Белый Максим Анатольевич: другие произведения.

Последнее пристанище

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Реклама:
Читай на КНИГОМАН

Читай и публикуй на Author.Today
 Ваша оценка:

   Часть 1
  
   В просторном и комфортном кресле, перед экраном, излучающим мягкое голубое свечение, развалился молодой человек. Взгляд его был сосредоточен, а правая рука покоилась на сферическом пульте управления, встроенном в подлокотник. Полумрак просторного помещения с высокими потолками заполнялся негромким попискиванием различных приборов и устройств.
   Лицо молодого человека, обрамленное вздернутыми бровями, имело правильные черты, а темнорусые вьющиеся волосы подчеркивали здоровый цвет лица. Глаза его хоть и были карими, но в полумраке казались черными, отсвечивая бликами голубоватого экрана. На правом ухе виднелся портативный переговорник. На бедре была пристегнута кобура, в которой помещался компактный бластер с пистолетной рукояткой.
   На огромном экране, занимающем всю стену от пола до потолка, отображались несколько картинок. Одна из картинок фиксировала показания различных систем управления, а другие транслировали изображение с камер наблюдения в технических помещениях. Взгляд молодого человека уперся в изображение с камеры, установленной в шлюзовом отсеке. Было видно как закрываются огромные створы шлюза и несколько инженерных сотрудников в легких скафандрах возвращаются в предполетное помещение. В сужающийся просвет между створами виднелась черная бездна космоса усеянная россыпью далеких звезд.
   За спиной молодого человека с змеиным шипением открылась дверь.
   - Тарх! - послышался приятный голос Лели.
   - Да, - не оборачиваясь, баритоном ответил молодой человек.
   - Экспедиция отправлена.
   - Я видел.
   Леля подошла к Тарху и прислонилась к его плечу.
   - Тарх, - заглянула она в его глаза, - тебе нужно поспать. После налета гибридов ты совсем не спишь.
   Тарх ласково погладил ее по щеке и улыбнулся.
   - Заботливая ты моя.
   Он поднял руку с пульта управления, после чего автоматически погас экран и включилось освещение. Вдоль всего помещения стояли в ряд еще восемь кресел, которые сейчас были пусты.
   - Некогда сейчас спать, Леля, - тихо сказал Тарх, - вот когда найдем стоянку для ремонта, тогда и отоспимся.
   - Неужели помощник командора не может найти время для сна? - игриво спросила Леля.
   - Вот, именно потому и некогда спать, что помощник командора, - в тон ей ответил Тарх.
   Пользуясь отсутствием посторонних глаз, Леля поцеловала его в губы. Тарх подхватил ее и опрокинул к себе на колени.
   - Как я скучаю по твоим объятьям, - томно произнесла разгоряченная Леля, - я хочу прижаться к тебе и не отпускать.
   - Любовь моя, - Тарх погладил своей ладонью пушистые каштановые волосы красивой голубоглазой девушки.
   Они давно были женаты, но казалось, что их любовь со временем разгорается все больше и больше. Они не могли долгое время находиться вдали друг от друга и потому старались быть всегда рядом.
   - Мое дежурство заканчивается, - тихо говорил Тарх, вдыхая аромат любимой, - скоро мы будем вместе.
   - Кто тебя меняет? - спросила Леля.
   Выражение лица Тарха резко изменилось и приняло озабоченный вид.
   - Юдан, - он поджал губы, - что-то он мне не нравится в последнее время.
   - Что с ним не так?
   - Не знаю, детка. Не знаю, - Тарх неотрывно смотрел в глаза Лели, - просто какое-то нехорошее предчувствие.
   В этот момент снова зашипела входная дверь.
   - О! Леля! - воскликнул входящий Юдан, - рад тебя видеть в наших пенатах!
   Его широкий рот расплылся в улыбке, а серые глаза будто выглядывали из-под хитрого прищура. Он прошел своей медвежьей походкой и остановился у соседнего кресла.
   Почему-то Тарх испытал скрытое неудовольствие от появления Юдана. Хоть они и служили долгое время под началом одного командора, но в последнее время Тарх чувствовал в своем товарище какие-то едва уловимые изменения, которые невольно настораживали его.
   - Привет, привет, Юдан! - ответила Леля поднимаясь с колен мужа.
   - А вы тут, как я вижу, нарушаете дисциплину, а? - подмигнул Юдан, усаживаясь на свое место.
   Тарх пристально посмотрел ему в глаза.
   - Ну ладно, ладно! - примирительно сказал Юдан, - я никому не скажу.
   Он приложил ладонь к своему пульту управления и тот час же выключилось освещение, а экран вспыхнул голубым светом.
   - Ладно, Юдан, - сказал Тарх,поднимаясь с кресла, - экспедиция на голубую планету отправлена. Держи с ней связь. Все события в бортовом журнале.
   - Понял, - Юдан уже пролистывал на экране сохраненный список событий, - идите уже отдыхайте.
   Тарх с Лелей вышли в обширный безлюдный вестибюль и направились к лифту. И не смотря на то, что им выдалось долгожданное время для совместного отдыха, Тарх оставлял свой пост с тревогой на сердце. Неосознанные предчувствия не давали ему покоя. Да к тому же и командор был занят осмотром повреждений корабля. А учитывая его внушительные размеры, появление командора на пульте управления может занять довольно много времени.
   - Расслабься, Тарх, - прижалась Леля к мужу, когда они вошли в лифт, - дай себе отдохнуть.
   Она уткнулась лицом в грудь Тарха, обхватив его обеими руками.
   - Ладно, - проговорил Тарх, - будем отдыхать. Прочь дурные мысли!
   Лифт остановился и они вышли в жилой корпус. Здесь было более оживленно. Особенно во время смены вахты. Одни собирались на службу, другие возвращались на отдых. Многие были семейные, а некоторые даже с детьми. Как правило, межзвездные полеты занимали длительное время, поэтому никто не хотел терять драгоценного времени, которое можно посвятить личной жизни, семье и тем более детям.
   Тарх с Лелей вошли в свою секцию. Здесь была просторная гостиная, уютная спальня, рабочий кабинет.
   - Я в душ, - сообщила Леля, подхватив полотенце.
   - Угу, - откликнулся Тарх, стягивая с себя спецкостюм.
   Раздевшись, он с удовольствием растянулся на диване. Потом вдруг сел, подпер кулаком подбородок.
   "Когда же наконец закончится эта война? - никак не оставляли его тяжелые мысли, - сколько себя помню, все война да война. Каково это - жить без войны?".
   Тарх встал, аккуратно сложил спецкостюм и убрал в шкаф. Подхватив с полки пульт, он положил переговорник, кобуру с бластером, включил монитор, закрепленный на стене, и вернулся на диван.
   "Как же такое могло случится? - думал Тарх, глядя сквозь экран, - как так получилось, что защита корабля вырубилась? Этот сравнительно небольшой отряд гибридов не смог бы причинить такого ущерба кораблю, если бы работала защита. Ведь мы довольно быстро отогнали этих стервятников, да так, что они еще долго не сунутся к нам".
   На мониторе сменялись какие-то новостные картинки, но Тарх пропускал их мимо своего сознания. Сейчас его больше заботило то, что дальний рейс к созвездию Сириуса сорван и неизвестно, когда они смогут продолжить свой путь. Повреждения корабля оказались настолько критическими, что дальнейшее продвижение невозможно. Необходимо было причалить к ближайшей планете с приемлемыми условиями для жизни и вплотную заняться ремонтом.
   "Самое страшное то, - думал Тарх, - что с такими повреждениями мы вобще можем застрять на полпути в этой звездной системе, пока не подойдет на помощь другой корабль".
   Вся сложность была в том, что межзвездный корабль имел колоссальные размеры, сопоставимые с размерами небольшой планеты. Он в состоянии транспортировать на своем борту десятки тысяч людей и тысячи тонн груза. Можно было бы и больше загрузить, так как в условиях открытого космоса масса тела не имеет такого значения, как в условиях притяжения планеты. Здесь масса переходит в другую категорию исчисления. Но, так как площадь внутренних помещений ограничена, то каждый корабль имеет свой предел грузоподъемности.
   Корабль, на котором Тарх служил уже почти двадцать лет, был построен еще до его рождения и носил красивое название "Луна". Построен он был на орбите планеты Дэя, которая являлась малой родиной Тарха и его жены Лели. На Дэе оставалась их взрослая дочь Лада. Пока она была маленькая, то путешествовала с родителями, а теперь у нее своя профессия и самостоятельная жизнь. Тарх и Леля очень скучали по дочери, по родной планете, но побывать там удавалось редко. Служба в ходе непрекращающейся межгалактической войны диктовала свои условия. Приходилось по долгу курсировать по просторам галактики, перемещая людей и всевозможные грузы, обеспечивая их защиту от нападений гибридов.
   Вот и на этот раз военный крейсер гибридов, размещающий в своем чреве до полутора тысяч истребителей, совершил неожиданный налет на "Луну". И, хотя "Луна" и была транспортным кораблем, но имела на борту три тысячи истребителей, находящихся на боевом дежурстве, которые своевременно дали жесткий отпор гибридам. Да только вот на какое-то время отключилось магнитное поле, защищающее корабль, и гибриды успели таки бомбардировать "Луну" протонными бомбами, пробив обшивку корабля и серьезно повредив блок двигателя-ускорителя. Погибли люди из сектора обслуживания.
   Без двигателя-ускорителя, искривляющего пространство, используя лишь разгонные двигатели, пришлось бы до Сириуса добираться сотни лет, что совершенно не входило в планы ни Галактического Совета, ни экипажа корабля, ни его пассажиров. А ведь "Луна" должна была доставить стратегически важный груз. Вот Тарх и задумывался о том, что, как ему казалось, на корабле происходит что-то странное.
   Гибриды совершили налет во время дежурства Юдана. В бортовом журнале полностью отсутствует какая либо информация о неисправностях защиты или ее отключении. Подозрительное поведение Юдана с самого старта рейса на Сириус. Его отлучки перед стартом и скрытное поведение во время полета. Все это не давало покоя Тарху и порождало в нем большие подозрения.
   Отправленная на голубую планету, находящуюся поблизости, экспедиция должна была произвести биогеологическую разведку и прислать данные об атмосфере, о наличии органики, о возможной населенности биологическими видами. Там-то, на стоянке, Тарх и собирался основательно заняться расследованием произошедшего. Главное, чтобы планета соответствовала ожиданиям.
   - Тарх!
   - А, - встрепенулся Тарх и машинально огляделся вокруг. Отдавшись потоку мыслей, он не заметил как задремал.
   Перед ним в кокетливой позе стояла обнаженная Леля. Ее мокрые волнистые волосы ниспадали на белые грациозные плечи.
   - Богиня! - с восхищением вымолвил Тарх.
   - Ты так легко от меня не отделаешься, - игриво сказала Леля.
   Тарх поднялся, обнял ее, поцеловал и направился в душ.
   - Я мигом.
   Когда он вышел из душа, Леля соблазнительно лежала на постели. Свет был притушен, а из динамиков лилась мягкая мелодичная музыка.
   - Ррррр! - в шутку прорычал Тарх, - я тебя съем, бесстыдница!
   Он запрыгнул в постель и начал легонько покусывать нежное тело любимой женщины. Леля зажималась как от щекотки, весело смеясь. Немного подурачившись, влюбленные слились в жарком поцелуе...
  
