше.
   Я летел над пропастью и вся моя недолгая жизнь, большую часть которой я провёл во тьме, пролетела перед глазами. Но я не хотел умирать, ведь тогда Улла останется одна. Такого нельзя допустить!
   Везение вновь вернулось, и мне удалось ухватиться за сферу на крайнем кольце. Повезло, что она не обладала какой-либо силой, однако я опять в начале пути. Ну что ж. Теперь я точно знаю, на что способны каменные шары с разных колец и насколько отличаются эффекты сил. Так что сейчас я должен пройти это испытание.
   Подгадав определённый момент, я прыгнул на соседнюю сферу, после чего сделал несколько шагов и выполнил ещё один прыжок. Сделав небольшой кувырок, благо эта сфера обладала силой притяжения, я встал на ноги и принялся набирать скорость, бегая по экватору шара.
   Нужно было дождаться подходящего момента, и он не заставил себя долго ждать. Я оторвался и на большой скорости полетел к соседней сфере, которая отбросила меня в сторону. Я сделал пару сальто в воздухе, после чего меня оттолкнула ещё одна сфера. А вот тут я немного не рассчитал и больно ударился. Вот только я всё равно радовался, ведь смог пройти испытание.
   - Похвальная сообразительность, - в голосе Эфиальтии чувствовалось разочарование. Неужели она хотела, чтобы я упал и разбился? - Как же ты смог так быстро привыкнуть к столь неблагоприятным условиям? - спросила девушка, хотя мне показалось, что она и так всё поняла.
   - Я запомнил каждую сферу, - ответил я.
   - То есть как? - в голосе хранительницы проскользнуло удивление.
   - Каждая сфера, с которой я столкнулся, начинала вращаться, - ответил я. - Земля ещё не полностью осыпалась с них, поэтому я увидел, что с некоторых шаров пыль летит во все стороны, а с других нет. Несложно было распознать, какая сила, где находится.
   - Но зачем же ты тогда бросил камешек?
   - Мне нужно было оценить силу, с которой сфера могла отбросить меня, ведь при приближении к центру мощность притяжения и отталкивания сфер возрастала, но вот понять насколько не мог, - ответил я. - Шары с притяжением я дополнительно отметил парой царапин. Правда немного сплоховал, поэтому чуть не умер, но во второй раз всё получилось, хотя было непросто.
   - А ты не так прост Налл, - усмехнулась Эфиальтия и протянула свою когтистую руку. - Дотронься до меня, и я перенесу тебя в следующий мир.
   Я потянулся к её руке, и моя кисть прошла насквозь, будто хранительница стала неосязаемой. Я попытался ещё несколько раз, но всё было тщетно. Мной одновременно завладели удивление и страх. Что случилось с Эфиальтией? Как мне теперь добраться до следующего мира? Что же теперь делать?
   - Что такое? Неужели ты не хочешь отправиться в свой трудный путь? - удивлённо спросила хранительница.
   - Я хочу, но не могу к Вам прикоснуться, - ответил я.
   - Это печально, но значит не судьба тебе отправиться в следующий мир, - сказала она.
   - Эх-х, - я присел на холодную каменную поверхность сферы и посмотрел вдаль.
   Холодный ветерок трепал волосы и приятно ласкал лицо. Я пытался придумать хоть что-нибудь, смотря на продолжающие вращаться сферы и кольца. Вот только ничего не приходило в голову. Как же так, неужели на этом всё?
   - Я смотрю на этот прекрасный мир и понимаю, что я должен его оставить и отправиться дальше. Однако я всё равно бы хотел вернуться сюда вместе с Уллой, чтобы показать ей, насколько он прекрасен, - сказал я, посмотрев вдаль.
   - Расскажи мне о своём мире, - попросила хранительница, присев рядом. - Какой он?
   - К сожалению, я видел его недолго и для меня он в большей части был похож на безмолвную тьму, насыщенную ледяной водой и злым ветром. Лишь боль и страдания сопровождали меня, пока я не встретил Уллу. Но потом, она открыла тот мир для меня, и я увидел нечто. Две огромные луны танцевали в небе и проливали свой прекрасный свет на окутанную тьмой поверхность. Именно таким он запомнился мне.
   - Красивый мир, не то, что этот, - вздохнула хранительница, а я положил свою руку на её. - Обязательно посмотрю на твой мир как-нибудь.
   - Кстати, Эфиальтия, не могли бы вы уже отправить меня дальше? - спросил я.
   - Но ты ведь ещё не дотро... - хранительница начального мира не договорила и посмотрела на мою кисть, лежащую поверх её когтистой руки. - Хитрец.
   - Вы же говорили, что я должен был вернуться обратно в центр, но если бы я встал в середине, то не смог бы дотянуться до Вас. Поэтому я решил занять место так, чтобы вы подошли ко мне ближе, и как вижу, я оказался прав. - Я улыбнулся, пытаясь рассмотреть в тёмном стекле шлема лицо девушки, но не смог.
   - Не часто у меня бывают столь сообразительные покорители древа, - усмехнулась Эфиальтия. - Ну что ж, удачного пути, Налл. - сказала она, и мир вокруг исчез.
  
  
   ***
   Эфиальтия лежала среди цветов и думала об этом необычном пареньке, который был намного умнее, чем казался на первый взгляд. Она сорвала прекрасный цветок и поднесла его к шлему, чтобы насладиться чудесным запахом.
   - Возможно, он прав и этот мир действительно неплох, хотя и немного раздражает обилием ярких красок, - сказала хранительница и увидела открывающийся портал.
   Оттуда вышла красивая девушка. В её белые как снег волосы были вплетены многочисленные бантики алого цвета. Тёмно-красные глаза наполнились удивлением, увидев лежащую среди цветов хранительницу. Черный плащ был накинут поверх белоснежной кофточки и юбочки. Она аккуратно встала среди цветов так, чтобы не раздавить их своими туфельками с серебряными рисунками.
   - Тётушка Эфи! - обрадовано сказала девушка. - Как я рада вас видеть! А где дядюшка Касто?
   - Приветствую тебя, Лия, - настроение хранительницы заметно поднялось. - Касто прохлаждается где-то на вершине. Ему нужно навестить старого друга, так что я любезно согласилась его подменить. Пусть немного побродит по мирам древа, ему полезно будет.
   - Чем вы так расстроены? - спросила красавица, присаживаясь напротив.
   - Не знаю. Наверное, из-за того, что пока не могу отправиться в другие миры, чтобы посмотреть на их красоту, - ответила Эфиальтия.
   - Был ли кто-нибудь интересный за последнее время? - задала вопрос Лия, в глазах которой была надежда.
   - О-о, ты совсем немного опоздала, - ответила хранительница. - Я не так давно отправила в один из миров второго уровня опоздавшего участника.
   - Если вы обратили на него внимание, значит это кто-то очень сильный.
   - Нет, я бы так не сказала, хотя паренёк оказался достаточно умным, - ответила Эфиальтия. - Но есть слово, которое лучше всего характеризует его.
   - Какое же? - Лию уже полностью захватило любопытство, так что она вплотную приблизилась к хранительнице и всматривалась в тёмную поверхность шлема, сгорая от нетерпения.
   - Пришедший.
   - Что?! - девушка аж подскочила. - Не может быть! Это же здорово!
   - И не говори, - усмехнулась Эфиальтия. - Теперь у остальных хранителей будет множество проблем. Даже интересно, как они с ними будут справляться.
   - Спасибо, спасибо, что пропустили его! - радовалась девушка и обняла хранительницу.
   - Всё-всё, спокойней.
   - Хм... а какое он проходил испытание? - вдруг спросила Лия.
   - Весёлый прыжок.
   - Но как он смог его пройти, ведь оно достаточно трудное? - нахмурилась девушка.
   - Вот и для меня это стало сюрпризом, - сказала Эфиальтия и легла на цветы. - Зато теперь среди многочисленных миров древа станет не так скучно, как прежде.
   - А в какой из миров второго уровня вы его отправили? - спросила красавица.
   - Хм... дай-ка подумать. Он сейчас на Тёмной тропинке и его ждёт ещё одно весёлое испытание, - ответила хранительница. - Если хочешь на него посмотреть своими глазами, то тебе следует поспешить, так как если он пройдёт и это испытание, то окажется ближе к главному миру второго уровня, а туда тебе будет очень сложно попасть. Впрочем, хранитель Экхарт сейчас тоже отсутствует, так что можно попытаться. Хотя главный куратор, выполняющий его обязанности очень силён, поэтому будь осторожна.
   - Спасибо за предупреждения, тётушка Эфи, - обняла хранительницу Лия и достала небольшую розовую коробочку. - Это Вам небольшой подарок.
   - Не ожидала. Неужели? - в голосе Эфиальтии было удивление, и она открыла подарок. - Ух ты! Так тут целый набор сладостей. Знаешь, как меня обрадовать. Ну ладно, иди, а я пока отвлекусь от окружающего меня кошмара и попробую тортик.
   - Ещё увидимся, тётушка Эфи, - помахала рукой Лия и скрылась в портале.
  
   ***
   - Спасибо, Лиабель, что разрешила остаться по эту сторону портала. А то у меня мурашки от этих хранителей, особенно от Кастодиена и Эфиальтии. Настоящие монстры, - сказало существо похожее на белую пантеру, вот только с обтекаемой головой, чем-то похожей на шлем Эфиальтии. По бокам было две пары красных глаз способных видеть почти всё окружающее пространство. Острые когти сейчас были спрятаны, а длинное лезвие на хвосте готово атаковать в любое мгновение. Не смотря на то, что это существо передвигалось на четырёх лапах, его рост при этом был сравним с человеческим. Существо бежало за девушкой.
   - Не стоит благодарности, Эланд.
   - Эфиальтия рассказала что-нибудь интересное? - спросил большой кот.
   - О, так тебе любопытно, - прищурилась девушка и улыбнулась. - В башне появился новый Пришедший, и он прошел испытание.
   - Что-о-о?! - воскликнул Эланд. - Если об этом узнают в верхних мирах...
   - Не беспокойся, они не узнают, - ухмыльнулась Лиабель. - И мы тоже никому не скажем.
   - Поспешим, Эланд, нам нужно успеть в Киргор.
   - Это, где проходит испытание "Тёмная тропинка"? - спросил кот.
   - Да, - кивнула Лиабель.
   - Только не говорите мне, что Пришедший сейчас там.
   - Ага, он там.
   - Ну я же проси-и-ил, - Эланд ещё несколько раз хотел, что-то сказать, но посмотрев на девушку лишь вздохнул и направился дальше.
   - Я заметила что-то ещё, когда мы с тобой направлялись навестить тётушку Эфи, но не придала этому значения. Похоже, что я ощутила врата, ведущие в Междумирье. Поэтому мне хотелось посмотреть на того, кто пришел к нам оттуда, но я немного опоздала. Впрочем, после того, что рассказала Эфиальтия, мне хочется посмотреть на этого Пришедшего ещё больше. Вдруг он также силён, как Аллон или Арклайл, а может быть даже, как та Пришедшая, появившаяся в башне почти пятьдесят лет назад, - Лиабель уже представила себе встречу с неизвестным.
   - Ох-х, - вновь вздохнул Эланд. - Главное, чтобы всё прошло нормально. Хотя, зная вас, я уверен, что случится что-нибудь из ряда вон выходящее. Нельзя же просто так взять и отдохнуть в Небесном Эдеме. Не-е-ет, нужно тащиться в какие-то миры, где на каждом шагу будет ждать опасность. А вы подумали, что мы будем делать, если попадёмся на глаза Экхарту?
   - Не ворчи Эланд, миры второго уровня сейчас безопасней некуда, ведь Экхарт где-то наверху, поэтому прибавим хода. - Улыбнулась девушка и её окутала белоснежная энергия, позволив набрать просто небывалую скорость.
   - Вот всегда она так, - большой кот был сильно расстроен. - Я уже ощущаю, как тучи сгущаются над нами.
  
   Глава 3
  
   Миры второго уровня. Участники испытаний. Тёмная тропинка.
  
   Напротив механического стража очень похожего на гуманоида стоял представитель достаточно редкой расы. Он внимательно смотрел на стены большой комнаты, в которой оказался, а также изучал своего противника. Воин обладал высоким ростом и был похож на человека, вот только у него была голова леопарда и длинный пушистый хвост. Покореженные стальные доспехи, несмотря на свой вид, всё ещё отлично могли защитить своего хозяина, а длинный меч спрятался в заспинных ножнах и мирно дремал, ожидая своего часа. Броню обнимал потрёпанный плащ.
   Нелёгкий противник достался воину далёких земель, однако он не чувствовал страха и в любой момент был готов к атаке. Страж рассматривал воина четырьмя стеклянными глазами и в какой-то миг сдвинулся с места. Также поступил и воин. Металлическую руку стража было нелегко остановить, но он справился.
   Воин не позволил нанести ему удар и схватил вторую руку противника. Силы у стража было полно, поэтому было очень непросто сдерживать его, но и представитель столь редкой расы обладал внушительной мощью.
   "Итак, я Хин Хар Гром, куратор испытания "Круг Силы". Некоторые из вас оказались весьма нетерпеливыми и приступили к испытанию, даже не дождавшись моего сигнала. Поэтому прошу разойтись в стороны и послушать правила данного испытания. Замечательно. А теперь слушайте внимательно, так как я не люблю повторять. Взгляните на красный круг у вас под ногами. Как только вы и страж, стоящий напротив вас, зайдёте внутрь, то начнётся испытание. Оно достаточно простое, но вам запрещается использовать оружие. Только силу, ловкость или хитрость. И всё, что от вас требуется, так это вытолкнуть стража из круга. Я буду очень рад, если вы сделаете это красиво и продемонстрируете мне свою силу. Есть вопросы? Нет? Тогда приступаем. Пусть достойные пройдут дальше!"
   Не хотелось прерывать схватку, но раз куратор так сказал, то пришлось вновь разойтись в стороны. Противник был сильным и это как раз то, что нужно. Воин размял шею и после сигнала бросился к врагу. От мощного удара, стража протащило по земле на несколько корпусов. Когти на его ногах оставили глубокие борозды на каменном полу помещения. Противник остановил участника испытания и теперь стал отталкивать его в сторону.
   Воин оскалил клыки. Громко зарычав, он схватил врага и бросил через себя. Здоровенный страж, созданный из металла, с грохотом ударился о стену и оставил на ней множество трещин. Раздался громкий сигнал.
   "О-о-о, в этот раз участники подобрались на удивление способные, так что пятеро уже смогли завершить своё испытание. Жаль, что ещё пять десятков с треском провалились, так что теперь им придётся исцелять многочисленные переломы. Ну ничего, попытаете свою удачу как-нибудь позже, когда станете сильнее. Победивших прошу дождаться окончания испытания, после чего все прошедшие участники будут перемещены в следующий мир".
  
   ***
   Вокруг оказалась небольшая комнатка с идеально гладкими стенами и лишь одна дверь с небольшим перепутанным набором цифр. Каждое число было изображено на металлической квадратной пластинке, которых было четырнадцать штук и все они располагались внутри квадрата.
   - Обычные пятнашки, банально, - сказал парень в костюме, посмотрев на столь простую головоломку. - Почему нельзя было придумать, что-нибудь повеселее?
   Он достаточно быстро выставил числа в правильном порядке, но ничего не произошло.
   - О-о-о, а вот это уже интереснее, - удивление и радость отразились на его лице. Он поправил шляпу и, положив свой тёмный кейс перед собой, принялся раздумывать над головоломкой.
   "Приветствую всех участников. К сожалению, куратор этого испытания Нэро Нарн слишком занят, чтобы проводить его, поэтому временно его заменю я, куратор Элинтер Марр. "Путь Разума" достаточно простое испытание для тех, кто не обделён интеллектом. Впрочем те, кто обладает достаточно большой силой или другими необычными навыками всё равно смогут его пройти. Итак, я поясню суть этого испытания. Вас ждёт недлинный и достаточно простой путь, но жульничать не следует, это может привести к весьма неприятным последствиям. Перед вами будут встречаться простенькие головоломки, решив которые вы сможете пройти дальше. В принципе, вы можете просто выбить дверь, если хвать сил, но думаю, что среди вас таких нет. Так что вперёд!"
   - А-а-а-а!!! - где-то со стороны послышался наполненный болью крик.
   "Ну я же говорил, выполняйте испытание честно, - вздохнул куратор. - Раз решили собрать головоломку, то собирайте, а не пытайтесь вытащить пластины. Их нужно передвигать. Эх-х-х".
   После того, как куратор объявил о начале испытания, раздался щелчок и дверь открылась.
   - П-ф-ф, значит, даже в обратном порядке не нужно было собирать. Эх-х-х, скучно, - парень поправил шляпу, взял дипломат и направился дальше.
   По пути то и дело слышались крики проигравших. Большинство головоломок были достаточно простыми, однако он столкнулся с ещё одной, оказавшейся уже значительно более интересной. По сути это была обычная игра в крестики-нолики, только почти всё уже было расставлено по местам. Крестики занимали углы, между ними расположились нолики, и лишь центр пустовал. Что тут было делать непонятно.
   - Любопытно... - прищурился парень, глядя на эту задачку. - Ерунда какая-то. Чей сейчас ход? По идее я выиграю в любом случае, вне зависимости от того, что поставлю. Но не может же всё быть так просто. Хорошо, тогда нужно кое-что проверить.
   Погладив подбородок, участник положил кейс перед собой и открыл его. Поиски не заняли много времени, и вскоре он вытащил оттуда чёрные перчатки, которые сразу же надел. Взяв ручку, он нарисовал в центре крестик. Мощнейший электрический разряд сразу же попытался убить парня, но не тут-то было. Перчатки были сделаны из специального материала, который позволял избежать воздействия электрических атак. Впрочем, от ударной волны с него слетела шляпа, а волосы встали дыбом, так что пришлось их привести в порядок, прежде чем продолжить обдумывание задачи.
   - Думаю, что с ноликом будет то же самое, поэтому нет смысла это проверять, - участник положил расчёску в кейс и отряхнул шляпу от пыли. - Похоже, в центре вообще ничего не нужно рисовать. Хм... а что если это подсказка? Раз в центре квадрат, то возможно мне нужно найти ещё два, чтобы выиграть. Но тут опять слишком просто получается. Соединить все нолики между собой - это один квадрат, а все крестики - второй.
   Как только он это сделал, то все линии сразу же засветилась и дверь разошлась в стороны. Участник снял перчатки и вместе с ручкой положил их в кейс, после чего поправил галстук и пошел вперёд. Вдалеке он заметил ещё одного человека, в просторной рубашке и слишком простоватого на вид. Даже удивительно, что такой участник смог справиться с головоломками быстрее него. Тот лишь раз обернулся и затем побыстрее побежал вперёд, однако он уже был взят на заметку.
  
   ***
   Я оказался в относительно небольшом пространстве, которое сильно напоминало мой мир. Такая же беспроглядная тьма и сырость окружали меня. Ни единого звука не слышалось вокруг, и моё сердце забилось быстрее. Я ощутил страх, так как испугался, что Эфиальтия отправила меня обратно. Но за что? Я ведь прошел испытание. Или я как-то обидел хранительницу начального мира, поэтому она так и поступила?
   Что же теперь делать? Как открыть проход? Руки дрожали, и отчаяние стало сковывать меня. От бессилия слёзы появились в глазах, но я смог взять себя в руки и успокоиться. Я прошелся вокруг, стараясь на ощупь определить, где нахожусь. Это была небольшая комнатка с дверью. Такое ощущение, что с моих плеч сползла гора. Но в чём заключается это испытание? Стоило об этом подумать, как я услышал красивый голос.
   "Добро пожаловать на испытание "Тёмная тропинка". Я куратор этого испытания Амбр ан Дорр. Не знаю, чем вы провинились перед Эфиальтией, но вас ожидает непростой путь. Честно говоря, обычно к финишу приходит очень мало участников, но я надеюсь, что сегодня всё будет иначе. Суть испытания заключается в преодолении извилистой тропы, правда сделать это придётся в полной темноте, поэтому у неё такое название. Но есть один нюанс - за вами будет следовать монстр. Он слепой, но слышит очень хорошо. Если он вас настигнет, то попросту убьёт, а затем съест. Единственный плюс для вас заключается в небольшой форе, которая предоставляется всем участникам, чтобы максимально далеко уйти от монстра. Каждому придётся показать все свои способности, чтобы победить в этом испытании, надеюсь, вы сможете справиться. Ну что ж, все готовы? Вижу, что да. Тогда начнём испытание".
   После слов куратора дверь открылась. Зрение уже немного привыкло к окружающей тьме, поэтому я заметил коридор. Мне не хотелось, чтобы монстр съел меня, поэтому побежал вперёд изо всех сил.
   Несколько раз я ударился о стены, всё же бегать в темноте на такой скорости не следует. Ещё пару раз больно упал, поскользнувшись. Но вроде бы я убежал достаточно далеко, по крайней мере, на это надеюсь.
   "Ваше время заканчивается, поэтому вскоре монстр будет на свободе, так что спешите достигнуть финиша, чтобы избежать печальной участи. Мне бы не хотелось, чтобы сегодня кто-нибудь умер, так что я рассчитываю на вас. Не подведите меня и постарайтесь изо всех сил выполнить это испытание, иначе я опять получу от главного куратора. Ой, вы ничего не слышали".
   Голос куратора исчез, и сразу после него вдалеке послышался ужасающий вой. Стены задрожали от его силы, а по спине пробежали мурашки. Теперь я бежал уже невзирая на падения и удары о стены, лишь бы оказаться как можно дальше от этой необычной сущности.
  
   Глава 4
  
   Безымянный куратор. Знакомство. Кровь.
  
   В довольно просторной светлой комнате было множество самых разнообразных участников, ожидающих начала испытания. Кто-то расположился небольшими группами, обсуждающими начальный мир и его хранительницу, кто-то же предпочитал диалог только с кем-нибудь одним, а некоторые и вовсе держались подальше от других, не желая ни с кем взаимодействовать.
   Воин с двумя катанами и повязкой на лбу внимательно смотрел за множеством участников, среди которых оказалось немало достаточно плохих на его взгляд людей. Доверять тут нельзя никому. Любой может продать тебя даже за самую мизерную выгоду. Вдруг его взгляд зацепился за очень необычного человека невысокого роста. Его лицо скрывал глубокий капюшон. Однако от этого незнакомца веяло очень большой силой. Даже удивительно, ведь судя по шагам, это был ребёнок. Хмыкнув, воин молча продолжил изучать других участников.
   "Кхм-кхм, рада приветствовать вас на своём испытании. Наверное, это самое простое испытание из всех, что есть в мирах второго уровня. Оно называется "Давление". Как меня зовут совершенно не важно, так что позвольте мне не прерываться и изложить суть испытания. Для некоторых индивидов оно может начаться раньше остальных, если они не закроют рот, когда я говорю. Кхм-кхм, в этом испытании вам ничего не нужно делать, можете просто остаться на своих местах и ждать, когда оно завершится. Звучит просто, правда? Для сильных участников всё так и будет, те, кто послабее, смогут попробовать пройти его как-нибудь позже, когда обретут необходимое для прохождения могущество. Остальные умрут весьма неприятной смертью. Думаю, всё честно, ведь вас ждёт очень трудный путь, и раз вы не сможете справиться с этим, то лучше не мучить себя и сразу умереть. Пусть начнётся испытание".
   После слов куратора, не пожелавшего назвать своё имя, дышать стало значительно труднее, будто воздух стал вязким. Он давил со всех сторон, и большинство участников падали на пол. Кто-то корчился и пытался устоять на ногах, другие бились в конвульсиях и истекали кровью. Но были и те, кто стоял, как и прежде, совершенно не шелохнувшись.
   Воин с двумя катанами внимательно изучал подобных личностей, в будущем способных составить серьёзную конкуренцию. Хотя боль в висках несколько мешала сконцентрироваться. С другой стороны стояла парочка участников, подобно ему фактически не замечающих никакого давления. Одна весьма симпатичная девушка с длинными волосами весьма заразительно зевала, не обращая внимания на десятки задыхающихся участников. Однако самым удивительным было то, что девочка, которую он видел немногим раньше, не замечала подобного и вела себя так, будто пришла сюда на прогулку. С подобными монстрами всегда нужно быть настороже, какими бы одеждами они не скрывали себя, но опытного воина сложно провести. Всё же перед ним, среди постепенно умирающих участников, стояла девочка, лицо которой скрывал капюшон, и лишь едва заметная улыбка виднелась из-под него.
   Время шло и всё меньше среди участников оставалось живых, и вот, наконец, давление резко исчезло, будто ничего и не было. Воин сразу же вдохнул полной грудью и выдохнул. Глоток воздуха - самая хорошая награда после такого испытания, не считая жизнь, конечно.
   "Что ж... испытание окончено. Слабаков среди вас оказалось немало, но и достаточно сильных тоже, так что можно сказать, что испытание закончилось вполне удачно. Даже удивительно, что прошло так много участников, но я рада подобному, ведь дальше будет ещё интересней, и вы сможете умереть гораздо более изощренными способами. Теперь прошу вас дождаться перемещения на следующее испытание, и уж можете мне поверить, оно будет сложнее".
  
   ***
   Затем я услышал наполненный болью крик, завершившийся противным бульканьем. Страх охватил меня, и я просто бежал вперёд, сломя голову и ничего не замечая перед собой. Иногда я сворачивал на многочисленных развилках, чтобы запутать монстра, если он вдруг решит бежать за мной.
   На полной скорости я столкнулся с ещё одним участником, и мы отлетели в разные стороны. Было немного больно.
   - Чёрт! Ты откуда тут взялся? Впрочем, неважно. Бежим дальше, иначе помрём, - сказал он и побежал в другое ответвление.
   Недолго думая, я направился вслед за ним, так как одному мне было попросту страшно. Вскоре послышался ещё один крик, который быстро исчез. Было страшно, и я не понимал, как тут найти выход, однако этот странный участник, за которым я бежал, был уверен в своих силах, и каждый раз поворачивал без каких-либо сомнений.
   - Постой, - резко остановившись, сказал он. - К нам кто-то приближается вон с той стороны.
   После этих слов мне стало действительно страшно, ведь встретить монстра именно здесь, мне бы не хотелось.
   - Это не канг, - махнул рукой участник. - Это человек. Эй, иди сюда! - крикнул он кому-то и вскоре к нам подбежал ещё один беглец.
   - Вы... вы сумели... сейчас... - никак не могла отдышаться девушка и только через некоторое время смогла полностью задать вопрос. - Вы сумели убежать от канга?
   - Нас он пока ещё не нашел, - ответил участник, за которым бежал я. О каком канге они вообще говорят? - Думаю, сейчас мы можем немного отдохнуть.
   После этого он использовал какой-то прибор и перед нами завис небольшой тусклый шарик. Но его света вполне хватало, чтобы разглядеть двух собеседников. Первый встреченный мной участник напоминал невысокую прямоходящую ящерицу. На нём была красная куртка и чёрные штаны. Никакой обуви не было, возможно ему было удобно и так. На каждой руке по четыре когтистых пальца. Сейчас он внимательно смотрел на нас.
   Вторым участником была девушка с тёмными волосами и непримечательной внешностью. Её платье оказалось разорвано, а на руках были заметны ссадины и синяки. Она вытерла кровь, закапавшую из носа, и посмотрела на нас.
   - Что будем делать? - спросила девушка. - Мой эльт не может определить направление в сторону выхода.
   - Мой тоже, но он высвечивает достаточное пространство, чтобы определить своё местоположение и предположить, где находится финиш, - ответил ящер. - По идее нам осталось не так много, чтобы оказаться там. Вот посмотрите.
   Он прикоснулся к простенькому амулету на груди, и перед нами возникло изображение с многочисленными проходами, уходящими куда-то вдаль. Три яркие точки по центру наверняка обозначали нас, а вот большая красная, которая постепенно приближалась к нам со стороны, откуда выбежала девушка, принадлежала монстру.
   - Ух ты! У тебя эльт выше по уровню, чем мой. Но как ты смог его заполучить?
   - Повезло, - усмехнулся участник, и его ухмылка мне сильно не понравилась.
   - Кстати, это не канг ли случаем? - спросил я, указывая на красную точку в стороне.
   - Чёрт! - бежим сюда, сказал ящер и произнёс цепочку каких-то странных слов, от которых девушка сразу покраснела. - Нам придётся постараться, чтоб не сдохнуть. Если когда-нибудь доберусь до вершины, то вернусь в начальный мир и устрою этой Эфиальтии отличную взбучку. Эта стерва после этого тысячу раз подумает, прежде чем забрасывать участников в подобные испытания.
   - Мне она показалась не такой плохой, - сказала девушка.
   - Ага, тогда почему ты находишься на испытании, которое проходят очень редко, а те кто выбывает в большинстве случаев расстаются с жизнью? - вновь ухмыльнулся ящер и собеседница не нашлась, что ему ответить. - Я так и думал. Она просто монстр, только пострашнее канга, вот и скрывает свою морду за шлемом.
   Мы бежали на север и несколько раз чуть не запутались в коридорах, так как пара из них оканчивалась тупиками. Стало страшно, так как в мыслях предстал момент, где монстр загоняет нас в подобные ответвления.
   Вновь послышались крики, которые не стихали довольно долго, но потом неожиданно прекратились. Страх мешал нормально соображать, а судя по отметке, монстр решил всё-таки направиться за нами, и он обладал весьма внушительной скоростью. Девушка несколько раз останавливалась и просила подождать её, что очень злило ящера, но всё же он ждал.
   В одном месте мы чуть не упали в неглубокую яму. Хорошо, что удалось её заметить благодаря тусклому шарику света, который летел перед нами. В какой-то момент я услышал скрежет когтей по камню, и мы все вместе оглянусь назад. Вдалеке бежало нечто.
   - Проклятье! - выругался ящер и побежал ещё быстрее. Мы еле успевали вслед за ним.
   - Я не хочу... умирать, - плакала девушка, но было видно, что ей не хватает сил, чтобы бежать в таком темпе.
   Впрочем, если судить по скорости канга, то даже прикладывая все доступные усилия мы всё равно бы не смогли оторваться от него. В какой-то момент девушка споткнулась и упала. А я остановился рядом.
   - Отлично! - усмехнулся ящер и побежал ещё быстрее. Я даже удивился подобной скорости. - Ничего личного, ребята, но теперь я смогу убежать подальше, пока канг вами перекусит.
   Понятно, так он просто считал нас закуской для монстра, которая позволит ему убежать в самый опасный момент. Было как-то даже обидно осознавать подобное. Я не знал, что делать и как противостоять монстру, несущемуся на нас. Девушка смотрела на приближающуюся тварь и кричала.
   Монстр был похож на огромного волка без глаз. Его передние лапы были достаточно большими, что позволяло ему очень быстро перемещаться, не обращая внимания на препятствия. А солидных размеров уши помогали безошибочно найти жертву. Острые зубы в его пасти были покрыты кровью предыдущих участников, и мне очень не хотелось, чтобы он попробовал и нас.
   Канг достаточно быстро приблизился к нам, и мне пришлось приложить руку ко рту девушки. Она сразу же замерла, и я жестами показал, что следует молчать. Монстр остановился, будто потерял нас из вида, но никуда не убегал. Его уши повернулись чуть в сторону, улавливая убегающего ящера, однако монстр не спешил броситься в погоню.
   Тварь приближала свою голову к нам и уже обнажила острые зубы. Я старался не дышать, и даже сердце билось через раз лишь бы повысить шансы на выживание. Существо будто бы видело меня, но всё же не нападало. Однако, как только голова канга повернулась в сторону участницы, то девушка не выдержала. Она отбросила мою руку в сторону, закричала от ужаса переполнявшего её душу и побежала, не разбирая дороги.
   В два прыжка монстр догнал её и сбил с ног. Участница кричала и пыталась уползти, но большая лапа с острыми когтями не позволяла этого сделать. В какой-то момент кангу надоело слушать громкие крики, и он прижал уши к голове, после чего впился челюстями в её тело. Кровь брызнула во все стороны и полилась у девушки изо рта. Мне было страшно смотреть на подобное, но я ничего не мог поделать. Против такого монстра я был абсолютно бессилен. Канг разрывал её тело, наслаждаясь вкусом крови, издавал какие-то странные звуки, похожие на мурчание. Страх не позволял мне сдвинуться с места, поэтому я, стараясь не двигаться, смотрел в остекленевшие глаза погибшей участницы, имя которой я так и не узнал.
  
   Глава 5
  
   Смерть всегда где-то рядом. Суть испытания. Неожиданная встреча.
  
   Канг сожрал девушку целиком, проглотив даже кости, после чего облизнулся и стал внимательно прислушиваться. Я старался не дышать, и даже сердце билось через раз, чтобы хоть как-то повысить шансы на спасение. Но этот монстр всё равно не уходил. Некоторое время он бродил вокруг, потом вернулся к месту, где лежало тело девушки, полизал покрытые кровью камни и бросился в погоню за ящером.
   Когда эта тварь скрылась во тьме, я медленно сполз по стене. Сердце оглушительно застучало в груди, будто пытаясь нагнать недостающие удары. Руки дрожали, и я даже не мог встать. Вся спина покрылась потом так, что теперь я ощутил холод. Пришлось прикрыть глаза, чтобы успокоиться и прийти в себя.
   На это потребовалось изрядное количество времени. М-да, тяжеловато, даже не представляю, как можно одолеть этого монстра. Нужно найти какое-нибудь оружие. Подошел бы и вот этот камень. Я посмотрел в сторону, где лежал отколовшийся кусок стены, покрытый влагой и чем-то похожим на мох или плесень. У меня едва хватило сил, чтобы поднять его. Эх-х, с таким орудием можно было бы нанести кангу серьёзный вред, вот только с этим булыжничком не побегаешь. Пришлось аккуратно положить его на место. Бросать камень не стал, так как не хотел привлекать излишнего внимания.
   Итак, куда же мне идти? Есть два пути: возвращаться назад, либо идти вслед за кангом. Первый вариант не даст мне ничего хорошего, так как я попросту буду бродить по этому проклятому лабиринту, и канг меня рано или поздно найдёт, если я не умру с голода раньше. Второй вариант опаснее, ибо зверь может услышать меня, но других вариантов просто нет. Или, по крайней мере, я не могу до них додуматься.
   Умирать мне не хотелось, но я считал, что ни один из вариантов не подходит. Оставаться здесь тоже нельзя. Что же делать? Куда идти?
   В голове вдруг возникла любопытная мысль. Ящер использовал свой эльт, благодаря чему мог немного видеть пространство вокруг нас, а также на той карте отобразился канг. Значит, и мой эльт так должен уметь. Хотя та девушка обмолвилась, что прибор предателя был выше рангом, так что мой может попросту не обладать подобными функциями. Ну и ладно, хоть какая-нибудь помощь.
   Я прикоснулся к чёрному диску у себя на груди. Он был настолько тёмным, что выделялся даже на фоне окружающей тьмы.
   "Выберите функцию использования прибора", - услышал я голос в голове, после чего появились надписи перед глазами.
  
      -- Пространственный карман
      -- Карта
      -- Точный Анализатор(заблокировано)
      -- Переводчик(автоматическая функция)
      -- Сканирование пространства(заблокировано)
      -- Поиск(заблокировано)
      -- Сбор данных(автоматическая функция)
  
   Как бы я не вертел головой, эти надписи не убирались, причём даже если закрыть глаза. Это несколько удивляло. Непонятно ещё, что за заблокированные возможности. А вот, что за автоматические функции было вполне ясно из слов Эфиальтии. Так как же мне вызвать карту?
   Стоило об этом лишь подумать, как карта лабиринта появилась перед глазами. Но было кое-что не так и это сильно отличало её от той, которая была у ящера. Моя карта была раз в пять больше и показывала весь лабиринт целиком.
   К моему удивлению, он был круглым, и мы выходили из центра. Хм... тут даже показывался проделанный мною путь. И я шел в сторону от выхода. На карте было множество зелёных точек, я так понимаю это другие участники. К одной чёрной точке приближалась большая красная. Ага, понятно, значит, канг скоро догонит ящера. Вот только почему он чёрный? Может, карта показывает так тех, кто стал мне врагом? Ладно, узнаю чуть позже.
   Была ещё одна любопытная метка: череп с костями. И одна из таких находилась неподалёку от меня. Ага, ясно, значит, так обозначается смерть участника. Мне это очень не понравилось, так как подобных меток было очень много. Но помимо этого я заметил кое-что странное: вторую красную точку в противоположном конце лабиринта. Красная точка настигла зелёную, и вместо той возникла метка с костями. Чёрт! Тут два канга!
   Я глубоко вдохнул и выдохнул, чтобы немного успокоиться. Я знаю, где расположен выход, поэтому смогу без проблем до туда добраться. Могу ли я помочь кому-нибудь из участников? Мне просто страшно представить, что канги съедят ещё кого-то так же как и ту девушку. Но голос разума говорил о том, что я могу оказаться на месте жертвы, чего бы мне точно не хотелось.
   Хорошо, тогда поступлю так. Я направлюсь к выходу из лабиринта, благо теперь это не представляет трудностей и если по пути попадётся кто-нибудь из участников, то я помогу им. Вот теперь сердце было спокойно, и уверенность в своих силах значительно возросла.
   Так-с. Как бы теперь эту карту сделать невидимой для других и уменьшить, чтобы она по-прежнему была передо мной, но не мешала обзору. Опять стоило только об этом подумать, как эльт выполнил всё, что я пожелал. Карта переместилась в левый нижний угол и стала такого размера, чтобы я вполне мог заранее увидеть врага или друга. Ещё бы путь отмечался, желательно синим цветом, чтобы можно было следовать по нему, тогда было бы вообще всё замечательно.
  
   Недостаточно энергии для данного действия!
  
   Похоже, я немного перестарался с просьбами, поэтому стоит удовлетвориться тем, что есть, ведь это значительно больше, чем у встреченных мною участников. Надо потом прояснить этот вопрос и понять, почему мой эльт видит подземелье целиком.
   Я ещё раз взглянул на карту, чтобы запомнить кратчайший путь к выходу и заметил, что чёрная точка, каким-то чудом смогла избежать встречи с красной. Этот ящер весьма вёрткий, раз смог убежать от канга. Но вот ему помогать я точно не буду.
   Немного размявшись, я побежал в сторону выхода, но старался сделать это так, чтобы мои шаги были как можно тише.
   На карте расстояния казались куда меньше, чем в действительности, так что, пройдя уже изрядное количество тёмных коридоров и поворотов, я остановился, чтобы немного передохнуть. Моей выносливости явно не хватало, чтобы нормально передвигаться по этому месту в таком же темпе. За время, пока я направлялся в сторону выхода, несколько зелёных точек благополучно достигли его, но большая часть других превратилась в метки с костями. Один канг до сих пор преследовал ящера, которому никак не удавалось полностью оторваться от монстра. А ведь он уже не так далеко от пути, ведущего к выходу.
   Ещё раз глубоко вдохнув, я продолжил свой путь. Коридоры сменяли друг друга, затем повороты. Несколько раз я останавливался, чтобы отдохнуть и проверить свой путь по полной карте. К сожалению, я не всегда правильно выбирал направление, всё же память оказалась не самой сильной моей стороной, но эльт помогал справиться с этим недостатком и верный путь вновь открывался передо мной.
   Уже преодолев середину пути, я наткнулся на метку с черепом и костями. Это было ужасно. Второй канг разрывал своих жертв в клочья и съедал только часть, оставляя остальное на месте. Желудок чуть не вывернулся наизнанку, когда я посмотрел на разорванное тело. Меня передёрнуло от подобного вида, и я прикрыл глаза, следуя по карте, по-прежнему отображающейся в левом нижнем углу. Преодолев этот коридор и повернув за угол, я присел и прислонился спиной к холодной стене. Опять задрожали руки и сердце застучало. Мне было жалко человека, и хотелось прибить монстра, но я попросту не знал, как это сделать.
  
   Внимание! Опасность!
  
   Раздался мелодичный голос в голове, и я посмотрел на карту. Красная точка стремительно неслась в мою сторону. У-у-х! Вот уж чего не ожидал, так это неожиданного появления канга. Вот и что он тут забыл? Хм... не может быть. Монстр гнался за чёрной точкой.
   Пришлось заставить себя встать и побежать к выходу как можно быстрее. Я бежал некоторое время, пока сердце с лёгкими не попросили пощады, однако показавшийся за спиной ящер и нагоняющий его канг не давали остановиться.
   - Э-э-э-й ты! Помоги-и-и! - жалобно кричал ящер, видимо не узнав меня. - Я... я... заплачу.
   Я не совсем понял, что это значит, но то, что слёзы не помогут ему защититься от канга, я знал точно. Откуда в этом ящере столько сил? Я стал уставать и мне очень не хотелось, чтобы этот гад вновь подставил меня. Куда бы я не свернул, ящер бежал за мной. Вот почему всегда так? Впрочем, у меня появилась идея. Я увидел неподалёку ещё одну метку с костями и побежал к ней.
   Желудок опять захотел вывернуться наизнанку после увиденного, но я сделал над собой титаническое усилие, чтобы не допустить подобного. Теперь осталось только дождаться ящера. Я встал в стороне.
   Участник бежал на такой скорости, что даже не задумывался о том, что его ждёт. Его лапа с острыми когтями наступила в лужу крови, и предатель поскользнулся, больно ударившись челюстью о каменный пол. Я услышал отвратительный хруст и жалобный вой. Канг нагнал бегуна и медленно подходил к нему.
   - У-у-у, ы-ы, - ящер держался за челюсть и отползал в сторону, не сумев встать и боясь повернуться к врагу спиной. - Я... не хочу умирать! Не хочу! Я д-д-должен пройти! - из его глаз полились слёзы, всё-таки он выполнил своё обещание. И тут он увидел меня. - Не м-может б-быть. Не оставляй меня. У... у меня... есть драгоценности. Я... я отдам их тебе, только п-помоги.
   Я не стал ничего отвечать, чтобы не привлечь к себе внимание монстра. Да и к чему мне какие-то драгоценности? В глазах ящера появился ужас. Несмотря на то, что предатель замер, канг уверенно направился в его сторону. Никакие ухищрения в этот раз не помогли ящеру, монстр ухватил его за руку, заставив того заверещать.
   Гримаса боли и злобы исказила морду ящера, он подобрал кость убитого ранее участника и попытался попасть в меня.
   - Сдохни, тварь! И будь ты про... - договорить он не успел. Канг несколько раз ударил предателя об пол и оторвал ему голову. Крови вокруг стало ещё больше. Я прикрыл глаза, пока канг разрывал предателя и медленно отползал подальше от этого места.
   Я отполз уже на достаточное расстояние, когда оступился и упал на спину. Удар заставил лёгкие выдохнуть весть воздух. В глазах на миг потемнело, а зубастая морда канга повернулась в мою сторону. Эту существо раздумывало лишь мгновение, прежде чем кинуться за мной. Вот ведь чёрт! Похоже, эта тварь просто любила отнимать жизни у других, и совсем не голод заставлял её убивать участников.
   Я понял, что сидеть на месте нельзя, в этот раз таким способом избежать схватки не получится. Резко встав, я почувствовал сильную боль в спине и прищурился от неё. Пришлось вновь преодолеть себя, чтобы выжить, поэтому несмотря на боль и пропитавшуюся кровью одежду я побежал в сторону выхода.
   Канг кинулся следом. Тут коридоры были не такими длинными, и многочисленные повороты позволяли оторваться. Монстр постоянно врезался в стены из-за большой скорости, и это приводило его в ярость. Оторваться никак не получалось. Лёгкие и сердце грозились прекратить работу, спина раскалывалась от боли, и ноги сильно болели. В таком состоянии я не мог продолжать бег в прежнем темпе. Моё внимание значительно ослабло, и я в очередной раз споткнулся, проехав коленом по каменному полу.
   - У-у-гх! - я скорчился от боли. Вот ведь чёрт! Как же больно. Канг устремился ко мне, но я не собирался сдаваться так просто. Я должен встретиться с Уллой. Она ждёт меня! Поэтому я не могу умереть здесь!
  
   Внимание! Опасность!
  
   Вновь раздался голос в голове. А то я не знаю. Подобрав камень, из-за которого и споткнулся, я намеревался запихнуть его в пасть этой твари, когда та попытается откусить от меня кусочек. Либо сломать гаду пару зубов, всё же этот осколок вполне массивный, чтобы провернуть подобное. Но стоило лишь мне увидеть, оскаленную пасть монстра, как вся храбрость вмиг улетучилась. Пальцы вжались в твёрдый камень, и я приготовился к последнему бою. Если бы я только не упал, то вполне бы смог добежать до выхода, правда потом выплюнул бы лёгкие. Но ничего, теперь смогу их выплюнуть уже сейчас.
   Тварь побежала на меня и прыгнула. На лапах монстра появились острые длинные когти, которых я раньше совсем не замечал. Я приготовил камень, желая причинить врагу максимум повреждений, чтобы тот в любом случае помнил, что с подобными мне не стоит связываться.
   Однако камню не суждено было сломать пару клыков. Монстра в полёте сбил другой. Странная белая пантера с головой, напоминающей шлем Эфиальтии. Две пары красных глаз по бокам были нацелены на врага. Несмотря на то, что это существо было поменьше, чем канг, оно всё же с лёгкость смогло разодрать ему горло. Когти канга скользнули по белоснежной шкуре, не оставив и следа. Пантера вырвала голову канга с частью позвонков и бросила перед собой. Белая шкура окрасилась разводами крови, и монстр пошел на меня.
   Боюсь этому я вообще ничего не смогу сделать, раз он с такой лёгкостью расправился с обитателем лабиринта. Этот большой кот со странной головой уставился на меня четырьмя глазами и произнёс человеческим голосом:
   - С тобой всё в порядке?
   - Э... - от удивления я даже ничего не мог произнести.
   - Лиабель, похоже, он немой, - сказал он к какому-то. Кстати, а откуда он появился тут? - Иди за мной.
   Мне потребовалось немного времени, чтобы встать. Спина вновь разразилась болью, и мне пришлось облокотиться о стену, чтобы перетерпеть это. В глазах потемнело, но я справился и удержал сознание. Прихрамывая, я направился вслед за этим существом, опасаясь, что оно убьёт меня, если я этого не сделаю. Впрочем, канги говорить не умели, а этот мог, значит, он разумный, а это значительно увеличивало мои шансы на выживание.
   Монстр скрылся в проходе, возникшем в стене. Хм... так тут есть какие-то скрытые ходы, которые не отображает мой эльт. Любопытно, но кто это там, рядом с монстром? Я подошел поближе и увидел невероятно красивую девушку.
   Её волосы были белоснежными, словно облака в том мире, где проходило испытание Эфиальтии. В них были вплетены алые бантики. Прекрасное личико обладало поистине невероятной красотой. Тёмно-красные глаза, почти как у Уллы, посмотрели на меня с заметным интересом. Поверх белоснежной кофточки и юбочки, скрывающих очень привлекательную фигуру, был накинут чёрный плащ, вызвавший у меня дрожь. Белые туфельки покрывали серебристые рисунки.
   - А ты заметно слабее, чем я думала, - с ноткой печали вздохнула девушка и обратилась к монстру. - Эланд, ты уверен, что он действительно Пришедший?
   - Да, госпожа Лиабель, - кивнул кот. - К тому же Эфиальтия никогда не врёт.
   - Может, в нём есть древняя кровь, или какая-нибудь внутренняя сила? - предположила она.
   - Ничего подобного, он самый обычный человек без каких-либо выдающихся способностей, - покачал головой Эланд.
   - Разве подобный смог бы пройти испытание Эфиальтии? - посмотрела на своего друга девушка. - И к тому же она отправила его сюда, где гарантированно погибают почти все участники. Но если хранительница всё же отправила его сюда, значит, она посчитала, что он способен пройти это испытание. Следовательно, он необычный человек.
   - В ваших словах есть логика, только женская, - усмехнулся кот.
   - Убью, - прищурила глаза Лиабель.
   - Хорошо-хорошо, - немного отошел в сторону Эланд. - Она могла предположить, что он Вас заинтересует, и Вы отправитесь к нему, чтобы посмотреть на него и помочь.
   - Хм... да, тут ты можешь быть действительно прав, но даже так. Всё это лишь подтверждает его уникальность и ранг Пришедшего, хотя я ожидала увидеть кого-нибудь вроде Арклайла или Аллона. Впрочем, сейчас это не имеет значения.
   После своего разговора, они всё-таки обратили на меня внимание. Честно говоря, стоять здесь и слушать, как тебя обсуждают было очень неприятно, будто я был пустым местом. К тому же спина сильно болела и нога.
   - Хм... твои раны будут нам немного мешать при разговоре, поэтому я сделаю кое-что для тебя, повернись, - сказала девушка и подошла ко мне. Я как-то побаивался возражать той, кого опасается даже это монстр.
   Она подошла вплотную и стянула с меня кофту. А тут оказывается холодно. Её взгляд почти ощутимо обжигал спину, а может это просто холод.
   - М-да, не слабо тебе досталось, - вздохнула она. - Тогда придётся воспользоваться кое-чем другим.
   - Но принцесса, - попытался возразить Эланд. - Это может быть опасно.
   - Вот сейчас и проверим, - ухмыльнулась девушка, и в следующее мгновение я почувствовал прикосновение её губ к моей ране. Лёгкое тепло разошлось в стороны, и боль исчезла.
   - Удивительно, - только и выскочило у меня.
   - Ничего удивительного, - ответила Лиабель, надела на меня кофту и повернула к себе. - А вот ты достаточно любопытный. О, у тебя ещё и нога повреждена. Потрепало тебя это испытание. Сядь.
   Я немного застыл и девушка, закатив глаза, просто слегка надавила мне на плечо своей рукой. На миг мне показалось, что на меня упала каменная сфера из первого испытания и ноги сами подогнулись. Правда упасть мне не дали. Лиабель посмотрела на мою кровоточащую рану и коснулась её губами. Яркий свет разошелся от неё в разные стороны, и от боли не осталось и следа.
   - На тебя моя сила действует весьма необычно, точнее очень эффективно, - улыбнулась девушка. - А теперь давай знакомиться. Я принцесса Лиабель.
   - Налл, - ответил я, всё ещё не зная, как относиться к этой удивительной девушке.
   - У меня к тебе очень много вопросов, Налл, но боюсь, на многие из них ты пока попросту не сможешь ответить, - сказала девушка своим приятным голосом. - Для начала расскажи мне о том, откуда ты пришел и зачем?
   Она залечила мои раны, а ведь я даже не просил её о помощи, поэтому я рассказал ей всё как есть. И о своём тёмном мире, и о бесконечной тьме и об Улле. Её сильно удивил мой рассказ и, казалось, что я её заинтересовал ещё больше. Мы разговаривали с ней некоторое время.
   - Теперь всё стало ещё запутанней, - выслушав меня, сказала она. - Как ты вообще умудрился не попросить оружия у Эфиальтии? Она бы отдала тебе любое. Нужно было только попросить.
   - У меня никогда не было оружия, поэтому я просто не подумал о нём, - честно ответил я, заставив девушку закатить глаза.
   - Заметь, а ведь Эфиальтия отдала тебе какой-то весьма странный эльт, я подобного и не помню, поэтому старайся не показывать его всем подряд. У него ведь есть опция пространственного кармана?
   - Да, - кивнул я.
   - Отлично, тогда давай подберём тебе что-нибудь, - она встала, и белоснежный амулет слетел с её шеи, превратившись в сферу. - Пространственный карман, - сказала она, и перед ней раскрылось какое-то странное круглое и полупрозрачное окошко, состоящее из многочисленных сегментов. В каждом из них находилось что-то. - Итак, начнём с этого.
   Она вытащила какую-то здоровую палку с массивным металлическим шаром, усыпанным острыми шипами.
   - Думаю, эта булава тебе подойдёт, возьми, - она протянула её мне, и я еле удержал это оружие двумя руками, хотя девушка с лёгкостью держала его одной. - Хм... слегка тяжеловата, ну ничего страшного. Пойдёт на вырост. Так, тогда вот это, - она протянула мне длинную палку с тонким перьевидным наконечником. Но с этим оружием мне было тяжело управиться. - Похоже, копьё тебе тоже не подходит. Дай-ка подумать.
   Множество различных видов оружия прошло через мои руки, но всё было довольно тяжелым, и моей силы оказалось крайне мало, чтобы орудовать чем-то подобным. Но девушка не унывала, похоже, ей нравилось разбираться в своих старых запасах оружия.
   - Не остаётся ничего другого, как отдать тебе вот эту вещицу, - она протянула мне относительно небольшой одноручный меч.
   Его плавные линии сливались в острейшее лезвие, а рукоять была слегка изогнута, чтобы удобно было держать его одной рукой. Белый металл отбрасывал яркие блики даже от тусклого света, зависшего над нами шарика, и этот клинок мне очень понравился. В отличие от большинства других орудий, он был необычайно лёгким и будто был создан специально для меня. Был только один серьёзный минус, я совершенно не знал, как использовать оружие. Точнее я совсем не владел оружием раньше.
   - Госпожа Лиабель, вы уверенны в своём решении? - спросил Эланд, внимательно смотря в тёмно-красные глаза девушки.
   - Да, всё равно эта безделушка лежала у меня в пространственном кармане слишком долго, а ему она подходит идеально, так как всё остальное оружие слишком тяжелое. А ведь я ещё хотела нарядить его в доспехи, но, думаю, это бессмысленно, так как даже в самых лёгких, из тех, что у меня есть, он даже шага не сделает.
   - Как знаете, - вздохнул монстр.
   - Я отдаю этот клинок тебе, но на время, так как он важен для меня, - добавила Лиабель. - Поэтому когда он поможет тебе и выполнит свою задачу, не забудь вернуть его.
   - Хорошо, - кивнул я.
   - Что ж, на этом, думаю, нам стоит попрощаться, - улыбнулась, спасшая меня, девушка. Мне захотелось обнять её, что я собственно и сделал, заставив её сильно удивиться. Так я пытался выразить свою благодарность за неоценимую помощь. Сперва Эланд было дёрнулся, будто подумал, что я хочу причинить вред принцессе, но потом остановился, заметив её взгляд.
   - Спасибо, Лиабель, я не забуду вашей помощи, - поблагодарил я девушку.
   - Кстати, Налл, суть этого испытания не в прохождении лабиринта, а в поиске тёмной тропинки. Попросту говоря тайного прохода, который привёл бы тебя к выходу за очень короткое время и при этом, ты бы ни разу не столкнулся с кангом. Именно так поступил один из двух прошедших испытание участников, - сказала красавица. - А сейчас иди, ещё увидимся как-нибудь.
   Я ещё раз сильно прижал к себе девушку, заставив её улыбнуться, и направился в сторону выхода. Оставшийся путь я преодолел очень быстро. Снаружи светило солнце, ослепившее меня вначале. Другие участники уже перешли на следующее испытание, так что на площадке я был один. К сожалению, помочь я никому так и не смог. Зелёных точек больше не осталось, и вместо них были лишь метки с черепом и костями.
   "Удивительно, но сегодня испытание прошло аж три человека, - услышал я голос Амбр ан Дорр. - Давненько не было столь хорошего результата. Ты хоть и пришел последним, участник, но всё же удивил меня. Передохни немного, ведь тебя ждёт следующее испытание".
  
   Глава 6
  
   Новое испытание. Новый куратор. Новые друзья.
  
   Я очнулся в колышущемся море изумрудно-зелёной травы. Приятный ветерок заставлял её пригибаться и окутывал меня прохладой. Как же хорошо. Я полежал так некоторое время, не желая вставать. Честно говоря, я устал, и мне бы не помешало отдохнуть, но сейчас начнётся новое испытание, так что нужно хотя бы осмотреться.
   Я слегка приподнялся и огляделся по сторонам. Этот мир был похож на сад Эфиальтии, только без цветов. С одной стороны виднелся лес с пышной листвой, с другой были горы укрытые белоснежными шапками. Кое-где в изумрудном море травы были разбросаны массивные камни, с которых можно было бы получше осмотреть округу, вот только я сомневался в том, что смогу забраться на них. Интересно, в чём же будет заключаться новое испытание. Надеюсь, нам не придётся убегать от ещё более страшных чудовищ. Мне бы очень не хотелось увидеть смерть кого-нибудь из участников. Мурашки пробежались по коже при воспоминании о той безымянной девушке, погибшей на тёмной тропинке. А где остальные участники? Стоило только подумать об испытании, как раздался голос куратора.
   "Итак, с вами куратор Элинтер, и я уже второй раз прикрываю куратора Нэро Нарна, который должен был вести это испытание. Но прогульщик отлынивает от работы, прикрываясь разговором с главным куратором, поэтому всё опять валится на меня. Эх-х-х, ну да ладно. Нэро придумал какое-то интересное испытание, вот только со мной забыл поделиться его сутью, а я попросту не успел подготовиться, поэтому мне придётся импровизировать. Качество не обещаю, но вот веселье гарантирую. На самом деле, мыслей достаточно много, но вот выбрать такую, чтобы вам понравилось... та ещё задача. Можно было бы устроить соревнование на выбывание, но это слишком скучно, ведь победят самые сильные. Мне бы хотелось дать возможность выиграть более умным, хитрым и сообразительным, а если вы ещё и не обделены силой, то это будет плюс.
   К тому же, я немного засиделся здесь, поэтому хочу размяться и предлагаю поиграть вам в прятки. Ага, так и назовём это испытание: "Прятки". Просто и без лишних слов. Суть его очень проста. Я прячусь, вы ищите. Здорово звучит, правда? Так вот, чтобы завершить испытание, мало меня найти, нужно ещё и коснуться. Как только кому-либо одному из... сколько вас там? Так-так... 599 участников. Как много-то! Впрочем, так даже лучше, быстрее найдетё и быстрее избавите меня от головной боли и лишней работы и чем быстрее вы это сделаете, тем более счастливым я буду. А заодно высплюсь, наконец. У вас есть десять минут, чтобы ознакомиться с окружающим миром, насладиться прохладным ветерком и хорошей погодой, а я тем временем до вас доберусь, и тогда начнём испытание".
   Странный куратор и странное испытание. Как, спрашивается, я должен его найти, если даже не знаю, как он выглядит? И не было никого, кто дал бы мне ответ на этот вопрос. Впрочем, нет, рядом со мной кто-то был. Возможно, это ещё один участник.
   Я осторожно пробрался сквозь заросли неожиданно высокой травы, а ведь прошел не такое уж большое расстояние. И заметил схватку двух странных существ. У одного монстра было четыре ноги и шесть рук. Лёгкие кожаные доспехи защищали его тело, а вытянутую голову прикрывал покоцаный железный шлем. В каждой руке была увесистая дубина. Он пытался достать своего более мелкого соперника. Враг этого здоровяка напоминал невысокого бородатого человека в такой же простой броне с парочкой небольших кинжалов. Силы оказались примерно равны, поэтому сложилась патовая ситуация. Правда у меня возник ещё один вопрос: зачем они вообще сражаются, ведь испытание ещё не началось, да и куратор ничего не говорил о сражениях?
   - Опа, - из травы показался ещё один участник с шестью щупальцами. Клинки были в четырёх из них, ещё одно держало увесистую бутыль. Этот странный осьминог посмотрел на прекративших сражение воинов и сделал пару глотков. Нахмурив лицо и почесав короткую тёмную бороду, он захотел что-то сказать, но вместо слов вырвалась отрыжка. - Я тут отдыхаю, страдаю от головных... ик... болей, а вы нарушаете... ик... мой покой. Так что пора вам сдохнуть.
   - Я приготовлю из тебя салат гораздо быстрее, - коротышка оскалил острые зубы в чудовищной ухмылке.
   - Не смей мешать, червь, - высказался шестирукий.
   - Вы уже мертвы, - добродушно улыбнулся человекообразный осьминог, и я услышал как клинки вошли в ножны. После этого двух других разорвало на части. Их кровью обрызгало все окрестности, а я поспешил удалиться, стараясь это сделать как можно тише, но мне кажется, осьминог всё равно посмотрел в мою сторону.
   Я спешил убраться из этого места. Сердце стучало как сумасшедшее. Как можно так убивать других? Почему он вообще это сделал, ведь это неправильно? Нужно быть аккуратным и выжить, ведь Улла ждёт меня.
  
   ***
   - Эх-х, - слишком сильный ветер сдувал шляпу, которую приходилось придерживать. В кейсе было всё необходимое для преодоления почти любого испытания, поэтому волноваться за импровизацию некомпетентного куратора не стоит.
   Некоторое глупые участники уже стали убивать друг друга, чтобы увеличить свои шансы на выигрыш. Идиоты! Будь нас хоть тысяча, этого всё равно бы хватило, чтобы хоть как-то поймать куратора. Теперь же останется едва ли половина от общего числа участников, если всё пойдёт так же, как и сейчас. Нужно что-нибудь придумать, чтобы коснуться этого куратора.
   Если судить по информации с эльта, то выходит весьма внушительная территория. Прыткого эндтауэра искать будет весьма проблематично. Впрочем, невидимость в данном случае ему не поможет, хе-хе-хе, уж против подобных уловок я отлично подготовился.
   Судя по его речи, он не очень-то любит сверхурочные, поэтому в горах прятаться не будет и постарается излишне не затягивать испытание, а значит остаётся всего два варианта действий. Поддаваться он тоже не будет, так что может либо убить нас всех, либо заставит побегать по лесу. Впрочем, есть ещё вариант спрятаться в поле, но я не представляю, как здесь можно спрятаться от такого количества самых разнообразных участников. Хотя, если мне этого неизвестно, то это ещё не значит, что такое невозможно, поэтому не стоит отметать данный вариант.
   Хорошо, тогда "Разборки в лесу" приму за основной вариант, а остальные проработаю по ходу испытания. Костюм стоит перевести в режим сохранения энергии и укрепления структуры, это определённо не помешает.
   - От чёрт! - пришлось загородиться дипломатом от стрелы. Задумался и подпустил врага слишком близко. Хе-хе-хе, он даже не представляет, сколько у меня есть сюрпризов, чтобы удивить любого разумного. Королевский иллюзионист обзавидовался бы, если узнал, что спрятано у меня в закромах. Лёгкая ухмылка появилась на моём лице, и я вступил в бой.
  
   ***
   Дева с первого испытания была чудо как хороша. Р-р-а! Жаль, мелковата и вместо головы, какой-то чёрный камень с шипами, но всё же в племени бы её сила не была лишней. Никогда не видел столь могущественных дев, которым бы нравилось оружие. Но и тут похвастаться было нечем, я не мог рисковать реликвиями рода даже в таком случае, поэтому вместо них забрал старый клинок и доспехи. Этого будет вполне достаточно, чтобы сокрушить любого врага.
   Странный голос сказал, что испытание ещё не началось и нужно ждать, но другие уже схлестнулись в яростных схватках, даже отсюда я чую кровь. Едва слышный свист стрел вдалеке, стук молота о щит, треск костей, крики боли и всё это проходит без меня. Но правила нужно соблюдать: старейшины не зря говорили об этом, подготавливая меня к этому походу. Так что я должен ждать.
   Я чувствую много сильных соперников, так что нужно запомнить их и одолеть чуть позже. Невдалеке шел бой, и я устремился туда, чтобы посмотреть на поединок, но опоздал. Воины оказались достойны друг друга, поэтому оба погибли, так и не определив сильнейшего. Жаль пропустил этот бой.
   Повсюду я чую кровь, но живых ещё достаточно много. Часть направилась в сторону леса, ещё одна - в горы, а некоторые решили остаться здесь.
   - Эй, зверь! - я обернулся, чтобы посмотреть на слабака, решившего запустить мне камень в голову. Но с воинами из моего клана нельзя справиться так просто. Я слышал его ещё до того, как он подошел поближе и успел замахнуться, поэтому, не глядя, поймал выпущенный им снаряд. - Твоя шкура дорого стоит. Сам отдашь или мне помочь тебе избавиться от неё?
   - Глупая букашка, как воин может снять с себя шкуру? Лучше забирай свой камень и скройся, - я покачал головой и бросил обратно его вещицу. Однако воин не смог поймать принадлежащий ему предмет и тот угодил ему в лоб, отправив в царство снов. И вот этот неуклюжий метатель решил бросить мне вызов. Рык сам вырвался из меня, ведь глупый правитель уровня до сих пор не показался и не дал знака начала испытания. Сколько ещё его ждать?
  
   ***
   На всякий случай я приготовился к бою, но ко мне никто так и не пришел. Впрочем, руки сами крепко сжимали меч. Как-то тот осьминог меня напугал. Становилось опасно находиться на открытой местности, так что стоит направиться в сторону леса, по пути укрываясь в участках высокой травы.
   Короткими перебежками я преодолевал особо опасные, на мой взгляд, участки и прятался в укрытиях, пережидая некоторое время, а затем направлялся дальше, спеша достичь цели.
   "Итак, я на месте. Немного задержался, но не вижу в этом ничего страшного. Хм... вы чем тут занимались, пока меня не было? Когда успели помереть 113 участников? Нехорошо лишать меня веселья, я ведь не говорил: "Поубивайте все друг друга к чертям!". Так было бы проще, но совсем неинтересно. Поэтому воздержитесь от подобных действий, а если всё же хотите посмотреть на реки крови, то я устрою демонстрационный показ любому желающему, только скажите. Что? Нет желающих? Замечательно! Как я и говорил, испытание будет заключаться в моём поиске. Вам нужно найти меня и коснуться, после чего оно завершиться, и вы направитесь к следующему. Ах да, чуть не забыл, что моя скромная персона может быть неизвестна жителям окраинных миров, поэтому ищите крутого красавчика в тёмном костюме. Меня ни с кем не спутаете, так что я жду. Можете начинать свои поиски. Упс... снова забыл, у Вас на всё про всё тридцать минут. Желаю успехов".
   Хм... так он уже успел спрятаться, поэтому так и задержался с объявлением начала. В левом углу обзора появился таймер с белыми цифрами, который начал обратный отсчёт. Территория огромна, как его тут найти?
   Ладно, попытаюсь что-нибудь придумать, только сперва доберусь до леса. Я внимательно смотрел по сторонам и совсем не обратил внимания на то, что находится впереди и нос к носу столкнулся с неизвестным существом.
   Большие карие глаза с удивлением уставились на меня. На голове были странные ушки, и вообще это была голова не человека, а леопарда. Потертые доспехи окутывал такой же плащ, из-за спины выглядывала массивная рукоять двуручного меча, я бы точно такой не поднял.
   - Даже не заметил... - произнесло это существо и остановило свой взгляд на моём белоснежном клинке. - Отлично! Сразимся, воин.
   Леопард поднялся, и я понял, что он минимум вдвое выше меня. Я... я его не одолею. Было страшно, но убежать от него я тоже не смогу, значит нужно победить. Никто не убьёт меня, пока я не найду Уллу.
   Необычный воин выхватил клинок одной рукой с такой лёгкостью, что мне показалось, будто тот совсем лёгкий, но это явно было не так. Леопард приготовился к битве, но вдруг кто-то на полной скорости влетел в него с боку и отскочил. Вид у этого необычного человека был весьма удивлённый, когда он поднял одной рукой какую-то маленькую девчонку.
   - Что здесь делает ребёнок? - задал вопрос воин скорее самому себе, чем кому-либо другому, и посадил девочку к себе на руку. Вот только на его вопрос дал ответ неизвестный:
   - Она проходит испытание. Отпусти её, с ребенком не нужно сражаться, - из высокой травы вышел беловолосый парень. Он поправил чёрную шляпу и улыбнулся. Этот незнакомец выглядел вполне жизнерадостно, но в его действиях чувствовалась решительность, а в бирюзовых глазах - готовность сразиться с этим великаном. Тёмный костюм в совокупности с чёрным дипломатом выглядели весьма неплохо.
   - Я ищу достойного противника, - ответил воин с головой леопарда.
   - Тогда я сражусь с тобой, только отпусти девочку.
   - Нет, я сражусь с ним, - гигант указал своим мечом на меня. - И тебе не стоит сражаться с ребёнком, белый. Я защищу это дитя. В нашем клане никогда не оставляют детей одних, тем более в таком опасном месте как это.
   - Что ж, я ошибался и думал, что ты её съешь, - вновь улыбнулся парень. - С радостью посмотрю на ваш поединок, вот только сражаться с ребёнком на руках...
   - Да, ты прав, белый. Присмотри за ней, - воин передал ребёнка в руки беловолосого парня и, перехватив меч поудобнее, направился ко мне.
   - Постой! Я не хочу с тобой сраж... - договорить мне не дали и сам не знаю как, но я смог отразить удар его двуручного меча всего лишь лёгким движением.
   - Силён... - усмехнулся воин и приготовился к повторной атаке.
   "Что-то я сегодня совсем рассеянный, так что мне срочно требуется выходной, а лучше длительный отпуск. В общем, я забыл Вам сказать очень важную вещь. Если Вы не справитесь за отведённое время, то все умрёте. Уж я об этом позабочусь".
  
   Глава 7
  
   Командная работа. Другие Участники. Элинтер Марр.
  
   - Друзья, сейчас не время для боёв, - сказал парень в чёрной шляпе. - Боюсь, у нас проблемка посерьёзнее.
   - Хм... думаю, ты прав, белый, - кивнул леопард и отправил меч в ножны. - Правитель уровня слишком кровожаден, раз хочет убить всех. Так что интереснее будет сразиться с ним.
   - Правитель... - недоумённо посмотрел человек на разминающего шею воина. - Тебе его не одолеть.
   - Это мы ещё посмотрим, белый, - усмехнулся воин, обнажив клыки в ухмылке.
   - Обычный участник не сможет победить эндтауэров или кураторов, слишком большая пропасть разделяет нас, - сказал парень.
   - Энд... кого? - в непонимании уставился на собеседника воин-леопард.
   - Эндтауэры или, проще говоря, участники, добравшиеся до крайнего мира, также их ещё называют Достигшими Вершины, - ответил парень. - Только подобные разговоры давайте всё же отложим на потом. Сейчас нам необходимо объединиться в команду и пройти это испытание так, чтобы куратор никого не убил. Только так удастся его одолеть в полной мере, чтобы нанести удар по его самолюбию.
   - А ты умён и хитёр, белый, - удовлетворённо кивнул головой леопард и ударил себя кулаком в грудь. - Я, великий воин Тар из клана Ультериор, назовите мне свои имена.
   - Моё имя Налл, - ответил я, посмотрев на своих союзников.
   - Меня зовут Лант, и я из семьи Милиаль, а эту девочку зовут Линтис. Не знаю, откуда она и зачем пришла в башню, но я вовремя на неё наткнулся, так как один неприятный человек хотел её убить. Итак, давайте поторопимся. Мы заговорились, а времени не так много, как кажется. Поспешим в лес.
   На другую команду мы наткнулись уже буквально через полсотни шагов. Карлик и здоровяк смотрелись очень необычно друг с другом, особенно когда один сплошь похож на зелёного человечка с острыми зубами и пренеприятнейшим выражением лица, а другой на здоровенную бочку с длинными руками, напоминающими брёвна. Увидев нас, они даже не остановились, и только карлик был немного удивлён:
   - Кажется, мы сегодня повеселимся Бута, не так ли?
   - Ага, - великан напялил на свою морду улыбку, потерявшую большую часть зубов. - Может, сделаем из них котлеты? Только я того мохнатого есть не буду.
   - Ну ничего страшного, я сам его съем. - С этими словами карлик вдохнул много воздуха, после чего его тело начало преобразовываться, и вскоре он стал размером со своего друга.
   - Только остальные мои, Гута.
   - Ладно.
   Два странных здоровяка кинулись на нас, даже не попытавшись поговорить, но в этот раз у меня не было страха. Только непонятная злость охватила. Было противно даже смотреть на этих незнакомцев, и от этого чувства рука сжала меч сильнее.
   Не знаю, что случилось со мной дальше, но Тар со стремительной скоростью обогнал меня и нанёс всего лишь один быстрый удар по врагу. Гигант захрипел и завалился на бок с разрубленной головой. Лант не отставал и тоже успел меня обогнать. Со своим чемоданом он смотрелся рядом с этим бочкообразным типом ничуть не лучше чем тот карлик.
   - Ни одно оружие меня не сможет ранить, - улыбнулся великан. - А теперь я пообедаю или поужинаю?
   Но ему не суждено было узнать ответа на свой вопрос. Лант подпрыгнул и ударил своим чёрным дипломатом по маленькой голове этого странного существа. Емкость для хранения мозгов ушла внутрь бочки и гигант рухнул.
   - Это не оружие, это дипломат, поэтому я предпочитаю использовать дипломатию, - сказал он мёртвому великану и, поправив свою шляпу, направился обратно.
   Теперь мы опять были в сборе и продолжили путь к лесу, где должен был прятаться куратор.
   - Как ты узнал, куда нужно бить? - спросил Лант у Тара. - Ведь у людоедов только голова является слабым местом.
   - В месте, где я родился, были похожие твари, да и удар по голове всегда неплох, - ответил воин леопард.
   - Хм... тогда осталось только подождать. Жаль, что без убийств обойтись не удалось. Но в данном случае, либо мы их, либо они нас, иного пути у нас не было, так что не беспокойся, Налл, - сказал Лант, заметив, что мне не приятен вид крови и смерти.
  
  
   ***
   Пришлось убить уже немало участников, и ведь ни разу не атаковал первым, - вздохнул парень в тёмной одежде с многочисленными плоскими вставками из металла. Его лёгкий доспех вполне мог выдержать несколько весьма серьёзных ударов, защитив жизнь владельца, но помимо этого его отличало определённое удобство.
   На голове красовалась повязка с изображением колышущейся травы около берега озера. Воин затянул её поудобнее. Таким обычным жестом, он всегда прибавлял себе уверенности. Верные клинки покоились в ножнах, прикреплённых к поясу, и они продолжат защищать своего хозяина, чтобы ни произошло.
   Он не горел желанием умирать здесь, поэтому необходимо было срочно найти куратора, чтобы завершить это испытание, которое некоторые решили использовать для удовлетворения своей жажды крови.
   Вот только перед ним появилась участница, преградившая дальнейший путь. Она была очень необычна, но невероятно красива. Особенно мило смотрелись кошачьи ушки с длинными кисточками. Воину не хотелось её ранить, но слишком уж мощная аура окружала её, так что он понял, что победа не будет простой.
   Уже некоторое время два воина крутились в танце сражения, не замечая ничего вокруг, и пропустили слова куратора, увлёкшись схваткой. Для них не существовало ничего кроме боя. У каждого в руке было по клинку, которые успевали биться друг об друга с невероятной скоростью. Казалось, что прочный металл не выдержит такой встряски и разлетится на сотни осколков, оставив своего владельца беззащитным. Но мечи усердно выполняли свою работу и пытались дотянуться до людей, что их удерживали. Воин с повязкой на лбу был настоящим мастером, хотя на вид ему было не больше двадцати лет, но, несмотря на свою силу, ему было очень нелегко в этой схватке.
   Девушка с миленькими кошачьими ушками на голове и недюжинной силой, которой позавидовал бы опытный воин, сражалась не менее мастерски. Несмотря на свои отточенные умения, воин еле-еле отражал удары её мечей.
   - Кусанари, режущий лист! - крикнул парень.
   Трава, что росла в поле, была аккуратно сострижена в радиусе тридцати шагов вокруг воина, но девушка успела подпрыгнуть и теперь решила контратаковать. Чёрный и серый мечи идеально работали в паре, и им не хватило какой-то доли секунды, чтобы окончательно поставить точку в этом сражении.
   - Мизумори, водная стена!
   Мечи девушки отклонились в разные стороны, а она сама прошла через, взявшуюся откуда ни возьмись, водную завесу и теперь промокла с ног до головы. Это событие очень плохо сказалось на настроении воительницы. Желтые глаза девушки нехорошо сверкнули, и она уже взмахнула мечом, вот только не успела завершить ответный удар, так как снова пришлось уклоняться от мощной атаки.
   Что-то прорычав из-за промокших волос и кофточки, она стала сражаться как выбравшаяся из преисподней демоница.
  
   ***
   Простоватый на вид парень в обычной рубашке спрятался среди высокой травы и усиленно размышлял над словами куратора. Сильным он не был и шансов на победу, скорее всего, не имел, поэтому слова куратора внушали небольшую надежду. Вот только более агрессивные участники полностью её разрушили. В схватках один на один у него не было шансов и до второго уровня ему удалось добраться только благодаря незаурядному уму.
   "Куратор не говорил убивать кого-нибудь, он сказал просто подождать, пока явится сюда. Так зачем остальные начали это кровопролитие?! - голова кипела, но было необходимо что-то придумать. - Ведь итак будет тяжело, нужно объединяться, а не убивать друг друга, иначе шансов на победу совсем не останется. Как же объединить остальных, и где может спрятаться куратор, кроме как в лесу? Необходимо очень быстро найти тех, кто не сражается, но при этом обладает достаточной силой, чтобы помочь мне объединить остальных. В уже идущие бои лучше не вмешиваться, иначе воины могут попросту убить, даже не заметив меня. Осталось только придумать план".
   - От кого это ты прячешься? - задал вопрос неизвестный, заставив парня подскочить от неожиданности. - Воу, не надо так дёргаться, я же не собираюсь тебя резать... пока что.
   - Упс, - паренёк посмотрел на чудовищную улыбку высокого существа с длинными руками и ногами. В фасеточных глазах уже можно было разглядеть определённую угрозу, но умирать парень не хотел, поэтому побежал, что было сил.
   - Даже разговаривать не захотел, - обиженно посмотрел ему в след обладатель длинных рук, и ухмыльнулся. - Правильно сделал, ведь я так давно не отведывал человечинки.
   Пришлось бегать зигзагами и сильно петлять, чтобы нивелировать преимущества врага, способного достаточно быстро набрать скорость. Противник был тяжелым, так что не мог побороть свою инерцию, что его злило. Но даже, несмотря на это, оторваться не удавалось, а усталость уже давала о себе знать.
   Заметив движение в высокой траве, он поспешил туда, надеясь, что длиннорукий убийца столкнется с тем, кто там прячется и у него не будет времени на дальнейшее преследование.
   Бежать пришлось так быстро, как никогда раньше. И каково же было удивление, когда пробежав высокие кусты, он столкнулся с какой-то девушкой и сшиб её с ног, отправившись в полёт вместе с ней.
   - Мизумори, водная гладь! - раздался голос со стороны, а над головой на миг появилась прозрачная поверхность воды и сразу же исчезла.
  
   ***
   Лант заметил, что некоторые участники тоже успели организовать небольшие группы и спешно приближались к границе леса. Это явно взбодрило парня в шляпе. Несмотря на то, что среди изумрудного моря травы ещё продолжали идти схватки, Лант явно намеревался что-то сделать.
   - Групп образовалось достаточно много, что весьма неплохо, - сказал он, остановив нас. - Не придётся всё брать в свои руки. Они помогут нам с поисками и поимкой куратора, даже не подозревая об этом. Осталось только подождать немного, пока остальные прочешут лес и поспешить к тем, кто найдет Элинтера. Дальше будем действовать достаточно просто. Таким образом, не придётся рисковать жизнями в многочисленных схватках, которые, несомненно, произойдут между группами, даже несмотря на слова куратора.
   - Такой мелкий, а уже говоришь, как старейшина, - прищурил глаза Тар. - Уж не из-за своего ли ума ты весь поседел, белый?
   - Хе, пушистый, не из-за ума, - усмехнулся тактик. - За такие волосы я могу сказать спасибо родителям.
   - Я не пушистый, - угрожающе обнажил клыки Тар.
   - А я не белый, - ответил Лант, заставив леопарда засомневаться.
   - Мои глаза мне ещё никогда не врали, - произнёс воин.
   - Хорошо-хорошо, ты прав, но не называй меня так, - закатил глаза Лант, а потом решил обратиться ко мне. - Кстати, Налл откуда у тебя такой странный эльт и меч?
   - Эльт мне подарила Эфиальтия, а меч - принцесса Лиабель, - ответил я, заставив глаза союзника округлиться.
   - Хм... позволь посмотреть, - попросил он подержать меч, и я отдал его, но стоило только Ланту коснуться клинка, как тот резко припал к земле, и друг был не в силах его поднять. Мне пришлось помочь ему. - Несомненно, это Белый Арнор. Даже не представляю, как тебе удалось заслужить такой подарок, - сказал он, потерев ушибленную ладонь. - Эльт тоже лучше спрятать.
   Вот только как я его спрячу, да и зачем? Положить его в пространственный карман не удалось по вполне понятным причинам. Каких-либо идей у меня не было, а Лант вновь удивлённо посмотрел на меня.
   - У каждого эльта есть специальный режим, позволяющий сделать его невидимым для других, - сказал он и добавил. - Просто скажи: "Активировать режим маскировки".
   - Активировать режим маскировки, - повторил я и ничего особенного не заметил, разве что появился ещё один таймер, отсчитывающий пять минут.
   - ... - у Ланта не было слов.
   - Ты куда делся? - Тар выхватил меч на всякий случай, а я не понимал, что происходит.
   - Налл, сможешь деактивировать невидимость? - спросил Лант.
   - Деактивировать режим маскировки, - просто ответил я, и таймер исчез, а на лице союзника появилась задумчивость, сменившаяся улыбкой.
  
   Режим Маскировки добавлен в список функций эльта!
  
   Странная фраза появилась перед глазами и пропала.
   - Не знаю, как тебе удалось угодить хранителю первого уровня, что она так расщедрилась, но теперь наши шансы на победу заметно возрастают, - ухмыльнулся Лант. - Так что у меня появилась замечательная идея. Слушайте...
  
   ***
   Куратор Элинтер специально не прятался и размышлял о том: почему участники до сих пор его не нашли. Уже пятнадцать минут прошло! Как же скучно! Этот проклятый Нэро. Вот всё время он любит подставить и сбросить свою работу на других. А как хотелось наконец-то отдохнуть. Да и участников сегодня что-то многовато и ведь, сколько умников набралось. Несмотря на то, что часть уже поубивала друг друга, остальные, судя по показаниям, успешно скооперировались, что является прямым путём к победе в столь лёгком испытании.
   Использовать полную силу, он не хотел, чтобы обеспечить участникам хоть какие-то шансы на победу, но и поддаваться он тоже не собирался. Уж лучше повеселиться вдоволь, чтобы выплеснуть гнев и усталость. Смерть этих самодовольных людишек, решивших сунуться в миры башни, будет лучшим лекарством.
   Осталось только дождаться, когда они наконец-то обратят на меня своё внимание. Куратор стоял далеко в поле в противоположной стороне от леса, чтобы полюбоваться прекрасной горной грядой.
  
   Глава 8
  
   Необычная команда. Новый План. "Куратор в шляпе".
  
   Я обо что-то больно ударился и упал. Мне несколько повезло, так как моё падение смягчила... странная девушка. О-о, что-то мягкое в руке.
   - Ой! - я быстро убрал руку, чтобы не разозлить воительницу. - Извини, я не хотел, - я попытался извиниться, но немного засмотрелся на впечатляющую фигуру.
   Её длинные волосы цвета колосьев пшеницы усыпали изумрудную траву. Чудные кошачьи ушки смотрелись очень мило, особенно кисточки на кончиках. Хотелось их потрогать, но я заметил взгляд хищных желтых глаз с вертикальными зрачками с явным намерением оторвать мне голову.
   - Прочь! - лёгким движением своей хрупкой ручки она отбросила меня на пару метров.
   Упал я очень неудачно и повредил рёбра и без того пострадавшие от удара этой... хрупкой девушки. Ух-х... она поднялась и, положив клинки в ножны, прикреплённые к тёмному поясу, отряхнула своё платье, после чего направилась в мою сторону.
   Сердце стучалось, как сумасшедшее, ощущая приближающуюся смерть. Я не знал, что делать и как мне быть. Убежать от такого монстра я попросту не смогу, а уж как-либо противостоять тем более. Чёрт! Ну вот кто мог ожидать появления подобной личности в такой момент? Впрочем, приятные воспоминания от встречи у меня всё же остались, хе-хе-хе.
   - Постой, - рядом со мной встал воин с тремя мечами и повязкой на голове. - Не достойно воительницы убивать безоружных.
   - Ты смеешь меня учить? - девушка явно хотела зашипеть. - Отойди и не смей мешать.
   - Отказываюсь.
   - Постойте, - пришлось вмешаться, чтобы бой между этими монстрами не начался вновь. - Вы сейчас думаете совершенно не о том. Если мы не справимся за оставшееся время, то умрём. И даже ваших сил не хватит для победы над куратором! - пришлось повысить голос, чтобы докричаться до разума каждого из них и, похоже, меня услышали.
   - Разумно, - кивнул воин с тремя клинками и убрал два из них в ножны.
   - Говори, но потом я всё равно тебя убью, - прищурила глаза девушка и злости в них явно поубавилось. - Или отрежу руки, чтобы их больше не распускал.
   - Я исправлюсь, обещаю, - улыбнулся я и принялся излагать свою идею. - К сожалению, времени у нас не так много, поэтому объединиться с остальными участниками не выйдет, значит, придётся действовать только нашей небольшой командой.
   - Когда это мы успели стать командой? - удивилась девушка и положила мечи в ножны.
   - Об этом поясню чуть позже. Сперва поймаем куратора, - быстро вернулся я к той теме, где уже разработал небольшой план. - Многие направились в сторону леса, решив, что Элинтер Марр будет прятаться там, но это неверно. Судя по его речам, этот человек явно не из тех, кто будет прятаться.
   - Тогда какой смысл было проводить именно такое испытание? - задумчиво спросила воительница.
   - Пути Достигших Вершины неисповедимы, - пожал я плечами. - Но такой вывод можно было сделать, основываясь на его словах о внешности. Он слишком гордится собой и считает себя абсолютно неуязвимым. Судя по всему, в этом есть доля истины, так что силой нам его не одолеть. Он ведь не говорил, что даст спокойно себя коснуться, поэтому может убить любого, кто подойдёт к нему достаточно близко. Прежде чем я продолжу, могу ли я узнать ваши имена? Мне так будет легче.
   - Джикан, - коротко ответил воин, потуже затянув повязку.
   - Ох-х-х, - вздохнула девушка, видимо, не желая продолжать разговор, но всё же я её заинтересовал, поэтому она сказала своё имя. - Меня зовут Риагара.
   - Отлично, а я Аплос, - улыбнулся я и продолжил. - Судя по всему, куратор находится в противоположной стороне от леса примерно на таком же расстоянии. Если бы трава тут была примерно одинаковая по высоте, то мы бы смогли его без проблем увидеть.
   - Хм... сейчас проверим, - сказала девушка и лёгким движением подпрыгнула метров на пятнадцать вверх, заставив мою челюсть упасть на землю. Как она вообще способна на подобное? Впрочем, вид открылся просто замечательный, так что я не мог оторвать взгляда, пока она не приземлилась. - Меня это удивляет, но ты прав. Куратор в той стороне любуется горными вершинами, - воительница указала направление. - Чему это ты так радуешься? Неужели... - она взглянула на меня с подозрением, а потом догадалась. - Ах ты!!!
   - Спокойствие, только спокойствие, - я поднял руки в примиряющем жесте. - Все вопросы и недоразумения решим после испытания, - моя уверенность и каменное лицо сделали своё дело, заставив девушку резко успокоиться. О, Создатель Башни, мне стоило огромных трудов сдерживать свой страх. - Просто так к нему не подобраться, но я заметил, что вы обладаете удивительной силой. Джикан, ты сможешь меня кинуть на большое расстояние?
   - ... - воин с тремя клинками внимательно посмотрел на меня, видимо опасаясь, что я сошел с ума. Но потом понял, что я говорю достаточно твёрдо, поэтому прикинув что-то в уме, утвердительно кивнул.
   - Замечательно, - обрадовался я, так как уже прикинул дальнейший план действий с учётом силы и ловкости моих соратников. Я посмотрел внимательно на Риагару и решил скорректировать схему. - В общем, действуем так...
  