  
   Следующие несколько дней Тарх провел за рутинной документальной работой, изучая отчеты служб обеспечения. В короткие перерывы он наслаждался обществом Лели. В уединении они не могли оторваться друг от друга. Леля каждый раз старалась удивить Тарха каким-нибудь кулинарным новшеством.
   В один из дней командор вызвал Тарха в блок двигателя-ускорителя. Неподалеку от пробоины обшивки был обнаружен упавший истребитель гибридов. Необходимо было его осмотреть и по возможности извлечь данные из памяти компьютера.
   Тарх поднялся на верхний уровень, где располагались ангары. В ангарах стояли небольшие челноки, расчитанные на трех человек. Такой челнок позволял перемещаться в открытом космосе на сравнительно небольшие расстояния. В защитной капсуле возле закрытых дверей ангара сидел дежурный. Тарх махнул ему рукой. Дежурный в знак приветствия поднялся со своего кресла.
   На левом рукаве Тарха был закреплен браслет, который открывал все двери и активировал режимы спецкостюма, соответствующие окружающей среде. Когда сработал механизм открывания двери, спецкостюм автоматически выровнял давление, активировал гермошлем и терморегулятор.
   Тарх вышел в помещение ангара. За спиной беззвучно закрылась дверь. В безвоздушном пространстве звуки не распространялись и висела полная тишина. Слышались лишь дыхание, стук сердца и легкое шуршание костюма. Вдоль хорошо освещенного помещения на эстакадах стояли в ряд одинаковые челноки, имеющие форму расплющенного клина. Тарх подошел к ближайшему и в его задней части автоматически окрылась дверь. Когда он вошел в салон, дверь закрылась, внутренняя атмосфера нормализовалась и гермошлем дезактивировался.
   В кабине было три кресла - одно для основного пилота, а два другие позади него. Тарх сел за управление и положил ладонь на сферический пульт. Перед ним появилась сенсорная приборная панель и голографический монитор, предоставляющий широкий обзор в объемном формате. Создавалось ощущение, что большая часть челнока абсолютно прозрачна. Заработавшие двигатели издавали легкий свист, доносящийся будто издалека.
   Тарх нажал старт и перед челноком плавно распахнулись створы массивных ворот. Разверзлась черная пучина открытого космоса. Тарх неспешно вырулил на поверхность и завис на мгновение на одном месте. Перед его взором расстилалась голая обширная степь коричневого цвета, ярко освещенная светом звезды, в системе которой они оказались волею судеб. На отдалении возвышались редкие холмы, отбрасывающие длинные тени. И все это не было планетой или кометой, или даже астероидом - это был космический корабль, созданный людьми.
   Обшивку громаднейшего корабля покрывали слои различных пород, собранных с поверхности и недр безжизненных планет, расположенных по соседству с планетой Дэя. Вся эта толща была частью сложного механизма, управляющего гравитационными полями. Сверху ее покрывал уже многолетний слой космической пыли, которую собирал корабль, бороздя просторы галактики.
   Тарх взглянул на системообразующую звезду. Сейчас она находилась справа от него, над самым горизонтом. Монитор автоматически фильтровал яркий свет, поэтому можно было без опаски разглядеть все ее подробности. Можно было даже приблизить изображение, используя функцию телескопа, но сейчас Тарху было не до этого. Необходимо было выполнять поручение командора.
   Тарха мягко вдавило в кресло, автоматически изменявшее свое положение и наклон для того, чтобы пилоту было легче и комфортнее переносить перегрузки. Челнок стремительно разгонялся, скользя над поверхностью корабля. Свист двигателя нарастал, но не причинял никакого дискомфорта.
   Переговорник Тарха издал мелодичный сигнал.
   - Я слушаю, - ответил Тарх.
   - Тебя уже ждет аварийная бригада, - говорил в ухо хриплый голос командора, - у них все готово.
   - Я понял, командор. Скоро буду.
   - Потом сразу ко мне.
   - Понял.
   Командор отключился.
   Впереди показался огромный черный провал на освещенной поверхности корабля. Края пробоины были вздыблены, словно горы. Подлетая, Тарх взял круто вверх и поднялся повыше, чтобы оценить масштабы повреждений.
   Пробоина была диаметром несколько десятков километров с неровными и рваными краями. Внутри зияла черная пустота. Тарх включил режим тепловизора и его взору открылась удручающая картина. Кратер оказался очень глубоким. Протонные бомбы пробили поверхностный пласт пород, разворотили обшивку и сильно повредили несколько технических уровней. Тарх разглядывал оплавленные края каменных глыб, металлической обшивки и внутренних перегородок.
   "Да-а-а, - подумал Тарх, - ремонт займет немало времени и сил. Придется эвакуировать всех пассажиров и большую часть обеспечения".
   На краю кратера Тарх заметил мигающие огни аварийно-спасательного корабля, а рядом с ним черный истребитель гибридов, наполовину зарывшийся в грунт. Корабли людей и гибридов были очень похожи, так как принципы их работы были одни и те же. Отличались они лишь формой. Форма кораблей гибридов имела несколько устрашающий вид. Может быть на этом сказывался разбойничий образ жизни гибридов?
   Тарх аккуратно опустился на грунт рядом с аварийщиками. Челнок по сравнению с их кораблем казался игрушечным. Аварийщики уже суетились возле шлюза, выкатывая необходимое оборудование. Тарх вышел к ним.
   - Приветствуем тебя, Тарх! - встретил его начальник аварийной службы Зулон. Его голос звучал в переговорнике.
   - Приветствую вас, Зулон! - ответил Тарх, - ну, что у вас тут?
   - Все поврежденные уровни запечатаны, - докладывал Зулон, активно жестикулируя руками, - блок ускорителя поврежден более, чем значительно. Пока никаких основательных прогнозов относительно ремонта дать не могу...
   - Я понял, - перебил его Тарх, - что там с упавшим истребителем?
   - Сбит нашими пилотами. Упал на краю пробоины. Здесь нарушена система слежения, поэтому обнаружен не сразу.
   - Ну, пойдемте посмотрим, - Тарх хлопнул Зулона по плечу.
   - Поехали! - скомандовал Зулон своим специалистам.
   Аварийщики покатили оборудование на электрокаре с платформой для груза. На поверхности оставались глубокие следы от колес. И хоть пыль была очень мелкая, но высоко не поднималась, так как здесь не было атмосферы. Пыль сразу оседала на грунт, частично намагничиваясь на обода колес электрокара.
   Шагать пешком по толстому слою пыли было не очень удобно. Приходилось иной раз двигаться в припрыжку. Ноги вязли в пыли по самую щиколотку. И если внутри корабля были ровные намагниченные полы, то здесь на поверхности гравитация была совсем слабая.
   Вся группа собралась у задней части безжизненного истребителя. Его носовая часть практически полностью погрузилась в грунт, а сзади тянулась длинная и широкая борозда, оставленная им при падении. Размер истребителя в несколько раз превышал размер челнока.
   - Начинайте! - дал отмашку Тарх.
   Один из аварийщиков подошел к задней двери и начал настраивать дистанционное устройство открывающее любые электронные запоры. Он запустил автоматический подбор частоты. Устройство периодически издавало однообразные сигналы.
   Наконец, прозвучал мелодичный сигнал и за дверью что-то щелкнуло. Все молча стояли и смотрели на дверь, но ничего не происходило. Аварийщик несколько раз дал нужный импульс, но дверь оставалась неподвижной, лишь слышались щелчки запорного устройства.