   ***
   - Белый, - Тар обратился к Ланту, заставив того тяжело вздохнуть.
   - Что такое?
   - Есть те, кто направились в не туда, - ответил воин-леопард. - Зачем, если правитель уровня в другой стороне?
   - Чёрт, - нахмурился Лант. - У меня были кое-какие мысли на этот счёт, но только сейчас я понял кое-что очень важное. Куратор в другой стороне и те догадливые личности наверняка придумали кое-что для противодействия ему. Кстати, кто это?
   - Первый - это воин с тремя клинками. Третий меч значительно длиннее двух других и сейчас находился за спиной. Этот человек с повязкой на лбу достаточно силён, и я чувствую мощную ауру от его оружия. Вторая - девчонка в длинном желтоватом платье и светлой кофте. Её мечи значительно уступают клинкам воина, но она обладает поистине впечатляющим могуществом.
   Я посмотрел внимательно в ту сторону, куда указывал Тар, но ничего не увидел. Однако стоило лишь сконцентрироваться, как прямо передо мной предстала красивая девушка.
   Кошачьи ушки на голове с желтыми, как пшеница волосами, доходящими ей до плеч, смотрелись так красиво, что трудно было отвести взгляд. На ней не было доспехов, лишь лёгкое желтое платьице слегка потрёпанное временем и белая кофточка. Ни от какого оружия подобная одежда не защитит, впрочем, не мне об этом говорить. Хотя воин-леопард был прав, в ней ощущалось что-то очень странное, что немного пугало.
   - Третий, - продолжил Тар. - Хм... это не воин, какой-то обычный человек, в котором не чувствуется силы. Он не умеет правильно ходить, дышать, и у него нет оружия или силы. Странно.
   - Скорее всего, это именно он додумался о действиях куратора, - сказал Лант и поправил шляпу. - Иначе я просто не представляю, как он добрался до этого испытания. Впрочем, видел я одного такого человека, похожего по описанию. Следуем за ними.
   Лант начал рассказывать свою идею, которая была довольно проста, но в тоже время очень рискованна, так как бой с куратором тяжело спрогнозировать. Хотя это лишь имитация боя, и, честно говоря, я не сразу понял своего нового друга, впрочем, как и Тар. Леопард считал, что сражаться нужно полноценно, а не заниматься ерундой, на что Лант лишь хмыкнул.
   - Поступай, как хочешь, но нужно время, чтобы отвлечь куратора, - нахмурился наш стратег. - Нужно совсем немного времени. Я же постараюсь тебе помочь и отвлечь его на следующей стадии плана. Налл, тебя же ждёт одна из самых трудных частей. Перейди в режим маскировки и обойди куратора по широкой дуге. Когда Элинтер вступит в схватку с Таром и мной, найди удобный момент и коснись его. Тогда мы одолеем его и перейдём на следующее испытание. В крайнем случае, воспользуемся помощью той команды, и я слегка откорректирую план в процессе. Вперёд.
  
   ***
   Было немного страшно идти в сторону куратора. Время стремительно заканчивалось, так что нам приходилось торопиться. Это понимала и другая команда, которая шла чуть впереди нас. И уже достаточно скоро мы увидели человека, которого и нужно было коснуться, чтобы завершить испытание. Я сразу же пошел в обход, и достаточно быстро добравшись до нужного места, перешел в режим маскировки и стал внимательно смотреть на куратора.
   Он оказался выше меня. Чёрные волосы были аккуратно причёсаны. Во взгляде тёмно-серых глаз застыла усталость и скука. Он ненадолго прикрыл глаза и приложил руку ко лбу. Тёмная одежда выглядела впечатляюще, и на его костюме резко выделялись золотые пуговицы и пояс. Никакого оружия у него не было, так что я даже не понимал, как он собирается с нами сражаться.
   - Что-то долго вы соображали, - сказал он, резко повернувшись в сторону, где стоял Тар. - Я уже устал, но осталось ещё пять минут, так что вы вполне можете попробовать завершить испытание. Ну же, не стоит медлить, ведь в любом случае вы лишитесь жизни, так что лучше поторопитесь.
   - Р-р-а-а-а! - воин-леопард выхватил двуручный клинок и с рёвом бросился в сторону врага. Выглядел мой друг эффектно, так что я был крайне удивлён тем, что куратор даже не сдвинулся с места и лишь с предвкушением улыбнулся.
   Но перед тем как Тар успел добежать до цели, я заметил в другой стороне команду, за которой мы шли сюда. Воин в повязке подтолкнул девушку с кошачьими ушками вперёд, и та полетела в сторону куратора, выхватив оба клинка. Вслед за ней мечник отправил парня в белой рубашке.
   - Не получится, - усмехнулся Элинтер и взмахнул рукой.
   Порыв ветра отбросил девушку в сторону, и куратор вновь направил свой взор на Тара, не обращая внимания на летящего следом за воительницей парня. Неужели ему удастся сделать то, что запланировали мы?
   - Ух ты шустрые какие, - куратор резко упал на землю, при этом не коснувшись её, и участник просто пролетел дальше, не сумев его задеть. - Я даже немножко испугался, - усмехнулся Элинтер, с лёгкостью вернувшись в исходное положение при помощи очередного дуновения ветра. - Вот так и надо было с самого начала. Упс, - он резко присел, чтобы пропустить двуручный клинок Тара, со свистом прошедший у него над головой и едва не коснувшийся волос. - Вот мохнатый чёрт, даже договорить не дал.
   - Г-р-а-а! Р-р-ра! - воин-леопард проводил впечатляющие комбинации атак, от которых Элинтер Марр уклонялся с необычайной лёгкостью, вставляя едкие замечания.
   - Тебе хвост явно мешает, - улыбался куратор. - Да и меч слишком тяжелый, явно не для тебя.
   Тар злился, но, тем не менее, не сбавлял темпа, заставляя Элинтера прыгать из стороны в сторону. Впрочем, для последнего это было совсем не в тягость. Наоборот, Элинтер радовался подобному. Я подобрался поближе и заметил Ланта. Стратег снял с себя шляпу и запустил в сторону куратора.
   Тот с лёгкостью уклонился от очередного удара и попросту поймал выпущенную в него шляпу, не почувствовав какой-либо опасности.
   - Ну и что это такое? - нахмурился Элинтер, увернувшись от мощного выпада.
   - Это Ваше поражение, куратор, - на лице Ланта была зловещая ухмылка.
   - Вы же так меня и не коснулись, - недоумённо уставился на моего друга Достигший Вершины.
   - А Вы и не говорили, что мы должны коснуться Вас именно рукой, шляпа вполне неплохо подходит для подобной задачи, - улыбался стратег, а вот куратор, напротив, злился. Хм... по-моему Лант нервничает, но не подаёт этому вида.
   - Думаешь, нашел лазейку, выкормыш клана Милиаль? - гримаса злобы перекосила уставшее лицо куратора.
   - Я обойдусь, как-нибудь без лазеек, - сказал он, приведя куратора в небывалое удивление.
   - Что ты имеешь... - я не дал ему договорить, подёргав за рукав, предварительно сняв с себя невидимость. - Отстань... - сказал куратор, и хотел продолжить разговор с моим другом, но потом вновь обратил своё внимание на меня. - Ах ты серый клановый прихвостень. Как ты умудрился пробраться ко мне?
   - Такому злому куратору не имеет смысла объяснять столь очевидные вещи, - улыбка Ланта была неотразима, заставив глаз Элинтера дёргаться от злости. Честно говоря, мне хотелось бы как можно быстрее удалиться куда-нибудь подальше от этого места. Куратор просто перехватил клинок Тара и легонько сжал его, раздробив металлическое оружие на множество осколков. - Вы бы прекращали подобное поведение, пока хранитель не обнаружил нарушение правил, и направили бы нас на следующее испытание.
   - Чтоб тебя... - Элинтер сжал кулаки, а потом щёлкнул пальцами и обстановка вокруг резко изменилась.
   Пока никто не видел, сила куратора вырвалась на миг из-под контроля, и большая часть изумрудного моря лишилась своего цвета, превратившись в кратер. Ударная волна от мощного взрыва очень быстро достигла рубежа гор и ещё долго эхом отражалась среди вершин хребта.
   - Вот чёрт! Теперь придётся всё восстанавливать в одиночку, - закатил глаза Элинтер и глубоко вздохнул. - Кто-то у меня ещё поплатится за это.
  
   Глава 9
  
   Множество участников. Нэро Нарн. Лестница в следующий мир.
  
   Вспышка света перед глазами и я оказался в большом зале, где было много народа. Столько я никогда не видел. Мне было ужасно интересно, но говорить ни с кем не хотелось, даже не знаю почему. Рядом со мной были мои друзья. Тар держал в одной руке девочку, которая до сих пор не пришла в себя, бедняжка. Хотя даже без сознания она крепко держала могучую руку воина своими маленькими ручками. В отличие от меня Тар и Лант совершенно не были удивлены такой большой толпой.
   - Ты удивлён таким большим разнообразием представителей разных рас? - спросил меня представитель семьи Милиаль.
   - Из какого тёмного места ты вылез, парень? - задал вопрос какой-то незнакомый тип с бегающими хитрыми глазками.
   - Из пещеры, - честно ответил я.
   - Э-э-э... да ну тебя.
   - Неплохо у тебя получилось закончить разговор, - улыбнулся Лант. - Сперва я думал, что ты просто необщительный, теперь я в этом уверен. А это правда, что ты пришел сюда из пещеры?
   - Да, там было очень темно, хотя лучше всё же назвать то место ущельем, - немного задумался я.
   - Странный ты, красный, - посмотрел мне в глаза Тар. - Твои глаза несколько светлее, чем у белого, но вы не братья, это точно.
   - И это говорит здоровяк с головой леопарда и горой мускулов. У нас они вообще разных цветов. У тебя глаза тоже несколько светлее, чем у Линтис, и вы уж точно не родственники, - Лант посмеялся над своими словами, хотя мне было совершенно непонятно, почему он это делает.
   - Всё нормально, Лит? - спросил парень в тёмно-зелёной куртке у какого-то непонятного существа.
   - Да, мне просто немного тяжело, - ответил этот непонятный участник. - Ты ведь помнишь, что я видел всего пару человек за всю свою жизнь.
   - Ничего, Лит, привыкнешь, - усмехнулся их крылатый соратник.
   - Как же бесит это ожидание, - рычал циклоп, рядом с которым стоял четырёхрукий высокий человек.
   - Ждать долго не придётся, так что не беспокойся, - ответил он.
   - Поразительно, они такие разные... - я смотрел по сторонам и удивлялся такому количеству и разнообразию участников.
   - И все они смогли пройти эти испытания, - Лант закончил фразу вместо меня. - Я думаю, их не за красивые глаза выбрали, так что более менее сложные тесты они пройдут. Будь аккуратней Налл. Тут очень много сильных соперников и, держу пари, многие будут играть по-грязному. Наверняка у каждого припрятан козырь в рукаве, так что никого нельзя недооценивать. Считай каждого из них своим врагом.
   Мужик похожий на обезьяну рычал на какого-то парня в чёрной куртке и штанах с белыми рисунками. Какой-то старик явно присматривал, кого бы побыстрее отправить на тот свет. Ящер, чем-то похожий на того, который предал меня во время прохождения "Тёмной тропинки", играл с кинжалом, подбрасывая его в воздух и перехватывая за острый кончик. Повсюду назревали конфликты, и мне стало немного боязно.
   - Их и так остановят, - махнул рукой мой друг, заметив мою обеспокоенность.
   - Хорошо, что у большинства из вас ещё так много сил. Но всё же постарайтесь соблюдать правила. Сражаться вне испытаний не стоит, если вы хотите когда-нибудь добраться до крайнего мира, до самой вершины Древа Миров, - голос принадлежал высокому парню в тёмной одежде, который появился в противоположном конце комнаты. Похоже, все кураторы носят чёрную форму, хотя одежда этого отличалась от костюма Элинтера.
   - Это ещё кто такой? - вспылил один из участников.
   Серебристые глаза, такого же цвета волосы, и пронизывающий взгляд в совокупности с улыбкой заставили обратить на себя внимание всех в зале. Размяв руки в чёрных перчатках, он продолжил:
   - Поздравляю вас с прохождением первой части испытаний второго мира. Меня зовут Нэро Нарн, и я буду куратором ряда дальнейших испытаний, то есть теперь вы должны выполнить несколько моих заданий. С одной стороны они будут значительно проще, с другой - несколько сложнее, чем у Элинтера. Впрочем, мой друг с радостью подменил меня, когда мне пришлось отойти к главному куратору. Я думаю, вы уже вполне готовы.
   - Достигший Вершины... - произнёс какой-то человек осипшим голосом.
   - Круто, - послышалось с другой стороны.
   - Я тоже хочу стать настолько же сильной, - сказала девушка в простом платье.
   - Вас набралось довольно много, но несмотря на то, что Элинтер вынудил многих из вас, кто проходил его испытание, объединиться в команды, прохождение этого испытания полностью зависит от каждого из вас, - этот странный куратор поднимался по лестнице, расположившейся в другой стороне зала. - Всё настолько просто, что можно было бы ничего и не объяснять, но я всё же раскрою суть вашего задания. Испытание называется "Лестница". Как вы, должно быть, поняли, здесь нужно всего лишь пройти эти двадцать пять ступенек и всё. Что может быть проще? - Нэро усмехнулся с каким-то предвкушением, чем заставил меня поёжиться. Этот странный человек с серебристыми волосами сел на, возникшее из ниоткуда, кресло. Вновь посмотрев на всех своим пронизывающим взглядом, он произнёс:
   - Что ж всё готово, теперь можете начать испытание. У вас сутки, чтобы добраться до меня. Есть желающий первым опробовать моё испытание?
   - Испытание очень странное, - немного задумался я над тем, в чём же оно заключается и почему нам дали столько времени. - И сам куратор сильно отличается от предыдущего.
   - Просто его ранг выше, - сказал стратег, внимательно посмотрев на него. Я решил тоже приглядеться к сидящему на троне человеку, и перед глазами появилась надпись.
  
   Нэро Нарн, Куратор испытаний второго мира, Заместитель главного куратора, ранг AZ
  
   - Что значит ранг AZ? - спросил я у Ланта.
   - Это значит, что ты везунчик, - нахмурился мой друг и пристально уставился на меня. - Ты прямо-таки напичкан сюрпризами, Налл. Похоже, у тебя очень необычный эльт. В общем ранга A и B могут получить только те, кто достиг вершины Башни Миров. Каждый из этих рангов разбит ещё на тринадцать подкатегорий с соответствующими цифрами, без учёта нуля. Ноль является своеобразным рубежом перед переходом на следующий более высокий ранг. А вот ранги AZ, AY, AX получить намного сложнее, ведь тут помимо личной силы учитывается и экипировка, а также определённые заслуги и достижения. Мало дойти до крайнего мира, нужно ещё сразиться с некоторыми Достигшими Вершины. В общем, замахнуться на подобное звание очень непросто.
   - Значит куратору Нэро очень много лет? - спросил я.
   - Я думаю, что не так много, - покачал головой Лант. - Но вполне возможно, что больше полусотни. Кстати, ты не видел, какой ранг у Элинтера?
   - Нет, - честно ответил я.
   - Жаль, но у него наверняка не выше ранга А7-А8, - ничуть не расстроившись, сказал стратег. - Вот только те, кто не достиг ранга B5 не могут видеть ранги высших эндтауэров. Нужно будет внимательно изучить твой эльт, но это позже, сперва необходимо выполнить испытание. Хм... - Лант вдруг мгновенно умолк, посмотрев куда-то наверх.
   Рядом с куратором стоял странный человек, облачённый в длинный чёрный плащ, явно превышающий размеры самого участника, а на его плечах были какие-то непонятные знаки. Улла называла такую одежду странным словом - мундир, если я правильно её представлял. Лицо скрывала чёрная маска с капюшоном, так что было непонятно, какое существо прячется там.
   - А вот и первый прошедший испытание, - спокойно сказал Нэро. - Видите, это достаточно легко, так что вы спокойно можете идти вперёд.
   Потом мимо меня прошла слегка сонная девушка, закутанная в непонятную одежду, сливающуюся с окружающим пространством и делающую её почти невидимой. Если бы она полностью завернулась в свой странный плащ, то её никто бы не увидел. Под плащом была белоснежная кофточка со снежинками и розовыми цветочками, а ножки прикрывали тёмные облегающие штаны. Чем-то она напоминала волшебников, о которых рассказывала мне Улла, по крайней мере, этот плащ напомнил мне описание мантии. Она подошла к куратору с другой стороны, облокотилась на трон и, закутавшись с головой в свою странную одежду, попросту исчезла.
   - Соперники у нас будут очень непростыми, - вздохнул Лант.
   - А чего мы сидим? - спросил Тар. - Нет ничего проще, чем подняться по лестнице.
   - Если бы всё было так просто, то испытание прошли бы все, - ответил стратег. - Как думаешь, в чём его суть?
   - Забраться на трон куратора и сбросить его вниз, - ответил воин-леопард.
   - О-х-х, - Лант ударил себя ладонью по лбу и провёл её по лицу. - Нет, если даже с Элинтером справиться в честном бою было, по сути, невозможно, то с этим куратором всё предстоит ещё хуже, ведь он намного сильнее. Он использует контроль энергии для того чтобы не позволить пройти вверх тем, чьи организмы не смогут управлять или противодействовать его потоку энергии.
   - Нечего болтать, идём вперёд, - сказал Тар и, подхватив нас, помчался в сторону лестницы.
   - Не-е-ет! - крикнул Лант, хватаясь за шляпу. - Ты нас всех убьёшь!
  
   ***
   Все участники направились вслед за первыми прошедшими. Большая их часть даже не смогла подняться на три ступеньки. Другие шли, пригнувшись, третьи слегка морщились, но были и те, кто прошел также как и первые монстры.
   - Ребят, я конечно крутой, но только не в этом испытании, - сказал я. - Джикан, Риагара, не оставляйте меня тут. Я ведь не смогу пройти это испытание.
   - Ты весьма странный, Аплос, - сказала Риагара, слегка наклонив голову. - Не побоялся злить меня, не побоялся броситься на куратора, а тут боишься подняться по лестнице. Это непонятно, - девушка задумалась и в этот момент она показалась мне ещё более красивой, чем была до этого.
   - Это испытание достойно воина, - сказал Джикан. - Каждая ступень символизирует шаг к цели. С каждым следующим шагом идти всё тяжелее и тяжелее, но если ты справишься, то достигнешь всего. Нэро Нарн хорошо знает философию воина.
   Вместе с Риагарой мы удивлённо смотрели на разговорившегося молчаливого воина, который произнёс не так много слов до этого момента. В его словах был определённый смысл, но неужели они не чувствуют того же, что и я? Это испытание мне не по силам, я попросту не выдержу.
   Всё больше участников успешно шли к вершине, но некоторые без чувств падали на ступени и скатывались вниз; другие истекали кровью; третьи, дойдя до какой-либо ступени, не могли сделать больше и шага. Около куратора сейчас было не так много участников.
   Я никак не мог придумать план, чтобы обхитрить куратора и пройти это испытание. Тут просто лестница. Что тут можно вообще придумать? Эх-х-х, но сдаваться нельзя.
   - Чего ты так задумался? - спросила Риагара. - Совсем перестал быть похож на обычного человека. Раз ты ничего не придумал, то я предложу свою идею, - девушка ехидно улыбнулась, обнажив острые зубки.
   - Какую? - спросил я, и она меня подхватила и прыгнула прямо к вершине. - А-а-а!
   Мы с такой лёгкостью перелетели все ступени, что я даже не находил слов. Как она определила, что так будет безопасно, и почему до этого не додумался я? Но я всё равно рад. Риагара аккуратно коснулась каменного пола на вершине и, сделав несколько шагов, опустила меня.
   - Спаси... - хотел поблагодарить я, но изо рта кровь полилась и тьма окутала взор.
  
   ***
   Тар бежал вперёд, перепрыгивая сразу через несколько ступенек, и совсем не обращал внимания на недовольных участников, которые отпрыгивали в стороны от высокого воина. Нам вслед мчались проклятия и кары небесные, знать бы ещё что это такое.
   Леопард начал морщиться после преодоления середины пути, и скорость немного замедлилась, Лант схватился за голову и чуть не выронил шляпу. Не знаю, что случилось, но на вершине мы оказались только спустя пару минут.
   - Как будто молотом ударили по голове, - сказал леопард. - Хотя нет, наш кузнец бьёт куда больней, - добавил он и сплюнул кровью.
   - Я бы сказал, что это можно сравнить с тремя днями без сна, - хмыкнул Лант и помассировал виски. Стратег достал платок и вытер кровь из носа. - Хотя, твой ответ всё же подходит лучше.
   - С Линтис всё в порядке? - спросил я у друзей.
   - Как ни странно, но на неё сила куратора не подействовала также как и на тебя, - ответил мой друг. - Я и не знал, что ты способен контролировать энергию. С каждым разом ты меня поражаешь всё больше и больше, - улыбнулся Лант и хотел сказать что-то ещё, но мы отвлеклись.
   Одна девушка тоже без особых проблем поднималась по лестнице, но потом резко упала и не двигалась. Рядом с ней была вторая, которая взяла подругу на руки и дошла вместе с ней до самого конца. Только сейчас я заметил, что они обе похожи друг на друга как две капли воды.
   - Хочешь сказать, ты никогда не видел близнецов? - заметил моё удивление Лант.
   - Это такая раса?
   - Скажешь тоже... это просто люди, только похожие друг на друга, словно один из них смотрится в зеркало, - ответил мне Лант. - Наверное, я скоро поверю тебе, что ты вылез из пещеры.
   - Это несправедливо! Здоровяк леопард нёс всю свою команду на себе, кошка помогла слабаку, а девушку тащила её сестра. Почему вы позволяете подобное?! - какой-то участник был разгневан.
   - А разве я запрещал помогать своим соратникам? - удивился куратор и, встав со своего кресла, подошел к близняшкам. - Дай-ка я посмотрю, - Нэро увидел на голове красавицы кровь и прикоснулся к ране. Резкая вспышка и от повреждения ничего не осталось. - Теперь можешь не волноваться за сестру.
   - Спасибо, - сказала вторая и уложила голову сестры на свои колени.
   Постепенно количество участников на вершине лестницы росло, правда, крайне медленно. Большинство из них рассматривали проходы с массивными вратами, расположенными на некотором отдалении от трона.
   Куратор разговаривал с некоторыми прошедшими испытание, и мне тоже стало интересно. Поэтому я решил немного спросить его об этом испытании и узнать, что нас ждёт дальше.
  
  
   Глава 10
  
   Разговор с куратором. Путь дальше. Пришедший.
  
   Куратор помогал некоторым прошедшим испытание исцелить раны, что было удивительно. Он как раз закончил исцелять одного из участников, когда я подошел к нему.
   - Вас что-то интересует? - слегка улыбнувшись, спросил он.
   - Да, я хотел бы узнать, что это было за испытание, и почему на него даётся так много времени?
   - Хм... видишь ли, каждый мир насыщен энергией в той или иной мере, и чтобы выжить обычным участникам необходимо хотя бы немного её контролировать. Если они смогут пройти это простое испытание, то их можно научить манипуляции с различной энергией, тем самым мы, кураторы, обеспечиваем вам повышение шансов на выживание в мирах более высоких уровней. Сутки даются на это испытание потому, что при многочисленных попытках подняться по лестнице, организмы ряда участников привыкают к воздействию энергии, что позволяет ещё небольшому проценту людей пройти это испытание. Остальным же позволено вернуться в Миры Спокойствия.
   - Но я ведь не умею использовать энергию и совсем не понимаю, почему у меня не осталось каких-либо ран. Я даже не почувствовал какого-либо воздействия, - меня волновал этот вопрос, так как я думал, что смог преодолеть лестницу только благодаря помощи Тара.
   - Может быть, ты и не умеешь пользоваться ей, что не страшно, ибо этому можно научиться, однако твой организм очень умело контролирует слабые потоки энергии. Именно поэтому она тебе совсем не повредила. Твоим друзьям пришлось тяжелее, так как их тела сопротивлялись действию потоков, поэтому ряд сосудов не выдержали этого, вследствие чего у них открылись кровотечения.
   - Спасибо, - поблагодарил я куратора. - А можно ещё вопрос?
   - Задавай, - вновь улыбнулся куратор, не обращая внимания на свалившегося с лестницы участника, сильно ударившегося головой о мраморный пол.
   - А как присваиваются ранги участникам?
   - О, хороший вопрос, не думал, что это будет интересно новичкам, - сказал Нэро Нарн. - Ранги присваиваются в зависимости от силы и личного могущества. Каждый участник и куратор носит при себе эльт. Все эти приборы взаимосвязаны и работают за счёт системы сотворённой ещё Создателем Башни. Они обладают огромным набором данных за счёт чего и могут оценить ранг. Но помимо этого есть ещё ряд необходимых испытаний, которые необходимо пройти, если желаешь достичь рангов AX, AY, AZ, AS, SA и S. Есть правда и ещё два ранга, но они не присваиваются участникам. Это S с кольцом и перечёркнутая S. Первым знаком отмечены все хранители, а вторым обозначаются Пришедшие.
   - А это кто? - недоумённо спросил я.
   - Хм... так сразу и не объяснить, - нахмурился Нэро. - Все участники попадают в миры Башни из Миров Спокойствия, а Пришедшие же появляются здесь из Внешних Миров и это происходит очень редко. В последний раз подобное случилось полсотни лет назад. Тогда было много проблем с одной очень могущественной Пришедшей, - куратор посмотрел на меня и добавил. - Вижу, ты пока ещё не совсем понял, ну что ж, попробую рассказать тебе немного о некоторых личностях. Сам я никого из них не встретил, а вот главный куратор даже поучаствовала в бою против одного из них.
   Говорят, Эклайт способен видоизменять природу энергии и даже формировать из неё жизнеспособные организмы. Его сила очень велика, и в своё время пришлось сильно постараться, чтобы его остановить. Аллон был способен искривлять пространство и перемещаться напрямую между мирами без прохождения испытаний. Его сила была несколько иной, чем у первого. Но могущество этих двоих было сопоставимо. Арклайл же управляет светом и уже расправился с несколькими хранителями миров, что само по себе удивительно, ведь хранители невероятно могущественны и ещё никому из обычных участников не удавалось выжить в бою против них. О последней Пришедшей я знаю очень мало, даже имени не могу вспомнить, так что чего-то конкретного рассказать не могу. Хранители и главные кураторы каждого уровня, стараются уничтожить их и изгнать из миров Башни всеми доступными способами.
   - Спасибо, - поблагодарил я Нэро, хотя был несколько расстроен. Мне казалось, что это была Улла, но почему он сказал о столь давнем времени, ведь мы вместе пришли сюда. Нехорошие предчувствия посетили меня после слов куратора, ведь получается, что я тоже Пришедший.
   - Всегда можешь обращаться, - улыбнулся заместитель главного куратора, а потом встал с трона и посмотрел на подножие лестницы, где было ещё очень много участников. Большинство из них не смогло встать даже на первую ступеньку. - На данный момент испытание прошли ровно 30 человек, что очень хорошо. Несмотря на то, что у вас осталось ещё много времени, я не вижу смысла своего личного присутствия здесь, поэтому проведу выполнивших задание дальше. Остальным я желаю удачи, и если кто-то вдруг сможет дойти до вершины лестницы, то я об этом узнаю. В таком случае дождитесь моего прибытия и не следуйте дальше самостоятельно, если, конечно, не хотите умереть.
   После этого куратор направился в сторону и, открыв врата, сказал следовать за ним. Мы шли вдоль длинного коридора достаточно долго, но потом, пройдя через ещё одни массивные врата, нашему взору открылось гигантское пространство. Здесь была обширная территория с множеством непонятных врат, один в один похожих на те, из которых мы вышли. Зачем они нужны, я не знал, но их тут было ровно тридцать. Куратор Нэро встал в центр круглой площадки.
   - Начнём новое испытание. Оно называется "Правильный путь". Вы видите здесь тридцать запертых врат, часть из них вас погубят, другие же проведут дальше. Шансы... хм... я не могу вам сказать. Тут команды не важны, вы вольны разделиться и выбрать собственный путь, так что вперёд. Решайте. Только учтите, у вас есть пятнадцать минут, чтобы решить, куда вы отправитесь. И, кстати, через врата, в которые уже кто-то вошел, больше нельзя будет пройти, так что чем дольше вы думаете, тем меньше будет выбор.
   Никто не пошел, и все начали думать, что же делать дальше. Но потом человек в чёрном мундире и девушка с плащем-невидимкой, не сговариваясь, пошли к одним вратам, затем команда, где был воин с тремя мечами, направилась к другим и некоторые команды разделились. Лант не знал, что делать. Он пытался вычислить проход, который точно привел бы нас в следующую комнату, но Тару это действие надоело, и он взял под мышки нас обоих и направился в первые попавшиеся врата.
   - Что ты делаешь, мы ведь помрём! - Лант явно не ожидал подобного.
   - Помолчи белый, всё равно из моего захвата не вырвешься, - ответил воин. - К тому же мне надоело там стоять.
   Леопард пинком распахнул массивные врата, и мы прошли в коридор. Через некоторое время мы услышали душераздирающий крик, раздавшийся откуда-то слева. Но потом всё стало спокойно, и Тар дотащил нас до комнаты точь-в-точь похожей на ту, из которой мы пришли. Та же большая круглая площадка, столько же врат и Нэро сидящий в центре.
   - С испытанием справились 24 человека, очень хорошо.
   - Куратор-рин, не могли бы вы объяснить смысл этого испытания, так как от меня он ускользает, - спросила длинноволосая девушка.
   - Всё очень просто. Только команды могли пройти этот этап, а тем, кто не могут идти вместе и дальше, нечего делать в следующих мирах. Любой проход был безопасен, если вы пошли по нему вместе, а те, кто шли в одиночку, попросту встретились с... непреодолимыми препятствиями, приведшими их к смерти.
   - Что ж, понятно. Какое же испытание будет следующим?
   - Только хотел об этом сообщить, ведь оно ужасно простое, - улыбнулся куратор. - Каждый участник получит вопрос от системы. Она помогает хранителю присматривать за всеми мирами второго уровня, ведь кураторов всё равно не хватает. Знает она очень много, так что всегда найдёт любопытный вопрос. Кто ответит правильно, тот пройдёт, а кто нет... то останется тут навечно, - зловещим голосом произнес Нэро. - Кхм-кхм, что-то меня немного занесло, видимо общение с куратором Элинтером пагубно на мне сказывается, в общем, что будет с проигравшими и так ясно.
   "Хм-м-м... какой интересный участник, даже не знаю о чём тебя спросить, - раздался звонкий голос в моей голове, а все остальные звуки исчезли. - Ну тогда, наверное, так. Что ты хочешь загадать на вершине Древа Миров?"
   "Я хочу найти Уллу", - ни мгновения не раздумывая, ответил я.
   "И всего-то, - удивился обладатель столь необычного голоса. Если бы я мог что-то видеть вокруг себя, то наверняка бы увидел невысокую девушку. - Какой необычный паренёк. Тогда желаю тебе удачи, ты прошел это испытание".
   "Спасибо", - поблагодарил я систему и опять обнаружил себя в комнате.
   Все стояли неподвижно, будто находились сейчас совсем далеко отсюда, а время решило отдохнуть и подождать их здесь. Куратор Нэро был чем-то удивлен, и я подошел к нему.
   - Как быстро ты прошел испытание, - сказал он и добавил уже с какой-то задумчивостью. - Знаешь, после нашего разговора я задумался и вспомнил кое-что интересное. Пришедшие ведь не только разрушали, но и создавали нечто новое, отдавая часть своих сил всем мирам древа. Они не такие плохие, как думает множество хранителей и кураторов. По крайней мере, я считаю именно так.
   - Но почему их так мало? - спросил я. Неужели Нэро смог догадаться, что я Пришедший? Очень бы этого не хотелось, ведь я должен выжить и найти Уллу.
   - Не знаю, Налл, - ответил он, назвав меня по имени, что заставило несколько удивиться. - Не стоит так удивляться, кураторы знаю некоторую информацию о каждом участнике благодаря системе и Эфиальтии. Также она оценивает примерный ранг и какие-либо особенности каждого, кто оказался в мирах башни. Что же касается твоего вопроса, то мало кто сможет на него ответить, ведь никому неведомо строение Внешних Миров. Где они находятся и как расположены в пространстве? Какие тропы к ним ведут и сколько их вообще? Даже Пришедшие не знают всего, что уж говорить об остальных. Тут можно поговорить разве что с Кастодиеном или Эфиальтией. Вот уж кто может знать подобную информацию.
   - Тогда почему никто не говорит с ними об этом? - задал я вполне логичный вопрос.
   - Потому что это опасно. Они невероятно сильные хранители и очень непредсказуемые. Если сказать проще, то их попросту побаиваются, - ответил Нэро Нарн.
   - Каждый участник идёт к Вершине и проходит множество испытаний. Мой друг Лант сказал, что Вы уже добирались до этого места. Каково там? - спросил я, вспоминая Уллу.
   - Прости Налл, но я не могу тебе рассказать, - вздохнул Нэро. - Я лишь могу сказать, что для каждого крайний мир свой и бывает так, что желание даже не нужно загадывать, так как оно исполняется само.
   - Улла, - прошептал я.
   - Извини, что расстроил тебя, - сказал куратор и спросил. - Как думаешь, кто из участников сможет пройти это испытание?
   Тут было над чем подумать. Вот только как узнать, кто же следующим пройдёт испытание? Я стал рассматривать участников и через некоторое время их силуэты начали блёкнуть, будто тьма моего мира решила укрыть их и только двое светились ярче всех, ещё двое чуть меньше, и несколько совсем тусклым светом.
   - Испытание пройдёт тот человек в мундире и вон та девушка, - пришлось указать на незнакомку в плаще-невидимке. Первый человек светился тёмным рубиново-красным светом, а вторая - снежно-белым. - Они очнутся одновременно.
   Буквально через минуту так и случилось. Куратор был опять удивлен, впрочем, как и я.
   - Любопытно, - улыбнулся Нэро. - Давно мне не попадались такие интересные участники.
   - Вы случайно не видели на испытании девушку с красивыми красными глазами и светлыми волосами в белых одеждах, сделанных как будто из металла?
   - Хм... я повидал много участников, но такую девушку я бы точно не забыл, так что извини, я её не видел, - печально сказал он и прикрыл глаза. Куратор находился в таком состоянии некоторое время, пока вновь не пришел в себя. - К сожалению, система тоже не располагает необходимой информацией.
   Печально слышать такой ответ, а ведь я так надеялся на куратора. Может быть, в следующем мире повезёт больше?
   - Держи, Налл. - Нэро Нарн передал мне какую-то прозрачную пластинку. - Это гарт, он открывает возможность дальней связи для твоего эльта, только активируй его ближе к двадцатому уровню, а лучше ещё через парочку, так как участники более низкого ранга просто не могут его использовать. Гарт нужно вставить в специальный разъём в эльте, потом ты сможешь записывать туда имена своих друзей и разговаривать с ними вне зависимости от того в каком мире вы находитесь. В пределах же одного мира можно использовать и стандартную связь, но она ухудшается при увеличении расстояния.
   - Большое спасибо, - я был благодарен подарку. Знать бы только что это за связь. - Но почему?
   - Мне кажется, что ты сможешь достичь вершины, а такой уверенности в других у меня нет. Вот поэтому этот подарок достался тебе, хоть он пока и бесполезен. И ещё будь аккуратней. По пути к Вершине случится много плохого, к чему мы не сможем подготовить участников, - куратор махнул рукой и пошел в центр комнаты. - К моему большому удивлению, после этого испытания все 24 человека выжили. Осталось ещё несколько испытаний.
  
   Глава 11
  
   Линтис. Главный куратор. Испытание "Комната".
  
   Улла, я совершенно ничего не узнал о ней, и от этого мне было грустно, а печаль решила покрепче обнять меня. Но надолго ей это не удалость, так как ко мне подошли мои друзья и только сейчас я заметил, что на меня с большим удивлением смотрит девочка.
   - Как ты заметил, наша спящая красавица наконец-то проснулась, - улыбнулся Лант. - Линтис, знакомься с нашими новыми друзьями. Леопарда, что тебя держит в руке, зовут Тар, а этого печального парня Налл.
   - При-приятно познакомиться, - девочка явно стеснялась, но всё же вежливость победила.
   - Теперь нам будет ещё веселее, - улыбнулся я.
   - Чувствуется мне, что ты прав, особенно это касается следующего испытания, - нахмурился Лант и начал изучать стопку листов из своего чёрного дипломата.
   - Кстати, а почему та длинноволосая девушка, которая помогла сестре так непонятно назвала куратора? - мне было очень интересно это узнать, но у Нэро я побоялся спросить.
   - Так ты про "рин", - не отрывая взгляда от своих листов, сказал Лант. - Странно, что ты не знаешь. Это уважительное обращение к кураторам и членам знатных семей. Если собеседник не добавляет "рин" в конце имени, то Достигшие Вершины не придадут этому значения. Но вот со знатью лучше таких ошибок не делать. Большинство из них помешано на целой куче бредовых правил, так что если встретишь кого-то из них, то лучше побольше молчи, а ещё лучше позови меня. Надеюсь, я тебе помог.
   - Спасибо, - поблагодарил я друга, честно признаться даже не рассчитывал услышать нечто подобное, как интересно мне теперь отличить эту самую "знать" от остальных.
   "У вас есть, несколько часов на отдых, пока меня не будет. Так что будьте готовы к следующему этапу, когда я вернусь", - раздался голос куратора, а ведь я даже не успел заметить, как он исчез из центра этого зала без стен.
   - Хм... - нахмурился Лант. - Что-то тут не так, не должно быть отдыха пока не окончатся предварительные испытания. Нужно подготовиться, чувствуется мне, что дальше нас ждут неприятности.
  
   ***
   Нэро Нарн шел по тёмному коридору, и только блёклые светящиеся лампочки в полу направляли его к цели. Достигший Вершины хмурился и недоумевал, зачем он понадобился главному куратору. Прервать испытание в самый разгар, как будто нельзя было подождать.
   Спустя пару минут он дошел до конца коридора и легко толкнул массивные двери, которые тотчас же отворились. В просторной комнате был полумрак, так как тусклых длинных ламп, вмонтированных в пол около невидимых стен, было явно недостаточно, чтобы осветить весь зал. В центре этого помещения в элегантном чёрном кресле сидела девушка. В одной руке она держала книгу, а в другой небольшую фарфоровую чашечку наполненную чаем, приятный аромат которого Нэро почувствовал ещё за дверью.
   Волосы девушки были такими же серебристыми, как и у куратора, впрочем, как и глаза. Очаровательное личико сейчас переживало за героев какой-то старинной книги. Идеальная фигура была подчёркнута элегантным чёрным платьем с серебряными листьями и ветвями, бережно охватывающими талию. Серебристые лианы плавно изгибались на спине и заканчивались на плечах. Чёрные сапожки тоже были покрыты изящными серебряными растениями, часть из которых ускользнула с тёмного покрова обуви и создавала прекрасное оформление и без того невероятно красивой вещи. Увидев Нэро, она отложила книжку в сторону и положила чашечку, на появившийся миниатюрный столик.
   - Госпожа главный куратор, зачем я вам понадобился во время проведения испытания?
   - Ты заметил каких-нибудь интересных участников? - будто невзначай спросила красавица.
   - Как обычно, - немного подумав, ответил Нэро.
   - А вот мне кажется иначе, и в этот раз интересных очень много, - девушка облокотилась на спинку кресла. - Весьма сильные участники попались в этот раз, к тому же все они ответили на вопросы системы.
   - Да на них кто угодно ответит, - закатил глаза Нэро. - Трудно найти тех, кто не сможет этого сделать.
   - Тебе просто повезло, когда она спросила, как назывался город, в котором ты родился. А вот мне нет, - вздохнула красавица. - Мой вопрос звучал так: "Тебе будет тяжело добраться до вершины, и я буду второй, кто положит камень в основание твоей решающей преграды. Назови мне имя того, кто тебя убьёт". - Эти слова она произнесла голосом хранителя Экхарта, причём так, что куратор Нарн вздрогнул.
   - Но ведь ответ на этот вопрос не могли знать не вы, не система, не хранитель.
   - Как видишь, я ответила правильно, - девушка улыбнулась и прикрыла глаза. - Вот только мы отошли от главного вопроса. После испытания Элинтера образовалась единственная команда из четырёх человек, что в принципе странно. Мне бы хотелось побольше о них узнать, а то ты сам знаешь Элинтера, он не может внятно рассказать, и все его разговоры скатываются к "Обратите внимание, госпожа главный куратор, какой я красавчик. Мы могли бы вместе сходить куда-нибудь. Вы ведь не можете отказать столь великому эндтауэру". - В руке девушки появился меч, и она направила его к потолку, при этом поставив ногу на стол, будто на убитое чудище.
   Выглядела эта картина очень правдоподобно, Нэро еле сдержал смех. Если бы это увидел Элинтер, то покраснел бы как раскалённый металл.
   - Команда и, правда, необычная. Один из участников воин-леопард, весьма силён, хотя доспехи на нём старые и, на мой взгляд, их ему нужно поменять. Сломанный двуручный клинок из ножен он не вытаскивал, так что я не знаю, что это за артефакт. Моего чутья не хватает, чтобы распознать заложенные в него чары. Второй, это представитель семьи Милиаль, полагаю весьма и весьма умный парень. Третий, это девочка, её всё время носил леопард, и очнулась она только после вопроса системы. Во время моего первого испытания я осмотрел её. Ничего серьёзного. Похоже, она сильно ударилась головой обо что-то и потеряла сознание. А вот последний участник... я так и не понял его, с одной стороны он не обладает никакими силами, это отчётливо показал многоспектральный анализ, но с другой... он совершенно не почувствовал влияние энергии, что свидетельствует о его приспособленности к ней. Сам он не знает причин подобного явления, так что такой эффект его тело имеет, скорее всего, с рождения. Необычен тот факт, что многоспектральный анализ не показал этого.
   - А ещё он носит с собой Белый Арнор, - закончила вместо куратора красавица.
   - Но...
   - Именно, меч принцессы Лиабель, каким-то образом попал в руки новичка, не находишь это странным? - главный куратор потянулась в своём кресле, словно только что проснувшаяся кошка и решительно сказала. - Мы изменим следующее испытание на "Комнату", очень уж мне хочется такую крутую игрушку в свою коллекцию оружия. Так что эту команду нужно устранить.
   - Но так нельзя...
   - Эти участники могут принести много проблем не только королю, но и всему Древу Миров, что-то мне в них не нравится. А разбираться мне слишком лениво, поэтому просто сбавь им две минуты на таймере. Если справятся раньше, значит, пусть будут головной болью главного куратора миров третьего уровня, - красавица взяла в руки кружку с ароматным чаем и сделала несколько глотков.
   - Но это не последнее испытание на нашем уровне, - Нэро даже не знал, что ещё можно сказать.
   - Ну, значит, после этого испытания я и подумаю. Зачем думать над проблемой, которой ещё нет? А теперь оставь меня, тут на самом интересном месте остановилась, - главный куратор взяла книжку и продолжила читать в своё удовольствие.
   Нэро развернулся и молча ушел из кабинета главного куратора. Ему хотелось что-нибудь разрушить, чтобы хоть как-то успокоиться. Но как назло ничего не попадалось под руку, поэтому пришлось постараться заглушить гнев. Это получилось очень даже неплохо, стоило только сказать себе, что сделать нужно всё по-своему. И теперь он шел, представляя себе лицо это злобной ведьмы, когда она поймет, в чём дело.
  
   ***
   Куратор Нэро вновь появился в центре комнаты и буквально светился. Наверное, его похвалил кто-то очень важный, или, может быть, он отлично пообедал? А вот Лант продолжал хмуриться, и только Тар был единственным в нашей команде, кто по-прежнему не выказывал никаких эмоций. Другие участники что-то обсуждали внутри своих команд, за исключением этой странной парочки: человек в огромном мундире, который наверняка был ему слишком велик и девушка, закутанная в плащ-невидимку.
   - Следующее испытание будет довольно простым, но при этом весьма опасным. После того как я закончу говорить, каждая команда окажется в комнате. Все они будут одинаковыми, и вам необходимо выбраться оттуда живыми, причём всей командой, иначе оставшиеся участники одной команды будут дисквалифицированы. У вас будет десять минут, чтобы пройти это испытание. Не пытайтесь сломать стены или разрушить комнату, у вас это всё равно не получится, да к тому же может привести к необратимым последствиям. Внимательно осмотритесь там и попытайтесь сделать всё возможное, чтобы выжить. Когда вы выйдете, то снова окажетесь здесь, - сказал куратор и хлопнул в ладоши, после чего на мгновение темнота сгустилась вокруг и поглотила свет.
   Но когда зрение вернулось, я обнаружил, что вместе со своими друзьями нахожусь в комнате. Размеры были вполне неплохи - девять на девять шагов. Стол и несколько удобных мягких кресел стояли в центре, на стенах были развешаны различные картины, одна из которых меня заинтересовала. На ней была изображена высокая скала, вдали виднелось море и, уходящее за горизонт, солнце последними лучами касалось прекрасных белых одежд девушки, смотрящей ему вслед. Я чуть не упал, лица незнакомки не было видно, но я не сомневался, что это была Улла.
   - Итак, вот теперь веселье в самом разгаре, - Лант вырвал меня из пелены воспоминаний. - Испытание заменили на "Комнату", чувствуется мне это из-за нас.
   - С чего ты так решил? - Тар приложил руку к подбородку. - На мой взгляд, ничего сложного тут нет, можно просто открыть дверь, только вот я не совсем понимаю, в чём заключается испытание.
   - Дверь заперта, да и неважно. Я пока оставлю свои размышления при себе. Мы сделаем кое-что, чтобы проверить одну из моих догадок, а пока поищите что-нибудь странное.
   - Хм... тут не сильно много вещей: картины, немного мебели и ковёр, - Тар продолжил внимательно осматривать комнату.
   - А может нам поможет это? - голос Линтис привлёк наше внимание.
   - Ключ! - Лант был удивлён. - Где ты его нашла?
   - Он был вставлен в замок.
   - Интересно, почему его никто, кроме тебя, не заметил. Как-то это слишком просто, у нас ещё пять минут в запасе. Ну что ж, тогда проверим мою догадку. Мой друг поставил свой чёрный дипломат на пол и открыл его. - Полезайте внутрь.
   - Белый, ты издеваешься? Может, мы ещё туда слогна запихнём? - воин посмотрел на Ланта, как на умалишенного.
   - Неужели ты думаешь, что я с ума сошел?
   - Именно так.
   Линтис не стала дожидаться, пока они договорятся друг с другом, и прыгнула внутрь. К большому удивлению Тара, она исчезла. Лант злорадно ухмыльнулся:
   - Туда влезет даже стадо слогнов, так что лезь и не спорь со мной.
   - Никогда не видел ничего подобного, - сказал леопард, наполовину погрузившись в чемодан. При этом его лицо выражало такую степень удивления, будто он добровольно согласился забраться в пасть злобному монстру. - Будто спускаюсь в тёмный погреб и...
   Он не успел договорить, так как Лант плюхнулся на него сверху и леопард сразу же исчез во тьме небольшого на первый взгляд дипломата. Представитель семьи Милиаль смеялся как ребёнок, но вот только недолго. Верёвка на его ноге дёрнулась, и Лант быстро исчез внутри своего чемодана. Я не стал возиться и спустился следом, стараясь представить под ногами лестницу. На часах, что висели над дверью, оставалось ещё чуть больше двух минут, так что я надёжно закрыл крышку и теперь смотрел на смеющихся друзей. Мы были в большущем зале, который оказался завален множеством вещей. Его размеры во много раз превосходили предыдущую комнату. Интересно, что же хочет проверить Лант?
  
   ***
   - Джикан, Риагара, ищите ключ, иначе нас хорошенько прожарят, - Аплосу мог позавидовать любой командир. И приказ, и мотивация в одном предложении.
   - С чего ты это взял? - удивился воин, но его лицо не выражало никаких эмоций.
   - И мне тоже хотелось бы знать, - сложила руки на груди девушка.
   - Куратор нам дал достаточно подсказок, - с легкомысленным видом ответил Аплос. -Когда он сказал внимательно осмотреться в комнате, это сразу дало подсказку, что искать нужно ключ. Предупреждение о том, что не стоит использовать силу плюс беглый осмотр предметов, подсказали мне одну занятную вещь. Все вещи здесь сделаны из огнеупорных материалов, поэтому нас будут прожаривать, и скорее всего пламя активируется в течение последней минуты. Вот пока я вам всё это объяснял вы не нашли ключ, а уже прошло три минуты. Эх вы... - парень пошел к двери, отодвинул ногой коврик и топнул по доске.
   К большому удивлению соратников, которое они не смогли спрятать, Аплос отодвинул доску и извлёк ключ. Не медля ни секунды, вставил его в замок и дважды повернул.
   - Мы наверняка первые, - сказал самоуверенный участник, но теперь пришлось удивляться ему.
   Рядом с куратором, облокотившись на его кресло, спала девушка, закутанная в плащ-невидимку. Человек в большом мундире тоже был здесь, как и близняшки.
   - Я могу поздравить тебя, Аплос, - сказал Нэро. - Ты единственный из участников понял всё, что я сказал.
   - Так ты оказывается и впрямь умный, - Риагара наклонила голову и пару раз быстро поморгала. - А я думала, мне это померещилось.
   - Честно признаться, я тоже склонялся к этому варианту ответа, - добавил воин.
   - Я рад, что вы меня так сильно любите, - огрызнулся Аплос. - Злые вы и нехорошие.
   Участники постепенно начали выбираться из комнат, кто-то додумался найти ключ, кому-то просто повезло, одна команда нашла ручку от двери. Оставалось ещё три минуты, но четыре команды так и не выбрались из своих ловушек.
   - Странно, я думал, тот парень с чёрным дипломатом справится сразу после нас, - задумчиво почесал голову Аплос. - Что-то мне не верится в проигрыш этой команды.
   - У них все участники странные, особенно тот парень с белым мечом, - сказала Риагара.
   - Уж кто бы говорил о странностях, - усмехнулся Аплос.
   - Жить надоело?
   - Уж и пошутить нельзя. Меч, направленный в твою сторону не способствует установлению дружеских отношений. Ай! Всё-всё, молчу.
   "Неужели глава вмешалась в испытание? - Нэро усиленно размышлял. - Похоже, госпожа главный куратор решила уменьшить отведённое время самостоятельно. Как она смогла предугадать моё решение?"
   - Что? - душераздирающие крики участников из нескольких комнат отвлекли куратора от раздумий. - Значит, время вышло. Четыре команды не справились с результатами... очень печально.
   Двери оставшихся комнат открылись, и оттуда повалил дым. Каково же было удивление всех участников, когда мы вышли из своей ловушки совершенно невредимыми, а на лице Ланта куратор вполне мог увидеть ликование. Всё что он говорил, оказалось правдой. Испытание изменили из-за нас. Скорее всего, мы чем-то насолили куратору или хранителю или ещё кому-то очень важному. Мне хотелось верить в это больше, чем в то, что куратору удалось узнать во мне Пришедшего, ведь тогда моим друзьям постоянно будет грозить опасность. А я пока ничем не могу им помочь.
   - Куда делось хорошее настроение Налл? - спросил у меня Лант и ехидно добавил. - Твой коварный план нашего уничтожения провалился?
   - А... что... нет, - его вопрос выбил меня из колеи. - Я не хотел вам навредить.
   - Да ладно тебе, я же пошутил, - улыбнулся он. - Больше так не буду, похоже, ты и, правда, из пещеры недавно выбрался.
   - Здорово грохотало! - Линтис была очень счастлива, не знаю почему, но ей очень понравился страшный грохот пламени заполонившего всю комнату. - Лант, а твой чемодан не повредился?
   - Да что ему будет, всё же вещицы отца имеют очень хорошее свойство - они нерушимые, ну почти все, - ответил мой дипломатичный друг.
   - Я очень рад, что ошибся, - сказал Нэро. - Теперь результаты не столь плачевны. Может, расскажите, как вы выбрались оттуда живыми, несмотря на пламя, температура которого больше чем в жерле вулкана.
   - Не хочется мне делиться ответом на столь интересующий Вас вопрос, - Лант говорил спокойно и с довольно приветливым лицом, вот только его слова меня пугали.
   - Ваше право, - таким же тоном ответил куратор.
   У меня складывалось такое ощущение, будто они уже вовсю дерутся между собой. Интересно, какое испытание будет следующим? Битва между куратором и Лантом закончилась также быстро, как и началась. Всех привлёк громкий кашель, доносящийся из другой открытой двери. И вскоре оттуда вышли ещё три человека. Испачканные сажей лица были полны счастья и вызывали улыбки даже у самых стойких к эмоциям участников. Вид у парня и двух девушек был весьма смешной, особенно когда одна из них потушила вспыхнувший на голове небольшой огонёк.
   - Похоже, вы сегодня ошиблись дважды, - ехидно отметил Лант. - Или вам просто не повезло.
   - Просто я отдал часть своей удачи вашим командам, - также колко ответил куратор.
   Словесная перепалка между ними продолжилась, но я был рад, что выжили не только мы.
   "Если они каким-то чудом переживут это испытание, то предложи им особое задание... хм... дополнительное испытание, преодолев которое одна команда сможет сразу же перейти на следующий уровень, миновав предстоящие всем дополнительные испытания. - Вспомнил Нэро слова главы и начал их обдумывать. - Неужели она предвидела всё до малейших деталей? Ну, если уж они пережили это даже без моей помощи, думаю, они смогут пройти дальше".
   - Все вы прошли это испытание, и главный куратор предложила вам особое испытание, - начал свою речь Нэро. - Победившая команда сразу же переносится на следующий уровень. Хотите ли вы пройти его или предпочитаете консервативный подход и преодоление всех испытаний?
   Среди команд началось активное обсуждение. Кто-то был настроен и дальше проходить все испытания, кто-то был очень рад представившейся возможности, но среди всех было несколько человек, в том числе и Лант, кто молча думал - зачем была предоставлена такая возможность. Но все сразу замолчали, когда услышали слова куратора:
   - Проигравшие команды ничего не теряют и продолжают проходить оставшиеся испытания дальше без каких-либо ограничений. Теперь поднимите руки те, кто согласен пройти это испытание.
   Не было никаких разговоров, ведь никто не хотел упустить такую возможность, поэтому руки подняли все участники.
   - Отлично, тогда прошу пройти вон в ту дверь, - куратор указал в сторону, где появилась массивная мраморная дверь. - Отдохните часок, и я расскажу правила, - сказав это, Нэро исчез.
  
   Глава 12
  
   Испытание "Флаг". Первый бой. Опасные соперники.
   Мы прошли в открывшийся проход и оказались в большой комнате, тут был лёгкий полумрак и мягкие удобные кресла, расставленные вокруг столов. Складывалось такое ощущение, что они были специально подготовлены для каждой команды, ведь стол, рядом с которым было четыре кресла, оказался единственным.
   Через час Нэро появился в комнате и сразу же начал рассказывать о сути испытания:
   - В той комнате, что находится за этой стеной, будет проходить ваше испытание, которое носит название "Флаг". Суть очень проста. В том помещении создана своеобразное пространство с тремя флагами, расположенными в разных частях зала. Вокруг каждого флага есть круг с радиусом в пять шагов. Один человек должен постоянно находиться в пределах этого круга, если его оттуда вытащат или он сделает заступ, то команда будет дисквалифицирована. Естественно тут преимущество имеют команды с тремя и более участниками, - тут он посмотрел на нас. - Всего будет проведено пять раундов, в каждом из которых имеют право участвовать не более трёх команд. Команда, удержавшая флаг на протяжении раунда получает один балл, если команда теряет флаг, то получает ноль баллов, а вот если же одной команде удастся забрать чужой флаг, то она получает два балла. После завершения времени раунда команды с наименьшим количеством очков выбывают, оставшаяся команда проходит дальше. В конце пятого раунда подведём итоги и определим победителя.
   Участники вновь начали обсуждать между собой, как им следует действовать дальше. Ведь здесь было много непонятного.
   - Логика подсказывает, что выгоднее всего начинать с первого раунда, ведь победив в каждом сражении, можно заработать двадцать очков за захват вражеских флагов и пять за удержание своего. Это самый логичный путь. Но наши соперники слишком сильны, поэтому надо действовать иначе. Подождём до третьего раунда, так как с первого мы просто не продержимся, - сказал Лант, посмотрев на нас. - Не в обиду будет сказано, но ни ты, Налл, ни Линтис не являетесь хорошими бойцами, и поэтому мы не сможем выиграть, если выйдем в первом раунде. А вот, если мы сделаем так, как говорю я, то покажем всем кто тут главный, - зловещая ухмылка на его лице говорила сама за себя.
   - Ты уверен в своих словах, белый? - спросил Тар.
   - Ещё бы.
   - Думаю, ты прав, - сказал я, так как понимал, что слова Ланта верны, и я совсем не умел нормально сражаться.
   - Мы всех могли бы отколошматить, даже если бы вышли в первом раунде, - прищурилась Линтис. - Ну раз ты говоришь, что мы пройдем только если сделаем так, как угодно тебе, то пусть так и будет.
   - А ты стала заметно разговорчивей, - улыбнулся Лант.
  
   ***
   "Отлично, это испытание прямо создано для нашей команды. Я спокойно посижу в этом круге и немного отдохну, а двое моих монстродрузей отделают всех остальных участников. Риагара нападёт на одну команду, а Джикан на вторую. Таким образом, за захват флагов по два очка, плюс за удержание своего ещё одно и так каждый раунд, - обдумывал стратегию Аплос. - Но всё же лучше выходить в третьем раунде, так как он золотая середина, и мы вполне успеем набрать необходимое количество очков, чтобы победить".
   - Эй, ребята, вы чего? Нам не сейчас выходить.
   - Я хочу набить кому-нибудь морду, - кошка была очень зла. - Ты ведь не хочешь, чтобы это была именно твоя?
   - Скажи ей что-нибудь Джикан, - попросил я воина с повязкой вразумить кошку, ведь она рушила все мои планы. Мы ведь не продержимся все пять раундов. Даже у таких монстров как они не хватит никаких сил для этого.
   - Только после меня, - решимость воина была слишком велика. - Моим клинкам надоели их ножны.
   - За что вы так со мной? - было обидно до слёз, ведь вся тактика рухнула в один момент.
   - И кстати, ты пока побегай Аплос, а я пока отдохну в круге, - сообщила Риагара ещё одну радостную новость.
   - Замечательно, мне достанется больше врагов, - обрадовался воин. - Думаю, Аплос не отберёт их слишком много.
   - Если он хоть кого-то у тебя отберёт, - хихикнула Риагара.
   - Вот за что вы так со мной? - вздохнул я и принялся спешно придумывать новую тактику.
  
   ***
   "Замечательно! А вот и первая команда, что ж... ждём соперников, - Нэро был очень доволен, что вышла именно эта команда. - Все должны ожидать начала испытания в зоне флагов".
   Риагара подошла к флагу и села, положив себе на ноги свои мечи. Аплос и Джикан встали по бокам. Первая команда не заставила себя долго ждать. Здоровенный ящер в красной одежде с двумя большими мечами был на голову ниже Тара, но выглядел весьма грозно. Мне показалось, что Аплос стал несколько бледнее. Второй участник лишь немного уступал в размерах ящеру и чем-то напоминал обезьяну. Такие же короткие чёрные волосы, глубоко посаженые глаза и высокий лоб только придавали сходства. Дубина в его руках была в обхвате больше, чем два меня. А вот третий участник значительно уступал им в росте. Обычный дорожный костюм и большие очки с прозрачными стёклами для защиты глаз. На спине красовалась... Лант называл эту вещь "винтовка", но я не знаю, как она действует. Вид у этих ребят был самоуверенным, что очень негативно действовало на Аплоса, а вот Риагара облокотилась на флагшток и уже дремала.
   Вторая команда выглядела несколько проще. Она состояла из трёх людей. Первым был высокий худой человек с длинными руками. На нём были кожаные доспехи, а на поясе висело два небольших топора. Второй оказался мечником, чем-то похожим на Джикана. В правой руке он держал прямой клинок, который был несколько массивнее тех, что были у воина с повязкой, а в другой красовался кинжал. Третий участник стоял позади каждого из них. Его голову скрывал капюшон, а тело - плащ. Похоже, он прятал какое-то оружие.
   Пространство было круглым и оказалось разделено на шесть секторов, три из которых были выложены серым камнем, оставшиеся же сектора покрывал белый мрамор. Каждый флаг располагался на равном расстоянии от двух других, поэтому никаких преимуществ их расположение не давало.
   "Отлично! - вновь услышали все голос Нэро. - Теперь можно начинать испытание. У вас пятнадцать минут, чтобы заработать очки. Поехали!".
   Через несколько секунд два здоровяка из первой команды ринулись на команду Аплоса, а третий участник, оставшись в зоне флага, взял винтовку в руки и направил её в сторону девушки. Раздался звук, который я слышал ещё во время испытания Элинтера, но Риагара просто слегка наклонила голову и пуля пролетела мимо, совершенно её не задев. Аплос лишь на мгновение обернулся, чтобы проверить всё ли в порядке с красавицей, но та лишь подмигнула ему и продолжила делать вид, что спит.
   - Мизумори, водное лезвие! - крикнул воин с тремя катанами, и громадная дубина человека-обезьяны разлетелась на несколько частей. - Кусанари, сад, укрытый пеленой зелёной травы!
   Вокруг удивлённого противника возникла стена из высокой травы, скрывшей его от глаз остальных. Джикан хотел помочь Аплосу, но обернувшись, воин несколько удивился. Паренёк выхватил из рукава раскладную трость и ловко отклонил ею оба меча ящера. Но тот был достаточно неплохим воином и хотел застать Аплоса врасплох. Вот только парень был весьма умён - вторая трость преградила путь мощному хвосту ящера. Обладатель винтовки тем временем не переставал стрелять по Риагаре, но та лишь спокойно ходила вокруг флагштока по границе допустимой зоны, изображая задумчивость.
   - Ай! Джикан, чем ты занимаешься? Этот крендель чуть меня не пристрелил! - Аплос был зол и в тоже время растерян. - Хорошо, что у его дружка такие здоровенные мечи.
   - Хватит причитать! Сражайся!
   Тем временем вторая команда разделилась. Длиннорукий воин с топорами бросился в сторону Джикана, а его соратник с мечом и кинжалом направился ко второму флагу. Похоже, он намеревался одолеть, стрелявшего в Риагару участника, и забрать его флаг. Человек же в плаще и капюшоне остался в зоне флагштока.
   Воин с повязкой одним движением меча разрубил стену из травы и был очень удивлён, ведь голова второго участника вместо, того чтобы отлететь в сторону и спокойно обдумать своё положение, решила растерять большую часть волос. Новая причёска очень не понравилась обезьяне. Разъярённый участник кинулся на Джикана, и это было последнее, что он сделал в этом бою.
   - Ты чертовски неплохой парикмахер, - улыбнулся Аплос. - Только тех, кого подстригаешь, убивать не надо. Ай, я пошутил!
   - В таком случае разбирайся с оставшимися противниками сам, - обиделся воин. - А я в сторонке постою. Тц, - спокойно постоять Джикану никто не позволил и он спешно отскочил в сторону, чтобы не попасть под удары сразу двух топоров.
   - Ну и хорошо, - парень явно был раздосадован. - Лови, крокодилья рожа!
   Аплос кинул свою трость в противника и тот закрылся клинками, вот только стоило ему это сделать, и хитрый друг воина с тремя мечами вернул своё оружие назад, используя тонкую леску. Ящер сразу же побежал, чтобы не допустить повторного броска, но Аплос даже не собирался этого делать. Он резко прыгнул навстречу врагу с такой скоростью, что я еле разглядел его движение, и нанёс два быстрых удара тростями. Здоровяк рухнул. Из первой команды остался один лишь снайпер. Вот только он спокойно лежал на полу и не двигался.
   - Хороший приём, Риагара-рин, - одобрил Джикан, отклоняя в сторону удар своей катаной.
   - О, так ты заметил, - удивилась девушка и улыбнулась воину. - Ты тоже хорош.
   - А я как обычно ничем не отличился, - надулся Аплос. - Я чуть не помер, а меня даже не похвалили. И кстати, Риагара, ты только облегчила задачу тому типу, который спёр флаг и уже спешно бежит к своему соратнику.
   - С ним ты уж как-нибудь сам разберись, - ухмыльнулась кошка и вновь села на землю, подогнув ноги.
   - Аплос, мы верим в тебя, - сказал воин, подскакивая над круговым ударом длиннорукого соперника. - Кусанари, рассечение листа!
   Пока Джикан был связан боем, Аплос побежал наперерез мечнику с флагом. Было видно, что тащить флаг ему очень неудобно, отчего его скорость была не самой большой, и парень его успешно догонял.
   - По идее у Аплоса есть шанс атаковать мечника со спины, потом он сможет оттащить флаг к Риагаре. Тем временем Джикан завершит свой поединок, всё же его мастерство гораздо выше, чем у того обладателя топоров, и вместе с Аплосом они смогут с лёгкостью справиться с оставшимся, - вслух рассуждал Лант. - И это весьма прискорбно, так как они заработают сразу пять очков. Если они простоят так ещё два раунда, то станут победителями в любом случае. Хм...
   Я посмотрел в сторону и заметил, что Аплос сильно сбавил скорость. Но почему? Как-то это странно, ведь он так уверенно бежал вперёд.
   - Ассасин использовал дротик с парализатором, - сказала Линтис.
   - Ловко он это сделал, - нахмурился Лант. - И очень быстро.
   - Приём не достойный воина, - сказал Тар.
   - Убийцы они такие, - пожала плечами Линтис.
   Мечник дотащил флаг до своего соратника, а вот Аплос сильно отстал. По его виду можно было сказать, что ему очень плохо и ноги он переставляет только по инерции. Он уже вплотную подошел к зоне вражеской команды. Мечник явно усмехнулся, а вот лица ассасина видно не было.
   - Ты сам пришел к своей смерти. Зачем же ты это сделал? - задал вопрос участник с флагом.
   - Я не мог подвести команду, - усмехнулся Аплос и резко прыгнул в сторону противника. Он схватил оба флага и громко крикнул. - Джикан!
   - Слышу, - ответил воин уже успевший разобраться со своим врагом и дёрнул за леску, которая была у него в руке. Аплос пулей вылетел из зоны соперников, и его поймала Риагара.
   Ассасин и мечник тем временем упали и не двигались.
   - Хм... ловко Аплос всё провернул, - погладил подбородок Лант. - Бросил Джикану часть своей трости, чтобы потом быстро уйти из зоны поражения странной способности той кошки. И даже транквилизатор ассасина использовал для того, чтобы усыпить бдительность врагов. Похоже, я несколько недооценил этого участника.
   "Первая команда оказалась весьма стойкой и на удивление быстро справилась со своими оппонентами, - раздался голос Нэро. - Так как раунд длится пятнадцать минут, а прошло только пять, значит, у вас осталось десять минут на отдых".
   - Они сильны. Нам будет тяжело одержать победу, - нахмурился Лант. - Хотя они зря раскрыли столько козырей в первом же раунде. Мне казалось, что эти участники будут несколько умнее.
   - Значит, ты думаешь, мы победим? - спросил Тар.
   - Я уверен, - ухмыльнулся наш главный стратег. - Я уже придумал, как одолеть каждого из них.
   - А вы уверены, что они продержатся и следующий раунд? - поинтересовалась Линтис.
   - Удивительно умный вопрос для столь юного участника, - похвалил девочку представитель семьи Милиаль. - Но они всё же продержатся.
   "Этот облик и её огромная сила мне кого-то напоминают, - обдумывал увиденное Лант. - Неужели она и правда... да и тот простак оказался весьма умным, хотя его навыки фехтования оставляют желать лучшего. А вот шиноби тоже будет проблемкой, впрочем, Тар должен справиться".
   "Настало время второго раунда и теперь две следующие команды решили побороться против первых победителей, - голос куратора был полон радости, видимо предыдущий бой ему понравился. - Покажите всё, на что способны, иначе вам не победить первую команду".
   Новые соперники значительно отличались от предыдущих. Парень в кепке, тёмно-синей футболке с белыми полосами и длинным клинком в руке, выглядел как-то странно, впрочем, его соратники тоже были под стать ему. Высокий монстр похожий на слизняка с четырьмя глазами в тёмно-сером плаще делал движения похожие на разминку. И последний участник этой троицы был одет в длинную мантию и с безумным видом смотрел на отряд Аплоса, сложив кулаки перед собой.
   Но помимо них, в этом раунде участвовала ещё одна странная команда. Высокий человек с растрёпанными волосами хмурился, рассматривая соперников, и гладил подбородок одной из четырёх своих рук. Серое кимоно, перетянутое черным поясом, скрывало тощую фигуру. Казалось, что этот парень долго ничего не ел, но в тёмных глазах не было чувства голода. Его напарник тоже был из тех, кто относится к необычным людям. Один большой глаз, здоровенная пасть, наполненная острыми зубами, и длинные чёрные волосы создавали весьма противоречивое впечатление. Хотя этот... человек был заметно ниже своего соратника, но он не был похож на слабака. Ещё во время прохождения первого испытания куратора Нэро циклоп поднялся по лестнице, не сильно напрягаясь при этом. Синяя одежда была такой чистой, будто её только что надели специально для этого испытания. Ни единого следа падения или царапины, значит, он довольно силён.
   - Как думаешь, белый, какие шансы у этих ребят против команды ушастой девчонки? - поинтересовался Тар.
   - Циклоп силён и будет для них как кость в горле, безумец в длинной мантии может принести хлопот, впрочем, остальные тоже не слабаки, а значит, прежде чем Риагара их всех размажет, они успеют её немного потрепать, - ответил наш стратег и постучал по подбородку указательным пальцем. - Хотя... я могу ошибаться, и всё будет с точностью да наоборот, - улыбнулся он.
   - Значит, всё-таки девчонка сильна, - оскалил зубы Тар. - Я обязательно с ней сражусь, если она выиграет.
   - Ты не с ней будешь драться, а с шиноби, - тоном, не требующим возражений, произнёс Лант. - А с ней сразишься как-нибудь в другой раз.
   - Ну что ж, белый, а после девчонки по голове получишь ты, - немного подумав, сказал воин-леопард.
   - Посмотрим, кто ещё получит, - ухмыльнулся Лант и поправил шляпу.
   - Лант, а как она смогла уложить того человека с винтовкой? - голос Линтис по-прежнему было непривычно слышать.
   - Давай я пока не буду отвечать на этот вопрос, думаю, ты и сама поймёшь, - улыбнулся представитель семьи Милиаль. - В этом раунде ей придётся часто использовать эту занятную способность.
   Я лишь внимательно слушал своих друзей и наблюдал за ареной.
   - Эй, ребята! - крикнул парень в кепке другой команде. - Может, не будем выяснять между собой кто из нас сильнее, а сперва наваляем этим зарвавшимся выскочкам?
   - Занятная идейка, - хмыкнул четырёхрукий. - Из этого может получиться что-то хорошее.
   - А кто сильнее мы успеем выяснить и после их дисквалификации, - подтвердил согласие циклоп. - Ангон, прикрой меня.
   - Постой, - остановил соратника четырёхрукий и обратился к куратору. - Нэро-рин, нас всего двое в команде. Возможно ли в таком случае коррекция пункта правил, в котором указано, что один из участников обязан находиться в зоне флага?
   "Хм... вполне логично, - все услышали задумчивый голос куратора. - Думаю, такое допущение можно устроить. Так что приступайте к испытанию".
   - Благодарю, - кивнул человек.
   Тем временем циклоп начал снимать бинты со своих рук, а четырёхрукий встал перед ним. Интересно, что это он делает? Но с другой стороны хотелось, чтобы эти матчи уже побыстрее закончились, и я смог бы продолжить поиски Уллы. Парень в кепке побежал на воина с тремя мечами.
   - Унго - в обороне, Дандат - атакующий.
   После этого приказа, слизняк разделился, и одна его часть осталась на базе, а вторая завернула одну руку в плащ и побежала следом за лидером группы, а парень в мантии скорчил страшную рожу, и что-то непонятное полетело в команду Аплоса.
   - Мизумори, водная стена!
   Странные оранжевые сгустки испарились в водной преграде воина, оставив после себя большое облако пара. А противники тем временем не спешили бездумно нападать, продолжая оценивать соперников.
   - Так не честно! - крикнул Аплос.
   "Участник находится в зоне флага и использует свою врожденную способность, - услышал он ответ от куратора, - поэтому всё в рамках правил".
   - Похоже, нам придётся туго, Джикан, - вздохнул Аплос. - А мне так есть захотелось, что даже драться лень.
   - Не стоит бояться, воин всегда встречает опасность лицом к лицу, - ответил шиноби. - А тут опасностью и не пахнет, лишь мотыльки, порхая крыльями, стремятся на встречу с ярким пламенем.
   - Чтобы исчезнуть в нём без следа, - ухмылка Риагары могла бы напугать кого угодно, но Джикан лишь одобряюще кивнул.
   - Риагара! - крикнул Аплос, и девушка успела пригнуться, пропустив над собой клинок парня в кепке.
   - Тц... промазал.
   - Норан, ты слишком нетерпелив, - сказал человек в мантии.
   - И это мне говоришь ты, но попытаться всё же стоило, - парень поправил свою кепку, а рядом с ним уже стоял слизень.
   - Джикан, возьми на себя любителя головных уборов, а я отвлеку того типа, который корчит нам страшные рожи и кидается оранжевой краской, - сказал Аплос и ответил на ещё не высказанный вопрос. - Риагара займётся слизняком, и заодно проверит оборону тех двоих.
   - Ясно. Мизумори, водный клык! Кусанари, лесная поляна!
   В Норана полетел треугольный шип из воды, который чуть не достал его. Тем временем вся арена покрылась зелёной травой, которая заставила лицо человека в мантии стать ещё более страшным.
   - Чёртов ниндзя, раскроил мою кепку! - злился Норан. - А ведь я за неё выложил крупную сумму. Ты мне всё возместишь своим поражением. Унго, прикрой!
   - Уже сделано, - сказал слизень и присел от страшного удара по его щиту.
   - Куда-то собрался? - поинтересовалась девушка с таким видом, будто она тут совсем не причём. - Лучше сядь, отдохни на этом зелёном покрывале, а я пока нашинкую вторую команду.
   - Что случилось, Унго? - лидер группы был взволнован, непонятными действиями своего союзника.
   - Меч... - хотел что-то объяснить слизень, но ещё один удар развалил его щит на куски, вот только эта команда была гораздо сплочённее своих предшественников.
   Лидер понял, что имел в виду Унго и успел подхватить союзника до третьего удара Риагары своими мечами. Я по-прежнему не понимал, как она может атаковать врагов, находясь в пределах зоны флагштока. Они лишь взмахивала самыми обычными на вид клинками.
   - Где вас черти носят?! Союзнички чёртовы! - крикнул Норан четырёхрукому и одноглазому.
   - Если ты хочешь победить эту команду, то выиграйте ещё немного времени, - ответил Ангон. - Когда Гентор снимет первую печать, то сможет одержать победу.
   - Тц... а потом и нам достанется, - еле слышно сказал парень в кепке. Он уже стоял вместе с Унго рядом с безумцем в мантии. - Дандат, когда тот одноглазый разделается с девчонкой, избавься от него. Здоровяка и шиноби беру на себя.
   - Возможно, стоило бы избавиться от них сейчас.
   - Без них слишком тяжело будет одолеть ушастую дуру.
   - Время... - Унго досталось очень серьёзно. - Мы должны успеть победить их за пятнадцать минут, не забывайте.
   - То-то я думаю, почему они не атакуют, - ухмыльнулся Норан. - Ну ничего, сейчас я займусь этим шиноби всерьёз. Унго, пока восстанови щит и прикрывай Дандата.
   Парень в кепке быстро побежал в сторону Джикана и начал наносить стремительные удары своим смертоносным клинком. Оба меча воина с повязкой превосходно отражали атаки Норана. Парень в кепке злился на своего врага и не понимал, почему он не может преодолеть его защиту. Мизумори прошлась по бедной кепке Норана, что привело того в ярость. Парень сделал такой выпад, что Джикан лишь чудом избежал встречи с его клинком.
   Тем временем Аплос показывал настоящие чудеса. Он смог увернуться ото всех странных оранжевых сгустков Дандата, которые разливались яркими пятнами на зеленой пелене лесной травы.
   - Краской вреда не причинишь, ну разве только испортишь мою одежду, - решил немного поболтать с соперником Аплос. - Может, уже применишь что-нибудь посерьёзнее?
   - Зря так думаешь, - лицо человека в мантии по-прежнему было довольно страшным. - Куда тебе, деревенщина, понять философию моего искусства.
   - Ну да, художник из меня и впрямь никакой, - пожал плечами Аплос. - Но вот в философии я тебя заткну за пояс через пару минут.
   Раздался щелчок, который отвлёк сражающихся лишь на мгновение, но этого им вполне хватило, чтобы понять, что вторая команда вступает в бой. Аплос сразу же кинулся на безумца, а парень в изрядно потрёпанной кепке смог оставить небольшую царапину на одежде шиноби. Дандат резко выбросил перед собой оранжевую завесу, которая успела задеть трость мыслительного центра команды Риагары. Воин с тремя клинками теперь сражался сразу двумя из них против Норана и Ангона, в руках которого было здоровенное копьё. Девушка же вела свою битву и какими-то невидимыми глазу движениями отшвыривала металлические звездочки с острыми лучами. Гентор метал их с такой скоростью, что увидеть их мне не удавалось.
   - Твоя техника боя впечатляет, - высказался четырёхрукий. - Удерживать двух достаточно сильных противников и при этом не получить ни одной царапины в течение минуты. Похвально, но на большее тебя вряд ли хватит.
   - Позвольте не согласиться, - спокойно ответил Джикан, и прядь волос слетела с головы Ангона. - Мне просто нет нужды сражаться с вами в полную силу, это было бы неинтересно.
   - Ах ты, зазнавшаяся тварь! - разозлился Норан. - Сейчас ты у меня огребёшь!
   Парень в кепке бросился на врага и сделал мощный выпад, которым надеялся перерубить синеватый клинок, но Джикан резко уклонился и обычным ударом рукояти вырубил своего соперника, при этом отразив молниеносную атаку копья вторым клинком.
   - Этот парень тоже неплохой воин, но слишком много эмоций в бою проявлять не следует, - Ангон сказал это так, будто отчитывал провинившегося ребёнка. - Ничего молодость не порок, а мастерство придёт со временем.
   - Да кто вы такие?! - злился Дандат, увидев, как их лидер упал на землю, а Унго тем временем тоже пребывал в мире грёз, куда его отправила Риагара. - Я вам настучу за своих друзей.
   - Только вначале выкини свою краску и возьми молоток, - ухмыльнулся Аплос и еле уклонился от опасной жидкости. - Эй! Ты бы поаккуратней!
   - Используй лесную поляну, иначе не подберёшься к нему! - крикнул Джикан, одновременно с этим парируя атаку.
   - Как же интересно я могу её использовать? - удивился Аплос. - Есть мне её что ли, или может быть кинуть в него пару пучков этой зелёной травки?
   - Сейчас сам поймёшь, - отмахнулся воин от туповатых шуточек своего друга.
   Аплос почувствовал какую-то дрожь и с удивлением уставился на своего противника. Теперь ему казалось, что он видит каждое следующее движение безумного оппонента. Аплос с лёгкостью уклонялся от каждой атаки Дандата, совершенно не опасаясь его странных способностей. Безумец лишь больше злился и не обращал внимания на то, что после каждой атаки стратег команды Риагары подбирается к нему всё ближе. Аплос выждал подходящего момента, и совершил атаку на пределе своих возможностей, ударив тростью по челюсти оппонента. Дандат отлетел на несколько метров и больше не встал. Теперь осталось разобраться лишь с двумя противниками. Хорошо, что двойник того слизняка исчез, после того, как главное тело потеряло сознание от атаки Риагары. Теперь их флаг достать будет проще простого.
   - Неплохо их отделали, - ухмыльнулся Тар. - И им всё мало. Пора бы уже понять кто тут победитель.
   - Не спеши, - Лант с серьёзным видом наблюдал за поединком. - Гентор ещё не использовал свой козырь, и я немного не понимаю его логику, да и у четырёхрукого есть ещё пара фокусов в запасе.
   - Так кто победит? - недоумевал Тар. - Девчонка или эти чудики?
   - Мы победим! - улыбка нашей маленькой соратницы пыталась нас ослепить.
   - Как точно подмечено, - ухмыльнулся Лант. - Ребёнок намного умнее здоровенного воина.
   - Г-р-р-р...
   - Ну что я говорил. Цивилизованный представитель любой разумной расы не станет вести себя подобным образом, - поцокал представитель семьи Милиаль. Ещё немного порычав, Тар решил дальше не связываться с ним. - Налл, скоро она будет использовать свою технику значительно чаще, так что обрати внимание на эти атаки. Возможно, твоё оружие сможет нам помочь в схватке против неё.
   Четырёхрукий одновременно отбивал атаки шиноби и Аплоса, успевшего забрать флаг первой команды, а Риагара спокойно расхаживала вокруг флагштока и насмешливо смотрела на циклопа.
   - Вас осталось всего лишь двое, - усмехнулся Аплос и резко пригнулся, чтобы уйти от удара. - Не стоит так злиться, ваше поражение уже предопределено.
   - Это мы ещё посмотрим, - нахмурился Ангон. - Скоро вашей соратнице не поздоровится.
   - Он не шутит, - встрепенулся Джикан. - Аплос, быстрее!
   - Понял, - стратег уже поспешил в сторону флага, но не успел сделать и пяти шагов.
   - Нужно лучше контролировать обстановку, - покачал головой четырёхрукий. - Иначе можно получить по голове древком копья.
   Резкий удар сразу двумя клинками заставил Ангона сконцентрироваться на обороне. Джикан начал нещадно наносить множество ударов, но соперник отлично держался, стараясь уворачиваться и отклонять мечи в сторону. Синий клинок Джикана прошел в нескольких миллиметрах от глаза противника, после чего четырёхрукий на несколько непозволительно долгих секунд потерял самообладание и отшатнулся от соперника.
   - Я думала, ты будешь гораздо сильнее, - с печальным видом произнесла Риагара. - А на деле оказался даже слабее своего соратника, хотя немного лучше того слизняка из другой команды.
   Противник никак не реагировал на столь обидные высказывания в его адрес, но через секунду, Риагара почувствовала дуновение ветра и заметила на рукаве царапину. Оппонент воспользовался какой-то непонятной силой, но даже её не хватило, чтобы ранить девушку.
   - Это платье принадлежало моей матери, - Риагара говорила спокойно, но от её интонаций холодок пробежал по коже. - Как ты посмел оставить на нём отметину!
   Резкий щелчок и Гентор присел, зажимая правую руку, по которой стекала кровь. Один из клинков девушки слабо засветился на миг. Точно! Она может использовать энергию. До меня дошло только сейчас. Каждый удар продолжался волной невидимой энергии. Тем временем синяя одежда циклопа успела пропитаться кровью. Но как такое возможно, ведь никто больше не владеет таким умением?
   - Кх... мы всё равно победим.
   - А ты упрямый, но это тебе не поможет.
   - Не смей! - крикнул Ангон и со всей силы кинул своё копьё в Риагару, после чего упал от удара тростью.
   Перед Риагарой появился здоровенный чёрный щит. Копьё отлетело от него, словно маленький камушек от прочной металлической пластины. А потом рукав её кофточки расщепился надвое.
   - Ах ты тварь!!! - не выдержала девушка и ударила последнего оставшегося врага со всей силы.
   - Стой!!! - закричал Аплос, но было уже поздно. - Ну вот, и чего мы добились. Джикану хоть бы хны, я получил по кумполу, а ты порвала рукав кофточки и заступила за границу круга.
   - Игра остановлена, - объявил Нэро, появившись рядом с участниками. - Команда Аплоса дисквалифицирована.
   - Тогда почему раньше не остановили, ведь мы выбили всех противников из первой команды, а клон слизняка растворился? - спросил Аплос.
   - Ты сам ответил на свой вопрос, - улыбнулся куратор. - Вы победили команду, поэтому не имело смысла останавливать игру.
   - Эх-х-х, если бы вышли в третьем раунде наверняка победили бы, - вздохнул мыслительный центр команды.
   - Плевать, - огрызнулась Риагара и направилась к выходу. - Всех прибью позже.
   - Не нужно так злиться, зашью я твою кофту, - Аплос потёр шишку на затылке. - Так что не волнуйся и не злись.
   - Правда? - настроение девушки резко изменилось, и теперь она словно светилась от счастья.
   - Правда-правда, дома я шил лучше всех, - Аплос гордо выпятил грудь вперёд. - У меня было полно времени, чтобы стать мастером в данной области.
   - Вот уж не ожидал я такого исхода, - удивлению Ланта не было предела. - Насколько вы были сильнее их и, тем не менее, проиграли.
   - У каждого есть свои слабости, - пожал плечами Аплос.
   - И свои козыри, которые не стоит показывать в данном бою, - добавил Джикан.
   - Ну да, ну да, лучше проиграть, - ухмыльнулся представитель семьи Милиаль. - Что ж, я не думал, что удача решит нам улыбнуться и заодно избавит нас от сильных конкурентов.
   - Рано радуешься, - ответила Риагара. - Тут ещё полно сильных ребят, которые тебя развлекут вместо нас.
   - Но с тобой я сражусь всё равно, - Тар смотрел на девушку сверху вниз. - Но злиться из-за одежды не стоит.
   - Кстати, ты обладатель Белого Арнор, - она посмотрела в мои глаза. - Не вздумай проиграть кому-нибудь в поединке на мечах и опозорить такое оружие. Иначе я сотру тебя с лица этого мира. Я скрещу с тобой клинки позже, и заберу твоё оружие, когда ты проиграешь.
   - Извини, но я не могу сражаться с тобой, - мне не хотелось сражаться с ней. - Я не могу навредить девушке, да и меч нужно вернуть владельцу.
   Риагара демонстративно развернулась и отправилась вместе со своей командой в сторону выхода.
   "Значит, я не ошибался, и она действительно умеет управлять энергией. Но помимо этого она использовала что-то ещё, вот только не могу понять что, - размышлял Лант. - Это значит, что она одна высокородных. Но что тут забыла такая важная особа? Проходит подготовку или, может быть, это её прихоть? Но она слишком сильна, хотя на вид она ровесница Налла, но если принять во внимание тот факт, что принцессы неограниченны в возрасте как обладатели королевского дара, то всё становится на свои места. Следовательно, ей может быть достаточно много лет, хотя судя по её поведению и манере речи, она всё же очень молода. Странно, что я о ней ничего не слышал. Ладно, теперь нужно оценить соперников, придумать стратегию и победить".
   - Мы победим? - спросила у меня Линтис.
   - Конечно, - не раздумывая, ответил я, так как мы просто не можем проиграть, ведь Улла ждёт меня. - Будь аккуратней.
  