   - Придется открывать с помощью пресса, - констатировал аварийщик, обернувшись к Зулону.
   - Давайте, - сказал Зулон.
   Аварийщики подхватили с платформы электрокара инструмент, похожий на большие плоскогубцы, от которого тянулись длинные шланги к компрессору. Прислонили инструмент к месту сочленения двери и корпуса. Сверхпрочная пластина выстрелом вонзилась в дверную щель, пробивая обшивку. Две половинки начали медленно раздвигаться в стороны, загибая металл, словно фольгу. Сквозь щели струями вырывался воздух. В какой-то момент дверь поддалась и полностью открылась. Аварийщики оттащили свой инструмент в сторону.
   Тарх вынул из кобуры бластер и медленно заглянул внутрь аппарата. В салоне было темно. Тарх включил на браслете фонарь и осветил помещение. В центре было кресло пилота, на котором виднелось тело. Его руки безвольно свисали по бокам. Тарх осторожно подошел к пилоту. Зулон подошел с другой стороны. Они оба стояли и смотрели на безжизненное тело.
   Гибриды были очень похожи на людей. Собственно, они и стали гибридами, смешавшись с человеческой расой. Единственное их отличие в том, что у них была серая кожа, бесцветные глаза и наличествовали органы обоих полов. Гибриды могли проявлять себя как в мужском плане, так и в женском.
   Причиной тому их изначальная природа. Никто толком не знает откуда они появились и кто они есть. Для удобства их называли "серыми". Предполагают, что они родом из какого-то темного места нашей необъятной вселенной, где нет привычного нам света. Предки гибридов жили в инфракрасном излучении невидимого для нас спектра. По какой-то причине они начали распространяться по вселенной, ассимилируясь среди людей. Может быть их место обитания оказалось на грани гибели, а может быть чрезмерное перенаселение...
   Факт тот, что с появлением гибридов они получили возможность активно действовать в наших условиях, в которых "серые" были очень ограничены. И они использовали эти возможности по максимуму. Они захватывали территории, порабощали людей, нещадно выкачивали природные ресурсы планет.
   Поначалу, люди отнеслись к чужеземцам довольно дружелюбно, но когда поняли их вероломные намерения, то начали непримиримую войну, которая идет уже много-много лет. Но гибридов не останавливают ни положение изгоев, ни крупные боевые потери. Ходили даже слухи, что уже появляются гибриды, которых совершенно не отличить от людей.
   Мертвый пилот сидел с открытыми стеклянными глазами и смотрел в пустоту. Его тело защищал спецкостюм с активированным гермошлемом. Скорее всего он активировался автоматически во время того, как открывали дверь и салон разгерметизировался.
   Тарх убрал бластер в кобуру и достал из кармана портативное считывающее устройство. Склонившись, он вставил устройство в специальный разъем под пультом управления. В системе истребителя не было энергии. Если использовать энергию портатиной машинки, то ее может не хватить для того, чтобы скачать содержимое компьютера.
   - Мне нужен источник питания, - сказал Тарх.
   - Тащите сюда кабель, - обратился Зулон к своим специалистам.
   Один из парней вошел в салон истребителя, протягивая кабель с разъемом на конце. Тарх подхватил его и вставил в разъем под передней панелью. Аппарат гибридов мгновенно ожил и в салоне замигали аварийные лампочки. Судя по показаниям приборов, истребитель получил серьезные повреждения.
   Тарх вновь занялся считывающим устройством. Немного манипуляций с сенсорными кнопками и копирование началось.
   - Зулон, - обратился Тарх.
   - Да.
   - Я скопирую данные и отправлюсь к командору, - говорил Тарх, - а вы проверьте аппарат на предмет минирования и вобще, чтобы не было никаких сюрпризов...
   - Понял, - кивал Зулон.
   - Все архивы компьютера уничтожить, - продолжал Тарх, - сам аппарат в ремонтный отсек. Там посмотрим, что с ним делать.
   - Все понятно, Тарх, - заверил Зулон.
   - Хорошо.
   Индикация копирования показывала завершение процесса. Тарх вынул устройство, положил в карман и направился к выходу.
   - Ну все, - сказал он, - всем спасибо. Дальше сами.
   Когда Тарх уже скользил над поверхностью сидя за управлением челнока, вновь подключился командор.
   - Я слушаю.
   - Тарх. Дежурный доложил, что экспедиция прислала данные, - говорил командор, - так что двигай на пульт управления. Там и встретимся.
   - Я понял, командор.
   Тарх круто повернул меняя направление и прибавил ходу. Сейчас он видел ту самую голубую планету, летящую сквозь бездну вселенной, увлекаемую притяжением звезды. До нее было еще довольно далеко, но уже можно было разглядеть ее манящую красоту.
   Когда Тарх вошел на пульт управления, там уже было довольно шумно. Командор собрал всех своих помощников и начальника службы внутренней безопасности. Горело полное освещение, работали мониторы.
   - Итак, - повысил голос командор и все сразу затихли, - все в сборе, поэтому начнем...
   Все молча смотрели на него и ждали. Грузный пожилой человек обладал непререкаемым авторитетом на корабле.
   - Исходя из данных, отправленных с голубой планеты, условия там более, чем благоприятные, - продолжал командор, - по сему становится очевидным, что именно здесь мы и остановимся на ремонт. Нам еще повезло, что не придется скитаться, рискуя нарваться на вражеский крейсер...
   - Да наши истребители разобьют их в пух и прах! - выкрикнул Юдан.
   - А долго ли мы сможем отбиваться от них? - командор просверлил его суровым взглядом, - одно отключение защиты уже было? Кто мне скажет в чем причина?
   Командор обвел взглядом всех присутствующих и остановился на начальнике службы внутренней безопасности. Это был высокий худощавый мужчина по имени Штром, с проницательным взглядом и тонкими черными усиками.
   - Мы над этим работаем, командор, - спокойно ответил он.
   Было видно, что командор не доволен ответом, но держал себя в руках.
   - Остается один вопрос, - сказал он, - есть ли необходимость в полной эвакуации людей с корабля?
   - Я сегодня осмотрел повреждения, - заговорил Тарх, - они очень и очень серьезные. При этом, как мне кажется, гибриды направляли бомбы не куда попало, а в конкретное место. Лично я не верю в такую роковую случайность...
   - Тарх, - перебил его командор, - не стоит делать поспешных выводов. Мне самому все это кажется странным, но давайте будем сохранять хладнокровие.
   - Я согласен с Тархом, - подал голос Иракл, крепкий светловолосый молодой человек с голубыми глазами, - учитывая все возможные риски, мы не можем гарантировать безопасность людей на борту корабля. Целесообразнее эвакуировать всех на планету, чтобы на корабле находились только те, кто непосредственно будет осуществлять ремонт.
   - Полагаю, что часть истребителей необходимо оставить на боевом дежурстве на борту корабля, - добавил начальник службы безопасности, - а остальные подразделения также разместить на планете.
   Командор молча оглядел присутствующих. Все ждали окончательного решения.
   - Решено, - безапелляционно заявил командор, - с момента закрепления на орбите начинаем полную эвакуацию. На борту корабля остаются только соответствующие технические службы и тысяча истребителей охранения.
   Командор остановился, как будто что-то обдумывая. Никто не нарушил повисшей тишины.
   - Во всех бортовых журналах и картах, - продолжил он, - отметить планету как Мидгард и отправить координаты в Галактический Совет совместно с запросом о помощи...
  
   Часть 2
  
  Полным ходом шла эвакуация. От Луны к Мидгарду беспрерывно курсировали грузопассажирские транспортеры. На Мидгарде уже возвели небольшой модульный городок, который быстро заселялся. Неподалеку от него организовали космодром.
   Высаживаясь на Мидгард, люди дивились красивейшей природе. Здешние ландшафты поражали глаз. Бурная растительность всех красок и палитр, кишмя кишащая живность. Мидгард очень напоминал Дэю, но его чистота и первозданность приводили в неописуемый восторг. Здесь не было следов тяжелой промышленности, транспорта, а воздух был густой, как кисель, и дурманил голову разнообразием цветущих ароматов. Непуганные животные подходили довольно близко, с любопытством наблюдая за кипучей деятельностью людей.
   Большую часть поверхности Мидгарда занимал океан. Полюсы были покрыты ледяной толщей. Там, где участки суши простирались ближе к экватору, были райские условия для жизни людей. В одном из таких живописных мест пришельцы и разбили свой городок. Здесь были и равнинные черноземные участки, частью покрытые лесами, и скалистая горная местность. Сам городок расположился на слиянии двух рек, бравших свое начало с горных ледников.
   Эвакуацией непосредственно руководил помощник командора Иракл. Тарх в это время совместно с начальником службы безопасности Штромом углубился в расследование причин отключения магнитной защиты корабля. Они изучали документы, журналы, опрашивали сотрудников обеспечения. Пока что они не продвинулись ни на йоту, но оба понимали, что это не было обычным техническим сбоем. На корабле столько систем контроля, что уж где-нибудь да должна была отобразиться информация о неисправности. Все тестовые показатели говорили о полной исправности всех систем до момента нападения гибридов. При этом, ни в одном из компьютеров не содержалось информации об уже произошедшем сбое. Придавало сил лишь осознание того, что круг подозреваемых сужался.
   Тарх сидел за столом в своем рабочем кабинете. Он уперся локтями в столешницу и обхватил голову руками. Перед его глазами лежала карта-схема корабля. Тарх силился понять где же все таки собака зарыта.
   В сердце корабля, в самой его глубине, располагалась мощная силовая установка, которая качала энергию из окружающего эфира, увеличивала частоту и напряжение тока, обеспечивая необходимой энергией все системы корабля. Далее шел технический уровень генерации кислорода. Здесь бурлила растительная масса, в которой под воздействием силовой установки ускорялись химические процессы. Вся эта масса поглощала углекислый газ, вырабатывая неограниченное количество кислорода.
   Затем, следовали технические уровни жизнеобеспечения и утилизации отходов жизнедеятельности. Над ними располагались жилые и служебные уровни. Ближе к поверхности находились грузовые отсеки и ангары с транспортом. Полости под обшивкой корабля были заполнены водой. Поверхность корабля покрывали различные породы. Грунт и вода являлись частью механизма управления гравитацией. Посредством изменения гравитационных сил корабль мог закрепляться на орбите планет или же дрейфовать без подключения основных двигателей. Ведь необходимо было учитывать, что звезды и планеты не находятся в статическом положении, а летят с неимоверной скоростью, да еще и по спиралевидным траекториям.
   Корабль имел несколько разгонных двигателей. Их использование давало возможность оторваться от орбиты или скорректировать положение корабля во время дрейфа или планового полета. Двигатели-ускорители же позволяли перемещать корабль со скоростью намного большей, чем скорость света. Это даже нельзя было назвать движением в его обычном понимании. Это было ни что иное, как перемещение из одной точки в другую.
   В нескольких точках сферического корабля располагались устройства, способные сжимать и разжимать пространство. С одной стороны пространство сжималось, с другой стороны уже сжатое пространство резко разжималось. За счет этого корабль перемещался на огромное расстояние практически мгновенно. При этом, пассажиры корабля совершенно не испытывали никаких перегрузок. Скорость перемещения определялась тем, насколько быстро и насколько большей площадью пространства способно было оперировать данное устройство.
   Такой принцип перемещения был открыт в ходе изучения черных дыр. Его открытие и освоение явилось колоссальным прорывом как в науке, так и в астронавтике. Именно тогда и начали строить межзвездные и межгалактические корабли.
   Если поврежден один из ускорителей, корабль, конечно же, сможет продолжить полет, но только на сравнительно небольшие расстояния. "Луне" предстоял путь неблизкий, а прямых дорог в природе не бывает. Корабль не смог бы нормально маневрировать при такой высокой скорости перемещения, что создавало бы серьезную угрозу столкновения с космическими объектами. Если же лететь с небольшой скоростью, то полет растянулся бы на долгие годы.
   Таким образом, Тарх приходил к выводу, что гибриды, отправляя лишь один военный крейсер против "Луны", не ставили перед собой задачи ее уничтожить. Скорее всего они преследовали цель обездвижить транспортный корабль, чтобы не дать ему доставить свой груз в установленный срок. Возможно, что основные силы гибридов сосредоточены на других задачах.
   Необъяснимое отключение защиты корабля говорит о том, что среди его обитателей есть сообщники гибридов. И, судя по всему, это кто-то из членов многочисленного экипажа. Тот факт, что допуск такого уровня имеет очень ограниченное число сотрудников, сильно сужает круг поисков. Но вся проблема в том, что не было никаких прямых доказательств, никаких зацепок. Любые субъективные подозрения ничем не подтверждались.
   Тарх откинулся на спинку кресла, потянулся и щелкнул пальцами.
   "Остается только Юдан, - подумал он, - с него надо ниточку тянуть".
   Тарх коснулся переговорника.
   - Штром.
   - Я слушаю, - ответил ровный бархатистый голос.
   - Какие мысли?
   - Мысли такие, - задумчиво произнес Штром, - я пытался вызвать Юдана, но его нигде не могут найти.
   - Хм, - усмехнулся Тарх, - как ни странно, но я тоже подумал о нем буквально минуту назад.
   - Вот и я думаю, - все также ровно говорил Штром, - куда он мог скрыться, а главное для чего?
   - Так-так-так, - проговорил Тарх, - если его не могут найти, значит он отключил средства связи и слежения...