   Глава 13
  
   Третий раунд. Всё не так просто. Путь к победе.
  
   - Первые участники в третьем раунде - это команда Ланта, значит, им придётся тяжко, - голос Нэро был полон радости, видимо ему не терпелось увидеть, как мы будем действовать. - Так, а вот и наша троица везунчиков решила испытать удачу в этом раунде и... тут к нам присоединилась ещё команда, они несколько припозднились, но всё же с разрешения главного куратора, я допускаю их к игре. Как и команда из первого раунда, они прошли испытания в других мирах второго уровня. Вынужден обратиться к самой большой команде. Вас четверо, поэтому мне бы хотелось, чтобы два ваших участника находились в пределе допустимой зоны.
   - Мы не возражаем, - пожал плечами Лант, словно подобное решение куратора ни капельки не меняло его план. - Налл, откровенно говоря, на передовой тебе не место, так что защищай Линтис. Мы с Таром постараемся не подпустить к вам врагов, но это будет трудно, сам понимаешь. Всё же нас будут атаковать сразу две команды, и что-то я сомневаюсь, что они начнут сражение друг с другом пока не отправят нас на тот свет.
   Откровенно говоря, я немного волновался за Линтис, она ведь младше нас и ей придётся тяжелее всего. Руки тряслись, ведь только недавно клинок оказался у меня, да и драться мне не нравится. Но всё равно нужно защитить эту девочку, ведь она теперь мой друг, как Лант и Тар. Но я со всем справлюсь. Подожди меня Улла, я обязательно тебя найду!
   А пока мы подошли к флагштоку, вышла вторая команда участников. Впрочем, я наконец-то смог нормально рассмотреть тех везунчиков. Они успели умыться и сменить одежду и теперь были похожи на обычных людей. Высокий парень шел впереди, у него был немного потрепанный вид. Взъерошенные волосы, оттопыренные уши, слегка приплюснутый нос никак не вязались с усталым взглядом тёмных глаз. Простенькая серая футболка с парой дырок, шорты и сандалии создавали весьма спорное впечатление. Мне было совершенно не понятно, сможет он доставить нам хлопот или нет. Одна из девушек на вид была несколько старше Уллы. Короткие волосы едва скрывали уши, а одна длинная прядь была аккуратно закреплена золотой заколкой, чтобы не спадала на глаза и не мешала свободно смотреть на мир. Похоже, что эта девушка уже много пережила, мне даже показалось, что в глубине её карих глаз затаился страх. Одежда на ней была почти такой же простенькой, как и на парне. Тёмно-серая кофточка без рукавов и потёртые штаны, а на ногах были обычные туфли. Третья участница команды весьма отличалась от своих товарищей. Чуть выше ушей у неё росли рога, их было по две штуки с каждой стороны. Весьма длинные, в пол локтя не меньше. Их чёрный цвет гармонировал с цветом её длинных волос. Прямой элегантный носик и глаза, словно два аквамарина, в совокупности с лёгкой улыбкой делали её весьма милой. Светлая одежда с синими полосами на длинных рукавах и поясе подчёркивала отличную фигуру. В руках у неё был длинный клинок или, лучше сказать, большой кинжал.
   - Что это ты их так внимательно рассматриваешь? - поинтересовался Лант, после чего с улыбкой добавил ещё один вопрос. - Понравилась та красавица с ножичком?
   - Нет, я...
   - Ничего страшного я ведь просто шучу, - друг постарался меня успокоить. - Кстати, так какого же всё-таки цвета у тебя глаза?
   - Всегда были карие, - ответил я, не понимая, к чему был задан этот вопрос.
   - Просто некоторое время назад они были красными, несколько светлее, чем у моих знакомых, но всё же красные, а теперь как ты и говоришь. Я даже как-то обратил внимание на эту твою особенность, но видимо ты не придал этому значения.
   - Но я не знаю, почему так происходит, - Лант опять вывел меня из колеи и заставил задуматься. - А разве глаза не могут сами изменять свой цвет?
   - Конечно, нет, - ответил представитель семьи Милиаль. - Лучше пока сконцентрируйся на защите и обрати внимание на вторую команду.
   Я внимательно посмотрел на тех, кто будет стараться нас одолеть. Этих участников мне уже приходилось видеть раньше. Кажется, один из них проходил Тёмную тропинку вместе со мной. Раньше они были в разных командах, а теперь в одной.
   - Как я уже и говорил, главный куратор одобрила составление этой команды, - сказал Нэро. - Так что никаких нарушений в данном случае нет.
   Мужик в шлеме с рогами был только в штанах, которые удерживал массивный пояс с тяжелой металлической пряжкой. Здоровенные меховые сапоги были украшены какими-то белыми длинными камнями. Лицо было почти не видно из-за шлема, только борода, заплетённая в многочисленные косички. Мышцы бугрились под кожей, удерживая громадную секиру. Не хотелось бы попасть под удар такого оружия. Рядом с ним шел парень в тёмной куртке и штанах с белыми рисунками. Ничем не примечательная внешность и злой взгляд, обращенный в нашу сторону, как-то не вязались друг с другом. Этот человек разминал шею, наклоняя её то вправо, то влево. В принципе он не выглядел очень уж грозным противником, но складывалось впечатление, что этот тип ещё доставит нам проблем, причём больше остальных. Последний участник мог похвастаться нехилым телосложением и мощной мускулатурой, а ещё каким-то узким лицом с четырьмя глазами и бледно-сиреневым цветом кожи. Он бил кулаком об кулак, стараясь показать всем своим видом, что отколошматит всех, кто тут находится. Впрочем, мне казалось, что он тут наиболее слабый противник.
   - Любопытный тип в куртке, - задумчиво произнёс Лант. - Будьте аккуратней с ним. Тар, что думаешь по поводу того варвара?
   - Секира классная, - воин-леопард смотрел на это оружие так, будто оно уже принадлежит ему. - А вот шлем туповат, мне такой не нравится.
   - Г-р-р-р, - передразнил Лант недавнее рычание нашего великана.
   - По-моему, этот человек силён только в ближних атаках и нужно выбить его оружие из рук, а лучше сломать их, тогда он будет не опаснее своего сиреневого соратника, - сказала Линтис, зевнув в конце фразы.
   - У-у-у какая ты, однако, кровожадная, - усмехнулся наш стратег. - Но тут ты всё-таки права, нужно с ним разобраться в первую очередь. Тар, возьмёшь на себя эту троицу, я беру везунчиков.
   - Как хочешь, - пожал плечами воин-леопард. - Если что, свисни.
   - Куратор, разрешите уточнить? Вы сказали, что два наших участника должны находиться в пределах допустимой зоны, следовательно, из зоны нужно вытеснить обоих. Я правильно понимаю? - прищурился Лант.
   - Правильно, но ведь это ещё не всё? - также прищурился Нэро.
   - Какой вы догадливый. Ну да ладно, я хотел узнать следующее. Если участник, которого вытолкнули, вернётся обратно до того момента как вытолкнут второго, то мы ведь не проиграем? - представитель семьи Милиаль очень хотел услышать ответ на этот вопрос.
   - Хм... не проиграете, - немного подумав, ответил куратор.
   - Замечательно, - поправил шляпу Лант. - А теперь, думаю, нас можно атаковать.
   - И, правда, пора уже начинать третий раунд. В бой! - сказал куратор и исчез.
   - Всех вас уделаю, ведь я был в гвардии! - мужик с сиреневой кожей продемонстрировал всем свой бицепс. - Так что я в два счёта разотру вас по этому полу и доберусь до крайнего мира.
   Наш стратег что-то резко вытащил из своего дипломата и швырнул в этого человека с такой скоростью, что я даже не успел сразу разглядеть эту вещицу. Это оказалась металлическая сфера. Она сшибла с ног этого здоровяка, и теперь он спокойно отдыхал на полу рядом со своим флагштоком.
   - Что за фигня, а как же гвардия?! - одна девушка из команды везунчиков была явно поражена таким резким развитием событий.
   - Белый! Не тронь моих соперников! Тебе что своих мало?! - злился Тар. - А то своих перебью, после чего тебе по башке тресну!
   - Да ладно тебе, просто я не люблю тех, кто выдаёт себя за других, - пояснил Лант. - А этот парень никогда не служил в гвардии, туда берут только Достигших Вершины и то далеко не всех.
   Противники не спешили нападать, особенно команда везунчиков, которая по прежнему была рядом со своим флагом. Парень в куртке продолжал злобно смотреть на нас, а вот варвар долго не выдержал игры в гляделки и с диким рёвом кинулся на Тара. Впрочем, воин-леопард с лёгкостью остановил секиру двуручным мечом, который отдал ему я (всё же оружие, отданное мне принцессой Лиабель, было явно не лишним) и лишь оскалил свои клыки. Несмотря на свой высокий рост этот берсерк еле достигал плеча нашего воина, что ему очень не нравилось, и поэтому он пытался укоротить Тара ровно на одну голову.
   Парень в куртке не спешил помогать своему товарищу, да и выбывший мужик с сиреневой кожей его, похоже, нисколько не волновал. Главное, что сиреневый лежал около флага. Команда везунчиков решила испытать свою удачу и атаковала Ланта всем скопом, оставив копию одной из участниц рядом со своим флагом (похоже, многие способны на подобное, раз Лант так спокойно отнёсся к этому), но тот лишь злобно ухмыльнулся и кинул в парня ту же самую сферу. Интересно, когда он её успел подобрать, ведь даже с места не сходил. Обладатель взъерошенной прически каким-то чудом отклонил летящую в него штуковину и отскочил назад, а вот девчонка с ножом получила чемоданом по руке и потеряла своё оружие. Девушка с короткими волосами попыталась ударить нашего стратега кулаком, но и тут ничего не вышло. Лант ловко перехватил её руку и перекинул через себя.
   - Да тут слабаки одни собрались, - представитель семьи Милиаль вновь поправил свою шляпу и еле успел защититься дипломатом от мощного удара. - Хотя кто-то просто прикидывается.
   - Ты слишком много болтаешь, и твоя шляпа просто бесит, - огрызнулся парень в тёмной куртке. - Да и рожа твоя мне не нравится.
   - Взаимно, - спокойно ответил Лант. - И достал из чемодана длинный кинжал с рукоятью из чёрного дерева.
   - Этот парень из моих врагов не забывай, - напомнил Тар нашему стратегу, оттолкнув варвара подальше. - Иначе заберу у тебя парочку.
   - Ладно-ладно, - Лант демонстративно отошел в сторону и прошелся перед командой везунчиков. - Оттуда меня прогоняют, давайте тогда я поиграю с вами. - Он состроил такое злобное лицо, что я немного забеспокоился, а потом лидер облизал нож, что заставило девушек отступить на пару шагов назад. - Какие вы, однако, трусливые, - улыбнулся он и теперь снова был похож на нашего доброго стратега.
   Везунчики больше не стали долго раздумывать и все вместе напали на представителя семьи Милиаль.
   - Ната, Кана, будьте аккуратней, - сказал лидер их команды и побежал на нашего умника первым.
   Этот парень держал в руке сферу, чем-то похожую на ту, которой Лант пришиб сиренекожего. Он подкинул ее, и эта металлическая штуковина обзавелась изрядным количеством шипов, а также длинной рукоятью. Перехватив своё оружие двумя руками, он со всей силы ударил нашего стратега, но тот прикрылся дипломатом. Противный скрип шипов о тёмную поверхность заставил поморщиться даже меня.
   - Что за гадкий звук поразил мои уши?! - возмутился Тар. - Опять твои проделки, белый?
   - Отчасти, но винить можешь вот этого типа, - Лант демонстративно показал пальцем на лидера команды везунчиков и сделал вид, что его обижают. - В общем, разбирайся пока со своими друзьями, постараюсь больше не допустить подобного надругательства над твоим слухом, но ничего обещать не могу.
   Несколько раз этот парень в сандалиях пытался разбить артефакт нашего стратега, но у него ничего не получалось, впрочем последняя атака было очень даже неплохой. После очередного выпада Кана нанесла удар ножом и Лант смог увернуться лишь чудом, при этом, не забыв поймать, улетевшую было, шляпу. Я почти не заметил резкого движения моего друга, но вот девушка тёрла лоб ладонью и злобно смотрела в бирюзовые глаза нашего стратега. Мне казалось, что в её очах наворачиваются слёзы.
   - Что случилось Кана? - спросила у неё вторая девушка.
   - Он дал мне щелбан, - обиженно ответила обладательница небольшой шишки. - Никогда не думала, что это может быть настолько больно.
   - Ну ничего страшного, - улыбнулась Ната и погладила свою подругу по волосам, а потом обратилась к обидчику. - Не стыдно тебе обижать девушек?
   - Значит, меня можно тыкать ножиком, а я даже не могу поставить щелбан? - скопировал Лант обиженный вид Каны.
   - Да разве это оружие, так ножичек, - Ната удивилась, будто случилось какое-то недоразумение.
   - Ничего себе, ножичек, - Лант сделал акцент на последнем слове. - Да он с локоть размером. С таким и против варанарга не страшно в одиночку выйти! Вы бы лучше пошли и отдохнули, а я намереваюсь выиграть.
   - Только после нас! - крикнул лидер команды, и поединок один против трёх продолжился.
   Тем временем Тар вовсю наслаждался боем и, мне казалось, что противники ничуть не уступают в силе нашему гиганту. Он ловко орудовал двуручным мечом, вот только достать соперников не получалось. Варвар умело блокировал мощные удары воина-леопарда своей здоровенной секирой, а парень в куртке молниеносно уклонялся от любых атак. Впрочем, им тоже ни разу не удалось ранить Тара, но по лицам всех троих можно сказать, что они получали удовольствие от поединка.
  
   ***
   - Аплос, что думаешь об этом сражении? - спросил Джикан у своего друга.
   - Очень странный поединок, - нахмурился стратег и прислонил руку к подбородку. - Как-то вяло протекает этот бой, такое ощущение, что Лант пытается оценить этих соперников и победить их, не показав какого-либо козыря. Вот только противники не так уж слабы, хотя леопард держится против двух человек, которые явно не уступают ему в силе. Налл и Линтис, похоже, скучают, но видно, что они настороже и вполне готовы к неожиданной атаке. Ещё это дополнительное условие о присутствие двух людей в зоне круга... на мой взгляд оно им даёт преимущество. Риагара, я заметил, как ты очень странно посмотрела на его меч, он какой-то необычный? Я не спорю, он весьма красивый и видно, что кузнец сделал его мастерски, но... хм... теперь действительно ощущаю что-то странное.
   - А ты весьма не плох, - ухмыльнулась красавица. - Да, его меч... Белый Арнор, его сделал тот же кузнец, что и другие мечи для самых выдающихся эндтауэров. Каждое такое оружие обладает особой силой, и этот Налл... ещё не показывал её.
   - Если мне не изменяет память, орудия с двойными именами принадлежит принцессам, я прав? - прищурился Аплос.
   - Я не принцесса, - закатила глаза Риагара. - Но ты прав, изначально подобные клинки король подарил первым принцессам, а после некоторые из них достались совершенно другим очень сильным людям. Одни смогли одержать победу над телохранителями короля, другие смогли убить первых и так далее, да мало ли как они добрались до других Достигших Вершины. Сейчас же почти все из них вновь вернулись принцессам.
   - Хм... очень интересное оружие, - Джикан с неподдельным интересом смотрел на обычные, но довольно тонкие мечи Риагары.
   - Что такое?
   - Такое впечатление, что это оружие... как бы это сказать... живое, да это слово подойдёт как нельзя лучше, - улыбнулся воин с тремя мечами. - Даже больше чем мои клинки.
   - Риагара? - удивлённо посмотрел на девушку Аплос.
   - Ничего я не буду говорить, - девушка демонстративно отвернулась.
   - Ну и ладно, - пробурчал Аплос и продолжил размышлять вслух. - Команда везунчиков что-то замыслила и Лант это знает, но продолжает с ними играть, словно кот с мышью. Воины просто бьются и им плевать на игру, хотя... парень в куртке тоже обдумывает что-то.
   - С чего ты взял? - заинтересовалась Риагара. - Судя по его виду, думать он не особо любит.
   - Он то и дело смотрит в сторону флагштока, - пояснил стратег. - Следовательно, он выжидает подходящего момента для атаки Налла и Линтис. Что ж давайте посмотрим, что будет дальше.
  
  
   ***
   Очередная атака везунчиков провалилась, и они отошли на несколько шагов в сторону, чтобы обсудить дальнейшую стратегию, ведь время постепенно иссякало, а, следовательно, шансы на победу для них также постепенно устремлялись к нулю.
   - Варгас, что нам делать? - беспокоилась девушка с рогами. - Этот парень оказался очень сильным, да ещё его дипломат, такое ощущение, будто бью об стену. Может, стоит забрать флаг у другой команды?
   - Не беспокойся Кана, - ответил лидер. - С другой командой пока сражаться не стоит, так как, если они обратят своё внимание на нас, то всё станет очень плохо. Сейчас важнее всего отвлечь этого парня и напасть на тех, кто в круге, иначе мы так и будем прыгать, пока время не кончится.
   - Неплохая идея, - одобрительно кивнула Ната. - Ты из нас самый быстрый, так что ты должен успеть, если мы отвлечём его на себя. И не нужно отговаривать нас, само путешествие в Башню уже было опасным, а сейчас это всего лишь игра.
   - Но действовать будем так...
   Варвар и парень в куртке обрушивали страшнейшие удары на Тара, но задеть его по-прежнему не выходило. И тогда воины решили действовать несколько иначе. Варвар замахнулся своей секирой и с оглушительным кличем побежал на воина-леопарда. Тар ударил своим мечом по орудию северянина, но тот всё же удержал секиру в руках. Парень в куртке прыгнул на плечи варвару и перепрыгнул воина-леопарда, не забыв нанести резкий удар, после чего он на всех порах помчался к нам с Линтис. Тару очень повезло, что клинок прошелся по наплечнику, но ему некогда было отвлекаться на второго соперника. Варвар будто озверел и стал сражаться с невероятной силой, которая даже рядом не стояла с его предыдущими возможностями.
   - Порви их, Аллен!
   Тем временем Варгас и Кана бежали впереди, намереваясь прорвать оборону Ланта, а заодно показать ему всю свою силу. Ната бежала позади, и в её руках тоже был нож.
   "Что же они задумали? Неужели решили отвлечь меня и атаковать Налла с Линтис? - быстро обдумывал Лант возможные ходы противников. - Но тогда их лидер должен был бежать сзади... или... вот чёрт!"
   Варгас нанёс резкий удар по дипломату, Кана нырнула под чемодан и чуть не достала ножом нашего стратега, Ната уже заменила лидера. Несмотря на большую булаву, этот парень бежал очень быстро.
   "Что же мне делать? - было немного страшно. - С одной стороны на нас бежал лидер везунчиков, с другой - парень в куртке. Но я не мог позволить им обидеть Линтис, ведь она мой друг".
   - Линтис, встань за мной!
   - Ну теперь вам несдобровать! - кричал Варгас.
   - Убью, - шептали губы второго атакующего.
   Лант резко извернулся, ударил Нату дипломатом, откинул в сторону Кану и, несколько раз крутанувшись вокруг себя, кинул свой чемодан вдогонку лидеру везунчиков. Тёмный кейс раскрылся в полете, словно пасть страшного монстра, намереваясь поглотить обидчика. Но в самый последний момент Варгас споткнулся, и этот артефакт пролетел дальше. Я уже приготовился отразить удар Аллена, но в этот момент дипломат Ланта пролетел мимо и буквально проглотил обидчика.
   - Гр-а-а-а!!! - рёв Тара было слышно, наверное, даже главному куратору второго уровня. Невероятный удар кулаком по шлему варвара заставил успокоиться последнего и он, не раздумывая, бросился мне на помощь. - Держись, Налл!
   Каким-то чудом я отвёл удар Варгаса в сторону и, развернувшись, ударил его рукоятью по затылку, после чего он свалился. Честно говоря, даже не знаю, как у меня это получилось, но теперь почти все наши противники лежали на полу, и только девушки стояли в стороне.
   - В третьем раунде победа достаётся команде Налла, - объявил Нэро и добавил. - Следующий раунд начнётся через десять минут. Так что постарайтесь немного отдохнуть.
   - Страшная у тебя вещица, белый, - воин-леопард с опаской поглядывал на лежащий дипломат. - Ты давно его кормил?
   - Аха-ха-ха, - рассмеялся Лант. - Скажешь тоже, конечно не кормил, хватит с него и тех участников, что попадались мне прежде, - стратег состроил злобную рожу, которая, по его мнению, должна была подтвердить его кровожадность, и надо отдать должное выходило у него весьма неплохо. - Шучу, шучу. Не бери в голову Тар, это обычный дипломат, ну ладно, не совсем обычный, - представитель семьи Милиаль подобрал свой артефакт, открыл и вытряхнул оттуда Аллена. - Так-то лучше, а то мне не нужен лишний багаж. Ишь чего не хватало, чтоб я ещё напрягался.
   - Вот блин, чёртов чемодан, - злился парень в куртке. - Как вы вообще смогли вырубить Йорика в режиме берсерка?
   - Удар по голове всегда помогает успокоить противника, - с умным видом ответил Тар, положив меч на плечо. - А сильный удар по голове позволяет успокоить его надолго.
   - А? Что? Где? - очнулся лидер везунчиков. - Ут, чёрт, голова болит. Неплохо ты меня приложил, а я думал, ты не особо хорошо сражаешься.
   - Ну я действительно плохой боец, - улыбнулся я. - Мне просто повезло.
   - Значит, ты более удачлив, чем я, - вздохнул Варгас. - Ну тогда я могу пожелать вам ещё удачи в следующих раундах, - лидер везунчиков встал и пошел к своей команде.
  
   ***
   - Что скажешь Аплос?
   - У нас будут достойные противники в будущем, - сказала Риагара, перебив стратега. - Больше тут сказать нечего.
   - Налл всё-таки умеет сражаться, удивительно. Я думал, что меня не получится обмануть, но теперь вижу, что ошибался, и этот парень продемонстрировал идеальную актёрскую игру. Всё же они фактически не показали чего-то особенного и, тем не менее, победили своих соперников. При этом сражались только Лант и Тар, Налл показал только пару приёмов обращения с холодным оружием, что весьма мало для достойной оценки, а Линтис вообще никак себя не проявила, - наконец-то смог ответить Аплос. - Стоит ждать большего в четвёртом и пятом раундах, посмотрим, что они ещё умеют.
  
   Глава 14
  
   Раунд 4. Махинации Ланта. Ставки.
  
   - Отлично у тебя получилось Налл, - Лант похлопал меня по плечу. - Вот уж не ожидал, что ты так легко его вырубишь.
   - Я тоже, - мне было неловко. - Просто нам нужно победить, и Линтис могли причинить вред.
   - Не волнуйся, я уже рассмотрел варианты с кем нам предстоит сражаться, - улыбнулся представитель семьи Милиаль. - Скажем так, в физической силе из оставшихся участников вряд ли кто сможет посоперничать с Таром, следовательно, второе преимущество у нас уже есть, - сказал наш стратег и тут же дал ответ на невысказанный мною вопрос. - Основное наше преимущество - количество участников, плюс ко всему у меня ещё много фокусов припасено на всякий случай. И всё это притом, что я не учитывал ваших с Линтис сил, потому что я их не могу оценить. Можешь не волноваться, преимуществ у нас очень много. Из участников остались близняшки, три странных типа, человек в мундире и сонная девушка, а также кто-то ещё. Противники конечно необычные и что-то мне подсказывает, с некоторыми из них будет, ой как непросто справиться, но мы обязательно победим!
   - Эх жалко секиру куратор не разрешил забрать, - Тар был в печали. - Дать бы этому серому по его башке.
   Отведённое на отдых время прошло очень быстро, и на арене вновь появился куратор. Поправив свою белую кофту, он сказал:
   - Ну что ж, стоит начать четвёртый раунд. Поэтому... в бой!
   После этих слов он вновь исчез, а на арену почти одновременно вышли две команды наших соперников. Как и говорил Лант, тут были сёстры близнецы. Их светло-русые волосы спадали на плечи и достигали талии. Две пары голубых глаз уверенно смотрели в нашу сторону. Прекрасные лица и фигуры, они вполне могли бы поконкурировать в красоте с Лиабель. Облегающие дорожные костюмы, в которых удобно путешествовать, смотрелись на них впечатляюще.
   Впрочем, они сделали всего пять шагов, а мне уже стали бросаться отличия между ними. Если опустить в сторону двуручный меч одной сестры и посох другой, то их вряд ли кто-то смог бы различить. Но приглядевшись повнимательнее можно было заметить, что мечница обладает очень упорным характером, и возможно являлась весьма трудным в общении человеком. Уверенный шаг, тяжелый взгляд, предельная концентрация, и от неё так и веяло силой, причём такой, что её можно сравнить с Таром. А вот вторая явно старалась подражать сестре, но выходило у неё не очень хорошо. Робкая и очень милая девушка, которая, как и я, не любит сражений. Вот только эта робкая красавица без особых проблем преодолела лестницу со своей сестрой на руках. Это была именно она, я не мог перепутать, ну если только они не поменялись орудиями. Сестры очень сильны, интересно, что придумал Лант, и почему он улыбается?
   Вторая команда состояла из весьма примечательных личностей. Ухмыляющийся парень в тёмно-зелёной футболке с белым кругом в центре не выглядел очень уж сильным, да и его товарищ тоже. Какое-то странное существо похожее на тёмно-синее желе ползло рядом, должно быть это второй участник. Интересно, а как он видит, слышит, и может ли он разговаривать, никогда бы не подумал что в мире столько удивительных созданий. Третий участник летел в метре над землёй. Это был парень с растрепанными иссиня-чёрными волосами. Бледная кожа резко контрастировала с его тёмными вещами и крыльями, очень похожими на таковые у летучей мыши, только их размер был достаточно большим. Похоже, эта команда очень хотела победить, было хорошо заметно, что парень в футболке еле сдерживает себя от немедленной атаки.
   На команду сестёр действовал тоже правило, что и на предыдущие, состоящие из двух участников, поэтому около их флага никого не было. А вот другой тройке игроков пришлось оставить одного участника рядом с флагом.
   Лант и Тар встали в пяти шагах от границы и преградили путь нашим оппонентам. Вражеские команды почему-то медлили, потом я заметил, как Лант переглянулся с близняшками и сел на пол.
   - Что это ты задумал, белый? - недоумённо спросил воин-леопард.
   - Можете пока тоже отдохнуть, в следующем раунде будет очень тяжело, - ответил Лант и потянулся. - А чем задавать вопросы лучше просто смотрите, и сами всё поймёте.
   - Ты что издеваешься!? - разозлился парень в футболке с кругом. - Не смей нас недооценивать, мы вас по этому полу размажем и начнём с тебя, - он ткнул пальцем в нашего стратега. - Ты ещё ответишь за подобную выходку и...
   Он не успел договорить, но успел увернуться от мощной атаки мечом, после которой пол треснул в месте удара. Я был удивлён таким поворотом событий. Близняшки атаковали вторую команду, вместо того чтобы, как и предыдущие, объединиться и пойти вместе с ними против нас. На мой взгляд, это было бы логичнее всего, если учесть нашу численность, но они всё же поступили иначе. Интересно, почему?
   - Селения, ты их только не убивай, - усмехнулся Лант, обращаясь к девушке с мечом. - Селестия, будь аккуратней и присмотри за своей сестрой, а то, если она войдёт во вкус, то мы её не остановим. Разве что куратор поможет...
   - Сиди молча, и наблюдай, - отозвалась обладательница меча и, как я понял, старшая из сестёр.
   - Но ведь он прав, - личико второй было обеспокоено.
   - Чёртов аристократ! - злоба просто до неузнаваемости перекосила лицо лидера второй команды. - Уже успел подкупить участников, воспользовавшись своим бездонным кошельком. Ненавижу вас твари! - он хотел сорваться с места, но ему на плечо опустилось водянистое щупальце соратника. - Лит... ты прав, будем действовать без лишних эмоций. Дизнай, берём с тобой сестёр, Лит, надери зад этому аристократу.
   И вот опять. Эта странная субстнация оставила часть себя около флага, и они втроем выдвинулись навстречу врагам, то есть всем остальным. Похоже, каждая вражеская команда могла обойти правило, что несколько расстраивало. Я, конечно, понимал, что мы тоже по своему нарушаем его, но всё же.
   Как только лидер договорил, они сразу же сорвались с места. Парень в футболке резко подскочил к Селении и нанёс несколько быстрых ударов, от которых девушка успела увернуться, а её контратаку мечом лидер отбил тыльной стороной ладони. Летающий тип пытался схватить младшую, но та умело держала дистанцию, используя свой посох, так что даже большая скорость перемещения за счёт крыльев не помогла этому участнику. Тёмно-синий комок слизи оттолкнулся от пола щупальцем и ещё в полёте превратился в нечто похожее на Тара.
   - Я сама с ним разберусь, так что можешь не утруждаться, - крикнула Ланту Селения.
   - Можете не спешить девчонки, так как я просто не могу уклониться от этого замечательного поединка. - Наш стратег состроил злобную гримасу и ехидно посмотрел на Тара, после чего перевёл взгляд на его приближающегося двойника. - Ох... зря он в тебя превратился. - Резко крутанувшись на месте, Лант разнёс своим чемоданом голову двойника, и слизь разлетелась по всей арене. - Всегда мечтал дать тебе по морде.
   Но на этом рано было ставить точку, слизь собралась вновь и на этот раз перед нами стояла копия Ланта. Не дожидаясь ни секунды, пока противник полностью восстановится и атакует, Тар плашмя ударил двойника и буквально размазал его по арене.
   - Думаю, мы квиты.
   - Нас-то за что? - обиженно спросила Селестия, брезгливо стряхнув с головы большой комок слизи. - Мы же сказали, что сами разберёмся.
   - Лита просто невозможно убить или как-нибудь ему навредить, - усмехнулся лидер второй команды. - Так что, если сдадитесь, я забуду, что вы на нас напали.
   - Думаю, ты не прав, - улыбнулась Селестия и швырнула в восстановившийся комок слизи огненный шар, который припечатал необычного противника к стене, не отделив от него ни единого сгустка. - Эктолакты боятся огня, и мне это прекрасно известно.
   - Тц, сами справимся, - от досады прикусил губу парень в футболке. - Дизнай, вместе!
   Они нанесли удары одновременно по рукояти, по локтям и коленям девушки-воина, и та не смогла увернуться от единственного, который пришелся под правое колено. Селения потеряла равновесие, и противники уже возликовали. Но Селестия лишь взмахнула посохом, подкинув оппонентов вверх, после чего щёлкнула пальцами, заставив их упасть. Дизнай попытался избежать падения, но крылья отказали, и он вместе с лидером ощутимо приложился о пол. Крылатый тип корчился и не мог встать, а вот второй подскочил, будто сильно обжегся о пол.
   - Ирриат, не используй возвышение! - крикнул Дзинай, но было уже поздно.
   От лидера команды пошел пар, и кожа стала переливаться фиолетовым цветом, глаза сталь сплошь белыми и даже зрачки невозможно было различить. Ярость перекосила лицо Ирриата и, пройдя несколько шагов, он кинулся на Ланта, мгновенно преодолев расстояние разделявшее их.
   - Вот чёрт! - наш стратег явно был удивлён такому повороту событий и еле успел загородиться своим дипломатом от мощного удара, который заставил его сделать пару сальто и отлететь в сторону.
   Девушки уже спешили на помощь, Тар только разворачивался, Линтис застыла словно статуя, рука Ирриата уже готова была снести голову Ланту. Казалось, время замедлило свой ход. Я не успел заметить, как оказался на пути у врага. Удар рукоятью клинка по запястью и вслед за ним ладонью в подбородок. Время вернулось в своё русло, а Ирриат полетел в противоположную сторону арены. После удара об стену и падения о пол он больше не шевелился.
   - Налл! Что это было? - похоже, я тоже сильно удивил Ланта, вот только удовлетворить его любопытство не получиться.
   - Не знаю, - честно ответил я. - И даже понятия не имею.
   - Ну да ладно, спасибо за помощь, - ухмыльнулся Лант. - А то бы пришлось собирать мозги по всей арене. Не ожидал, что эта команда сможет нас удивить.
   - А ты очень быстрый, - Селения хлопнула меня по плечу. - Получается, что мы не отплатили свой долг Ланту, так как ты спас его быстрее нас. Эх-х-х, ну ничего ещё успеем.
   - Не забудь, ты обещал предоставить нам информацию, - Селестия внимательно посмотрела на нашего стратега.
   - Да куда я денусь, - добродушно улыбнулся Лант.
   - Позвольте прервать ваш разговор, - голос Неро заставил всех резко замолчать. - Команда Налла вновь одерживает победу. Посмотрим, сможете ли вы ещё один раунд и выиграть. Игра продолжиться через десять минут.
   Я же смотрел на Ланта, который что-то бормотал, напряженно вглядываясь в глаза близняшек, а потом вздохнул с облегчением и вытер пот со лба.
  
   ***
   - Очень странный этот Налл, - прищурилась Риагара. - Что-то с ним не так, вот только не пойму что именно.
   - Непонятная сила пробудилась в тот момент, - поддержал опасения соратницы Джикан. - И у меня странное предчувствие.
   - Осталось только дождаться последнего раунда, чтобы всё увидеть своими глазами, а не предчувствовать, - почесал голову Аплос. - Сейчас мне совершенно не хочется ни о чём думать. Может, сделаем ставки?
   - Десять золотых, что Налл победит, - усмехнулась Риагара. - И тогда я сражусь с этим мечником.
   - Пять золотых, что он проиграет, - спокойно сказал Джикан.
   - Откуда у вас столько денег? У меня нет даже серебряного, - с грустью вздохнул Аплос, но немного подумав, вновь вернулся к своему весёлому настроению. - Давайте так, если я проиграю, то выполню приказ каждого из вас.
   - А если я скажу тебе с башни прыгнуть? - улыбнулась Риагара. - Прыгнешь?
   - Для тебя всё что угодно, - без раздумий ответил Аплос, добродушно улыбаясь при этом. - Но я всё же надеюсь на ваше благоразумие. Так вот в случае моей победы мне не нужны ваши деньги.
   - И что же тебе нужно? - искренне удивилась девушка. - Только не говори, что тебе нужны мои мечи, иначе убью.
   - Сдались мне твои клинки, когда у меня есть трость, да и не умею я мечами сражаться, - отмахнулся самопровозглашенный лидер команды. - А вот поцелуй от тебя я приму с удовольствием. И больше мне ничего не нужно.
   - Э-э-э, я..., - опешила Риагара от такого предложения, но Джикан легонько её толкнул и вместо неё ответил. - Идёт.
   - Ставлю на то, что вы не правы, - Аплос сделал самую злобную ухмылку, на которую был способен.
   - Готовься прыгать, - зло ответила девушка, мысленно послав парочку проклятий в сторону Джикана, за то, что он заставил её согласиться с такими условиями.
  
   Глава 15
  
   Разговор с главным куратором. Две невероятные команды. Тяжелый бой.
  
   Наша команда почти не потратила сил в этом раунде, и всё же я сильно волновался. Всего лишь шаг отделял нас от победы, отделял от следующего мира и от Уллы. Нельзя проигрывать ни в коем случае, иначе... даже не хочу думать, что может случиться. Значит, против нас будет та странная парочка, но команд-то должно быть две, а среди наших больше не осталось людей, кто же ещё будет участвовать?
   - Вот и подходит к концу испытание, и теперь начинается заключительный раунд, - куратор Нэро отвлёк меня от мыслей. - Я должен сказать кое-что ещё. Как вы уже должно быть поняли, против команды Налла будет сражаться команда Аскилии, но оставлять всего лишь двух противников против четырёх... как-то не слишком честно, согласитесь? - он слегка ухмыльнулся. - Поэтому в этом к нам присоединится ещё одна команда.
   Сперва, как и говорил куратор, вышла девушка, укутанная в своё маскирующее покрывало и человек в длинном чёрном плаще, который я назвал мундиром. А вот потом с противоположной стороны появились ещё соперники. Я почувствовал что-то странное и мурашки пробежались по спине. Все они были в серых невзрачных плащах с капюшонами.
   Три фигуры и, несмотря на одинаковые одежды в них было много различий. Человек, идущий в центре, был примерно моего роста, ну может быть немного пониже и двигался он как-то странно. Казалось, словно лёгкие дуновения ветра помогают ему перемещаться, от чего его шагов совершенно не было слышно. Справа от него шел гигант, который был выше Тара, и только если бы ему на плечи встал Лант, тогда наш воин смог бы сравняться с ним ростом, но не размерами. Габариты этого великана ничуть не затмевали остальных участников, а напротив, помогали ему быть равным своим союзникам. Слева же шел вполне нормальный человек, разве что чуть-чуть выше нашего стратега. Вот только каждый его шаг нёс в себе такую непоколебимость, что если бы на его пути была гора, то она бы точно подвинулась.
   - Ребята, будьте аккуратны, мне не нравятся эти личности, - насторожилась Линтис. - Тар берегись ту, что идёт в центре.
   - С чего ты взяла, что это женщина? - спросил Лант. - Хотя вполне возможно. Их сила впечатляет и чувствуется на расстоянии, будто цунами стремится к нам, но первая команда тоже очень сильна, так что нам будет нелегко.
   - Мелкая права, это женщина и слева от нее, возможно тоже, я полностью не уверен, - сказал Тар, оскалив зубы. - Так что я помахаюсь со здоровяком.
   - Итак, все команды на месте. Можем начинать финальный раунд, на кону проход на следующий уровень, так что постарайтесь и пусть выиграет достойный. В бой!
   С одной стороны мы уже набрали ощутимое количество очков, чтобы победить всех остальных, но если нас убьют, то мы попросту не сможем ими воспользоваться, так что я только теперь осознал суть этого испытания. Мало того, что тут необходимо набрать больше всех очков, так ещё нужно выжить, чтобы ощутить вкус победы.
   Команды наших врагов, не сговариваясь и не обращая внимания друг на друга, пошли на нас. Человек в мундире выхватил из рукава жезл, который одним движением превратил в длинное копьё, а вот его спутница просто шла и зевала, казалась, ей вообще нет дела до какого-то там испытания, и все её мысли были лишь о предстоящем сне. Когда она успела так устать?
   Центральная фигура второй команды сбросила свой серый невзрачный плащ и слова Линтис и Тара получили своё прямое доказательство. Это была девушка, причём очень красивая. Светло-русые волосы были не столь длинны как у Лиабель, и спускались чуть ниже плеч. Несколько прядей закручивались спиральками. Бледно-желтые глаза обрамляли длинные ресницы, часть из которых была белой. Идеальный овал лица, прямой изящный носик и красные губки создавали просто неповторимой красоты картину. У неё был странный амулет, источающий небывалую силу. Белое древо в многочисленных ветвях удерживало приплюснутые эллипсы. Если приглядеться внимательнее, то казалось, что внутри них появляются разные пейзажи, будто смотришь на иные миры. Но древо огранивали две абсолютно чёрные стены, будто отсекая его от иного пространства, поэтому оно стремилось ввысь. На вершине белого исполина расположилась ярко-сияющая звезда многочисленными лучами света освещающая окружающий мрак. Этот знак покоился на изящной тонкой шее, обнимая её прелестной светло-золотистой цепочкой. По кругу этого амулета шел золотой ободок с надписями на каком-то языке. А всё это дополняло бледно-желтое короткое платьице, которое казалось довольно простеньким на вид, но в нём было что-то такое, что заставляло невольно присвистнуть. Видимо, такие мысли возникли не только у меня.
   - Хороша. - Присвистнул наш стратег, а потом как-то заметно приуныл. - Чёрт! У нас большие проблемы! Будет тяжело её победить, - после уныния на лице Ланта было лишь удивление, возможно, он не ожидал увидеть эту девушку здесь. - Тар, прикрой Налла и Линтис.
   - А ты, белый?
   - Я уж как-нибудь сам, - ответил стратег и начал рыться в своём дипломате.
   Пока третья фигура расположилась около флага, великан метнулся к нам так быстро, что это было полной неожиданностью для меня, ведь его скорость совершенно не соответствовала его телосложению. Даже Тар не поспевал, и мне на мгновение стало страшно. Сильный звон оглушил и только после этого я увидел перед собой человека в чёрном плаще с капюшоном, который ещё совсем недавно шел на нас с весьма угрожающим видом. Что случилось? Почему он отбил предназначавшийся мне удар своим копьём?
   - Мой... - его голос был похож на шепот ветра, что блуждал в моём тёмном мире, но от него мурашки побежали по спине. И столь сильную угрозу почувствовал не только я - великан отскочил обратно, словно от разверзшейся перед ним пропасти.
   Видимо, этот великан чем-то очень сильно не понравился этому человеку, и он решил, что здоровяк заслуживает большего внимания, чем я. Наблюдая за всем этим, я совершенно не заметил, что за мной спряталась Линтис, и она явно была испугана. Что же со всеми случилось, неужели новые противники настолько сильны?
  
   ***
   Главный куратор сидела в своём любимом кресле и наслаждалась ароматом чая, который ей подарил давний друг. Да... такого ей раньше не доводилось пробовать, просто божественный вкус, но как обычно, ничто не длится вечно, особенно время, когда тебе хорошо. В зал вошел Элинтер и сразу за ним Нэро.
   - Госпожа главный куратор, почему вы решили добавить ещё одну команду? - спросил Нэро. - Ведь в последнем раунде должны были остаться только две команды.
   - В одной из них два человека, в другой - четыре. Я ответила на вой вопрос? - Девушка бросила недобрый взгляд в сторону Элинтера, и тот даже пошатнулся от напряжения. Ещё бы, ведь это было фактически прямое замечание его работе. Куратор ещё несколько раз послал пару проклятий своему прошлому "я" и пообещал себе, что в следующий раз будет действовать предельно точно, чтобы система контроля его правильно поняла.
   - Если я не ошибаюсь, то эти участники проходили испытания в соседней цепочке миров, и куратору Амбр ан Дорр пришлось нелегко с ними. Впрочем, куратор Марр без особых проблем допустил их до следующих испытаний, не поговорив с другими. - Теперь замечание Элинтеру сделал Нэро, что не менее плохо, чем от главного куратора.
   "Да что они, сговорились что ли? - думал провинившийся на всех фронтах куратор. - Вот почему они вспомнили обо всём этом только сейчас, а до этого молчали как красты. Поскорей бы этот день уже закончился".
   - Что за монстров вы впустили в игру? Только не говорите, что это может быть Принцесса Трейтора, Пришедший или Достигший Вершины? - Нэро явно хотел услышать ответ от главного куратора.
   - Все трое, - улыбнулась девушка. - Тем интересней будет финальный раунд.
   - Что? - опешил куратор. - Но почему они в одной команде? И почему так жестоко убили стольких участников в разных мирах? Это слишком не характерно для Достигшего Вершины, да и для принцессы тоже. - Нэро продолжал задавать вопросы, а Элинтер даже не мог произнести слова, ведь он не заметил Пришедшего, не смог его отловить, а это очень серьёзный недочёт. Он ещё помнил разговоры, что главному куратору пришлось вступить в схватку с кем-то из них, и сколь трудной была их битва, закончившаяся ничьей.
   - Так вышло, а вот почему они поубивали столь многих участников, я не знаю, - ответила девушка, вдыхая аромат чая. - Хотя могу предположить, что они неправильно поняли правила кого-либо из кураторов, - ещё один недобрый взгляд в сторону Элинтера, но глоток чая, успокоил главного куратора, и она больше не стала мучить бедолагу. - Посмотрим, как эти интересные личности справятся со столь грозными соперниками.
   - Но, я оставляю за собой право остановить игру, - вид у Нэро был столь серьёзным, что девушка не стала с ним спорить.
   - Поступай, как знаешь, - она махнула рукой, и оба куратора мгновенно оказались перед закрытыми дверями.
   - Опять я во всём виноват, - дулся Элинтер. - Ну не подумал я о последствиях некоторых решений и оказался излишне самонадеян. Может быть, немножко не доглядел за этими тремя... ох...
   - Тебе нужно больше концентрироваться на своей работе и меньше думать об отдыхе, к тому же работа у тебя не шибко трудная, - вздохнул Нэро и отправился объявлять последний раунд.
   - Да знаю я, - надулся Элинтер и пошел за своим другом.
  
   ***
   Человек в плаще так ловко махал своим копьём, что гигант еле успевал отбиваться и это несмотря на его чудовищную скорость. Эта красавица с несколькими прядями закрученными спиралью смотрела на меня и улыбалась, а третий участник этой необычной команды был сконцентрирован на девушке с маскирующим плащом, чьё имя я узнал совсем недавно. Тар же начал злиться. Он сжал рукоять своего меча двумя руками и с рёвом бросился на великана.
   Судя по довольному виду Ланта, он наконец-то нашел в своём чемодане искомое. В его руках был причудливого вида металлический посох со слегка изогнутым навершием. Складывалось впечатление, что этот артефакт состоит из множества стальных полосок плотно переплетённых друг с другом. Только в навершии они были свободны от тесной связи и поэтому образовывали какое-то подобие переломанной массивной ветви дерева. Ехидная ухмылка нашего стратега говорила о больших проблемах обеим командам противников.
   Линтис вдруг преобразилась, будто став совершенно другим человеком. Она перестала бояться и посмотрела на противников совсем по-другому. В глазах её была уверенность в своём превосходстве над соперниками и уверенность эта была столь сильна, что часть её передалась и мне. Аскилия словно ждала этого момента и направилась в мою сторону, а вместе с ней на нас сконцентрировалась та личность, которая, как и великан, не пожелала расставаться со своим серым плащом.
   Длинная ветвящаяся молния ослепила всех участников и с грохотом врезалась в прекрасную девушку, после чего мгновенно поблёкла и исчезла.
   - Приветствую вас принцесса Кассиопея, - Лант сделал изящный поклон. - Что же заставило столь прекрасную особу спуститься в столь мрачные места?
   - Если бы не молния, пущенная мне в лоб, то я бы сказала, что ваши манеры безупречны, впрочем, как и у всех представителей семьи Милиаль. - Голос принцессы ласкал слух, но помимо женственности в нём чувствовалась скрытая сила, готовая вырваться наружу по первому зову.
   - Я был вынужден убедиться в своих догадках, за что и приношу вам свои извинения, - наш стратег повторно поклонился. - Но я так и не услышал ответа на свой вопрос.
   - Думаю, к вам это не имеет никакого отношения, поэтому ваш вопрос останется без ответа, - улыбнулась Кассиопея. - И не нужно больше поклонов.
   - Ра-а-а-а! - В отличие от них Тар не собирался вступать в разговор и с боевым кличем нанёс сокрушительный удар своим двуручным мечом по великану.
   Но тот лишь подставил руку, от которой меч отлетел, словно ударился об особо твёрдый камень, а вот ударов копья он старался избегать. Интересно почему, ведь оно не выглядит опаснее меча?
   Впрочем, мне некогда было об этом думать, к нам с Линтис приближались враги и нужно что-то предпринять. Аскилия скинула с себя маскирующий плащ. Длинные волосы рассыпались по плечам, и они, словно ручейки, многочисленными водопадами устремились к холодному полу. Ни следа былой сонливости не осталось на её милом личике. Глаза светились бледно-голубым или лучше сказать небесным светом. Такого же цвета кофточка и тёмные штаны создавали сильный контраст, олицетворяя небо и землю, а белый пояс, словно горизонт, разделял их. Она сделала несколько взмахов рукой, и ко мне понёсся ослепительный шар, который оглушил всех, ударившись о невидимую преграду передо мной. Линтис смотрела на неё, выставив перед собой руки. Аскилия ещё дважды проверила на прочность эту защиту, но, не добившись успеха, начала сжимать и разжимать кулаки. Свист, словно от кнута резанул с другой стороны, и девочка присела на колено, а из её носа потекла кровь.
   "Значит, эта Аскилия умеет контролировать энергию уже на достаточно высоком уровне, и черпает её во снах, либо у неё есть покровитель, - размышлял Лант над обстановкой. - Кассиопея слишком сильна и, скорее всего, даже Тар не победит её. Чёрт! Придётся отвлекать её и надеяться, что остальные справятся сами, хотя немного помочь я смогу. Третий их участник обладает какой-то странной силой, скорее всего это контроль воздуха, а это значит, что этот человек обладает особым умением. Значит, это Достигший Вершины. Что интересно знать он тут делает? Великан тоже странный, я ничего не помню о подобной расе, так что есть вероятность, что он является Пришедшим. Этот человек в в чёрном мундире с капюшоном вообще не поддаётся анализу, вроде бы он достаточно силён, но передвигается он как-то не так. Все движения чёткие и выверенные, словно он постоянно сражался насмерть, а сейчас складывается впечатление, что он защищает Налла, и это ему не даёт выложиться на полную. В итоге получаем две команды монстров, в одной - спящая красавица и тёмная благородная личность, а в другой - Принцесса Трейтора, Пришедший и Достигший Вершины и всех их надо победить. Отлично! Просто замечательно!"
   Тар, не переставая, махал своим мечом, несмотря на то, что от его атак не было никакого толка. Но так просто признать своё поражение он не собирался. Человек в плаще с тёмным капюшоном оказался невероятно умелым воином, даже Тар невольно восхищался мастерством его ударов, которые в отличие от атак нашего воина доставали цель. И самым странным было то, что великан просто не мог ответить на удар, так как стоило ему только подумать о контрударе, то он сразу же пропускал атаку противника. Почему он сражался не с нами, мне было совершенно не понятно. Вновь свист и человек в тёмном плаще присел, а великан одним ударом отправил в полёт Тара, изрядно помяв его доспех, но второй так и не достиг своей жертвы. Лёгким движением копья этот человек остановил всю мощь гиганта и, крутанувшись вокруг себя, заставил полетать эту громадину. Тар лежал в стороне и не шевелился, великан больше не желал вступать в поединок со столь непростым соперником и поэтому стоял на том же месте где и приземлился.
   Дипломат хорошо защищал от мощных ударов принцессы, которая оказалась невероятно сильной. Кассиопея лишь слегка оттолкнулась от земли, но уже словно летела к Ланту, а пол в том месте покрылся трещинами. И это всего лишь от обычного прыжка! Как нашему стратегу удаётся отбивать её атаки? Ещё один мощный удар проверил прочность чемодана, на котором по-прежнему не было ни одной вмятины, в отличие от пола под ногами принцессы.
   - Да из чего сделан этот дипломат!? - Кассиопея была явно не довольна столь хорошей устойчивостью этой вещицы к её ударам.
   - Спроси у моего отца, я сам в недоумении, - с улыбкой ответил Лант. - Вот только я вас считал несколько... более умной.
   Все удары по сравнению со следующим должны были показаться комариными укусами, и так бы случилось, но стратег как раз на это и рассчитывал. В последний момент он резко убрал дипломат и отпрыгнул в сторону. Кассиопея проводила его удивлённым взглядом и проделала своим кулачком большую дыру в полу арены, подняв в воздух тучу пыли.
   Аскилия начала метать яркие сгустки в меня, но Линтис ещё могла их сдерживать, хотя теперь для неё это было гораздо сложнее. Я же не знал, что мне предпринять, ведь у меня нет особых способностей, из круга выходить нельзя, а такими атаками, как у врага я не располагаю. Мечом тут не воспользуешься, ведь они слишком далеко, хотя... мне в голову пришла интересная мысль. Я встал перед Линтис и как следует размахнувшись своим (ну может быть не совсем своим) мечом и ударил по приближающемуся сгустку света. Как ни странно светлячок ударился о лезвие клинка и отлетел во второго противника, сбив его с ног. Аскилия на мгновение остановилась, и её глаза перестали светиться, но потом яркой вспышкой она озарила всю арену. Свет лился со всей её фигуры, буквально ослепляя меня и придавливая своей силой к полу. Линтис морщилась, но продолжала стоять, а ещё что-то кричала мне, но я почему-то ничего не слышал. Странно, какая-то вода течёт по шее, это оказалась кровь, моя кровь, которая вытекала из ушей. В глазах Линтис я увидел отражение противника, что орудовал какими-то очень высокими звуками, постоянно отдающимися сильной болью в голове, и этот враг стоял за мной, а в руках его бились многочисленными разрядами сотни маленьких молний.
   Великан стоял неподалёку от Тара, но не мог причинить ему вреда, так как наш воин был под мощным барьером Линтис, а рядом стоял человек в чёрном плаще с капюшоном, скрывающим лицо. Весь его вид говорил о том, что он не намерен останавливаться на достигнутом. С великаном он разберётся после этого раунда, сейчас же необходимо победить в игре и получить заслуженную награду.
   Лант, ни секунды не раздумывая, метнул в облако пыли молнию, после чего сразу же загородился дипломатом, и как раз вовремя. Кулачок принцессы коснулся холодной поверхности лишь мгновением позже, отбросив моего друга. Удар оказался сильным, и Лант с трудом поднялся после встречи со стеной.
   - А ты неплох, - улыбнулась принцесса и показала свою левую руку, на которой была слегка кровоточащая небольшая царапина. - Смог меня поранить своей молнией. Уже очень давно никто не мог причинить мне вреда, но это твой предел.
   - При всём моём к Вам уважении, я с Вами не соглашусь, - ухмыльнулся стратег, потирая ушибленную голову. - Всё же победа у меня в кармане.
   - Как печально, я думала, ты будешь умнее, - Кассиопея ответила на предыдущую колкость представителя семьи Милиаль и состроила печальное выражение лица, но потом как-то повеселела, будто ей пришла в голову хорошая мысль. - Тогда нужно ещё раз тебя ударить, и ты поумнеешь.
   Принцесса сделала шаг, и лицо Ланта сразу стало похоже на фирменный профиль карикатурного злодея, а вот Кассиопея преисполнилась глубоким удивлением. Под её туфелькой была металлическая сфера, та самая, которой стратег вырубил одного из противников в третьем раунде. Никто не обратил внимания, как Лант спрятал её в четвёртом раунде, пока все были сконцентрированы на бое сестёр и ещё одной команды. А потом приманивал принцессу к этому месту. Эта штуковина взмыла вверх и она, не удержав равновесие, упала, после чего сфера со свистом опустилась на неё, вновь подняв облако пыли.
   Рука с мечом сама метнулась к моему врагу, даже опередив возникшую мысль. Сильный и очень болезненный удар отбросил меня в сторону Линтис, но то же самое произошло с противником. Хотя, похоже, это совершенно не причинило ему вреда, так как, сделав сальто, он легко приземлился рядом с Аскилией. В руках девушки появились несколько светящихся кнутов, и она побежала в нашу сторону, было очень тяжело отбиваться от этих стремительных атак, второй враг попутно сыпал в меня молниями, часть из которых Линтис успешно отражала.
   Аскилия крутилась, словно в танце размахивая кнутами, но было видно, что такой атакой она пользовалась нечасто либо вообще впервые. Противник в сером плаще вдруг просто остановился. Голова закружилась, и теперь кровь потекла не только из ушей, но и из носа. Странно. Больно мне вроде бы не было, но я стал хуже себя чувствовать, и в глазах начало двоиться, а пол и потолок грозили поменяться местами.
   Тар очнулся и подскочил, будто его облили ледяной водой, после чего сразу же без раздумий ударил великана, стоявшего около вражеского флага. На этот раз его удар достиг цели и гигант пошатнулся. Воин бросил взгляд в нашу сторону и, увидев, что нам приходится туго, помчался к нашему флагу.
   Кассиопея встала, как ни в чём не бывало, и спокойно подошла к Ланту, после чего сильно размахнулась и ударила. Наверное, от такого удара умная голова нашего стратега должна была распрощаться с остальным телом и отправиться в свободный и длительный полёт до ближайшей стены. Но ему удалось избежать столь печальной участи, благодаря барьеру Линтис и сокрушительный удар превратился в лёгкую пощёчину. Лант не стал раздумывать и использовал такую мощную молнию, на какую только был способен. Разряд полетел в каждого нашего противника, и всем им это очень не понравилось. Великан отступил ещё на шаг назад, чуть не выйдя за границу круга, Кассиопея поморщилась, словно её укусил комар, особого вреда разряд не нанёс и двум оставшимся противникам, а вот Аскилии, похоже досталось. Девушка осела, её кнуты исчезли, и она упала на свой маскирующий плащ. Лант и Тар уже спешили к нам.
   Я обернулся, чтобы проверить, как там держится Линтис. Человек в странном плаще и чёрном плаще, рукав которого дымился, был уже в прыжке. Его копьё куда-то исчезло, и вместо него в руке сиял рубиновый шар. Эта невероятная энергия поражала, и она стремилась забрать наши с Линтис жизни. Всё внутри сжалось в комок, время вокруг замедлилось, всего несколько шагов мне нужно было преодолеть, чтобы избежать удара рубиновой сферы, но они были настолько тяжелыми, что каждый из них вытягивал из меня почти все силы. Можно было бы отойти в другую сторону, но тогда бы этот человек убил Линтис, а такого я допустить не мог. Не успеваю, я не успеваю. Не знаю, откуда во мне появились ещё силы, но я прыгнул вперёд, обняв Линтис, чтобы уберечь её от удара, после чего тьма мгновенно заполнила всё пространство.
  
   Глава 16
  
   Пробуждение. Классы. Первое занятие.

   Она научила меня всему, что я знаю. Говорить, видеть, понимать. Только она смогла объяснить мне, что такое жизнь. И только она была тем единственным лучиком света, пробившим дорогу сквозь непроглядную пелену мрака, окутавшего меня со всех сторон.
   - Улла. Почему люди враждуют?
   -Это сложный вопрос, на который нет однозначного ответа, - вздохнула Улла. - Кто-то пытается заставить других принять его слова и если люди не соглашаются, использует силу. Кому-то же другой разумный может просто не понравится, даже если раньше эти двое никогда не виделись. Кто-то ищет справедливости, но есть ещё и те, кто борется за любовь. Слишком много у людей есть причин для конфликтов.
   - Но ведь любой конфликт можно решить мирным путём, так зачем же причинять боль друг другу? Зачем сражаться? Мы столько времени вместе и между нами нет никаких конфликтов.
   После моих слов она прикрыла глаза и чему-то улыбнулась, а потом взяла меня за плечи и, посмотрев мне в глаза, спросила:
   - Как бы ты поступил, если бы кто-то решил причинить мне боль?
   - Я... я бы разозлился, - этот вопрос выбил меня из колеи и заставил задуматься, ведь я не знал, как отреагирую на такое. Мне даже представить было сложно, что кто-то может причинить вред Улле. Она ведь такая добрая и красивая.
   - Ты бы причинил боль тем, кто обидел меня?
   - Да, я бы сразился с ними, - ответил я, смотря ей прямо в глаза.
   - Поэтому люди конфликтуют друг с другом и этого не избежать, - она обняла меня и вновь улыбка озарила её прекрасное лицо. - Спасибо тебе Налл.
  
   ***
   Голова сильно болела, перед глазами мерцали круги света, и всё кружилось. Как долго это продолжалось мне не известно. Только тьма и тишина окружали меня, крепко сомкнув в своих объятиях, не желая выпускать. Я сильно испугался, вспомнив свою пещеру и ледяную реку, что пересекала её владения. Туда мне не хотелось, здесь у меня были друзья, здесь мне необходимо помочь им, и здесь я должен найти Уллу. Там же нет ничего, кроме тьмы и печальной луны, наблюдающей за пустынным миром. Не знаю, сколько времени я был тут, в этом тёмном месте, но потом мне стало казаться, что эта тишина и эта тьма совсем не такие как там, будто это всего лишь тонкая пелена, за которой спрятался новый мир. Только белый силуэт продолжал мелькать где-то вдали.
   - Улла, не уходи, прошу, не оставляй меня.
   - См... ри... н...при... л... се... - какой-то шепот начал пробиваться через эту завесу и первой свои объятья разомкнула тишина, но тьма без неё продержалась недолго.
   Я смог открыть глаза, и мир стал медленно появляться, представив моему взору небольшое помещение. Деревянный стол с тоненькими ножками, четыре стула рядом с ним, небольшой диванчик у стены, и напротив достаточно большая кровать, на которой я и лежал. Все эти предметы я увидел впервые, но Улла рассказывала мне о них, впрочем, отдыхать на кровати мне тоже довелось впервые.
   Стены были покрыты серебристыми рисунками на сером фоне, который занимал нижнюю часть комнаты, верхнюю же окрашивал небесный цвет. Серебряные стебельки и листья многочисленных растений тянулись вверх, будто стараясь убежать от серого цвета поближе к небу. Массивный светильник в центре потолка чем-то напоминал диск солнца, какой я увидел, когда только попал на второй уровень. Линтис была рядом со мной и чуть ли не прыгала от радости, Лант же глубоко вздохнул и выдохнул, будто тащил на себе целую гору тяжелых камней. Звериный оскал Тара, занявшего диванчик, напоминал улыбку.
   - Он очнулся, очнулся! - кричала Линтис, и теперь я отчётливо это слышал.
   Представитель семьи Милиаль что-то сказал шепотом Тару и строго посмотрел на самую младшую соратницу. Я так и не расслышал его слова, думаю, не стоит придавать этому значения.
   - Успокойся, а то он вновь уснёт, и боюсь теперь навечно, - ухмыльнулся Лант. - Ну и перепугал ты нас Налл. Три дня ты не приходил в себя. Хорошо, что куратор Нэро сам помог тебя вылечить. Он восстановил тебе слух, ну и покопался немного в мозгах, чтобы уложить их снова в твою голову. - Я понимал, что мой друг говорит немного не правду, точно, он называл это шутить, но почему-то в этот раз он не улыбался. - Всё же очень хорошо, что ты очнулся именно сейчас. Так как с завтрашнего дня начнётся наше обучение, а сегодня неплохо было бы явиться в центральный зал.
   - Красный, ты сильно меня напугал, - сказал Тар как-то не характерно для самого себя. - Я сомневаюсь, что кто-нибудь из моих, кроме Ультериора смог бы пережить подобное, так что больше не допускай таких травм, а не то убью.
   - Спасибо! Спасибо Налл, что спас меня! - Линтис теперь уже не сдерживалась и прыгала от радости. - Если бы не ты, то боюсь вас бы точно осталось трое.
   - Да я просто не мог такого допустить, - ответил я без раздумий и только теперь сообразил, что совершенно не знаю, как закончилась игра. - А кто победил?
   Лант как-то печально вздохнул, а потом ухмыльнулся:
   - Никто.
   - То есть как?
   - Всё очень просто и в тоже время сложно... - начал рассказывать мой друг о событиях пропущенных мной.
  
   ***
   Лант и Тар мчались, что было сил, чтобы успеть на помощь своим друзьям, но неожиданно Налл прыгнул вперёд с такой скоростью, какая была несравнима с движениями всех остальных. Человек в маске очень быстро оказался рядом с Линтис. Его чёрный плащ медленно развивался, и всё стало замедляться, но, тем не менее, Налл продолжал двигаться значительно быстрее окружающих его людей. Вдруг перед ним возникла Кассиопея, и этот момент был совершенно не различим. Он обнял ее, и вокруг них появился полупрозрачный энергетический щит, взорвавшийся при ударе человека в мундире. Взрыв оказался настолько сильным, что вместе с принцессой Налл пролетел десяток метров. Но в тоже время плащ атакующего разлетелся на множество кусочков, оружие рассыпалось в прах, а причудливая маска лопнула, обнажая скрытое за ней лицо очаровательной девушки с рубиново-красными глазами. Копна тёмно-бордовых волос упала на спину, и теперь было прекрасно видно, что за тяжелым бесформенным плащом, в котором вполне мог скрываться весьма большой воин, была изящная фигура девушки. Её лицо выражало удивление. Однако не вся энергия взрыва поглотилась её артефактом, поэтому мощная волна силы отбросила её в сторону. Время вновь вернулось в привычное русло, и пронзительный крик девушки огласил арену. Из многочисленных ран на теле полилась кровь, а она прижимала руки к лицу, стараясь заглушить боль, но ничего не получалось. Тар и Лант отлетели в стороны, вместе с остальными врагами.
   - Ну ладно, дальше не интересно, - сказала госпожа главный куратор и отключила отображение пространственной записи. - А теперь я хочу услышать от тебя твои соображения, так как твои три дня на раздумья и подробные анализы уже истекли. Особенно меня интересует момент с девчонкой в маске. Всё же битва за флаг в этот раз превзошла все мои ожидания.
   - Я подробно изучил записи, а также провел параметрический анализ данных, который показал весьма интересные результаты, - начал свой отчёт Нэро.
   - Даже так, - удивилась девушка. - Ты уверен, что смог провести его правильно?
   - Несомненно, - ответил куратор. - Мне тоже хотелось узнать истину, поэтому пришлось постараться.
   - То есть без личной подоплёки ты бы не стал выполнять эту работу. Так получается? - прищурилась начальница, но потом махнула рукой. - Впрочем, ладно, продолжай.
   - В момент атаки, вокруг Налла мгновенно образовался кокон из энергии, который значительно погасил структурированный энергетический удар той участницы...
   - Не хиленькая такая участница, - хмыкнула главный куратор и добавила шепотом для самой себя. - Как же я её пропустила?
   - После чего концентрация энергии превысила допустимые значения...
   - Элинтер, - позвала девушка провинившегося недавно подчиненного. - Принеси-ка чаю, желательно крепкого, - она посмотрела прямо в глаза Нэро. - Ты точно не ошибся.
   - Исключено, - ответил он, словно его не прерывали. - Я не мог ошибиться, так как проверил данные ровно пять раз, и разброс составил ноль частей.
   - Это... это слишком высокий уровень. Я даже не знаю, у кого такой может... разве что у Пришедшего, но и Налл и эта участница слишком слабы... даже многоспектральный анализ ничего не показал, а видел бы ты результаты того гада с кем я сражалась когда-то давно. Даже выражение небо и земля не подошло бы для сравнения. И такой показатель в точке, ладно бы это был показатель внутренней энергии, но тут... - видно было, что главный куратор в замешательстве, но тут она улыбнулась и сказала. - Он мне сразу приглянулся. Кстати, ты выяснил, каким образом Кассиопея переместилась со своего места на линию удара девчонки с палкой?
   - Нет, и предположений по этому поводу нет ни у меня, ни у неё...
   - Ни у системы, - закончила она за куратора. - И вот это меня тоже тревожит. Оставь меня, нужно ещё много чего обдумать, - потёрла виски начальница. - Начни обучение и проконтролируй. Учителя уже должны были прибыть, - главный куратор тихо прошептала. - Жаль, хранитель Экхарт сейчас не здесь.
   - Постойте, мне нужно у вас кое-что спросить, - Нэро серьёзно посмотрел на главного куратора, и та вздохнула. - Я уже знаю, что вы спланировали отослать подальше троицу монстров, чтобы вновь спокойно пить чаёк и не о чём не беспокоиться. Но они отказались продолжать бой. К тому же, по неизвестным причинам, участник по имени Налл спас принцессу. Причём его выражение лица говорило само за себя: он её знает, а такого просто не может быть. Значит, вы использовали свои полномочия и силу, сперва, чтобы подстроить испытания для тех участников и вывести их в последний раунд испытания. А затем решили избавиться от некоторых других участников.
   - Господин Нэро, вспомните, ПОЧЕМУ мы собираем всех этих участников и испытываем их? - ответила куратор тяжелым взглядом, посмотрев прямо в глаза своему подчинённому, но тот не отвёл глаз.
   - Для того чтобы отсеять тех, кто не достоин покорить Башню, или я ошибаюсь?
   - Ошибаешься, - улыбнулась глава миров второго уровня. - Причина кроется в том, что большинство из них обладает особыми способностями. Они решили пройти долгий путь до крайнего мира Башни, чтобы получить могущество, знания, власть или что-то ещё, но что если их желанием будет уничтожить Башню, убить всех хранителей или кураторов, разрушить миры, или просто безнаказанно причинять вред другим участникам, что если они мечтают об уничтожении всего живого? Это может привести к катастрофе колоссальных масштабов. И именно поэтому наша задача заключается в том, чтобы отсеять таких участников любыми способами. Уничтожить или выкинуть из Башни тех, кто несёт в себе такие мысли. Вы понимаете меня, куратор Нэро? Испытания проводятся не для выявления самого сильного, умного, хитрого или ловкого участника. Они нужны для устранения этих зачатков будущего хаоса. Впрочем, можешь называть таких участников, как тебе угодно, это не меняет сути.
   - Я немного не понимаю, зачем вы об этом заговорили...
   - Господин Нэро, среди всех участников этого раунда, кто, по вашему мнению, был наиболее опасным? Разве он не провалился в заключительном раунде, благодаря кое-кому кого я послала на эту игру, - наверное, в этот момент её взгляд мог бы испепелить. - Вот только кое-кто помог ему.
   Нэро взял чашку и залпом допил чай, после чего резко встал и направился к выходу:
   - Госпожа.
   - Слушаю.
   - Вы когда-нибудь встречали человека, который бы не контролируя энергию, мог её использовать?
   - Не встречала, и это бы нарушало ряд фундаментальных законов Башни, - призадумалась девушка. - Причём даже Пришедшие используют контроль, хоть и без каких-либо явных ограничений.
   - Понятно, - ответил куратор и закрыл за собой дверь.
   - Эх-х-х, с ним и раньше было трудновато работать, но сейчас... - вздохнула девушка. - То ли дело Элинтер. Хм... но подобное происшествие могло быть вызвано влиянием со стороны и совершенно неважно, что Нэро этого не заметил. Я должна во всё разобраться сама.
   "Я такого раньше никогда не видел. Такое ощущение, что энергия сама хотела защитить его, поэтому атаковала ближайшего противника и только это может объяснить столь высокую её концентрацию, а также отсутствие у него большой силы. Но кто-то мог помешать этому воздействию, что привело к рассредоточению силы и ранениям других участников, - размышлял Нэро над случившимся происшествием. - Я никогда раньше даже не слышал о подобном, ведь это совсем не контроль. Конечно, концентрация была большой, но там оказалась небольшая площадь соприкосновения двух энергетических воздействий. Наверное, при большом желании и я, и главный куратор тоже смогли бы добиться такого результата. Но проблема в том, КАК он это смог сделать, ведь это идёт в разрез с правилами Башни. Или всё же нет?"
  
   ***
   - Нэро остановил испытание и начал создавать что-то весьма сложное, боюсь я не смогу объяснить, так как это относится к владению энергией очень высокого уровня, - Лант поведал мне уже много весьма страшных вещей. - У него заняло три часа, чтобы остановить кровь у той девушки, и помочь тебе, после чего лекари ещё почти сутки работали с каждым из вас. Нам тоже досталось, но не так сильно, - усмехнулся мой друг, хотя я заметил, что под пиджаком он скрывает повязку на руке. - И ещё кое-что, своим действием ты спас Линтис, преградив движение красноволосой, а также Кассиопею, защитив её от сильного удара. Так как ты вылетел из круга, мы не смогли победить, даже не смотря на набранное количество очков. Команда Аскилии не могла продолжить игру, троица "монстров", так прозвали Кассиопею и двух её друзей не набрали хоть сколько-нибудь очков. Поэтому победу присудить было некому. Но мы и не проиграли, так как Линтис осталась в круге, и в итоге всё осталось на своих местах, если можно так сказать. Впрочем... погоди секунду, - Лант порылся в своём дипломате и достал плоский чёрный круг с рядом кнопок. - Я просто не мог тебе этого не показать, - усмехнулся мой друг, после чего нажал на одну из кнопок.
   Над поверхностью этой вещицы возникла объёмная запись. Аплос подпрыгнул, когда куратор Нэро объявил о том, что в этой игре нет победителей и нет проигравших. А вот девушка с хвостом, которую звали Риагара(да, вроде бы так её звали) вздохнула после чего подошла к этому пареньку и поцеловала его в щёку.
   - Ты только посмотри, как он покраснел, - усмехнулся Лант. - Весёлый был спор, а этот парнишка смог переиграть даже меня. Честно сказать, я даже не предполагал такого исхода событий, хотя предусмотрел варианты, когда мне пришлось бы сражаться со всеми одновременно, чтобы вас защитить. Вот только моих сил всё же оказалось недостаточно.
   - Я сомневаюсь, что этот Аплос всё проанализировал и на основе этих данных выдал правильный результат. Скорее ему просто повезло, - сказала Линтис с таким умным видом, что мне стало даже немного смешно.
   - Эх ты, хватит меня пародировать, - Лант обхватил голову девочки одной рукой и кулаком потёр темя.
   - Ай, перестань, всё-всё я больше не буду, - Линтис продолжала хихикать, явно предполагая в дальнейшем парочку раз изобразить нашего стратега.
   - Какая ты хитрющая, но вот я хитрее, так как у меня опыта побольше будет, - усмехнулся Лант, а потом зарычал, изображая Тара, и произнёс фразу его голосом. - Г-р-р-р! Белый, хватит думать, идём напролом, иначе я тебе по голове ударю.
   - Белый, я тебе по голове ударю, - это уже сказал Тар, причём оказалось, что талант пародиста у моего друга на достаточно высоком уровне, и голос был идентичен нашему воину, поэтому мы все дружно посмеялись.
   - Кстати Налл, я тут приобрёл тебе форму участника, так как твоя одежда сильно пострадала после испытания, и её теперь нужно приводить в порядок, - мой друг передал мне небольшой пакет с вещами. - Вставай Налл, теперь нам нужно идти в центральный зал, так как там скоро начнётся собрание, - сказал Лант и помог мне встать. - Мы подождём, пока ты переоденешься. Налл, я должен сказать тебе ещё одну плохую новость... - мой друг как-то замялся, но потом всё-таки решился поведать её мне. - Риагара забрала твой Белый Арнор, когда он выскочил из твоих рук и, вылетев за пределы арены, упал рядом с ней. Я пытался вернуть его, ссылаясь на правила, что у участников нельзя забирать личные вещи, но оно распространялось только на арену, поэтому пока ничего не вышло. Извини, что не смог его вернуть.
   - Лиабель... я должен вернуть этот меч ей, - мне было тяжело это осознать.
   - Не беспокойся Налл, я что-нибудь придумаю, - вид у Ланта был серьёзным, будто меч отобрали у него, а его слова были наполнены уверенностью, и это меня успокоило.
   Я ходил достаточно неплохо после такой травмы, но бегать пока ещё не мог. Теперь на мне была новая одежда. Тёмного цвета кофта с тремя стилизованными буквами "ЕХР", что как сказал мне Лант, означает сокращённое имя одного из двух самых главных кураторов миров второго уровня. Вполне удобная вещь, которую можно было застегнуть на молнию. И такого же цвета штаны с тонкими красными полосами, сделанными из того же материала, что и буквы.
   Друзья присматривали за мной, и это было приятно. Мы шли по длинному коридору, оказалось, что тут было много комнат, в которых жили другие участники. Двери шли по правой стороне коридора, слева же были большие окна, а лучше сказать прозрачные стены. Там, за этой преградой, бескрайнее небо встречалось с серыми пиками гор. Такого простора мне прежде видеть не приходилось, поэтому сейчас моё сердце замерло от вида такой красоты. Но я быстро опомнился, и мы направились дальше.
   Через некоторое время мы вошли в большой зал с высоким потолком, прозрачные стены с левой стороны тут были раза в три выше тех, что находились в коридоре. А в центре был огромный экран, так вот что имел в виду Лант. Куратор Нэро появился перед этим экраном почти одновременно с нами. Многочисленные участники испытаний замерли.
   - Вы прошли тяжелые испытания, которые стоили жизни многим, но это лишь начало. Дальше вы просто не сможете пройти, не получив определённых знаний. Поэтому с этого дня вас будут учить множеству интересных навыков, которые являются базовыми для каждого направления. За время, что вы уже провели в башне, было проведено множество анализов, которые отслеживали изменения ваших параметров. На их основе мы подобрали для каждого из вас наиболее эффективное направление развития. Есть разные боевые направления или классы. Но в начале своего пути, то есть именно с этого дня, вам будет подобран один из пять базовых классов: Хищник, Воин, Лидер, Разведчик и Искатель.
   Я лишь коротко расскажу вам о каждом из них, остальное услышите от ваших учителей. Хищники это очень способные бойцы на дальних и средних дистанциях, которые могут использовать оружие и энергию. Основной задачей воина является защита своих соратников и атака врагов на ближних дистанциях, а также умение обращаться с различным оружием. Поэтому представители этого класса могут иметь самое разнообразное оружие и дополнительные особенности. Также они способны открыть редкие классы в зависимости от используемого оружия.
   Обязанность лидера заключается в эффективном контроле команды, продумывании тактики и стратегии, а также анализ большого количества информации и её применение в различных ситуациях. Подобно свету для мотыльков он ведёт свою команду вперёд. От командиров зависит зачастую больше, чем от остальных участников команды, поэтому постарайтесь, как следует.
   Разведчики выполняют важную роль в сборе информации о противнике и передаче её лидеру команды. Также они помогают воинам подавить врага, постоянно находясь неподалёку от основного сражения. Также как и воины, разведчики способны изменить свой класс и выбрать наиболее подходящий путь.
   Все эти классы весьма хороши, но Искатели, встречаются гораздо реже, я имею в виду хороших искателей, так как плохие просто не выживают в высших мирах, поэтому вам придётся уже здесь продемонстрировать достойные результаты. Задачи этого класса очень обширны, так что сразу и не скажешь для чего их лучше приспособить. Всё зависит от предрасположенности участника к тому или иному пути. Некоторые из них необходимы, чтобы найти безопасный путь для команды через многочисленные миры башни. Другие способны исцелять. Третьи будут главными помощниками в битве или лучше сказать, что они будут являться основным инструментом для борьбы с особо сильными противниками, с которыми не могут справиться воины и разведчики. По сути, Искатели являются начальной ступенью для тех, кто хочет стать Чародеем, Колдуном, Магом, Заклинателем или иным управляющим энергией. Как я уже говорил, это базовые классы, которые вы сможете усилить, либо преобразовать в иные по мере восхождения к крайнему миру. А теперь взгляните на монитор.
   Экран разделили на пять вертикальных частей тонкие белые линии, над каждой из которых был обозначен класс.
   "Необходимо всё хорошенько обдумать, прежде чем приступать к выполнению плана", - мысленно вздохнул Лант.
   "Хм... опять будет тяжело, - размышлял Аплос. - Главное не стать воином или разведчиком, так как Кассиопея и Риагара, наверняка выберут именно эти классы".
   Под надписями классов возникли изображения участников и их имена.
   - Обратите внимание, что участники отмеченные тёмным цветом, не смогли явиться в зал в виду серьёзных травм, поэтому их обучение начнётся уже в следующий раз, когда именно, определит главный куратор. Также в списки включено пять участников, прошедших испытание в другой ветви миров второго уровня, - Нэро хотел уйти, но его взгляд упал на меня. - Замечательно! Я вижу тут участника, а его изображение тёмное, непорядок, - куратор взмахнул рукой, и я заметил, своё изображение под классом Искатель.
   Тар, как можно было предположить, виднелся под классом Воин. Лант был первым в списке Лидеров, а Линтис - Разведчик. Напротив некоторых имён, которые были первыми в каждом из списков, стояли большие звёзды. Первой в списке хищников была Риагара, Воин - Накрор, Разведчик - Джикан, Искатель - Аскилия, в разделе Лидеры звёздами были отмечены двое - Лант и Аплос, моё же имя было последним.
   "Налл искатель? - удивился Лант. - Круто".
   "Нужно быть очень аккуратной с этим парнем, - подумала Аскилия, которая сейчас совсем не спала и дже не куталась в свой любимый маскировочный плащ. - Кто же он такой?"
   "Я с этой тупой принцесской, - закатили глаза Риагара. - Вот ведь".
   "Что за невезение? Я хотела быть воином, - с грустью вздохнула Кассиопея".
   "Я не хищник? - удивлённо задавался вопросом Тар. - Как так вышло? Ведь Ультериор имел этот класс. Почему у меня другой?"
   - Уважаемый куратор, а что значит эта большая звезда напротив первых участников в каждом из списков, - спросил тот, кого звали Варгас.
   - Звездой обозначены самые успешные участники, - ответил Нэро. - После прохождения каждого из испытаний отбирался лучший и ему присуждались дополнительные очки.
   - Как так?!
   - Что-то многовато отличников, - я не смог понять, кому принадлежал этот голос.
   - Куратор-рин, а почему в списке специализации Лидер два лучших? - спросила девушка по имени Селения. - Разве такое может быть?
   - А почему нет? - удивился куратор. - Просто Лант Милиаль и Аплос Лиг набрали значительно больше баллов, чем все остальные претенденты, поэтому звание лучших было по праву отдано им обоим. И "лучшие" были выбраны абсолютно справедливо, - Нэро обвёл всех тяжелым взглядом.
   - Да-да, всё понятно, - быстро пошли на попятную некоторые недовольные участники, испугавшись куратора.
   - Во время обучения, которое будет длиться два месяца, вы будете набирать баллы. Они используются в качестве разменной единицы по всей башне. Каждый день прилежный ученик будет получать по сто баллов, что вполне достаточно, чтобы сходить три раза в столовую, и приобрести себе что-нибудь сверхнеобходимого. Тот, кто будет учиться плохо - будет голодать и, в конце концов, либо умрёт, либо его выпроводят из башни. Пока вы находитесь на втором уровне это ещё возможно, а вот дальше - нет.
   Вы уже могли убедиться, что испытания даже среди миров второго уровня могут унести много жизней. Дальше будет намного хуже и если хотя бы один из вас достигнет последнего мира, это уже будет победой. За прохождение испытаний в каждом следующем мире тоже будут начисляться баллы, и на них вы сможете купить всё что угодно. Количество баллов, а также уровень параметров и другую информацию вы можете посмотреть при помощи эльта.
   До следующих испытаний будут допущены лишь те, кто наберёт высшие баллы, так что можете считать вашу учёбу очередным испытанием, только более длительным, чем предыдущие. А теперь прошу пройти в двери соответствующие вашему классу.
   - Увидимся вечером ребята, - улыбнулся Лант и поправил свою шляпу. - Собираемся в моей комнате. Налл, она справа от твоей. Есть только одна странность, предваряя ваш вопрос, отвечаю. Третий участник команды "монстров" в отличие от остальных не получил никаких особых повреждений, но тем не менее его изображение выделено тёмным цветом. Ладно, не забивайте себе голову.
   - Мелкая, аккуратней будь, - пробухтел Тар, посмотрев сперва на Линтис, а потом на меня. - И ты тоже красный.
   - Да, большой, - Линтис показала язык нашему воину и помчалась к двери с изображением разведчика.
   - Постараюсь, - я махнул рукой друзьям и отправился к своей цели.
   Двери были довольно высокими с большим изображением человека в тёмных одеждах, в руках которого был меч, и посох с прозрачным сферическим камнем, за спиной находились девять сфер расположенных по кругу. Этот символ был выполнен с таким мастерством, что казалась, этот человек сейчас выйдет из стены к нам. Тут собрались ещё недавние соперники, которых я хорошо запомнил. Всего шесть человек, включая меня. Парень, использующий какую-то оранжевую краску, его звали Дандат; девушка с двумя парами рогов, которой Лант поставил щелбан. Аскилия, снова закутавшаяся в свой мерцающий плащ, сливающийся с окружающим пространством; одна из близняшек по имени Селестия и та, что скрывалась под маской и плащом и теперь носящая чёрную повязку на лбу, к сожалению её имени, я не знал. Мне хотелось поговорить с ней, ведь я ощущал себя немного виноватым, так как полагал, что случившееся было на моей совести, но почему-то было страшно. А когда я решил подойти к ней, то изображение человека на двери шагнуло вперёд и оказалось перед нами. Лицо его скрывало какое-то тёмное облако дыма.
   - Что ж, как обычно, вас немного, - голос этого человека был тихим и чем-то похожим на шелест травы в том поле, которое встретилось мне первым в этом мире. - Меня зовут Авакан Морриль и я буду вашим учителем, идёмте за мной.
   Он вновь вошел в изображение и дверь открылась. Через пару минут, пройдя небольшой коридор, мы оказались в средних размеров комнате. Один стол здесь был противопоставлен многим другим, под которыми располагались массивные скамьи. Больше ничего лишнего тут не было, разве что достаточно большое свободное пространство, занимающее правую часть комнаты от входа.
   - Занимайте любые понравившиеся места, - вновь раздался голос этого человека, который уже стоял за главным столом и ждал, пока исполнят то, что он сказал.
   Все как-то быстро расселись по местам, а я немного замешкался и почувствовал, как меня дёрнули за рукав, после чего сел рядом с тем, кто это сделал. Моё удивление сложно передать словами, но рядом со мной сидела девушка с чёрной повязкой. Она смотрела на меня, и сердце ёкнуло в груди. Как же её взгляд был похож на взгляд Уллы, будто это и есть она, но такого просто не может быть. Улла не стала бы причинять мне вреда. Даже в красоте она не уступила бы ей. Прекрасные тёмно-красные волосы многочисленными локонами спадали на спину, прямой носик, тёмно-красные губки, всё это создавало её невероятную красоту, даже повязка не могла ничего испортить, а лишь привносила свою, ни с чем несравнимую, привлекательность. В эту повязку были вставлены пять красных камней, которые Улла называла рубинами и самый большой, будто бы заменял собой глаз, а остальные располагались по разным сторонам от него и каждый из них имел собственный размер. Смотрелось очень красиво, словно корона. Тёмная одежда облегала её идеальную фигуру, приглядевшись повнимательней можно было заметить, что всё её одеяние состоит из маленьких шестиугольников плотно соединенных друг с другом. Она протянула свои руки ко мне и поправила похожую повязку на моей голове. Я не мог отвести взгляда от её невероятных рубиново-красных глаз.
  