   - Но ведь если он воспользуется транспортом, то мы все равно его обнаружим, - перебил его Штром.
   - И он об этом знает, конечно же, - продолжил мысль Тарх.
   - Ты хочешь сказать, что он намерен нас на что-то навести? - предположил Штром.
   - Или куда-то заманить, - Тарх обдумывал все возможные варианты.
   - Извини, у меня другая линия, - Штром отключился.
   "Неужели все таки Юдан? - задумался Тарх, - как не хочется в это верить".
   Юдан поступил на службу незадолго до прихода Тарха и был у него наставником. Тогда они были пилотами-истребителями и работали в паре, много раз прикрывая друг друга в ожесточенных боях с гибридами. На их счету было множество сбитых вражеских кораблей. И когда их каръера пошла в гору, они шли рука об руку. Так они дослужились до уровня помощников командора. Лишь в последнее время Юдан стал отдаляться от своего напарника. Они все меньше общались, реже встречались. По большому счету, их общение сошло исключительно на служебный уровень.
   И вот тебе раз - именно в дежурство Юдана случилось непоправимое. Тарх конечно понимал, что такое могло случиться с каждым, но не при таких загадочных обстоятельствах. По своему опыту Тарх знал, что такое стечение обстоятельств не бывает случайным. К тому же, даже сейчас Юдан продолжал вести какую-то подозрительно скрытную деятельность.
   В ухе запиликал переговорник.
   - Слушаю.
   - Вобщем наши ребята вычислили Юдана, - торопливо сообщил Штром.
   - Где он? - волнение Штрома передалось Тарху.
   - Его челнок засветился на красной планете.
   - Что он там забыл? - задал Тарх риторический вопрос.
   - Вот нам и надо застать его на месте, чтобы это выяснить.
   - Хорошо, - решил Тарх, - я жду тебя в первом ангаре. Возьмем десяток истребителей и попробуем отыскать Юдана.
   - Уже лечу, - сказал Штром и отключился.
   Тарх схватил кобуру и на ходу пристегнул ее к бедру. Выходя из жилой секции, он вызвал командора.
   - Что случилось? - послышался хриплый голос.
   - Командор, - начал Тарх, направляясь к лифту, - расследование пока не дало результатов, но случилось непредвиденное. Юдан пропал из поля видимости, а на красной планете замечено какое-то подозрительное движение. Я собираюсь вместе с Штромом произвести разведку.
   - То есть, как это пропал? - зарычал командор, - я с ним разговаривал несколько часов назад.
   - Штром доложил, что Юдан не явился по его вызову, - пытался объяснить Тарх, - а теперь его местонахождение неизвестно. Он отключил все системы связи.
   - Что у вас там происходит, черт побери? - негодовал командор, - и что там на красной планете?
   - Предположительно, челнок Юдана, - терпеливо говорил Тарх, - его запеленговали спецы Штрома.
   - Бардак какой-то, - командор понемногу брал себя в руки, - даю тебе сутки. Разберешься - доложишь. И охранение не забудь.
   - Конечно, командор.
   - Все. До связи.
   Переговорник замолчал. В жилом секторе стало тихо. Большая часть людей уже была эвакуирована на Мидгард.
   Тарх вызвал Лелю. Она была задействована на эвакуации и занималась расселением прибывающих на Мидгард пассажиров.
   - Я слушаю, - пропел ее звонкий голос.
   - Привет, любимая, - Тарх всегда скучал без нее, - как ты там?
   - Все хорошо, милый, - ее голос ласкал слух, - а у тебя все в порядке?
   - Да, все хорошо. Я собираюсь отлучиться. Так что, если меня какое-то время не будет на связи, ты не переживай, я скоро вернусь.
   - А куда ты собираешься? - встревожилась Леля.
   - На красную планету. Там необходимо произвести геологическую разведку, - старался успокоить ее Тарх, - при нас будут истребители охранения.
   - Я все равно буду переживать, - скуксилась Леля.
   - Я знаю, детка. Я по тебе скучаю.
   - И я скучаю.
   - Ну все, пока, - Тарх должен был отключиться, - я люблю тебя.
   - И я люблю тебя.
   Перед Тархом открылась дверь, за которой находилась дежурная часть. За большим пультом сидел дежурный офицер и делал какие-то пометки в журнале компьютера. Всю стену перед офицером занимали большие мониторы, на которых отображались картинки с камер наблюдения.
   - Приветствую вас, Тарх! - поднялся он со своего места.
   - Приветствую! - Тарх отвлекся от монитора, на котором было видно, как идет посадка на транспортер, - мне срочно нужны десять истребителей для группы охранения.
   - Цель полета? - механически спросил дежурный.
   - Геологическая разведка красной планеты, - ответил Тарх.
   Дежурный быстро сделал пометку в журнале.
   - Вы полетите на челноке?
   - Да. Истребители пусть ожидают возле первого ангара.
   Тарх развернулся и вышел.
   В первом ангаре его уже ждал Штром. В челноке Тарх занял место основного пилота. Возле шлюза, на поверхности, их уже ожидал отряд истребителей. Маленький челнок терялся среди них. Тарх включил прямую связь с пилотами.
   - Ну что, ребята, - бодро сказал Тарх, - походным маршем на красную планету. Маршрут вам известен.
   - Вас понял, - ответил старший группы охранения.
   Семь истребителей выстроились клином спереди, а три заняли места позади челнока. Взяли курс и синхронно рванули вперед. Луна, закрепленная на орбите Мидгарда, стремительно удалялась, уменьшаясь в размерах.
   Когда разгон закончился и скорость выровнялась, Штром протянул Тарху маленький кристалл.
   - Здесь координаты местонахождения Юдана, - пояснил он.
   Тарх вставил кристалл в специальный разъем на панели и на мониторе высветилась карта. Тарх навел курсор на координаты. На трехмерном изображении отобразилась высокая гора, возвышающаяся над поверхностью обширной долины.
   - Очень интересно, - сказал Тарх и нажал кнопку вызова.
   - Я слушаю, - ответил старший группы охранения.
   - Передаю вам координаты нашей цели.
   - Вас понял, загружаем.
   Тарх перевел челнок в режим автопилотирования и повернулся к Штрому. Тот делал какие-то пометки в своем портативном компьютере.
   - Что? - спросил Штром, не поднимая глаз, - переживаешь?
   - По поводу? - нахмурился Тарх.
   Штром поднял голову и посмотрел с ухмылкой.
   - Ну, вы же друзья.
   Тарх не спешил с ответом. Он испытующе смотрел в глаза Штрома, пытаясь понять ход его мыслей.
   - Что ты хочешь этим сказать? - спросил наконец Тарх.
   - Да нет, я все понимаю, - Штром снова занялся своим компьютером, - просто посочувствовал.
   - Рано еще сочувствовать, - отвернулся Тарх, - еще ничего не ясно.
   Дальше летели молча.
  
   По мере того, как отряд приближался к красной планете, становилось все очевиднее, что она не такая уж и красная.
   В этом не было ничего удивительного. Мидгард отсвечивал голубым, потому что восемьдесят процентов его поверхности покрывали воды океанов и морей. Здесь же большая часть поверхности представляла собой сушу. Основной массив воды, судя по всему, составляли грунтовые воды, за исключением множества каналов и озер, которые теперь были отчетливо видны.
   Некоторые участки суши имели цвет ржавчины. Скорее всего, это явилось результатом тысячелетней коррозии грунтовых пород. Однако, здесь были и разнообразные виды растительности и даже лесные массивы.
   Планету обрамлял ореол достаточно плотной атмосферы. Возможно, на уровне самых высоких точек поверхности атмосфера была слишком разрежена, но в низинах она уж точно должна быть вполне пригодной для жизни.
   - Командир! - вызывал по переговорнику старший охранения.
   - Слушай, - сказал ему в ответ Тарх, - как тебя зовут?
   - Нойс, - ответил тот.
   - Слушай, Нойс. Зови меня Тарх. Так будет проще.
   - Вас понял, Тарх.
   - Так что там у тебя, Нойс?
   - У нас нет данных о населенности этой планеты, - сообщал Нойс, - но наши датчики фиксируют несколько объектов в районе заданных вами координат.
   - Хм, - проговорил Тарх, - это интересно. Выведи на мой экран.
   Через мгновение на экране отобразилась схема заданного района. На ней четко различались три объекта. Один маленький и два крупных.
   - Маленький - это челнок, - произнес Штром.
   - Да-да, - подтвердил Нойс, - челнок я определил, а вот по поводу двух других у меня большие сомнения.
   - Держи их на прицеле, - сказал Тарх.
   - Это то, что я думаю? - осторожно спросил Нойс.
   Тарх посмотрел на Штрома, тот сохранял полное спокойствие или делал вид, что спокоен.
   - Я думаю, Нойс, - сказал Штром, - что ты прав. Это "серые".
   Повисла напряженная пауза. Тарх убрал с монитора схему.
   - Тарх... Командир, - прервал молчание Нойс, - осмелюсь поинтересоваться, что здесь, собственно, происходит?
   - Вот мы и собираемся это выяснить, - ответил Тарх, - ты главное успокойся, Нойс. Просто действуй в соответствии с уставом и все.
   - Понял вас, - голос Нойса прозвучал недоверчиво.
   Космические аппараты по касательной входили в атмосферу. Обшивка сильно разогревалась от силы трения. Весь отряд постепенно окутывало дымом, смешанным с паром. На какое-то время пилоты потеряли визуальную картинку и двигались по показаниям приборов.
   Вскоре дым рассеялся и взору открылось голубое небо, под которым простиралась обширная долина. Широкое поле было почти полностью покрыто высокими мясистыми кактусами. Вдали над горизонтом возвышалась гора, отмеченная на схеме. Отряд двигался прямо на нее.
   - Ну надо же! - воскликнул Тарх, - а здесь тоже неплохо, а?
   Он обернулся к Штрому. Тот сосредоточенно вглядывался в монитор.
   - Ну да, ну да, - механически произнес Штром.
   Под горой уже можно было свободно разглядеть три космических аппарата. Маленький действительно был челноком, а вот два других - это однозначно военные корабли серых. На таких, как правило, передвигались военачальники серых. Они были несколько больше истребителей, при этом, хорошо вооружены. Отряд опустился на твердую поверхность на некотором расстоянии от этих аппаратов.
   - Нойс, - позвал Тарх.
   - На связи, - отозвался пилот.
   - Мы пойдем проверим, что там, а вы держите их под прицелом.
   Тарх открыл дверь. Гермошлем не активировался. Атмосферный датчик показывал, что уровень кислорода в норме. В легкие ворвался теплый, насыщенный терпким ароматом, воздух.
   - Тарх! - воскликнул Нойс.
   - Что такое? - остановился Тарх в дверях.
   - Почему они не реагируют на наше появление? - в голосе Нойса читалось все больше разжигающееся сомнение.
   Тарх посмотрел на Штрома. Взгляд и лицо начальника службы безопасности не выражали в этот момент ничего. Он был похож на каменное изваяние. Опуская ногу на грунт, Тарх на мгновение замер. Ему показалось вдруг, что он падает в бездонную пропасть.
   - Тарх! - голос Нойса вывел его из оцепенения.
   - Если мы не вернемся через час, - твердо сказал Тарх, - разнеси здесь все к чертям и возвращайся.
   - Я понял, - смущенно ответил Нойс.
   Тарх ступил на рыжий грунт и вновь заглянул в глаза Штрома.
   - Ну что, пошли?
   Штром как-то изменился. Трудно было определить его состояние. То ли им овладел страх, что маловероятно, то ли он боялся выдать свои истинные переживания. Кожа на его лице болезненно побледнела.
   - Пошли, - выдавил он из себя.
   Неспеша они подошли к подножию горы. Вокруг царила тишина, нарушаемая лишь журчанием ручья, исходящим откуда-то из-под горы. Еще на расстоянии Тарх заметил некоторое углубление в горе, покрытое тенью. Вблизи же отчетливо выделялась прямоугольная плита, служившая, судя по всему, дверью. Когда Тарх с Штромом подошли, плита с шорохом отодвинулась, открывая широкий проход.
   Тарх шагнул в полумрак. Длинный слабоосвещенный коридор с узкими сводами вел в глубь горы. Все стены были испещрены знаками и надписями на языке серых. В основном это были догмы, устанавливающие правила поведения и возвеличивающие их древний род. Серые думали, что раз они жили во тьме задолго до появления света, то они более могущественные, чем люди и вобще кто бы то ни было. Они считали себя хозяевами вселенной.
   "Неужели у них здесь база, - подумал Тарх, - и мы попали прямо в их логово".
   Из коридора они попали в огромное и пустое помещение, напоминающее грот, но явно искусственного происхождения. В центре выделялся ярко освещенный круг. Свет исходил откуда-то сверху, из-под самого купола.
   Тарх остановился. Сзади на него наткнулся Штром.
   - Ну и где они? - спросил Тарх.
   Штром молчал. Тарх огляделся по сторонам, но нигде не было видно ни дверей, ни какой бы то ни было ниши. Только голые стены с разнообразными надписями.
   За спиной что-то зашуршало. Тарх резко обернулся и увидел, как плита пола в освещенном круге сдвинулась в сторону. Из черных недр плавно поднялась круглая площадка, на которой стояли три фигуры. В одной из них Тарх сразу узнал Юдана. Кто были другие двое в черных костюмах с закрытыми лицами Тарх не сразу понял. С одной стороны, они были похожи на людей - голова, две руки, две ноги. С другой стороны, их тонкие туловища были сгорблены, голова была непропорционально большой, а ноги полусогнуты.
   Тарх почувствовал, как что-то твердое уперлось в его ребра.
   - Тарх, - сказал Штром, стоявший сзади, - отдай свое оружие.
   Его слова прозвучали, словно гром с ясного неба. Тарх не хотел верить в происходящее. Он медленно повел рукой к кобуре.
   - Не дури, - угрожающе сказал Штром и сам выдернул из кобуры бластер Тарха.
   Тарх брезгливо поморщился.
   - Так вот почему они не реагировали на наше появление. Вы все тут одна компашка.
   - Ну, компашка не компашка, - ухмыльнулся Штром, подходя к фигурам в черных костюмах, - а у меня дела с этими ребятами.
   - Тарх! - встревоженно воскликнул Юдан, - зачем ты здесь?
   Тарх заметил, что Юдана опутывала какая-то сеть, так, что он не мог свободно двигаться.
   - А я думал, что ты мне ответишь на этот вопрос, - сказал Тарх.
   - Хватит препираться! - вмешался низкий и грубый голос, - нет времени на вашу болтовню.
   Голос заполнял все помещение и эхом отражался от стен. А может это только так казалось. Может он вобще звучал только в голове.
   - А тебе, отродье, кто слово-то давал? - дерзко выкрикнул Тарх.
   В ту же секунду он почувствовал, как его голову будто стянуло обручем, а мозг готов был взорваться. Закружилась голова, качнуло. Тарх невольно привстал на одно колено и обхватил голову руками. Все поплыло перед глазами.
   - Мы не намерены терпеть твои выходки, - продолжил тот же голос, - нас не интересует твое мнение. Мы выставляем ультиматум...
   - М-м-м, - скрипел зубами Тарх, - я не могу так разговаривать.
   Голову постепенно стало отпускать, прошло головокружение, но осталась тошнота. Тарх с трудом поднялся.
   - Чего вы хотите? - спросил он, морщась от утихающей боли.
   Фигуры в черном даже не шелохнулись. Их лица были скрыты под масками с черными стеклами на глазах. Тарх никак не мог понять, кто с ним на самом деле разговаривает.
   - Нам нужен ваш груз, - заговорил странный голос, - если отдадите его добровольно, сможете улететь. Можете даже остаться на занятой вами планете. Если же не отдадите, то мы вас выжгем всех до тла.
   - Не слишком ли много на себя берешь? - зло спросил Тарх.
   - Тебе, насекомое, необходимо понять лишь то, - говорил голос, - что это не вопрос и не просьба. Это условие... Условие вашего выживания.
   - Я уже дрожу от страха, - продолжал дерзить Тарх.
   - Перестань, Тарх! - напуганно воскликнул Юдан, - они убьют тебя.
   - Меня уже много раз могли убить в боях, - презрительно сказал Тарх, - и тебя, кстати, тоже.
   - У них моя семья! - взмолился Юдан, - я не могу рисковать их жизнью.
   - Да что с ним разговаривать? - вклинился в разговор Штром, - я же говорил, что он упертый.
   - А ты вобще заткнись, ничтожество, - Тарх готов был накинуться на предателя.
   Штром навел бластер на Тарха.
   - Я мог бы тебя просто убить. Невелика потеря, - надменно говорил Штром, - и еще надо посмотреть, кто из нас ничтожество. Я скоро стану хозяином целой планеты, в то время как ты будешь продолжать выслуживаться...
   Тарх рванулся к Штрому, желая задушить его на месте, но оступился и упал. Он силился подняться, но неведомая сила мутила его разум, от чего не слушалось тело.
   - Тарх! Прекрати! - вскричал Юдан, - тебя убьют, меня убьют, мою семью убьют... Надо как-то решать эту проблему.
   Тарх расслабился, перевернулся на спину и отрешенно уставился вверх, туда, откуда исходил свет.
   - Решать проблему, - повторил он, - неужели ты думаешь, Юдан, что моя жизнь или твоя, или даже твоей семьи, стоит десятков тысяч жизней, а может даже миллионов?
   Юдан молча опустил голову.
   - Ну ладно, - сказал Тарх, поднимаясь - если я услышал все, что мне хотели сказать, то я хотел бы уйти. А то мне уже противно здесь находиться.
   - Мы даем вам месяц на раздумья, - подытожил низкий голос, - и мы не ждем ответа.
   - Я понял, - буркнул Тарх и протянул руку в сторону Штрома.
   Штром с ухмылкой отдал бластер. На мгновение замерев, Тарх еще раз взглянул в его глаза. Они были пусты. Ни тени сомнения. Тарх посмотрел на Юдана. Тот был так жалок в своей беспомощности, но Тарх ничем не мог ему помочь. По крайней мере сейчас. Тарх молча повернулся и пошел прочь.
   Выйдя на поверхность, Тарх жадно вдохнул свежего воздуха, будто он страдал от удушья в зловонной яме.
   - Командир, - услышал он в переговорнике голос Нойса, - все в порядке?
   Тарх прищурясь посмотрел на светящийся в небе диск яркой звезды.
   - Возвращаемся, - сказал он и направился к челноку Юдана.
   Активировав рабочие системы, Тарх включил удаленное управление.
   "Здесь его оставлять нельзя, - подумал он, - Юдану он вряд ли понадобится".
   Тарх вошел в свой челнок и занял место пилота. Его рука потянулась к кнопке активации вооружения. На секунду Тарх задумался.
   "Нет, - решил он наконец, - это не выход".
   Тарх включил двигатель и поднял челнок в воздух. Челнок Юдана автоматически поднялся следом и завис позади. Истребители построились.
   - А где начальник службы безопасности? - спросил Нойс.
   - Его больше нет с нами, - с горечью в голосе ответил Тарх, - вперед!
   Отряд рванулся в небо и вскоре скрылся из вида.
  