   Глава 17
  
   Первое занятие Искателей. Будни воинов. Красноволосая красавица.
  
   - Прости меня, я не хотела причинять тебе вред, - искренне сказала она. - Я не знаю, что тогда случилось, просто мне показалось, что нужно кого-то уничтожить... - видимо, она не знала, как объяснить то, что чувствовала тогда.
   - Это ты прости, - мне было тяжело это сказать, ведь я причинил страшную боль девушке, что пообещал самому себе никогда не делать. Я даже не знал, что ещё можно ей сказать, слова вылетели из головы, а новые приходить не спешили.
   - Меня зовут Рурибель, но ты можешь звать меня Рури, - улыбнулась она, и на сердце стало легче.
   - Рури, - повторил я её имя, которое мне очень понравилось.
   Потом я обратил внимание, что Селестия одобряюще кивнула мне. Было приято осознавать, что у меня появились ещё друзья, по крайней мере, надеюсь, я могу их так называть. Я посмотрел на информацию, высветившуюся над головой учителя.
  
   Авакан Морриль, Куратор Искателей, Достигший Вершины, ранг AY
  
   Любопытно, а он сильнее куратора Нэро или нет. Лант что-то говорил об этом, но я совершенно забыл. Надо будет поинтересоваться вновь, но это после лекции. Сейчас же я полностью сконцентрировался на голосе учителя.
   - Итак, наше занятие стоит начать с объяснения: кто такие Искатели. Ещё во времена первых странников, появившихся в Башне, существовали испытания, однако тогда им никто не помогал, что приводило к печальным результатам. Тогда ещё не было разделения на классы, а об энергии многие из них почти ничего не знали. Каждый класс сейчас в той или иной степени использует энергию, внутреннюю или внешнюю, это уже не так важно. Однако только вы, Искатели, способны использовать всю её мощь и обрести поистине невероятное могущество. Участники, которые первыми научились управлять энергией, назвались Искателями, потому что в нижних мирах, где, кстати, находимся и мы, её не так уж много. Достаточной внутренней энергией они также не обладали, поэтому их силы были не столь впечатляющими. Постепенно, разумные научились выживать в этих мирах и стали приспосабливать энергию под себя. Так появились настоящие воины, выдающиеся лидеры и прочие. Постепенно количество классов и специализаций росло, но эти стали базовыми.
   Сейчас есть достаточно много разумных способных оперировать различными видами энергии на невероятном уровне, но даже среди них можно выделить самых сильных. Не считая Хранителей Миров и Уровней, можно сказать, что нет никого сильнее короля Башни, некоторых старших принцесс и Пришедших. У последних всегда отлично получалось управлять энергией, и большинство из них были ей просто переполнены, так что во внешней подпитке они особо не нуждались. Причина этого феномена мне до сих пор не ясна. Можно только предполагать, что в мирах, из которых они пришли, насыщенность энергией было намного выше, чем в большинстве миров Башни, - рассказывал куратор свою лекцию. - Энергия сама по себе невероятна и способна реализовать любые ваши мечты, так что желание, за которым стремятся все участники испытаний, по достижении Вершины всех миров, зачастую перестаёт что-либо значить, ведь вы можете всего добиться сами.
   - Учитель, а Вы были на Вершине? - спросила девушка с двумя парами рогов, кажется, её звали Кана.
   - Да, правда, это было уже достаточно давно, - ответил наш куратор. - Тогда для меня это было небольшим потрясением, но жить стало намного легче.
   - Скажите, а зачем Вы скрываете лицо за этим чёрным облаком? - спросил Дандат.
   - На то есть личные причины, знать которые Вам совсем необязательно, - ответил Авакан Марриль, и в его голосе чувствовалось явное недовольство. - Итак, продолжим лекцию. Силы многих участников, которых вы обязательно встретите в мирах средних и высших уровней, будут значительно превышать ваши, если вы не будете стараться стать сильнее. Все ранги вплоть до C имеют более-менее равную силу, а вот дальше всё немного меняется. Обладатели ранга B уже на порядок сильнее всех остальных. Участники с рангом A ещё более могущественны и даже предыдущим рангам их почти нереально одолеть. Дальше пропасть между рангами ещё более велика, поэтому вам просто не следует об этом задумываться. Для любого разумного с таким рангом вы подобны жалким букашкам, которых любой эндтауэр может растереть ровным слоем по всей Башне.
   Видимо учитель ждал какой-то определённой реакции, но только некоторые передёрнулись после его слов, остальным, же было без разницы, разве что Аскилия задремала и прослушала последнюю фразу. Куратор печально вздохнул и продолжил.
   - Использовать энергию без должной подготовки может быть очень опасно для вас, поэтому я настоятельно рекомендую этого не делать без моего присутствия. Так как в противном случае вам уже никто не сможет помочь, если что-то пойдёт не так. Ах да, чуть не забыл упомянуть и ещё об одной вещи. Каждый из вас обладает эльтом. Это весьма важный артефакт, который будет с вами до конца или пока вы не замените его на более совершенный. В случае смерти он достанется хранителям, а потом уже может быть изменен и присвоен новому участнику. Эта вещица всегда будет оказывать вам огромную помощь, так что научитесь ей пользоваться. Что-то расскажу вам я, но остальное придётся постигать самим. Также, есть обладатели других артефактов, которые могут даровать своему хозяину различные способности, либо являться дополнительными источниками различной энергии, либо предназначаться для чего-либо ещё. Если у вас уже были подобные артефакты, то глава уже об этом знает и все они учтены. Среди вас есть сразу три человека с подобными предметами. Взгляните на плащ Аскилии Ленар. Это весьма любопытный защитный артефакт. Теперь посмотрите на повязку госпожи Рурибель. Каждый рубин в ней является источником энергии. А вот посох Селестии необходим для несколько иных вещей. Подобные ему артефакты нужны для ускорения формирования энергетических структур и составления сложных энергетических контуров. На этих примерах Вы увидели, что артефакты могут быть разными. Хе-хе-хе, но могу вас уверить, что есть такие вещицы, о которых вы даже и думать не смели. Так что их определённо стоит остерегаться и всегда быть начеку с их обладателями. Теперь поговорим об источниках энергии.
   Каждый источник уникален. В любом существе содержится какая-либо энергия. Её природа может быть самой разной. Что-то использует организм, чтобы поддержать свою работу, что-то хранится в резервах, а что-то можно смело использовать для выживания. Вам предстоит научиться использовать энергию так, чтобы себя не убить. Это касается внутренней энергии, но помимо этого вам необходимо понять, что можно черпать её из других источников. Например, можно поглощать пламя или использовать дуновения ветра, также можно использовать свет или собственное падение. Можно даже вытянуть энергию из другого участника, но для вас это будет слишком сложно.
   - Разве так можно? - удивилась Селестия.
   - Чтобы выжить, можно всё и даже больше, - ответил куратор. - А сейчас используйте свои эльты. Они помогут вам сконцентрироваться на источнике внутри вас. Можете закрыть глаза, зачастую так у многих получается быстрее ощутить внутреннюю силу. Теперь старайтесь заглянуть вглубь свое души. Почувствовать что-то необычное.
   - Но что именно? - растерянно и с каким-то испугом спросил Дандат.
   - Вы сразу поймёте, что я имею в виду, - в голосе же Авкана чувствовалась усмешка.
   Я сделал всё так, как сказал учитель, но пока ничего не происходило. Все участники сконцентрировались, и теперь в этой комнате была давящая тишина, напомнившая мне мир, из которого я пришел. Тьма, окружившая меня, и тишина, пришедшая ей напомощь, заставили сердце биться быстрее. Я боялся, что вновь окажусь в своём мире совсем один и уже никогда не смогу увидеть Уллу и своих друзей. Страх стал окутывать меня. Дыхание участилось. Я почувствовал холод и обжигающее прикосновение ледяной воды из того ручья, который был в моей пещере. С ужасом открыв глаза, я увидел перед собой нечто.
  
   ***
   В огромном зале, освещённом лишь на половину, собрались участники, ставшие воинами. Множество, закрытых брезентами, непонятных вещей стояло неподалёку и некоторые постоянно кидали взгляд на них, пытаясь представить, что скрывается под этой завесой. Чуть дальше была разбросана масса больших и не очень камней, на одном из которых(самом высоком) сидел куратор Хин Хар Гром. Положив ногу на ногу, он с высоты смотрел на своих учеников. Белая куртка, тёмно-синие штаны и такого же цвета пояс не производили впечатления силы, какую многие участники почувствовали от Нэро, да ещё простые черные сапоги из мягкой кожи. Обычный на вид человек, с сединой в русых волосах и тонкими усами. В карих глазах затаилась большая усталость, возможно вызванная многочисленными тренировками, которые куратор назначил себе на всю оставшуюся жизнь, а возможно и чем-то другим.
   - Многие из вас уже освоили меч и научились кое-как двигаться, но всё это бесполезно без практики, - размял шею учитель и продолжил. - А сегодня как раз к ней и приступим. Итак, все уже обратили внимание, что в том углу что-то скрыто брезентами, - он щёлкнул пальцами и серая ткань, скрывающая нечто, вспыхнула, открыв взору участников металлических воинов с четырьмя руками.
   Продолговатая голова была усеяна тремя парами глаз и какими-то вырезами, тонкая шея была защищена металлическими пластинами, а мощное двухметровое тело - бронёй. Глаза этих созданий засветились, синим светом, и они подошли поближе к участникам, некоторые из них невольно отступили назад.
   - Вот ведь хрень, - сказал кто-то из воинов.
   - И не говори, страхолюдины какие-то, - согласился ещё один человек с мнением предыдущего.
   - Что-о-о, страшно? - усмехнулся Хин Хар. - А ведь ваше первое испытание заключается в том, чтобы победить как можно больше этих истуканов. Кто победит их больше всего, тот получит наибольшее число баллов, но заметьте важно ещё и то, КАК вы их убьёте. Всего их тут тридцать три штуки, то есть в идеале выйдет по 4 истукана на каждого, а последний достанется самому удачливому и сильному. Некоторые из вас уже проходили моё испытание, которое называлось "Круг Силы". Эти стражи значительно сильнее тех, так что будьте осторожны. Есть ещё кое-что, кто меня впечатлит больше всех, тому сразу же засчитаю прохождение испытания и освобожу от всех дальнейших этапов.
   - Да ладно, - удивился кто-то из участников.
   - Чё, правда?
   - А смысл врать? - пожал плечами куратор. - Так что потрудитесь.
   - Куратор, а почему они так похожи на мою расу? - спросил парень с таким же продолговатым черепом, как у роботов, но имевший только четыре глаза и ростом несколько ниже.
   - Логично было предположить, что при их изготовлении были позаимствованы наиболее эффективные возможности от многих рас, а от вашей достался череп. - Ответил Хин Хар Гром. - Так что не будем медлить, нападайте!
   - Да я их всех сейчас покромсаю! - Тар выхватил меч и метнулся к ближайшему врагу. Удар мечом и... клинок сломался на несколько частей, заставляя воина резко отпрыгнуть назад. Уже второй меч сломался, что за невезение.
   - Ах да, забыл сказать, у них есть слабые места, причём у каждого свои. Новое оружие можете взять вон в тех стойках, - куратор кивнул на место около стены, где раньше ничего не было, а теперь появились стойки, где покоилось много клинков.
   Тар выхватил сразу два меча и увидел как четырёхметровый гигант, который участвовал в последнем раунде предыдущего испытания, играючи перерубил робота пополам. Воин-леопард оскалил клыки и бросился в бой, а потом за ними последовали и остальные. Испытание длилось очень долго и спустя двенадцать часов завершилось. Тар был очень доволен собой, ведь ему удалось разгромить двенадцать противников, что превосходило результаты всех остальных. Впрочем, тут ему сильно повезло, так как Накрор, который развалил первого робота, после шестого отошел в сторону и больше не вмешивался в битву. Селения справилась с пятью, викинг с тремя, а остальные участники убили по двое, за исключением одного невысокого парня, который смог справиться лишь с одним, последним.
   - Ну что ж замечательно, - Хин Хар похлопал в ладоши. - У нас два явных лидера, которым я присуждаю одинаковый высший балл, это Тар и Накрор.
   - Чего!? - возмутился воин леопард. - Да я вдвое больше него положил этих штуковин.
   - Я же говорил важно не только количество убитых целей, а также как качественно и эффективно вы их прикончите, - вздохнул куратор. - Сколько мечей ты сломал, пока их отправлял на тот свет? Не знаешь? Зато я знаю - семь, включая свой собственный двуручник. Я не спорю, мечи были не лучшего качества, но ты просто дубасил их мечом словно дубиной, позабыв всё, чему тебя обучали. А вот Накрор убил каждого из них всего лишь одним ударом. Да, за денёк, даже при использовании специальных систем обучения, которые вносят необходимые навыки в ваш мозг, тяжело овладеть оружием, ведь его надо почувствовать, а не бездумно бить им как какой-нибудь мотыгой. Теперь понятно?
   - Г-р-р-р! - злился Тар, попутно пнув, валявшуюся на полу голову робота.
   - Хотелось бы ещё отметить Селению, которая одолела пятерых врагов, опять таки не сломав ни единого меча, - Хин Хар с упрёком взглянул на воина-леопарда, заставив того зарычать погромче. - Ха-ха, какие мы злые, ну ничего на следующих испытаниях всё будет ещё интереснее.
  
   ***
   - Хм..., - тяжелое и весьма долгое было занятие, все мышцы затекли при концентрации, так что я потянулся. Это очень печально, ведь я совсем понял не так много, как хотелось бы, но куратор рассказывал очень интересно. Мне удалось создать вспышку света, сильно удивившую остальных учеников. Насчёт куратора мне сложно было сказать, так как его лицо было скрыто, а так он ничего не говорил.
   - Как тебе лекция, Налл? - спросила Рурибель, поправив волосы. - Любопытная информация, правда?
   - Да, - кивнул я и печально вздохнул. - Правда не всё понял.
   - Ничего страшного, - улыбнулась девушка своей очаровательной улыбкой. - Ещё разберёшься во всём, а я помогу.
   - Привет, - к нам подошла девушка с рогами. - Меня зовут Кана. Рада с вами познакомиться. Вы что-нибудь поняли из второй части лекции?
   - Разве что чуть-чуть, - честно признался я, а вот Рури ничего не стала отвечать и немного отошла к девушке в маскирующем плаще.
   - Ничего страшного, вначале всегда так бывает, а потом привыкнешь, - улыбнулась она. - Главное тренироваться, а ты скдя по виду и упорству достаточно целеустремленный.
   - Ты права, но моя цель заключается совсем не в изучении энергии и управления ею, - сказал я и глубоко вздохнул, вспомнив об Улле. Где же она? Когда я снова смогу её увидеть?
   - Я тоже немного научилась управлять энергией, - она взмахнула рукой, и над её ладонью загорелось несколько язычков огня, которые пробежались по пальцам и, сверкнув, исчезли без следа.
   - Круто! - это было весьма интересно, так как у меня не получалось создать пламя или что-либо ещё, кроме вспышек.
   - Рада, что тебе понравилось, но мне ещё предстоит много тренироваться, чтобы достигнуть большего.
   - Я бы сказала, что лет сто, - Аскилия смотрела на нас полусонным взглядом.
   - Вполне возможно, - нахмурилась Кана. - Я ведь не обладаю крутыми артефактами, вроде некоторых.
   - Тут дело не в артефактах, а в понимании, - ответила Аскилия и вновь зевнула. - Вот допустим. Налл, ты чувствовал, что-нибудь, когда пытался концентрироваться?
   - Да, - кивнул я.
   - Замечательно, - без каких-либо эмоций ответила девушка. - У тебя достаточно много энергии, но она лишь бесконтрольно выливалась, из тебя образуя вспышки. Скажи, а что ты видел и чувствовал?
   - Тьму и холод, - ответил я, вновь обволакиваясь печалью.
   - Вижу, что тебя тяготят эти чувства, но твоя энергия уже подсказывает тебе способ того, как противостоять этому, - слова этой странной девушки заставили меня удивиться, а Рури лишь на миг улыбнулась. - Вижу, что ты не совсем меня понял, - вздохнула она, продолжая кутаться в свой плащ. - Тогда поступим иначе. Закрой глаза и сконцентрируйся. Ты ощутил холод?
   - Да.
   - Тогда теперь почувствуй тепло и защитись от тьмы. Собери энергию перед собой, пусть она защищает тебя от всего вокруг. Хм... теперь можешь открыть глаза.
   Когда я сделал то, что мне сказала Аскилия, то сильно удивился. Передо мной висела небольшая тусклая сфера, не превышающая двух кулаков в размере. Я хотел дотронуться до неё, видя, как на её поверхности свет то и дело меняет яркость и даже почувствовал приятное тепло, но как только пальцы дотронулись до её поверхности, она сразу же лопнула.
   - Круто, - восхитилась Кана.
   - Спасибо, - поблагодарил я, смотря на уходящих девушек. Рурибель на миг повернулась в мою сторону, чтобы одарить меня своей мимолётной улыбкой. Что-то мне подсказывает, что это именно она попросила Аскилию помочь мне. Но если это так, то зачем?
  
   Глава 18
  
   Разговор с Лантом. Принцесса. Испытание для Хищников.
  
   Лант облокотился на мягкую спинку кресла и прикрыл глаза. Сняв шляпу, он аккуратно положил её на стол и выпил стакан воды.
   - Вот теперь можно и поговорить. Правда, глаза немного устали, так что я подержу их закрытыми. Как прошел день Налл?
   - Я тоже немного устал, но мне понравилась лекция куратора Авакана. Раньше мне столько информации рассказывала только Улла. Я, конечно, не всё понял, но было очень интересно. Даже не могу представить, насколько многогранна энергия, насыщающая все миры башни. А ещё я подружился с Рурибель, Аскилией и Каной. Кстати, а где Тар и Линтис?
   - Наш большой вождь был в ярости, так что я не решился к нему подходить. Хотя мне очень хотелось его лишний раз подколоть. Но два двуручных меча, ни один из которых не был похож на твой клинок, не позволяли мне пошутить, - печально вздохнул мой друг. - А вот Линтис, похоже, всерьёз заинтересовалась учёбой и поэтому продолжает пытать куратора, который на свою беду сказал им про дополнительные занятия. Так что сейчас она полностью погрузилась в изучение собственного класса. Если учесть её силу, то она станет отличным Хищником, и в дальнейшем на неё можно будет смело рассчитывать всей команде.
   - Лант, ты знаешь, что там дальше в башне или древе, я не совсем понял, как правильно называть? - я решил выяснить у своего друга волновавший меня вопрос.
   - Да, знаю, - ответил лидер нашей команды. - Название особой роли не играет. Ты помнишь знак на амулете Принцессы Кассиопеи? - дождавшись моего кивка, он продолжил. - Так вот, то изображение схематично показывает наш мир. Каждый из миров имеет разный размер и ограничен пространством. Между мирами есть многочисленные связи, которые, словно корни древа переплетаются друг с другом и дальше формируют ствол и ветви, давая жизнь новым мирам. Начиная от единственного мира первого уровня, древо понемногу растёт и на втором уровне уже значительно больше миров, на третьем ещё больше и так далее. Но на каждом уровне есть центральный мир, который является частью "ствола".
   Древо разделено на сотню уровней, в которые входит множество миров и точное их количество мне неизвестно, но это что-то вроде десятка тысяч, может быть больше, и чем выше, тем сильнее они переплетаются между собой многочисленными переходами. Говорят, что иногда появляются новые пространства, но они никогда не касаются стен башни.
   Не знаю, почему это именно так, но тут, скорее всего, всё дело рук Создателя Башни и Древа. Испытания проходят далеко не в каждом мире и в некоторых разумные просто живут и умирают, не стараясь добиться чего-либо особенного. С одной стороны они свободны от многих бед и страданий, которые преследуют большинство участников испытаний Башни, с другой - разве это жизнь? - тут мой друг усмехнулся. - Хотя я не берусь осуждать людей, возможно, так для них даже лучше. Ведь череда этих испытаний может сильно изменить любого, и от изначального желания, ради которого собственно многие и решаются добраться до Вершины, до единственного мира, где происходит что-то совсем невообразимое, ничего не остаётся.
   Так что по сути, как я уже и говорил, не имеет особой разницы, как ты будешь называть всё, что находится вокруг нас, - Лант расправил руки в стороны. - В любом случае ты не ошибёшься. Дальше нас ждут ещё более сложные испытания, и чем выше мир, тем они будут требовать от нас больших усилий. Главное не сбиться с пути и дойти до конца. В одиночку это сделать трудно, по крайней мере, уровня так до пятидесятого, поэтому вначале готовят команды наиболее умелых участников, которые потом уже идут дальше. Кстати, Налл совсем забыл спросить тебя. Расскажи о себе чуть больше, а то после череды этих испытаний я так и не понял ничего о твоём мире.
   - Эм... - эти слова застали меня врасплох. Я не мог рассказать Ланту, что я Пришедший, но и врать мне тоже не хотелось, поэтому я спешно придумывал ответ. Мой друг растолковал молчание немного по-другому.
   - Я тоже немного не всё о себе сказал. Лант это не полное моё имя. Полное же звучит так: Лант Эвер Милиаль. Я сын главы одной из первых династий. Проще говоря, я тот, у кого всегда было полно проблем, - ничего себе, я знал, что мой друг далеко необычный человек, но немного не ожидал, что настолько.
   - Честно говоря, мне и рассказать-то особо нечего. У меня нет родственников, нет родителей, да и дома как такового нет. Я всю жизнь бродил во тьме, вдоль ледяного ручья, меж каменных стен. Но потом появилась Улла. Она спасла меня от этого, но исчезла сама. Теперь же у меня есть вы, и я очень рад этому.
   - Налл... - Лант посмотрел на меня с какой-то грустью. - Эх-х-х, нам придётся постараться за эти несколько месяцев, но теперь ты можешь не волноваться. Мы поможем найти Уллу и вместе достигнем Вершины Башни.
  
   ***
   Какая же скукотища. Постоянные занятия и ничего интересного. Большая часть материалов мне уже давно известна, и моя сила достаточна для того, чтобы справиться с большинством опасностей. Я вполне могла бы добраться до пятидесятого уровня и в одиночку, но ничего не поделаешь. Даже мне необходимо соблюдать правила испытаний Башни, поэтому ещё несколько месяцев придётся провести тут.
   С одной стороны тут не так плохо, как могло бы показаться. Тихо, спокойно, никто не пытается убить и отобрать накопленное. Обычная жизнь. Но с другой -- меня несколько раздражает всё это однообразие и одиночество. Сколько лет я уже живу, а всё время одна. Добиться уважения остальных принцесс очень нелегко, я уж и не говорю о получении личного оружия из рук Короля. Эх-х-х...
   С мыслей меня сбил доносящийся откуда-то слева шум. Даже стало интересно, кто вообще его издаёт? Пройдя немного дальше, я вошла в столовую. Сейчас здесь было не так много человек. В дальнем углу зала несколько команд сдвинули столы и обедали вместе, громко обсуждая прошедшие занятия и собственные достижения.
   Вроде бы ничего интересного. Обычные участники испытаний, которых я успела повидать немало. Но среди них был кое-кто выделяющийся. Это паренёк, который сейчас носил повязку на манер воина шиноби, сидящего неподалеку, заставлял обратить на себя внимание. Слишком светлый взгляд, совершенно не похожий на алчный блеск и жажду силы большинства других. Такое встречалось нечасто, и было очень интересно узнать: зачем он вообще хочет добраться до Вершины Башни. Я бы с ним поговорила, если бы не остальные, а так... найду как-нибудь время поудачнее.
   - Кассиопея, идите к нам, - крикнул он, заставив меня глубоко вздохнуть. С одной стороны, хотелось фыркнуть и уйти отсюда, но любопытство оказалось сильнее, поэтому я направилась в его сторону. - Тут ещё есть место, - он указал на пустой стул рядом с собой.
   Некоторое время все остальные участники беседы молчали, как-то неуверенно поглядывая на меня. Честно говоря, я тоже чувствовала себя не в своей тарелке, но спустя ещё немного времени обо мне как будто забыли, сразу же вернувшись к своей беседе.
   - Ловко вы тогда повесили лапши на уши Элинтеру, - усмехнулся Аплос. - Я эту морду никогда не забуду. Хе-хе, он до сих пор на вас злится.
   - Пусть злится, - улыбнулся Лант. - Мы ему ещё разок покажем, что не следует задирать нос.
   - Да вы сами больно высоко забрались, - сказала Ната, рассматривая тёмно-красное вино в довольно крупном бокале. - Как бы не нарваться на этого куратора в будущем, иначе он непременно отыграется и, боюсь, что не только на вас.
   - Мои клинки с радостью его встретят, - Джикан поправил повязку, после чего съел бутерброд.
   - В этом случае ты останешься без своего оружия, - тихий голос Аскилии, пьющей через трубочку какой-то молочный коктейль заставил шиноби нахмуриться.
   - Почему же? Мои мечи слишком крепкие даже для него, - ответил воин.
   - Тут дело совсем в другом. Как бы сильны они ни были, но если ты не владеешь энергией на достаточном уровне, чтобы использовать её совместно с оружием, то более умелый противник попросту втопчет тебя в землю, - объяснила девушка и, сделав ещё пару глотков, зажмурилась от удовольствия.
   - Уж кто бы говорил, - вновь усмехнулся Аплос. - Тебя куратор даже не заметит за твоим маскирующим плащом. Может не стоит скрывать свою неземную красоту за этим ужасающе могущественным артефактом, который прячет тебя от всего мира? - он слегка подмигнул, заставив рассмеяться Нату.
   - Ты всегда такой настойчивый, Аплос? - спросила она. - Не боишься, что если будешь всем надоедать, то очередная красотка, которая окажется сильнее тебя, просто нашинкует твою пустую головёшку?
   - И вовсе она не пустая, - нахмурился Аплос, после чего просветлел, и его глаза наполнились ехидством. - Но тебе надоедать со своими приставаниями не буду, можешь не волноваться.
   - Ах ты нахал! Жить надоело?! - он вызвал своим ответом бурю негодования. - Я тоже красивая.
   - Мечтать не вредно, - усмехнулся парень.
   - Прощайся с жизнью, - засучила рукава кофты Ната.
   - Не стоит так явно намекать девушке о её внешности, - Лант еле сдерживал смех, а вот Ната напротив ещё больше разозлилась, хотя я не понимал из-за чего, ведь она тоже красивая. Странно, но Кассиопея так и не произнесла ни слова.
   - Думаю, безумному шляпочнику не стоит смеяться над другими, - Джикан внимательно посмотрел на моего друга.
   - Ах-ха-ха, шляпочник! - чуть не упал со стула Аплос.
   - Мне не о чем говорить с варваром, который общается с собственными клинками, - надменным взглядом ответил лидер команды.
   - Кассиопея, возьмите чай, он очень вкусный, - не обращая внимания на перепалку друзей, я улыбнулся и, видя, что девушка чувствует себя не в своей тарелке, предложил ей чая. - Не волнуйтесь, он уже не такой горячий, так что точно не обожжетесь. А ещё у нас осталось много печенья.
   - Впрочем, зря ты так, Джикан, его шляпа очень даже неплоха, - сказала Ната, выпив ещё немного вина.
   - Ну хоть кто-то это наконец понял.
   - Налл, а зачем ты хочешь достичь Вершины? - спросила у меня принцесса, сделав несколько глотков чая. - Есть ли у тебя какая-нибудь мечта?
   - Хм... - этим вопросом она застала меня врасплох, и я не знал, что и ответить. - Вершина для меня не важна, - сказав это, я явно удивил девушку, если судить о её широко раскрытых глазах. - Я лишь хочу найти Уллу, но я не знаю, как это сделать. А мечта... моя мечта уже сбылась.
   - И что же это была за мечта? - спросила Ната. Я даже не заметил, как остальные тоже прекратили свои разговоры.
   - Обрести друзей, - ответил я, заставив улыбнуться Кассиопею.
   - И всего-то, - закатила глаза Ната.
   - Как знать, может столь простая мечта на самом деле ценнее любого могущества, - сказала Аскилия и, завернувшись в свой плащ, исчезла.
   - Да, чай и впрямь весьма неплох, - Кассиопея выпила ещё пару глотков и поставила пустую кружку на стол.
   - Говорят, что это всё из-за помешательства на чае главного куратора миров второго уровня, - сказал Лант.
   - Ну как бы там ни было, но я рада, что посидела тут с вами, - принцесса улыбнулась, а потом поцеловала меня в щёку, после чего встала и пошла в сторону коридора. - Спасибо, что спас меня.
   Все смотрели на меня с небывалым удивлением и огромными глазами, не веря, что принцесса, которую они считали злобным монстром и немного побаивались, на самом деле очень милая девушка. А Аплос, казалось, сломал пол упавшей челюстью.
  
   ***
   Все участники стояли на небольшой площадке, а вокруг раскинулась огромная территория с многочисленными возвышенностями. Земля здесь напоминала застывшее в мраморе море. Белоснежный цвет и тёмные прожилки лишь добавляли сходства.
   Это огромное пространство представляло собой сферу, расположившуюся среди мраморного моря, и если часть, на которой располагались сейчас хищники, напоминала море, то остальные сильно отличались от неё. Часть неба занимал сектор с чёрными шестиугольниками случайным образом сцепленными между собой, ещё одну часть занимали белоснежные кубы, а последняя область казалась абсолютно свободной от каких-либо объектов, позволяя увидеть чистое небо. Однако если приглядеться повнимательнее, то можно было бы заметить прозрачные круги. И в центре этого огромного пространства, прямо над головами собравшихся, висела большая чёрная сфера.
   На одном из белых кубов, подстелив себе черное покрывало и пышную антрацитовую подушку, лежала девушка. Всё её тело, включая лицо, покрывала тонкая, на первый взгляд прозрачная, мембрана, которая пропускала свет немного вглубь, а потом отражала его, и лишь хвост тёмно-синих волос не был укрыт этим материалом и спадал почти до талии. Этот странный материал делал куратора похожей на статую. Спустя минуту, на ней появилось розовое платьице и туфельки, а странная плёнка освободила руки почти до плеч, и большой красный цветок возник около сердца.
   - Так-то лучше. Приветствую вас Хищники, - сказала куратор Амбр ан Дорр. - Сегодня вас ждёт кое-что более интересное, чем банальное получение информации на лекциях. Поэтому мы проведём испытание. Цель его весьма проста. Вам необходимо собрать вот такие сверкающие монетки, - куратор показала круглый металлический диск толщиной с палец, в центре которого было отверстие. - Они могут появиться на любой из поверхностей, которые совсем не так просты, как могут показаться на первый взгляд. Ах да, чем больше вы их соберёте, тем больше баллов получите. В принципе у одного из вас есть шанс завершить мои испытания сегодня же, если, конечно, этот счастливчик соберёт все монеты. Правда этому хищнику придётся показать всё своё мастерство.
   Теперь я расскажу немного об этой комнате. Она имеет два локальных гравитационных поля, одно находится в центре чёрной сферы, что висит у вас над головами, другое - рассредоточено по всему объёму шестигранников, кубов, кругов, и мраморному морю, на котором мы стоим, так что вы можете перемещаться между опорами без особых проблем. Но, если вы подпрыгните слишком высоко или упадёте, пролетев мимо опоры, то вас притянет чёрная сфера и вы сразу, же записываетесь в список проигравших. Я не разрешаю вам использовать энергию, либо артефакты, так что можете использовать только обычное оружие, оно не будет опасно во время испытания, благодаря моей силе. Для сбора монет используйте эти нити, - после слов Амбр в руке у каждого хищника появилась металлическая цепочка сразу же сомкнувшаяся в кольцо без видимых застёжек. - Есть вопросы?
   - Тётенька куратор, у меня есть вопрос! - пронзительным голоском сказала Линтис. - Чёрная сфера может причинить вред или это обычный камень?
   - Если ты имеешь в виду: не раздавит ли гравитационное поле участников, упавших на сферу, то я с уверенностью могу сказать, что нет, - ответила куратор.
   - Здорово! Спасибо, я поняла.
   - Пожалуй, начнём, так что соберите всё побыстрее, у меня ещё много дел... - сказала Амбр ан Дорр, резко оборвала фразу и щёлкнула пальцами, заставив появиться многочисленные монеты, зависшие в воздухе в самых разных местах. После небольшой заминки она продолжила свою речь. - Впрочем, если вы ещё и побьёте друг друга, то зачту вам дополнительных баллов. Старт!
   "Так, все уже выискивают ближайшие цели, и их не напугала возможность падения на чёрную сферу. Хм... собрать всё будет проблематично, - подумала принцесса Кассиопея и вздохнула. - В принципе, можно дождаться пока остальные всё соберут и уже забрать монетки у них, правда так будет скучновато. Только эта кошка раздражает меня больше всех, ведёт себя как... принцесса. Впрочем, чёрт бы с ней, она вроде бы не глупа, так что ко мне не полезет, по крайней мере, пока. В общем, соберу пока десяток монеток, чтобы получить необходимые баллы. Потом куплю себе чая в столовой. Он оказался очень вкусным, так что, похоже, я заразилась помешательством от главного куратора".
   Кассиопея услышала лёгкие шаги, к ней кто-то приближался. Риагара старалась побыстрее добраться до основной конкурентки. Кассиопея нахмурила брови и возмутилась:
   - Вот и зачем ты ко мне идёшь? Ты ведь знаешь, что я сильнее и со мной не стоит связываться. Ты ещё слишком молода и даже твои мечи тебе не помогут, - попыталась принцесса вразумить соперницу, упорно шедшую прямо к ней. - И мастерства тебе ещё недостаёт, - начала злиться она.
   - Я лишь хочу испытать свои силы, - ответила Риагара, навострив ушки и уклонившись от упавшей на неё монетки.
   - Так испытывай на других, вон как много тут собралось хищников, - развела руки в стороны принцесса.
   - Ну уж нет, я итак знаю, что все они слабаки, так что остаёшься только ты, - усмехнулась кошка. - К тому же не буду скрывать, ты меня бесишь.
   Она прыгнула на Кассиопею, рассчитывая серьёзно ранить её мечами, но та с лёгкостью отразила удар голой рукой и быстро увеличила дистанцию до соперницы.
   - Если бы куратор не использовала свою силу, и мои руки вдруг перестали меня слушаться, то тогда у тебя появился бы небольшой шанс на победу, - принцесса презрительно посмотрела на мечи Риагары. - А так... ты проиграешь, не собрав ни единой монетки.
   - Да плевать мне на эти монетки и испытания! - Риагара побежала на Кассиопею. - Мне просто нужна сила и мастерство.
   - Ты мне глубоко безразлична, и сейчас я бы с удовольствием попила чаю с Наллом вместо этого испытания, но ты сама напросилась, так что я покажу тебе свою истинную силу.
   Кассиопея слегка надавила на прочный мрамор, и в радиусе полутора метров вокруг неё появилась неглубокая воронка, а волна ветра прошлась по волосам Риагары, заставив её оскалиться в предвкушении хорошей схватки. Тем временем невысокая девочка уже собрала полтора десятка золотых монет, и с лёгкой улыбкой наблюдала за двумя принцессами, направляясь к следующей цели.
  
   Глава 19
  
   Сражение принцесс. Маленькая хитрая хищница. Рианора Трейтор.
  
   Две принцессы прыгали по гексам и кубам, стараясь побольнее ударить друг друга. Риагара выкладывалась на полную, чтобы достать свою "сестрёнку", но у неё ничего не получилась, и мечи бились о мраморный пол или со свистом рассекали воздух. Кассиопея мастерски уклонялась от любых атак, не затрачивая никаких усилий.
   - Ты же хотела показать насколько сильнее меня, так почему убегаешь?!
   Кассиопея перепрыгнула на очередной чёрный гекс, чуть не задев одного из хищников. Весьма массивный участник, на голову выше принцессы внимательно посмотрел на девушку. Кассиопея улыбнулась и играючи отошла в сторону, мощным ударом ноги преследовавшая принцесса сбросила хищника с поверхности. Причём удар Риагары выбил несколько золотых монеток, которые он успел собрать.
   - Да что б тебя сволочь! - злилась кошка, с разворота пытаясь зацепить соперницу, но не удалось.
   - Слишком медленно, - усмехнулась Кассиопея. - Тебе хвост мешает.
   - Г-р-р!!!
   - Даже разговаривать по-человечески разучилась, - покачала головой принцесса. - Тебе срочно необходимо отдохнуть где-нибудь вне испытаний. И этот отдых я тебе устрою.
   Кассиопея подхватила выпавшие монеты и одну за другой отправила их в соперницу. Они очень быстро набрали скорость, но Риагара оказалась не менее умелой: кошка смогла отбить две монеты клинками, но вот третья, направленная с ещё большей силой, ударила девушку в грудь. Воительницу опрокинуло на чёрную поверхность гекса и протащило по земле несколько метров. Весь воздух из лёгких вышел, а боль скрутила тело, заставив девушку сжаться в клубок.
   - Я же говорила тебе, что со мной бесполезно тягаться, - спокойно ответила подошедшая к ней Кассиопея.
   - Откуда треть... - попыталась спросить принцесса, еле сдержав стон боли.
   - Успела подобрать, пока мы занимались акробатикой. Оставшиеся две, как ты верно заметила, выпали из того увальня, - ответила Кассиопея. - Так что, прекращаем эту никому не нужную схватку и идём собирать монеты? Одна у тебя уже есть, - принцесса посмотрела на свою монету, которую Риагара успела поймать.
   - Ну уж нет, - девушка-кошка крутанулась вместе с клинками прямо в лежачем положении, пытаясь ударить по ногам соперницы, но та ловко подпрыгнула, однако контратаковать не смогла. - Я не проиграю!
   Прыжки по гексам продолжились, и вскоре две принцессы вернулись на территорию кубов, где некоторые хищники активно сражались между собой и собирали золотые монеты куратора.
   Две принцессы нещадно осыпали друг на друга град ударов, но никто из них так и не пожелал сдаться. Впрочем, несмотря на всю силу Риагары, мастерство Кассиопеи всё же было явно выше.
   Девушка-кошка попыталась задеть свою соперницу, но получила мощный удар в торс, отправивший её к краю свободной площадки. Воительница чуть не выронила мечи, пытаясь удержаться на гладком мраморе, однако добить врага Кассиопее не позволили: какой-то участник попытался огреть принцессу дубиной. Однако девушка извернулась и ещё более сильным ударом отправила неудавшегося ассасина прямиком к чёрной сфере.
   - Не хорошо подкрадываться к девушкам сзади, - с ехидной улыбкой Кассиопея погрозила пальчиком улетающему в центр огромного пространства участнику. - А эти монеты для тебя, сестрёнка, - в руке у девушки оказалось пять золотых монет, которые она успела забрать у выбывшего участника. Затем она бросила их все в соперницу.
   - А-а-а-а-а! - Несмотря на то, что Риагара смогла отбить все снаряды, их энергия была столь велика, что девушка чуть не последовала вслед за проигравшем, еле удержавшись на самом краю.
   - Ой, как нехорошо получилось. Ну и ну, значит, он всё-таки не умеет летать, - Кассиопея проследила за полётом выбывшего участника и сделала грустное выражение лица, но потом заулыбалась. - Хотя нет, к сфере он летел довольно резво.
   - Ты чего разговорилась, сволочь?! - Риагара нанесла быстрый удар клинком, но принцесса вновь уклонилась от атаки.
   Новый участник оказался на пути Кассиопеи, и на этот раз она простым ударом ноги отправила того в пропасть, выхватив несколько монет, а потом наигранно проследила взглядом его полёт.
   - А-а-а-а! - улетать к сфере ему явно не хотелось.
   - Хм... нас стало определённо меньше, - нахмурилась Кассиопея, оглядевшись по сторонам. - А ведь я отправила полетать не так много участников. Чего-сь?! - девушка удивлённо уставилась на схватившую её за руку Риагару.
   - Аха-ха-ха! - рассмеялась воительница с хвостом, метнув Кассиопею к чёрной сфере. - Меньше будешь смотреть по сторонам!
   Но принцесса не собиралась никуда падать, а спокойно сделала сальто и приземлилась на соседний куб.
   - Сейчас пропишу тебе по твоей смазливой мордашке! - прищурилась девушка-кошка.
   Риагара прыгнула за своей соперницей, но на этот раз Кассиопея использовала то же самое и схватила кошку за хвост, с силой отправив её на встречу с мраморной поверхностью следующего куба. Мощный удар и пол треснул в месте соприкосновения.
   - Ай! - девушка прижала руки к глазам, чтобы скрыть предательские слёзы, выскочившие от удара. Мечи вылетели из её рук, и сейчас покоились неподалёку. Кассиопея перепрыгнула, чтобы подойти поближе к поверженной сопернице.
   - Ладно-ладно, я признаю, что ты весьма и весьма сильна и вполне можешь быть принцессой. Но всё же ты не она, так как единственную принцессу, которая была кошкой и имеет схожее с тобой имя, звали Рианора, и она уже давно умерла, - вздохнула Кассиопея. - Маскировка твоего клинка, конечно, хороша, но от принцесс его так не укрыть. Чёрный Лорн узнает кто угодно, так что от старших принцесс такая защита не сработает.
   Знаешь, Рианора Трейтор, после того как стала принцессой, смогла достаточно быстро достичь всего. Чёрным Лорн эй вручил лично Эребус, что было нонсенсом, ведь до этого он вручал клинки лишь дважды. Первый раз самой старшей принцессе Идиллии, а второй раз одной из ушедших.
   Но спустя некоторое время любовь испортила ей жизнь. Она долго скрывала это в тайне, что поражало, ведь от тайной канцелярии короля мало что можно укрыть, но вскоре выяснилось, что принцесса беременна. Рианора не хотела отказываться от своего ребёнка и несмотря ни на что родила. Вместе с возлюбленным они сбежали и укрылись где в срединных мирах, где спокойно могли бы растить ребёнка.
   Король Трейтор был в ярости, когда узнал об этом, после чего отдал приказ убить её. И приказ был выполнен, а оба виновника мертвы, вот только артефактный клинок Эребуса так и не был найден. Потом появились слухи, что ребёнок Рианоры выжил. Если сказать честно, то я считала всё это обычным враньём, которое так любят сочинять аристократы, но во время прохождения испытания я поняла, как сильно ошибалась. Все слухи оказались абсолютной правдой, и что я увидела. Я увидела сестрёнку Рианору, только она стала какой-то маленькой, - хихикнула принцесса. - Я хотела встретиться и поговорить с тобой. Меня уже долго мучает один вопрос. Ответь мне, пожалуйста, зачем сестрица променяла свою прекрасную королевскую жизнь на обычного человека?
   - Отец не был обычным... человеком, - ответила Риагара, прикрывая глаза рукавом. - Он был Достигшим Вершины высшего ранга.
   - Хм... обычно всех эндтауэров высших рангов знают, а о твоём же отце не было какой-либо внятной информации, - прищурилась Кассиопея.
   - Я не знаю всего, но в любом случае мама была счастлива, - Риагара привстала. - Папа единственный, кто смог одолеть мою маму. Она очень сильно любила его, несмотря на все лишения, на которые пошла ради него и ради меня. Но так вышло, что сперва погиб отец, а потом и мама. Всё это сделал посланник Трейтора. Я пришла в Башню, чтобы пройти испытания, стать ещё сильнее и отомстить ему, а также всем, кто с ним связан. Я не помню, как он выглядел, но знаю, что принцесса Идиллия облает всей необходимой информацией, которую я из неё выбью.
   - Ты с ума сошла, дочурка, - глаза Кассиопеи округлились от удивления. - Ты хоть знаешь, что сестрёнка Лия самая сильная из всех принцесс, даже Пришедшие её опасаются. У неё два артефактных клинка Эребуса и такой запас энергии, что даже Хранители могут позавидовать. Она внекатегорийный противник, с которым не совладать, а ты так просто говоришь, что выбьешь из неё всё необходимое.
   - Я тебе не дочурка, а способ совладать с самой старшей принцессой я найду, - уверенно ответила девушка-кошка. - Но сперва, я отправлю на тот свет тех, кто не помог моей матери. И ты станешь первой в списке!
   Риагара резко оттолкнулась и прыгнула в сторону соперницы, Кассиопея еле увернулась, подпрыгнув на месте.
   - Но ведь твоя мать нарушила приказ короля! Пусть её муж и был настолько силён, что смог одолеть принцессу, но это не меняет факта нарушения.
   - Нарушение?! Это никчёмный закон, раз он не позволяет принцессам любить! Я не понимаю: зачем они вообще слушают такого короля?!
   - Ещё бы ты понимала! Ты знаешь, сколько мне пришлось пережить, сколько пришлось усердно тренироваться, чтобы стать настолько сильной принцессой?! Даже сейчас я всё ещё слаба и не смогу противостоять большинству других хранителей короля, - Кассиопея была зла на эту маленькую кошку. - Как той, что с рождения обладает подобной силой, понять меня?!
   - Хочешь, чтобы я тебя пожалела?! - кричала в ответ Риагара. - Попроси себе медаль у своего проклятого короля!
   - Как ты смее... - принцесса не успела договорить, споткнувшись каблуком своей золотой туфельки об один из камней, после весьма болезненного удара по ноге. - Чего-сь? - Кассиопея не могла понять, кто нанёс ей удар и смог вывести её из равновесия.
   - А-ха-ха! Головка закружилась, и захотелось прилечь отдохнуть?! - злорадствовала кошка и легонечко толкнула соперницу.
   - Аа-а-ай! - пыталась удержать равновесие Кассиопея. Балансируя на краю куба, она ухватилась за руку племянницы.
   - Отправляйся к центру чёрной сферы, Принцесса, - Риагара скривила лицо в злобно-высокомерной гримасе, смотря на свою соперницу сверху вниз.
   - Откуда столько жестокости к своей родственнице? - спросила Кассиопея, продолжая удерживаться и копить энергию, чтобы исправить своё положение.
   - А с чего бы я должна быть добра к тебе? - продолжала усмехаться Риагара. - Я отправлю тебя в ряды проигравших. Извини, но победа над тобой, ещё не победа в испытании, тебе же всё придётся начинать сначала. Прощай, - лицо принцессы было просто бесподобно, словно злой гений, безумный план которого наконец-то сработал, решил вдруг рассмеяться. - Муа-ха-ха-ха!
   Но смех длился недолго, так как Кассиопея ухватилась за второй рукав и посмотрела на свою племянницу ответным злобным взглядом.
   - Мне там одной будет страшно, поэтому возьму тебя с собой, - ещё один злой гений, но на этот раз в лице Кассиопеи, явился миру. - Отказы не принимаются!
   - Ну что ж, всё прошло не так долго, как я ожидала, и не так скучно, как мне казалось, но все, же не так, - вздохнула Амбр ан Дорр. - Всего три участника осталось вместо семи, стоило мне только на минутку отвлечься от созерцания ваших бессмысленных трений, как участники посыпались на чёрную сферу, будто листья с деревьев во время осеннего ветра. Я была так заинтригована, что не стала останавливать игру, как обещала. Приношу свои извинения выбывшим участникам, которые попали в семёрку, но правила есть правила и победителей всего лишь трое, - похихикала куратор.
   - Чего?! - удивились обе принцессы. - Кто-то ещё оказался настолько силён? Кто же это?
   Ответ на её вопрос приземлился рядом с Риагарой. Это была маленькая девочка в тёмном платьице с символом миров второго уровня, которую звали Линтис. В её маленькой ручке сверкнула золотая монета, после чего она бросила её с такой силой, что обе девушки услышали громкий свист. В следующее мгновение монетка врезалась в затылок девушки-кошки, отправив её в полёт к чёрной сфере.
   - Племянница, - Кассиопея с волнением посмотрела на потерявшую сознание кошку, полетевшую к центру гравитации. - Ты ответишь за э... - договорить принцесса не успела: Линтис нанесла сильный удар ногой в живот, отправив девушку вслед за Риагарой.
   - А-а-а-а-а!
   Маленькая девочка элегантно приземлилась на поверхность мраморного куба, сделав сальто назад, и посмотрела на лежащего среди антрацитовых подушек куратора.
   - Поправочка, - кашлянула Амбр ан Дорр. - У нас единственный победитель.
  
   ***
   Лант завис внутри энергетической сферы. Перед ним светилась клавиатура и несколько прямоугольников, что доселе витали вокруг него тёмными провалами в пространстве, после чего зависли над клавиатурой. Остальные прямоугольники, кубы и сферы продолжали витать вокруг него, причём некоторые иногда мигали белыми огоньками, напоминающими звёзды на ночном небе.
   - Сейчас вы находитесь в ядре. Ядро - это основной инструмент лидера команды, благодаря которому он способен на очень многое. Вся информация, собранная вами, а также эльтами ваших соратников, хранится здесь, и вы способны распоряжаться ею по своему усмотрению, однако стоит помнить, что участники команды могут ограничить доступ к данным, которые не хотели бы показывать лидеру.
   Ядро используется для удобства. Всё, что вы видите вокруг себя, лишь своеобразная иллюзия. В обычном мире вокруг вас образуется полупрозрачная сфера из энергии. Все приказы проще отдавать отсюда, так как ядро значительно повышает ваши возможности, как лидера.
   Прямоугольники, кубы, сферы, которые парят вокруг вас, могут быть использованы для получения необходимой информации. Ядро объединяется с информационной сферой каждого мира Башни, поэтому вы сможете получить всю необходимую информацию благодаря ему. Но стоит помнить, что не вся информация находится в открытом доступе и за некоторую требуется заплатить, - рассказывал куратор. - Одна из самых простых задач: это поиск людей.
   - Хм... и кого же надо найти, - вздохнул Лант. - Сейчас бы уже закончить всё это обучение и продолжить путь к Вершине Миров.
   - Создайте из кубов, прямоугольников и сфер вот такую конструкцию, - перед глазами представителя семьи Милиаль возникло изображение с необходимыми инструкциями. - Подождём, пока все соберут указанную конструкцию, после чего найдём одного человека.
   "Сперва у меня были сомнения, ведь не смотря на схожесть всех примет, это могла быть и не Кассиопея, ведь я её ни разу не видел до испытаний, но в итоге она в действительности оказалась Принцессой Трейтора, - обдумывал стратег. - Да ещё эта Риагара тёмная лошадка, хе-хе, а точнее кошка. Значит, что в испытаниях участвуют сразу две принцессы, что весьма странно, ведь они должны были уже давно пройти все испытания и быть вместе с королём во дворце. Впрочем, у меня слишком мало информации, чтобы сделать правильные выводы, но проверить её просто необходимо. Что же с тобой не так, Риагара Трейтор?"
   - Замечательно, все справились с поставленной задачей, так что теперь мы можем приступить непосредственно к поиску человека. Откройте окно поиска и напишите там Аюола.
   "Откуда такая сила у столь юной принцессы? Это ведь попросту невозможно, - продолжал размышлять Лант. - Ещё мне кажется, что с её оружием что-то не так. Обычно у принцесс имеются артефактные клинки Эребуса. Один из таких Наллу отдала принцесса Лиабель. Но у этой девчонки ничего подобного не имеется. Впрочем, тут-то как раз всё сходится, ведь такие артефакты вручают только старшим принцессам. Хм..."
   - Ну как, все смогли прочитать о нашем главном кураторе ту толику информации, которая открыта для общего доступа? - усмехнулся куратор. - Замечательно, но как вы можете видеть, информации крайне мало. Скажу честно, но даже за достаточно большие деньги эту информацию достать не получится.
   "Если бы куратор не сбивал с мыслей, то я бы справился гораздо быстрее, - думал за монитором стратег, пытаясь сложить всю картину. - Пожалуй, стоит воспользоваться поисковым запросом. "Риагара Трейтор", ага вот окно информации".
   Окно информации было абсолютно пустым, словно только что сделанный белый лист.
   - Пусто! Что это значит? - Лант был зол. - Она не принцесса? Или что-то ещё?
   Но вскоре на этом белом листе всплыла строчка с надписью: "Возможно, вы имели в виду Рианора Трейтор?"
   Представитель семьи Милиаль нажал на фразу, и большая фотография красивой девушки с кошачьими ушками и длинными волосами цвета пшеницы, обхватывающими плечи и спускающимися вниз почти до земли, предстала перед ним. Желтые глаза с вертикальными зрачками и платье того же цвета, длинный пушистый хвост, тёмные обтягивающие штанишки и туфельки. В руках она держала Чёрный Лорн, который она получила сразу после присвоения звания высшего ранга "SA".
   - А что это?
   В конце статьи было написано следующее: "Погибла в бою и была с почестями похоронена". К записи были приложены несколько фотографий, где рядом с погибшей девушкой стояли старшие принцессы. Удивительно, но принцесса Идиллия, крепко обнимала умершую.
   - Она мертва?! Но кто же тогда Риагара и почему и их имена, и их внешность так похожи? Только не говорите мне, что они...
  
   Глава 20
  
   Принцессы. Полоса препятствий. План Ланта по обретению союзников.
  
   Лант очень долго рассказывал мне о многих вещах, о которых знали почти все в башне за исключением меня, но информация оказалось очень интересной, так что я с удовольствием слушал своего друга.
   - Правителем Башни или лучше сказать королевства, в территорию которого входят все миры принадлежащие Древу, а границами служат стены Башни, является король Трейтор. - рассказывал представитель семьи Милиаль. - Он появился в Башне одним из первых и уже тогда тут были многочисленные Хранители. С некоторыми из них король даже сражался, с другими же нашел общий язык. Правителя охраняют тринадцать принцесс, почему девушки мне неизвестно, но они настолько сильны, что это не имеет особого значения, может быть ему просто нравится находиться в окружении красавиц. Впрочем, кому бы не понравилось?
   В общем, каждая из принцесс невероятно сильна и очень красива. Они являются одним из символов всего королевства и поэтому многие жители Миров Спокойствия, да и Внутренних Миров Башни, чуть ли не боготворят их. Каждая принцесса, достигшая высших рангов, получает в награду один из тринадцати клинков, выкованных одним из самых скрытых людей в башне.
   Говорят, он живет на девяносто восьмом уровне, правда только королю и удалось его найти там, никто больше так и не смог этого сделать, хотя это, скорее всего, из-за огромного мира. Впрочем, этот человек лично появлялся во дворце правителя, когда награждал нескольких старших принцесс.
   - Неужели никто не пожелал на Вершине Башни найти этого кузнеца? - удивился я.
   - Желали и не раз, но это одно из немногих желаний, которые Башня не может выполнить, хоть и верится в это с трудом. Да и кому нужен какой-то кузнец, когда можно пожелать всё что угодно? - ответил Лант и, размяв шею, продолжил. - Или это просто слухи и никто не желал его найти по причине, о которой я сказал раньше. Впрочем, мы несколько отклонились от темы.
   Ни в одной из принцесс не течёт кровь короля, хотя тут вопрос спорный, но считается, что это именно так. Они были выбраны из числа представителей знатных семей и тех, кто был достоин, столь высокой чести.
   Чуть позже король Трейтор дарует им частицу своей силы. Есть несколько правил, которые они должны соблюдать: им запрещено вступать в отношения с мужчинами и рожать детей.
   Король не желает делить своих принцесс с кем-либо и таким образом не позволяет передавать свою силу другим поколениям, наделяя ею лишь тех, кого признал достойными.
   По сути, принцессы находятся в золотой клетке. Они обеспечены всем и могут получить почти всё, что пожелают. Они, словно драгоценные камни в сейфе. Хотя случались инциденты, когда пароль от этого сейфа доставался нарушителю. Правда, жил после этого нарушитель, как правило, недолго, да и принцесса тоже расставалась со своей. Исключений, как мне известно, не было.
  
   ***
   Громадный каньон разрезал земную твердь на два огромных каменных моря, обрушившихся в образовавший проём и застывших в форме гигантских водопадов серого камня. В глубине клубилась тьма, жадно поедая солнечные лучи и редкие камешки, сыпавшиеся сверху.
   Вдалеке от каньона собралась вся группа воинов. Куратор сидел чуть выше, подогнув ноги под себя и поставив локоть на ближайший камень. Он взирал на собравшихся, которые уже гадали, какое же последнее испытание им устроят. Ведь вокруг них была пустошь, так что совершенно неясно, что тут можно было придумать.
   - Итак, - Хин Хар Гром провел рукой по подбородку. - Сегодня, как вы уже поняли, пройдёт последнее испытание. Пока у нас есть два лидера набравших почти одинаковое количество баллов, это Тар и Накрор, им в спину дышит Селения, а остальные копошатся где-то в серединке. Печально, но в данном испытании у каждого из вас есть шанс стать победителем.
   - А что за испытание?
   - Что делать-то?
   - Ох-х-х, какие нетерпеливые, - вздохнул куратор. - Подождите немного, сперва мне нужно создать испытание, а вы уже засыпаете меня вопросами. Имейте терпение, ведь это очень важная характеристика для воинов. Оно вам особенно пригодится, когда будете проходить испытания, начиная от миров двадцатых уровней и выше.
   Есть такие жуки, называются Ючару. Так вот эти мерзкие твари размером с кулак способны сожрать каждого из вас вместе с доспехами за достаточно небольшой промежуток времени. Их придётся удерживать барьерами, но это не всегда получается, поэтому своим мясцом вы их всё равно покормите, а если собьёте концентрацию, то умрёт вся группа, так и не успев выполнить все условия.
   - Что-то мне не хочется с ними встречаться.
   - Это ещё не самый плохой вариант, который может вас ждать, - усмехнулся куратор. - Но мы немного заговорились, так что вернёмся к испытанию.
   Куратор вышел чуть вперёд и топнул ногой. Скалы взмыли из земли метров на десять вверх нерушимой стеной, казавшейся неприступной. Потом он сжал руки и по другую сторону послышался плеск воды. После этого куратор немного подумал и ударил кулаком по земле. Погладив подбородок, он сделал несколько странных движений правой рукой, а затем щёлкнул пальцами.
   - Фух, теперь всё готово, - улыбнулся Хин Хар Гром.
   - Хм... нам что? Перелезть эту стену и всё? - усмехнулся кто-то.
   - По сути да, но всё же не совсем, - ехидной улыбкой ответил куратор, заставив многих воинов поёжиться от возникшей не пойми откуда морозной ауры. - Вам требуется добраться до другой стороны. Стоит помнить лишь одно - только преодолевший всю полосу препятствий освобождается от всех дальнейших этапов, в том числе и от финального экзамена. Так что я жду этих счастливчиков на другой стороне.
   - Нам уже можно начинать? - робко поинтересовался кто-то.
   - Я удивлен, что вы до сих пор стоите на месте, - махнул рукой куратор и провалился под землю.
   После этих слов Тар в несколько прыжков преодолел стену и еле успел схватиться за острый выступ. Впереди на несколько сотен метров располагалось солидное озеро, которое нельзя было обогнуть. Однако Накрор перепрыгнул стену и плюхнулся в воду, подняв в воздух целый сонм брызг. Тара окатило водой, заставив зарычать. Вскоре на стене стали появляться остальные.
   - Что такое? - спросил куратор у участников, не спешащих лезть в воду. - Страшно?
   - Как бы Вам так сказать... - почесал голову один из воинов. - Тут что-то не чисто, пара сотен метров воды не такое сложное препятствие.
   - Хе-хе, ты прав, - усмехнулся Хин Хар Гром. - Там полно весьма злобных рыб, которые сожрут вас за пару минут.
   - Это несправедливо обламывать нас таким образом, - высказался кто-то.
   - Я никого не заставляю продолжать путь, - улыбнулся куратор и рухнул в воду вслед за Накрором.
   Тар смотрел внимательно за гладкой поверхностью воды. Его злило, что кто-то опередил его, но и бездумно лезть в воду было нельзя. С другой стороны, время на раздумья не было, так как всё больше участников взбирались на стену.
   - Что же теперь делать? - спросил один из воинов.
   - Справиться с препятствием быстрее двух минут, - ответил Тар, и что было сил оттолкнулся от скалы.
   Спустя чуть больше минуты Тар вышел из воды очень злой и полностью промокший. Воин отцепил от хвоста небольшую рыбку с весьма острыми зубами, которая пыталась пробиться сквозь мех. Эти твари выпили немало крови, но ему удалось вовремя выбраться.
   Однако он по-прежнему отставал от Накрора, который прошел это препятствие по дну. Как он так быстро передвигался под водой, воин-леопард не понимал, но факт оставался фактом: гигант был чертовски быстр и при этом не получил от этих чёртовых рыбок ни единой раны.
   Следующей частью полосы препятствий было целое поле шипов, простирающееся на несколько сотен шагов вперёд. Накрор уже приближался к его краю. Гигант шел, не обращая внимания на препятствие, проламывая себе дорогу и оставляя впечатляющих размеров следы. Тар усмехнулся, ведь благодаря сопернику, он сможет относительно просто преодолеть это испытание: следует просто идти по следам гиганта.
   Стоило сделать пару шагов, как новые шипы пронзили следы Накрора позади. Тар не стал излишне раздумывать и увеличил скорость, стараясь успеть пробежать по следам соперника, пока новые шипы не заняли место разрушенных.
   Тем временем Накрор защищался от вылетавших из-под земли острых камней. Прочные и острые снаряды отлетали от его брони, как от гранитной стены, даже не оставляя повреждений на длинном плаще. Тару же пришлось тяжелее, но воин упорно мчался вперёд, отбивая камни руками, однако получалось так не всегда, поэтому некоторые оставляли весьма неприятные раны.
   Сделав ещё пару шагов, воин-леопард преодолел препятствие и рухнул на землю. Впереди была лишь пустошь по размерам сопоставимая с озером и полем каменных шипов. Накрор бежал впереди, а потом прыгнул и исчез из вида.
   Глубоко вздохнув, Тар поднялся на ноги, размял шею и побежал вперёд несмотря на раны. К большому удивлению, кроме достаточно сильно прогретой солнцем поверхности, других сюрпризов не было, кроме одного. В конце пустоши был разлом, тянущийся от горизонта до горизонта.
   Его ширина была такой же, как и у предыдущих препятствий, что было слишком много даже для гиганта. Но всё же Накрор его преодолел. Воин пригляделся и увидел фигуру гиганта на другой стороне. Хин Хар Гром стоял рядом с ним. Вот ведь жук!
   - Хм... будет нелегко. - Подошла к Тару Селения. К большому удивлению воина-леопарда, ран на девушке не было, только одежда слегка промокла.
   - Да вы издеваетесь! Это же невозможно! - спустя немного времени к ним присоединился ящер.
   - Это не под силу людям, - сказал ещё один участник, подошедший позже.
   - Да плевать, я справлюсь, - вышел вперёд Тар. - Если тот здоровяк справился, значит и я смогу.
   - Ну-ну, вперёд, только соскабливать твою тушу с камней на дне этого разлома даже не проси, - скептически посмотрел на воина ящер.
   Тар разбежался и прыгнул изо всех сил. Тьма со дна хищно поглядела на леопарда, полёт которого стремительно прерывался, а ведь он преодолел не так много. Тар понял, что сил не хватило, но второй попытки уже не будет. Тьма жадно оскалилась, готовясь поглотить храброго воина.
   Единственной мыслью Тара было то, что с новыми друзьями было весело, даже любитель шляп оказался не так уж плох. Однако мысли вышиб сильный порыв ветра, который обладал такой мощью, что выбросил воина из ущелья на несколько десятков метров, вернув его на пустошь.
   Поморщившись от ушиба, Тар злобно посмотрел на силуэты вдали. Остальные участники тоже решились попробовать преодолеть испытание, поняв, что оно не настолько смертельно, как казалось изначально. Однако ни у кого не вышло.
   Тар плюхнулся на землю, даже не обратив внимания на жар, исходящий от неё. Он знал, что здесь что-то не так, но не мог понять что именно.
   Участники продолжали посмеиваться друг над другом, но пока ни у кого не получалось преодолеть это пугающее всепоглощающей тьмой препятствие. Селения смогла прыгнуть дальше всех, перепрыгнув за середину дистанции, однако этого всё же было недостаточно. Силы у неё было очень много, но вот как её применить правильно, чтобы достигнуть другого края, девушка не понимала.
   Тар вновь прыгнул, сделав мощный рывок. Камни с грохотом осыпались в бездну, накормив ненасытную тьму, жадно заглатывающую каждый булыжник и осколок. Однако и в этот раз он не справился, хотя рекорд Селении воин-леопард всё же побил.
   Спустя шесть часов большинство участников оставили свои попытки обрести заветный пропуск для прохождения следующего испытания в обход экзамена. Ещё спустя пол дня сдалась и Селения, попросив куратора забрать её с испытания, после чего Тар остался в гордом одиночестве.
   Гордость воина держала его ещё три дня, прежде чем воин предпринял очередную попытку, сильно отличавшуюся от всех остальных. Тар вспомнил, что Накрор побежал с самого начала пустоши, поэтому решил сделать то же самое.
   К большому удивлению воина с каждым шагом бежать становилось всё легче и легче. Тело будто стало вдвое легче, и когда Тар добежал, то оттолкнулся от края изо всех сил. Половина дистанции до другого края пролетела за секунду. До заветной цели оставалось не так много, но всё же сил оказалось недостаточно: воин-леопард полетел вниз.
   Злость не позволила ему растеряться, а упрямство и жажда победы подсказали, что нужно делать. Тар выхватил клинки и воткнул их в камень, проскользив вместе с ними ещё полдюжины метров. Только после этого воин остановился. Осталось только вскарабкаться к уступу. Какая-то сотня метров вверх и всё.
   Но как же это оказалось тяжело. Организм сильно истощился за время испытания, раны постоянно давали о себе знать, но Тар с упорством настоящего воина лез вперёд. Спустя ещё часов шесть, вся дистанция осталась позади. Воин-леопард выбрался на поверхность и рухнул вниз, вот только расслабляться оказалось некогда: послышался треск, и Тар ощутил, как земля уходит вниз.
   Но сил, чтобы что предпринять, совсем не осталось. Даже выругаться не получилось. Тар оскалил клыки и почувствовал, как его кто-то схватил. Спустя секунду он оказался на безопасном расстоянии от края обрыва, а рядом стоял довольный куратор.
   - Ты выполнил условия испытания и доказал, что вправе называться настоящим воином. Я горд, что в этот раз вас аж двое, а ведь последние лет тридцать не было никого. Пойдём-ка в лечебный корпус, - куратор подставил Тару плечо и повёл его в главный мир второго уровня.
   Камни до сих пор осыпались в пропасть, и тьма была очень довольна полученными дарами, прекрасно запомнив того, кто их отдал.
  
   ***
   Занятие Искателей было в самом разгаре, ведь всем хотелось повторить успех Аскилии, которой удалось не только удержать четыре металлических шарика с кулак величиной, но и заставить их вертеться в бешеном хороводе.
   Следующей в очереди была Кана. Энергия в её руке вспыхнула синеватым свечением и направилась к мирно лежащей на специальном столе сфере. Первая поднялась в воздух без особых проблем. Потом ещё один небольшой сгусток энергии поднял вторую, а вот третья лишь слегка приподнялась, не желая взлетать также как предыдущие.
   - Неплохо, в скором времени третья сфера может вполне покориться вам, - сказал учитель. - Налл, подойдите ко мне.
   - Сейчас. - Я немного волновался, но когда взялся за дело и прикрыл глаза, чтобы сконцентрироваться( так мне говорила Аскилия), то остальные участники увидели белое свечение в моих руках, после чего три сферы, за исключением последней, одновременно взлетели на необходимый уровень, третья же уверенно остановилась на половине расстояния до двух других.
   - Две сферы и даже можно сказать почти третья. Вы стали заметно сильнее. Замечательно, присаживайтесь.
   Рури справилась ничуть не хуже Аскилии, разве что не стала пускать сферы в хоровод, впрочем, и Селестия показала неплохой результат, правда она всё же уступала двум лидерам.
  
   ***
   - Аскилия! Вы видели, я поднял сразу несколько сфер! - я был очень счастлив таким результатам. - Вначале даже одна казалась просто неподъёмной. Это всё благодаря вам.
   - Аскилия, когда это ты успела заменить куратора? - удивилась Кана.
   - Налл поделился со мной очень вкусным мороженным, которого не осталось в столовой, когда я туда пришла, - казалось, слёзы слегка выступили на глазах девушки. - А мне оно так нравится, что я просто не смогла отказать Наллу в помощи.
   - Ничего себе, - вновь удивилась Кана.
   - Хм... что-то не так?
   - Мы ведь все, по сути, конкуренты. Не все смогут пройти испытание, и, тем не менее, ты всё равно помогаешь другим.
   - Меня это просто совершенно не волнует, - Аскилия облокотилась на спинку очень удобного кресла и прикрылась своим маскировочным плащом.
   - Хотела бы я также относиться ко всему, - вздохнула Кана.
   - Эй, Налл! Слышал последние известия? - Лант в этот раз пришел без своего дипломата, и сел на ещё один стул, поправив шляпу.
   - Я Вам не помешаю, - спросила Кана и уже хотела встать, но наш стратег её остановил.
   - Нет, не парься, - махнул рукой Лант, после чего обратился к Наллу. - Наша Линтис тут кое-что учудила, - ухмыльнулся мой друг и по-заговорщитски сказал. - Она одолела обеих принцесс, а заодно и весь курс Хищников.
   - Что?! Как?! - я был сильно удивлён. - То есть Кассиопея и Риагара могут не попасть на экзамен?
   - Именно, - кивнул стратег.
   - Но как Линтис смогла одолеть их, ведь они очень сильны? - я был рад за Линтис, но не мог понять, как она смогла одолеть намного более сильных соперников.
   - Во время испытания они поцапались друг с другом. Некоторым участником сильно досталось вследствие их конфликта. После чего принцессы сцепились всерьёз, Линтис тем временем отправила на отдых остальную половину и, дождавшись удобного момента, присоединила к отдыхающим и этих двух красоток.
   - Но ведь они сёстры, почему же они сражались друг с другом? - я не мог понять, как такое может быть.
   - Боюсь, что не могу ответить на этот вопрос верно, но можно предположить, что у них имелась на то причина, - Лант отпил чая из фарфоровой кружки и продолжил. - И всё же мне не верится, что две принцессы могут сойти с дистанции, причём не только из-за стычки между собой, хотя она наверняка закончилась бы тем же, но и благодаря помощи нашей Линтис.
   - Может, мы можем им чем-нибудь помочь?
   - Просто так взять и помочь? - удивлённо посмотрел на меня Лант, будто у него в голове даже мыслей подобных не было
   - Мне очень не хотелось бы, чтобы они обе проиграли, - мне было очень грустно, ведь они казались такими хорошими девушками, что представить драку между ними было бы просто невозможно, но теперь их могут не допустить к экзамену.
   - Налл, - прервал мои размышления Лант. - Я тебя прекрасно понимаю, но они проиграли во время испытания, которое проходило под присмотром куратора их курса. Если бы они прошли, то провалились бы другие участники, например наша Линтис. Тебя бы такое устроило?
   - Ты прав, но...
   - Не стоит Налл, - не дал мне сказать мой друг. - Подумай, ведь ты тоже должен кого-то обойти. И благодаря тому, что чужой путь оборвётся, твой сможет длиться дальше.
   - Но...
   - Прекрати Налл. Эта ситуация так просто не решается.
   - Почему все не могут быть счастливыми, неужели нет иного пути? - я не верил, что нельзя что-нибудь придумать, чтобы решить эту проблему.
   - Хм... может Создатель Башни и знает ответ на твой вопрос, - пожал плечами представитель семьи Милиаль.
   - А как с ним поговорить?
   - Кто знает... - мой друг откинулся на спинку и продолжил размышлять, и спустя совсем короткое время его лицо утратило прежнюю каменную маску, скрывающую эмоции, и теперь лучилось улыбкой. - Впрочем, зачем нам Создатель, когда у вас есть такой умный я. У меня есть кое-какая идея, как сделать их нашими друзьями.
   - Правда?! - я знал, что Лант найдёт способ.
   - Хотя есть весьма высокая вероятность провала и последующих за ним серьёзных проблем, - мой друг начал злобно хихикать, представляя себе что-то. - В общем, нужно сперва кое-что проверить, а уже потом можно будет приступать.
   - Хм... а что именно?
   - А-а, ладно. Расскажу. В общем, мы сделаем так и вот так, - продолжал заговорщитски рассказывать Лант о своём плане. - И в конце мы её вот так... понял? А потом уже поговорим о кошке, всё же с ней придётся сложнее.
   - Ты уверен, что это сработает? - я был поражен этой идеей.
   - Ещё бы! К тому же, мне кажется, что ты ей приглянулся, - подмигнул мне друг.
  
   Глава 21
  
   Воспоминания Риагары. Состояние Кассиопеи. Целительница.
  
   Риагара игралась около небольшого ручейка, что мирно протекал неподалёку от их дома и уходил далеко в лес, где впадал в маленькое, но довольно глубокое озеро с ледяной кристально чистой водой и дном, усеянным прозрачными камнями.
   Большой дуб, широко раскинувший свои ветви во все стороны, с незапамятных времён укрывал тенью массивный валун, непонятно как оказавшийся тут. Было очень весело бегать босиком по мягкой зелёной траве растущей вокруг, лазить по дереву, сидеть на здоровом камне и собирать камешки, отшлифованные водой. Некоторые из них были такими же прозрачными, как и в лесном озере.
   Маленький домик стоял неподалёку, но, не смотря на свой неприглядный вид, он обладал мощным защитным барьером, который постоянно находился в активном режиме, при этом, никак не проявляя себя. Отец не один раз полностью опустошал свой энергетический резерв, чтобы укрепить его.
   - Дорогая не расстраивайся, - слышала Риагара тихий голос отца.
   - Не честно! - и звонкий - матери.
   - Согласен, но отсутствие доступа к столичным магазинам не стоит твоих слёз, моя любимая, - заботливо произнёс он.
   - Я знаю, но всё равно обидно, - отец всегда мог успокоить принцессу. - Я так давно не одевала королевские платья.
   - Ты и без них невероятно красива, - усмехнулся он. - Я бы даже сказал, в особенности без них.
   - Ах ты, старый ловелас! - мама уже смеялась, совершенно забыв о своей печали, которая возникала временами, стоило ей лишь вспомнить о дворце.
   Рианора вышла из дома, чтобы посмотреть, чем это так заинтересованно занимается её маленькая дочка.
   - Где же ты играла сегодня, доченька? - улыбнулась Рианора, выглядывая из-за плеча Риагары.
   - Мам, а почему ты опять плачешь?
   - Что? - удивилась она, но потом, вздохнув, сказала. - Послушать тебя, так я самая настоящая плакса.
   - Эм... - задумалась девочка. - Ну тогда не опять, а почему ты сегодня плакала?
   - Хи-хи...
   - Мам, а почему мы живём здесь?
   - Хм...
   - Ну ты очень часто говоришь, что тебе не хватает красоты дворца, королевских нарядов, и множества роскошных блюд, приготовленных дворцовыми поварами, - последнюю фразу она сказала, пытаясь изобразить собственную маму. - И ты говоришь это очень часто последнее время, а ещё упоминаешь каких-то преследователей и убийц. Кто это?
   "Похоже, необходимо немного успокоиться, чтобы не говорить об убийцах направленных королём по нашему следу, - вздохнула принцесса. - Сколько же всего я наговорила лишнего. Надо бы отблагодарить любимого за то, что терпит меня".
   - Ты снова подумала о папе?
   - С чего ты взяла?
   - Ты всегда улыбаешься, когда думаешь о нём.
   - Просто я ощущаю себя прикованной к этому месту, - вздохнула Рианора. - Наверное, если бы не кор... в общем, определённые обстоятельства, то я была бы вполне довольна, но благодаря твоему папе, я плачу не так уж много. А ты обязательно посмотри на мир, когда вырастишь.
   - Угу.
   - Вот и ладненько, а потом будешь рассказывать мне обо всём, - улыбнулась девушка. - Моя доченька - самая красивая принцесса. А теперь пойдём к папе, посмотрим, не грустит ли он там.
   - И он опять нас покружит? Ведь он так всегда делает, если ты плачешь.
   - Вот как? Может мне стоит побольше плакать? - улыбнулась принцесса.
   - Да куда уж больше, мама!
   - Вот оставили меня одного уже на несколько минут, - Риагара услышала голос отца и повернулась в сторону дома. - Кого я буду кружить, если вас нет рядом со мной?
   Сколько себя помнила, она всегда видела отца в странной серебристой броне и сером плаще, особенно красиво искрящемся в свете звёзд. Почему отец всегда был готов к бою, она ещё не совсем понимала, но это было не так важно.
   - Папа! - радости маленькой принцессы не было предела и, увлекая маму за собой, она побежала к нему.
  
   ***
   Риагара лежала на холодном полу и смотрела вверх, где висела чёрная сфера, а воспоминания о маме пронеслись перед глазами. Маленькая девчонка отправила её не к сфере, а к морю из мрамора. Удар о поверхность был очень сильным, поэтому она потеряла сознание.
   - А-а-й! - принцесса схватилась за руку, но от этого стало лишь хуже, а от боли аж в глазах потемнело. - Рука! С-с-сш!
   - У-х-х! - послышался голос Кассиопеи.
   - Живая? - спросила Риагара у принцессы.
   - Не особо, - вяло ответила Касиопея.
   - Вот ведь мелкая прохвостка, - прищурилась воительница, выискивая взглядом Линтис.
   Боль понемногу уходила, а принцессы продолжали лежать на поверхности застывшего в мраморе моря. Вдали от всех остальных проигравших, они продолжали думать о чём-то своём.
   - Послушай, - первой не выдержала тишины Кассиопея.
   - Чего?
   - Сестрёнка Ори не сожалела о своём выборе?
   Риагара посмотрела в небо, усыпанное множеством мраморных кубов, чёрных гексов и полупрозрачных кругов. Через большие промежутки между препятствиями к ним устремлялись многочисленные солнечные лучи, освещая всё пространство вокруг.
   Память вновь подкинула картину. Мама бежала вместе с ней по лесу на огромной скорости. Деревья проносились перед взглядом так быстро, что невозможно было разобрать, что происходит вокруг. Однако мама продолжала волноваться, чувствуя, что преследователи не отстают.
   Вдалеке, где был дом, слышался страшный грохот. Вспышки молний озаряли небо вокруг, превращая тёмную ночь в ясный день. Это была сила отца, но Риагара ещё никогда не видела, чтобы он взывал к такой мощи своей внутренней энергии.
   Вместе с молниями небо прочерчивали яркие энергетические лучи, от которых веяло небывалым ужасом, заставившим маленькую девочку посильнее прижаться к матери. В скором времени Рианора пробежала уже изрядное расстояние и немного сбавила темп, чтобы передохнуть, однако в этот момент её энергетический барьер неведомый преследователь проверил на прочность.
   Синяя вспышка света ударила по возникшему в воздухе оранжевому куполу, состоящему из такой тёплой и родной энергии её матери. Принцессе не оставалось ничего другого, как вновь увеличить темп и постараться выиграть побольше времени, прежде чем удастся достигнуть цели. Риагара закрыла глаза, чтобы не видеть ничего вокруг, так как теперь скорость её матери возросла слишком сильно. Так пришлось бежать не менее часа.
   - Мы достигли цели, - вздохнула девушка, поправив свои длинные волосы цвета пшеницы. - Ты здесь? - спросила она у кого-то, но Риагара не видела тут ничего, кроме тёмного леса.
   - Да, Рианора, я тут, - перед ними появилось какое-то существо, которое тяжело было разглядеть в темноте.
   - Оберегай мою дочку, - сказала она и отдала незнакомцу своё самое дорогое сокровище, после чего хотела направиться назад.
   - Мама! - крикнула Риагара.
   - Не плачь! Не плачь, моя дочурка! - Рианора утёрла слёзы своей дочери. Как мама преодолела такое расстояние, ведь буквально мгновение назад она стояла на краю поляны. Это было непонятно маленькой девочке, но сейчас не было времени думать об этом. - Ничего не бойся и возьми вот эту вещицу. Она тебя обязательно сбережет. Слушайся дядю.
   Она сняла с шеи медальон и разделила его надвое, оставив у себя одну из частей и отдав дочери вторую, пожую на слегка изогнутую капельку воды.
   - Держи небольшой подарочек от мамы, - Рианора улыбнулась. - А когда встретимся, то снова соединим эти половинки. Не забывай, ты моё самое большое сокровище.
   Не успела Рианора отбежать на достаточное расстояние, как мощная энергетическая волна ударилась о её барьер. Мерзкий скрежет заставил зажать уши, а мама закричала:
   - Беги!!! - в руках принцессы Рианоры появился хищного вида чёрный клинок.
   Не медля ни секунды, большой белый кот побежал прочь, что было сил, ведь жизнь этой девочки для него сейчас была важней всего на свете. Вновь слёзы заволокли собой мир. И теперь перед взором Риагары опять появилось светлое небо удивительного мира, где проходило их испытание.
   - Ни разу, - ответила Риагара на вопрос Кассиопеи, стараясь скрыть от неё выступившие слёзы.
   - Вот как, - улыбнулась принцесса, массируя виски, чтобы сдержать усиливающуюся головную боль.
  