   Часть 3
  
  Пока отряд не добрался до Луны, Тарх пытался осмыслить положение вещей. Такая неожиданная развязка выбила его из привычной колеи. Человек, который всегда был вне подозрений, оказался гнусным предателем, а лучший друг, возможно, стал заложником его предательского плана.
   "Этот ублюдок Штром, - с негодованием думал Тарх, - водил меня за нос, как ребенка. Это ведь он подчищал всю возможную информацию. Теперь это ясно, как белый день".
   Тарх пытался продумать какой-нибудь план действий, но ничего не приходило в голову. Он просто не мог сосредоточиться. Мысли о вероломном предательстве выводили его из равновесия.
   - Тарх, - тихо позвал Нойс, - я буду вынужден доложить обо всем случившемся командору.
   - Да, Нойс, - устало ответил Тарх, - конечно же.
   Тарх смотрел на звезды, плывущие сквозь черную бездну. Как ни безгранична вселенная, а найти укромный уголок невозможно.
   - Нойс, - позвал он пилота, - скажи мне, друг, зачем все это?
   - Что вы имеете ввиду?
   - Зачем все наши старания, жертвы? - филосовствовал Тарх, - зачем мы всю свою жизнь воюем? Ради чего? Быть может, все это бессмысленно? Ведь даже среди нас попадаются те, кто против нас.
   - А разве у нас есть выбор? - спросил Нойс.
   - Возможно ты и прав, - Тарх потер ладонями лицо, - возможно у нас его и нет. Но все же есть люди, которые делают свой выбор, а значит выбор есть всегда.
   - Но наш выбор предопределен, - сказал Нойс, - я, например, другого пути для себя не вижу.
   - Все дело в нас, - вздохнул Тарх, - наша сущность определяет наш путь. Я не могу сделать другой выбор, оставаясь самим собой, а значит у меня лишь два пути - оставаться таким, какой я есть, или умереть.
   - Я думаю, мы еще поживем, Тарх, - ободрил Нойс, - а умирая, наделаем шороху...
   - Ха-ха-ха! - рассмеялся Тарх, - молодец, Нойс. Я с тобой полностью согласен!
   Тарх взглянул на хронометр. С развитием межгалактического сообщения люди ориентировались на единое галактическое время. На многочисленных планетах было совершенно разное времяисчисление. Сильно отличались размеры планет, скорости их вращения. Но в ходе космических путешествий это было неприемлемо, поэтому в свое время запустили единый хронометр, насчитывающий уже тысячелетия.
   Сутки, выделенные командором, истекали. Тарх прикинул оставшееся время пути - успевали. Видимый на мониторе Мидгард постепенно увеличивался в размерах. Рядом виднелась маленькая крапинка - Луна.
   "А что за груз на борту Луны? - вдруг подумал Тарх, - что так заинтересовало серых? Оружия у них предостаточно. Ископаемые они и сами вдоволь добывают. Что-то еще должно быть. Только что именно?"
   Будучи помощником командора, Тарх всегда знал секретные данные, но были и такие секреты, которые доверялись лишь командору.
   "Видимо, это тот случай, - подумал Тарх, - когда только командор в состоянии пролить свет на сложившуюся ситуацию".
   Тарх усмехнулся. При все строжайшей секретности, информация оказалась в тех руках, в которых не должна была оказаться ни при каких обстоятельствах.
   Ирония судьбы, да и только.
  
   - Ультиматум?! - рычал командор, наклонившись над длинным столом в своем кабинете.
   По обе стороны стола сидели восемь помощников командора, в том числе и Тарх. Не хватало только Юдана и начальника службы безопасности Штрома. На большом экране замерла картинка видеозаписи, которую произвел регистратор Тарха. После просмотра записи все были в курсе произошедшего.
   - Эти отродья нам еще ультиматумы будут объявлять! - продолжал ругаться командор, - как они вобще могли пронюхать о секретном грузе? черт побери!
   - Я думаю, утечка информации произошла еще во время погрузки, - предположил Тарх, - остальное, судя по всему, нарыл Штром.
   - А ты куда смотрел? - накинулся командор на Тарха, - вы же друзья с Юданом! Ты должен был заподозрить неладное.
   - Он в последнее время не общался ни со мной, ни с кем бы то ни было, - отвечал Тарх, - что ж, я должен был следить за ним, что ли? Зная его много лет, я и предположить не мог, что он может быть связан с чем-то подобным.
   - Ладно, - сбавил тон командор, - назад уже ничего не вернуть. Надо думать о том, как выходить из положения.
   - Командор! - подал голос Фогель, который обычно отмалчивался, - в свете последних событий, думаю, что вам необходимо посвятить всех присутствующих в тайну нашего груза.
   Командор оглядел всех и опустил глаза. Никто не нарушал тишину. Все смотрели на командора и ждали ответа.
   - Да уж. Помимо всего прочего, - нехотя заговорил командор, - мы везем несколько контейнеров с генетическими и бактериологическими материалами.
   Повисла напряженная пауза. Никто не ожидал ничего подобного. Если бы здесь собрались неподготовленные люди, то скорее всего у них бы округлились глаза и выпала челюсть.
   - Вот это новости, так новости, - не удержался Иракл, - у нас практически за пазухой бактериологическая бомба, а мы ни сном, ни духом.
   - Зачем понадобилось везти это дерьмо на Сириус? - спросил Грэг, отличавшийся тем, что не особо подбирал слова.
   - Это многолетние материалы исследований, которые проводились на Альфа-Центавра, - объяснял командор, - целью исследований было изучение регенерации и иммунологии.
   - А за каким чертом надо было делать такой крюк через Дэю? - спросил Тарх.
   - Чтобы обмануть гибридов, - отвечал командор, - они уже на Альфа-Центавра нацелились на лабораторию.
   - Провалился сей мудрый план, - с иронией в голосе произнес Иракл.
   - Так что будем делать-то? - спросил Тарх, - не отдавать же им эту заразу.
   - Через неделю должен подойти корабль "Фаэтон", - сказал командор, - и мы перегрузим на его борт контейнеры...
   - А для нас прикрытие будет? - перебил Тарх.
   - С этим сложнее, - командор поджал губы, - гибриды заварили несколько боевых операций, так что все ближайшие подразделения задействованы. Следовательно, в ближайшее время нам остается полагаться только на себя.
   - Да, - удрученно сказал Иракл, - ситуация...
   Все молча сидели, не зная, что еще сказать.
   - Получается так, - нарушил тишину Тарх, - что мы и с Юданом не можем разобраться.
   - Пока не обеспечим безопасность груза и людей, мы не можем влазить в эту авантюру, - медленно говорил командор, - тем более, что нам не известно, где находится его семья. Поспешными действиями можно лишь навредить.
   - А можно и в ловушку угодить, - подал голос Фогель, - ведь мы не знаем всей правды.
   Тарх метнул колючий взгляд в его сторону, но промолчал. Действительно, вся история с Юданом могла быть всего лишь инсценировкой, с целью заманить спасателей и тем самым ослабить охрану корабля. Тем более, на корабле еще могли оставаться сообщники Штрома, которые возможно только и ждали подходящего момента.
  
   В течение нескольких дней Тарх продолжал свое расследование. Между делом, он успел побывать на Мидгарде. Вместе с Лелей они провели ночь в жилом модуле. В обнимку они встретили чудный рассвет. Тарх уже несколько поотвык от такой жизни, а так хотелось спокойно пожить, встречая рассветы и закаты, вдыхая ароматный воздух, насыщенный нектаром цветов и разнотравья, слушая птичьи трели и цыкады сверчков.
   С трудом распрощавшись с Лелей, Тарх вернулся на корабль. Необходимо было осмотреть сбитый истребитель гибридов. Начальник аварийно-спасательной службы Зулон сообщил, что его подопечные восстановили работоспособность аппарата.
   Тарх и Зулон встретились в служебном помещении ремонтного отсека. Посреди просторного помещения стоял грозный истребитель. Аппарат был похож на черную летучую мышь, ощетинившуюся острыми когтями и зубами. Рядом возились механики.
   - Ну вот, - довольно рассказывал Зулон, - аппарат полностью работоспособен. Вооружение функционирует исправно.
   - Молодцы! - похвалил Тарх.
   - Ребята его даже адаптировали к нашей системе управления, - продолжал Зулон, - теперь им сможет управлять любой неопытный ученик.
   - Ну, вы просто мастера на все руки, - улыбался Тарх, - цены вам нет.
   Тарх вошел в салон истребителя и уселся в кресло пилота. Когда он положил руку на пульт управления, подключились все системы и трехмерный монитор. Все действительно было привычно и на родном языке.
   - Ну как? - нетерпеливо спросил Зулон.
   - Превосходно! - снова похвалил Тарх, - берегите его. Он может очень скоро понадобиться.
   - Конечно, - заверил Зулон, - все будет в лучшем виде.
  