   ***
   Принцесса лежала на своей кровати и не хотела никуда идти. Её мучила головная боль, которая даже поспать нормально не позволяла. Впрочем, и сконцентрироваться на чем-либо тоже было тяжко, а мысли разбегались, словно песчинки под дуновениями ветра.
   Из-за проигрыша во время испытания Хищников, баллов скопить не получилось, а значит, не получится воспользоваться помощью лекарей. Есть совершенно не хотелось, хотя лёгкий голод всё же ощущался. Сейчас она повесила своё платьице на вешалку и отдыхала в белой футболке и короткой белоснежной юбочке с розовыми полосками по краям, в которой всегда было очень удобно.
   "Как же хочется умереть. Эта чёртова боль меня доконает, уже второй день сжимает мою голову тисками... - Кассиопея думала, чтобы ей предпринять. - Я даже встаю с трудом. На испытании не удалось заработать хоть сколько-нибудь баллов и их становится всё меньше и меньше, поэтому всё может стать ещё хуже, если не избавиться от этой проклятой боли.
   Если потратить оставшуюся часть хоть на какое-нибудь исцеление или хотя бы обезболивающее, то на экзамен я не попаду точно, и времени для накопления баллов уже нет, так что придется выбирать: продержаться с этой болью ещё месяцок с лишним или проиграть окончательно.
   Ну уж нет, лучше сдохнуть, хотя и тогда ничто не убережет меня от позора. Принцесса Трейтора не смогла пройти испытание одного из миров второго уровня - посмешище. Я не могу этого допустить! Чёрт! Но что мне делать?! А-а-а-а, эта поганая боль... надо было падать головой вниз, чтобы не мучиться.
   До чего я докатилась, следовало бы научиться использовать собственную энергию для исцеления. Жаль, что тут нет слуг, которые могли бы обо мне позаботиться. Ведь здесь я всё равно никому не нужно. Остальным даже выгоднее, что я нахожусь в таком состоянии и не попаду на экзамен. Кому нужен сверхсильный злобный монстр, ведь никто же не может подумать, что принцесса такой же человек как все, просто чуток сильнее, и ей тоже может быть очень тяжело и крайне одиноко".
   Принцесса глубоко вздохнула и прикрыла глаза.
   Лант рассказал мне, как правильно построить разговор с принцессой и склонить её на нашу сторону. Я не всё понял, что имел в виду стратег, но заучил все фразы, так всё должно получиться. Главное не запутаться и построить диалог правильно. Однако я не мог так просто взять и пойти к ней, поэтому купил в столовой немного различных фруктов.
   - Принцесса Кассиопея, могу ли я войти?
   - Чего?! - судя по её голосу, она была очень удивлена. - Не может быть!
   Дверь была не заперта, и я прошел в комнату, которая почти ничем не отличалась от моей, такая же кровать, столик и небольшой диванчик. Принцесса хотела подскочить с кровати и зачем-то прикрыться одеялом, но, похоже, сил у неё не хватило.
   Девушка запуталась в нём и чуть не упала на пол, но я успел её поймать. Мне было её жаль, но нужно действовать так, как говорил Лант, иначе я могу провалить миссию, что приведёт к плохому результату для всех.
   Я помог ей сесть на кровати, после чего сел за столик и стал нарезать фрукты. Не знаю почему, но принцесса молчала и даже не смотрела на меня. Её лицо почему-то покраснело, а лоб вспотел. Неужели я её разозлил? Вот только чем же? Что же делать? И все слова, как назло, вылетели из головы.
   "Он увидел меня в этой короткой юбке!!! Какой позор! - Кассиопея схватилась за голову. - И после этого спокойно режет фрукты... неужели я ему даже не приглянулась? Хотя он меня поймал, иначе бы вновь ударилась головой, и на этот раз бы точно отправилась на тот свет. Может, так было бы даже лучше? Тогда бы я не чувствовала этого смущения. Хм... да и зачем Налл пришел ко мне? Неужели я всё же ему не безразлична?"
   - С вами всё в порядке? - я следовал плану, но смотреть на беспомощность принцессы в данный момент было очень тяжело, и мне очень хотелось как-нибудь ей помочь.
   - Разве я могу быть в порядке после того, как ты увидел меня в таком виде?
   Я немного, а точнее совсем не понимал, что не так в её виде и совсем не хотел как-то оскорбить принцессу, вот только я совершенно не знал, что ей ответить.
   - Ну вы и так очень красивая, - я говорил чистую правду. - Но сейчас выглядите даже милее обычного.
   - Хе-е, а ты... - принцесса покраснела ещё сильнее, и я испугался, что ей стало плохо, но потом она со счастливым выражением лица и широкой улыбкой сказала. - У меня и, правда, неплохая фигура.
   Принцесса хотела привстать, но вдруг силы будто покинули её. Я вновь успел поддержать девушку. Кассиопея облокотилась на меня, и я почувствовал, как сильно она дрожит. Принцесса тяжело дышала, и по её виду можно было сказать, что ей очень плохо.
   Не знаю, почему она не отправилась к целителям или к куратору Нэро, но сейчас необходимо ей помочь. Поэтому я не стал долго раздумывать, видя, что ей становится только хуже, подхватил девушку на руки и направился в крыло целителей. Тарелка с нарезанными фруктами так и осталась в её комнате. Надеюсь, она их попробует чуть позже.
   Сперва Кассиопея дёрнулась, будто хотела вырваться, но потом просто прижалась ко мне посильнее, словно пряталась от чего-то. Девушка была очень лёгкой, поэтому мне не составило труда донести её до лекарей.
   Нас встретила странная женщина с тонкими руками, заканчивающимися тремя пальцами. У неё было красивое утончённое лицо с большими тёмно-фиолетовыми глазами, а вместо волос нечто напоминающее многочисленные широкие ленты серого цвета, аккуратно убранные назад. Тонкую фигуру с большой грудью прикрывала форма, похожая на таковую у кураторов, только белого цвета.
   - Хм... - она посмотрела на меня и принцессу заинтересованным взглядом. - Чем могу быть полезна?
   - Не могли бы вы помочь моему другу, - указал я на принцессу, которую держал на руках.
   - Пройдёмте, - она повела нас за собой по нескольким коридорам и спустя немного времени остановилась около белоснежной двери, после чего открыла её. - Заходите.
   Комната оказалась достаточно большой. Здесь расположилось множество приборов и каких-то странных артефактов, излучающих различные типы энергий. Белоснежные стены, пол и потолок оказались идеально чистыми, будто их только что хорошенько вымыли. А вместо четвёртой стены располагалось огромное окно, через которое можно было наблюдать невероятно прекрасную картину здешней природы.
   Солнце плавно опускалось за горизонт, позволяя тьме обнять уставшую за день землю свой непроницаемой пеленой. Это было очень красиво, но я что-то отвлёкся.
   - Кладите больную вот на эту койку, - указала женщина на узкую кровать. Я аккуратно положил принцессу и встал рядом. - Так-так, позвольте Вас осмотреть, - обратилась она к Кассиопее, но у той не было сил, чтобы ответить, поэтому целитель приступила к своим обязанностям.
   Лекарь положила свою руку на голову принцессе, а второй прикрыла себе глаза и лоб. Я ощутил необычную энергию, исходящую от неё. Хм... подобному нас ещё не учили, так что я совершенно не понимал, что она делает, и как формирует эти странные энергетические конструкции.
   - Ясно, - спустя совсем немного времени сказала эта необычная женщина. - Множественные ушибы, простуда и сотрясение мозга. Я могу помочь от всего этого, но потом больной всё равно придётся почаще отдыхать, так как травма весьма серьёзная. Однако это обойдётся вам в немалое количество баллов.
   - Ничего страшного, - улыбнулся я, так как теперь точно знал, что принцессе можно помочь и скоро ей станет лучше.
   - Не... надо... - сказала Кассиопея, но я всё же принял решение, поэтому не могу отступать.
   - Тогда подождите немного, - кивнула целительница и принялась подготавливать какие-то приборы.
   Эх-х-х, весь план Ланта пошел насмарку, но пока вроде бы ещё не всё потеряно, так что у меня есть шансы подружиться с Кассиопеей. По крайней мере, я на это надеюсь. Жаль, конечно, что всё пошло не так, как задумывал стратег, а ведь он предусмотрел столько всего, что даже страшно становится.
   Откуда Лант вообще так много знает о переговорах со столь разными людьми, хотя он же из знатной семьи, значит, ему наверняка не раз приходилось встречаться с принцессами.
   - Что ж, приступим, - лекарь посмотрела на принцессу и размяла пальцы.
   После этого её руки окутало тусклое золотистое свечение, и энергия этой необычной женщины окутала Кассиопею. Целительница потратила немало времени, прежде чем принцессе стало получше.
   - Теперь ей будет гораздо лучше, но она всё ещё будет ощущать слабость, так что не забывайте об отдыхе, - сказала женщина. - Это в ваших же интересах. Кстати, я ведь совсем забыла представиться. Как это некультурно с моей стороны. Меня зовут Менейя Эр Калар. Так что если с вами что-то случится, можете обращаться ко мне.
   - Большое спасибо, - сказал я и посмотрел на информацию, предоставленную эльтом.
  
   Менейя Эр Калар, Целитель лечебного крыла главного мира второго уровня, ранг B2
  
   Значит целительница значительно слабее куратора Нэро и остальных, но всё же очень сильна в сравнении с нами.
   - Теперь же не могли бы вы вернуть принцессу в её комнату? - спросила женщина.
   - Да, - кивнул я и вновь подхватил Кассиопею на руки.
   Принцесса хотел сперва возразить, но потом лишь вздохнула и прижалась ко мне, заставив целительницу улыбнуться. На обратном пути мы никого не встретили, так что очень быстро добрались до комнаты.
   Самым удивительным было то, что Кассиопея уснула у меня на руках. Я аккуратно положил девушку на кровать и задумался над тем, как же мне узнать, могу ли я называть её своим другом или всё же нет? Однако ради ответа на свой вопрос я не стал её будить, ведь она так мило улыбалась во сне.
  
   Глава 22
  
   Разговор с Кассиопеей. Занятия Искателей. Решение главного куратора.
  
   Принцесса проснулась раньше и с какой-то добротой смотрела на меня уже какое-то время.
   - Извините, похоже, я заснул сразу после Вас, - мне было неловко от сложившейся ситуации.
   - Ничего страшного, - ответила Кассиопея и улыбнулась. - Сегодня я чувствую себя намного лучше, хотя слабость всё же осталась, зато голова теперь не раскалывается, за что я тебе очень благодарна.
   - Что вы, не стоит...
   - Ты не прав. Это стоило тебе много баллов, которые ты мог использовать для чего-нибудь другого более необходимого для собственного усиления. Ты же их потратил на меня, поэтому большое тебе спасибо, Налл, - прервала меня принцесса.
   - Я очень рад, что с Вами всё в порядке, - после моих слов принцесса покраснела и закрылась одеялом. Раньше мне казалось, что она всегда серьёзна и строга, но сейчас принцесса ведёт себя совсем иначе, что делает её очень милой.
   "Невероятно! - Касиопея была крайне удивлена такой доброте, так как не ожидала подобного отношения к себе. - Обычно меня либо боялись, либо улыбались, проклиная в душе, либо парни старались завоевать моё расположение всякими никому не нужными безделушками, ведь они видели во мне только принцессу. А он воспринимает меня как обычную девушку, которая попала в беду. Невероятно!"
   - В столовую идти ещё рано, может, попробуем фрукты, которые я принёс вчера?
   Кассиопея ничего не ответила и лишь улыбнулась, а потом взяла одну дольку яблока. Принцесса кушала и улыбалась, я не понимал почему, но на душе было так хорошо, что это не имело значения, а наблюдать, как она радуется, было приятнее всего.
  
   ***
   Уже через несколько дней мы сидели в столовой и дружно кушали, разговаривая о множестве самых разных вещей. Теперь принцесса вела себя совсем иначе, чем недавно. Она стала более открытой, но говорила в основном только со мной.
   - Как ты помнишь, Налл, всего есть тринадцать принцесс, обладающих помимо силы Трейтора ещё и своими уникальными способностями. Легендарный кузнец Эребус выковал для них тринадцать мечей. Сперва задумывалось так, что каждая будет обладать одним клинком, который поможет значительно увеличить их силу. Но на деле всё вышло совсем иначе.
   Когда Эребус выковал последний клинок, он не захотел отдавать его кому бы то ни было. В этом случае даже король ничего не мог поделать с ним, так как могущество этого кузнеца столь велико, что можно смело равнять его с Пришедшими.
   В итоге одной принцессе клинок не достался, что вызвало обиду последней. В результате тогда произошел конфликт между несколькими из них. Тринадцатая принцесса смогла убить одну из своих сестёр и забрала её клинок, но тот не стал подчиняться ей, что привело к печальным последствиям: она умерла на руках одного из Хранителей.
   Трейтору пришлось отобрать все клинки у принцесс и выдавать в награду только самым могущественным из них, которые обладают колоссальной силой и без артефактного оружия.
   Таким образом, несколько старших принцесс смогли стать обладательницами сразу двух клинков, что, как ты понимаешь, подарило им почти божественное могущество. Как они умудрились заставить это своевольное оружие подчиняться, я не представляю. Был у меня опыт общения с одной особой, но это неважно.
   Самая сильная принцесса это Идиллия. Сестрёнка Лия очень впечатляет. За многие тысячелетия она смогла добиться столь впечатляющих достижений, что у других бы на подобное ушли миллионы лет. Может быть, тебе ещё посчастливится встретиться с ней. А вот с Кровавой дочерью Трейтора лучше не встречаться, она может выпотрошить, кого угодно и даже глазом не успеешь моргнуть. Хотя иногда и сестрёнка Бель бывает вполне нормальной.
   - Хм... ты имеешь в виду принцессу Лиабель? Не может быть?! - я не верил в сказанное Кассиопеей и был очень удивлён.
   - Ага, я не вру, - принцесса с удовольствием говорила о своих сёстрах. - Она бывает ужасной в гневе, а злится она часто.
   - Что-то мне совсем не верится в это. Она ведь такая добрая...
   - Добрая... скажешь тоже, - хмыкнула Кассиопея. - Скорее всего, это просто одна из её масок и ничего больше. Впрочем, кто знает, ведь ты мог ей приглянуться также как и мне.
   - Она меня спасла во время одного испытания и даже отдала много оружия, правда большую часть я даже поднять не смог.
   - У-ху-ху, я очень удивлена, что она лично тебя не добила. Впрочем, странно, что ты вообще мог нормально мыслить рядом с ней, ведь у неё есть особая сила, которая заставляет других чувствовать страшную боль.
   - Странно, я наоборот чувствовал радость и удивление.
   - Да, ты прав, это очень странно. Совсем на неё не похоже, - задумалась принцесса, а потом вновь обратилась ко мне. - Впрочем, я немного отвлеклась от рассказа. Раз уж я тебе рассказала о самой сильной принцессе, то теперь расскажу немного и о самой слабой. Как ты мог догадаться, она сидит напротив тебя, - Кассиопея с горечью улыбнулась.
  
   ***
   Занятия становились всё интереснее и интереснее. Учитель показывал просто невероятные вещи и рассказывал о ещё более захватывающих. Учёба мне стала нравиться всё больше и больше, теперь я понимаю Линтис, которую мы почти не видим. Вполне возможно, что Тар тоже усердно трудится и ему очень нравится практиковаться с новым оружием.
   - Итак, энергия весьма многогранна. Часто её разделяют и классифицируют по-разному. Но мы будем выделять так называемые "основы". "Основа" является одним из важнейших параметров энергии, по которому можно определить вашу силу. По сути, благодаря основам вы можете овладеть контролем над различными стихиями. Используя несколько основ и преобразовав каждую в свою стихию, вы будете иметь колоссальное преимущество над соперником, который этого делать не умеет.
   Однако мир ещё более многогранен, чем энергия, поэтому вам может встретиться соперник, обладающий всего одной основой, не умеющий преобразовывать её в стихию, но при этом объём его энергии может быть столь огромным, что он сможет задавить вас чистой силой.
   Поэтому главное, что вы должны запомнить: никогда не недооценивайте противников. Каждый из них может удивить вас в самый неподходящий момент и, как правило, смертельно, - куратор остановился около своего стола. - Контроль основы самая важная часть, которой вы должны научиться. Рурибель и Аскилия могут использовать сразу три основы, но, тем не менее, они обладают разной энергией. Поэтому будет сложно сказать кто из них победит, а вот если против одной из них выйдет Кана или Налл, то победитель очевиден.
   Но стоит помнить, что чем больше у вас будет основ, тем тяжелее их контролировать, причём не только каждую в отдельности, но и все вместе, не говоря уже о координации между ними. Необходимо иметь очень высокую концентрацию и владеть управлением энергией на достаточно высоком уровне, чтобы использовать все плюсы каждой из основ.
   - Ух-х, это очень непросто куратор, - у меня никак не получалось удержать две основы, несмотря на все мои старания. А вот одну я контролировал очень даже неплохо, хотя и не так хорошо, как хотелось бы.
   - Хе-хе, вы делаете заметные успехи Налл, прямо как я в своё время, - усмехнулся куратор. - Но стоит стараться усердней, чтобы увеличить собственное могущество, ведь важнее этого нет ничего. Только сила поможет вам выжить и достичь Вершины всех миров.
   Я огляделся по сторонам, чтобы посмотреть на ещё одну ученицу Авакана, но синеволосой девушки, которая изредка занималась вместе с нами, сегодня не было.
   - Аскилия, как думаешь, у Налла ведь здорово получается создавать основы? - Кана как-то странно смотрела на новичка делающего успехи.
   - Хм... - девушка хотела немного поспать, закутавшись в свой плащ, но уснуть никак не получалось. - Не всё так хорошо, как кажется. Он, конечно, делает несравненные успехи, но для достижения того, о чём говорит куратор, требуется ещё много тренировок.
   - А как же Вы смогли обрести такую силу?
   - У каждого свои методы, - глаза Аскилии сверкнули, заставив девушку с двумя парами рогов поёжиться от холода.
   Я всё пытался поговорить с Рурибель, но она постоянно куда-то исчезала. Как же это несправедливо, то я слишком долго занимаюсь с куратором, то Аскилия даёт мне дополнительные задания. Возможно, у неё тоже много дел, и она усиленно тренируется и подготавливается к предстоящему экзамену. Отлично! Значит, я займусь тем же самым. Но всё же интересно, где она тренируется? Впрочем, я должен помнить о своей цели. Поэтому дождись меня Улла, я становлюсь сильнее с каждым днём.
  
   ***
   Нэро недоумевал от полученной информации, и не представлял, что взбрело в голову главному куратору, а его лицо выражало все эти эмоции, как есть, не скрывая ничего.
   - Госпожа, извините, но что это? - руки тряслись от прочитанного, так как, по мнению Нэро, там была одна ерунда.
   - У тебя эльт сломался или ты просто не понял смысла финального испытания? - удивилась девушка, продолжая пить чаёк и читать книжку. - Это испытание, которое я придумала, основываясь на давно известной всем забаве.
   - Вы действительно хотите провести такое испытание?
   - Именно.
   - Но не кажется ли Вам, что это для них будет слишком?
   - Ты уже оценил, Нэро?! Правда, здорово и суперкруто?! - Элинтер появился в комнате главы весьма неожиданно.
   - Госпожа, я принёс вам миндальные печенья! - радость просто переполняла его, ведь главный куратор обсуждала испытание именно с ним, а не с кем-нибудь другим.
   - Правда?! Мои любимые! - девушка захлопала руками и обняла Элинтера. - Отлично, ты значительно вырос в моих глазах.
   - Ох-х, ты-то что здесь делаешь? - вздохнул Нэро.
   - Я доставил документацию, а заодно печенек принёс, - ответил Элинтер. - И мне интересно, кого госпожа решит выбрать для проведения данного испытания.
   - Да, выбор был нелёгким, ведь у меня много кураторов достойных поучаствовать в этом испытании, но я всё же придумала как поступить, - улыбнулась девушка.
   - И кого же вы выбрали? - прищурился куратор Лидеров.
   - Вас, Нэро, - улыбка на лице начальницы стала ещё шире.
   - Эм... - куратор немного удивился, ведь совершенно не ожидал подобного поворота. - Вы уверены, что хотите, чтобы я провёл это испытание?
   - Да, а что тут такого, - девушка невинно захлопала ресницами. - Вы самый рассудительный и умный куратор среди моих подчинённых. Кому, как не вам, оценить старания остальных и проверить способности участников, а также то, как они подготовились за прошедшее время. Я считаю, что Вы самая подходящая кандидатура для этого.
   - Это несколько неожиданно, - Нэро почесал голову, немного смущаясь от похвалы начальницы.
   - А чтобы тебе не было скучно, Элинтер тебе поможет, - улыбка начальницы стала поистине зловещей.
   - Я взял самые свежие печенки... - куратор Разведчиков потёр руки. - Вы не пожалеете о своём решении, госпожа.
   - Нэро, подготовься к испытанию, - сказала главный куратор миров второго уровня. - Элинтер, а ты отправляйся с ним.
   - Тут мне знакомый прислал эксклюзивный чаёк из золотых долин, я вам налью.
   - Хотя ладно, останься, - махнула рукой начальница, почуяв прекрасный аромат редкого сорта чая. - Отличненько! Тогда поможешь Нэро чуть позже.
  
   Глава 23
  
   Окончание учёбы. Главный куратор. Весёлое испытание.
  
   Куратор Нэро появился перед нами как всегда в одно мгновение и не заставил себя ждать, как, по словам Аплоса, это любил делать куратор Элинтер.
   - Я поздравляю вас с окончанием вашей учёбы, вы все прошли череду сложных испытаний и теперь пора подвести итог, - он обвёл всех своим взглядом и продолжил. - Всего прошло тридцать человек, сумевших осилить полный курс обучения, а также несколько участников, смогли пройти досрочно.
   Вы будете участвовать в сегодняшнем испытании двумя командами по пятнадцать человек. Составы команд определила система контроля, результаты её выбора указаны на этом мониторе. Проявите себя и покажите всё, чему научились.
   Перед нами возник монитор, разделённый на две части, в каждой из которых были показаны классы и участники под каждой из них.
  
   Первая команда: Риагара, Ирриат, Аллен(Хищники), Селения, Йорик, Онр(Воины), Лант, Гентор(Лидеры), Аплос, Лит, Ангон, Форкус(Разведчики), Аскилия, Рурибель, Селения(Искатели).
  
   Вторая команда: Кассиопея, Каррат, Мора(Хищники), Фиол, Рекк(Воины), Норан, Варгас, Снай(Лидеры), Джикан, Дизнай, Ната, Унго(Разведчики), Налл, Дандат, Кана(Искатели).
  
   Прохождение завершено: Накрор, Тар(Воины), Линтис(Хищники).
  
   "Вот чёрт! - Выругался Лант. - Тар и Линтис прошли досрочно, просто удивительно. Теперь наша команда полностью разделена и не сможет показать самую высокую эффективность в предстоящем испытании, что весьма печально. Впрочем, у меня уже был план на такой случай. Кажется мне, что тут выбирала совсем не система, а всё происходит также как и в испытании с огненной комнатой, и в этом, несомненно, виноват главный куратор. Но почему этот Экхарт создаёт такие подставы или это всё же не он, а кто-то другой? Или всё же это действительно случайность?"
   - Каждая команда включает обладателей всех классов, - продолжал пояснять куратор Нэро. - Силы каждой команды примерно равны, так что испытание будет сложным для всех без исключения. Думаю, что даже совокупной командой вам было бы крайне трудно, впрочем, мы всё увидим сами. Не забывайте, что ваши кураторы смотрят за вами, поэтому приложите все свои усилия и даже больше, чтобы получить дополнительные баллы, так как они сильно повлияют на окончательный результат испытания. О самом же испытании вам расскажет глава.
   Чуть подальше от Нэро стоял широкий стол, за которым сидело четыре человека. Усатый, как выразился Тар, Хин Хар Гром. Классная, как говорила Линтис, куратор Амбр ан Дорр. Мой куратор Авакан Морриль, вокруг его лица как обычно крутилось это чёрное облако(интересно оно ему ещё не надоело?), а его тёмный плащ, окутывающий со всех сторон тощую фигуру, напоминал дождь.
   А вот последняя... я её видел впервые. Она чем-то была похожа на куратора Нэро, но, несмотря на её улыбку и весёлое с виду настроение, я чувствовал исходящее от неё напряжение и какую-то злобу, затаившуюся глубоко внутри её фальшивых эмоций. Она была красива, впрочем, как и большинство, увиденных мной девушек. Стоит посмотреть информацию о ней.
  
   Аюола Арн Арнар, Главный куратор миров второго уровня, Высший ранг AS
  
   Ух ты! Ни у кого прежде я не видел столь высокого ранга. Насколько же сильна эта девушка?
   - Приветствую вас, я - Аюола Арн Арнар, главный куратор всех миров второго уровня, - произнесла она таким чудным голоском, что я подумал, а не показалось ли мне всё это, и она на самом деле совсем неплохой человек.
   "А где же тогда Экхарт? - удивился Лант. - Неужели эта девушка и является главным виновником наших проблем?"
   - Красотка, я бы ей... - шепотом говорил один из участников, но потом резко закашлялся, а эта девушка очень нехорошо посмотрела на провинившегося, который больше не смел говорить, пока не закончит свою речь главный куратор, и продолжила:
   - Рада видеть вас здесь, - улыбка сошла с её лица, и теперь она была предельно серьёзной. - А теперь поговорим о финальном испытании. Я создала его на основе двух древних игр, а именно "Жмурки" и "Рыцари-Разбойники".
   - Будем бегать, и звенеть в колокольчик! Ура!
   - Загадаем слова!
   - П-ф-ф-ф, ерунда! Мы одолеем вторую команду как нечего делать.
   Участники явно не понимали, почему главная была такой серьёзной, но я чувствовал что-то такое, что не позволяло мне с пренебрежением относиться к её словам и, похоже, Лант чувствовал то же самое.
   - Вы совершенно правильно поняли. Обе эти игры известны большинству из вас ещё с детского возраста, вот только есть одно "но". Играть вы будете не друг с другом, а с теми, кого я специально отобрала для этого испытания, - куратор продолжала обводить взглядом участников. - А теперь взгляните сюда. - Она активировала объёмное изображение, и в центре комнаты появилось нечто. Огромный замок с множеством башен и высокими стенами. Аюола вертела его, демонстрируя участникам внутреннее пространство этого колоссального строения. - Это место проведения вашего испытания, а ещё мой любимый замок, так что если что-то поломаете, то сразу убью. Кхм-кхм...
   - Ух-ху-ху!
   - Невероятно!
   - Жесть!
   - Правила достаточно простые, - стала объяснять главный куратор. - После начала испытания вы окажетесь в центральном зале дворца, - она указала его положение на объёмном изображении замка. - В этом испытании несколько целей. Сперва вы загадаете слово, которое должны отгадать выбранные мной люди. Потом активируете специальные артефакты, которые будут выданы вам чуть позже. На каждом из них появится загаданная вами буква. Если слово будет меньше пятнадцати букв, то незадействованные символы будут пустышками, не дающими врагам никаких преимуществ при поимке их обладателей. Слово очень важно, так что придумайте что-нибудь такое, что ваши враги не смогут отгадать быстро. Если им удастся его отгадать, то Вы не получите дополнительных баллов.
   Вашей задачей будет продержаться три с половиной часа в этом замке и не позволить себя поймать. Если хотя бы один участник уцелеет, то можно считать вас победителями. Кстати, ловить вас будут куратор Нэро Нарн и куратор Элинтер Марр.
   "Дополнительные баллы мне точно не помешают, - обрадовалась Кассиопея. - Пойду в столовую и накуплю кучу сладостей, а потом съедим всё вместе с Наллом. Вот будет здорово".
   - Му-ах-ха-ха-ха! Отлично! Мне так приятно видеть ваши взволнованные лица, что я уже в предвкушении предстоящего экзамена, - Элинтер радовался словно ребёнок.
   Чёрные волосы были причёсаны. Чёрная форма идеально выглажена и вычищена, причём так, что казалась абсолютно новой. Во взгляде тёмно-серых глаз плескалось предвкушение предстоящего испытания, а самодовольное выражение лица предвещало нам немало неприятностей.
   "От чёрт! Только его нам и не хватало!" - подумало большинство участников, вспомнив свои первые испытания.
   - Да вы рехнулись!
   - Нас же убьют на месте!
   - Что же делать?! Что же делать?!!!
   "За что?! Почему нужно было назначать именно его?!" - Аплос был в глубокой печали.
   - Мы будем играть против куратора? Против Достигшего Вершины?! То есть, против двух таких монстров?!!!
   - Лучше бы сказали что-то вроде "можете лечь и умереть прямо тут, только место поудобней выберете".
   Участники весьма эмоционально восприняли слова главного куратора. Впрочем, я даже не представлял, как можно выступить против двух высокоранговых эндтауэров. К тому же кураторы обучали многих из нас, следовательно, знают сильные и слабые стороны Лидеров и Разведчиков, что очень плохо. Сила этих людей столь велика, что справиться с ними просто нереально.
   - Успокойтесь, всё не так страшно, как вы думаете. Просто воспринимайте это не как ужасный экзамен, на котором решается ваша дальнейшая судьба, а как обычную игру со старшими друзьями. К тому же у вас всё же будут кое-какие преимущества, ведь мы помним, что испытание основывается не только на игре "Рыцари-Разбойники", но и на игре "Жмурки", поэтому кураторы не смогут вас увидеть, так как я использую специальный энергетический барьер, не позволяющий воспользоваться зрением. Но не забывайте, они могут вас услышать и почуять.
   - Какое большое преимущество, - кто-то из участников ехидно выразился и сразу же закашлялся.
   - Всё-таки эта тётка страшная, - тихо прошептал ещё один участник.
   - Это кто это тут страшная? - прищурилась Аюола, осматривая участников. - Кому-то жить надоело? Так я могу мигом выдать билет в один конец. Что? Нет желающих? А жаль. Тогда вернёмся к правилам. Загадываете слово, бегаете от кураторов три с половиной часа, стараясь не позволять им поймать вас и заполучить артефакты с буквами. И вы победители. Всё просто, не так ли?
   - На поле боя стоит показать всё, чему вас научили кураторы, и кто как не они смогут оценить ваши навыки.
   - Поле боя?
   - Но ведь Вы же сказали, что испытание основано на играх. А там не принято кого-либо убивать.
   - Это ваш экзамен, так что тут возможно всё, - ответил Элинтер, не дав сказать Аюоле, после чего чай в её руке мгновенно испарился вместе с фарфоровой чашкой.
   - Чуть не забыла, - Аюола быстро подавила свою злость на излишне радостного Элинтера, который никак не мог сдержать свои эмоции. Брал бы лучше в пример Нэро, который молча стоял рядом с ним. - В замке много помещений, но изначально у вас будет не такой большой выбор. В центральном зале, где вы окажитесь, есть три двери, за каждой из которых пролегает свой путь.
   Они сильно отличаются расстоянием и трудностью прохождения, но все ведут в одну точку, где поймать вас будет крайне сложно. Пройдя в дверь с большой буквой "Т", вы попадёте на самый трудный путь, где встретите такие опасности, что все предыдущие испытания вы будете вспоминать с большой радостью. Вот только этот путь обеспечит вам наиболее быструю победу, если вы сможете его пройти. Так как окажитесь в зоне, где кураторы не смогут вас схватить.
   За дверью с буквой "Л" находится самая простая дорога, но и самая длинная. А последняя дверь, где красуется знак "С" является промежуточным вариантом между предыдущими двумя.
   Ещё стоит сказать, что в замке проблемы с освещением. Впрочем, для вас это не должно быть особой проблемой. Все пойманные участники будут доставлены в специальную зону, если конечно, кураторы захотят этим заниматься. После того, как вы окажитесь в центральном зале, у вас будет пятнадцать минут на продумывание вашей тактики. По истечении выданного времени начнётся испытание.
  
   ***
   - Кстати, Аплос, а как ты оказался среди Разведчиков? - решил поинтересоваться Лант, незадолго до финального экзамена.
   - Куратор Элинтер оказывается наблюдал за многими участниками на первых испытаниях "чтобы увидеть как они подохнут! Му-ах-ха-ха-ха!" - последнюю фразу он произнес с самодовольным видом, поставив руки на пояс, видимо, пытаясь изобразить этого куратора, но оценить его талант я не мог, так как я не так часто видел этого учителя. Но голос был весьма похож, впрочем, Лант бы сделал это гораздо лучше. - В итоге он видел, как я переманил на свою сторону Риагару и Джикана, а потом грамотно действовал и дальше. В итоге он рассчитывал, что за подобные успехи меня припишут к Разведчикам и долго злился, когда это оказалось не так. Потом он каким-то образом смог перебросить меня в необходимый для него раздел.
   - Но зачем эму это понадобилось? - я был в недоумении.
   - Чтобы не отдавать куратору Нэро сразу двух отличных командиров? - ухмыльнувшись, высказал своё предположение Лант.
   - А-ха-ха! В точку! - рассмеялся Аплос. - Причём именно так и сказал.
   - Удивительно.
   - И не говори, я сам был в недоумении, но ничего не поделаешь, - вздохнул наш новый друг.
  
   Глава 24
  
   Начало испытания и план Ланта. Загадка Лидера первой команды. Встреча с противниками.
  
   Все участники собрались в центре безопасной зоны. Три двери окружали их с разных сторон. Проходы делили большую круглую комнату ровно на три части. Свечи с тусклыми огоньками отняли у тьмы часть её законных владений, и она сейчас со злобой взирала на потревоживших её гостей, прячась в тенях и за границей света.
   - Зачем делать экзамен таким трудным? - вздохнул Аплос. - Двое Достигших Вершины... это как-то слишком. Мы и одного бы не смогли одолеть, а тут совсем печаль.
   - Не стоит беспокоиться и сдаваться раньше времени. Я сомневаюсь, что главный куратор стала бы делать финальное испытание непроходимым - успокаивал Лант нашего друга, хотя мысленно добавил совсем другое: "А вот если тут была только наша команда, то она бы гарантированно постаралась нас убрать. Надеюсь, что она не решит избавиться ото всех из-за нас".
   - И правда, - приободрился лидер разведчиков. - Хоть Элинтер и был нашим куратором, особой силы, какая чувствуется от других эндтауэров, я не заметил, а вот с Нэро всё сложнее.
   - Да с куратором Лидеров будет куда проблематичнее, но и здесь у меня есть кое-какие идеи. К тому же в нашей команде пять различных классов. Хоть они и эндтауэры, но в этом испытании на них наложены серьёзные ограничения, не позволяющие прибегать к своей полной силе, а также кураторы не могут использовать существенную часть своей энергии. Так что всё не так уж печально.
   - Мне бы твою уверенность, Лант, - вздохнул Аплос.
   - Итак, начнём с продумывания тактики, как и советовала главный куратор, - Лант поправил шляпу и потёр руки.
   - А кто тебя назначил лидером? - хмыкнул один из участников.
   - Да, может, им хочу стать я, - добавил ещё один.
   - Ах-ха-ха-ха! - засмеялся Лант и утёр выступившую слезу. - Ты ведь воин, и какой из тебя лидер Онр?
   - Вот и увидим, - ухмыльнулся участник.
   - Что ж, тогда что ты будешь делать, когда кураторы лишат тебя половины команды? - спросил Лант с ехидной ухмылкой и слегка приподнял шляпу, ожидая ответа. - Что же ты предпримешь?
   - Продолжу сражаться, - воин ударил кулаком по груди.
   - Неправильный ответ, - покачал головой представитель семьи Милиаль. - Я бы на месте лидера не допустил подобного. Либо использовал силы каждого для достижения поставленной цели, а не просто сражался. Не забывай, наша главная задача не сражение, а затягивание времени и достижение безопасной зоны. Если хотя бы один участник её достигнет, то мы выиграем.
   - Э-э...
   - Да ты лучший среди лидеров, поэтому занимай своё место, думаю остальные не будут против, - пожал плечами Аплос.
   - Раз инцидент исчерпан, то я принимаю бразды правления, - кивнул Лант и посмотрел на всех, как могущественный правитель.
   - Ну раз это он... - начали переглядываться между собой участники.
   - Отлично! - Лант развернулся к остальным участникам и ухмыльнулся. - Теперь обращайтесь ко мне "Ваше Высочество".
   - Ты издеваешься?!
   - Хватит выпендриваешься! Выкладывай план.
   - Для нас самым логичным было бы распределиться на три группы и пройти по каждому пути. В замке много помещений, поэтому есть места, где можно спрятаться и просто дождаться, пока истёчёт время. С другой стороны не следует забывать, что кураторы сильны даже без зрения, так что отсидеться вряд ли удастся.
   - Может, сразу побежим к безопасной зоне по лёгкому пути?
   - Не стоит, - отрицательно покачал головой Лант. - Куратор разведчиков может развить достаточно большую скорость, так что без проблем догонит нас, если узнает, что мы всеми выдвинулись по лёгкому пути. Нэро от него не отстанет, так что у нас будут двойные проблемы, и мы сразу же проиграем. Не стоит складывать все яйца в одну корзину.
   - Тогда как нам быть?
   - Онр, несмотря на то, что является воином, предложил вполне неплохую идею, - ответил Лант.
   - Я? - удивлению участника не было предела.
   - Да-да, - кивнул представитель семьи Милиаль. - Мы сразимся с кураторами.
   - Да ты сдурел!
   - Сумасшедший!
   - Мы все умрём!!!
   - Так, спокойно, - Лант поднял руки в успокаивающем жесте.
   - Разве сражаться с ними не будет более сложным мероприятием, чем просто убежать? - спросила Селестия.
   - Отнюдь, ведь они даже не предполагают от нас подобных действий.
   - Да ладно.
   - Зная куратора Элинтера, могу твёрдо сказать, что уж он-то точно не рассчитывает на подобные шаги с нашей стороны. Возможно, он вызвался на испытание только чтобы подраконить всех участников и показать нам, что мы не сильно отличаемся от грязи, - сказал Аплос и мысленно добавил немного другое: "А может он вызвался, чтобы поиздеваться надо мной. Главное, чтобы это было не так".
   - В итоге мы получаем эффект неожиданности, и в этом заключается наше второе преимущество, - продолжил Лант.
   - А первое?
   - Путь.
   - В смысле?
   - У нас их три. Они ждут нас на двух из них, а может и на одном. Мы не знаем, будут ли действовать кураторы заодно или разделятся, но если разделимся мы, то определённо, кто-то избежит встречи с ними. С кураторами мы сможем разобраться, даже несмотря на то, что они эндтауэры. Мы стремимся пройти дальше, а они лишь наше препятствие, которое мы должны преодолеть, - вид у Ланта был столь хитрым, что все вокруг сразу начали размышлять, а нет ли у великого стратега ещё пары планов на всякие непредвиденные случаи.
   - Отлично, мы с тобой, - одновременно сказали близняшки.
   - К тому же, если мы доберёмся до безопасной зоны, и кураторы не отгадают нашего слова, то наша команда получит дополнительные баллы, - ухмыльнулся Гентор.
   - Ваше высочество! Я с вами!
   - Мы тоже.
   - Итак, великий лидер, что же мы будем делать? - ухмыльнулся Аплос.
   - Захватим Башню, муа-ха-ха-ха!!! - Лант достаточно неплохо спародировал Элинтера, заставив усмехнуться других участников и разрядив тем самым обстановку обречённости. - Одолеем кураторов на их же поле, - зловещая улыбка Ланта озарила остальных участников. - Но для начала я расскажу наш план действий. У нас есть три входа. Скорее всего, они думают, что через сложный мы не пойдём, используя лёгкий мы можем не успеть добраться до безопасной зоны и подставимся кураторам, поэтому оптимально будет идти средним, но Элинтер и Нэро это тоже прекрасно знают, поэтому будут ждать именно там. Если они работают в команде, конечно.
   Также я могу предположить, что куратор Нэро может пойти по иному пути, что несколько осложняет наше положение, так как перекрыто будет сразу два прохода. Он бы точно не выбрал лёгкий, отсюда следует, что для нас перекрыт средний и тяжелый пути. Впрочем, куратор Нэро, всё же сейчас рядом с Элинтером. Вмешиваться он вряд ли будет и оставит всё на своего друга, как делал уже не раз. Следовательно, у нас два свободных пути.
   - Но ведь зная это, мы можем всеми двинуться через трудный путь, и уж пятнадцать человек его точно преодолеют, - высказал своё мнение Ангон.
   - Это далеко не факт, и ведь даже без подсказок Нэро куратор Элинтер может предположить, что мы придём к такому итогу, поэтому может решиться встретить нас и на трудном. И если мы попадём всеми сразу на двух кураторов, то неизбежно проиграем, - пояснил стратег. - Поэтому мы разделимся на несколько команд. Самая большая из них, а это семь человек, пойдёт через средний путь. Четверо - через сложный, и двое побегут по лёгкому. А вот я и Аскилия на момент вашего старта останемся здесь.
   - Что насчёт слова? - поинтересовалась Селения.
   - Я как раз и приступал к этому пункту, - Лант хрустнул пальцами. - У каждого из вас появился вот такой артефакт, - он повертел между пальцами серебристый диск с тремя большими буквами "ЕХР" с одной стороны, а другая же была пустой. - На выбранных нами знаках появятся буквы загаданного слова.
   Буквы это, конечно, хорошо, но ничто не мешает кураторам выбить из вас всю необходимую информацию, даже не собирая эти круглые жетоны. Поэтому загаданное слово я никому не скажу и лишь распределю буквы между вашими артефактами. Вам советую даже не смотреть на них и ни о чём не думать. - Лидер прошелся вокруг участников и сделал то, о чём говорил. - Отлично! Риагара и Лит побегут по лёгкому пути, вы наиболее быстрые среди участников, поэтому этот путь создан для вас, и так как на нём отсутствуют ловушки, то там вы сможете развивать наибольшую скорость.
   Селения, Селестия, Рурибель и Ирриат пойдут по сложному пути. Ваша задача заключается в том, чтобы показать куратору, что по этой дороге кто-то идёт. Не стоит особо рисковать, если там окажутся слишком опасные ловушки, просто тяните время и не продвигайтесь вперёд.
   - Но с чего ты взял, что он узнает о том, через какой путь мы направимся? - поинтересовался Гентор.
   - Скорее всего, в дверях или за ними, есть специальные датчики, которые передадут всю необходимую информацию куратору, но искать их бесполезно, да и бессмысленно, - махнул рукой Лант и продолжил. - Последняя команда составит центр, поэтому тут будут все классы. Аллен, сможет атаковать на дистанции и в случае чего поддержать Йорика и Онр. Гентор будет в качестве лидера этого отряда, а также сможет помочь всей команде и принять необходимое решение в случае утраты связи со мной. Ангон и Форкус будут выполнять стандартную роль разведчиков, а вот главная задача остаётся Аплосу.
   - Чего?!
   - Извини, друг, но ты будешь грушей для битья, - усмехнулся Лант. - У меня такое предчувствие, что именно ваша команда наткнётся сразу на двух кураторов, так что от тебя требуется задержать их на максимальное время.
   - То есть пока меня будут бить, ты тут поспишь с Аскилией? - решил подшутить новоиспеченный разведчик. - Она вон уже дрыхнет и даже маскировку нормальную не врубила.
   - А идея весьма заманчива, - поддержал шутку Лант, взглянув на мирно отдыхающую девушку, которая в этот раз не прикрылась своей мантией невидимкой полностью. - Но, к большому сожалению, нет. Моя задача заключается в том, чтобы помочь вам и тем, кто пойдёт тяжелым путём.
   Я отдам им свой артефакт связи, точнее один артефакт будет со мной, другой с Селестией, а за вами я буду наблюдать, используя артефакты Гентора. Аскилия будет вашим прикрытием и сможет помочь всем, кому эта помощь будет необходима. Также используйте свои эльты, они конечно не артефакты лидеров, но тоже могут помочь. А теперь в путь, мы должны одновременно открыть двери, помните, как только вы это сделаете, то запустится отсчёт времени. Готовы?! Тогда вперёд!
  
   ***
   Оба куратора направлялись в сторону центрального зала, где сейчас находилась первая команда участников, неторопливо преодолевая каждую комнату и редкие ловушки, установленные в самых различных местах. Несмотря на то, что их глаза закрывал специальный серебристый барьер, это им никак не мешало ориентироваться в пространстве.
   - Вот зачем здесь ты, Нэро? - вздыхал Элинтер. - Я бы и один прекрасно справился с проведением данного испытания.
   - Ты же прекрасно помнишь, что я не вызывался на его проведение, - ответил куратор Лидеров. - Однако я вполне могу предоставить тебе свободу действий и не мешать, но с несколькими условиями.
   - Какими же? - недоверчиво посмотрел Элинтер на своего друга.
   - Очень простыми. Ты пообещаешь никого не убивать и держать себя в руках, чтобы ни произошло, - ответил Нэро.
   - Да запросто, - махнул рукой Элинтер. - Я их всего лишь попугаю немного, чтобы показать какие опасности ждут их в многочисленных мирах Башни.
   - Я вам тут не помешала? - раздался голос Аюолы из эльта Нэро.
   - Нет, госпожа главный куратор, что вы. Я всегда рад слышать ваш чудесный голосок, - ответил Элинтер.
   - Ну что ж, тогда отлично, - голос куратора наполнился добротой. - Участники загадали вам достаточно любопытный вопрос, - через эльт послышался звонкий смех главного куратора, заставивший Нэро сильно удивиться, ведь обычно подобное поведение Аюолы не приводило ни к чему хорошему. - Итак, читаю...
  
   Среди подземелий дворца
   Во тьме блуждают огни,
   Словно стенки ларца,
   Нас закрывают они.
   Свет разгоняет тьму серебром,
   Двое слепых идут напролом.
   Одного из них окутывает мрак,
   Разгадка же проста - ... ... .
  
   - Хм... не так уж и просто, - почесал голову Элинтер. - Либо я просто напридумывал что-то такое, на что они попросту не способны. Ладно, поймаю кого-нибудь и по буквам всё отгадаю.
   "Хм... Лант в своём репертуаре. Уже понял, что мы пойдём вместе и, скорее всего, предугадал по какому пути. Что касается его загадки, то тут всё предельно ясно. Огни - это мы, стенки ларца есть обычное сравнение нас с препятствием. Серебро он упомянул, намекая на цвет моих волос, а ещё точнее на меня, а мраком же является Элинтер. Хе-хе-хе, и не только мраком. Но всё же необходимо будет преподать Ланту урок, чтобы он не смеялся над более сильным противником".
   - Загадка, на мой взгляд, не самая трудная, хи-хи-хи, - настроение у Аюолы было замечательным. - Впрочем, свою задачу я выполнила, теперь действуете вы.
   - Как прикажете, госпожа, - сказал Элинтер, после чего связь прервалась. - Идём, Нэро, нам предстоит разгадать эту загадку. Хм... точнее мне, так как ты выполняешь своё обещание и не вмешиваешься в мою игру.
   - Как скажешь, - пожал плечами куратор Лидеров и направился вслед за своим другом.
  
   ***
   "А-а-а, чёрт! Опять я на передовой, - вздохнул Аплос. - Лант явно преувеличивал, когда говорил, что эльты немного освещают территорию. А вот Аюола наоборот не упомянула, что тут есть настолько тёмные комнаты. Ни черта эти эльты не освещают! От чёрт чуть вазу не уронил! Поганый стол, кто его тут только поставил? Так, нужно иди в другую сторону, где есть широкий проход.
   Тьма тут такая, что, кажется, она так и хочет сожрать меня. Да ещё сразу несколько кураторов могут появиться откуда угодно в любой момент. За что мне всё это?! Хотя с другой стороны, если Лант ошибся, и мы не встретим тут Элинтера, то будет серьёзная печалька. Так что лучше бы он оказался прав. Интересно, что за слово он загадал? И как именно он распределил буквы между участниками?
   Логично было бы предположить, что никому из "средней" команды он бы не отдал больше пары-тройки букв, а остальное забил бы пустышками. Ещё он упоминал, что куратор может встретить нашу "тяжелую" команду, следовательно, им могли достаться пустышки, тогда с учётом всего вышеперечисленного он мог отдать сразу несколько артефактов Риагаре.
   Хм... но ведь эти черти тоже могут догадаться о подобном, ведь в отличие от Элинтера, куратор Нэро очень умный. Тем не менее, на лёгкий путь они не встанут, и оставят его на последок. Как же всё рискованно, вот только Лант мог предположить, что большинство, включая кураторов, подумает именно так, следовательно, мог предпринять что-нибудь ещё. Или же зная обо всём этом, он отдал большую часть артефактов Риагаре, чтобы запутать всех. А-ар-р-ргх! Я сам запутался!"
   "Я не помешал твоим раздумьям о жизни и смерти? - раздался голос Ланта в голове. - Всё нормально?"
   - Шуточки свои, Лант, прибереги для кураторов, - вздохнул Аплос, ожидая от любителя шляп чего-то подобного.
   - Да ладно тебе, все когда-нибудь умрут, - продолжал смеяться стратег. - Некоторые от рук куратора.
   - Вот зря мы тебя лидером сделали, - начал злиться разведчик.
   - Хе-хе-хе... всё-всё перестаю, - голос Ланта прозвучал серьёзнее.
   - Что же всё-таки за слово ты загадал?
   - Глупый вопрос. Отвечать на него я, конечно же, не буду. Тебя ведь скоро начнёт мутузить куратор, а загадка столь простая, что любой из нашей команды её отгадает.
   - Но если это так, то Нэро тоже догадается, - не понимал ход мыслей лидера Аплос.
   - Да, всё верно, но ты забываешь очень важную деталь, - усмехнулся Лант.
   - Какую же?
   - Нэро не будет помогать Элинтеру, - ответил лидер и продолжил. - А теперь задай вопрос.
   - Ох-х, ну хорошо. Почему же? - закатил глаза разведчик, но выполнил просьбу лидера.
   - Элинтер его наверняка сам об этом попросил, так как хочет доказать, что справляется с поручениями главного куратора ничуть не хуже, чем Нэро, - ответил Лант. - Именно этим я и руководствовался при составлении своего плана. Думаю, что куратор Нэро уже оценил мою загадку, и теперь будет подшучивать над Элинтером.
   - Если подумать, то в твоих словах есть логика. И знаешь, что я тебе скажу? Какой же ты злобный.
   - Буду считать это комплиментом. Кураторов ещё нет? - поинтересовался Лант.
   - Если я буду тут всячески стараться привлечь их внимание, то они вряд ли вообще придут сюда, - ответил Аплос.
   - Вот увидишь, за тобой Элинтер придёт в первую очередь, если я правильно понял всё, что ты мне рассказал о нём и его манере обучения, - усмехнулся Лант. - Отметелив лидера разведчиков, то есть тебя, он значительно снизит боевой дух остальных, а такую возможность он не упустит. К тому же он может передвигаться весьма быстро, так что трёх с лишним часов для него будет более чем достаточно, чтобы оббежать весь этот огромный замок. Если его сравнить с остальными, то можно сказать что мы черепахи по сравнению с молнией. И ещё одно, главное в штаны не наложи, когда они придут за тобой, хе-хе-хе...
   - Ага, я не успею этого сделать, если они появятся...
   Стук шагов докатился до ушей, словно звон колокола и сердце стало биться через раз, всё замедляя свой ход.
   - Что случилось, почему ты так резко замолчал? Увидел свою смерть?
   - Они уже тут... - в голосе разведчика застыл страх.
   - Аплос, я ведь пошутил, так что не умирай.
  
   Глава 25
  
   Решение куратора. Трудный путь. Техники куратора.
  
   Во тьме загорелись две пары серебристых глаз, зловещими сияющими звёздами прорезающие мрак подземелья. Шаги всё приближались, и вскоре из тьмы показались сразу два куратора. Нэро был абсолютно спокоен, и его лицо не выражало каких-либо эмоций, а вот Элинтер предстал перед своим учеником со своей высокомерной улыбкой.
   - Лант, ничего не могу обещать, вид у них не очень довольный.
   - Мне не нужно зрение, чтобы найти своих учеников, в особенности лучшего из них, - голос куратора прорезал тишину этого пути. - Шумишь, словно носишь с собой колокол, не потрудился спрятать свой запах при помощи энергии. Безобразие и это лучший ученик.
   Или хочешь сказать, что ты жертва и твоя задача задобрить меня, чтобы я больше никого не убивал? П-ф-ф-ф, что за банальный план? Хотя стоит признать, что мне такое по душе.
   Впрочем, я немного расстроен. Неужели получше ничего не смогли придумать? Ну что ж, раз уж ты такой смелый, что направился по среднему пути, прекрасно осознавая, что ваш лидер знал о нашем местоположении, то я так уж и быть уделю тебе ещё немного своего времени.
   Итак, разберёмся с тобой и твоими друзьями. Значит вас тут человек семь, то есть чуть меньше половины команды. Как я уже говорил, вы прекрасно знали, что Лант не мог ошибиться и точно определил наше положение. Я в этом не сомневаюсь, так как Нэро слишком уж его нахваливал. Плюс это было вполне логично, что вы встретите кого-то из нас на самом оптимальном пути к зоне безопасности. Но вы, тем не менее, всё же решили им пройти, похвально, но глупо, ведь вы все тут поляжете.
   Семь на одного, нечестно! Нужно было всех брать, тогда бы у вас был шанс. Ваши лидеры ещё только начали свой долгий путь, поэтому у них ещё мало опыта, а это значит, что долго против меня вам продержаться не удастся. Так какое бы решение ты принял на моём месте?
   - Подумал, что все такие слаженные, молодцы ребята, так что отпускаю вас, бегите к зоне безопасности и получите дополнительные баллы, - усмехнулся Аплос.
   - А ты весьма дерзкий, - сказал куратор и резко сорвался с места. Энергетический барьер, наложенный на его глаза, внушал страх, а отсутствие зрения ему не особо мешало. Сделав лицо пострашнее, он приближался к груше для битья, словно акула к кровоточащему куску плоти. - Я заберу твою душонку! Му-ах-ха-ха-ха!
   - Спа-си-и-и-те-е-е!
   "Аллен, готовься, ещё секунду, - командовал Лант. - Давай!"
   Шесть ножей полетели в куратора, но случилось что-то невероятное. Элинтер лишь злобно оскалился и пробежался по летящим кинжалам, словно по лестнице.
   - До чего же убогая атака, я уже говорил, что мне не нужно зрение, чтобы всех вас тут покромсать, а вот вам без зрения придётся тяжко. - Ухмыльнулся куратор и метнул все ножи в артефакт связи. Использовав что-то странное, куратор убрал небольшие огоньки свечей, после чего тьма поглотила ненавистный свет, окутав своими крыльями нерадивых участников, осмелившихся бросить ей вызов.
   "Вот чёрт! Что же он сделал? Подобной техники он не показывал на занятиях, - размышлял Аплос, пытаясь выследить куратора. - Похоже, Лант опять был прав, и Нэро не будет помогать Элинтеру, значит, у нас появился небольшой шанс на успех. Поэтому мне нужно выиграть время любой ценой.
   - Как же приятно наблюдать за вашими потугами, - усмехался куратор. - Я столькому тебя научил Аплос, а ты вмиг всё это позабыл. Хорошо хоть не обделался. Неужели ты до сих пор не понял, как меня обнаружить? Я ведь особо и не прячусь.
   - Куратор, ваши шуточки как обычно не смешные. И пусть темнота мне мешает, но я уже определил ваше местоположение по голосу.
   - До чего же ты дерзкий ученик. Неужели ты думал, что я допущу подобную оплошность. Ты даже не научился банальному ночному зрению, а смеешь недооценивать меня, - серебристые из-за энергетического барьера глаза прищурились в темноте, изображая усмешку. - Это не игра в жмурки и рыцарей-разбойников, это будет мясорубка. И вы мне даны в качестве жертв. Му-ах-ха-ха-ха!
   Свет резко оборвал смех куратора, и он с удивлением смотрел в то место, где ещё мгновение назад был его ученик.
   - Что за ересь?!
   - Так и знал, - усмехнулся Аплос. - Во тьме вы можете ориентироваться и без глаз, а вот яркий свет искажает и скрывает потоки энергии, точнее это происходит из-за резкого контраста тьмы и света.
   - Умно, как и ожидалось от моего лучшего ученика. А это ещё что за номер?!
   Куратор еле успел отклониться от летящей в него верёвки с металлическим цилиндриком на конце.
   - Чёрт! Ушел! - Аллен, ловким движением вернул верёвку себе.
   "Шустрый участник, чуть не достал, - вздохнул Элинтер. - Я думал Лант отправит сюда слабаков, чтобы не жертвовать сильными участниками и выгодно разменять на время самых слабых".
   - Ещё раз! Он не увернётся! - крикнул Аплос и сразу же услышал свист рассекаемого воздуха, цилиндрик уже почти достиг головы куратора.
   -Хм... - куратор был готов ко второй атаке, поэтому использовал ещё какую-то технику, после чего его сдуло мощным потоком ветра, который отклонил в сторону орудие Аллена.
   - Чего? Куда он подевался? - удивлялся лучший ученик. - Этот прием он тоже не показывал.
   Верёвка не успела вернуться к Аллену, а в свете эльта и вновь вспыхнувших свечей появилась рука куратора, которая сжимала цилиндрик, а потом он вышел на свет полностью.
   - Так-так, вместо того, чтобы драпать от меня на всех порах, попутно жертвуя участниками, вы решили убить меня? Как-то даже обидно, что вы меня совсем не боитесь, - куратор оскалил зубы в злобной усмешке. - Хотя теперь разговоры некоторых участников становятся понятны. Вы ведь считали меня слабейшим из кураторов. - Лицо куратора перекосилось от злобы. - Что ж, теперь мне придётся вам показать цену вашей ошибки.
   "Стоит ли его останавливать? - нахмурился Нэро, наблюдая за происходящим из тени. - Или всё же позволить ему преподать урок излишне самоуверенным участникам? В любом случае смертей допускать всё же нельзя".
   - Впрочем, я сегодня очень добрый, так что сразу убивать вас не буду, - гнев куратора очень быстро испарился.
   "Хм... - Нэро явно не ожидал подобного развития событий, а через эльт послышался лёгкий смех Аюолы. - Неужели она опять всё знала наперёд, поэтому отправила меня только для того, чтобы я не мог вмешаться, находясь в непосредственной близости. Значит, Аюола решила изначально отправить лишь Элинтера, но потом выбрала меня, а его уже приплюсовала вдогонку, зная о нашей, ещё не состоявшейся договорённости. Как же это бесит. А Элинтер явно пытается покрасоваться. Что ж, не буду мешать, как и обещал".
   - Ваш план не сработал, - куратор сложил руки перед собой и посмотрел на всех свысока. - Что же вы теперь будете делать?
   - Лант, какие наши дальнейшие действия?
   - Что? Не придумали ничего на подобный случай? Как нехорошо получается, Лант. Нэро тебя так нахваливал, а ты его подводишь.
   "Вот же самоуверенный тип, - хмурился лидер. - Что ж, я покажу ему, что не так уж прост".
   - В общем, раз уж вы меня задобрили, то у вас есть ровно полчаса, чтобы придумать что-нибудь повеселее, - сказал куратор. - Поэтому бегите, пока смерть не направилась по вашим следам.
   "Странный он всё-таки, - Аплос посмотрел на куратора, как на ненормального. - Можно было бы прямо сейчас отобрать у нас все артефакты и направиться за следующей командой, а не красоваться тут перед нами. Мы просто обязаны его победить".
   - Что ж... выбора нет, - прикрыл глаза Лант. - Пора использовать второй метод.
  
   ***
   Трудный путь полностью оправдывал своё название, пройти этой дорогой было чертовски тяжело, даже не смотря на то, что в команде было два сильных искателя и воин, вот только хищник оказался несколько слабоват. Эти ловушки без особых проблем могли бы нашинковать приличную армию, не говоря уже о небольшой команде.
   - Чёрт бы побрал этот путь и этого Ланта! - злился Ирриат. - Мы уже полчаса идём, а меня уже трижды чуть не отправили на тот свет.
   - На самом деле пять раз, - поправила его Селестия. - Не причитай.
   - По времени выходит, что трудный путь является, чуть ли не длиннее лёгкого без обладания соответствующей силой, - на лице Рурибель не было выражено ни одной эмоции, так что было невозможно понять, возмущается она или наоборот радуется такому стечению обстоятельств.
   - Да хватит болтать, нужно просто сломать все эти ловушки! - Селения разбила мечом большой камень, решивший улететь с насиженных мест и встретиться с головой ближайшего к нему участника.
   - У тебя всё просто! - Ирриат продолжал негодовать. - Как, по-твоему, мы это сделаем, если мы даже не знаем, не осталось ли после нас каких-нибудь ловушек?
   - Всё просто, - согласилась с сестрой Селестия. - Я всё проверила, используя энергию, а Рурибель проверяла за мной.
   - Вот видишь, - усмехнулась старшая из близняшек. - А ты всё ноешь.
   - Да ну вас всех... о-о-ой! - буквально за секунду произошло слишком много событий, так что это единственное, что смог сказать Ирриат.
   Он наступил на неприметный камешек на полу, после чего не медля ни мгновения, из стен выскочили три циркулярные пилы с большими зубцами. Рурибель каким-то образом разбила первый диск, который ударился о второй, и получившуюся композицию, включая оставшуюся пилу, одним быстрым ударом меча разрушила Селения.
   - Смотри под ноги, - старшая из близняшек взяла за шкирку неуклюжего спутника. - Иначе на следующую пилу я кину тебя сама.
   - Не нужно быть такой строгой сестрёнка.
   На этот раз Ирриат успел заметить летящий арбалетный болт и отбил два, третий поймала Рурибель.
   - Ха-ха! - радовался единственный парень в команде. - Теперь я тоже помог.
   - Ну да, - пожала плечами красноглазая девушка и бросила на каменный пол целый десяток тяжелых арбалетных болтов. - Последний я просто не успела поймать сразу.
   - Вот ведь пропасть! - Ирриат ударил по стене, и Рурибель неожиданно поскользнулась.
   Она ничего не могла предпринять, а в месте, где она должна была удариться головой о твёрдый каменный пол, возник металлический шип в ладонь длинной. Три его ровные грани уже жаждали омыться кровью красавицы, но в последний момент Селестия успела аккуратно подхватить голову подруги и только бордовые волосы коснулись шипа. Первый раз на лице красноглазой девушки возникла улыбка, после чего она потеряла сознание.
   - Все ко мне! - крикнула младшая сестра. - Резкий перепад давления.
   Она выставила синеватую полупрозрачную защиту вокруг них, после чего снаружи всё покрылось инеем и стало как-то слишком тихо. Исчезли дуновения ветра рыщущего по подземелью, пропали звонкие удары капелек воды о тяжелые каменные плиты пола и только дыхание и биение сердец не позволяли тишине окончательно завоевать пространство.
   - Похоже, вокруг нас возник вакуум, - предположила Селестия. - Вот только надолго ли?
   - Думаю, нет, - ответила очнувшаяся Рурибель. - Содержание кислорода начало уменьшаться около минуты назад, поэтому мы ничего не заметили. Воздух уходил в отверстия в полу, причём таким образом, чтобы создать минимальное содержание кислорода на малом расстоянии от земли, плюс ко всему ограничивающее энергетическое поле. Когда я оказалась на этом малом расстоянии, мне просто не хватило воздуха, всё равно, что слегка придушить кого-нибудь. Очень хорошо, что ты быстро обо всём догадалась Селестия.
   - Ну, если признаться честно, то мне подсказал Лант, - она достала листочек с набросками различных ловушек. - Он предположил, что мы можем встретиться с чем-то подобным, так что отдал мне свои записи. Лант отмечал, какие ловушки расположил бы в подобном туннеле, и пока он ни разу не ошибся.
   - Вот же хитрющий гад, - поразился Ирриат. - Это ж надо было всё так продумать. Стоп! А почему тогда ты раньше не сказала, мы бы могли их избежать!
   - Вот именно, что избежать! - Селестия повысила на него голос. - А наша задача заключается в освобождении ловушек, на случай, если остальным придётся пройти за нами, к тому же Лант хоть и очень умный, но порядок этих смертельных устройств предположить было бы очень трудно.
   - Пока ты тут возмущался, Рурибель сломала эту вакуумную ловушку, - старшая из сестёр злобно посмотрела на источник возмущения. - Пойдём дальше, а заодно проверим, сколько это подобие мужчины будет ныть. - Несмотря на весьма обидное заявление Ирриат промолчал. - О-о-о! А мы стали гораздо более терпеливыми, ха! Теперь будем тренировать твоё терпение, задохлик, не достойный женщины.
   - П-ф-х... - еле сдержался Ирриат от грубости.
   - Замечательно-замечательно! Прогресс на лицо, хотя какое это лицо, сплошная морда, - наигранно скривилась Селения, а паренёк начал дымиться. - О-о-о! Хочешь сразиться? Я всегда с радостью.
   К большому сожалению Селении и к большой радости Ирриата, сработала очередная ловушка и вода охладила пыл нервной личности.
   - А-ха-ха-ха! - раздался звонкий смех Селении и лёгкий - Селестии, даже Рурибель не смогла сдержать улыбки, но отвернулась, чтобы её никто не увидел. Их самый трудный путь продолжился.
  
   ***
   - Лант! Когда мы уже достигнем второй команды?! Сколько ещё осталось?! - кричал на ходу Аплос, а за ним бежали остальные.
   - Чуть больше двух минут, - ответил лидер команды.
   - Чёрт-чёрт-чёрт! - злился Аплос.
   - Вы преодолели вполне приличное расстояние, но всё же стоит поднажать, - ответил Лант.
   - И всё равно страшно, - запыхался лучший ученик. - Так что же за слово ты загадал этим двоим?
   - Не скажу.
   - Да блин, я ведь от любопытства помру!
   - От рук куратора гораздо вероятнее, - вновь хихикнул стратег.
   - А-а-а-а!!! Ничего не слышал, - заткнул уши Аплос, несмотря на бесполезность данного действия. - Ладно, хватит, как думаешь, у нас есть шанс избежать встречи с ним?
   - Не-а, - коротко ответил мыслительный центр команды. - Он наверняка всё просчитал заранее, прежде чем дать нам дополнительное время, - Лант быстро бежал к одному ему известной цели.
   - На золотом крыльце сидели мишки... - с весёлым видом куратор проговаривал какую-то считалочку. - Время вышло! Кто не спрятался, я не виноват!
   - Элинтер знает, что мы двинемся по трудному пути, воспользуемся этим, - объяснял Лант дальнейшие действия. - Поэтому несколько игроков присоединятся к Селестии и остальным, а оставшиеся постараются задержать куратора хотя бы на пару минут.
   Вспомните узкий проход в стороне от основного пути, там это будет сделать значительно проще. Из-за наложенного на него барьера, который не позволяет ему видеть, его глаза воспринимают свет совсем иначе, поэтому вы можете спрятаться в нём, сыграйте на этом и используйте свои артефакты для того, чтобы осветить всю окружающую территорию. Так что заранее подготовьтесь и просчитайте свои действия на случай непредвиденных обстоятельств.
  
   ***
   Куратор очень быстро преодолел расстояние, на которое у небольшого отряда участников ушло полчаса. И сейчас остановился около прохода.
   - Так-так, кто у нас тут?! - наигранно задумался куратор, приставив палец к губам. - Рогатый дуболом, четырёхглазый ксеноморф, голодный парень с двумя парами рук, глазастый и идиот, всего пять... п-ф-ф-ф! И эти должны меня задержать?! Да за кого вы меня держите?! Когда доберусь до вашего лидера, проверю его черепушку на наличие мозгов. И раз меня так пытаются разозлить, значит, большая часть команды сейчас бежит по трудному пути, и парочка для отвлечения по лёгкому, хм... мне стоит поторопиться. А ещё стоит преподать вам урок и затягивать с ним, я не буду. Разведчик частенько попадает в самые неприятные ситуации и поэтому есть ряд способов, как из них выйти победителем. Жаль, что меня ограничили в использовании энергии и собственной силы. Одной основы будет недостаточно, чтобы даже помучить вас. Но вот на один фокус мне этого вполне хватит.
   Пересекая границу тьмы и света, появился куратор, который как ни в чём не бывало, шел на встречу, с поджидавшими его участниками.
   - И что это за фокус?! - возмутился Форкус. - Ничего же не изменилось!
   - Глаза, - сказал Гентор.
   - Что с ними?
   - Барьера больше нет, и теперь свет не скроет нас от его взора, - ответил циклоп.
   - Чего! Но это не честно!
   - Это невозможно!
   - Как он это сделал?!
   - Му-ах-ха-ха-ха! Я ничего не нарушал, - раздался смех Элинтера, и его сияющие серебристым светом в темноте глаза появились за спиной двойника. - Создание двойника позволяет делать много-много интересных фокусов, хотя силы у этого клона всё же поменьше будет, чем у меня. Но спешу вас обрадовать, он без проблем нашинкует всю вашу команду.
   - Вот только теперь вы стали уязвимы куратор-рин, - ухмыльнулся циклоп. - И не сможете использовать энергию для защиты из-за ограничений.
   - Похоже, меня раскрыли, - Элинтер сделал испуганный вид. - И вы теперь покалечите своего учителя?
   - Ещё как! - Форкус с радостным криком побежал на настоящего куратора, проигнорировав двойника и очень даже зря.
   Клон ловким движением активировал основу и отправил самоуверенного участника в полёт, который закончился уверенным вылетом Форкуса за пределы досягаемости Элинтера.
   - А-а-р-р!!! - варвар пытался разрубить секирой настоящего куратора.
   - Так ведь и порезаться можно. - Элинтер с лёгкостью уклонялся от ударов берсерка, а потом ему это надоело, и он лишь отмахнулся от него как от назойливой мушки. - Одной силы мало, чтобы покорить Башню, поэтому ляг, полежи немного.
   - Это невозможно! Клон использует основу! - крикнул Онр.
   - А ты что думал, я анекдот вам расскажу?!
   "Я бы не отказался послушать, - голос Аплоса, словно рупор, отвлек Элинтера от остальных. - Пока ты тут ошиваешься, мы скоро будем у финиша. Му-ах-ха-ха-ха! - начал он смеяться голосом куратора, что привело того в бешенство, но Элинтер удержал свою ярость".
   - Ну что же вы так вяло, сражаетесь, приложите больше усилий.
   - Гентор, сколько времени мы выиграли?
   - Полторы минуты.
   - Бей его!
   Все участники вновь кинулись на куратора, но никакого успеха они достигнуть не могли. Удар в живот и по голове отправили Онра смотреть сны. После нескольких взмахов викинга, он вместе с секирой улетел в противоположную сторону от куратора.
   Двойник оказался достаточно хорош, чтобы без особых проблем справиться с большинством участников, пока куратор мирно шел сзади и комментировал происходящее обидными упрёками нерадивым ученикам. Ангон старался изо всех сил, но его мечи не могли достать ни двойника, ни тем более куратора и, в конце концов, мощный удар в челюсть оставил Гентора одного.
   - И кто тут уязвим? - усмехнулся Элинтер. - Я что ли?
   - Именно, - ответил ему улыбкой циклоп и быстро метнул несколько небольших металлических звёздочек, которые направились к оригиналу.
   Двойник быстро рванулся с места, перегораживая полёт этих звёздочек и поймал три штуки, после чего с довольным видом продемонстрировал их циклопу. Но этот довольный вид быстро исчез с лица клона, впрочем, и само лицо начало расплываться и тускнеть. Раздался громкий хлопок, и двойник исчез.
   - Значит, Лант был прав, и разгадал фишку этой техники, всего лишь раз увидев её.
   - Ну бывает, - пожал плечами Элинтер и ударил под дых циклопа. - Решил подложить иглу под сюрикен, замечательно. Что ж... у каждой способности есть свои недостатки. И этот Лант, посмотрим на него вблизи, но сперва прикончу своего лучшего ученика.
   Гентор потерял сознание, и тьма заволокла мир, забирая с собой медленно уносящиеся вдаль звуки шагов куратора.
  
   Глава 26
  
   Пари двух кураторов. Самоотверженность Аплоса. Превосходство силы куратора.
  
   - Почему у нас такая слабая команда?! - злился участник по имени Каррат. - Жалкие идиоты.
   - Ты кого идиотом назвал, пустозвон?! - яростно ответил Мора.
   - Вот и как нам сражаться с этим злобным куратором, который наверняка будет чертовски злобен после экзамена с первой командой? - не замечая вопроса, продолжал говорить этот участник. - Разве что вы, принцесса, сможете вытащить нас из этой ямы, в которой мы сейчас находимся.
   - Благодарю, что вы меня так цените, - улыбнулась Кассиопея и наклонилась поближе ко мне. - Видишь, насколько моя сила всех пугает?
   - Только на вас вся надежда нашей команды.
   - Спасибо.
   Я не знал, как мы будем проходить это испытание. Все участники сидели с каким-то печальным выражением лица. Даже принцесса улыбалась как-то совсем не так, как при встрече со мной, и когда я нёс её на руках. Тогда она будто светилась, а сейчас... словно тучи куратора Авакана решили настигнуть её и всех остальных.
   - Смотрите! Они решили сражаться с ним!
   - Чего?
   - Но как он смог преодолеть такое большое расстояние за столь малое время? - удивлялся массивный Каррат. - Как же с ним вообще сражаться?
   "Всё действительно сложно, - мысленно вздохнула Кассиопея. - Мало того, что этих кураторов будет двое, так ещё и ограничения их сил фактически не влияет на наши шансы на победу. Интересно, что же предпримет Лант?"
   - А-а-а-а!!
   - Не-е-е-т!!
   - Чёртов клон! - раздавались крики команды оставшейся на среднем пути.
   - Куратор рулит!
   - Размажь их всех по стенке!
   - Мочи! Мочи гадов! - участники второй команды поддерживали Элинтера, ведь если он одолеет как можно больше тех, кто входит в первую команду, то вероятность пройти остальным значительно повышается, по крайней мере, так мне говорил Лант.
   - А-ха-ха-ха!
   - Пусть все подохнут!
   - Проиграйте уже!
   Я не понимал их. Как можно так ненавидеть тех с кем вместе учился, с кем вместе сидел за одним столом и с кем с удовольствием разговаривал. Но сейчас они будто посходили все с ума. Почему? Что с ними? Ведь если все умрут, то мы никогда не сможем поговорить с друзьями, побыть с ними вместе, неужели они этого не понимают?
  
   ***
   Риагара неслась на всех порах, а Лит не отставал ни на шаг. Непонятно почему, но бегать здесь было тяжелее, чем обычно. Они уже давно обратили внимание на это, но старались выкладываться больше, чтобы отбросить все ненужные размышления и поскорее добраться до выхода, опередив куратора.
   "Это Гентор, - услышали они голос. - Нас разбили. Все жетоны потеряны. Куратор идёт за вами".
  
   ***
   Куратор Амбр ан Дорр внимательно смотрела на экраны, показывающие всю первую команду, разделенную на несколько составляющих. Небольшая часть двигалась по трудному пути и к ним приближались оставшиеся участники, двое бежали по лёгкой дороге, но до зоны безопасности было ещё далеко, за ними следовал Лант.
   - Всё складывается не так уж радужно для первой команды, - вздохнула куратор.
   - То есть? - удивилась Аюола.
   - Если принять во внимание скорость Элинтера, то он очень быстро соберёт все жетоны и переловит участников.
   - С чего это вы так решили?
   - Элинтер, конечно весьма импозантный и вспыльчивый, но он далеко не дурак, как это пытается сказать нам лидер первой команды. Так что ему не составило труда додуматься, что предприняли участники.
   Откинув всех, кто сейчас пытается его отвлечь, он обратил внимание на двух быстро бегущих по лёгкому пути участников, и одна из них принцесса, логично предположить, что Лант сделал ставку на её скорость и именно она должна первой достичь безопасной зоны.
   Сейчас он развлекается, потому что успеет догнать их в любой момент и это сразу же поставит точку в данном испытании. И даже если каким-то чудом они достигнут зоны безопасности, то перед этим их ждёт длинный коридор, а там он сможет развить такую катастрофическую скорость, что разломает даже стены этого пути.
   - Уж этого я ему не позволю, иначе сам будет всё чинить, - хмыкнула Аюола.
   - Коридор достаточно узкий, так что от атак Элинтера там не увернуться. Он всё это предусмотрел, поэтому даже дал фору. Он всегда успеет разобраться со всеми. Заодно он хочет оценить каждого, именно поэтому намеренно делает ошибки и поддаётся, заставляя участников обратить на это внимание. Хотя, есть возможность, что Лант провернул какую-то хитрость.
   - Хм... представитель клана Милиаль вполне может удивить, - Аюола приложила палец к подбородку и задумалась. - Впрочем, чего гадать? Проще просто дождаться окончания.
   - И всё же я думаю, что они проиграют.
   - Пари? - предложила Аюола.
   - Как обычно?
   - Идёт, - улыбнулась главный куратор миров второго уровня, и они пожали руки.
  
   ***
   Элинтер направлялся к цели, попутно подкидывая жетоны, отобранные у поверженных участников. Он задумался над многими вещами, совершенно не обращая внимания на своего друга, идущего рядом.
   - О чём задумался Элинтер? - спросил Нэро.
   - Да вот не могу понять кое-что, - вздохнул куратор разведчиков.
   - Что же именно?
   - Что за слово загадал этот Лант, - ответил Элинтер. - Все жетоны, оказавшиеся в моих руках пустышки с абсолютно гладкой поверхностью, что весьма странно.
   - Хм... ты же сам сказал, что Лант всё заранее просчитал, причём даже то, что я не буду помогать тебе с проведением испытания. Следовательно, раздал участникам пустышки. На мой взгляд, всё вполне логично.
   - Может ты и прав, но то, что я не чувствую букв на этих жетонах меня раздражает, и я не ощущаю страха у этих участников, - вновь вздохнул Элинтер.
   - Так большинство из них к тебе привыкли, а остальные же воспринимают тебя как учителя и одного из кураторов, а не как какого-нибудь кровожадного монстра, - Нэро похлопал по плечу друга. - Так что приободрись и продолжай делать то, что решил.
   - Хе, - усмехнулся Элинтер. - А ты, оказывается, можешь говорить вполне нормально без всякого ехидства.
   - А то ты не знал, - тоже усмехнулся Нэро, продолжая идти рядом с другом.
  
   ***
   - А наша "трудная" команда оказалась просто чертовски сильной, - восхищался Аплос. - Я бы, наверное, помер уже раз десять на подобных ловушках.
   - Беги быстрее! Оборона прорвана! Скоро куратор вас догонит, - сказал Лант.
   - Да как он может так быстро передвигаться?
   - Скорее всего, он как-то ускоряет себя при помощи энергии.
   - Какой же он всё-таки гнус! А ведь нам совсем не рассказывал о подобных техниках. Неужели я его так сильно разозлил? - вздохнул Аплос.
   - Не знаю, - услышал он ответ лидера.
   - Вот блин! Мне бы сейчас спокойствие Аскилии, - сказал Аплос. - Впрочем, не важно, я использую все свои скрытые силы и задержу его здесь!
   - Ты справишься!
   Серебристое сияние глаз Элинтера возникло за спиной лучшего ученика, и он бесшумно вышел из темноты.
   - Аллен, покажем класс и не дадим ему пройти дальше! Нельзя позволить этому гнусу пройти мимо нас! Вот чёрт!
   - Как-то ты совсем недалеко убежал, - покачал головой куратор. - А ещё лучшим учеником назывался. Эх-х-х...
   - Ну зачем же так сразу. Я ещё докажу, что достоин называться лучшим учеником, так что готовьтесь получить по морде, куратор, - Аплос размял пальцы.
   - Неужели тебе так хочется отправиться на тот свет?! - разозлился Элинтер.
   - А-а-а-а!
  
   ***
   "Риагара, Лит, вы чего остановились?! - не мог понять Лант. - На отдых нет времени. Вы уже скоро достигните цели!"
   "Куратор всё равно догонит нас, так что лучше встретить его лицом к лицу, - сказала Риагара - Не дело мне убегать от кого-то".
   "И что же ты надумала?"
   "Сразиться с ним здесь, так как ближе к безопасной зоне у меня не будет никаких шансов".
   "Риагара! Не смей так поступать! У тебя и так нет никаких шансов! Беги дальше и ни на что не отвлекайся! Что ты делаешь, кошка?!"
   - А-а-ай!
   - Какой же ты идиот! - куратор смеялся, глядя на вновь поднимающегося с пола ученика. - Жить надоело?!
   - Я задержу его, даже если помру! Так что беги моя кошечка, беги! - Аплос еле держался, но старался превзойти себя и приложить сил гораздо больше, чем у него есть.
   - Хм... - принцесса сделала недоумевающее выражение лица.
   - Я знаю, что ты должна пройти это испытание любой ценой. У каждого из нас есть своя цель и теперь мне хочется, чтобы сбылась не только моя мечта, но и твоя. Лант предположил, что ты скрываешь какую-то тайну, и теперь я не могу уснуть из-за этого. Чёрт бы тебя побрал Лант, зачем ты мне это сказал, я ведь теперь помру от любопытства!
   - Это вряд ли, - куратор пнул ученика, заставив его прокатиться по полу.
   - Ты мне нравишься Риа, поэтому послушай Ланта и беги!!!
   - Трагедия окончена? - учитель посмотрел на лучшего ученика, вновь поднимающегося с пола. Аплос вытер кровь, капающую из носа. - Если бы ты говорил ей это, смотря в глаза, а не используя для связи эльт, то выглядело бы ещё трагичней.
   - Чёрт! Кх-х... - удары слышались даже через общую связь Ланта. - Чтоб ты сдох, Элинтер. Надеюсь, ты не догонишь Рию и не разгадаешь загадку Ланта даже несмотря на её простоту.
   Риагара даже не знала, как воспринимать эту драму или комедию, но недолго думая, она вновь побежала к выходу, ускоряясь с каждым новым шагом.
   - Как же ты достал.
   - Ты не сможешь активировать своего двойника, так как я мешаю сконцентрироваться и не позволяю воспользоваться энергией, - Аплос посмотрел на своего друга. - Аллен, бей!
   - Получай!!! - узкий меч вылетел из ножен и как раз в этот момент, Элинтер ударом ногой с разворота отбросил от себя Аплоса. После чего оба участника кубарем пролетели ещё пару метров.
   - У-у-ух, моя голова...
   - Похоже, ты что-то не понимаешь, я могу положить вас всех в любой момент, - куратор окинул их тяжелым взглядом. - Но я сдерживаюсь, чтобы оставить вам надежду на выигрыш, - куратор посмотрел на вновь поднимающегося Аплоса, лицо которого заливала кровь. - Всё же не зря ты стал лучшим учеником среди разведчиков, - усмехнулся Элинтер и исчез.
  
   ***
   - Второй рубеж разбит, - сказал Гентор. - Он направляется к нашей трудной команде.
   - Сейчас мы его встретим, как следует, - ухмыльнулась Селения.
   - Куратор, не хотите остаться с нами подольше? - Селестия была сама невинность.
   - На-а-а! - выдохнула старшая сестра, и куратор чуть не остался без головы. - Быстрый зараза!
   Ирриат попытался настигнуть Элинтера, но получил тяжелый удар по голове от появившегося сверху двойника. Даже возвышение не помогло хищнику, и он рухнул на пол без сознания, не сумев остановить куратора даже на пару секунд.
   Селения так резво махала мечом, что даже Элинтер сторонился столь мощных ударов, совершенно не пытаясь их остановить, хотя, возможно, он просто не хотел калечить девушку или же просто решил поиграться с новой игрушкой.
   Селестия старалась помочь своей сестре, но сгустки энергии просто не желали лететь в цель, а некоторые отбивал двойник. Как куратору удавалось это делать, ей было совершенно не ясно.
   Рурибель концентрировалась, набирая силу для какого-то мощного воздействия, но Элинтеру было плевать. Куратор двигался очень быстро, работая в паре со своим двойником, словно в давно сформированной команде. Ни одного лишнего движения, ни одной лишней атаки и ни одной ошибки не допускали они, продолжая играть со своими жертвами, попутно посматривая на эльт, указывающий остаток времени.
   Уклоняться от ударов Селении ему надоело, и новая атака пронзила двойника, который моментально исчез, а вот куратор отбил массивный клинок двуручного меча тыльной стороной ладони, вторым ударом выбил его из рук и откинул подальше. После чего двумя резкими ударами в живот и под подбородок отправил красавицу в царство снов.
   - Сволочь! - не выдержала Селестия.
   "Не беги, это провокация!" - Лант попытался огородить девушку от безрассудного поступка, но ничего не вышло.
   Элинтер, опережая посох младшей сестры, кинулся к ней и крутанул девушку, придав ей вращение сразу по нескольким осям. Селестия несколько раз перекрутилась вокруг себя и, ударившись о пол, затихла, выронив посох, который с грохотом ударился о стену.
   Теперь Элинтер и Рурибель остались один на один. Красноглазая девушка, сверкнув рубинами повязки, посмотрела в глаза противнику и в следующее мгновение уже была около него.
   Небольшой кулачок летел на встречу с носом Элинтера на такой скорости, что от лица куратора вряд ли что-нибудь осталось, если бы он не ушел от атаки в последний момент, но именно этого она и ждала. Рурибель послала гигантский поток энергии в сторону куратора. Волна красноватой энергии накрыла его полностью. Девушка глубоко дышала, стараясь восстановить дыхание. Позади них серебристым светом сверкнули глаза Нэро.
  
   ***
   - Что произошло?!
   - Дрянная техника!
   - Почему мы не видели, как куратор навалял этой красноволосой дуре?! - негодовали участники, а последняя фраза принадлежала самому недовольному, которого звали Каррат.
   Я волновался за Рури, ведь она могла пострадать, а ещё мне было неприятно, что некоторые участники так обзываются на неё. Для чего они это делают? Она ведь не сделала ничего плохого. Почему же они такие злые? Кассиопея посмотрела на меня, а потом почему-то вздохнула и сказала:
   - А не боитесь, что вам тоже так настучат?
   - Да не сможет, - расхрабрился один из участников.
   - А-ха-ха! - звонкий смех принцессы заставил замолчать остальных. - Да, тебе куратор точно не наваляет, ты так выглядишь, как будто помрёшь через пару минут. Ему станет либо жалко, либо противно добивать такую мразь.
   - Тогда его победит принцесса, - Каррат вновь пытался заслужить доверие Кассиопеи грубой лестью.
   - А вот это далеко не факт, точнее это из разряда невозможного, - наигранно опечалилась принцесса. - Впрочем, зачем нам с ним сражаться? В правилах подобного пункта нет.
   - Действительно, - согласился Каррат. - Вы определённо умны.
   Все всерьёз задумались над тем, а что же они будут делать, когда испытание будет проходить наша команда. И принцесса воспользовалась этой паузой, чтобы поговорить со мной.
   - Не стоит так волноваться Налл, - тихо сказала Кассиопея. - Рури достаточно сильна, так что беспокойства излишни. Ей они не помогут, а тебе уж тем более.
   - Спасибо Сио, - улыбнулся я.
   - А что, мне нравится, - она подарила мне встречную улыбку. - Теперь так меня и зови.
  
   Глава 27
  
   Размышления куратора. Сомнения Элинтера. Неожиданный финал испытания.
  
   Каждый шаг давался Элинтеру с большим усилием, но поток энергии, который его удерживал, не причинил ему ни малейшего вреда, хотя без особых проблем смог бы размазать по стенкам прохода любого участника. Красная волна была очень мощной для обычной участницы, но все же недостаточно сильной, чтобы нанести вред куратору.
   Наконец-то учителю разведчиков удалось разорвать волну надвое, после чего вся энергия рассеялась и исчезла. Несколько волн поменьше слетели с рук Рурибель и разбились о двойника, выставленного как раз для подобного случая.
   Элинтер выскочил вперёд и ударил девушку ладонью чуть выше носа, отбросив её на пару метров, после чего она ударилась о стену. Кровь потекла из раны на затылке и лба, заливая красивое лицо тёмно-красными росчерками.
   Куратор наклонился к поверженной участнице, которая продолжала упорно смотреть ему в глаза. К удивлению Элинтера, в её прекрасных рубиново-красных очах не было страха. Зато он мелькнул в глазах куратора, заставив того вместо щелбана ударить девушку кулаком.
   Элинтер бежал по тоннелю и вдруг посмотрел на рукав левой руки, который весь был в порезах.
   - Что?! Она смогла пробить моё энергетическое покрытие?! Да быть такого не может! Что за бред, она же обычная участница... ладно чёрт бы её побрал. Сейчас нужно думать, как остановить оставшихся участников, если они придумали ещё какую-нибудь хитрость.
   "Вот стоило мне только немного отстать, то всё сразу вышло из-под контроля, - вздохнул Нэро, осматривая забрызганный кровью пол и стены трудного пути. - Почему он так жестоко обошелся с искателями, особенно с красноволосой девушкой, которая показала весьма впечатляюще результаты? Да остальным хоть и досталось меньше, но им придётся восстанавливаться неделю, если не больше".
   Элинтер увеличил скорость и полностью сконцентрировался на цели. Бегущий следом Нэро обратил внимание на слегка дрожащую руку своего друга.
   "Рурибель оказалась очень сильна и в перспективе сможет достичь высших рангов, раз показывает такие результаты в самом начале своего путешествия к крайнему миру, - раздумывал Нэро. - Но я совсем не ожидал, что она сможет на миг преодолеть барьер Элинтера. Необходимо узнать больше об этой участнице, а пока Менэйя Эр Калар и остальные целители подлечат их. Впрочем, всё же стоит вернуться и помочь им. Надеюсь, Элинтер ничего не натворит, пока я буду занят".
  
   ***
   "И вновь мне достались пустые жетоны. Что этот чёртов Лант задумал, и где он прячет артефакты? Я выбью из него всё, что нужно и без всяких жетонов, главное его найти, - злился куратор, набирая скорость и сворачивая на специальную тропу. - Так, последний поворот и... странно. Оставшаяся "лёгкая" парочка уже должна быть перед глазами, неужели я их обогнал? - Элинтер почувствовал кого впереди. - Ага! Вот и жертвы!"
   - Ты ещё что за чёрт? - куратор был удивлён, так как теперь он чувствовал перед собой лишь единственного участника, которого он явно не ожидал увидеть именно здесь.
   - Я? Лидер первой команды, - стратег поправил свою шляпу.
   - Я, по-твоему, слепой?!
   - Ну, вообще-то да, - усмехнулся Лант. - Если судить по правилам испытания.
   - А-р-р-гх! Почему ты тут один и как вообще здесь оказался быстрее меня? Если судить по моим данным, то ты должен находиться в безопасной зоне.
   - Хм... действительно, - стратег оскалил зубы в презренной усмешке. - Я и сейчас там, можете проверить.
   - Чего?! - Куратор смотрел на свой эльт, как посмотрел бы на Создателя Башни, если бы его увидел. - Как ты это сделал?
   - Секрет.
   - Да плевать! Где кошка и слизняк?! Это единственный путь, по которому они могли отправиться, на остальных я уже побывал.
   - Думаете, вы один знали о скрытых ходах между основными путями? - улыбнулся Лант. - И там нет датчиков регистрирующих перемещение участников. А теперь пораскиньте мозгами и подумайте, куда я её отправил, если знал, из какого прохода вы сюда заявитесь?
   - Чтоб тебя! А... - куратор внимательно посмотрел на чёрный дипломат. - Это же тот чемодан, в котором спряталась ваша команда во время испытания с огненной комнатой. Ты что за идиота меня держишь?!
   - Боюсь, что Вы ошибаетесь в своих выводах, так как госпожа главный куратор запретила мне использовать этот артефакт в данном испытании.
   - Ладно, хорошо, но эти двое не могли убежать далеко!
   - Всё так, но ещё до вашего прихода она решила пройти в одну из этих дверей, - сказал Лант и отошел чуть в сторону, открывая куратору три непримечательных двери окутанные мраком.
   -Хм... - куратор с недоверием посмотрел на закрытые двери, а потом широко улыбнулся. - Ах-ха-ха-ха! Кого ты пытаешься обдурить? Для обычного участника пройти этими путями невозможно.
   - Согласитесь, что считать Принцессу Трейтора обычным участником большая ошибка. Риагара способна использовать энергию на куда большем уровне, чем многие другие. Также я дал ей одну интересную штуковину. Полагаете, со всем этим она не могла сделать то, на что другие не способны? - усмехнулся лидер первой команды, а выражение лица куратора сильно поменялось. - Я заранее планировал использовать данные пути. О них специально было сказано после начала испытания. Это сделано для того, чтобы дать дополнительный шанс участникам в неравной борьбе против двух кураторов.
   Риагара успеет добежать до безопасной зоны. Моей задачей было задержать вас любой болтовней, чтобы дать ей больше времени на побег. А у вас уже осталось не так много энергии, чтобы догнать её, так как всю допустимую энергию вы израсходовали на поддержание двойника и на битву с участниками.
   Если бы Вы не отказались от помощи куратора Нэро, то уже давно бы одержали победу и поймали всех участников. Думаю, Нэро в отличие от Вас уже давно нашел ответ на мою загадку даже без всяких жетонов.
  
   ***
   Риагара до сих пор обдумывала, как Лант оказался впереди неё. Когда она уже была у моста, лидер команды стоял там.
   - Ну наконец-то! Лит, схватись за спину Риагары и крепко её держи. Отлично, а теперь подпрыгни и прикрепись к потолку! Замечательно! Не бойтесь, просто доверьтесь мне.
   - Этот куратор нам в спину дышит, а ты тут устроил спектакль, - нахмурилась принцесса.
   - А-а-а!!! Некогда объяснять! Держись крепче за Лита! Так мы его обманем.
   - Хм...
   - Всё, что я прошу, это вести себя тише воды, ниже травы, когда он пройдёт через одну из дверей. Я уболтаю этого олуха, а вам останется просто добежать до безопасной зоны. Но так же могут быть неприятные казусы, так что приготовь свой клинок. Это ведь Чёрный Лорн, не так ли?
  
   ***
   -Хе, - куратор усмехнулся, взглянув на лидера первой команды. - Пытаешься использовать банальные уловки, чтобы разозлить меня?
   - Да что вы... как я мог? - Лант включил непонимание.
   - Значит, думаешь, что если меня разозлить, то я кинусь в одну из этих дверей и сломя голову побегу искать эту кошку, забыв обо всём остальном? - оскалил Элинтер свои зубы в злобной ухмылке.
   - Думайте, как хотите, а я свою задачу выполнил на отлично, так что в скором времени мы обязательно победим, - сказал представитель семьи Милиаль как ни в чём не бывало. - Вы ведь уже её не догоните.
   - Да что ты говоришь, - усмехнулся куратор и, прищурившись, посмотрел на Ланта. - А может она до сих пор здесь?
   - И откуда ей взяться в этой большой комнате, где даже потолков не видно? - без тени сомнения ответил Лант.
   - Хм... ты явно что-то сделал, - куратор стал понемногу злиться.
   - Что за ерунду вы несёте. Сами подумайте, ну что я мог сделать?
   - Зачем лидеру, проделывать такой путь, узнавать информацию о скрытых тоннелях, изменять показания датчиков, чтобы скрыть своё положение. Всё ради того, чтобы сюда добраться? Ну конечно, нужно быть полным идиотом, чтобы этого не понять, - куратор продолжал сверлить взглядом представителя семьи Милиаль. - Ты явно используешь свет своего эльта, чтобы сбить меня с толку, так что девчонка по-прежнему где-то здесь. Я ведь прав?
   Лант прикусил губу, и пот выступил на виске. Его взволнованный вид придавал чувство поистине превосходной победы, так что Элинтер мысленно поздравил себя.
   - Стоит признать, ты действительно умён. Всё так, как и рассказывал Нэро, но всё же ты упускаешь очень важный момент.
   - Какой же? - вопросительно поднял бровь Лант.
   - Я всегда был разведчиком. Такими простыми уловками меня не обмануть. Не знаю, на что ты рассчитывал, но я чувствую энергию Риагары и второго участника, не помню его имени, здесь, совсем рядом. А это означает, что ты мне врёшь, - куратор оскалился в зловещей ухмылке.
   - Я продолжу настаивать на том, что Вы ошибаетесь, - невозмутимо ответил Лант. - Я ведь прекрасно знал, что вы ощущаете энергию, поэтому и подделал её, заставив вас сомневаться. Тем самым я лишь дольше удерживаю Вас на одном месте, выигрывая время для своих друзей.
   - Ну раз так, тогда ответь на очень простой вопрос, - куратор схватил Ланта за руку. - Не поможешь мне найти твоих друзей в левом проходе?
   - Чего?! Вы с ума сошли?!
   - Ответ неправильный. Старшим необходимо помогать, даже ценой своей жизни, ведь защита Аюолы уничтожит любого участника, который решит пройти этими путями, следовательно, они не могли уйти далеко, - куратор просто лучился злорадством. - Никакая мелкая принцесса не выдержит силы главного куратора, не говоря уже об остальных. Или всё же ты сможешь? Давай проверим?
   Куратор, не чувствуя яростного сопротивления Ланта, распахнул дверь и на всей скорости помчался вдаль.
   - Ва-а-а-а! Тупой куратор!
   - А-ха-ха-ха-ха! Не нужно было меня доводить! Осталось подождать совсем немного и эта сила раздавит тебя, - продолжал злорадствовать Элинтер. - Смерть скоро вцепится в твою жалкую душонку, которую уже наверняка переполняет жуткий страх. Даже аристократы из семьи Милиаль не лишены этого чувства. Что же ты молчишь? Неужели не боишься умереть?
   - Адьюс! О, великий куратор! - ухмыльнулся Лант и тонкое щупальце Лита обхватило его и дёрнуло назад, оставив Элинтера в тёмном проходе.
   Лит, словно большая присоска закрепился на высоком потолке и удерживал Риагару.
   - Ах ты мелкий шляпочник!!! Я тебя ещё урою!!!
   - Ещё посмотрим, - усмехнулся в ответ Лант, после чего проход завалило камнями.
   Несмотря на все приготовления, план чуть не сорвался. Риагара прочертила огромную полосу на потолке своим артефактным клинком, пытаясь остановить Ланта и куратора. И если бы не помощь Лита, то спасти бы лидера не удалось.
   Глубоко вздохнув, Лант улыбнулся, и небольшой отряд на полной скорости направился в сторону безопасной зоны.
  
   ***
   Участники второй команды с ошарашенным видом смотрели на экран монитора и не могли ничего произнести после увиденного.
   - Что? Как это? - начали вырваться вопросы у Каррата. - Чёрт! Как так?! Как у них получилось такое провернуть?!
   - Они обманули куратора...
   Я был рад, что Лант всё хорошо продумал и смог избежать сражения с куратором. Было очень интересно наблюдать за слаженными действиями первой команды и за выполнением планов моего друга. Я не сомневаюсь в нём и желаю им победы. Пусть нам и будет труднее, но мы тоже справимся. Улла меня ждёт... так что я тоже постараюсь.
  
   ***
   - Неплохо, - усмехнулся Авакан Морриль. - Прятать двух участников прямо под носом у куратора. Обмануть чутьё эндауэта ранга A. Сохранять идеальное самообладание перед многократно превосходящим по силе противником. Он и впрямь достойный представитель семьи Милиаль. Врал он весьма качественно, может быть, даже я поверил бы, если был бы на месте Элинтера. Впрочем, зря он отказался от помощи Нэро, тогда бы эти уловки не подействовали.
   - Красавчик, - вздохнула куратор Амбр ан Дорр. - Таких умников не часто встретишь.
   - Да, он неплох, - согласился Хин Хар Гром. - Но подобные действия не достойны воина.
   - Это почему же?
   - Воин должен сражаться честно, - ответил куратор. - Удары исподтишка недопустимы в настоящем поединке.
   - И ты не поставишь ему высший балл?
   - Да нет, поставлю, куда я денусь, - закатил глаза Хин Хар. - Вот только обычно у участников нет такого дипломата, в котором можно спрятаться от чего угодно.
   - Говорят, что он свистнул этот дипломат у отца, - сказала Аюола. - А скорее всего не только его.
   - Да ладно!
   - Свиснуть что-то у Люмнарта Мунстарка Милиаля?! А это вообще возможно?!
   - Ну как видите, ему это оказалось вполне по силам, - усмехнулась главный куратор. - Если, конечно, Люмнарт сам не позволил ему этого сделать.
   - Удивительно.
   - У семьи Милиаль много артефактов, и этот чемодан далеко не самый могущественный, так что ваши слова могут быть истиной, глава, - сказал Авакан Морриль
   - Может у них и парочка клинков из легендарной королевской серии имеется?
   - Или доспехи самой принцессы Милиаль... - предположила Амбр ан Дорр.
   - Или может там множество редчайших выпусков Королевского голоса?
   - Да кому нужна эта газетёнка... - продолжали развивать тему учителя.
   - Глава, разве Вы не считаете, что победа первой команды уже предрешена? - задал вопрос Хин Хар Гром.
   - Давайте просто подождём окончания, - лёгкая улыбка появилась на прекрасном лице Аюолы, заставив кураторов задуматься. Ведь Аюола ещё ни разу ни в чём не ошибалась, будто умела заглядывать в будущее.
  
   ***
   - Неплохо получилось, Лант. - усмехнулся Элинтер, стоя перед рухнувшим потолком. Так ловко меня обмануть. Заставить засомневаться в собственном чутье. - Куратор глубоко вздохнул. - Этот Лант предусмотрел даже то, что я откажусь от помощи Нэро. Неужели он понял, что я дам им шанс на победу? Нет, он не может быть умён до такой степени. Нэро тоже не догадался бы. Неужели Аюола знает?
   Нет, быть такого не может. Впрочем, эти участники совсем иные. Весьма удивительно, что я захотел им немного помочь, ведь я уже стольких успел повидать на своём пути и прежде не хотел никому помогать. Но всё же лёгкой жизни я им не дам, так что ещё потреплю им нервишки. Лант совсем не ожидает, что мне известно очень многое об этом замке. Хе-хе-хе.
  
   ***
   Риагара, Лит и лидер команды приближались к безопасной зоне, которая встречала их множеством солнечных лучей, разрывающих непроглядную тьму подземелья и нежно обхватывающих бегущих к ним на встречу.
   "А вот и победа, я уже почти добежала, - радовалась Риагара. - Неужели мы действительно выиграли?"
   Но в свете лучей пряталась тень, что на невероятной скорости метнулась к девушке сшибла её с ног, потом проделала то же самое с Литом и остановилась перед Лантом. Куратор посмотрел на Ланта, будто мог его видеть, невзирая на серебристый барьер, скрывающий его глаза.
   - Не думал же ты, что со мной так легко разобраться? - усмехнулся Элинтер. - Я уже давно понял, что ты сперва собрал все жетоны, появившиеся у участников, а потом выдал им фальшивки, оставив оригиналы себе. Неужели ты считал, что это тебе поможет? Я лишь играл с вами, но игре пришел конец. Вам не победить. Почему ты до сих пор улыбаешься?
   - Вы правы, куратор, - продолжал улыбаться Лант. - Я и впрямь не рассчитывал, что Вы так быстро преодолеете тот проход.
   - В своё время я бегал тут от Аюолы, так что запомнил каждый закоулок этого чёртового замка.
   - Однако Вы оказались чертовски быстрым. Впрочем, я подобное уже предусмотрел, так как в своих расчётах принимал вашу скорость за ещё большую величину, поэтому ещё в самом начале продумал всё до мелочей. Аскилия! - крикнул Лант, заставив куратора обернуться.
   - Я здесь, - улыбнулась девушка и сбросила с себя маскирующий плащ, заставив куратора поразиться.
   Раздался громкий сигнал, и голос главного куратора объявил:
   - Испытание окончено! Первая команда выиграла!
  
   Глава 28
  
   Суть плана Ланта. Обсуждение итогов. Неожиданное препятствие для второй команды.
  
   Первая команда сидела в комнате. Большинство участников уже были полностью исцелены лекарями. Все сильно устали после этого испытания, но их счастью не было предела.
   - А-а-а-а! Чёртов Элинтер! Как мы его! - радовался Аплос. - Будет знать, как идти против нашей команды. Хотя стоит признать, что он всё же чертовски силён. Как он смог догнать Ланта, Риагару и Лита?!
   Все радовались и обсуждали испытание, но один человек был сосредоточен и что-то обдумывал.
   - Лант, ты чего такой задумчивый? - с недоумением уставился Аплос на лидера команды. - Мы ведь выиграли, так чего теперь переживать? Без твоего плана мы бы полегли в первые полчаса, если не быстрее! Этот план был идеальным! Поэтому расскажи о нём поподробнее, а то не всё было ясно. С жетонами ты тоже намудрил и что за загадка-то была?
   - Как бы там ни было, но я не смог правильно оценить силу этого куратора. Вёл себя как король, и, тем не менее, чуть не потерял половину команды, - хмурился Лант. - Руководствуясь тем, что Элинтер достаточно плохо знает Аскилию из-за её излишней скрытности, я продумал тактику нашего поведения и дальнейший план.
   Мне удалось выяснить ключевую информацию об особенностях испытания, что значительно повысило наши шансы. Ещё заранее я знал, что Элинтер откажется от помощи Нэро, так как он просто хотел показать главному куратору, что справляется со своей работой ничуть не хуже своего коллеги.
   Загадка специально была сделана очень простой, так как он ни за что бы не признал, что он дурак, поэтому за эту часть можно было не переживать. Однако всё равно следовало подстраховаться. Я собрал ваши жетоны, чтобы изобразить на них буквы, как требовали правила испытания, а потом оставил все себе, отдав вам копии, которые было достаточно просто сделать. Далее всё было просто.
   Я разделил команду на три части и направил её по разным путям с целью добраться до безопасной зоны. Впрочем, это была не настоящая цель. Ваша цель заключалась в отвлечении внимания от истинного плана.
   Пока куратор разбирался с разными частями команды, мне удалось подменить показания датчиков. Потом мы с Аскилией поменялись эльтами, чтобы запутать куратора, но мой эльт достался клону нашей волшебницы.
   С самого начала испытания вы видели всего лишь двойника нашей сонной красавицы, вечно скрывающейся за маскировочным плащом. Я не мог не воспользоваться столь могущественным артефактом, который способен укрыть участника даже от взора кураторов.
   Но Аскилия не могла передвигаться также быстро, как Риагара или Лит, поэтому мне пришлось задержать куратора и повести его по ложному пути, пока волшебница пробиралась по среднему. Таким образом, Элинтеру не помогла ни его скорость, ни сила и в итоге он проиграл, так как недооценил нас.
   - Здорово вы придумали.
   - Но зачем держать всё в тайне?
   - Если бы с этим планом были ознакомлены все участники команды, то куратор непременно понял бы его суть, - объяснил Лант. - Я не мог так рисковать, поэтому пришлось так жестоко подставлять вас под удары куратора. Простите меня за это.
   - Да что ты, не извиняйся.
   - Мы ведь победили, так чего теперь переживать.
   - И всё же это моя вина, так как я не смог за то время придумать иного варианта. И из-за этого пострадали многие участники, а особенно досталось девчонкам.
   - Лант, не переживай. Ты был на высоте!
   - Верно! Не нужно так переживать, а то ты сам на себя не похож. Не забывай, мы выиграли!
   - Дайте уже отдохнуть, - тихий и уставший голос Аскилии был едва слышен среди гомона участников.
   - Аскилия, отдохнёшь потом. Я тебе даже подушечку новую принесу и одеяло, а то этот маскировочный плащ не такой удобный. Ведь так? - улыбнулся Аплос. Разведчик был рад, что она не пострадала. - А куратор большая сволочь! Нельзя так бить девушек, это не по-мужски!
   - Я всё ещё удивлена, что нам удалось несколько раз надуть этого монстра.
   - Но нам всё же повезло, что Нэро ему не помогал, иначе бы без трупов точно не обошлось!
   - Разве сможет вторая команда показать хоть часть того, что продемонстрировала наша?!
   - Конечно, не смогут. Они, несомненно, проиграют.
   - Никто во второй команде не сможет придумать столь хитрого и проработанного плана, разве что принцесса Кассиопея блеснёт интеллектом. Но она всё же не сможет справиться с кураторами в одиночку, поэтому мы сможем отдохнуть и посмотреть на игру наших соперников.
   - Я рад, что вы на меня не злитесь - Лант продолжал молча сидеть и слушал остальных.
   - Мы молодцы!
   - Мы победили!
   "Налл, не подведи и покажи всё, чему я успел тебя научить, - никто не видел лёгкую улыбку, возникшую на лице лидера команды. - Осталось только выиграть".
  
   ***
   - Ну вот... они выиграли, - расстроилась Амбр ан Доор. - А ведь победа в споре была так близка. Хотя Элинтер меня просто поразил. Его скорость впечатляет. Даже мне трудно было бы угнаться за ним.
   - Не забывай о нашем споре, - ухмыльнулась Аюола. - В этот раз одним щелбаном не отделаешься, Амбра. Так что готовься.
   - Ох-х-х, - вздохнула куратор Хищников. - Только сперва с Менэйей договорюсь, чтобы она меня исцелила.
   - Не беспокойся, рассчитаешься со мной после проведения экзамена, - махнула рукой главный куратор.
   - Стоит признать, что Элинтер действительно силён, - согласился Авакан с коллегой, дождавшись пока главный куратор закончит разговор. - Он даже разгадал многие уловки Ланта. Впрочем, действия лидера первой команды тоже достойны похвалы, как и работа куратора Нэро, который обучил Ланта. Искатели тоже неплохо проявили себя, но от Селестии я ожидал большего.
   - Не будьте так строги, ведь только три новичка, держали Элинтера почти минуту, а это многого стоит, - выступила в защиту девушек куратор хищников. - Особенно хороша, на мой взгляд, красноволосая красотка.
   - Воины себя вообще не проявили, разве что Селения показала достаточно хорошее владение мечом, но против Элинтера этого было явно недостаточно, - вздохнул Хин Хар.
   - Нужно решить, какой же бал присудить команде.
   - М-да, это будет не легко, даже несмотря на то, что они выиграли.
   - О чём задумался, Нэро? - поинтересовалась Аюола у подошедшего к ней куратора Лидеров. - Все учителя уже выставили свои оценки первой команде.
   - Лант проявил себя великолепно и, стоит признать, что его план меня удивил, но есть одно но.
   - Вот как? Это странно, ведь я на вашем месте, не задумываясь, поставила бы высший балл своему лучшему ученику. К тому же Вы проследили за его работой, находясь достаточно близко, чтобы оценить его действия и решения лучше, чем ваши коллеги. - Одновременно с этим куратор что-то читала, поэтому Нэро решил, что сейчас она спокойна, так как до этого она даже не притрагивалась к этой книге, лежащей на столе на протяжении всего испытания.
   - Да, тут вы правы, но если вспомнить, как Элинтер убегал от Вас во время своего пути к Вершине, то сейчас он явно промедлил.
   - Думаете, что он помог первой команде - усмехнулась Аюола и с лукавой улыбкой посмотрела на куратора. - Не стоит об этом задумываться, Нэро. Лучше попейте чайку.
   - Хм... - вздохнул Нэро, выпив пару глотков отменного чая. - Не могу понять, почему Элинтер решил помочь первой команде. Несмотря на множество недостатков он явно не дурак, как пытался сказать ему Лант, однако он не стал разгадывать загадку, делая вид, что ему необходимы жетоны. Стоит признать, что Лант несколько раз заставил удивиться даже Элинтера. Но всё же мне казалось, что лидер первой команды сделает так, чтобы она проиграла.
   - С чего ты это взял? - спросила главный куратор, с интересом глядя на подчинённого.
   - Мне казалось, что большая часть всех участников ему безразлична, но вот Налл, Линтис и Тар стали для него очень важны. Однако воин и хищница итак прошли испытание, а вот с Наллом возникли проблемы.
   - Какие же? - удивлённо приподняла бровь Аюола.
   - Он оказался в другой команде, - с улыбкой ответил Нэро.
   - Хм...
   - В отличие от Ланта, Налл не обладает столь изощрённым разумом. Он слишком честный и наивный, а значит не сможет обмануть Элинтера, - пояснил куратор лидеров.
   - То есть ты считаешь, что он должен был позволить проиграть собственной команде ради какого-то друга? Хе-хе-хе, - звонкий и приятный смех девушки заставил Нэро нахмуриться. - Слишком много совпадений, не находишь?
   - ... - промолчал куратор.
   - Необоснованная помощь Элинтера, выигрыш первой команды вопреки твоим мыслям. Я понимаю тебя, ты хочешь верить, что в этом мире ещё сохранилась настоящая дружба, но открой глаза, вспомни тех, с кем ты поднимался на вершину. Сколько людей из твоей команды предали тебя и сколько остались?
   - Остался лишь Элинтер, но ведь всё же остался.
   - Вы с ним не в счёт. Да и когда это было? Вы проходили испытания целую вечность назад. Так что вряд ли сейчас встретишь тех, кто будет рисковать собой ради других.
   - Во время прохождения испытания "Флаг" Налл спас принцессу Кассиопею, - отметил Нэро.
   - Думаю, что не стоит нам спорить. Ты ведь прекрасно понял, что я имею в виду. Мы часто жертвуем всеми ради достижения собственной мечты и в конце, как правило, остаёмся в абсолютном одиночестве. - Аюола прикрыла глаза, и картина из прошлого промелькнула перед ней. Длинные серебристые волосы были все в крови, и она смотрела на парня в сверкающих доспехах, что лежал перед ней с мечом в груди. Она вновь открыла глаза и посмотрела на Нэро. - Такова наша суть. Чтобы пройти свой путь, мы должны отдать что-то ценное взамен.
   Зачастую оказывается, что все загаданные желания не стоят и малой доли того, что у тебя было, но уже поздно и второго желания, чтобы всё вернуть на свои места у нас нет, - взгляд Аюолы был наполнен болью-. - И Лант очень хорошо это понимает. Думаю, что Вы уже прекрасно поняли, что он замышляет, раз мои слова не смогли заставить Вас думать иначе. Он решил, что друзья важнее собственного желания, однако и свою мечту он не похоронил. Именно поэтому он так поступил.
   Лант обладает изумительным разумом, выдающимися способностями, и многими другими качествами необходимыми настоящему лидеру. Так и хочется прямо сейчас показать ему истинную картину этого мира, что мы называем Башней.
   Всего его надежды будут рушиться, несмотря на все его старания и это ничто не способно изменить. Хе-хе-хе... - девушка сделала злобное выражение лица, словно предвидела, как все её коварные планы претворяются в жизнь.
   "Создатель Башни, на кого я работаю?!" - вид у Нэро был крайне недоумевающий.
   - Впрочем, он всё это сможет почувствовать и без моей помощи - лицо Аюолы искрилось улыбкой. - Команда Ланта показала себя как нельзя лучше, поэтому и смогла победить. Теперь давайте посмотрим, как справятся с испытанием оставшиеся участники, а заодно выпьем чайку с печенками. Элинтер принёс очень вкусный сорт.
   "Аюола права, Лант действительно что-то задумал, а значит стоит внимательно посмотреть за Наллом", - куратор Нэро вновь задумался.
   - Что же нам покажет вторая команда после столь ошеломительного успеха первой? - Авакан с большим удовольствием кушал миндальное печенье, запивая ароматным чаем, а остальные кураторы не поддержали энтузиазма своего коллеги.
   - Хм? - вопросительно посмотрел на них Авакан Морриль.
   - Вторая команда... значительно слабее.
   - Воины в это команде тоже не сахар, прямо как этот чае, - вздохнул Хин Хар.
   - Но ведь этот чай без сахара.
   - Вот именно, - ответил куратор Гром.
   - Так-так, господа! Что за настрой? - куратор искателей сложил руки перед собой.
   - Ты прав... но эти воины... - куратор воинов как-то совсем поник.
   - Госпожа главный куратор, - обратилась к старшей куратор Амбр. - На мой взгляд, состав команд подобран как-то не совсем справедливо.
   - Если бы выбирала я, то состав был бы иным, - ответила Аюола. - Однако состав участников команд определялся системой, а она ещё ни разу не ошибалась. Следовательно, совокупные силы участников команд равны.
   - Стоит признать, хищники во второй команде хороши, в особенности принцесса, правда её характер оставляет желать лучшего, - продолжила разговор куратор Амбр. - А вот остальные, на мой взгляд, не отличаются особой силой.
   - Да это так, - согласился учитель искателей. - Но всё же я возлагаю большие надежды на одного из своих учеников. И чувствуется мне, что будет весело. Хе-хе-хе...
   - Всё может быть, - лёгкая улыбка появилась на прекрасном лице Аюолы. - А чтобы это гарантировать, вместо Нэро, буду играть я.
  
  
   Глава 29
  
   План Кассиопеи. Аюола и Элинтер. Встреча с кураторами.
  
   Первая команда выиграла. Она показала отличную слаженность и взаимодействие участников, в отличие от второй. Эта команда не имела лидера, каким был Лант.
   Каждый участник предлагал свой вариант решения вставшей перед командой проблемы, и в итоге не удавалось сформулировать окончательный план. Время постепенно ускоряло свой ход, и все становились более раздраженными.
   - Мы все умрём!
   - Аюола нас в порошок сотрёт быстрее Элинтера.
   - Не факт.
   - Правильно, они поспорят между собой, кто всех закопает где-нибудь среди миров второго уровня, и справятся ещё быстрее.
   Никто не знал, как выйти из сложившейся ситуации, и поэтому кто-то ругался друг с другом, периодически срываясь на крик. Кто-то в задумчивости смотрел на стены комнаты. В конце концов, одному человеку это надоело.
   - Всем тихо! И прекратите уже этот балаган! - Кассиопея положила руки на пояс и быстро положила конец всем распрям и разногласиям. - Я сильнее любого из вас, поэтому всё очевидно - лидером буду я.
   - Но как же? - недоумевал Норан. - Вы ведь из хищников.
   - Это неважно, я сильнее и это главное, - ответила принцесса. - Ну так что, есть несогласные?
   - Принцесса! Я внемлю вашим словам, - Каррат поклонился девушке. - Это всё они запутали меня своими фальшивыми речами, столь искусно замаскированными красивыми словами, что я не услышал в них лжи.
   - Но что у вас за план, принцесса?
   - Он довольно прост, но в то же время, я считаю, что он как нельзя лучше подойдёт нашей команде, - с улыбкой ответила девушка.
   - Но ведь не факт, что он сработает.
   - Я думаю, что не стоит сомневаться в словах принцессы и её интеллекте, - Каррат с презрением посмотрел на остальных, а потом повернулся к девушке. - Не стоит воспринимать их сомнения всерьёз. Они лишь тупые идиоты, ведомые своим страхом.
   - Так вот...
  
   ***
   - Скорее всего, куратор опять пойдёт средним путём, так как это золотая середина, и он легко сможет добраться до остальных, поэтому Джикан, Рекк и Фиол будут нашей первой линией обороны. Аюола захотела лично насладиться тем, как нас будут размазывать по стенам, значит, вряд ли будет мешать Элинтеру.
   - Это совсем не факт, - нахмурился Норан. - Что мы будем делать, если она всё-таки вступит в игру?
   - Умирать, - усмехнулась принцесса. - А если серьёзно, то она эндтауэр высшего ранга. Думаете, она будет применять против обычных участников свою силу? Ей тогда будет неинтересно, ведь изначально понятно, что мы проиграем, - уверенно сказала Кассиопея и едва слышно добавила. - По крайней мере, я на это надеюсь.
   - Хм... вполне логично, - покивал головой Норан.
   - М-да, тогда у нас определённо появляются шансы.
   - Так, вернёмся к плану, - принцесса заставила остальных замолчать. - Помогать той троице будут Дизнай, Варгас и Снай, которые смогут поддержать их издалека. Я специально оставила тут двух лидеров, чтобы сосредоточить внимание куратора на них. Плюс они смогут использовать эльты для того, чтобы не позволить кураторам ориентироваться в пространстве за счёт потоков энергии.
   В отличие от первой команды, у нас появились определённые преимущества: мы знаем, как на них действует свет, нам стал известен характер Элинтера во всей красе, и что он использует двойника.
   Хотя мне кажется, что когда он остался с Лантом перед той развилкой, часть разговора, наверняка содержащую очень важную информацию, нам не показали. А ведь это, скорее всего, помогло бы в корне изменить всю нашу тактику, а возможно и привести к победе.
   Впрочем, неважно. Унго и Норан были в одной команде, поэтому вы пойдёте вместе по трудному пути, но вам следует быть аккуратней. Постарайтесь заманить куратора в ловушки расположенные там.
   Я знаю, что Унго обладает очень хорошими способностями к маскировке, а Норан может усиливать свет, используя сразу два эльта. Поэтому задержите его как можно дольше, но запомните свою задачу: вам нужно его ЗАДЕРЖАТЬ, а не победить, так что не лезьте на рожон.
   Я и оставшиеся участники отправимся по лёгкому пути и постараемся достичь безопасной зоны как можно быстрее. На случай, если куратор всё же сможет добраться раньше, я и взяла именно половину от всех участников, чтобы мы успели что-нибудь предпринять. - Поведала Кассиопея свой план, который все и поддержали, хотя понравился он далеко не всем.
  
   ***
   Мы бежали уже достаточно долго, но я почему-то даже не устал, в отличие от остальных. Впрочем, принцесса тоже выглядела достаточно бодро. Эльты еле вырывали небольшое пространство у тьмы, и её давление, казалось, можно было почувствовать физически.
   Хорошо, что залы этого замка, по крайней мере, на лёгком пути, не были слишком уж большими, иначе тут можно было бы заблудиться. Некоторые участники явно были подавлены и боялись, что куратор решит сперва прийти за нами. Кассиопея могла бы бежать и дальше, как и я, но вот остальные участники уже выдохлись, и прежде чем она решила дать остальным передышку, мы услышали голос:
   - Принцесса, может, мы немного отдохнём? - Каррат сильно запыхался.
   - Почему бы и нет, - согласилась она, и команда рассредоточилась в пределах небольшого участка. - Раз уж мы так далеко убежали, то думаю, куратор всё же пошел по среднему пути. Так что план пока идёт как надо.
   - Да это же успех! - Каррат улыбался и радовался, но я почему-то совсем не ощущал подобных чувств от него, скорее какой-то потаённый страх и... злобу. Как-то странно. Последнее время я чувствую злобу от многих участников, почему?
   - Пока мы ещё не столкнулись с кураторами, так что не стоит слишком расслабляться, - ответила девушка.
   - Неплохой план, даже удивительно, что вы так быстро смогли придумать его, - сказал Каррат.
   - Просто я придумала его, ещё когда мы находились в комнате ожидания.
   - Вы действительно умны, как и подобает принцессе Трейтора.
   - И всё же мы бы моментально проиграли, если бы Аюола и Элинтер ждали нас здесь, - высказался Мора. - Да, скорее всего, он бы нас сильно подубасил, чтобы выместить свою злость на предыдущую команду, которой так удачно удавалось водить его за нос.
   - Расслабься, - вздохнул Каррат и махнул рукой. - Лучше бы отдохнул, как следует, пока есть время. Они находятся на среднем пути и за столь короткое время досюда не доберутся. Плюс ко всему Элинтер не любит этот путь, так что не стоит переживать. Главное - продержаться необходимое время, и победа у нас в кармане.
   - Что-то не видно было лёгкой победы первой команды - Мора посмотрел в глаза соратнику. - План Ланта был невероятен и, тем не менее, он чуть не провалился, наш же план слишком прост.
   - Ты просто паникёр, - закатил глаза Каррат.
   - Наш план прост, но в этом и заключается его самый большой плюс. Пока они будут гадать и раздумывать над нашими шагами, наша команда уже успеет победить, - ответила Кассиопея.
   - Вот только минусов у этого плана значительно больше, поэтому они перекроют даже столь солидный плюс, - продолжал хмуриться Мора.
   - Не спорь с принцессой, иначе я брошу тебя в темницу,- по-королевски с высокомерным видом сказала Кассиопея, решив подшутить над соратником. А потом, улыбнувшись, добавила. - Впрочем, ты и так уже здесь, вместе со всеми нами.
   Это явно была шутка, так как в отличие от многих других, я не чувствовал в Кассиопее злорадства, гнева и чего-либо плохого вообще. Почему-то казалось, что она стала источать радость, счастье, и доброту. Хотя за ними маленьким клубочком скрывалась боль, которая и отвлекла меня от этой странной способности, не пойми откуда взявшейся у меня.
   - Может, тогда устроим бал? - продолжала смеяться принцесса. - Кого бы посвятить в рыцари?
   - Почту за честь, ваше высочество! - кто-то решил поддержать шутку, и атмосфера как-то разрядилась, после чего все бежали уже в приподнятом настроении. Я и не знал, что Сио так ловко может поднять боевой дух.
  
   ***
   Элинтер был зол, но всячески старался скрывать это от главного куратора, которая шла рядом и с интересом наблюдала за своим подчинённым. Всё же одно дело, когда рядом друг и совсем другое, когда рядом с тобой та, кто некогда пытался тебя убить прямо в этом же замке.
   Впрочем, не только это раздражало. Аюола находилась в приподнятом настроении, и на её лице всё время была невинная улыбка. Однако Элинтер прекрасно знал, что за маской наивной девушки, хлопающей ресницами, скрывается настоящий монстр, способный на равных сразиться с хранителем.
   - Нэро, так что за слово загадала нам вторая команда?
   - Их вопрос немного странный, так что придётся подумать, - ответил Нэро и продолжил. - Читаю...
  
   Каждый человек нуждается во многом, но есть то, что каждому из нас нужно больше всего. Что же это?
  
   - Хе-хе-хе, - приятный смех Аюолы грел душу. - Что думаешь, Элинтер?
   - Я бы сказал, что это сила. Без неё не проживёшь в нашем мире. Если у тебя есть сила, то будет и всё остальное. Слабых же ждёт только одно - смерть, - ответил куратор разведчиков.
   - Вполне логично, но я бы ответила, что это разум, - Аюола постучала пальчиком по подбородку и слегка задумалась. - Обладающий разумом может обрести и силу, и власть, и богатство, и всё, чего пожелает. Но как я понимаю, наши ответы ошибочны, раз система молчит.
   - Да, Вы совершенно правы, - подтвердил слова начальницы куратор лидеров.
   - Кстати, Нэро, а кто загадал загадку? - поинтересовалась девушка.
   - Её загадал Налл, но мне неизвестно, ему ли принадлежат эти слова, - ответил подчинённый.
   - Хорошо, я тебя поняла, спасибо, - поблагодарила его Аюола и отключила связь через эльт.
   - Вы считаете, что Кассиопея намеренно использовала Налла, чтобы сбить нас с верных мыслей, заставив сомневаться в том, от кого же исходила загадка? - предположил Элинтер.
   - Всё вполне может быть, но давай лучше не будем заморачиваться с раздумьями, а просто побьём участников, отберём жетоны и посмотрим ответ, - весело сказала Аюола, предвкушая встречу с участниками второй команды.
   - Госпожа, вы не считаете, что это будет несправедливо по отношению к этой команде? - поинтересовался Элинтер.
   - С каких это пор тебя волнует справедливость? - усмехнулась Аюола.
   - Вы правы, - вздохнул куратор разведчиков, но всё же продолжил. - Но ведь вы эндтауэр высшего ранга и даже я по сравнению с вами лишь жалкая букашка, участников вообще сравнить не с чем. Поэтому исход данного испытания для них предрешен.
   - И что же ты предлагаешь? - с интересом посмотрела на своего подчинённого начальница.
   - Если мы победим так просто, это ведь будет неинтересно, - начал излагать мысли Элинтер.
   - Продолжай, - в глазах Аюолы интерес заметно вырос.
   -Тогда давайте позволим им немного почувствовать вкус предстоящей победы и поиграем с ними словно кошка с мышкой. А потом, когда они будут уверены в своём превосходстве, вернём их на землю. Поэтому вы можете не напрягаться и оставить всю работу мне, выполняя роль наблюдателя, которую взял на себя Нэро в предыдущем испытании, - предложил Элинтер свой план.
   - Хм... звучит любопытно, - Аюола вновь постучала пальчиком по подбородку и посмотрела вверх. - Что ж, хорошо. Пусть будет по-твоему, но участникам об этом знать не обязательно.
   - Благодарю, госпожа, - слегка поклонился Элинтер, после чего они продолжили свой путь.
  
   ***
   - Почему она взяла с собой всех хищников?! - злился Рекк. - Они бы очень сильно помогли нам здесь. Эх-х-х.
   - И не говори, - согласился Фиол. - Понабрала себе столько участников, чтобы отдавать их по одному, когда куратор настигнет их группу.
   - Помолчите, - спокойно сказал Джикан. - Её план намного лучше того что придумали все остальные, включая и ваш.
   - Не такой уж её план и продуманный, - закатил глаза Рекк.
   - Убежать было бы всяко лучше, - пробурчал Фиол.
   - Только трусы, чьё сердце сжимает страх, могли придумать подобный план, - прикрыв глаза, сказал самурай. - К тому же, неужели вы думали, что если мы всей командой будем бежать от куратора по лёгкому пути, то вам не достанется тумаков от Элинтера? Хотя вы же его не знаете... но у него есть такая мания - он будет учить всех и каждого вне зависимости от желания обучающихся познавать его специализацию.
   Причём учит он своими методами, которые как раз и заключаются в применении большого количества ударов. Думаю, вы бы сильно изменили своё мировосприятие, если бы попали к разведчикам и точно бы поняли, что бежать от него бесполезно. А план принцессы имеет гораздо больший шанс на успех, чем все остальные вместе взятые.
   - Да какой там шанс?! - начал возмущаться Рекк. - Ты же сам видел, как он разбросал искателей, которые и сами могли бы уделать нашу команду без помощи остальных. Они, небось, ещё неделю не смогут встать, и ведь это были женщины. Наверняка это он им поблажку сделал, тогда представь, что будет с нами!
   - Мне даже не хочется этого делать, - поморщился Фиол, после чего добавил. - А ведь теперь этот монстр действует не в одиночку. С ним Аюола, которая сожрёт нас с потрохами и артефактами, а потом запьёт своим чайком.
   - Она в сторонке, как Нэро, вряд ли будет стоять, а если даже нам повезёт, и она будет просто наблюдателем, то Элинтер отыграется на нас за провал с первой командой. В итоге все, что останется от нас, можно будет налить в небольшой тазик, - сказал Рекк.
   Джикан лишь усмехнулся после этих фраз, но несмотря на его расслабленный вид, он ни на мгновение не переставал прислушиваясь к звукам в коридоре.
   - Да ну тебя! - махнул рукой Рекк, видя, что их не воспринимают всерьёз. - Победа не столь важна. Главное - продемонстрировать свои способности и остаться при этом в живых.
   - Точно! - поддержал друга Фиол. - Поэтому пока будут бить других, мы успеем добежать до безопасной зоны.
   Всего несколько лёгких ударов от шиноби, и оба воина упали на пол. Джикан с безразличным выражением лица смотрел на кряхтения двух участников.
   - Аг-х-х, - кряхтел Рекк, лёжа на каменном полу.
   - Побег... - причитал Фиол. - Не удался...
   - Похоже, только удары куратора могут вправить вам мозги, - вздохнул шиноби, а потом резко обернулся в сторону. В его руках мгновенно возникли катаны. - Кусанари! Мизумори!
   - Какого чёрта?!
   - Что за ерунда?! - взвился Рекк.
   - Брысь отсюда... - тихо сказал Джикан. - Вы же сказали, что хотите первыми достигнуть безопасной зоны. Так вот сейчас самое время. Я задержу куратора, а вы предупредите Сная, пусть возьмёт его под прицел, а потом вернётесь и поможете мне.
   - А-а-а! Элинтер тут?!!
   - И не только он. Аюола тоже здесь! Ё-ё-ё! Бежим!!!
   - Джикан, ты ведь понимаешь, что шанс их задержать всего один на миллион.
   - Может мне как раз он и выпадет, - шиноби поудобней схватил свои смертоносные катаны и уже был готов к бою.
   " Будет сложно. Очень сложно, - думал Джикан. - Я уже ощущаю дыхание смерти. Отец помоги мне".
  
   ***
   Во тьме коридора появились две пары серебристых глаз, чьё свечение разрезало тьму и внушало страх. Однако воин-шиноби уже привык к подобного рода опасностям и готов был встретить даже такое препятствие.
   - Отведай-ка этого! - крикнул Джикан и перед ним вспыхнул мощный источник света, заставивший Элинтера скривиться, а вот Аюола даже не обратила на это внимания, что сильно удивило Джикана.
   - Сперва я, - усмехнулась Аюола и моментально оказалась рядом с шиноби.
   "Невероятно! - опешил воин. - Я даже не заметил её движений. Она что, телепортировалась?"
   Несколько быстрых ударов Джикана будто прошли сквозь девушку, не причинив ей вреда. Она спокойно походила вокруг шиноби, не обращая внимания на его атаки, а потом сказала:
   - Техника и клинки на высоте, но меня не впечатляет, так что можешь приступать.
   Разозлённый Элинтер показался перед воином лишь на мгновение, но шиноби успел заблокировать атаку куратора. Удар катаной оказался весьма умел, но эндтауэр с лёгкостью отвёл клинок в сторону.
   Теперь Элинтер начал наносить ещё более стремительные атаки, и Джикану приходилось прикладывать всё своё мастерство, чтобы увернуться от них. Блоки в данном случае были бы бесполезны, так как удары наставника без проблем переломили бы клинки.
   Стены коридора разлетались каменными осколками.
   - Поаккуратней, Элинтер, иначе будешь тут сам всё чинить, - нахмурилась Аюола.
   Куратор оказался чертовски силён, но нужно было что-то предпринять, чтобы продолжать задерживать его, и тогда шиноби специально подставился под одну из атак. Удар был вскользь, но и этого хватило, чтобы вывихнуть руку участнику. Джикан прикусил губу от боли, после чего перешел в атаку.
   - Мизумори, водное лезвие!
   Тонкий лучик воды, изгибаясь вдоль клинка и уходя вдаль, разрезал стену, где мгновение назад стоял куратор, а потом ступени, куда он переместился.
   - Тебя это тоже касается, шиноби, - Аюола обратила своё внимание на участника.
   " Я ударил со всей силы, но даже не смог задеть его. - Удивлялся Джикан способностями эндтауэра. - Человек на такое просто не способен, суставы от таких резких нагрузок просто сломались бы. Элинтер настоящий монстр, не говоря уже о главном кураторе".
   -Замечательное владение клинком, а также заметный рост способностей разведчика. Я, бесспорно, отдал тебе второе место, но ты явно превзошел мои ожидания, - покачал головой Элинтер. - И этот стиль я ещё не видел. Раз ты знаешь заметно больше, чем я считал, то продемонстрируй все стили мечей, которые знаешь.
  
   Глава 30
  
   Куратора не остановить. Истинный лик принцессы. Два участника на тяжелом пути.
  
   Бой между Элинтером и Джиканом разгорелся не на шутку, куратор выбил Мизумори из рук, так что Кусанари заменила её. Злость явно теряла контроль над куратором, но вот теперь им завладела жажда битвы.
   - Кусанари, зелёный покров! - крикнул воин-шиноби и рассыпался сотней зелёных листьев, после чего возник за спиной своего учителя. Удар уже должен был достигнуть наставника, но всё пошло совсем не так.
   - Какой любопытный приём, - куратор оценил мастерство своего ученика и поймал клинок двумя пальцами до того, как он настиг его шею. - Я тоже могу продемонстрировать кое-что интересное. - Элинтер резко развернулся и отбросил Джикана почти на десять метров в сторону.
   Удар был весьма болезненным, заставив шиноби поморщиться. Теперь и Кусанари покинула его длань, так что оставался последний шанс. Он достал свой двуручный клинок, что висел у него в заспинных ножнах и перехватил его поудобней. Правую руку резко кольнуло, удар куратора был очень серьёзным.
   "Ну где же вы ребята? - Джикан краем глаза пытался разглядеть проход. - Почему не стреляет Снай? Как же тяжело уклоняться от всех ударов Элинтера. Если бы он захотел, то давно бы размазал меня по этому проходу. Я жив только по его прихоти. Впрочем, неважно. Стоит откинуть лишние мысли и навернуть ему как следует".
   - Ты весьма хорошо сражаешься, но даже я не видел, как ты орудуешь этим мечом. Что ж, посмотрим, какой же силой обладает этот клинок, - размял руки Элинтер. Раздался свист и куратор поджал губы. - Ну это неинтересно. Решили помешать нам и подстрелить меня? Как некрасиво. Погоди меня мой ученик.
   - Ну уж нет! - крикнул Джикан и его клинок начал разгораться, окутавшись пламенем, но в последний момент был выбит из рук. Элинтер ударил своего ученика локтём, припечатав его к стене.
   - Ох, зря, - вздохнул куратор.
   - Давайте! - закричал Джикан, крепко схватив Элинтера. - Теперь я тебя не отпущу, даже если помру прямо здесь.
   - Тебе никто не поможет...
   - Он у меня на мушке, - ухмыльнулся Снай, через оптический прицел разглядывая куратора.
   Пуля полетела как сумасшедшая, стремительно сокращая расстояние до Элинтера, но всего в паре мгновений от заветной цели куратор просто поймал её.
   - Что за крупные мошки развелись в подземелье, надо бы их всех уничтожить, а то уж очень надоедливые, - Элинтер добавил Джикану ещё один удар, после чего тот потерял сознание, но не ослабил хватку. Свист вновь огласил пещеру. Куратор слегка отклонил голову, и пуля пролетела совсем рядом с ним, чуть не угодив в Аюолу.
   - Хе-хе-хе, - засмеялась девушка, удерживая две половинки ровно рассечённой пули.
   - Вот ведь, и правда, достали! - злость снова начала брать верх, он нажал на несколько точек на руке самурая, и та разжалась сама собой.
   Снай разглядывал куратора в прицел, чтобы ещё разок попытать счастья и возможно одним выстрелом привести всю команду к победе. Элинтер стоял всего секунду, а потом исчез, чтобы спустя мгновение появиться прямо перед, не успевшим понять что произошло, снайпером.
   - Неплохое орудие, но против таких, как я, оно абсолютно бесполезно, - куратор спокойно прошелся из стороны в сторону. - Впрочем, даже против участников с рангом ниже моего это тоже не прокатит, так что я не понимаю, зачем ты таскаешь эту штуковину с собой.
   Снай машинально выстрелил в Элинтера после окончания фразы и зажмурил глаза, чтобы открыть их через пару секунд для оценки получившегося результата. Куратор стоял с зажатой двумя пальцами пулей и слегка сморщился.
   - Не люблю, когда в меня стреляют, - куратор взял винтовку двумя руками и, размахнувшись, ударил Сная с такой силой, что тот улетел далеко за пределы выхваченной эльтом у тьмы территорией. Вот только эндтауэр видел в темноте, поэтому подняв руку к глазам, загораживаясь от света, проводил участника взглядом до момента падения. - Ух! Неплохой удар! - похвалил Элинтер сам себя. - Так-с, а где ещё двое, которые снайпера прикрывали?
   - Они пробежали уже приличное расстояние, - ответила главный куратор. - Тебе помочь, или сам догонишь?
   - Сам справлюсь, - ответил куратор, но не успел броситься в погоню, так как начальница его остановила.
   - Не забудь жетоны.
   Элинтер молча кивнул и помчался вслед за сбежавшими участниками. Двое воинов неслись со всех ног, чтобы добраться до безопасной зоны ещё до момента первого выстрела и уже почти достигли заветных дверей, однако их ждал сюрприз. Куратор, облокотившись на одну из массивных створок, ковырялся в зубах металлической палочкой.
   - Чего-то вы долго, - хрустнул пальцами Элинтер и направился к двум бегунам. - Я уже тут от скуки чуть не помер.
   - Ага, а теперь помрём мы?! - Варгас отчаянно отступал.
   - О-о-о! Какой ты догадливый! - обрадовался куратор. - Молодец! Дополнительный балл заслужил. А также парочку ударов. Хм... Дизнай кажется, - он посмотрел на парня с крыльями. - За тобой особых успехов во время занятий не было, так что у меня тут два дохляка. И раз если вы уже дохлые, то, как мне вас убить второй раз? - Элинтер сделал наигранно задумчивый вид. - Пока не знаю, так что просто побью вас.
   Куратор даже не стал создавать двойника и быстро сократил дистанцию до Варгаса, после чего нанёс пару слабых ударов, которые заставили участника согнуться. Дизнай решил улететь подальше от этого монстра.
   Сплюнув кровь, слабый участник посмотрел на куратора и тому очень не понравился этот взгляд, напомнивший ту красноволосую девчонку. Элинтер даже не стал раздумывать и ударил, вот только Варгас оправдал своё звание колоссального везунчика - куратор поскользнулся и полетел вниз по лестнице, извергая проклятия на голову слишком везучего участника.
   - Как удачно тут подвернулась лестница за соседней дверью, - усмехнулся Варгас.
  
   ***
   Я шел рядом с принцессой и обдумывал всё, что произошло со мной за это время в Башне, а также пытался контролировать то странное чувство, когда я будто заглядываю в душу к другим, но ничего не получалось.
   - Налл, что случилось? - Сио вырвала меня из цепких объятий собственных мыслей. - У тебя такое серьёзное лицо уже довольно долго. С тобой всё в порядке?
   - Да-да, я в порядке, - я не хотел говорить принцессе о своих размышлениях.
   - Бесполезно, Налл, меня нельзя обмануть, - улыбнулась Кассиопея и подошла поближе. - Слишком у тебя печальный вид, так что успокойся и сконцентрируйся на испытании, иначе нам не победить.
   - Честно говоря, я не понимаю, почему вы возлагаете на меня такие надежды. Из меня ведь плохой боец, да и помощи от меня никакой...
   - Называй меня Сио, как и тогда. И не стоит переживать по всяким пустякам. Я тоже не всегда была сильной... - Кассиопея посмотрела вдаль. - Я оказалась в одной из семей, которые называют великими, ещё будучи совсем маленькой. Но в отличие от других династий, эндтауэров в нашей семье было значительно меньше, чем у других.
   Я лишь знала главу рода и его старшего сына, которого я ни разу не видела, остальные же постоянно находились на разных уровнях и никогда не встречались мне лично. Решив, что это как-то поможет семье, глава рода пошел на отчаянный шаг и решил подготовить Принцессу Трейтора.
   Он искал любых девушек хоть с какими-то способностями, чтобы потом обучить. Среди этих многочисленных кандидаток оказалась и я. Правда было в этом обучении кое-что далекое от нормальной жизни.
   Каждый получал условия жизни, согласно достигнутым результатам. С одной стороны можно понять логику главы рода. Он пытался вызвать в каждой из нас стремление к лучшим условиям. По сути, мотивируя действовать максимально эффективно, если хочешь выжить.
   Я была довольно слабой, поэтому не могла показать себя, победив одну из сестёр. В итоге мне приходилось жить в глубоком подвале, где было сыро и холодно. Из еды я довольствовалась лишь плесневым хлебом и грязной водой. Естественно, такая еда не прибавляла нам сил, и многие умирали, не выдерживая этого, но однажды всё изменилось.
   Я смогла победить старшую сестру, не знаю, как я это сделала, но потом я постепенно поднималась на каждый следующий этаж нашего дома, который был сделан в виде башни. Это был своего рода символ стремления к Вершине. Условия становились всё лучше и лучше.
   Очень хорошо я помню, как впервые укуталась в тёплое одеяло, какой мягкой была подушка и кровать. Чистая вода была самым замечательным напитком, который я только попробовала. Я всегда представляла себе, как выглядит самый верхний этаж нашей маленькой башни, и вскоре моя мечта сбылась, звание самой сильной среди сестёр досталось мне. Невероятно, не находишь? Слабачка, что сперва еле на ногах стояла, смогла оказаться на самом верху. Как думаешь, каким образом я смогла достичь своей мечты?
   - Ваши сёстры взяли вас к себе наверх, чтобы вам не было одиноко в мрачном подвале? - я был рад, что у Сио такие хорошие сёстры.
   - Ох-х-х, опять ты за своё Налл, - вздохнула принцесса.
   - Но что я...
   - Ох-х-х... ну подумай хорошенько, разве стали бы они делиться своей едой, своей комнатой и своими условиями жизни, которые заработали, рискуя собой, с кем-нибудь ещё? Как ты думаешь?
   - Джикан столкнулся с Элинтером и Аюолой! - раздался голос Варгаса.
   "Я убила их всех! Всех! - мысленно закричала принцесса, не решившись сказать об этом Наллу. - Я запомнила каждую свою сестру, а особенно ту первую, которая пожертвовала собой, чтобы спасти меня. Отдала свою жизнь незнакомой девчонке, которая была для неё никем и, тем не менее, она отдала её! Ну как я могу такое сказать ему, ведь даже услышав, что там умирали люди, он продолжает верить, что со мной поделились".
   - Он там, где вы и предполагали, следовательно, все расчёты совпадают. Джикан ведёт страшный бой, я и не думал, что он на такое способен. Сейчас Снай подключится и попробует подстрелить куратора.
   - Принцесса, я думаю, что....
   - Они добрые, - улыбнулся я и, видя, что Кассиопея немного не поняла меня, сбившись с мысли из-за сообщения, пояснил. - Они поделились с тобой, Сио, потому что были добрыми и любили тебя.
   "Он опять назвал меня Сио, у меня просто нет слов, - подумала принцесса, испытывая неподдельную радость. - Если сюда попал такой человек, то может быть для этой прогнившей и заполненной тварями башенки не всё потеряно. Как думаете сестрёнки?"
   - Конечно, Налл, ты совершенно прав, - улыбнулась она и вытерла, возникшие на мгновение, слезы, а ко мне снова вернулось ощущение, что принцесса окуталась аурой счастья.
   Каррат почему-то покачал головой, как-то злобно посмотрел на принцессу и, скривившись, удалился.
   - Впрочем, ваш план оказался абсолютно верным, - сказал он развернувшись. - А это значит, что мы можем победить.
   - О-да, победить мы можем... - принцесса оскалила зубы в злобной ухмылке и окуталась мощной аурой. - Теперь настала пора умирать.
   - Сио? - я был поражен подобным шагом.
   - Итак, кто же первым хочет отправиться в мир иной? - теперь её лицо больше напоминало какую-то маску.
   - Что вы задумали? - вид у Каррата был несколько испуганным. - Нам нужно побыстрее бежать к выходу, чтобы...
   Договорить он не успел. Кассиопея лёгким движением руки отшвырнула его от себя.
   - Неплохой я придумала план. Всё выглядит идеально, все на своих местах, и всё очень эффективно. А все хищники собрались в одном месте, чтобы при необходимости показать куратору, где находится кузнец. Мне плевать на команду. Убив побольше участников, я как раз смогу попасть на следующий уровень. А вы останетесь здесь навсегда.
   Я был в ужасе, она ведь была такой доброй, и я чувствовал её счастье. Тогда почему, почему она это сделала, получается и в том доме... и теперь я чувствовал боль, которая окутала моё сердце, и ту, что заменила счастье Сио.
   - Что за ерунда?
   - Она задумала это с самого начала, поэтому её план выглядел столь замечательно на фоне остальных.
   - Как ты могла предать своих, тварь! - разъярился Каррат и посмотрел на меня. - Выкормыш принцессы! Убью! - он бросился на меня так быстро, что я ничего не успел сказать. Но резкий удар принцессы откинул его далеко в сторону.
   - Ой, чёрт! - утёр кровь этот человек. - Сволочь!
   - Ты умрёшь первым.
   - Плевать!
   - Раз, два, три, четыре, пять, пришло время умирать, - улыбка её была столь зловещей, что Мора отошел на шаг, а Каррат побледнел.
   - Налл, ты должен понимать цену за проход на следующие уровни, и её обязан заплатить каждый.
   - Сио...
   - Если ты действительно хочешь найти ту, ради которой появился в Башне Миров, то...
  
   ***
   Унго и Норан показывали настоящие чудеса слаженности и осторожности. Два участника с достаточно невысоким уровнем силы смогли обойти множество опаснейших ловушек, не задев энергетические контуры ни одной из них.
   Норан быстро догадался, что для большинства здешних опасностей первым сигналом к активации является свет, поэтому пришлось положиться на чутьё Унго, раса которого без особых проблем ориентировалась в абсолютной тьме.
   Каранги обладали специальным органом, испускающим и принимающим волны определённой частоты. Тем самым они могли составить полный портрет окружающего пространства и запомнить получившуюся трёхмерную карту, после чего без особого труда шли туда, куда было нужно.
   Иногда приходилось использовать эльты, чтобы пролететь над точками активации ряда ловушек. Но, к сожалению, не всё складывалось так идеально, и в результате срабатывания одной из них один эльт был потерян.
   Во второй раз участок тоннеля, где они шли, затопило водой, поэтому пришлось преодолеть его в специальном артефакте, который Лант подарил ещё за неделю до испытания. Однако пришлось изрядно потесниться, чтобы там смогло уместиться два человека. Благодаря такой слаженной работе уже спустя пятьдесят минут они преодолели две трети трудного пути.
   - Унго, как думаешь, куратор скоро до нас доберётся?
   - Вряд ли, - ответил каранг. - Думаю, соратники хотя бы на пять минут его задержат. А это позволит нам преодолеть парочку следующих ловушек. К тому же ему придётся преодолеть не активированные ловушки, а это отнимет какое-то время, но вот вреда ему, скорее всего, они не нанесут, ведь он всё-таки Достигший Вершины.
   - А не думаешь, что он может пройти их также как и мы?
   - Да, есть такая возможность, - согласился Унго.
   - Скорее наибольшая вероятность, что именно так и будет, - хмыкнул Норан. - И что тогда будем делать?
   - Тогда придётся сражаться.
   - И помереть, - усмехнулся лидер. - Впрочем, мы ещё покажем ему всё, на что способны, так что думаю, он не будет расстроен.
   - Тогда я жду, - без тени эмоции произнёс куратор и сложил руки перед собой.
   - Вот чёрт! - крикнул Норан и метнулся в сторону, специально надавив на каменный выступ, а Унго исчез дальше по коридору.
   Волна пламени залила весь коридор, заставив Куратора глубоко вздохнуть и спокойно идти за первым беглецом. Благодаря специальному артефакту пламя не навредило карангу, поэтому ему удалось уйти достаточно далеко.
   Впрочем, как и Норану, который решил увеличить свою скорость до максимума, и ему удалось вырваться из этой ловушки, но пламя всё же зацепило руку и плечо. Элинтер в отличие от них не мог передвигаться быстро, так как свет пламени полностью слепил его и не позволял воспользоваться чтением энергетических потоков.
   Унго и Норан бежали на пределе возможностей и избегали ловушки, активируя те, что создавали препятствия для продвижения куратора. Вот только они особо не затрудняли его продвижения.
   Стальные колья, вылезшие из потолка и воткнувшиеся в пол, раскрылись множеством мелких шипов, которые превратили их в некое подобие кактуса, после чего всё это начало вращаться.
   Подобную ловушку фактически не смог бы преодолеть ни один участник, но Элинтер, лишь лениво зевая, взял вращающийся шипастый кол, вырвал его из паза и разломал им остальные, освободив себе путь. Шипы с шестью заточенными гранями способными разрезать кость не оставили ни единого пореза на руке эндтауэра.
   Глубокая пропасть показалась вместо пола и протянулась на приличное расстояние. Куратор пожал плечами и пробежал это расстояние по стене, спрыгнув в конце и спокойным шагом, продолжив свой путь.
   Взрыв раздался впереди, и ударная волна метнулась в лицо Элинтеру. Впрочем, заметив, кто стоит на её пути, она обогнула препятствие, словно ей встретился большой и нерушимый камень.
   - Ха-ха-ха! Нужно быть аккуратней, убегая от меня, - усмехнулся куратор и, пройдя пару десятков шагов, наткнулся на Норана, лежащего на полу. - Как печально. По моим прикидкам лидеров у второй команды не осталось. Ну да ладно, разведчиков скоро тоже не останется, - он оскалил зубы в зловещей ухмылке и увеличил свою скорость.
   Унго слышал, как друг попал в ловушку, но необходимо было пробраться как можно дальше, заманив за собой куратора. Впереди, как и было на, составленной им самим, карте, коридор разветвлялся на три части. Каранг свернул налево, в коридор оканчивающийся тупиком. Это место как нельзя лучше подходило для реализации задуманного плана.
   - Куда же ты забрался? - куратор печально посмотрел на оставшегося беглеца. - Словно загнанная в угол крыса. Мог бы подождать меня и не лезть в такое место.
   - Думаю, здесь мы и останемся, - ответил Унго и надавил на небольшой камешек.
   Сильный грохот и кучи пыли разнеслись на приличное расстояние от того места. Даже куратору не удалось избежать больших каменных глыб посыпавшихся с потолка и перегородивших всю эту ветвь коридора.
  
   Глава 31
  
   Кассиопея и Налл. Предательство. Победа или поражение?
  
   - Неужели Элинтеру наконец-то досталось? - удивился Нэро. - Я не ожидал, что эта команда сможет показать хотя бы часть того, что удастся первой.
   - Некоторые участники меня сильно удивили, особенно эти двое на трудном пути, - сказал Авакан. - Но я надеюсь, что меня удивит мой самый талантливый ученик.
   - Хм... мне тоже не терпится это увидеть, - сказала Амбр ан Дорр. - Если уж вы говорите, что он обладает талантом, то это действительно стоит увидеть.
   - Вы про того парня? - спросила Аюола.
   - Да-да, тёмная форма, чёрная повязка, - быстро описал Авакан Мориль.
   - Хм... госпожа главный куратор, а где настоящая вы? - спросил Нэро.
   - Кто знает, - усмехнулась Аюола.
   - Что-то я сомневаюсь, что он может нас удивить, - нахмурил брови Хин Хар Гром. - Слишком уж он хлипкий, двуручник он точно не удержит, не говоря уже о секире или боевом молоте.
   - Не всё можно оценить способностью держать безделушки, - усмехнулась Амбр ан Дорр. - Это только у вас такое скудное представление о силе.
   - Молчать, женщина!
   - Не нарывайся!
   - Тише-тише, - усмехнулся Авакан. - Время вас рассудит, и вы сами убедитесь в собственной правоте или же наоборот, слова соперника окажутся правдой.
   Аюола по-прежнему пила отличный чай из своей изысканной кружечки и лишь немного улыбалась, слушая спор учителей.
  
   ***
   Принцесса шла к Море и Каррату, а они отступали. Страх возник в их глазах, так как аура вокруг принцессы была просто пропитана злобой.
   - Я применю своё секретное оружие! Так что стойте! - закричал Каррат.
   - Вперёд! Я хочу увидеть, на что вы способны, - принцесса продолжала источать зловещую ауру.
   - Каррат, поможешь? - тихо спросил Мора. - Возможно, мне удастся ранить её, использовав свою атаку, но к ней нужно подготовиться.
   - А ты уверен, что это подействует?
   - Уверен.
   - Тогда без проблем и я тебе помогу, ведь ты мой друг.
   - Я знал, что ты не такой плохой, каким хочешь казаться, - улыбнулся Мора и начал концентрироваться.
   - ... - Каррат хотел что-то сказать, но не успел, так как металлическая сфера ударила участника в затылок и повалила на каменный пол.
   Мора посмотрел в ту сторону, принцесса уже была там. Металлическая сфера, зависшая над её рукой, вдруг распалась на множество частей и превратилась в серебристый браслет.
   - А-а-а-р-р! Чёртова тварь! Я тебя поставлю на место! - у Каррата текла кровь, но он явно не намеревался сдаваться.
   - Ты что-то сказал? - принцесса посмотрела на него злобным взглядом.
   Я не мог смотреть на то, как сражаются участники одной команды. Это было выше моих сил, поэтому я решил остановить это сумасшествие.
   - Прекрати, Сио! - я встал между ней и этим участником. - Зачем атаковать своих соратников?
   - Это они-то соратники?
   - Мы разные, но ведь нам необходимо победить в этом испытании и пройти на следующий уровень.
   - Нам с ними не по пути.
   - Но...
   - О-о-х, ты подтвердил все мои опасения, - вздохнула Кассиопея, взглянув на меня. - Ты очень добрый, Налл, а лучше сказать слишком добрый для этого мира. Думаешь, твоя доброта поможет тебе взобраться на Вершину?
   - А-ха-ха! Я прикончу тебя! - Каррат подобрал какой-то каменный осколок и кинулся на Сио, но принцесса уложила его мощным ударом металлической сферы.
   - Никакой пощады врагам, Налл, - сказала Кассиопея, и лицо её было похоже на каменную маску. - Но я вижу, что ты не сможешь никого убить. Наверное, это даже к лучшему. Тебе не нужно никого убивать и марать себя чужой кровью, оставь это мне, я уже привыкла к этому. Забудь обо всём, Налл. Забудь Уллу, и возвращайся назад.
   Тьма моего мира заполнила собой всё пространство, поглотив свет эльта, и все исчезли в ней, растворившись без следа.
   - Не-е-е-ет! Я туда не вернусь! НИКОГДА!
   - Попалась! - крикнул Мора, и грохот его атаки оглушил всех в округе, одновременно окутав дымом видимое пространство. Спустя немного времени весь дым рассеялся, и Кассиопея открыла глаза.
   - У этого гада оказался столь мощный артефакт. Не может быть, Налл, ты в порядке?! - страх возник в глазах принцессы, но увидев, что со мной всё нормально, парочка кровоподтёков и немного разорванная кофта не в счёт, хотя голова все же кружилась, и я присел. - Почему? Зачем ты это сделал?
   - Почему? - всё же я немного переоценил себя, и кровь закапала со лба, звонко ударяясь об пол. - Почему мы должны сражаться? Почему мы должны ненавидеть друг друга? Почему? Я не понимаю... - мне было больно и голова начала кружиться сильнее, но я всё же старался перетерпеть эту боль. - Вы правы, Сио, но я не могу подниматься наверх, убивая тех, кто шел рядом со мной. Я просто не могу так поступить, это выше моих сил. Тех, кого я встретил здесь, кто стали моими первыми друзьями. Они самые дорогие для меня люди. Дружбу и много другого я обрёл в Башне и тут всё, что мне дорого. Если я буду подниматься, убивая своих друзей, то, что я могу обнаружить на Вершине? Ничего, что смогло бы их заменить.
   - Налл...
   - Почему все считают, что их желания важнее жизней лучших друзей? Почему все стараются предать друг друга и пройти дальше любой ценой? Я этого не понимаю и не собираюсь причинять вред своим друзьям, - я поднялся, несмотря на боль и кровь, которая застилала мой взор.
   - А-а-а-р-р-р!!! И вот почему ты такой?! Насколько же красива эта Улла, что ты так стремишься её найти?! Чтобы продолжить свои поиски тебе всё равно придётся убивать. Ты ведь совершенно не жалеешь себя и мог погибнуть уже не раз. А-а-а-а! Дурак!
   - Я знаю, но я не могу поступить иначе.
   Эти участники продолжали стоять неподалёку и наблюдать за происходящим.
   - Ты смог выжить даже после удара Рагна, удивительно.
   - Вы ещё здесь? У вас было столько времени, чтобы убежать, но словно стервятники вернулись обратно и решили добить нас? Ха! Не получится! Налл...
   - Не нужно сражаться, мы ведь в одной команде.
   - Замечательно! - все услышали хлопки в ладоши и среди темноты появились серебристые глаза Аюолы, прикрытые барьерами, а в скорее участники увидели главного куратора. - Отличный спектакль. Какая драма! Но мне не хватает трагедии и действий. Столько разговоров и никто до сих пор не умер, печально. Впрочем, мне многое стало ясно. Думаю, и Элинтер скоро поймёт, что за слово ты нам загадал, Налл. Ладно, у меня хорошее настроение, поэтому убивать я вас не буду, но вот немного показать свою силу всё же стоит.
   - Не думаю, что вам стоит стараться, - усмехнулась Кассиопея. - Лучше отдохните и попейте чайку, госпожа Аюола, - после этой фразы принцесса щёлкнула пальцами, и госпожа главный куратор исчезла в яркой вспышке.
   Принцесса с какой-то радостью в глазах посмотрела на меня, а потом улыбнулась. Кана показалась из тьмы так неожиданно, что я успел заметить только её перекошенное злобой лицо, и в следующий момент лезвие кинжала вылезло из груди принцессы, пройдя через сердце. Одежда принцессы начала пропитываться кровью, окрашивая её любимое платье в алый цвет.
   - Чего-сь! - удивилась Кассиопея и попыталась повернуть голову, чтобы рассмотреть, кто же нанёс ей столь подлый удар, но тело как-то неохотно слушалось, и взгляд Сио начал меркнуть. - Не успеваю...
   В моих глазах застыл ужас. Кассиопея умирала, но почему-то продолжала улыбаться, смотря на меня своими красивыми глазами, теряющими свет. Её ноги подкосились, и она бы упала, но я каким-то немыслимым образом преодолел разделявшее нас расстояние и подхватил принцессу.
   - А-ха-ха-ха! Проклятая принцесса наконец-то получила своё! - Кана была не похожа на саму себя, словно какое-то злое существо теперь было вместо неё. - Никто тебе поможет! Не поможет! Заодно, Налл, теперь ты ощутишь ту беспомощность, что всегда ощущала я. То отчаяние, когда твоих родителей, старшую сестру и брата убивают на твоих глазах вместе со всей деревней из-за наших рогов. А ты сидишь в подвале и не можешь даже плакать, потому что тогда убьют и тебя. И даже спустя время ты по-прежнему не можешь отомстить тем людям. Почему, кому-то должно быть лучше? - в её глазах были слёзы. - Принцессы всегда следят за порядком, по крайней мере, я в это верила, но никто из них не защитил нас и не наказал убийц!
   - Так-так, что же тут у нас такое? - из тьмы вышел Элинтер. - Вот же ересь! Мне значит нельзя вас убивать, а вам друг друга можно?! Чёрт! Как вы вообще попали в скрытый проход? И где Аюола?
   - Скрытый? - удивился Мора.
   - Так же как и мы! - теперь из тьмы вышли Фиол и Рекк, а за ними Ната и Дандат.
   - О, великий Создатель Башни! - воскликнул Дандат.
   - Куратор, как вы можете так жестоко обходиться с участниками? - добавил Фиол. - Зачем вы это сделали?
   - А я что? Я ничего, - ухмыльнулся Элинтер и ткнул пальцем в сторону Каны. - Вы лучше у неё спросите.
   - Кана, ты ведь никогда никому не могла причинить серьёзного вреда, тогда почему? - не могла поверить своим глазам Ната.
   - Потому что этот мир несправедлив.
   - Мы убежали со среднего пути, чтобы подготовить куратору ловушку, так как знали, что там мы все обречены, и наша помощь понадобится здесь, - сказал Рекк. - Но Элинтер уже тут.
   - А почему он никого не атакует? - поинтересовался Фиол.
   - Действительно.
   - Вот черти! - злился куратор, но всё же ответил. - Потому что я не могу атаковать участников в скрытых проходах. Вы меня начинаете бесить!
   - Раз он не может атаковать, то давайте уложим его, Кана у тебя это хорошо получилось с этой принцесской, может, поможешь нам? Мы ведь всё равно все в одной лодке, а если положим куратора, то гарантированно пройдём на третий уровень всей командой.
   - Букашки. Думаете, сможете меня одолеть?!
   "Вот уроды! - куратор начинал приходить в ярость, и казалось его глаза стали светиться ещё ярче. - Из какого места повылезали эти черти? И что теперь делать? Если помрёт принцесса, хлопот потом не оберёшься, может влететь и главному куратору, а уж тогда лучше пусть король лично меня прикончит, так как я не желаю попасть в руки к этой владыке тьмы. Может, взять принцессу вместе с этим пареньком и помчаться к лекарям, а заодно связаться с Нэро. Но тогда остальные беспрепятственно смогут добраться до выхода и победить. Гадство!"
   - Ра-а-а-а!!! Как же меня всё бесит! - злился куратор. - Вы видимо что-то не так поняли, если принцесса умрёт, то я плюну на все правила и положу вас всех! Так что вы и так покойники!
   Я не знал, что делать. Сио продолжала смотреть на меня, но она даже не могла ничего сказать, а дыхание её становилось редким. Я смотрел на остальных участников и не понимал, что происходит, почему они ведут какие-то перепалки друг с другом, почему не помогут ей? Куратор, если я одолею его, то смогу спасти Сио. Не могу, не могу потерять друга! Я положил принцессу на землю и направился к Элинтеру.
   - Парень, ты всерьёз хочешь подраться со мной? Неужто решил, что победа надо мной тебе чего-то даст.
   Я приготовился к поединку, но куратор был настолько быстр, что всего лишь раз стоило моргнуть, и он оказался рядом со мной. Его удар был силён, но я не упал и даже не шелохнулся и вообще не почувствовал боли.
   - Не стоит меня недооценивать, я нанёс тебе пять ударов, чтобы заблокировать потоки энергии в твоём теле, а также наложил лёгкий барьер, который и не позволяет тебе двигаться. Это не противоречит правилам, но этим приёмом я могу воспользоваться только раз, - куратор подошел ближе. - Почувствуй эту энергию и используй её. Чтобы спасти принцессу тебе необходимо вырубить этих двух идиотов, девчонку, что заварила эту кашу и парочку, что была с вами до всех остальных. Тут нет необходимых камер, а главный куратор ни за что не позволит прийти лекарям, пока не кончится экзамен. Думаю, она сейчас не в лучшем духе, раз вы смогли развоплотить её двойника. Решай, что для тебя важнее. Вижу. Мне даже не нужно было задавать этот вопрос. Тогда стартуй!
   "Этот приём ему не повторить ни в жизнь, - обдумывал куратор. - Но так он обретёт уверенность и возможно сможет одолеть этих участников. Жаль, что тут я не могу никого атаковать и использовать этот приём на всех участниках. Думаю, есть шансы, что принцесса выживет".
   Я бросился в сторону участников с такой скоростью, которой сам от себя не ожидал. Не знаю как, но энергия будто сама притягивала мои удары к соратникам. Пять мгновенных ударов и энергетический барьер. Буквально через несколько мгновений Кана, Фиол, Рекк, Мора и Каррат медленно упали на пол.
   - Простите меня, но я должен был так сделать. - Я посмотрел в сторону оставшихся соратников, после чего Ната поняла меня и легла на пол, утащив за собой Дандата.
   "Как? Как он это сделал? - куратор с вытаращенными глазами смотрел на Налла. - Мне потребовалось немало времени, чтобы изучить эту технику, а он фактически и раза не увидел. Лишь испытав её на себе, он смог повторить. Что это за искатель такой?"
   - Госпожа главный куратор, остановите испытание, - Элинтер активировал свой эльт.
   - Раз уж таково их желание. Впрочем, их особо не спрашивали, - усмехнулся приятный голос Аюолы. - Вторая команда провалила экзамен.
   - Нэро, где тебя хранитель носит?! Живо сюда! - крикнул куратор и подошел ко мне.
   Я держал принцессу на руках, но кровь продолжала течь из её раны, а сердце билось всё медленнее и медленнее. Все участники наконец-то освободились от энергетического барьера и начали злиться.
   - Предатель! - крикнул мне Рекк.
   - Прихлёбыш кураторов! - вторил ему Фиол. - Чтоб ты под первый уровень Башни провалился!
   - Куратор, вы же сказали, что поможете! - я не обращал на них внимания. - Почему же вы стоите?
   - Помощи нужно ждать не от меня, хотя я кое-что попробую сделать, - он присел рядом со мной и создал три основы, после чего заставил их крутиться и сложил в одну, которая, словно перчатка, обволокла его ладонь. Он прикоснулся к ране принцессы, и кровь прекратила вытекать из раны.
   - Почему же вы раньше не сделали этого?
   - Раньше я был ограничен правилами, - вздохнул куратор и добавил шепотом. - И, несмотря на то, что Нэро боялся моих нарушений, я просто не мог их допустить из-за барьера Аюолы. Поэтому и сказал тебе вырубить их всех, чтобы правило не ограничивало меня. Теперь у принцессы чуть больше времени и будем надеяться, что Нэро успеет её исцелить. Возможно, Менейя эр Калар тоже поможет.
   - За что вы так с Сио?! - я злился и не понимал, почему Кана ударила ножом принцессу.
   - Я же уже всё сказала, - она как-то странно смотрела на меня, будто пыталась испепелить взглядом. - Принцесса виновата в том, что не помогла. Они обладают такой силой и не используют её для защиты других, поэтому пусть сдохнут. А ещё я хотела сделать так, чтобы плохо было и тебе. Она является самым важным человеком для тебя, и после того, как ты её потеряешь, то ты не сможешь продолжать свой путь. Ведь зачем тогда нужна будет Башня, если твоей любимой не будет рядом? Таким образом, я должна была избавиться сразу от двух проблем.
   - С чего вы взяли? - я был очень удивлён, и не понимал, почему она решила, что Сио для меня важнее всего на свете, хотя она действительно важна для меня.
   - Хм... не знаю даже как сказать..., - как-то зловеще усмехалась Кана, но в её глазах не было радости, а только пустота. - Мне стоит тебя поздравить с такой замечательной победой, ведь ты спас свою возлюбленную, положив всю команду. Я не завершила то, что начала... надо было её пару раз ударить, чтоб наверняка убить. Но теперь всему конец.
   - Неужели... это был единственный способ? - мне было страшно от её слов, и я оставил принцессу Элинтеру и подошел к Кане. - Неужели нельзя было придумать иной выход?
   - В этом мире у тебя нет друзей, лишь конкуренты. И ты должен пройти по их трупам, иначе кто-нибудь из них пройдёт по твоему. Почему у меня нет такой же силы как у тебя, у Аскилии или у Рурибель? Тогда бы я смогла справиться с любыми врагами и без всяких принцесс. Все были бы живы, и эта проклятая Башня не появилась бы в моей жизни. Я ненавижу этот проклятый мир и тех, кто, обладая силой, не мог мне помочь. Я не могла отомстить обидчикам, поэтому решила убить принцессу, но ничего не вышло! - она упала на землю, после чего прикрыла глаза и зарыдала.
   Я чувствовал её боль и отчаяние, которые потом сменились каким-то непонятным умиротворением и покоем. Кана больше не обращала ни на кого внимания, будто отрешившись от мира.
   "Что за команда? Какой-то ужас, чуть не погибла принцесса, появилась парочка героев, которые пытались сделать всё, в том числе и пожертвовать собой, только, чтобы остановить меня, а ещё предатели... - размышлял куратор. - Этот участник очень странный, впрочем, как и его энергия. Никогда такого не видел. Либо он наивный дурак, либо избранник Создателя Башни. М-да. Нужно будет побыстрее убраться отсюда, а то вдруг этот психоз заразен".
   Ната сидела рядом со своей подругой и смотрела куда-то во тьму.
   - Кана, как думаешь, почему этот мир настолько несправедлив? Этот мир отнимает у меня всё самое ценное, то, что я никогда не смогу вернуть. Но тебе, Кана, я помогу, даже не смотря на все правила этой проклятой Башни. Я всегда убегала, жалуясь на это мир, у меня отнимали всё, что я ценила, но теперь я не отступлю, слышишь меня, Кана?! Теперь я буду сражаться до последнего! - Ната легла рядом с подругой, которая продолжала тихо плакать, не обращая внимания ни на кого вокруг.
   - Чего?! - куратор был очень удивлен, услышав громкий сигнал. - Какого чёрта?!
   - Вторая команда выиграла игру! - раздался голос главного куратора.
   - Как это возможно?! - Элинтер не верил своим ушам и только сейчас заметил, что после первых слов куратора энергетический барьер не исчез, а лишился своей подпитки только сейчас.
   - Я сказала, что вторая команда провалила экзамен, но у нас же игра и заметьте, экзаменом её называли вы, а не я, - усмехнулась Аюола. - Нужно внимательней меня слушать. И кстати, ты применил целых три основы, превысив лимит допустимой для использования энергии и нарушив тем самым правила до завершения испытания, поэтому я поговорю с тобой позже. А сейчас я поздравляю вторую команду с победой. Лекари уже в пути, так что думаю, обойдёмся без потерь.
   - Не может быть, - Элинтер находился в полном недоумении. - Каким образом эта чёртова команда смогла победить?! Неужели кто-то смог добраться до безопасной зоны? Но как? Я ведь не мог никого пропустить, - куратор вздохнул и поник. - За что мне это? Нужно было просто всех убить. Тогда проблем было бы меньше, а теперь меня ждёт владыка тьмы.
   - Неужели мы победили?
   - Да ладно?
   Большинство участников радовались и веселились, но я не видел причин для этого. Принцесса чуть не умерла и только благодаря куратору Нэро и Менейе эр Калар, теперь можно за неё не волноваться, но я до сих пор чувствовал боль и что-то ещё, что-то очень странное.
  
   Глава 32
  
   Переживания Налла. Раздумья Ланта. Стратегия победы.
  
   - Вы были правы Авакан, - сказала Амбр ан Дорр. - Никогда прежде я не видела столь тёмной лошадки. Столь необычный талант... он очень много добьётся. Скопировать ту технику, что он мельком увидел, хотя нет, он её даже не увидел, так как попросту не смог уследить за движениями Элинтера, не смог бы никто из них.
   - Но он всё-таки смог, - нахмурился Хин Хар Гром. - Смог скопировать то, на что у куратора ушли многие годы. Что за монстр из него вырастет?
   - Ну что вы, - усмехнулся Авакан. - Он не будет монстром, хотя при потере принцессы, мне кажется, такое всё-таки могло случиться. Этот паренёк слишком добрый и скорее он станет святым, но если всё же случится такое, что превратит его в демона, то мы получим того, кто со всеми потрохами сожрёт всю королевскую гвардию, принцесс и Пришедших в придачу.
   - Вы явно преувеличиваете, - усомнилась Амбр в словах своего коллеги.
   - Не исключено, но вероятность такого исхода есть всегда, впрочем, как и вероятность того, что он помрёт на следующем уровне.
   - Не стоит беспокоиться, господа, - прервала их Аюола. - Скоро это будет заботой главного куратора третьего мира, так что не стоит лезть в это дело. Всё же он обычный участник и довольно слабый, несмотря на свой необычный талант. Увеличение своей силы у него займёт не один десяток, а возможно и несколько сотен лет.
   - Думаете, стоит оставить его без присмотра? - спросил Авакан.
   - Конечно, у меня и без него хлопот много, - вздохнула главный куратор. - Так как скоро должен вернуться Экхарт. Как обычно будет меня доставать, а потом проводить кучу своих проверок и говорить, как я тут плохо всё сделала, пока его не было и ему придётся всё восстанавливать следующую сотню лет.
   - Ну не всё же настолько печально, ведь так?
   - Да как сказать... - махнула рукой Аюола. - В общем, мне не до него. Так что как только восстановится ряд участников, то побыстрее отправьте их дальше, пусть повеселят Норга.
   - И всё же мне не даёт покоя одна вещь, - вид у Амбр был серьёзный. - Каким образом они смогли всё так продумать?
   - Принцесса, несмотря на такую рану, не теряла сознание, пока не выиграла, - сказал Нэро.
   - Кто бы мог подумать, что она использовала двойника, - усмехнулся Авакан. - Провести двойника через трудный путь так, чтобы Элинтер его не заметил, крайне сложно. Я бы даже сказал невозможно, но в данном случае реальность не на моей стороне.
   - М-да, продержаться так долго в сознании при большой потере крови, чтобы не утратить контроль энергии и двойника, достойно уважения. Принцесса просто невероятна и даст фору многим воинам, - погладил бороду Хин Хар Гром. - Да ещё и смогла перед ранением изумительной ловушкой избавиться от вашего двойника, госпожа. Признаюсь честно, но я думал, что всё это время ваш двойник сидел с нами.
   - Всё-всё, ничего не хочу слышать об этих участниках, - прервала все обсуждения кураторов Аюола. - Не хочу забивать свою голову чужими проблемами.
   - Но куратор...
   - Никаких "но", результаты объявим завтра, а сейчас нужно поздравить остальных с завершением их испытаний на моём уровне. Хотя бы разок их порадую.
  
   ***
   Следующее утро было очень тяжелым и после этого испытания мне не хотелось просыпаться, так как я боялся, что больше не увижу Рури и Сио. Вот только у куратора Нэро было совсем иное мнение и настроение, поэтому он поднял всех участников пораньше.
   - Всех с добрым утром! Не забудьте подкрепиться, как следует. Сегодня вечером будут объявлены те, кто пройдёт на следующий уровень, так что буду ждать вас в центральном зале ближе к пяти часам.
   Я почти не слушал его, а перед глазами была улыбка Сио и нож, показавшийся из груди. А когда я увидел запись, где этот куратор наносит такой сильный удар Рури, что стена за ней трескается, то это меня подкосило окончательно. Схожее чувство я испытал, когда Улла прошла через врата, но теперь оно было столь сильно, что казалось не уйдёт никогда. Лант называл это чувство отчаянием. В какой-то момент мне захотелось ударить этого Элинтера, также как он ударил Рури.
   В столовой было не так много народа, как я ожидал. Да и тот, что присутствовал, был как-то подавлен. Только Рекк и Фиол веселились и праздновали победу, Мора сидел с края и спокойно пил кофе, Ната в задумчивости перебирала вилкой салат, уставившись куда-то вдаль. Ангон и Гентор сидели за столом и молча поглощали жареные стейки. Аплос увидел меня и решил подойти.
   - Не нужно хмуриться и лучше поешь, - он сел за столик и мне пришлось взять себе немного еды, после чего я присоединился к нему. - Отчаяние так и вьётся вокруг тебя, а этого не должно быть. На моей памяти ты не был слишком весёлым, но и таким как сейчас ты тоже не был, так что давай превращайся в прежнего себя.
   - Да я и так...
   - Ага, вижу, у тебя такой вид, как будто ты хочешь встретиться с костлявой, - вздохнул Аплос и, видя, что я его не понял, пояснил. - То есть со смертью. Не нужно волноваться. Это не поможет девчонкам и только опечалит их, когда они придут в себя, так что прекращай хмуриться. Ладно, пойду, попробую развеять тьму над кошечкой. Как вижу, с твоей бедой я уже справился.
   Лучший ученик Элинтера встал и направился в сторону коридора. Я сам не понял, что сделал Аплос. Но мне стало гораздо лучше, и настроение вновь стало хорошим, а главное - он тоже верит, что они поправятся. Теперь нужно поговорить с друзьями насчёт одной мысли, которая только что появилась передо мной, словно яркая вспышка.
  
   ***
   - Пойдёт ли теперь Налл дальше? - Лант лежал на своей кровати и вслух обсуждал произошедшие события сам с собой. - Или же останется здесь? Красноволосая Рурибель и принцесса Кассиопея определённо ему не безразличны, но обе они очень серьёзно пострадали и неизвестно когда придут в себя, да и придут ли? Всё вышло как-то не совсем по плану. Не смотря на то, что обе команды победили, Налл ходит, словно зомби и не обращает почти ни на что внимания. Скорее всего, это вызвано не только состоянием девушек, но и разговором с Каной, которая теперь не хочет его видеть. Это в свою очередь привело его к мысли, что всё это случилось из-за него. Хм... но с чего он это взял... - его прервал громкий стук в дверь.
   - Белый и долго ты будешь дрыхнуть? - Тар протиснулся в комнату, после чего достал выпуклый диск с парой кнопочек и круглой прорезью. - Классная штуковина, правда? - Воин-леопард явно пришел похвалиться новым приобретением и, вздохнув, Лант не стал разочаровывать своего друга и говорить ему, что такая же штуковина валялась где-то в его дипломате, поэтому изобразил удивление и спросил. - Что это?
   - О-о-о! Это очень крутая штука! - обрадовался Тар такой реакции "каменнолицего", как он про себя окрестил мыслительный центр их команды. - Это пересм... переще... короче, эту штуковину отдала мне серебристая и я без понятия что это, но выглядит круто.
   - Серебристая? - теперь Лант действительно был удивлён и попытался припомнить, кто имеет волосы такого цвета, и это не составило труда. После чего его удивление перешло на новую ступень. - Но зачем куратор Аюола отдала его тебе или лучше скажи, почему она это сделала, так как ответ на "зачем" я уже и так понял?
   - Я встретил эту девчонку ещё до вашего похода в цитадель. Она несла какой-то стальной кувшин с пучком трав, - сказал Тар, почесав голову. - И я понял, что она больна. Поэтому пьёт отвары из целебных трав, ну я и отдал те, что были у меня. Она как-то сразу изменилась в лице, наверное, злые духи так отреагировали на столь мощную целительную силу.
   - Или она просто скривилась от запаха, - усмехнулся Лант.
   - В этом кувшине был кипяток, и она кинула туда травы, после чего сразу же стала доброй и сказала, что это очень аро... мра... короче вкусный чай. И потом отдала мне эту штуку со словами... - теперь Лант просто не мог не прервать своего друга, так как представил выражение лица Аюолы немного не так, как это было на самом деле.
   - Такой большой громадине как ты не помешает переменщик, - стратег сказал это голосом Аюолы, еле сдерживая смех, наблюдая за мыслительными потугами Тара.
   - Точно! Так и сказала! - обрадовался Тар. - А я всё не мог вспомнить названия... эм... стоп. Если я не говорил тебе его названия, то откуда ты это знаешь? Ты очень хитрый белый, но всё же не настолько.
   - Настолько-настолько, - вновь усмехнулся Лант. - Я уже видел этот артефакт раньше и, кстати, она, похоже, не заметила, но отдала тебе переменщика ранга "B", или она была так счастлива от нового чая, что просто не могла удержаться от столь весомого подарка, впрочем, это не так важно. Для чего он нужен я расскажу тебе как-нибудь позже. Спасибо, что повеселил, но ты отвлёк меня от важных размышлений.
   - Это, каких же?
   - Я не уверен, что Налл захочет и дальше идти с нами.
   - Что!!! Да я ему сейчас!!! По голове ударю, чтобы выбить плохие мысли! - Тар подпрыгнул как ужаленный.
   - Я думаю, это не поможет, - вздохнул Лант. - Он останется здесь из-за принцессы и красноволосой красавицы.
   - О-о-о! А когда красный успел найти себе самок? - удивился Тар. - Да ещё и двух сразу, а по нему и не скажешь, что он настолько хорош. И что они в нём нашли? Кожа да кости, самки из моего племени выбрали бы такого здоровяка как я.
   - М-да... представляю, какие же у вас "самки", - закатил глаза представитель семьи Милиаль. - И ты меня немного не понял. Впрочем, объяснять тебе всё это - гиблое и бессмысленное дело. Придёт время, и сам поймёшь.
   - Ты говоришь, как мой отец, - нахмурился воин-леопард. - Сколько тебе лет белый, может я из-за твоей хлипкости не разглядел, что ты старейшина? А то наши старейшины по силе и мне не уступят, а по мастерству оставляют такого умелого воина как я далеко позади, - с горечью признал он. - Я не понимал, почему он всегда дарил матери цветы, кристаллы и тому подобную ерунду. Даже когда этого не требовали обычаи, и он сказал, что придёт время, и я пойму.
   - Мне всего двадцать три, так что никакой я не старейшина, - почесал голову Лант и вновь опрокинулся на кровать. - Когда-то давно у меня была любимая младшая сестра. Она не так часто, как хотелось бы мне, приезжала к нам. Сестра всегда была очень красивой и доброй, но она была не из главной ветви нашей семьи, как я.
   Поэтому я решил немного помочь ей и её матери. Уже в то время я был достаточно умён, чтобы провернуть подобное дельце. Заставил отца обратить на неё внимание, осторожно намекнул о том, что сестра может помочь семье. Пришлось немного поучить сестру, восполнить пробелы в знаниях и сделать намного сильнее, после чего всё сработало само собой. Но я был слеп и не ожидал, чем всё обернётся.
   Я думал, что буду радоваться, что помог ей осуществить мечту и занять достойное место в нашей семье, но всё оказалось с точностью наоборот. Её забрали к Королю Трейтору. Мне же стало скучно и тоскливо без неё, ведь она была единственным человеком, кого не касались интриги главной семьи и единственной, кому я мог всецело доверять и спокойно разговаривать обо всём на свете.
   - Ты дурак, белый! - крикнул Тар. - Если тебе она так нравилась, значит, ты должен был положить на чашу весов всё, что у тебя было, чтобы оставить её рядом с собой. И плевать на её мечту. Самки сами не знают, чего хотят, но наверняка ей было бы лучше рядом с родными, чем с каким-то королём и вообще. Я бы к чертям отправил этого короля, а потом занял бы его место, и тогда всё было бы ещё лучше - самка рядом, и её мечта исполнена.
   - Весьма оригинально и прямолинейно, - улыбнулся Лант, проведя рукой по волосам. - Наверное, я так бы и сделал, если бы ты сказал мне об этом раньше, скажем так лет пять-семь назад.
   "Я потерял не только сестру, но и нечто большее, - обдумывал стратег. - Когда, я с ними, то чувствую, что мне также хорошо, как было вместе с сестрой. Без них мне было бы одиноко, а интриги в семейном дворце меня уже изрядно достали, но они... они делают мою жизнь лучше".
   Стук в дверь прервал размышления представителя семьи Милиаль, и вместе с Таром они повернули головы, чтобы увидеть самую младшую соратницу их необычной команды.
   - Ну что, соскучились?! - весело поинтересовалась Линтис. - А атмосферу, какую нагнали-то, ужас! Чего за ужастики вы тут обсуждали?
   - Как две принцессы упали во тьму поверженные злобным маленьким монстром, которого они не воспринимали всерьёз, - зловещим голосом произнёс Лант.
   - Какие интересные у тебя поздравления с победой, - усмехнулась девочка. - А если честно?
   - Самок красного и похищение каким-то королём сестры белого, - честно ответил Тар, опередив своего друга и заставив того приложить руку ко лбу.
   - Понятно, - Линтис покраснела до ушей. - Я тогда пойду лучше, чтобы не мешать таким разговорам.
   И в это время зашел Налл. Девочка наткнулась на него и, казалось, покраснела ещё больше, а друзья как-то по-доброму посмотрели на последнее недостающее звено команды.
   - Я должен вам кое-что сказать, друзья, - было тяжело говорить, так как я не знал, могу ли я просить их о помощи, ведь от меня не было никакой пользы на протяжении всего нашего пути.
   - Не смей бросать друзей, ради самок! - выкрикнул Тар.
   - Прошу, помогите мне! Я хочу продолжить свой путь вместе с вами! - одновременно с ним выпалил я.
   - Что?! - тут уже одновременно повторили мы все.
   - Красный, я всегда знал, что ты настоящий мужик!
   - Ха! А-ха-ха-ха! Можешь рассчитывать на меня Налл! Я доведу и тебя и всех остальных до самой Вершины, причём совершенно бесплатно, - Лант радовался так, как никогда раньше, а Линтис просто обняла меня.
   - Я боялся, что мне придётся вернуться в свой тёмный мир, где я вновь останусь наедине со своим одиночеством, но вы продолжаете мне помогать, несмотря на то, что от меня нет никакого толка, - мне было очень приятно, что друзья остались со мной. - Спасибо вам ребята!
   - Думаю, нашей команде не мешает набрать вес, - усмехнулся мой друг. - Так что мы идём за нашими друзьями.
   - Лант, у меня тут есть одна идея. Честно говоря, именно её я хотел вам поведать. Но я боялся, что вы не захотите продолжать иди вместе со мной.
   - Не боись, мы и принцесс твоих вместе с собой возьмём, так что я внимательно тебя слушаю.
  
   ***
   Как обычно, я шел в зал отдыха, чтобы поболтать с другими участниками и заметил Селестию и Рурибель, которые сидели за одним столом, и вяло обсуждали что-то. Взяв пару стаканов с газированным напитком, я отправился к ним.
   - Привет девчонки, чего такие хмурые?
   - Да так...
   - Рурибель, ты не злишься на Налла? - спросил я, присаживаясь рядом с ними.
   - Не особо, хотя голова ещё немного побаливает, - она постучала пальцем по самому большому рубину в её повязке. - Не очень приятно. Как-нибудь нужно будет двинуть ему по затылку и посильнее, чтобы почувствовал себя в моей шкуре и посмотрел какого это чувствовать себя также. Ничего плохого я ему не сделаю, но всё равно присмотри за ним, - сказала красноволосая красавица.
   - А ему угрожает какая-то опасность?
   - Хм... если бы ты видел, какие злобные взгляды Кана бросает в сторону Налла, то удивился бы, почему он до сих пор не вспыхнул, как факел, - ответила девушка. - Она ненавидит принцессу, а Налл же спас ей жизнь и дружит чуть ли не больше, чем со многими другими участниками. Так что, если Кана решит как-нибудь навредить принцессе, то Налл может попасть под раздачу, а я... - немного замялась красавица, и её каменная маска слегка треснула, осветив лицо лёгкой улыбкой. - Не могу за ним присмотреть, так как у меня есть неотложные дела.
   - Будь аккуратней Лант, - добавила Селестия. - Кана действительно сильно изменилась за последнее время, и её злоба чувствуется даже за маской доброты и спокойствия. Похоже, находиться столь близко с принцессой для неё очень тяжело.
   Пришлось собрать кое-какую информацию, в результате которой я выяснил, что Кана люто ненавидит не только Кассиопею, но и Риагару. Однако она не пыталась им навредить, что выглядело очень странным. Немного поговорив с некоторыми участниками, а заодно с Менейей эр Калар, я узнал ещё кое-что любопытное.
   - Принцесса, если судить по моей информации, то вам угрожает опасность.
   - Кто-то считает, что я нравлюсь Наллу, - улыбалась Кассиопея, не обращая на меня внимания. - А может даже, что он любит меня.
   - Будь аккуратней с Каной и не подставляй ей спину, - предупредил я и собирался уйти, но она меня остановила.
   - Налл знает об этом?
   - Я пока не говорил ему.
   - И не скажешь, - прищурила глаза принцесса. - Иначе я тебя прибью. Я не хочу, чтобы он волновался обо мне и был под угрозой. У принцесс всегда было много врагов, и я не раз сталкивалась с подобными случаями, так что всё разрешится. А Налл должен сконцентрироваться на испытании. Чтобы проявить себя в должной мере, ему потребуются все его силы, а переживания из-за меня не позволят ему сделать этого, так что ни о чём не говори ему. А если уж я пострадаю, то так тому и быть, ведь это основная обязанность всех принцесс - принять удар на себя, - она улыбнулась и пошла в свою комнату.
   - Кассиопея, та болезнь не была случайностью, - остановил я её. - Если верить словам Менейи эр Калар, то против вас использовали яд. Если бы Вы так и остались в своей комнате, то непременно бы умерли. Налл не позволил вам этого сделать и вовремя отнёс к лекарю. Думаю, что Вы прекрасно поняли, кто мог подложить этот яд.
   Потом мне пришлось ещё много попотеть. После я переманил на свою сторону близняшек, Рурибель, и Аскилию. С последней было легче всего, так как достаточно было накормить её огромной порцией мороженного. Она не выдержала такого напора и согласилась сотрудничать с хитрющим мной.
   Я подстраивал всё таким образом, чтобы куратор присматривал за принцессой и Наллом, ведь он прекрасно понимал, что его ждёт, если Кассиопея погибнет. И мой план был идеальным. Честно говоря, я даже был рад, что Кана ведёт себя именно так, ведь благодаря этому я смог проработать своей план ещё лучше.
   Но даже тогда я не понимал, что, как и прежде управляю людьми, словно шахматными фигурами. Кого-то защищаю, кем-то жертвую, кого-то шантажирую, чтобы получить результат, который бы устраивал только меня. Мнения остальных меня не интересовали. Всё было так же, как и во дворце у отца.
   - Интересный рассказ. И всё же, - Нэро обдумывал всё сказанное. - С чего ты взял, что Кану кто-то надоумил убить принцессу?
   - Всё, что я узнал о ней, свидетельствовало о том, что она не жестокий человек. И вряд ли бы она стала пытаться убить принцессу во время обучения, ведь прекрасно понимала, что кураторы за нами приглядывают. Однако она чуть не достигла успеха, если бы не помешал Налл. Менейя эр Калар наверняка доложила обо всём главному куратору, однако никаких мер не было принято, поэтому можно сделать вывод, что Аюола как-то воздействовала на Кану, и даже убийство принцессы рассматривала как инструмент влияния на психику Налла. Остаётся лишь один вопрос - для чего ей это нужно?
  
   Глава 33
  
   Сереброглазая Королева Света. План Налла. Команда.
  
   Тёмные скалы окутались тенями ночи, стараясь раствориться в окружающей тьме, но небесное покрывало своей синевой не позволяло им слиться с мраком, очерчивая их контуры. Два человека стояли в ущелье, похожем на след, оставленный гигантской змеёй.
   - Отряд уничтожителей, лидер первого подразделения Лакрима.
   - И как давно вам это известно, госпожа главный куратор? - усмехнулся Авакан Морриль, поправив длинную прядь синих волос, выпавшую за границы тёмного облака. - С тех пор как появился очень интересный участник, который решил сняться с дальнейших испытаний, - улыбнулась Аюола. - Ну а ещё я видела любопытную участницу с синими волосами, которая ходила на лекции вместе с остальными искателями.
   - Значит, придётся решить возникшую проблему моим излюбленным методом, - вздохнула Лакрима. - Если уж всё так вышло, то мне придётся вас устранить. Пожалуйста, не злитесь на меня. Я буду нежной и не оставлю тут следов. Хотя не буду скрывать, что мне давно хотелось сразиться с таким сильным соперником как вы. Ведь даже глава уничтожителей говорил всем командирам никогда не связываться с Сереброглазой Королевой Света. Аюола Арн Арнар, - клубы тёмного дыма вылезли из пещеры, окутав ноги уничтожителя, и из этого дыма показались костлявые руки с шипами.
   - Очень мило, - улыбнулась главный куратор, после чего многочисленные лезвия и шипы потянулись к ней, а потом исчезли во тьме, куполом окружившей её.
   Купол тьмы лопнул и Лакрима увидела дружелюбно улыбающуюся Аюолу, которая даже не сдвинулась с места.
   - Странно, вы применили силу почти идентичную моей, - главный куратор услышала задумчивый голос уничтожителя. - А причём тогда свет?
   - Хм... у меня спрашивать бесполезно, - Аюола наполнилась доброжелательностью. - Не я же придумывала себе прозвище.
   - Мне бы очень хотелось увидеть вашу истинную силу, которая даже главу уничтожителей заставляет воспринимать вас всерьёз. И раз уж эта сила столь велика, то почему ты не вышла замуж за кого-нибудь из глав тринадцати семей? Смогла бы жить не тужить, и забыть про все проблемы Башни.
   - Зачем мне это? Я люблю свою работу, да и эти сварливые главнюки... меня они только раздражают.
   - А истории о вашей силе поражают воображение, - сказала Лакрима. - Их даже тяжело воспринимать всерьёз. Скорее всего, это происходит, потому что вы давно не сражались.
   С чудовищным грохотом позади мирно стоящей Аюолы, разрывая земную твердь, вылезло гигантское костлявое чудище, кости которого были остры словно кинжалы. Не медля ни секунды, рогатая башка этого монстра сомкнула свои огромные челюсти, пытаясь проглотить куратора. Но в следующее мгновение Аюола подняла левую руку, и мощный луч белого света развеял в прах костлявую громадину и больно резанул по глазам Лакримы, пройдя даже через тёмное облако.
   - Лучше не стоит лезть ко мне без приглашения.
   - У-ху-ху! Как страшно, аж коленки затряслись. И до сих пор ничего не вижу из-за той вспышки! - обрадовано говорила фальшивый учитель. - Теперь я вижу, то есть, пока нет, но, в общем, вы поняли... - хихикнула она и продолжила. - Теперь я поняла, почему командир просил уважительно относиться к вам, и почему вы Королева Света. И я вас сильно недооценила, за что приношу вам свои искренние извинения. Командир редко посылал меня на задания, так как настолько трудных, чтобы соответствовали моему уровню, было не так много. И я совсем со скуки помирала, а теперь мне достался такой замечательный противник, как вы. Замечательно! Теперь я выложусь по полной, так что и вы не подкачайте и удовлетворите меня, а не то я буду злиться.
   - И для чего мне сражаться с тобой? Спроси у своего командира, каково это огребать белыми лучами, а с тобой мне лень драться, я лучше книжечку почитаю, - улыбнулась Аюола. - В общем, мне сейчас не до драки с тобой. Тебе ведь нужно выполнить своё задание, ведь так?
   - Возможно, и что с того?
   - Вот и выполняй его, - королева света была очень серьёзна. - Остальные тебе мешать не будут, но если ты нарушишь правила моего уровня, твой командир тебя не спасёт, впрочем, и ему я тоже устрою серьёзные проблемы, - Аюола развернулась и отправилась к себе в кабинет. - Передавай привет старому пердуну и пусть пришлёт мне своего чайку из фельменейских трав.
   - Что это было? Странная она какая-то, - Лакрима наклонила голову, после чего так и осталась стоять в задумчивости.
   - М-да, из-за какого-то уничтожителя перенервничала, старею, - вздохнула девушка и плюхнулась на мягкую кровать. - Давно же я ни с кем не сражалась. Руки трясутся. Замечательно! Дожила! А пофиг! Наконец-то скоро в Башне будет веселуха, и нервишки восстановятся, - Аюола залпом выпила кружку чая стоящую на столике и с довольным видом провалилась в сон.
  
   ***
   Нэро шел рядом с Аюолой к центральному залу, где уже собрались все участники. Главный куратор как обычно была спокойной и о чём-то размышляла.
   - Теперь участники смогут пройти на следующий уровень. Жаль, что далеко не все смогли преодолеть испытания. В этот раз среди них было много умелых ребят. Госпожа Аюола.
   - Слушаю.
   - А есть ли на ваш взгляд среди отобранных участников особенные? - задал Нэро интересовавший его вопрос.
   -Хм... Раньше, все уровни были примерно одинаковы в плане испытаний. Только самые сильные, умные и хитрые могли пройти выше, задействовав все свои способности для преодоления испытания.
   Главные кураторы и хранители испытывали тех, кто смог пройти через Эфиальтию и Кастодиена. А потом всё изменилось. Появился первый Пришедший: Эклайт. Этот Пришедший смог победить королевскую гвардию и разбросал, как щенков лучших офицеров. Словно ураган он прошелся по владениям Трейтора и убил всех, кого встретил на своём пути. Это было шоком для всех миров Башни. А после него возник Аллон, чьё могущество оказалось не менее впечатляющим. А последняя Пришедшая, которая столкнулась с хранителем тридцать третьего уровня и убила его, не правда ли её сила поражает воображение?
   - Погодите, я такого не слышал, - Нэро был в недоумении. - Когда это хранителя смог кто-то убить?!
   - Упс, сболтнула лишнего, - Аюола прикрыла рот рукой. - Но ты же умный мальчик и не будешь болтать лишнего?
   - Конечно.
   - Вот и замечательно. Так вот, после всего этого Король и остальные серьёзно задумались, и чтобы избежать подобных инцидентов, было решено искать подобных участников ещё в начале их пути, чтобы направить их по ложной дороге, которая привела бы их прямиком к смерти. Ведь если этого не делать, то баланс миров будет нарушен и Башня унесёт всех за собой на тот свет. А никому умирать не хочется.
   Наш уровень является первым и основным уровнем, где происходит перенаправление пути, но это длится вплоть до седьмого уровня, слегка сбавляя критерии, и только седьмой уровень может окончательно поставить точку в статусе участника. Опасен он или нет. Наша задача выбить основной костяк таких участников, а остальные просто доделывают нашу работу.
   - На мой взгляд, именно наш путь неправильный, - нахмурился Нэро. - Разве создание ложной надежды и последующее устранение участников является правильным путём?
   - Куратор Нарн.
   - Да, госпожа.
   - Если вам не хочется заниматься этим, то оставьте свою работу другим и найдите себе занятие по душе. Подумайте над этим позже.
   Главный куратор вышла в зал и подошла к небольшому столику. Нэро встал рядом, остальные учителя уселись в стороне, а участники собрались в центре и с нетерпением ожидали результатов.
   - Приветствую всех участников, собравшихся здесь, - сказала Аюола. - Итак, пришло время узнать результаты ваших испытаний.
   Она нажала на кнопку, и позади неё вспыхнул экран монитора, на котором были отображены участники, набравшие необходимые баллы.
  
   Хищники: Риагара, Кассиопея, Линтис, Аллен.
   Воины: Селения, Накрор, Тар, Йорик.
   Лидеры: Лант, Норан.
   Разведчики: Аплос, Джикан, Лит, Унго.
   Искатели: Налл, Аскилия, Рурибель.
  
   На некоторых участниках стояла надпись "ранение".
   Кто-то подпрыгнул от радости, кто-то закричал, некоторые прикусили губу и с недовольным видом сидели на своих местах. Аплос обнял Риагару и Джикана, будучи безумно счастливым, что прошли они все.
   - Я не довольна результатами, - раздался голос Селении, и она встала с места. - Сестра проявила себя не хуже остальных, и она не прошла. Раз так, то я остаюсь вместе с ней.
   - Это ваше право, - пожала плечами Аюола. - Но в таком случае, вам придётся проходить испытания вместе с ней по новой.
   - Да без разницы. Но сестру я не оставлю.
   - Как пожелаете.
   - Спасибо сестрёнка! - Селестия повисла на своей сестре, сжимая её в объятиях. - Я знала, что ты меня не бросишь.
   - Одну сестру я потеряла, поэтому вторую я не отдам даже смерти.
   - Госпожа главный куратор, - сказал Лант. - Я тоже не доволен таким раскладом.
   - Хм... и чем же не доволен ты? - спросила Аюола, посмотрев на представителя семьи Милиаль. - Все твои друзья прошли вместе с тобой, поэтому мне несколько непонятно твоё недовольство.
   - Ну на самом деле не все, - Лант поправил свою шляпу. - Я бы хотел, чтобы раненые участники, а также некоторые другие, кто не прошел, были допущены на следующий уровень.
   - Странная просьба, зачем это сыну аристократа?
   - А разве для этого должна быть причина?
   - Хм... - нахмурилась Аюола. - Да ты весь интрижками пропитан. Значит все твоим действиям можно найти вполне понятную причину. Не из-за друзей же ты всем этим занимаешься? Тот, кто управляет людьми, как пешками, уже никогда не будет иметь друзей - для него будут существовать лишь противники и фигуры. Впрочем, как травмированные участники будут проходить испытания на следующем уровне? Никак, вот поэтому они и останутся здесь, пока не вернут себе прежнее здоровье. А те, кто не прошел, будут проходить испытания заново, если, конечно, не помрут.
   - Хм... однако, у меня есть другой вариант, - лицо Ланта озарила улыбка. - Мы можем разделить баллы между участниками таким образом, чтобы они были равны и по правилам, которые мне известны, участники с одинаковыми баллами считаются одинаково выполнившими своё испытание и вместе переходят к следующему. Разве не так?
   - Какие вы, однако, осведомлённые, - усмехнулась Королева Света. - Но даже ваших баллов, мистер Лант, не хватит, чтобы помочь и одному участнику.
   - Тогда ему поможем мы, - сказали хором все прошедшие участники. - И пройдём всеми.
   - Первый раз сталкиваюсь с подобной ситуацией, - вздохнула Аюола, с большим удивлением посмотрев на собравшихся участников. - Какие дружные участники. И как же вы намерены распределить баллы?
   - Вот так, - ответил Лант и вывел на экран новые результаты. - Ознакомьтесь.
   К предыдущим участникам добавились ещё некоторые, а баллы были распределены равномерно. Варгас, Мора, Ната, Ангон, Селестия, Дандат, Ирриат, Снай, Гентор, Фиол, Рекк, Дизнай, Онр добавились к остальным.
   - То есть пройдут в итоге обе команды почти полным составом, - констатировал увиденное Авакан.
   - Впервые на моей памяти случается подобное, - удивился Хин Хар Гром. - Дела-а...
   - Хитрющий этот Лант, - ласково сказала Амбр ан Дорр. - Красавчик.
   - Можете быть собой довольны, - с лёгкой улыбкой сказала главный куратор. - От вас я не ожидала ТАКОГО альтруизма. Признаю своё поражение, вам удалось спасти фактически всех, но всё же мне не понятен выбор некоторых участников.
   - Вот только я должен сказать кое-что ещё, - продолжал улыбаться Лант. - Это придумал не я.
   - Чего? - Аюола была поражена, впрочем, как и остальные кураторы, разве что эмоций Авакана увидеть не представлялось возможным.
   - Этот план придумал Налл, а я лишь удостоверился в возможности его реализации, - отпрыск семьи Милиаль был доволен произведённым эффектом. - Так что вся заслуга принадлежит Наллу.
   - Тогда весь этот альтруизм сразу становится понятен, - вздохнула Аюола. - Ну что ж, думаю, теперь можете отдыхать, но максимум один месяц. В течении или сразу по истечении этого времени, можете отправляться заявленным составом на третий уровень. Так что приятно провести время, - главный куратор открыла дверь, и все участники покинули зал.
   - Не ожидал, что этот Лант сможет уделать помимо Элинтера и нас, - вздохнул Хин Хар Гром. - Это же надо, обойти заключительные результаты.
   - Меня удивляет другое, - сказал Авакан. - Все прошедшие участники без тени сомнения отдали свои баллы своим соперникам, вот это действительно удивляет.
   - Похоже, влияние Ланта очень сильно, а доброта Налла затронула сердца даже тех, у кого вместо него был камень, - вздохнула Амбр. - Хотя я рада, что всё вышло именно так.
   - Почему вы ничего не скажите, куратор Нарн? - спросил Авакан. - Мне бы хотелось услышать ваши размышления.
   - А что я могу сказать? Этого и следовало ожидать от Ланта, - ответил учитель лидеров. - Ведь он добивается своей цели любыми методами.
   "Почему Аюола улыбается? - обдумывал куратор Нэро. - Неужели она опять предвидела всё, что случилось сейчас? И тогда она знает, что именно я и помог уточнить Ланту возможность использования данного плана? Какая же у неё сила?"
   - Муа-ха-ха-ха!!! - не выдержал Элинтер и начал громко смеяться. - Теперь почувствовали себя в моей шкуре?
   - Почувствовали-почувствовали, - сказал Авакан. - Как-то неприятно и неудобно в этом небольшом тельце.
   - А-ха-ха-ха!!! - засмеялись все остальные кроме, ушедшего в раздумья, Нэро, заставив Элинтера разозлиться.
   - С тобой я поговорю чуть позже, - ласковым голоском сообщила Аюола. - Ведь именно благодаря тебе у них оказалось достаточное количество баллов, чтобы разделить их между всем участниками и при этом каждое значение превышало установленное. Будем пить с тобой чай с печенками и читать книжки, милый... - усмехнулась главный куратор, а Элинтер побледнел и сполз со своего кресла.
  
   ***
   - Классно мы их уделали! - радовался Аплос.
   - Вы видели их лица?! Вот это я понимаю, попали впросак.
   - Но я всё равно не понимаю, почему вы помогли нам? - спросил Рекк. - Мы ведь не сделали ничего хорошего.
   - Плохого в принципе тоже, поэтому и взяли, - ответил Лант. - А вот парочку предателей оставим на повторное прохождение.
   - Они ещё долго этого не забудут, особенно этот усатый, который получил по заслугам, - Тар был доволен увиденным. - Теперь идём на третий уровень?
   - Рановато, - отрицательно покачал головой Лант. - Сперва дождёмся, пока поправятся все раненые. Всё же многие из них действительно заслужили победу и после всех моих слов было бы просто свинством оставлять их тут одних.
   - Я что-то не подумал, - нахмурился воин-леопард. - Значит, нужно тренироваться и готовиться к следующим испытаниям.
   - А вот это уже отличная идея, - согласился Аплос. - Думаю, тренировка никому не помешает.
   - Согласен, но начнём завтра, а сейчас идём дальше.
   - Спасибо вам! - близняшки крепко обняли меня и Ланта. - Спасибо, что не позволили главному куратору разделить нас. Теперь мы в неоплатном долгу перед вами.
   - Не беспокойтесь, девчонки, - махнул рукой стратег. - Вы же из нашей команды, а лидер обязан заботиться о своём отряде и о каждом участнике в него входящем.
   - Я рад, что вы не пострадали, - улыбнулся я.
   - Налл... какой же ты хороший, - Селестия обняла меня ещё крепче, но вскоре мы подошли к месту, где лежали мои раненые друзья.
   - Пусть Налл останется с ними наедине, - сказал Лант, и вся наша большая команда отправилась дальше.
  
   ***
   Кассиопея и Рурибель лежали в одной комнате и к ним были присоединены какие-то приборы. Несмотря на всю помощь, оказанную им, никто из них так и не пришел в себя. А их неестественно бледные лица приводили меня в отчаяние.
   Прошло уже три недели, за время которых Ангон и Гентор покинули команду и отправились дальше. Рекк и Фиол с криками "Великий побег!!!" тоже удалились со второго уровня. Мора поблагодарил нас и ушел, извинившись напоследок. Дизнай, Онр и Варгас ушли вслед за ним, но в отличие от других, не сказав ничего.
   Риагара частенько приходила сюда, но почему-то боялась пересечь порог и подолгу стояла около двери, а завидев меня, сразу же уходила. Мне было интересно, почему она так делает, но тревожить её по этому поводу не стал.
   Я вновь сидел у них в комнате. Белая повязка по-прежнему украшала голову Рури, а Кассиопее перехватывала грудь. Мой стул находился между их кроватями, поэтому я держал их за руки. Каждый раз я пытался сделать что-нибудь при помощи энергии, но ничего не получалось, как не получалось узнать их чувства, как будто они умерли.
   На мгновение я представил это, и что-то изменилось во мне. Я вдруг почувствовал такую силу, какая мне раньше и не снилась. Руки засветились чистым белым светом и потом начали светиться и девушки.
   Я не знаю, сколько это продолжалось, и через какое-то время сияние исчезло, а я почувствовал сильную усталость. Будто тяжкий груз давил меня к земле, и веки начали слипаться, наливаясь свинцом. Но потом я заметил, что Сио с удивлением смотрит на меня. Будто молния прошлась внутри, и энергия в одно мгновение вернулась в моё тело.
   - Сио!!!
   - Не кричи ты так, - принцесса прислонила руку к голове. - А то у меня перед глазами всё кружится.
   - Как же хорошо, что ты жива, - я аккуратно обнял Сио, а на глазах появились слёзы, которые я сразу же утер.
   - Вот только где я? И почему тело такое тяжелое? - спросила принцесса. - Будто я гору перетаскивала с одного места на другое.
   Я рассказал ей всё, что произошло за это время, украдкой поглядывая на вторую пациентку, но Рури так и не приходила в себя.
   - Ничего себе, - удивилась она. - Ну вы и хитрющие. И всё же удивительно, что я смогла продержаться так долго и сумела довести своего двойника до безопасной зоны. Каким образом я смогла это сделать, раз отчётливо помню, что чуть не потеряла сознание несколько раз? Или же мне кто-то помог? - она, прищурившись, посмотрела на меня, а её лицо озарила улыбка.
   Через пару часов ей стало намного лучше, и она уже смогла встать с кровати и покушать фрукты, которые я принёс из столовой. Закончив подкрепляться, она перелезла на кровать к Рури и уставилась на повязку, после чего прислонилась своим лбом к её.
   - Я помню, что так делала сестра, когда мне было плохо, и у меня болела голова, - пояснила принцесса свои действия. - Она говорила, что так мы можем передать часть своих сил больному, и тогда он выздоровеет быстрее.
   - Может, я тоже так сделаю?
   - А почему нет? - улыбнулась принцесса. - Тогда сил ей достанется ещё больше.
   Как только я наклонился и коснулся её лба, то меня ослепила яркая вспышка, а перед глазами всё потемнело и ещё долго не могло прийти в норму. Но когда я открыл их, то Рури смотрела прямо на меня. В её прекрасных рубиново-красных глазах чувствовалась тревога, непонимание и усталость.
   - Что такое? - спросила она. - Что за комната? Так... белое сияние... это Налл, золотистое - Кассиопея.
   - Ты не видишь? - удивилась принцесса. - Неужели удар повредил зрение? Значит, ты используешь потоки энергии.
   - Да, действительно ничего не вижу, - девушка моргала, но её взгляд не мог сфокусироваться. - Печально. Придётся носить повязку на глазах, в которой я буду просто убого выглядеть. Ой, - она взялась за голову и согнулась, пытаясь подавить возникшую боль.
   Я прислонил свои ладони к её щекам, касаясь пальцами висков. Девушка вздохнула и легла на подушку. Видно, что ей стало легче, поэтому я не отпускал её. Уже ночью зрение вернулось к Рури, и головные боли ушли окончательно.
   Наконец-то я отобрал обеих девушек из лап костлявой, как назвал смерть Аплос. Когда я в следующий раз пришел к ним, то они вовсю разговаривали между собой и было странно видеть малообщительную и нелюдимую Рури, такой разговорчивой.
   Повязка с рубинами вновь переместилась ей на голову. Видно было, как к девушкам стремительными шагами возвращается жизнь, и это грело мне душу. Через несколько дней Сио принесла кучу сладостей, и мы втроём наелись всякой вкуснятины. Как же хорошо мне было тогда. На исходе месяца мы отправились в свой путь к заветной Вершине.
  
   Глава 34
  
   Прощай Аюола. Третий уровень. Новое испытание.
  
   Аюола собрала нас в центральном зале, после чего повела дальше в помещение, массивные двери которого были всегда заперты. Она коснулась большого знака миров второго уровня на одной из створок, и они тотчас разошлись в стороны, открывая лестницу спиралью закручивающуюся несколько раз и оканчивающуюся овалом. Всё это было выполнено из белого мрамора, который был отшлифован до идеальной гладкости. Больше в зале ничего не было.
   - Госпожа Аюола, - окликнул её Лант. - А почему остальных участников, которые пожелали уйти раньше, вы провели через другие двери?
   - Потому что я отправила их через другие миры, вы же пойдёте через центральный мир третьего уровня.
   - А почему вы их не отправили через этот проход?
   - Чтобы неповадно было друзей бросать, - хихикнув, ответила Аюола. - Там просто будет намного сложнее.
   - Что это вы такая добрая с нами?
   - А разве я хоть раз на вас злилась? - удивилась главный куратор. - Во-о-от, так с чего вы взяли, что я буду намеренно осложнять вам жизнь? Для чего мне это? У меня дел столько, что на обдумывание всяких интрижек времени нет. Да даже если бы и было, то интрижки я бы вела против Экхарта, чтобы этот старый дурак не вёл себя так высокомерно.
   - Какая вы злобная.
   - Не злобная! Я добрая! Впрочем, чего с вами спорить, идите уже к своей Вершине и дайте мне от вас отдохнуть, - она взмахнула рукой, и в овальном проёме на лестнице появился желтоватый портал. - Как мне всё надоело! Беру отпуск!
  
   ***
   Мы прошли сквозь портал Аюолы и оказались в джунглях. Много различных звуков сразу же заполнили пространство. Большое дерево закрывало нас от солнца огромными ветвями, усыпанными невообразимым множеством ярко-зелёных листьев.
   Стайка четырёхкрылых птиц с пёстрой раскраской и изогнутыми алыми клювами пролетела над нами, ловко покрутившись вокруг Накрора. Вдалеке был слышен шум водопада. И в отличие от второго уровня тут было довольно жарко. Никакой дорожки или площадки нигде не было, никто с нами не связался, и это было немного странно.
   - Неплохое такое местечко, - Риагара прислонилась к тёплому большому камню и чуть ли не замурчала от удовольствия. - Намного лучше, чем предыдущее.
   - А, на мой взгляд, тут слишком влажно, - Кассиопея явно была расстроена. - Да ещё полно всякой жужжащей живности.
   - Так это же хорошо, - обрадовался Унго и поймал удлинившимся языком довольно крупного жука. - Вкуснятина.
   - Мерзость.
   - Да какая разница, нам нужен куратор, а не бессмысленная болтовня, - остановил всех Лант. - Во-первых, судя по всему, нас обдурили как маленьких детишек, либо не до конца всё нам рассказали, что в принципе одно и то же. Скорее всего, Аюола не соврала, и мы действительно в центральном мире третьего уровня, но вот вопрос в какой его части?
   - Действительно хороший вопрос, - согласилась Рурибель. - Может у тебя есть какие-нибудь предложения?
   - Как правило, комплексы связи между уровнями и основные здания располагаются в центре мира, но вот как определить этот центр... - обдумывал стратег.
   - Белый, - позвал его Тар, но он ничего не слышал, поглощенный своими мыслями.
   - Возможно, стоит идти...
   - Белый! - Тар взял Ланта под мышку и пошел на восток. - Нам туда! Все за мной!
   - А-а-а!!! Всё-таки дипломатом ты огребёшь.
   - Какая дружная у них команда, - радовалась Селестия. - Такая же, как у нас.
   - Поэтому-то они и преодолели все испытания второго уровня, да ещё и помогли всем остальным, - согласилась Селения с младшей сестрой.
   Мы шли по этому лесу пару часов и многие уже хотели немного передохнуть, но услышали обрадованный голос Тара:
   - Вот мы и на месте.
   - Я, наверное, сплю, - Лант был удивлён. - Тар сумел сделать хоть что-то полезное, надо же, - после той рожи, которую он скорчил, команда еле смогла успокоиться от хохота.
   У подножия высокого водопада стояло красивое белое здание, напоминающее большую луковицу или цветочный бутон с элегантными окнами. Рядом с ним не было слышно шума спадающей вниз воды. Широкие створки, ведущие внутрь, были открыты, и больше никого и ничего там не было. Ни единого намёка, где расположился куратор.
   - Замечательно! - злилась Кассиопея. - Я так хотела поесть, а тут пусто...
   - Не стоит нарушать диету, тётенька, - в злобной ухмылке скривилось лицо Риагары. - Толстой станешь.
   - Жить надоело?! - они столкнулись лбами. - А то я тебя сожру первой и даже не побрезгую кошатинкой. А из хвоста сделаю замечательный воротник.
   - А не подавишься тётенька? - оскалилась кошка и добавила. - Посмотрим, кто кого съест.
   - Вам не стоит ссориться, - Рурибель взяла обеих принцесс подмышки и, невзирая на их протесты, вместе с остальной командой отправилась дальше.
   Казалось, здание вымерло уже очень давно, ведь только тьма вместе с пустотой устроились тут в каждом помещении. Хоть здание покинули давно, тут везде было чисто и сухо.
   Лант разделил нашу команду на несколько более мелких частей, оставив для каждой по паре источников света. Таким образом, исследование строения пошло гораздо быстрее, и уже к вечеру мы полным составом собрались в центральном зале, где и решили остаться на ночлег.
   Сложная система из взаимосвязанных источников и эльтов гарантировала идеальную защиту, но чтобы подстраховаться решено было поочередно нести караул. Ночи в противовес дням тут были весьма прохладными, а также довольно тихими, что весьма не понравилось Ланту, который предположил, что ночью выходят подкрепиться хищники.
   Тар, к большому удивлению отпрыска семьи Милиаль, был полностью с ним согласен. И спустя пару часов их предположение подтвердилось. В предварительно запертую дверь, кто-то сильно захотел пройти, но не смог.
   Сильный рёв раздался в джунглях, а удар, последовавший за ним, был столь силён, что его грохот заглушил все звуки. Но массивным дверям было наплевать на все потуги монстра, и они непоколебимо стояли на страже покоя новых хозяев. Монстр довольно долго пытался пробраться внутрь и успел изрядно надоесть Риагаре, которая рвалась раскромсать эту зверюгу.
   - Постой, - Лант положил руку на плечо девушки. - Это орегрот и даже тебе его не победить. Вообще-то я читал, что они водятся только выше седьмого уровня, но как видите, мы столкнулись с ним на третьем.
   - А может куратор отправила нас на седьмой? - высказал предположение Норан.
   - Не, - отмахнулся стратег. - Это третий уровень и даже центральный мир, но вот в каком районе мы находимся, я даже не представляю.
   - Но ведь она обещала доставить нас...
   - В центральный мир третьего уровня, - лидер команды закончил фразу за Селестией. - И она выполнила своё обещание, а вот район не указала, следовательно, мы сами виноваты, точнее виноват я, что не обратил внимания на её слова. Честно говоря, я не ожидал от неё такой подставы.
   - Но тогда откуда тут это здание? - поинтересовалась Селения.
   - Это очень хороший вопрос, - Лант потёр подбородок левой рукой. - Нет сомнений, что это один из центров для участников, но вот почему с нами не связался куратор?
   - Может тут стоит какой-нибудь энергетический барьер? - предположила Селестия. - Хотя я ничего не ощущаю. Аскилия, может, вы что-нибудь чувствуете? Аскилия?
   - Дайте поспать! Нет! Отдай моё одеяло! - Она пыталась перетянуть одеяло у Аплоса, но тот ловко вытянул его из её рук. - Уже подарки отбираете, да? Злые вы и нехорошие, - девушка посмотрела на всех хмурым взглядом. Невидимый плащ нежно обнимал её тело, но было видно, что одеяло ей нравилось больше. В конце концов, она сдалась. - Ну хорошо, я ничего не ощущаю поблизости, и Рурибель это может подтвердить.
   - Подтверждаю, - слегка улыбнулась красноволосая красавица. - Никаких барьеров нет.
   - Разве что всполохи энергии в джунглях, но это, скорее всего, хищники, использующие энергию для охоты, - Аскилия выхватила своё одеяло и, быстро завернувшись, уснула.
   - Что-то мне это не нравится, Лант, - нахмурился Аплос. - Такое ощущение, что нас кинули в какое-то заброшенное место, а ведь у нас не так много еды. Двадцать с лишним человек прокормить довольно тяжело, так что максимум на пару-тройку дней, а дальше придётся побегать по джунглям.
   - Либо это и есть наше испытание, - вздохнул Лант.
   - В смысле?
   - Поживем, увидим, так что не забивай голову лишними мыслями и ложись спать, скоро твоя очередь нести караул.
   - Налл, а ты чего молчишь, может, есть какие-нибудь мысли? - спросил у меня Аплос.
   - Ну, я не знаю, как объяснить, но я чувствую затаённый страх и опасность, - мне тяжело было объяснить, но если я правильно понял, то многие наши друзья сейчас немного побаиваются, а вот что за опасность таилась в лесу, я не знал.
   - Это очень странно, - вздохнул лучший ученик Элинтера и накрылся одеялом. - Всё, я спать.
   Ночь прошла достаточно спокойно, и нашу крепость больше никто не пытался штурмовать. Меня не тянуло в сон, и поэтому я дежурил уже перед самым рассветом, когда солнечные лучи проникли внутрь и разбежались по многочисленным комнатам нашего пристанища. Тьма неохотно отступала под напором света и постепенно выпускала из своих объятий всё, чего успела коснуться ночью. Многие ещё мирно спали, когда раздался громкий голос.
   "Приветствую вас участники! - сказал кто-то. - Пора вставать! Подъём!!! Ага, отлично, все проснулись... кроме одной, ну да ладно, пусть дрыхнет. Итак, я главный куратор третьего уровня Норг Ор Ронг. Свалились же вы на мою голову, - вздохнул он. - Надо вот вам было слушать эту Аюолу и идти этим проходом. Ну да ладно, сейчас объясню, во что вы вляпались.
   Это испытание называется "Голод" и уже давно не использовалось, поэтому центр в таком запустении. Не знаю, как вы провинились перед этой злобной женщиной, но это испытание весьма и весьма сложное.
   По его правилам, куратор не имеет права связываться с вами, пока команда не проведёт ночь в этих джунглях, ну или в центре, раз уж вы его нашли. Ну да ладно, суть этого испытания заключается в следующем: вам необходимо выжить тут в течение двадцати шести дней тринадцати часов и шести минут, после отключения связи со мной".
   - И всё? - удивился Аплос.
   "И всё, - с усмешкой ответил куратор. - Только не думайте, что это так легко. В отличие от других испытаний, это считается очень трудным, так как тут водится много зверей, которые обычно живут не ниже пятого уровня, а зачастую и выше десятого. Плюс ко всему, вам придётся самостоятельно добывать пропитание в лесу, где вас могут сожрать не только ночью, но и днём. Одиночки в этом испытании выживали гораздо чаще команд. Впрочем, если из вас кто-то останется в живых это уже будет весьма неплохой результат".
   - Дяденька куратор, - сказала Кассиопея тоненьким голоском. - А кроме зверей нам ничего не угрожает?
   "Какая умная девочка, - усмехнулся Норг. - В лесу осталось много ловушек, которые так и не поймали свою добычу, так что не стоит им попадаться. И некоторые из них весьма изощрённые, причём настолько, что удивили даже меня, ну да ладно, время выживать наступило".
   - Ага, всё становится интересней и интересней, - ухмыльнулся Лант. - Итак, расклад таков: мы должны превратить этот центр в крепость и как можно быстрее. Чувствую, что Аюола и тут не даст нам спокойно пройти это испытание. Так что стоит ждать высокоуровневых гостей, которые наверняка смогут сломать двери, впрочем, на стены тоже особо полагаться не стоит.
   Теперь по поводу продовольствия. Нас двадцать с лишним человек, а это весьма много, хотя если тут живут такие здоровенные чудища, как орегрот, то тут есть то, чем они питаются, и вот как раз это нам и нужно.
   Следовательно, битвы с хищниками нам не избежать. Но рацион необходимо грамотно составить, так как есть одно мясо будет весьма проблематично, поэтому нужно поискать ягоды и грибы. Получение травм весьма вероятно, так что необходимо придумать, как нам выйти из этого положения.
   - Я могу исцелять при помощи энергии, но только лёгкие ранения, - сказала Рурибель. - Переломы, черепно-мозговые травмы, а также повреждения органов, мне не по силам. Менейя обучила меня этому незадолго до нашего отбытия.
   - Это уже хорошо, - кивнул лидер команды. - Если тебе не сложно, поучи Аскилию этим приёмам. Так-с, теперь необходимо организовать разведку. Тар, справишься?
   - Конечно!
   - Думаю, в джунглях ты будешь достаточно неплохо себя чувствовать, а Накрор поможет тебе.
   - Мне не нужна помощь!
   - Он поможет не тебе, а команде, так как вам предстоит разузнать, что за звери здесь водятся и по возможности принести какого-нибудь раггана, я почему-то даже не сомневаюсь, что они тут водятся, - Лант ходил из стороны в сторону, а Тар лишь немного порычал, но ничего говорить не стал. - Йорик, Селения, Джикан, Снай и Дандат на вас охрана центра и всей команды. Аскилия, Риагара, Кассиопея, Селестия, Рурибель, пройдитесь по ближайшим территориям и поищите грибы, ягоды и лечебные травы, Ната, ты будешь за главную.
   - Я?! - удивлению девушки не было предела. - Но ведь...
   - Не спорь, ты отлично чувствуешь опасность, так что сможешь предупредить всех остальных и убережёшь их, - Лант смотрел ей прямо в глаза.
   - Так и сделаю! - покраснела девушка.
   - Налл, будешь сопровождать девчонок. Ирриат, Аллен, внимательно осмотрите все помещения центра. Унго и Лит патрулируйте ближайшую территорию и составьте подробную карту, но держитесь вместе и действуйте аккуратно. Норан, будешь на связи со мной и на тебе контроль каждой команды. Я займусь налаживанием систем центра и взятием здания под контроль, а Линтис поможет мне, - хрустнул пальцами представитель семьи Милиаль. - Поехали!
   Работа пошла ускоренными темпами, ведь еды у нас было не так много, а нужно сделать очень многое. Все беспрекословно слушали Ланта, и разве что принцессы сперва немного повозмущались из-за того, что их отправили не на охоту, а на сбор ягод. Тар и Накрор быстро умчались в джунгли, взяв с собой копья на случай удачной встречи с подходящей добычей.
  
   ***
   Я шел рядом с девушками и прислушивался к окружающему миру. Кассиопея явно не привыкла к подобным походам, и чувствовалось её раздражение от этих слишком тёплых и влажных джунглей. Селестии было немногим лучше, а вот Рурибель и Риагара даже не вспотели. И если на лице красноволосой красавицы нельзя было прочитать ни единой эмоции, то Риагара просто светилась от счастья.
   А вот мне, честно говоря, нравилось всё это ещё меньше, чем Нате и Кассиопее. На очередном подъёме я поскользнулся и упал, больно ударившись коленом, но передо мной оказался гриб. Фиолетовая ножка и шляпка скрывались под большим листом.
   - О-о-о, замечательно, Налл! - рядом со мной уже стояла Ната. - Ты нашел эфем. Это редкий гриб, который способен утолить голод многих людей больше, чем на несколько дней.
   - Я тебе помогу, - сказала Рури и прикоснулась к синяку на коленке.
   Красная энергия тёплыми тонкими лентами окутала мою ногу, и спустя минуту боль прошла.
   - Так вот что это за техника, - оживилась Аскилия, которая находилась в полудреме весь путь, не сумев окончательно уснуть без своего одеяла, которое забрал Лант. - Интересная структура, думаю, что подобное по возвращении смогу повторить и я, а вот насколько хорошо, тогда уж оценишь ты, Рури.
   - Хорошо.
   - А почему он не вытаскивается? - я был удивлён, что этот фиолетовый гриб с широкой шляпкой совершенно не получалось даже с места сдвинуть.
   - Хм... очень странно, - задумалась Ната. - А-а-а! Точно! Я забыла об одном свойстве. Ведь их можно разрезать только экстардиевым лезвием.
   - Без разницы, - сказала Рури и взмахнула рукой, на мгновение окрасившейся в алый цвет, после чего мне показалось, что её кисть стала рубиновой, и гриб спокойно отделился с насиженного места.
   - Ничего себе!
   - Боюсь такую технику мне не повторить, - вздохнула Аскилия. - Она какая-то слишком странная.
   Риагара словно большая кошка прыгала по деревьям и быстро исчезла в их кронах. Кассиопея была сильно расстроена, и ей ничего не хотелось обсуждать. Селестия рассматривала тот самый лист, который надёжно укрывал гриб от лишних глаз, а потом взглянула наверх.
   - Эксиленцум! Вот это да! Нам повезло дважды.
   - Что это?
   - Это такой цветок способный вылечить множество болезней, и встречается он достаточно редко, - пояснила младшая из близняшек. - Посмотрите на тот белый цветок с красной окантовкой лепестков. Его прикрывали четыре больших зелёных листа, вот он нам и нужен. Благодаря Наллу мы уже добыли две редких вещи.
   - Неплохо, - улыбнулась Ната. - Того и глядишь обеспечим всю команду всем необходимым на месяц вперёд.
   Что-то было не так, я вдруг почувствовал опасность, но не мог понять, откуда она исходит. Тело само кинулось в сторону Рури. Я сбил её с ног, и в следующую секунду большое бревно ударилось о дерево, рядом с которым она шла.
   Похоже, она ещё чувствовала слабость, поэтому очнулась только спустя несколько минут. Повязка с рубинами слетела с её головы, и я посмотрел ей в глаза. Какие же они у неё красивые, словно сверкающие рубины, нет, они ещё красивее. И её глаза, будто Улла смотрит на меня. Не знаю, сколько мы так смотрели в души друг другу, но голос Кассиопеи привёл нас в чувство.
   - А что это вы тут делаете? - прищурив глаза, спросила она. - Хотя... не буду вас отвлекать от созерцания друг друга.
   - Налл, ты тяжелый, - робко сказала Рури. - Слезь с меня, пожалуйста.
   - Ой, извини, - я немного задумался и совсем забыл, что придавил девушку, спасая её. - Я... я просто...
   - Ну ты шустрый, Налл, - рядом с Кассиопеей уже стояла Ната. - Как ты сумел распознать ловушку, ведь даже я не почувствовала опасность пока она не сработала?
   - Не хилое брёвнышко тут решило полетать, - принцесса отламывала куски от бревна. - Может оно ещё не налеталось?
   Я почему-то почувствовал отголосок опасности, явно доносящийся от Сио, но так и не понял, чем это вызвано.
   - А где Риагара? - зевая, поинтересовалась Аскилия. - Чего-то её уже полчаса не видно.
   - Действительно.
   - Эта кошка совершенно не может посидеть на месте, - надулась Кассиопея. - Пойдёмте искать эту хвостатую непоседу.
  
   Глава 35
  
   Обследование заброшенного центра. Раздумья Ланта. Начало проблем.
  
   Ирриат и Аллен спокойно бродили по многочисленным коридорам запустевшего центра участников. Планировка здания мало чем отличалась от того, где они жили на втором уровне, поэтому ориентироваться тут было достаточно просто.
   В каждой комнате стандартный набор принадлежностей ни кем не тронутых за время отсутствия новых участников. Несмотря на общее запустение, здание не выглядело заброшенным, и даже пыли внутри нигде не было, разве что энергия сейчас была далеко не во всех комнатах и залах.
   Прекрасный вид раскинувшихся до самого горизонта джунглей завораживал и очаровывал своим великолепием. Солнце медленно двигалось по небосводу, освещая своими лучами многочисленные коридоры здания. За счёт больших окон сейчас везде было достаточно светло.
   - Не вижу смысла в осмотре комнат, - вздохнул Ирриат. - Я, конечно, понимаю, что Лант гений, но всё равно это как-то... бессмысленно.
   - Не стоит причитать, - угрюмый вид Аллена мог бы напугать многих. - Раз лидер сказал, что необходимо пройтись по комнатам и поискать что-нибудь необычное или полезное, значит надо выполнять приказ.
   - Но ты сам видел, что каждая комната похожа на другую, как две капли воды, - парень в кепке был расстроен, увидев, что за очередной дверью нет ничего примечательного. - Вот и эта такая же.
   - Нам жить тут почти месяц, так что никто не знает, что может пригодиться. Ведь далеко не факт, что мы сможем выдержать это время. Что-то мне подсказывает, что вскоре придётся потуже затягивать пояса.
   - С чего ты взял?
   - Куратор не назвал бы это испытание трудным, если бы могло быть по-другому, - ответил Аллен. - Лант отличный командир. Он всё делает грамотно, но это ему не поможет. Судя по всему, каждый следующий день будет тяжелее предыдущего. А еды будет становиться всё меньше и меньше.
   - Почему бы тогда не запастись ей?
   - Мы именно этим и занимаемся, точнее большинство из нашей команды. Но нельзя забывать о разведке, ведь информация тут очень важна.
   - Нам будет несколько легче, чем другим участникам, так как с нами две принцессы Трейтора, - Ирриат представил, как девушки раскидывают всех злобных монстров, а потом готовят вкусные блюда из громадной твари.
   - Слюни вытри, до ужина как пешком до сотого уровня, - усмехнулся Аллен. - А то страшно с тобой идти, сожрёшь ещё ненароком.
   "Приём-приём, как слышно?! - раздался голос Ланта из динамиков центра. - О! Замечательно! Экраны тоже активировались. Можете нас поздравить, теперь это здание полностью под нашим контролем, который будет осуществляться из ядра. Заодно я вижу всех, кто находится на территории здания, но уже не за счёт своих источников, а за счёт весьма любопытных средств самого здания. Вот только средства выведения информации активируются только после того, как вы зайдёте в любое помещение. Аллен, Ирриат, как продвигаются поиски?"
   - Пока ничего интересного, - вздохнул парень в куртке.
   "Печально, но ничего страшного, - ответил мыслительный центр команды. - Главное обойдите все помещения, может, всё же найдём что-нибудь полезное. У меня предчувствие, что здесь есть ряд вещей, которые так и хотят нам помочь, а мы не слышим их возгласов".
   - Хорошо, поиски продолжим.
   - И всё же странный он какой-то, - почесал голову Ирриат. - Ну что мы можем тут найти?
  
   ***
   Тар и Накрор не смотря на свой рост, весьма неплохо двигались в густых джунглях, заросших лианами до самых верхушек. Множество всякой мошкары пыталось цапнуть воина-леопарда, к гиганту же не приближались и держались от него на приличном расстоянии. Так что для удобства перемещения Тару пришлось сбавить ход, чтобы оказаться в пределах обширного круга внутрь которого не залетала мелкая надоедливая мошкара.
   Джунгли были переполнены звуками, но ни одного животного они не встретили на своём пути, и это было очень странно, ведь уже второй день они двигались по следу какого-то большого чудища. И по этим следам можно было судить о том, что это весьма крупный рагган способный кормить всю команду не меньше недели, но вот хватит ли сил, чтобы поймать его?
   - Чего молчишь, словно тупой осколок скалы? - отсутствие того с кем можно было бы поговорить очень бесило Тара.
   - Кхе-хе-хе, - раздалось ему в ответ скрежетание камней.
   - Г-р-р-р! - зарычал воин.
   "Ну и разговор у вас, - усмехнулся Лант. - Сколько внимания к деталям, какие замечательные доводы. Впрочем, неважно. Как продвигается разведка? Что-нибудь удалось узнать?"
   - Всё тихо, - Тар начал понемногу успокаиваться. - Зверя нет вообще нигде, только одна мошкара, которая способна загрызть нашего старейшину. Таких надоедливых тварей я никогда раньше не встречал, и их так много, что я не могу всех убить.
   "Ну ты даёшь, - удивился представитель семьи Милиаль. - Ты бы ещё мечом помахал по ним".
   - А что, хорошая мысль, - обрадовался Тар. - Ты очень хитрый белый.
   "Ладно, будьте внимательны, такое всеобщее затишье сейчас наблюдается со всех сторон от центра, - сказал Лант. - А это не может быть просто так, поэтому отрастите глаза на затылке".
   - Это как? Что за шаманство? - недоумевал воин-леопард.
   - Кхе-хе-хе, - Накрор опять издавал скрежещущие звуки, похожие на смех.
   - Заткнись каменюка!
  
   ***
   "Что это вы удумали? - спросил Лант. - И почему я не могу связаться с этой кошкой?"
   - Мы как раз за ней и следуем, - ответила Кассиопея. - Она ещё в самом начале как сумасшедшая сорвалась в лес и исчезла среди деревьев. Кошка, которая живёт сама по себе, - усмехнулась девушка.
   "Так-с, весьма странно, но я не могу отпустить вас всех на её поиски, - вздохнул стратег и, почесав голову, сказал. - Аскилия, Селестия и Ната, возвращайтесь назад. В таком составе вам практически ничего не угрожает. Аскилия будет основой обороны, Селестия -составит поддержку, а Ната будет радаром. И не спорить. Заодно вернётесь со всем, что смогли найти, возможно, скоро нам потребуется любая провизия. Рурибель, ты сможешь выследить Риагару при помощи потоков энергии? Отлично! Тогда отправишься вместе с Наллом и Кассиопеей за нашей кошкой, всё же необходимо её уберечь от опасностей или помочь, если она уже в них попала".
   - Сделаю, - сказала Рури. - Мы пойдём.
   "Вот и отлично, - Лант был явно доволен нынешней ситуацией, так как всё было под его контролем. - Но будьте предельно аккуратны, вы должны вернуться живыми. Не забывайте об этом, так что удачи".
   - Ребята, ну тогда мы пока вернёмся, а потом постараемся присоединиться к вам, - сказала Ната.
   - Не нужно рисковать, - лицо Рури не выражало никаких эмоций. - Мы справимся сами, так будет проще и в самом худшем случае команда потеряет четыре человека.
   - Так нельзя говорить! - Ната погрозила ей пальцем. - Вернитесь живыми и вместе с Риагарой.
   - Хорошо, - я улыбнулся и пообещал. - Мы вернёмся все вместе.
   - Ну раз ты так говоришь, значит всё так и будет, - Селестия сильнее сжала свой посох. - Но вы всё равно берегите себя.
   Младшая из близняшек наступила на неприметную веточку, и арбалетный болт воткнулся бы ей в спину, если бы не Ната, которая дёрнула её за волосы. А арбалетный болт повис около неё, охваченный синим сиянием энергии.
   - Да надоели уже! Я спать хочу! - разозлилась Аскилия и двинулась в сторону центра, а Селестия и Ната последовали за ней. Пройдя десяток шагов, сонная красавица слегка обернулась и кинула на нас свой взгляд, после чего быстро скрылась за пеленой лиан.
   - Мы справимся, - Ната махнула рукой и вместе с Селестией направились вслед за сонной красавицей.
   - Теперь нужно пробираться по этим дрянным джунглям и искать эту вшивую кошку, - скривила лицо Кассиопея. - Ух и устрою я ей, когда она нам попадётся. Главное найди её, Рури, а дальше я сама справлюсь. Ха-ха-ха! Подвешу её за хвост на самом высоком дереве рядом с центром.
   - Налл, - окликнула меня красноволосая красавица и как-то робко сказала. - У тебя красивые глаза.
   - Ну эм... - я немного смутился.
   - Почему они не всегда красные? - Рури слегка наклонила голову.
   - А они опять изменили цвет?
   - Когда ты меня свалил и посмотрел в глаза, то твои тоже стали красными, словно какая-то рубиновая дымка заволокла их, - ответила девушка. - И ты не знаешь, почему они меняют цвет? Ну ничего страшного, но расскажи мне, если узнаешь.
   - Конечно, Рури, - на душе было так хорошо, словно никакого испытания не было, и нашим жизням не угрожала опасность.
  
   В большой комнате почти на самом верху заброшенного здания Лант установил ядро и сейчас сидел внутри большой сферы. Кубы и шары летали рядом с ним, подсказывая, где кто находится, кто как себя чувствует и множество самых разных параметров.
   Некорректные данные приходили от Накрора, а от Риагары их не поступало вообще, что заставляло стратега немного нервничать, ведь мало, кто способен одолеть принцессу Трейтора один на один.
   А если тут есть кто-то, кто смог это сделать, то погибнуть может вся команда, поэтому нужно было усиленно размышлять и принимать решение, которое при таком повороте событий дало бы шанс на выживание остальным.
   - Активация защитного периметра завершена. Отлично! Теперь нашей охране в случае опасности будет значительно легче, и стены никто не сможет пробить, - рассуждал вслух лидер команды. - Пока всё неплохо, но еды слишком мало, а никакого зверья поблизости по каким-то причинам нет. Скорее всего, это проделки главного куратора, вопрос только какого уровня?
   Этот Норг контролирует здесь всё, но где гарантии, что Аюола не может подкорректировать испытание и в этом мире, или они могут быть в сговоре. Тогда всё вообще печально. Хотя нет, сговор... вряд ли, нас бы тогда уже размазали по стенам этого центра, возможно так и поступили с предыдущими.
   Жаль у Нэро не получилось помочь нам избежать проблем. Впрочем, Аюола слишком сильна, держу пари у неё ранг не ниже "АХ". Надо бы спросить у Налла, он наверняка сможет дать точный ответ.
   Ладно, нужно убедиться в функционировании систем. Камеры работают отлично и ни одного сбоя, очень и очень неплохо, системы жизнеобеспечения тоже в порядке, а вот с локационными системами ещё предстоит повозиться. - Внимательно проверив данные и их состояние, Лант хмыкнул. - Понятно, значит, локационные системы полностью выведены из строя и восстановление их функционирования невозможно.
   Нас хотят оставить слепыми, чтобы мы ненароком не удрали. Ребята не могут найти животных, так как их заставили удалиться от нас на достаточно большое расстояние, чтобы поморить нас голодом.
   Значит, всё-таки пытаются избавиться от всей команды, в том числе и от принцесс. Чем же мы так не угодили этим кураторам? Хотя... если предположить, что они пытаются устранить Риагару.
   Нет из-за одной участницы они не стали бы устранять всю команду, следовательно, в команде много участников, которые чем-то заслужили устранение. Слишком быстро набираем силу, слишком умные или что-то ещё?
   Так-с, если мои предположения верны, то нас попытаются добить голодом, потом прислать к нам зверей, и они сами всех сожрут. А фразой "одиночки в этом испытании выживали гораздо чаще команд", куратор пытался внести смятение среди участников, чтобы кто-нибудь да отсоединился от всех остальных. Одиночку устранить гораздо легче, чем сплочённую группу.
   Что ж я ещё поиграю с вами по моим правилам, и никакая сила вам не поможет господа кураторы. Стоп! Когда Риагара зашла в лес, то она что-то почувствовала и направилась в ту сторону, откуда исходило ощущение или вероятнее всего её туда вели специально, но зачем? Они устранят её при выходе за пределы зоны или... - стратег обратил внимание на движения Налла и девушек. - Вот чёрт! Они хотят убить сразу двух принцесс, а заодно прихватят самого талантливого искателя, а Рури оказалась слишком сильной, поэтому её тоже убьют.
   Это без сомнения Аюола, потому что она знала, что Сио и Рури я без Налла не отпущу, так как он стабилизирует их состояние и позволяет им чувствовать себя счастливыми, находясь рядом с ним. Меня обошли, - вздохнул представитель семьи Милиаль. - Как же обидно, чёрт! Ну ничего, я тоже не такой уж дурак. Линтис.
   - Слушаю, - маленькая девочка появилась, так быстро, будто стояла тут всегда, но буквально мгновение назад можно было с уверенностью сказать, что в комнате никого не было.
   - Я могу рассчитывать на твою силу?
   - Без сомнений.
   - Тогда присмотри за ребятами и береги их, - сказал Лант. - Никто из девчонок не должен погибнуть иначе Налл впадёт в отчаяние, а мне бы этого не хотелось.
   - Его доброта изменила не только вас, но и всех, кто рядом с ним, - сказала она, поправляя своё тёмное платьице.
   - Можешь идти Линтис, - стратег приложил руку ко лбу. - Помоги им, и... будь аккуратней.
   - Слушаюсь, ваше величество, - усмехнулась девчонка и исчезла, растворившись во мраке этой комнаты.
  
   ***
   - Ещё одна типичная комната, - вздохнул Ирриат. - Да я уже замучался, их тут ещё до конца времён хватит.
   - На мой взгляд, это помещение всё же отличается от предыдущих, - Аллен внимательно огляделся внутри. - Здесь не так чисто.
   - Хм... и правда, - согласился недовольный однообразной работой парень. - Даже кровать не убрана. Погоди-ка секунду. Смотри! - он вытащил из-под кровати тонкую прозрачную пластину не больше ладони длиной. - Это же фериоловый носитель!
   - Так-так, нужно посмотреть, что на нём записано, - Аллен взял пластинку и загрузил информацию в эльт. - Ну что, посмотрим? - не дожидаясь ответа, он запустил файл.
   Они увидели ту же самую комнату, освещённую ярким солнечным светом. Девушка лежала на кровати и читала книжку. Розовые волосы ласково обнимали подушку, а неплохую фигуру скрывало розовое платьице.
   Нежно розового цвета глаза быстро пробегали одну строчку за другой, погружая сознание в магию иного рукописного мира. И даже изящные очки с овальными стёклышками не мешали ей.
   Перематывать пришлось несколько часов. Девушка уже изрядно повалялась в кровати, поэтому отложила книгу в сторону и потянулась, чтобы размять мышцы. Выпив стакан холодной воды, она намеревалась ещё немного полежать, но раздался громкий стук в дверь.
   - А, Риллирия, уже иду! Подожди немножко, - она надела удобные белые тапочки и подошла к двери.
   Открыв дверь, она сильно удивилась, вместо Риллирии увидев человекоподобное чудище с множеством тонких извивающихся хоботков вместо нижней челюсти. Раздвоенные в локтевом суставе руки, оканчивающиеся длинными кистями с не менее длинными тонкими пальцами, схватили свою жертву так быстро, что девушка даже не успела среагировать.
   Хоботки метнулись к шее, сердцу, рукам и ногам. Клацнули крупные зубы в одном из хоботков, и кровь из перекусанной сонной артерии забрызгала половину комнаты. Существо вытягивало кровь из красавицы, но та вдруг резко повернула голову и посмотрела прямо на уродливое нагромождение глаз этой твари.
   Ярким сиянием вспыхнули зрачки девушки, и монстр разлетелся на множество кровавых ошмётков. Красавица осела на пол, не заметив как из-за мощной волны энергии, улетел носитель, который приземлился под кроватью. Одеяло не до конца спадало на пол, и поэтому сквозь этот зазор было видно, как она касается рукой раны на шее и та вспыхивает розовым сиянием.
   Но слишком много крови потеряла девушка, и сознание решило покинуть её. Тело упало на залитый кровью пол. Через некоторое время кто-то пришел в эту комнату, и ветер сдул одеяло, прикрыв обзор. Слышались звуки чьих-то шагов, а потом долгая тишина, длившаяся много десятков, а возможно и сотен лет. И в самом конце они опять услышали шаги и свои голоса, а потом Ирриат увидел себя вытаскивающего пластину из её убежища.
   - Ни черта себе! - подпрыгнул парень в кепке. - Лант, должен это увидеть!
   - Похоже, он предполагал что-то подобное, - задумчивый вид Аллена заставил его друга понервничать. - Скорее всего, он не поверил ни единому слову куратора.
   - Но кураторы ведь не врут при выдаче заданий.
   - Вот как раз это меня и пугает больше всего, - он поправил куртку. - Если судить по этому визионному файлу, то получается, что Норг не сказал ни единого слова правды. Получается это испытание придумано для того, чтобы убивать сразу всю команду.
   "Не ожидал, что среди нашей команды есть ещё один весьма смышлёный участник, - раздался голос Ланта, после чего они подпрыгнули на месте, ощетинившись мечами, а от Ирриата повалил пар. - Не бойтесь это я".
   - Напугал блин, - выдохнул пар парень в кепке и вернулся в своё нормальное состояние. - Думал. Прямо здесь и помру.
   - Ты видел визион, лидер?
   "Да, - коротко ответил мыслительный центр команды. - И твои выводы абсолютно верны и полностью совпали с моими. Нас пытается устранить предыдущий куратор, а новый, судя по всему, в сговоре с ним. Пока не знаю, почему они пытаются это сделать, так что свои теории я не буду выкладывать вам, не подтвердив все факты о каждой из них. Постарайтесь поискать ещё свидетельства подобных зверств".
   - Но куда делась вся кровь?
   - Это не сложно, - сказал Аллен. - Всё сожрали те монстры, и, судя по всему, они могут поглотить кровь, находящуюся в любом состоянии. Лант ты когда-нибудь сталкивался с подобными тварями?
   "Нет, - с секундной задержкой ответил стратег. - Но слышал о подобных инцидентах. Что это за твари я без понятия, но это только пока. Продолжайте поиски".
   - Он говорит неправду.
   - С чего ты это взял? - спросил Ирриат, не заметивший заминки лидера.
   - Он встречал подобных уродцев, но почему-то не хочет о них говорить. Если бы не заминка. Я бы поверил ему и даже не задал ни едного вопроса, - ответил Аллен. - Но он сказал неправду, точнее только часть правды.
   - Жалко ту девушку, она ведь такая красивая была. Поганые твари, чтоб их всех так разорвало вместе с тем, кто их придумал, - его голова покрылась паром.
   - Ладно, пойдём искать дальше.
  
   Глава 36
  
   Обсуждение стратегии. По следам кошки. Цель Риагары.
  
   Аплос сидел на выступе, свесив ноги вниз. С вершины этого здания открывался прекрасный вид на много миль вокруг. Сплошное покрывало джунглей, изредка разбавленное малыми островками скал, словно зелёный океан, обступало центр со всех сторон.
   Океан, ни конца, ни края у которого не было, и как отсюда выбраться было не ясно. Тонкий шпиль, казалось, упирался в само небо, пытаясь пронзить его безбрежную синеву. Уже довольно долго лучший разведчик команды пытался починить антенну, но ничего не выходило.
   "Аплос, как продвигаются дела? - спросил лидер команды. - Сможешь что-нибудь сделать?"
   - А что тут можно сделать? - вопросом на вопрос ответил ученик Элинтера. - Разве что сломать тут всё к чертям и поставить всё новое.
   "Понятно, - вздохнул Лант. - Значит, всё же пытаются задержать нас тут".
   - А ты не думал, почему они пытаются это сделать?
   "Хм... думал и очень много, - ответил стратег. - Когда куратор говорил, что мы можем остаться в центре, раз уж его нашли, он сильно переиграл. В общем, актёр из него плохой, так что любой дурак бы сразу понял, что все дороги тут рано или поздно выведут команду к центру.
   Задачей этого здания является вселение уверенности в сознание участников, что это здание неприступно. Это возникает из-за простой логической цепочки: здание цело, не смотря на обветшалость и запустение. А также, несмотря на длительное время бездействия и пребывания в нём других участников ни стены, ни двери нигде не были повреждены или сломаны, а, следовательно, оно надёжно.
   Таким образом, куратор заставляет нас сидеть на месте и старается исключить любые попытки ухода команды из центра. Сейчас мы действительно не можем уйти, так как мы просто не знаем, куда нам направиться.
   Однако если мы сможем собрать антенну, а также получим данные от Тара с Накрором, то у нас появится возможность выбраться с этого уровня. Думаю, основной задачей этого испытания является не просиживание тут штанов почти месяц, а поиск решения или, лучше сказать, выхода из этой ситуации за отведённый срок.
   И животных убрали, чтобы дать нам шанс безопасно всё исследовать и использовать всё, что мы сможем найти. Наверняка это затишье продлится не больше недели, а отсутствие мяса в нашем рационе, сильно скажется на наших силах, так что я даже не знаю, хорошо или всё же плохо, что убрали всех животных".
   - Хм... но для чего им так делать, если они хотят нас убить? - недоумевал Аплос. - Или они всё же решили исправиться?
   "Нет, - категорично ответил Лант. - Просто кураторы из-за договора с хранителями не имеют права создавать испытания, в которых невозможно победить".
   - Тогда это всё объясняет, - кивнул лучший разведчик. - Но нам придётся сделать невозможное, и воссоздать локационную систему или же по истечении определённого времени положиться на удачу и уйти в случайном направлении.
   "Я всё же надеюсь, что в слепую мы не пойдём, - вздохнул стратег. - Так как встретиться с теми, кто сильнее орегрота мне бы не хотелось".
   - Кстати, если исходить из наших выводов, то после предыдущих команд, стены должны быть поломаны хотя бы в паре разных мест, - Аплос почесал голову. - Но здание было абсолютно целым, когда мы только пришли.
   "Я очень просто могу это объяснить, - усмехнулся лидер команды. - Возьми молоток и ударь по выступу, рядом с которым сидишь, а заодно поставь свой эльт в режим приёма данных".
   Аплос взял сверкающий на солнце молоточек и со всей силы ударил по уголку выступа, который сразу же откололся и полетел вниз. Перед ним возник визион, показывающий падение этого осколка. Обломок, кубарем прокатившись по склону здания, встретился с землёй.
   - Эм... ну и что дальше?
   "Не торопись, - уверенный голос Ланта заставил лучшего разведчика подчиниться. - И смотри дальше".
   Около минуты ничего не происходило, но потом осколок подлетел и слился со стеной здания. Ещё спустя немного времени уголок, как ни в чём не бывало, восстановил своё прежнее состояние, так что никаких повреждений больше не было.
   - Ни черта себе! - удивился Аплос. - Самовосстанавливающиеся здания. Я о таких даже не слышал.
   "Да, это весьма дорогая вещь и, честно говоря, подобные материалы применяют очень редко даже для этих зданий, - сказал стратег. - Так что я не рассчитывал встретить такое ниже тридцатого уровня".
   - Понятно, значит, как бы его не разрушили, это здание и всё что внутри восстановится в первозданном виде.
   "Именно. Вот только это здание полностью не разрушали, и только юго-западный сектор пострадал".
   - С чего ты взял?
   "Аллен и Ирриат прошлись по большинству комнат, которые оказались фактически идентичны друг другу, а это значит, что они подверглись восстановлению, - ответил представитель семьи Милиаль. - Дальше они обнаружили весьма интересный визион. Вот взгляни".
   - Ни черта себе! - воскликнул Аплос после просмотра. - Я ж теперь уснуть не смогу! Кстати, но ведь тогда получается, что наши выводы ошибочны, и они всё же убили всю команду. И какую красавицу убили. Уроды!
   "Не ошибочны, - спокойно сказал Лант. - Если учесть, что нападение было совершено где-то в конце второй, возможно третьей, недели их пребывания тут и только на парочку человек. Предваряя твой вопрос, скажу, что я так решил, так как крики слышались только в комнатах по правую сторону от комнаты погибшей, то, следовательно, все с левой стороны выжили".
   - А если она была крайней, то все мертвы.
   "Нет. Живы, - вздохнул Лант, так как ему уже надоело пояснять своему другу каждый шаг, ведь Аплос и сам уже мог обо всём догадаться. - Комнаты остальных были заперты, так как оттуда слышались возмущения, а, следовательно, нападение было только на часть команды".
   - Значит, придётся каким-то образом сделать невозможное и всё-таки починить эту проклятую локационную систему, - лучший разведчик облокотился на антенну. - Впрочем, мы и так всегда это делаем.
   "Я рассчитываю на тебя, - подбодрил его лидер. - Так что не подведи".
   - Есть босс! - усмехнулся Аплос и продолжил разбираться с одной из главных задач всей команды.
  
   ***
   Уже очень долго мы бежали по следам Риагары, которая неслась так, будто за ней гнался кто-то очень страшный. Но, несмотря на то, что джунгли пытались скрыть направление движения принцессы, Рури без проблем читала её следы, поэтому мы бежали за ней, не отставая ни на шаг.
   Красноволосая красавица оказалась достаточно неплохим следопытом, что подтверждало догадки Ланта. Кассиопее очень не нравились эти места, но она терпела и ничего не говорила, хотя периодически кривилась, уткнувшись в огромные листья местных деревьев или пробегая по чавкающему мху.
   Рури не обращала внимания на окружение и без каких-либо эмоций двигалась вперёд. А вот я совершенно перестал чувствовать себя неуютно и двигался столь же быстро, как и девчонки, совершенно не уставая уже несколько часов.
   - Налл, как ты до сих пор держишься? - спросила Кассиопея. - Мне казалось, что ещё вчера ты бежал с большим трудом, а сегодня словно и не замечаешь усталости.
   - Я даже и не знаю, - честно ответил я. - Уже давно думаю над этим вопросом, но так и не пришел к какому-либо нормальному выводу.
   - А вот мне уже тяжеловато, - вздохнула она. - И поменьше болтай с Лантом, а то как-то умно ты стал говорить. И, кстати, тяжело стало бежать уже не только мне, - Сио толкнула меня локтем и взглядом указала на нашего следопыта, которая бежала впереди нас. - Но и Рури, - после этих слов она кашлянула. - Ох-хо-хо! Видел бы ты, как она покраснела.
   - Хватит болтать! - перебила её лидер нашего маленького отряда. - Нам нужно торопиться.
   - И даже не будешь спрашивать, как я это узнала? - наигранно удивилась Сио.
   - Не буду.
   - Ну и ладно, - вздохнула принцесса. - А тебе, неужели не интересно, почему она покраснела, и как я это увидела?
   - Интересно.
   - А почему не спрашиваешь?
   - Мне кажется, что не нужно этого делать, так как вы расскажите сами, когда вам захочется, поэтому я посчитал, что не следует вас беспокоить.
   - Определённо настучу этому белобрысому по его шляпе, - принцесса сжала кулак и смешно порычала. - Не нужно строить таких сложных высказываний, и называй меня также как и всегда, Сио.
   - Хорошо, Сио.
   После моих слов принцесса почему-то покраснела и улыбнулась. Вскоре мы сделали привал, так как бежать ночью было уже затруднительно. Наш отряд остановился возле огромного дерева с гигантскими корнями, образующими нечто напоминающее небольшие пещерки, в которых можно было укрыться от дождя.
   В одной из таких пещерок мы и расположились. Костёр горел неохотно, но Рури использовала энергию для его разжигания, поэтому даже мокрые веточки собранные нами поблизости отлично поедались красноватым пламенем.
   Лидер нашего отряда создала какую-то странную прозрачную сферу, которая колебалась в свете костра и поглощала дым, становясь всё темнее и темнее. По пути нам удалось набрать ягод и грибов, а также Рурибель собрала травы и сварила вкусный суп из всего этого.
   Даже Сио оценила кулинарный талант лидера нашей команды и с удовольствием кушала это блюдо. Начался сильный дождь, но наше убежище надёжно укрывало нас от разозлившейся на что-то стихии.
   - Интересно, где укрылась Риагара?
   - Ух эта кошка, получит она у меня, - Сио сжала кулаки. - За хвост её оттаскаю.
   - Она не укрывалась.
   - В смысле?
   - Она нигде не укрывалась, - вновь повторила Рури и пояснила. - Если я правильно оценила её следы, то она словно забыла обо всём мире и, не обращая внимания ни на что вокруг, несётся к своей цели.
   - То есть как?
   - Я не знаю, как объяснить точнее, - задумалась девушка. - Наверное, можно сказать, что она идёт в какую-то ловушку и не может контролировать своё тело.
   - Неужели опять проделки куратора? - Кассиопея в задумчивости наматывала прядь волос на палец. - Просто я теперь везде вижу их происки, после рассказа Ланта.
   - Возможно, - Рури смотрела на подрагивающие языки пламени. - Или ещё кого-то. Впрочем, когда мы её настигнем, то всё узнаем.
   Мне было приятно смотреть, как они мирно разговаривают друг с другом и ни единого следа от их серьёзных травм не осталось. Какое же это интересное место... Башня.
  
   ***
   Риагара на большой скорости неслась сквозь джунгли, прыгая по деревьям, пробегая между ними и чуть ли не перепрыгивая некоторые из них целиком. Крупные капли дождя больно били в лицо и холод начал пробираться к сердцу, которое билось как сумасшедшее, норовя выпрыгнуть с насиженного места.
   Но это фактически не мешало девушке, ведь разум её был направлен на цель, до которой нужно добраться как можно быстрее и, не взирая ни на что. Вот только почему ей нужно было это сделать, она не понимала. Словно кто-то тащил её на поводке или вместо неё приказывал ногам бежать.
   Хотелось остановиться и отдохнуть, ведь даже хвалёная выносливость принцессы Трейтора начинала давать сбои. Вскоре дождь закончился, и стало бежать легче. Вот только гладкий камушек, спрятавшийся за парочкой упавших листьев, сделал своё дело, и Риагара поскользнулась, сильно ударившись рукой.
   Боль привела девушку в чувство, но усталость теперь с огромной радостью навалилась на неё и придавила красавицу, не позволяя ей подняться. Она долго соображала, где же находится, но в голову так ничего и не пришло.
   Воспоминания плотно скрывались в тумане, искажая с его помощью свои образы. Уставший разум, отягощённый излишней нагрузкой, не мог справиться со своей задачей. И в результате бессилие овладело ей, кидая красавицу в бездонную пропасть сна, укрывая разум в приятных объятьях тьмы.
   Она проснулась, когда солнечные лучи, пробиваясь сквозь густую листву, пытались добраться до неё, и ударялись о сомкнутые веки. Было очень холодно, и руки еле двигались. Подняться удалось только спустя четверть часа.
   Слух напрягся, услышав приятную мелодию среди сонма разнообразных звуков джунглей. Эта музыка была столь приятна, что заставляла идти, вселяя ложное чувство силы. Нежно лаская слух, она окутывала разум пеленой белёсого тумана, и чувство опасности не могло пробиться сквозь него, тем самым остановив тело. Риагара вновь побежала вперёд.
   Спустя несколько часов девушка замедлила своей бег и, проталкиваясь через заросли, вышла на обширную каменную площадку рядом с высокой скалой. Перед ней на небольшом камне сидел человек в тёмном плаще, скрывающем фигуру, а лицо укутывало плотное облачко тёмного дыма.
   В воздухе невысоко над рукой завис небольшой золотой шарик с множеством углублений разных размеров, а шары чуть поменьше двигались от одного разъёма к другому, совершая причудливые танцы на поверхности этой красивой вещицы. Именно этот артефакт и издавал прекрасную мелодию, что манила сюда кошку.
   - Рад тебя видеть Риагара, - усмехнулся Авакан Морриль.
   - Чего? - девушка пришла в себя и несмотря на громадную усталость, всё же того отдыха явно было недостаточно, продолжила стоять на месте. - Что тут делает куратор искателей?
   - Действительно, и чего я тут забыл?
   - Раз вы не знаете, то мне откуда это знать? - лицо девушки выражало явное неудовольствие. - Пойду-ка я к друзьям, а то что-то я устала.
   - Постой.
   - У меня нет времени на разговоры с тобой, поэтому отстань, - красавица пыталась развернуться и уйти, но, казалось, во тьме обволакивающей голову куратора появились глаза пристально уставившиеся на неё. - Что тебе от меня надо?
   - Да ничего такого... просто ты так сильно похожа на Рианору, что будто ты это она и есть. Аж мурашки по спине прошлись, ведь я помню, как из неё ушла жизнь, а тут... словно она восстала из мёртвых. Вот уж подумал, что отомстить лично явилась с того света, но слава Создателю Башни, пронесло.
   - Что?!
   - Ты же к друзьям собиралась или нет?
   - Отвечай на вопрос! - Риагара выхватила свой чёрный артефактный клинок.
   - Ну раз ты настаиваешь, - усмехнулся куратор. - Отряд уничтожителей, лидер первого подразделения Лакрима, - В руке Авакана появился знакомый амулет, почти такой же, как висел на шее у девушки. Глаза принцессы наполнились злобой и ненавистью от увиденного артефакта.
   - Где ты его взял?!
   - Я же тебе уже почти прямым текстом сказала, - вздохнула офицер уничтожителей. - Именно я убила твою мамочку. Так ты хочешь вернуть то, что от неё осталось?
   - Верни! - голос девушки был неузнаваем из-за скопившейся в нём ненависти, и она медленно пошла прямо на врага, что стоял перед ней.
   - Хе-хе-хе, а вот от твоего папочки ничего не осталось, - Лакрима смеялась над маленькой кошкой. - Может, сперва побегаешь за мной?
   Риагара намеревалась атаковать и уже спешила нанести удар, но враг куда-то исчез, и чувство опасности заставило тело резко метнуться в сторону, пропуская мимо большой шар энергии укутанный пламенем кровавого цвета. Именно такой огонь было видно вместе с яркими молниями отца неподалёку от дома, когда она уносилась от него прочь, держась за белую гриву Эланда.
   - Если сможешь коснуться меня и увернуться от этого шара, то я отдам тебе этот красивый амулет, - Лакрима покрутила на пальце амулет, вновь приводя Риагару в ярость.
   - Убью! - ненависть объединилась с яростью, и они заставили девушку броситься вперёд, чтобы искромсать на кусочки эту тварь.
   Чёрный Лорн уже почти достиг головы бывшего куратора, но сфера кровавого пламени встала на его пути. Металл, что с лёгкостью резал почти всё, что встречал на своём долгом пути, увяз в этом образовании.
   - Слишком слабенькая атака, - голос офицера был наполнен грустью. - Клинок даже до половины не дошел.
   - Ну тогда попробуй это! Набрось на мир тьму, Чёрный Лорн! - крикнула принцесса, и клинок словно взорвался, тенью окутав ближайшее пространство и подняв большое облако пыли. - А теперь я заберу амулет и... твою жизнь!
   - Весьма неожиданно, фальшивая принцесса смогла активировать легендарный клинок. Как занимательно, - усмехалась Лакрима. - Но боюсь, я пока не могу выполнить своего обещания, ведь вы не уничтожили Рэннэр, да и меня не коснулись.
   Тьма застилала взор, и ничего не было видно, принцесса пригнулась благодаря инстинктам, и поток кровавого пламени прошел над её головой, с досадой врезаясь в основание скалы.
   - Вы вновь удивлены принцесса? - поинтересовалась офицер уничтожителей. - Почему этот шар до сих пор цел? Я же использовала активацию клинка! Что же мне делать? Признайтесь, именно такие мысли сейчас крутятся у вас в голове.
   "Хм... что-то тут не так, нужно нанести удар и внимательно отследить результат, - обдумывала девушка. - А вот потом уже решу, что делать дальше".
   - Разве я ошибаюсь?
   Кровавый шар подлетел достаточно близко и получил Чёрным Лорном в пол силы, но клинок ударился о тонкий кровавый щит и весь удар рассеялся, не оставив на нём и следа.
   - О-о-о, какие мы сообразительные, - усмехнулась Лакрима. - Так каковы ваши дальнейшие действия, раз вы узнали, что прозрачный энергетический барьер отражает все атаки?
   Не давая ответа на вопрос, Риагара вновь метнулась вперёд, целясь в шар, но прошла мимо него. Теперь на линии удара был фальшивый куратор, но она не видела усмешки на лице, скрытом тёмной пеленой. Меч быстро разрезал воздух и почти достиг головы офицера, но в последний момент отлетел от щита второго шара.
   - Глупая девочка, - усмехнулась Лакрима. - Глупая.
   Длинный шип вылетел из сферы, прошел между рёбер Риагары и вышел под правой лопаткой. Кровь брызнула во все стороны, и страшная боль пронзила тело девушки. Но, несмотря на всё это, рука по-прежнему мёртвой хваткой держала Чёрный Лорн.
   - Не подумала, что Реннер может разделиться. Как печально. А теперь тебе больно, но почему ты не плачешь? Такие как ты должны страдать в назидание остальным принцессам. Чтобы они даже не смели думать о нарушении приказов короля Трейтора, - офицер уничтожителей ходила вокруг упавшей на спину Риагары. - Какая же ты глупая девочка. Тебе нужно было спрятаться где-нибудь и тогда бы ты могла прожить более менее спокойную жизнь, но ты решила отомстить. Просто добить тебя будет как-то неинтересно. Поэтому мне нужно подумать, что бы с тобой сделать.
   - Сволочь, - прохрипела девушка и сплюнула кровь.
  
   Глава 37
  
   Бой против учителя. Возвращение в центр. Разговор с Лантом.
  
   Мы отдохнули всего пару часов, после чего сразу же отправились в путь. Следы говорили о том, что Риагара очень устала, и что она уже совсем недалеко. Расстояние стремительно сокращалось, но почему-то вместо радости я чувствовал тревогу.
   Пробегая мимо скрюченного в причудливой позе дерева, Кассиопея чуть не угодила в прикрытую листьями и ветвями яму, а чуть позже Рури ловко увернулась от выскочивших из земли шипов.
   Ещё несколько подобного рода ловушек мы избежали и вскоре достигли большой скалы, перед которой располагалась достаточно обширная каменная площадка. Риагара лежала в луже крови и с ненавистью смотрела на человека перед ней.
   - Учитель! - я был сильно удивлён, увидев его здесь. - Что вы здесь делаете?
   - О-о-о! Не ожидал увидеть тут учеников. Я почувствовал, что кому-то стало очень плохо, и поэтому пришел сюда. Честно говоря, я думал, что это всё же кто-то из моих, но тут была только ученица куратора Амбр ан Дорр. И вот когда я уже собрался залечить её серьёзную рану, появились вы, - фальшивый куратор прошелся рядом с раненой принцессой. - Или вы что-то не поделили, поэтому гнались за ней и пытались убить?
   - Нет, - я был ошарашен такими словами, ведь предположить, что мы можем нанести вред Риагаре, просто невозможно. - Мы хотели помочь.
   - Помочь отправиться на тот свет, - усмехнулся Авакан Морриль. - А в принципе идея неплохая, из хвоста получится замечательный воротник.
   - Нет...
   - Убейте её... - еле слышно прохрипела Риагара.
   - Налл, не слушай эту тварь, это враг, - сказала Кассиопея. - И нам нужно с ним сразиться.
   - Но ведь он учитель...
   - Или Риагара умрёт.
   - Принцесса, что вы такое говорите? Я же тоже слуга короля и моей задачей является слежение за соблюдением ряда законов. А эта фальшивка нарушила один из них.
   - Какой? - мне было непонятно, что имеет в виду куратор.
   - Она родилась, - голос учителя сейчас был насыщен металлом. - А она не имела на это права.
   - Учитель, почему вы так говорите?
   - Налл, ты невероятно талантливый, но ещё слишком глупый и наивный, - вздохнула офицер уничтожителей. - Возможно, ты стал бы знаменитым офицером и верным соратником короля, одним из сильнейших во всей Башне, но вероятность, что ты принесёшь хаос и разрушение тоже весьма высока. Поэтому тебя придётся убить после этой девчонки. Мне уже надоело с вами играть, так что пришло время преступникам умирать. Принцесса Кассиопея вы ведь на моей стороне?
   - Никогда я не буду на стороне такой твари!
   - Значит, предателей тоже стоит устранить и может мне самой стать принцессой Трейтора? - усмехнулась девушка. - Как раз местечко освободится. А ты красноволосая мне просто не нравишься. Не стоило становиться такой красоткой, поэтому не злитесь на меня, но вы все умрёте.
   - Никого вы у меня не отнимите, - я был удивлён своему голосу. - Все они останутся со мной.
   - О-хо-хо, я не ожидала, что ты можешь удивить меня чем-нибудь ещё, - голос офицера был полон радости. - Может, попытаешься уже меня убить?
   Словно спусковой крючок на винтовке Сная, который заставляет двигаться пулю со страшной скоростью, сработал в этот момент, и я мгновенно преодолел расстояние до учителя и нанёс пять ударов.
   - Ничего себе, - заваливаясь на землю, произнесла она, но потом встала, как ни в чём не бывало. - Обычный участник, изучивший прием такого уровня. Впрочем, когда говорим о тебе, то слово обычный тут лишнее, поэтому стоило ожидать от тебя нечто подобное.
   Учитель быстро перешел в атаку и отбросил в сторону моих друзей. Кассиопея ударилась спиной о скалу, а Рури сильно приложилась о дерево. Сердце кольнуло. Я боялся, что могу их потерять, и вновь огромная сила наполнила меня.
   Учитель явно не ожидал такого. И я нанёс удар ладонью в грудную клетку. Куратор отлетел и вместе с многочисленными камнями, отколовшимися от удара о скалу, свалился на каменную площадку.
   - Ой, чёрт! Больно, - голос учителя стал женским. - Вот и учи потом этих...
   - Не может быть.
   - Как нехорошо, фальшивке я представилась, а её друзьям нет, какая я рассеянная, - вздохнула девушка. - Можешь звать меня Лакрима, я офицер уничтожителей.
   - Я нанёс вред девушке. Опять нарушил обещание. Ну почему так происходит?
   - Что такое?
   - Я не могу причинить вред, - что мне делать, ведь я обещал Улле, что не обижу девушек, а уже навредил двум.
   - О-о-о, какой интересный экземпляр! - усмехнулась Лакрима. - Ох, а удар был силён, похоже, четыре ребра сломал. То есть ты меня не ударишь, даже если я угрожаю отобрать твою жизнь? Ха-ха-ха! Значит, сейчас я тебя отправлю к твоим подругам.
   Она встала и двинулась ко мне. Что предпринять в подобной ситуации я не знал. Я не буду её бить! Не буду! Но как мне поступить иначе?
   Тёмное пятно возникло перед взором и пронеслось мимо меня, после чего исчезло вместе с учителем. На мгновение мне показалось, что это пятно имеет очертания маленькой девочки.
   Девушек нужно было спасать, и я быстро подбежал к Кассиопее. Ничего повреждено не было, от удара она просто потеряла сознание. Рури тоже не пострадала, так что я с облечением выдохнул.
   А теперь нужно помочь Риагаре, также как я помог девушкам на предыдущем уровне. Она потеряла сознание, но свой меч держала очень крепко. Я приложил руку к ране, но ничего не получалось. Ничего не выходило. Почему? Ведь я делал то же самое, что и в тот раз.
   Девушка вдруг перестала дышать и у меня началась паника. Времени осталось совсем чуть-чуть. Перед взором предстало лицо Аплоса заполненное печалью, Лант тоже укрылся грустью, а Рурибель успокаивала Кассиопею. Я не мог допустить такого.
   Риагара мой друг! И я не могу допустить, чтобы смерть забрала её. Не позволю отнять её у нас, отнять её у меня. Белый свет вспыхнул с такой силой, что я ещё пару минут ничего не мог увидеть, и слабость вновь прикоснулась ко мне. Но когда зрение вернулось, принцесса резко вскочила, и из её рта хлынул поток крови, после чего она вдохнула и выдохнула.
   - Что произошло? - спросила она, когда отдышалась. - Музыка и эта... где эта тварь?! Я убью её! - На глаза девушки навернулись слёзы. - Убью! Убью... - потом она посмотрела на своё изодранное платье, на изрядных размеров дыру с правой стороны грудной клетки и кровь, плотно пропитавшую большую часть платья, которое теперь стало тёмно-бардовым, укрыв алым золотисто-желтый цвет. Риагара упала на колени, после чего зарыдала, и слёзы ручьём покатились по её щекам. Я обнял девушку, но она не могла успокоиться.
   - Мамино... это всё что осталось... - доносилось сквозь рыдания.
   Дождь начал набирать силу и большими каплями разбивался о скалу, разлетавшись многочисленными брызгами во все стороны. Ещё никогда я не видел столько отчаяния на лице этой девушки, ведь никогда прежде она не проявляла слабости.
   Рури и Сио уже очнулись, но пока решили не тревожить Риагару, и прятались от дождя под большими ветвями деревьев. Пару раз красноволосая красавица активировала свою способность исцеления, видимо какие-то раны всё же остались у них.
   Не знаю почему, но мне захотелось погладить её по голове, что я и сделал. Через некоторое время она начала успокаиваться и посмотрела на меня. Её глаза были полны слёз и... благодарности.
   - Мама тоже так делала, - улыбнулась девушка и, вырвавшись из моих объятий, упала на спину, после чего потеряла сознание.
   - Не волнуйся, Налл, - остановила меня Рури. - Она просто очень устала и перенесла очень сильную душевную боль, может быть она скоро придёт в себя.
   - Ты умеешь успокаивать, - улыбнулась Сио. - Лучше просто не найти.
   - Назад возвращаться придётся дня четыре, а может все пять, - вздохнула моя красноволосая подруга.
   - А ещё нужно позаботиться о пище и воде, - Кассиопея выжала волосы, скрутив их в косу. - Хотя второго тут весьма много.
   Сидеть в пещере и греться у костра, было просто великолепно. Все мои друзья живы и здоровы. Рури, использовала энергию для его создания и теперь поддерживала этот источник тепла.
   Кассиопея уже уснула, обняв Риагару, всё ещё всхлипывающую во сне. Я вновь погладил девушку по голове. Она продолжала мирно спать и восстанавливать свои силы. Как много всего я уже узнал в Башне.
   Далеко не всё тут было хорошо и радостно, а зачастую опасности и страдания заслоняют собой всё остальное, но теперь у меня есть друзья. Друзья, которых я никогда не брошу, и именно благодаря им я могу радоваться.
   Я вижу, что каждого из них преследуют тяжелые и неприятные воспоминания, но я надеюсь, что постепенно все они забудутся, будучи заслонёнными радостью, весельем и счастьем.
   Рури тоже уснула, так и, оставшись сидеть на месте. Нельзя было оставлять её так, поэтому я перенёс красавицу к принцессам, а сам вновь сел у костра и начал любоваться танцами языков пламени.
   Все девушки очень устали, ведь долгий бег вымотал каждую из них, так почему же я столь бодр и полон сил? Неужели моя выносливость выше, чем у принцесс? Но как такое возможно? Впрочем, надо поговорить с Лантом, может быть, он найдёт правильный ответ. Игра пламени начала расплываться перед глазами, и сильная усталость окутала меня своими щупальцами, застилая взор плотным облаком тьмы.
  
   ***
   В центре участников уже началась вторая неделя. Каждый привык к своим обязанностям и отлично выполнял свою работу. Теперь здание не выглядело столь запустевшим, и почти все его системы функционировали, как положено. Аллен и Ирриат после нахождения визиона перевернули всё вверх дном, но больше ничего обнаружить не смогли.
   Ната, Аскилия и Селестия смогли найти достаточно ягод, грибов, и даже фруктов, чтобы все могли утолить голод, но вот наесться не мог никто. Унго и Лит составили достаточно точную карту, так что лидер теперь мог в мельчайших подробностях осмотреть ближайшие территории в пределах половины дневного перехода.
   Объёмная карта помогла прикинуть Ланту, какие направления атаки на их центр наиболее опасны. Охрана тоже справлялась со своей задачей и распределилась по зданию таким образом, чтобы прикрывать все возможные направления хотя бы частично, но пока работы у них не было. Так что они помогали всем остальным.
   Аплос по-прежнему возился с передатчиком, и Лант несколько раз помогал ему в этом нелёгком деле, но, к большому сожалению, пока что починить его не выходило. Уже довольно долго не было связи с Таром и Накрором, а также с отрядом Налла, что весьма сильно беспокоило лидера команды, и он очень переживал, но никому не показывал своих эмоций.
   "Лант, ты меня слышишь? - раздался голос Налла в ядре. - Мы возвращаемся с Риагарой, все целы и невредимы".
   - Это очень хорошо, - спокойно ответил лидер. - Вам нужна какая-нибудь помощь?
   "Нет, мы сами доберёмся, - ответ на его вопрос не заставил себя ждать. - Так что скоро будем".
   - Будем ждать, - сказал Лант и выдохнул, после чего сполз по стенке кресла, расположенного внутри ядра. - Ф-ух! Они живы, живы! Слава Создателю Башни! Осталось только дождаться Тара.
   Спустя пару часов Налл и три девушки вернулись в центр, весьма сильно удивив остальных и даже немного напугав, так как кровь на платье Риагары никуда не делась. Обратный путь занял даже больше пяти дней. В особенности потому, что пришлось передвигаться достаточно медленно из-за Налла, который был без сознания несколько дней и никакие действия девушек не помогали привести его в чувства.
   - Что с вами приключилось? - Селестия испуганно смотрела на Риагару и вместе с Аскилией стала источать энергию, чтобы помочь своей подруге.
   - Она абсолютно невредима, - удивлённо сказала Аскилия. - Рури же говорила, что повреждения внутренних органов ей не под силу. А тут, судя по не слабенькой дырочке и большому количеству крови, было пробито лёгкое, причём насквозь.
   - Тут Налл постарался, - Кассиопея похлопала меня по плечу.
   - Да ладно?
   - Так он способен исцелять?
   - Честно говоря, не знаю, как это у меня получилось, - признался я. - Поэтому это лишь случайность, но я очень рад, что она произошла.
   - Аплос, - Риагара подошла к лучшему ученику Элинтера, после того как все вернулись к своим занятиям, а мы сидели в кабинете куратора уровня, который сейчас занимал Лант. - Ты сможешь восстановить моё платье?
   - Я не...
   - Пожалуйста.
   - Я постараюсь, - вздохнул он, так как ему теперь предстояла весьма сложная задача.
   Принцесса подошла к нему вплотную и поцеловала в щёку. Лант усмехнулся, а Аплос покраснел.
   - Я обязательно его восстановлю!
   - Ну-ка стоять! - стратег остановил лучшего разведчика, попытавшегося немедленно приступить к выполнению задачи. - Теперь нужно узнать, почему наши друзья так задержались, и что произошло. Мне бы хотелось, чтобы эта информация была и у тебя. Ну что ж, ребята, я вас слушаю.
   Мы рассказали всё в мельчайших подробностях, ну разве что не стали говорить о слезах Риагары, так как она пообещала всех размазать по стенкам, если кто-то проболтается. Лант внимательно выслушал рассказ и задумался.
   - Всё ещё хуже, чем я думал раньше, - вздохнул он. - Помимо двух главных кураторов, у нас на хвосте висит ещё офицер уничтожителей. Так для сведений, у них звания в пределах "AX", а может и выше. Налл, ты не посмотрел информацию о ней?
   - Нет, - отрицательно покачал я головой.
   - Печально, - вздохнул Лант. - Это конечно странно, что он, точнее она исчезла, но с другой стороны, если это был учитель искателей, то кое-что это проясняет.
   - А что именно? - поинтересовалась Кассиопея.
   - Ряд странностей, произошедших с нами на втором уровне, - потёр подбородок Лант и вновь задумался. - Кассиопея, помнишь того участника, который был с тобой и Накрором?
   - Ага, он всегда был слишком угрюмый и вообще не разговаривал, предпочитая смотреть вдаль или, наоборот, в себя, впрочем, как и Накрор.
   - Так вот, если судить по вашему рассказу, то этот участник был учителем искателей. И если его цель убить, то боюсь, даже его устранение не гарантирует нам безопасного продолжения пути.
   - И что ты предлагаешь?
   - Нужно подготовить ему встречу, - усмехнулся Лант. - Тёплую встречу. На этом уровне он нас больше вряд ли побеспокоит, а вот потом, вполне вероятно, так что нужно будет придумать план на всякий случай.
   - Но почему он не атаковал во время нашей учёбы? - спросила Риагара. - Тогда не нужно было бы ждать, и всё было бы гораздо проще.
   - Скорее всего, из-за Аюолы, как бы это не печально было признавать, - вид у лидера команды был весьма задумчивый. - Видимо она сама хотела нас устранить, а может что-то ещё. Но я бы предположил, что они уже успели помериться силами. А система оставленная хранителем уровня помогла нам выжить, ибо в удаче при таких стечениях обстоятельств я сильно сомневаюсь, и мы должны были просто умереть ещё там, внизу. Ладно, идите, отдыхайте, как следует, а я пока обдумаю всю полученную информацию.
   И когда все ушли лидер команды начал рассуждать вслух.
   - Итак, эта Лакрима, похоже, дочурка кого-то из тринадцати великих семей, причём у неё есть возможность стать принцессой. Кто же это может быть? Она ранила моего друга, и ещё поплатится за это. Так, если я правильно понял, то эта офицерша использовала Вильминон, который может подобрать гипнотизирующую последовательность звуков выдаваемых в виде мелодии для любого живого существа. А это артефакт уровня "S", что само по себе невероятно. Но именно такой артефакт есть только у одной семьи, к главе которой я ещё наведаюсь. Теперь второе. Налл вернись обратно в кабинет, - нажав кнопку на прозрачном кубе, сказал Лант.
   - Я чего-то забыл? - хотелось спать, и я тяжеловато стал соображать.
   - Ты забыл рассказать мне о своей способности исцеления.
   - Но ведь я не могу активировать её так, как мне вздумается, - честно сказал я. - Даже как она работает мне не ясно.
   - Нужно провести ряд тестов, - сказал мой друг и меня окружили несколько прозрачных кубов и сфер. Спустя пару минут они разлетелись в разные стороны. - М-да, я предполагал нечто подобное, но не в такой степени.
   - Что-то не так?
   - Определённо, - вздохнул мой друг. - Когда ты используешь эту способность, то расходуешь не энергию, а собственную жизнь. У тебя её очень много, но это далеко не бесконечный запас. Поэтому тебе пришлось так тяжело после того, как ты помог Риагаре, а до этого Кассиопее и Рурибель. Не используй больше эту способность Налл, иначе ты попросту умрёшь.
   - Но ведь тогда...
   - Умрёшь и уже никому не поможешь, - перебил меня Лант. - Понимаешь?
   - Нет, - коротко ответил я. - И не хочу понимать, я лучше сам умру, чем кого-то потеряю. То место, откуда я пришел было просто ужасным, но если, вернувшись в тот вечный мрак, что царит там, я смогу спасти кого-то из моих друзей, то, не задумываясь, сделаю это.
   - Хм... тогда мне только остаётся сделать так, чтобы тебе не пришлось использовать свою способность, - усмехнулся мой друг. - Пообщайся со всеми, я вижу, что ты можешь успокоить абсолютно любого человека, а многие из нашей команды уже начинают нервничать. Думаю, у тебя отлично получится выполнить эту задачу.
   Лант вновь остался один в кабинете куратора. Пройдясь пару шагов от стены к стене, он вдруг неожиданно замер.
   - Линтис, всё в порядке?
   - Да, ну почти, - вздохнула девочка. - Устала просто ужас как. Эта сволочь оказалась весьма способной соперницей. И не смотря на то, что выкинула её достаточно далеко, боюсь ближе к седьмому уровню, она сможет нас догнать. И вот как с ней быть тогда?
   Впрочем, мы можем помереть ещё здесь. Риагара, а также отряд Рури, преодолели весьма приличное расстояние, но не встретили никого и ничего. Я помогала им, разбивая ловушки, но парочку не заметила, правда они и сами справились. Есть какие-нибудь мысли, куда запропастились животные? Ведь я постоянно слышала множество звуков издаваемых ими, но не увидела ни одного.
   - Мысли-то есть, но одна бредовее другой, - вздохнул Лант. - Все они хороши в отдельности, но добавляя всё новые и новые условия, которые мне становятся известны, каждая из них рушится подобно карточному домику. И ягоды с грибами в округе заканчиваются, так что ближе к концу этой недели, а возможно и раньше, нам нечего будет есть. Так что пока одни печальки. Поймать какую-нибудь здоровую тварь было бы идеальным вариантом, но, к большому сожалению, они к нам нагрянут ближе к началу третьей недели, если я правильно понял план главного куратора.
  
   Глава 38
  
   Охота на духов. Способности Тара. Корректировка планов.
  
   Тар и Накрор искали в джунглях пропитание уже целую неделю, попутно перекусывая ягодами и грибами. Вот только ел пищу один Тар, а гигант за всё это время даже не посмотрел на аппетитные и вкусные фрукты.
   Когда Тар, используя большой камень, приготовил жареных грибов с травами и кисленькими красными ягодами, и предложил разделить порцию пополам, Накрор лишь взял камень, на котором было пожарено блюдо, разломил его на несколько частей и... съел, после чего благодарно кивнул и ждал, пока закончит, есть воин-леопард.
   Воин-леопард был сильно удивлён, ведь даже кузнец из его деревни не мог разломить руками гаррит, не говоря уже о том, чтобы его съесть. А этого воина он уважал, так как не было в деревне никого, кто был бы сильнее кузнеца. Разве только отец и пара старейшин, но первый куда-то пропал, а второй и третий не любили демонстрировать свою силу.
   Рагган, по следам которого они шли, будто сквозь землю провалился. Впрочем, рычание его они слышали, но не увидеть, не учуять зверя не удавалось, что приводило воина-леопарда в недоумение. Помимо этой странности они столкнулись и с рядом других.
   Можно было предположить, что всё это привиделось, и они просто устали, но когда подобная история с рагганом отражается на всех животных и птиц, это уже ни в какие рамки не лезет.
   Джунгли всегда были заполнены множеством различных звуков, но ни одной живой души, только проклятые мошки, заполонившие всё пространство, сновали из стороны в сторону огромными тучами, пытаясь цапнуть любого, кто подвернётся им по пути.
   Два воина прошли уже достаточно много, чтобы Тар запомнил все, что они смогли увидеть или услышать. Так что пора бы уже было возвращаться, но воин-леопард не хотел приходить к остальным без добычи. Охотник не может допустить подобное, поэтому он с упорством пытался придумать что-нибудь, но все попытки проваливались. Ни ловушки, ни засады, ни простая слежка за добычей не помогали, да и за кем следить, если тут одни звуки.
   - Будто тут бродят духи этих зверей, - почесал за ухом Тар. - Но духи какие-то слишком спокойные.
   - Кхе-кх-гх, - пожал плечами Накрор.
   - Может это блуждающие призраки? - спросил Тар, уже привыкнув, что его соратник не может сказать что-либо понятное, но упорно продолжая с ним разговаривать, так как молчать несколько дней подряд было выше сил воина. - Или злые ограки, насылающие наваждения?
   - Кху-ку-кру, - вновь произнёс что-то гигант.
   - Нам нужно кого-нибудь поймать, так как воин обязан кормить своё племя, - леопард сжал кулак. - Нужно задобрить этих духов, тогда они пошлют нам добычу.
   Эта идея показалась Тару лучиком света в царстве тьмы, и он быстро собрал различного рода подношения. Красные ягодки, грибы, фрукты, кристаллики сейчас мирно лежали на большом плоском камне.
   Воин-леопард хотел убедиться, что духи примут подношения. Но больше трёх часов ничего не происходило, и пыл воина заметно поубавился. Сильно испортилось настроение, причём настолько, что Тару казалось, что сейчас он, наверное, без проблем сломал бы тот гаррит и... съел.
   - Чтоб пусто было всем этим духам! - злился он. - Да что за ерунда?! Наши бы уже в первые мгновения умололи бы всю эту гору подношений и одарили бы нас удачей.
   - Кхг-кхум, - Накрор указал в сторону плоского камня с подношениями и Тар мгновенно замолчал.
   Казалось будто воздух в том месте, где ещё недавно не было ничего, начал дрожать. Спустя немного времени это дрожание оказалось рядом с камнем, после чего подношения стали исчезать.
   - Ну наконец-то, - обрадовался воин-леопард, но Накрор предостерегающе махнул рукой, после чего достал копьё.
   Тар недоумённо покосился на своего соратника, ведь тот похоже решил одолеть... духа. А такое удавалось очень и очень немногим, точнее только одному из их племени - Ультериору.
   Выждав определённый момент, Накрор замахнулся и со всей силы метнул копьё в дрожащий воздух, который поглощал подношения. Страшный рёв и мощный удар о дерево. Вместо духа пригвождённым оказался неплохих размеров рагган.
   - Что за чёрт?! - Тар был в недоумении. - Это не дух. Но мы не могли его коснуться и увидеть, как и остальных духов.
   - Кх-кхе-гхык.
   - Ну ладно, допустим, что это дух, но тогда как ты смог его ранить?
   - Кру-ру-рх, - великан вытащил копьё из тела поверженного раггана и снял небольшой ярко-синий камешек с наконечника, который в его руке казался маленькой песчинкой, и продемонстрировал его соратнику. - Кхег-Кхут.
   - Ясно, - кивнул воин-леопард. - Значит, эта синяя безделушка может им навредить. Это хорошо, давай поищем ещё одного такого же духа и отнесём их к белому. Уж он-то сможет нам объяснить, что творится в этом лесу.
   Но потратив ещё почти полдня, они так никого и не нашли, так что Тар решил забраться на высокое дерево и внимательно осмотреться. С достаточно неплохой высоты этого лесного гиганта было видно очень многое.
   Море джунглей раскинулось до самого горизонта изредка разрываемое островками серых скал. Воин прекрасно помнил, в какой стороне находится центр, до которого сейчас не меньше двух дневных переходов. Природная красота этого места завораживала, но взгляд Тара притянула одна высокая скала. Если внимательно вглядеться, то воздух над всей вершиной дрожал, так же как и при появлении раггана.
   Прихватив свой кинжал, сделанный из клыка этого духа, как продолжал его называть воин-леопард, он посмотрел на синий камешек, вставленный в рукоятку из кости и, хмыкнув, спрыгнул вниз. К скале они подошли спустя несколько часов, когда солнце уже потихоньку начало тонуть на окраине зелёного моря джунглей.
   - Похоже, наверху шустрые духи, возможно призывающие дичь, - сделал предположение Тар. - Как думаешь?
   - Кхуг-кхе-кру.
   - Я тоже так думаю, - усмехнулся воин. - Полезли.
   Взяв кинжал в зубы, Тар, упорно цепляясь за выступы, полез к вершине скалы, а вот Накрор стоял на земле и, не двигаясь, смотрел вверх. Воин-леопард, заметил отсутствие соратника только спустя пару минут и решил посмотреть, где же он.
   - Ты высоты, что ли боишься? - поинтересовался Тар.
   - Кхг-кхх.
   - Ну да ладно, - махнул воин. - Тогда присмотри если что упадёт.
   Скала была раза в три выше самого высокого из ближайших к ней деревьев, поэтому вскоре стало достаточно тяжело взбираться дальше, но с упорством варанарга Тар лез вперёд.
   Вершины он достиг, когда солнечные лучи почти полностью исчезли за горизонтом. Уже с середины пути были слышны какие-то каркающие и щёлкающие звуки, но здесь был настоящий гомон.
   - Духи птиц, - сказал Тар и начал своё действо.
   Ближайшее облачко дрожащего воздуха он поразил ловким выпадом, и мгновение спустя на кинжале появилась довольно крупная птица. Он посмотрел на тёмные перья и скатывающуюся по лезвию кинжала кровь и перешел к следующей цели, сбросив предыдущую вниз.
   После нескольких потерь облачка начали метаться в разные стороны, и поймать духов стало легче, так как, не смотря на смятение, от скалы они не улетали. Два быстрых движения и ещё парочка летит вниз. Довольно крупную по сравнению с предыдущими птицу он поймал, сжав челюсти, тем самым чуть не перекусив добычу напополам.
   Охота продолжалась, пока он не набрал чуть больше трёх десятков этих летающих духов. Теперь ему предстоял долгий спуск к подножию скалы. Однако один камень, чуть не ускорил это долгое путешествие.
   - Чёртова каменюка! - выругался Тар, добавив парочку крепких выражений. - Чтоб тебя!
   Воин-леопард нащупал ногой опору и с облегчением вздохнул. А камешек оказался весьма интересным. Гладкая форма и белый цвет разбавленный пятнами чёрного и серого с парочкой красных кристалликов смотрелись весьма необычно. Поэтому, несмотря на все сказанные ранее проклятья в адрес этого осколка скалы, Тар взял этот камень с собой.
   Взглянув вниз, он обнаружил выступ, на котором располагалось гнездо с чем-то блестящим внутри. Немного спустившись и порывшись в нагромождении палочек и перьев, он выудил оттуда прозрачную пластинку. На всякий случай он взял и её.
   Около часа пришлось спускаться вниз, так как сильный ветер очень мешал добираться до твёрдой земли, тем самым изрядно распаляя злость воина. Наконец-то встав на землю, он сразу же плюхнулся и довольно ухмыльнулся. Накрор уже стоял тут с целым мешком этих птиц, а на плече лежала туша раггана.
   - Отлично, я так и думал, что ты поможешь мне хотя бы собрать все эти тушки, а парочку я съем чуть позже, чтоб с голоду не подохнуть. На одной этой зелени без единого кусочка мяса жить не представляется возможным, - Тар привстал и облокотился на скалу. - А это тебе, - воин кинул найденный камень соратнику и тот ловко его поймал.
   - Кхум-Керем-Кхут! - в этот раз голос гиганта заставил удивиться умелого охотника, так как в нём явно чувствовалась радость и удивление, что весьма сложно было представить раньше. - Кхес-кхег-кхор? - а теперь был явный вопрос.
   - Да бери, мне он всё равно ни к чему, - ответил на интуитивно понятный вопрос Тар и махнул рукой.
   - Кхум-Кхен-Кеслег!
   - Да не стоит благодарностей, пойдём искать нормальное место для ночлега, а потом поедим и спать, завтра ещё предстоит долгий путь, - вздохнул Тар, поднимаясь с земли. - Нужно быстрее вернуться обратно, а то наши щупленькие друзья станут совсем как тросточки.
  
   ***
   - Ну наконец-то! - обрадовался Тар, когда заметил показавшийся вдалеке центр участников. - Кхем! Мы уже почти пришли! - очень долго они двигались через лес, чтобы как можно быстрее добраться до остальных, а ещё Тара двигало вперёд любопытство, ведь было до ужаса интересно, что это за необычное стёклышко он нашел. А только Лант мог знать наверняка, что это такое. - Кхут-кхег.
   - Кх-кру-крс.
   - Крур! - Тар уже интуитивно понимал, что надо говорить и как, а также примерное значение слов.
   Иногда одно, и тоже слово, на этом языке сказанное с разной интонацией, или лучше сказать громкостью, может означать совершенно разные вещи. Как понял Тар, слово кхут значит нечто вроде великий или господствующий, и другие слова постепенно тоже приоткрывали свои значения.
   И самое главное - теперь он отчётливо понимал интонации своего соратника и старался повторить их, что давало свои результаты. Ведь всего лишь дней десять потребовалось Тару на то, чтобы втянуться в новую для себя стезю, о которой он раньше даже не задумывался. Впрочем, зачем нужно изучать другой язык, когда есть эльт? Хотя он почему-то отказывался переводить речь Накрора. Потребовалось почти шестая часть дня, чтобы достигнуть окончательной цели.
   - Белый!
   "Рад вас видеть! - раздался голос Ланта, по интонациям которого можно было различить слабость. - Мы вас уже заждались. Поднимайтесь ко мне!"
   - Ура!
   - Вы посмотрите, сколько еды они принесли!
   - Ничего себе!
   - Берите еду и ешьте больше! Но нужно оставить и на запас, не забывайте, - Тар наставительно погрозил пальцем, и вернувшиеся воины отправились к лидеру, в кабинете которого уже были принцессы, Линтис, Налл и ещё пара человек.
   - Как вы умудрились найти зверей и даже неплохого такого раггана? - спросил Лант. - У нас теперь еды чуть ли не на неделю хватит, хотя нет, скорее всего, меньше.
   - Это не звери, а духи.
   - В смысле?
   - Их можно было заметить по дрожанию воздуха, - пояснил Тар. - А Кна-Кр-Кхор смог найти способ убить духов, благодаря вот этим синим камушкам, которые называются Кхег-Кхут.
   - Экстардий! Ну конечно! - воскликнул Лант. - Зверей никуда не отводили, как я сразу до этого не додумался, болван!
   - А что же с ними сделали? - поинтересовалась Линтис.
   - На них наложили энергетический барьер такого уровня, о котором мне не приходилось даже слышать, поэтому у меня и варианта подобного не было, - ответил лидер. - Барьер скрывал их и не позволял нам взаимодействовать, только звуки смогли вырваться и поэтому гомон в джунглях не утихал. Вот только для чего оставили звук мне по-прежнему непонятно. Разве только, чтобы сбить нас с толку. Мы даже могли без проблем пройти сквозь друг друга с этими зверьми, то есть тут задействована способность применения энергии для управления пространством.
   - Насколько тогда силён главный куратор третьего уровня? - спросила Сио. - Получается он даже сильнее, чем Аюола?
   - Нет, это не он сделал, похоже испытание было составлено ещё очень давно, поэтому могу предположить, что это сделал хранитель, - сказал мой друг. - Значит, получается, экстардий нарушил барьер и позволил вам убить зверей, что ж возьмём на заметку. Но меня удивляет ещё кое-что и не в меньшей степени.
   - Что же? - любопытство Линтис выплёскивалось через край.
   - Тар говорит на другом языке, и эльт его не переводит, - усмехнулся Лант, увидев какие лица стали у большинства присутствующих.
   - Кстати, у меня тут вопрос возник, - нахмурился Аплос и спросил. - А где же эльт Накрора?
   - О-хо-хо, очень хороший вопрос, - улыбка озарила лицо моего друга. - Он отсутствует, поэтому данные были некорректными, но наши эльты даже не могут составить хотя бы примерную базу данных по словам.
   - Но как? А точнее почему?
   - Всё просто, все эльты построены по одной схеме, также как и большинство языков. Вы вдыхаете воздух и говорите на выдохе, а вот Накрор не дышит.
   - Что?! - здесь не удивлённым не остался никто, даже Тар чуть не пробил челюстью пол, что выглядело очень необычно.
   - Но как же он тогда говорит? - спросила Рури.
   - Очень просто. Его язык основан на постукиваниях и каком-то шелесте, именно поэтому эльты просто не могут понять, что это язык и принимают его речь за обычные шумы, - ответил Лант. - А вот то, что Тар научился определять интонации и запомнил ряд слов и, судя по всему, успешно их произносит, это впечатляет ещё больше. Честно говоря, я не ожидал от него проявления подобных способностей. Плюс ко всему, Тар, это дрожание воздуха видите лишь вы с Накрором, как именно мне не ясно, возможно это способности, которые заложены в вас с рождения.
   - Накрор, ест камни, вместо пищи, - сказал воин-леопард, решив добавить к необычности нового друга ещё пару пунктов.
   - Они для него и есть пища, - наш стратег поправил шляпу. - Видимо раса, к которой принадлежит Накрор, поглощает полезные для них вещества, которые содержатся в камнях. Возможно, для них основополагающим элементом является кремний, а может какой-нибудь металл. Что ж будем разбираться. Вы принесли очень хорошие новости, и теперь я смогу разработать более корректный план. Накрор не обижайся, но тебя мы оставим на потом. Надеюсь, Тар выучит твой язык, и тогда мы с тобой наговоримся, как следует. Судя по всему, ты можешь считывать эмоции или мысли, а луче сказать образы, и уже на их основе стараешься понять, что тебе сказали.
   - Кихил-Кхут!
   - Кстати, а вот это что за камень? - спросил Тар и произнёс на языке Накрора. - Кна-Кр-Кхор куркн.
   Гигант показал тот камешек, из-за которого воин-леопард чуть не отправился на тот свет раньше положенного. Красные камешки, прятавшиеся в пятнах чёрного, белого и серого цветов, напоминали капельки крови, но были прозрачными и кристально чистыми.
   - Кхум-Керем-Кхут.
   - Пока я не знаю что это, но чувствуется мне, что это очень редкая штуковина. Когда будет доступ к знаниям башни, тогда мы узнаем о том, что это. Ну, или ты узнаешь это гораздо быстрее, Тар, если подробно расспросишь своего друга об этом сувенирчике из джунглей, - потянулся в кресле представитель семьи Милиаль.
   - Вот только это не всё, - сказал Тар и показал прозрачную пластинку, уже в который раз заставив всех удивиться.
   - Это ведь визион? - спросил я у стратега.
   - Да и уже второй.
   - Точно, вы ведь не видели то, что было на первом, и лучше бы не видеть, - вздохнула Кассиопея.
   - Ну давайте посмотрим, что будет на этом, - Лант размял руки и активировал визион.
   Перед ними возникло широкое окно визионного файла, и они увидели, как джунгли проносились перед ногами. В отличие от первого этот записывал не всё, что было вокруг него, а только то, что располагалось непосредственно перед ним. И он болтался на поясе, записывая панораму джунглей слева от своего обладателя.
   Пришлось перематывать больше пяти дней и потом настало самое интересное. Обладатель наконец-то остановился и после небольшого отдыха взял пластину в руки и все охнули - на нас смотрела та самая девушка в очках и с розовыми волосами, которую убил монстр. Но она была жива и здорова, хотя на её шее была видна специальная повязка ускоряющая заживление серьёзных ран.
   "Я надеюсь, что этот визионный файл сможет найти следующая команда и правильно им воспользоваться, - начала говорить красавица. - Если вы ещё не поняли или только начали испытание, то знайте, оно нужно чтобы устранить всю команду целиком. Изначальные правила не верны, точнее куратор просто не договорил их до конца.
   Необходимо выбраться из этого района за отведённое время, что является очень трудной задачей. Локационная антенна была сломана, и восстановить её ни у кого из нашей команды не получилось.
   Всех животных куратор убирает на две недели, чтобы вы не смогли заготовить достаточный запас продовольствия для преодоления пути к выходу и привыкли к своему "безопасному" месту, - она сказала этот так, словно центр был полной противоположностью этому слову. - Но потом животные начнут появляться прямо из воздуха и даже внутри центра, так что я бы на вашем месте как можно быстрее его покинула, если вы это не сделали.
   А дальше вы будете подвергаться череде яростных атак местных лесных хищников, которые не позволят вам добывать себе пропитание, и будут пытаться убить любого из вас, не беспокоясь о собственной жизни.
   Нас осталось всего пять человек из тридцати. Общая команда была образована из шести более мелких, которые проходили испытания в разных уголках второго уровня, но на третьем были отправлены в одно и то же место. В этот ад!
   Мы не смогли спасти большинство наших друзей, но кажется, нам удалось правильно определить направление, в котором находится выход, - на этом слове мы все замерли и выдохнули после продолжения. - Но ещё до этого вам необходимо знать, что если вас захотели убить сейчас, то будут стараться убить и потом. Риллирия, в какой точке находится выход? - спросила она у невидимой собеседницы. - Ага, выход находится... - тут запись прервалась и запустилась снова только через минуту тревожного ожидания. - Так что удачи. Надеюсь, что вам повезёт больше, чем нашей команде, и вы сможете выбраться все вместе, не потеряв никого из своих друзей.
   Риллирия, я поставила маячок с настройками на эльт новичков, так что они должны суметь его найти и если что, посмотреть наш путь более подробно. Ой! Тёмная вилинга, - когти птицы схватили пластину и взмыли вверх, после чего запись продолжалась ещё довольно долго, показывая окрестности сперва с высоты птичьего полёта, а потом и из гнезда".
   - Понятно, - вздохнул Лант. - Значит, всё-таки вариант с уничтожением команды был абсолютно верным.
   - Теперь нужно готовиться к встрече гостей, - потёр подбородок Аплос. - И подготовить им сюрприз.
   - Первые гости прибудут ближе к концу недели, так что надо поторопиться, - сказал наш стратег. - Аплос, на тебе организация мероприятия.
   - Есть.
   - Я же буду анализировать эту запись и попробую выявить необходимый маршрут, но учтите выдвинуться мы должны не позже третьей недели.
   - Налл, возьми Рури и принцесс, и отправляйтесь осматривать окрестности при помощи энегии, всё странное отмечаете. Аскилия, Селестия, Ната, возьмите с собой Джикана и займитесь тем же самым. И даже не думай фыркать Аска, а то не отдам одеяло.
   - Всё будет сделано в лучшем виде, - энтузиазма в глазах девушки явно прибавилось.
   - Если выберемся отсюда, то от меня будет подарок в виде большой порции мороженного, - сказал Лант девушке, заметив, что она расстроена.
   - Только не забудь, - улыбнулась Аскилия, и её улыбка была абсолютно искренней.
   - Тар, Накрор, пока отдыхайте и набирайтесь сил, скоро вы понадобитесь всей команде, особенно твоё зрение, Тар, - вздохнул Лант. - А теперь займитесь делом ребята. Ах да, чуть не забыл, еду необходимо строго распределить в ориентировке на середину следующей недели, иначе мы все умрём от голода раньше, чем успеют прийти гости от куратора.
   Мы быстро поспешили сделать всё, что сказал Лант, так как теперь появилась надежда на то, что мы сможем преодолеть и этот уровень. А я был рад, что та девушка выжила, надеюсь, вместе со своей командой они смогли пройти дальше.
   - Итак, что думаешь Линтис? У нас есть шансы выйти с уровня без потерь? - спросил Лант у маленькой девочки, когда все вышли.
   - Ты ведь уже знаешь весь маршрут, так что сам должен знать ответ на свой вопрос, - ответила она.
   - Да, ты права.
   - Но зачем тогда говорить остальным, что ты займёшься анализом данных? Ведь мы могли бы уже завтра уйти отсюда, и гости не смогут нам ничего сделать.
   - Я не хочу отбирать у них надежду, - сказал представитель семьи Милиаль. - А вдруг эти записи были специально подкинуты куратором, чтобы вынудить нас отправиться этим маршрутом, ведь тогда нас перебить будет ещё легче, чем тут. Поэтому я хочу встретить первую волну здесь, а дальше посмотреть, что мы можем предпринять, и не угодим ли мы в какую-нибудь хитрую ловушку.
   - О таком я даже не подумала, - удивилась девочка такому взгляду на ситуацию. - Но не слишком ли это всё сложно? Может куратор как раз и не предусмотрел, что другие участники могут оставить подсказки следующим, посчитав, что люди в этом испытании будут заботиться только о себе и даже не вспомнят о тех, кто пойдёт вслед за ними. А если и вспомнят, то не будут помогать, так как захотят, чтобы другие пережили тоже, что и они.
   - Логично, и возможно ты права на все сто процентов, - согласился Лант с мнением Линтис. - Но я не хочу рисковать. Риска следует избегать, если есть возможности для этого. Но не сыграть на психике людей... я буду очень удивлён, если эти визионы действительно оригиналы и не имеют никакого отношения к куратору.
   - Значит, пока готовимся к приёму и вместе с Таром проходимся по всему зданию, чтобы избежать "подарочков" в лице тех хоботоротых тварей? - девочка вопросительно взглянула на лидера.
   - Верно, так что наш здоровяк отдохнёт потом, - усмехнулся Лант. - Бери его и вместе с ним уголок за уголком обыщите всё здание. Мне не нужен удар в спину, даже если я его всё равно буду ждать.
   - Хорошо.
   - И если что, помоги ему. А я всё же сопоставлю данные карты Лита и Унго с данными визиона и картой Тара. Будем надеяться, что за это время джунгли не сильно изменились.
  
   Глава 39
  
   Преследователи. Атака на центр. Битва.
  
   Тьма в громадной пещере была очень зла на незваных гостей, нарушивших её многовековой покой, но ничего не могла с ними сделать. Три источника светили так ярко, что тьма боялась прикоснуться к столь колючему свету и, шипя в тени, сторонилась незнакомцев.
   - Госпожа Лиабель, похоже, Экхарт тут изрядно позанимался перепланировкой, - сказал большой кот. - Так что погоня может занять немного больше времени.
   - Сколько мы уже идём? Это, в конце концов, должен был быть не такой уж длинный путь меж заблокированными мирами, а по моим ощущениям похоже, что мы поднимаемся с восьмидесятого на девяностый уровень. Я, конечно, понимаю, что нужно было скрыться от Экхарта, но такими темпами, Башня развалится быстрее, чем мы достигнем своей цели.
   - Успокойтесь принцесса и потерпите чуть-чуть.
   - Я уже столько раз это слышала, - вздохнула Лиабель, а потом, прищурившись, посмотрела на своего искателя. - Давай работай и веди меня к цели!!!
   - Ай! Что вы такая злая? Ай! Иду-иду.
   Они прошли дальше по природному коридору пещеры и в зале чуть меньших размеров их уже ждали. Парень с бирюзовыми глазами и белыми волосами с лёгким бирюзовым оттенком сидел на большом камне и внимательно читал книжку.
   Его рубашка слепила своей белизной, отражая свет источника. А чёрные брюки и туфли создавали с ней резкий контраст. На левой руке от лёгких дуновений пещерного ветра колыхался небольшой золотой кубик, удерживаемый тонкой цепочкой.
   Неподалёку от него, скрестив ноги, на холодном полу сидел гигант, который был выше парня даже в таком состоянии. Тёмные волосы густо покрывали его голову. Тёмно-фиолетовая футболка даже с помощью чёрной жилетки не могла скрыть здоровенные мускулы. На его ногах лежала устрашающего вида огромная секира с широким лезвием и чёрной ручкой. Его тяжелый взгляд был направлен на тринадцать проходов, ведущих в разные стороны.
   Чуть в стороне от этих двух сидел третий человек из этой команды. Русые волосы были аккуратно причёсаны. Серые глаза смотрели вдаль, не обращая ни на кого внимания. Ни единой эмоции не было на его лице. Чёрный плащ жадно поглощал свет источника, а тёмные очки были зажаты в левой руке.
   - Ну наконец-то! - принцесса взглянула на собравшихся. - Долго вы петляли тут.
   - Впрочем, как и мы, - вздохнул Эланд.
   - Сколько можно петлять в этом чёртовом лабиринте?! - злилась Лиабель. - Я скоро разнесу тут всё к чертям!
   - Госпожа, мы явно близки к цели, - из пятого с правой стороны прохода вышел высокий человек.
   Его тёмно-зелёный почти чёрный плащ был покрыт многочисленными костями, а голову скрывал череп какого-то монстра, только тусклый свет его зелёных глаз прорезал тьму глазниц. Вместо пояса плащ держали две костлявые руки, украшенные многочисленными трещинками, разбавляющими мертвенно белый цвет костей тьмой.
   - Лиа! Это ты!! - Из-за спины этого человека показалась невысокая девушка. - Там было так страшно сестрёнка!
   Большие изумрудные глаза были наполнены слезами, вот только от радости или от страха, понять было невозможно. Длинные тёмно-фиолетовые волосы были замотаны в две косы, которые в свою очередь скручивались в одну большую, оканчивающуюся длинным хвостом, спадающим почти до щиколоток.
   Миленькое личико просто светилось счастьем от встречи с Лиабель. Изумрудного цвета кофточка и фиолетовое платьице создавали неповторимый стиль. Только колготки и туфельки были угольно чёрными, впрочем, не сильно выделяясь на фоне столь пёстрого наряда.
   - Не стоит так переживать, моя маленькая Уарка, - принцесса обняла её и потрепала по голове.
   - У-у-у, сестрёнка, не называй меня так. Я - Уллириаль Арланиум Каринис Трейтор, а не Уа...
   - Уарка, - Лиабель ещё сильнее обняла девушку.
   - Ну ладно, - сдалась она и добавила. - Мы тут проверили парочку путей.
   - Это хорошо, но мне кажется, что нас маловато.
   - Принцесса, в таком составе мы вполне сможем вернуть ваш Белый Арнор, - вздохнул парень в чёрных очках, за линзами которых желто-рыжим светом горели вертикальные зрачки. - Или вы хотите укокошить Экхарта?
   - Ура! Укокошим его! - обрадовался великан. - Погнали! Чего мы тут сидим?
   - Успокойся Мирунан, - человек в чёрных очках посмотрел на великана. - Экхарта одолеть не так уж просто. Он разотрёт нас по всем стенам этой пещеры без особых проблем. Поэтому сиди и помалкивай.
   - Но Кирин-рин, значит, веселья не будет?
   - У нас и без него нет причин для веселья.
   - Не волнуйся Мирунан, не смотря на весь пессимизм Кирина, что-то мне подсказывает, что веселья будет вдоволь, - вмешалась принцесса.
   - Первый, пятый, шестой и девятый пути оканчиваются тупиками. Второй, третий, седьмой, а также десятый завалены, а все остальные не вызывают у меня доверия и только двенадцатый с тринадцатым вполне смогут подойти нам, но я больше склоняюсь к последнему, - сказал человек со шлемом в виде черепа.
   - Отлично! - обрадовалась Лиабель. - Но с чего ты это взял?
   - Экхарт, весьма сильно любит цифру тринадцать, - ответила Уарка.
   - Г-р-р-р! А раньше не могли о таком подумать?!
   - Там есть проблемка.
   - Ну и какая?
   - Варанарги.
   - Что-то я не вижу в них какой-либо проблемы.
   - Принцесса, вы совсем забыли? - удивился великан. - Варанарги же создают специальные барьеры, используя природную энергию. Стягивая энергетические узлы в общую конструкцию, они формируют столь мощный защитный барьер, что там невозможно двигаться и даже дышать.
   - Даже дышать? А где же ваши хвалёные способности?
   - Принцесса, мне обидны ваши слова, - сказал Мирунан. - Я ведь один из самых прославленных воинов в башне и этот знак, - он показал серебристую оскаленную пасть какого-то существа, - подтверждает мои слова. Так что если вы покажите мне того, кто сможет без особых проблем там побегать некоторое время и не задохнётся при этом, то я с большим удовольствием отдам ему знак.
   - Бесполезно объяснять это ей Мирунан, - сказал парень, читающий книгу. - Госпожа Лиабель обладает огромным могуществом и может контролировать энергию на невероятном уровне. Даже среди Достигших Вершины её ранга вряд ли найдётся хоть кто-то с подобным уровнем манипуляции энергией. Поэтому она даже не думает о том, что энергия других существ и природы может препятствовать движению и даже остановить дыхание. Хотя эндтауэры ещё более высоких рангов вполне смогут понять нашу принцессу.
   - Лаэро прав, - сказал Кирин.
   - Ну тогда пойдём по двенадцатому, раз уж вы все такие неженки, - сказала принцесса и улыбнувшись продолжила. - Готовь свой знак Мирунан.
   - Э-э-э?
   - Когда доберёмся до второго уровня, то там мы встретим человека, которому я его лично передам, - Лиабель была счастлива.
   - Принцесса, скажите, что вы это не всёрьёз, - попросил Кирин. - Ведь так? - но Лиабель даже не обращала на него внимания. - Не может быть! Тогда что такой человек там забыл? Он будет не менее опасен, чем Экхарт.
   - Сестрёнка! Давай наперегонки? - запрыгала вокруг принцессы Уарка.
   - А давай! - радостно ответила девушка, и они вместе побежали в проход, обгоняя друг друга.
   - До сих пор не могу воспринимать такую реальность, - вздохнул Кирин.
   - Пора бы уже привыкнуть, - сказал Эланд. - Всё же ты помогаешь принцессе дольше всех остальных за исключением меня.
   - И, тем не менее, до сих пор не привык к такому, - вновь вздохнул парень в очках. - Ладно, поспешим. А то наши принцессы убегут и наворотят дел, что потом не разгребём.
   Бежали они весьма долго, минуя множество весьма изощрённых ловушек. Путь оказался довольно сложным. Впрочем, для этой команды не существовало подобного слова, поэтому они шли вперед, не ощущая особых затруднений, пока не наткнулись на круглую комнату, в центре которой была площадка, а дальнейшего пути не было.
   - Большая пропасть однако, - взглянула вниз маленькая принцесса.
   - Это конечно неплохой путь Эланд, - девушка посмотрела на белого кота. - Однако нам не нужен путь на тот свет.
   - Ну-у-у... только здесь нас не засекут, и мы сможем достигнуть нашей цели.
   - Если помну или испачкаю платье, то тебе крышка Эланд.
   "Ещё как испачкаешь и ничего ты мне не сделаешь, - мысленно усмехнулся большой кот. - Надоела уже причитать, злобная карга".
   "Ох, не стоит Эланду так себя вести, - подумал Мирунан. - Если принцесса заметит его кривляния, то огребёт он не по-детски".
   - Так как ты наш лучший и единственный искатель, Эланд, - ухмыльнулась Лиабель и толкнула большого кота в пропасть. - Будешь первым!
   - А-а-а-а!!! Ведьма!!! Маньячк-а-а-а!!!
   "Я всегда знал, что он смелый, - подумал человек в тёмно-синем плаще. - Надо будет собрать его косточки".
   "Он смог сказать это вслух, удивительно, - Кирин проводил взглядом белую точку. - Впрочем, его жертва не напрасна, Элеранд получит новые косточки".
   - Сестрёнка! Смотри-смотри, там появилась странная штуковина, - Уарка дёргала девушку за рукав.
   - Где же, покажи мне, Арри, - Лиабель вновь потрепала её по голове.
   - Опять новое прозвище... - вздохнула невысокая девушка. - Ну ладно. Посмотри вон там.
   - Где?
   - Да вот же, - указала Уарка и слегка наклонила голову Лиабель.
   - О-о-о, это же разрыв, - удивилась принцесса. - Кирин, проверь, куда он ведёт.
   - Есть, - ответил парень в очках и исчез в тёмном, едва видном разломе, и появился спустя пару минут, вместе с Эландом. - Как вы уже догадались, путь ведёт вниз.
   - Замечательно.
   - Вот и зачем вы меня кинули?
   - Так весело же.
   - Кому как, - вздохнул Эланд. - Но больше так не делайте.
   - Так, не буду, - улыбнулась принцесса. - А вот по-другому...
   - Не-е-е-т!!!
   - А-ха-ха-ха!!! Успокойся, и пойдём уже. - Принцессы, держась за руки, вошли в разлом, и вскоре вся команда последовала их примеру, оставив тьму пещеры в покое.
  
   ***
   Мы обшарили всё здание и все окрестности, но так ничего и не нашли, хотя Тар показал несколько облаков дрожащего воздуха, которые заметил и я. Оказалось, что из всей команды только мы двое и видим их, хотя Накрор тоже как-то чувствует тех, кто скрываются за ними.
   Вместе с девчонками я использовал энергию, чтобы накрывать пространство, тем самым получая необходимую информацию. Но даже тогда, когда я кинул эту сеть прямо на дрожащее облачко воздуха, то никаких данных о скрывающемся существе этот метод не предоставил.
   Много ловушек вокруг здания расставила наша команда, а также внутри него, на случай, если всё-таки в здании есть какие-то сюрпризы для нас. Все выполняли свою работу как можно более безупречно, так как никто не хотел погибнуть в предстоящей атаке.
   Лант предусмотрел несколько вариантов вражеской атаки, а также нашего противодействия им. Еда начала заканчиваться, так как некоторые не послушали нашего лидера, поэтому ему ещё нужно было придумать, где достать провизию. И, несмотря на всю нашу подготовку и даже парочку репетиций, атака оказалась внезапной.
   - Они появились слишком близко! - крикнул Снай. - Прямо из воздуха.
   - Вижу, - кивнул Лант. - Ничего страшного. Похороним же эту армию и отстоим эту крепость! - улыбнулся мой друг. - Так что вперёд!
   Большинство ловушек остались не у дел, из-за появления врагов, но некоторые всё же активировались и зацепили нападающих. Несколько чудищ застыли на кольях, ещё парочка упала в глубокую яму, а одного большого гада размозжило бревном.
   Эти твари были прямоходящими и отдалённо напоминали людей. У некоторых был большой глаз и длинный костяной хобот, справа от него постепенно утончающийся к краю. Вместо рук были щупальца.
   Другие ползли словно слизни, карябая землю костяными выростами. Третьи оказались выше Тара ростом, а также обладали массивным телосложением и длинными руками, касающимися травы. Плюс к ним ещё множество разных уродцев не похожих ни на три основных типа, ни на друг друга.
   - Мерзость, - скривилась Кассиопея, разглядывая этих тварей через окно.
   - М-да, этот Норг явно плохой скульптор, раз насоздавал таких отвратительных тварей, - согласился Лант. - Но, тем не менее, нам нужно их покромсать на мелкие кусочки. Через стены они не пробьются, а вот залезть вполне могут. Особенно настораживают в этом плане слизни. Остальные, судя по всему прикрытие и поддержка.
   - Ребята аккуратней, те с костлявыми наростами, скорее всего, плюются чем-то вроде кислоты, - предупредил Аплос.
   - Ты уже таких видел? - поинтересовалась Риагара.
   - Не таких, но очень схожих, - ответил лучший разведчик. - Около моей деревни был лес, в котором водились очень похожие на эту твари, вот только они не были прямоходящими, и больше напоминали пауков с четырьмя лапами.
   - Хм... есть одна догадка, - задумался стратег. - Но я пока повременю её озвучивать, чтобы никого зря не пугать, если она окажется ошибочной, что, надеюсь, так и случится.
   - Я что-то не вижу тех тварей, которые напали на ту участницу в розовом платье, - Линтис внимательно смотрела на ряды приближающихся чудовищ.
   - А их там нет, - сказал Лант и пояснил. - Там около двух сотен различных существ пяти разных видов: одноглазые с костяным хоботом, длиннорукие тролли, бронированные слизни, ошмётки и сборники. Последних я назвал так, потому что ошмётки похожи на израненных и искромсанных животных, а сборники будто состоят из различных частей. Первые три являются плотно взаимодействующими отрядами, остальные два вида - пушечное мясо. Аплос продолжай.
   - Без проблем. Первыми будут атаковать тролли, прикрывая одноглазых стрелков и слизней своими массивными туловищами, а длинные руки позволят им перехватывать сгустки энергии.
   Стрелки будут сконцентрированы на нас, чтобы не дать нам возможности атаковать всех остальных, поэтому я считаю, что их нужно вынести в первую очередь. Слизни опасны тем, что могут взбираться на стены, а их шкура достаточно прочна, чтобы выдержать серьёзный урон, возможно, они обладают ещё чем-то. Остальные страшны только количеством, хотя тут возможны исключения в виде отдельных представителей, которые могут преподнести парочку сюрпризов.
   - Замечательно, - кивнул представитель семьи Милиаль и поправил шляпу. - Если со мной что-то случится, то вы сможете положиться на Аплоса, так как я считаю его достойным лидером, который ни чем не уступает мне. Теперь немного откорректируем план, точнее полностью изменим его, так как мы совершенно не рассчитывали на ТАКИХ гостей.
   Как и сказал Аплос, сперва мы сконцентрируемся на уничтожении стрелков, в это время тролли будут ломать стены, а слизни по ним лезть. Пусть эти гориллы проникнут внутрь, а дальше Тар, Накрор, Селения, Йорик и Дандат займутся ими. Понятно?
   - Да.
   - Так точно!
   - Есть ваше величество, - усмехнулась Селения. - Нашинкуем в лучшем виде.
   - Вот и замечательно, но пол за собой убрать, - улыбнулся Лант. - Дальше... Аскилия, Рурибель, Риагара, Кассиопея, Селестия будете уничтожать стрелков прямо отсюда. Налл, а ты будешь командовать ими.
   - Я-я-я?! - моему удивлению не было предела. - Но почему? Ведь из меня плохой лидер, я и энергией-то управляю плохо. Аплос справился бы лучше.
   - Какой ты скромный, Налл, - мой друг похлопал меня по плечу. - Может быть, Аплос справился бы и лучше, но мне он нужен для другого дела. К тому же не стоит принижать свой талант, а заодно приобретёшь новые навыки. Кто знает, может твои способности проявятся и в управлении отрядом, ведь один раз ты уже выполнил задание и привёл всех девчонок обратно живыми.
   - Но...
   - Никаких но, так что готовься и думай, как лучше уничтожить врага, - Лант верил в меня, поэтому я больше не стал ничего говорить и просто кивнул. - Вот и замечательно.
   - Мы будем послушными, - подмигнула мне Сио.
   - Так что не переживай, - улыбнулась Рури.
   И после их слов я был полностью уверен, что у нас всё получится, и мы сможем победить этих врагов и продолжить свой путь. Поэтому уверенность встала рядом со мной как непоколебимая и величественная статуя.
   - Остальные займутся сбросом слизней и уничтожением оставшейся падали, - сказал мыслительный центр команды. - За исключением Аплоса и Сная. Аплос, тебе я расскажу твою задачу чуть позже. Снай, ты заберёшься на выступ, рядом с локационной антенной, и оттуда будешь отстреливать одноглазых тварей, а также помогать нашим отбиваться от других видов тварей. Однако всячески мешать этим чудищам приветствуется, так что постарайся. Я тоже буду заниматься диверсиями, используя хорошо вам всем знакомую Метариору, - он подкинул ту самую металлическую сферу, которую использовал в дополнительном испытании на втором уровне. - Но на меня особо не рассчитывайте, я ещё не очень хорошо её контролирую, так как у меня недостаточно сил.
   Все направились на обозначенные места в приподнятом настроении, так как благодаря этому плану мы могли бы победить всю эту армию достаточно легко. Дождавшись пока все уйдут, Лант продолжил:
   - Аплос, прояви свои навыки разведчика и захвати какую-нибудь тварь живой, возможно мне удастся определить, кто её послал. Я предполагаю, что разум у них весьма низкого уровня, поэтому они находятся под внешним контролем кукловода, который и является нашим основным противником. Используя один свой артефакт, я попробую пройти по этой связи и увидеть нашего врага, но чтобы это сделать, мне нужна живая тварь, - объяснил стратег основную задачу разведчику.
   - Ничего себе! Ну ты и хитёр, - усмехнулся Аплос, представив выражение лица этого неведомого врага. - Несмотря на твои слова о достойной замене в случае чего, мне до тебя ещё далековато.
   - У меня слишком большой опыт интрижек, - оскалился в зловещей улыбке Лант. - Когда на одной чаше весов постоянно находится твоя жизнь, волей неволей становишься умнее и хитрее. Так что стартуй.
   - Уже в пути, - сказал лучший разведчик и понёсся вниз.
   - Линтис, присмотри за внутренними помещениями, - лидер команды прошелся из стороны в сторону. - Что-то мне всё равно не нравится в таком затишье, да и атака идёт только с одной стороны, будто отвлекающий манёвр, но какой-то уж очень примитивный. Словно куратор, ну или противник, если выражаться точнее, так как вина Норга в этом мероприятии пока ещё не доказана, решил специально сделать так, чтобы отвлечь нас ещё от какого-то сюрприза или таким образом пытался разделить силы на несколько фронтов. Конечно, здание не такое большое и времени, чтобы добежать от одной его части до противоположной потребуется немного. Но его может хватить на какую-нибудь подлость с его стороны.
   - То есть ты считаешь, что монстры могут появиться внутри, ещё до пробития стен троллями?
   - Вполне вероятно, - ответил Лант. - А представь, что случится, если во время битвы с троллями нашим друзьям в спину ударят десяток тех кровососов. В таком случае потери неизбежны, а я не собираюсь терять кого бы то ни было.
   - Убедил, буду на страже.
   - Вот и замечательно, - оскалился зловещей улыбкой стратег. - Я одолею этих тварей.
   Всё шло своим чередом, и я уже немного приноровился кидаться небольшими энергетическими сферами, но на моём счету был пока только один стрелок. А вот Рури уже положила не меньше десяти этих существ, которые яростно плевались в ответ, расплавив пару окон и прилегающую к ним стену.
   Аскилия бросала большие сферы, которые, ударяясь о врага, взрывались, но она успела запустить только две. Эти сгустки энергии задели не меньше пятнадцати тварей. Правда штук восемь из них снова встали и теперь уже концентрировались на нашей волшебнице, не позволяя ей больше воспользоваться своим убийственным приёмом.
   Остальные тоже не отставали, поэтому всё внимание стрелков было сконцентрировано на нас. Слизни медленно ползли по стене, а первые из троллей лупили по ним со всех сил, причём так, что здание дрожало.
   - Ну всё сейчас я всем устрою, - Снай наконец-то залез на выступ и зажав травинку зубами навел оптический прицел на стрелка. - П-ф-ф-ф!
   Голова одного из стрелков лопнула, обдав кислотой ближайшего союзника. Ещё один выстрел, словно хлыст, отсёк ногу троллю и тот с шумом упал, после чего его затоптали свои же соратники.
   Череда выстрелов яростно косила всех врагов, прижимая к земле и могучих длинноруких троллей и слизней, которые будто взрывались изнутри, и стрелков, головы которых лопались словно энергетические сферы.
   А вот парочка сборников и ошмётков выдерживали по два, а то и по три выстрела, поэтому Снай решил сконцентрироваться на трёх основных видах, и у него получалось просто замечательно отстреливать их.
   Позиции существ сильно ослабли, но они продолжали идти напролом. Вскоре часть стены пошла трещинами и рухнула, открыв тварям проход внутрь. Теперь у воинов тоже появилась работа.
   Селения разрубила первого ворвавшегося тролля и сразу принялась кромсать остальных, медленно отступая вместе с другими, чтобы не быть сметённой этой толпой бешенных тварей.
   Начали появляться ещё дыры, и поток существ стал поистине чудовищным. Тар бил мечом, не щадя собственных сил и здоровый двуручник, позаимствованный в оружейной Хин Хар Грома. Клинок отлично справлялся со своей задачей, помогая умелому воину побеждать монстров.
   Йорик секирой и оглушительным рёвом разбрасывал врагов. Дандат использовал свою странную технику и окутывал оранжевой мембраной каждого противника, до которого мог дотянуться.
   Воины действовали слаженно, искатель отлично выполнял роль поддержки, но поток всё не останавливался, а силы постепенно начали иссякать. Джикан крепко держал свои катаны и бежал по стене, попутно разрубая слизней, которые начинали взрываться, разбрасывая ядовитую зелёную слизь во все стороны.
   - Мизумори, водный щит! Кусанари, сад цветов! Лит, Унго, прикройте!
   Шиноби спрыгнул вниз и побежал от одной твари к другой, разрезая и взрывая их, а эктолакт и каранг отлично работали в команде и не позволяли ошмёткам и сборникам атаковать Джикана. Остальные тоже не отставали и вкладывали все свои силы, чтобы уничтожить врага. Иногда твари начинали метаться, и их становилось гораздо легче убить.
   - Отлично, отлично! - радовался Лант, наблюдая за схватками между своей командой и монстрами. - Получай тварь! - на секунду пришлось отвлечься и метнуть Метариору в голову стрелку. - Значит, не ожидал такого сопротивления, куратор. Ну ничего, скоро будет ещё хлеще!
   Враги потеряли уже больше половины своего состава, а в команде было только пять раненых, причём не особо сильно. Джикан не смог увернуться от едкой слизи монстра и получил ожоги на руке, Селению отбросил один из троллей, и она больно ударилась плечом о стену, Рурибель чуть не пострадала от выстрела одноглазой твари, но благодаря Наллу, который загородил её, смогла остаться невредимой. Налл же при этом потерял половину кофты, которую сожгла кислота, и получил сильные ожоги на спине. Ещё парочка участников получила несерьёзные ранения и, пошипев от боли, продолжали свой бой. Всё шло на удивление замечательно.
   - Быстрее давим центр! Всеми, бегом!
   - А-а-а, чтоб тебя ошмёток!
   - Разорву в клочья!!!
   Отовсюду слышались команды, ругательства и угрозы, которые для кого-то стали основой уверенности и непоколебимости, а для кого-то отваги и храбрости. Армия гостей стремительно продолжала клониться к земле. Вот только радоваться было рано, на тактическом кубе Ланта загорелись неопознанные серые точки позади воинов и он сразу понял, в чём дело.
   - Чёрт бы побрал этих кровососов!!! Линтис!
   "Я уже за ними! - крикнула девочка и метнулась в сторону, где появились из воздуха двенадцать тварей. - Убью!"
   - Не рвись одна! Воины, сзади!
   - Видим! - крикнул Тар, и резко крутанувшись на месте, прыгнул в сторону новых тварей, снеся сразу двух. Воин раздавил первого, а второму, впившись в горло зубами, оторвал голову.
   - Теперь не уйдёте! - крикнула Линтис и прыгнула на ближайшего монстра, после чего тот исчез, потом на следующего, но уже третьего не удалось застать врасплох.
   Твари оказались гораздо сильнее всех остальных, и третья впилась в ногу девочки сразу тремя хоботками, разорвав в клочья тёмные колготки. Меч Тара сразу же разрубил эту тварь надвое, звонко ударившись о пол.
   - Угх! Спасибо, - поблагодарила Линтис воина, прикусив губу от боли.
   Накрор пока держал весь оставшийся поток чудищ, возглавляемый троллями, но даже его могло не хватить надолго, поэтому нужно было как можно быстрее расправиться с этими кровососами. Вот только помимо большой силы они обладали просто необычайной ловкостью.
   Один из монстров ловко увернулся от атаки Тара и уже готов был впиться в руку воина, но щупальца лишь окутали приближающийся меч Селении и в следующую секунду разлетелись кровавыми ошмётками вместе с головой. Часть тварей быстро ретировались в иные коридоры, а оставшиеся не позволили догнать их, преградив путь воинам.
   Всем было очень тяжело, Аскилия облокотилась на стену и прикрыла глаза, Кассиопея выглядывала в окно вместе с Рурибель, изредка огрызаясь на оставшихся немногочисленных стрелков. Селестия продолжала орудовать своим посохом, попутно стараясь проредить поток монстров рвущихся внутрь.
   Я тоже старался, но спина очень болела, будто кто-то сильно сжимал, а потом разжимал место, куда коснулась кислота этого одноглазого монстра, поэтому мои атаки были не особо заметными. Какие-то звуки послышались в коридоре, и спустя пару мгновений мой взор упёрся в страшную тварь выскочившую слева от нас, а потом ещё одну и ещё.
   - Кровососы! - крикнула Аскилия и постаралась метнуть в них энергетический шар, но вместо этого энергия развеялась, и девушка с удивлённым видом продолжала смотреть на приближающегося монстра.
   Сил не хватало, и было тяжело двигаться, а эти монстры как назло передвигались чрезвычайно шустро. Рурибель и Кассиопея уже готовили подарочки незваным гостям, затрачивая последнюю оставшуюся в их распоряжении энергию. Кровосос уже почти коснулся хоботком лица Аскилии и та, прижавшись к стене, зажмурилась.
   - Помогите, - прошептала она.
   Металлическая сфера врезалась в морду чудища, откинув его на пару метров, после чего чёрный дипломат завершил дело. Одна тварь валялась в лужице крови, а остальные стояли рядом, не шелохнувшись, оценивая каким образом можно зацепить нового противника, неожиданно появившегося перед ними.
   - Не ждали меня? - весело поинтересовался Лант. - А я тут. Не переживай Аскилия, о свет моей души! Я спасу тебя от мерзких исчадий мрака, посмевших смотреть на твою красоту взором своих уродливых глаз! - он картинно воздел руку к потолку, изображая древних рыцарей, и все девушки улыбнулись. - Ну что ж, обстановка разряжена, теперь нам нужно добить кровососов и поспешить на помощь воинам, так как стрелки больше не представляют серьёзной угрозы. Оп! - мой друг загородился дипломатом от резкого выпада этой твари, которая сразу же получила Метариорой по затылку.
   Как ни странно, но монстр даже не вырубился и лишь зашипел, постукивая зубцами хоботков. К этому моменту Рурибель и Кассиопея уже создали энергетические шары и метнули их в противников. Селестия на лету усилила их, и в результате половина коридора осыпалась обломками, похоронив всех чудищ.
   - Спасибо, - робко сказала Аскилия, попытавшись встать. - Ой!
   Девушка сильно ослабла и поэтому упала на прежнее место. Я посмотрел на всех остальных и улыбнулся. Так как если бы не Лант, то мы бы вряд ли выстояли против этих тварей. А теперь нужно восстанавливать силы на ходу, ведь наши друзья сейчас на пределе.
   - Ничего страшного, - Лант элегантно склонился перед девушкой и поднял её на руки. - Рыцарю подобает носить свою даму на руках, - и теперь уже остальные засмеялись, а наша волшебница покраснела. - Налл, возьми Мерегорт, - и, поняв по выражению моего лица, что я понятия не имею, о чём идёт речь, пояснил. - Мой чемодан. Р-р-р, я не мог его так назвать! Злой ты Налл и нехороший. Он ведь много раз спасал нам жизни, а я его обозвал чемоданом... эх-х. Налл, поможешь обороняться и не бойся бить им посильнее, ему всё равно. А теперь поспешим к нашим!
  
  
  
  
  

Оценка: 5.29*24  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  Т.Михаль "Папа-Дракон в комплекте. История попаданки" (Попаданцы в другие миры) | | С.Шавлюк "Невеста с огоньком" (Приключенческое фэнтези) | | Ю.Резник "Моль" (Короткий любовный роман) | | Д.Хант "Королева-дракон" (Любовное фэнтези) | | К.Фави "Мачеха для дочки Зверя" (Современный любовный роман) | | Е.Лабрус "Заноза Его Величества" (Любовное фэнтези) | | К.Фарди "Моя судьба с последней парты" (Женский роман) | | Н.Геярова "Академия темного принца" (Попаданцы в другие миры) | | Л.Сокол "Сердце умирает медленно" (Молодежная проза) | | Н.Романова "Её особенный дракон" (Фанфики по книгам) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
А.Гулевич "Император поневоле" П.Керлис "Антилия.Полное попадание" Е.Сафонова "Лунный ветер" С.Бакшеев "Чужими руками"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"