   На следующий день прибыл "Фаэтон". Этот корабль по своим размерам ничуть не уступал "Луне". Члены командования встретились на пульте управления.
   Начальником службы безопасности Фаэтона оказалась Тара, родная сестра Тарха. Они очень обрадовались неожиданной встрече.
   - Ну, как ты, сестричка? - с волнением в голосе, улыбаясь спрашивал Тарх, - давно ты стала начальником?
   - Да только год всего, - отвечала Тара, - перед самым вылетом с Ориона и назначили.
   Тарх обнимал сестру и не мог на нее наглядется.
   - Повзрослела-то как, - Тара была на десять лет моложе Тарха, - но все такая же красавица!
   - Скажешь тоже, - засмущалась Тара, - сам-то ты как? Как Леля?
   - Да с нами-то все в порядке, - отвечал Тарх, - Леля на Мидгарде, а я вот здесь. Если бы не эта дурацкая ситуация, все было бы хорошо.
   - Я слышала, твой друг попал в беду? - спросила Тара.
   - Да, - погрустнел Тарх, - и самое ужасное, что я ему ничем сейчас не могу помочь.
   - Держись, Тарх, - ободрила сестра, - будем надеяться, что все образуется.
   - Хотелось бы верить, - с грустью сказал Тарх.
   - Я в курсе о том, что вам предстоит, - говорила Тара, - как только мы переправим груз в безопасное место, я буду настаивать на том, чтобы незамедлительно отправить вам поддержку.
   - Я понял, Тара, - гладил Тарх ее черные волосы, - я понял...
  
   Через несколько часов после переговоров началась переброска опасного груза. Все действия производились с предельной осторожностью. Тарх сам управлял большим транспортником, в который загрузили контейнеры.
   Поначалу все шло, как по нотам. Тарх осторожно вывел транспортник из грузового отсека и уже было направился в сторону Фаэтона. Как вдруг, словно из ниоткуда, появились истребители гибридов. Тарх понадеялся, что истребители, стоявшие на боевом дежурстве быстро займутся гибридами, а он тем временем успеет скрыться в грузовом отсеке Фаэтона. Но не тут-то было.
   Истребителей гибридов становилось все больше и больше. Они прибывали из черноты космоса нескончаемой лавиной. В считаные минуты они заполонили все пространство, сквозь которое предстояло пробраться Тарху.
   Завязался бой. С полчищами гибридов смешивались истребители людей. Отовсюду долбили пушки, ракеты, разряды. Звуков канонады не было слышно, но достаточно было видеть эту мясорубку, чтобы понять весь ужас происходящего.
   Повсюду загорались истребители, и свои, и вражеские. Тарх пытался на неповоротливом транспортнике уворачиваться от снарядов и от сбитых аппаратов. Пару раз здорово долбануло по обшивке. Вот тут-то уже неслабо хлопнуло по ушам. Тарх лихорадочно соображал, что делать дальше. Через центральную связь транспортника кричали сотни голосов, старающихся перекричать друг друга. Отряды истребителей делились на десятки, чтобы не создавать какафонию в сети, но на транспортнике Тарх слышал всех сразу.
   Тарх заметил, как двойка летучих мышей повисла у него на хвосте. Неповоротливый транспортник при любом желании не был в состоянии их сбросить. Два истребителя попытались защитить его, но гибриды сбили их на подлете. Тарх понял, что это конец.
   Несколько разрывов грохнули в задней части транспортника, отчего его сильно тряхнуло. У Тарха потемнело в глазах и нестерпимо зазвенело в ушах. Машинально он дернул ручку катапульты. Выстрел отправил кресло в открытый космос, в это огненное месиво летящих снарядов и горящих аппаратов. Гермошлем активировался, но Тарх этого не почувствовал, он потерял сознание.
   - Тарх... Командир! - услышал он сквозь пелену, - очнитесь, Тарх! Быстрее на борт, нет времени!
   Тарх мало по малу начал приходить в себя. Он открыл глаза. Вокруг мелькали тени на черном фоне, ослепляли огни пролетающих снарядов. Все это проходило в безмолвной тишине, лишь звон стоял в ушах. Несколько мгновений окружающий мир для Тарха существовал параллельно. Все было будто бы во сне. Он отстраненно наблюдал эту дикую картину. Но в какой-то момент в его сознание стал пробиваться отчаянный зов.
   - Тарх! - кричал голос, - очнись наконец, Тарх!
   Наконец, Тарх узнал голос Нойса и увидел прямо перед собой темный силуэт истребителя. Аппарат завис с открытой дверью. В проеме махал рукой человек. Это был Нойс.
   Тарх вспомнил, что сиденьем после катапультирования можно управлять. Он взялся за пульт и включил направляющие двигатели. Подлетев к Нойсу, он схватил его за руку и отстегнулся от кресла. Нойс втащил Тарха внутрь и закрыл дверь. Гермошлемы дезактивировались. Кресло осталось болтаться в пустоте.
   - Тарх! - кричал Нойс, - все плохо! Гибриды! Полчища гибридов!
   - Крейсеры? - спросил Тарх, постепенно приходя в себя.
   - Хуже! - сумбурно объяснял Нойс, - материнский корабль с целыми полчищами гибридов! А может и сами серые здесь! Ужас, что творится!
   Тарх пытался собраться с мыслями.
   - Тарх! - продолжал кричать Нойс, - надо что-то делать!
   - Да не ори ты, - морщился Тарх, - давай быстро в ремонтный отсек.
   - Понял! - Нойс запрыгнул в кресло и резко рванул в сторону Луны.
   Тарх тер ладонями виски. Голова раскалывалась на части.
   - Что с транспортником? - спросил он.
   - Болтается посреди мясорубки! - не мог успокоиться Нойс, - они налетели неожиданно. Их даже не засекли!
   - Спокойно, Нойс, - говорил Тарх, - только спокойно, не суетись.
   Довольно быстро они добрались до ремонтного отсека. Шлюзы были заблокированы. Тарх вызвал Зулона.
   - Я на связи! - взволнованно воскликнул Зулон.
   - Откройте шлюз! - вскричал Тарх, - быстрее, быстрее!
   - Тарх! - суетился Зулон, - ты жив! Хорошо-хорошо, открываю!
   Створы шлюза плавно разъехались в стороны. Истребитель заскочил внутрь. Не дожидаясь закрытия шлюза, Тарх выскочил из салона.
   - Зулон! - кричал он, - мне нужен истребитель гибридов!
   - Да-да, конечно, - Зулон растерянно размахивал руками, - он готов, совершенно готов.
   Тарх заскочил в черный аппарат, запустил системы...
   - Стоп! - остановился он, - Зулон! Мне нужно что-то более серьезное, чем ракеты. Это все ерунда!
   - У меня есть то, что вам нужно! - выкрикнул один из механиков, - вирус! Компьютерный вирус. Я его давно разрабатывал.
   - А он сработает? - нетерпеливо спросил Тарх.
   - Не гарантирую, но... - смущенно отвечал механик.
   - Ладно, давай устанавливай! - скомандовал Тарх, - попробуем хоть что-нибудь.
   Механик забежал в салон истребителя и вставил кристалл в разъем.
   - Надо перезапустить систему, - обернулся он к Тарху.
   Тарх отключил питание и вновь запустил все системы. На экране отобразился процесс перезагрузки.
   - Нойс! - крикнул Тарх, - ты нужен мне!
   - Я готов! - не колеблясь ответил пилот.
   Через пару минут два истребителя мчались к материнскому кораблю гибридов. Тарх лихо лавировал среди беспорядочно огрызающихся огнем машин. Нойс неотступно следовал за ним, создавая прикрытие. На подступах к ближайшему шлюзу Тарх прокричал:
   - Жди меня здесь, я быстро!
   Защита корабля гибридов не пропустила бы истребитель Нойса, в то время, как Тарх на летучей мыши беспрепятственно влетел в охраняемую зону. С лету он расстрелял створы шлюза. Обломки разлетелись в разные стороны и открылся вход в отсек. Тарх не останавливаясь влетел внутрь. Он протаранил несколько аппаратов и врезался в дежурное помещение, едва удержавшись в кресле. В помещении возникла суматоха. Кто-то из гибридов попытался скрыться, кто-то схватился за оружие.
   Тарх выскочил из открывшейся двери и сразу начал палить из бластера налево и направо. Гибриды прятались в укрытии. Нескольких успели сразить выстрелы.
   "Быстро, быстро, - машинально думал Тарх, - главное не останавливаться".
   Сработал эффект неожиданности. Гибриды были ошарашены столь наглым вторжением. Их замешательство играло на руку Тарху и он постарался выжать из ситуации максимум пользы. Он палил в разные стороны и орал: "Заходи слева! Заходи справа!" Хотя вряд ли его кто-нибудь слышал. Весь воздух вышел в открытый шлюз.
   Добежав до дежурного помещения, он схватил кабель и рванул обратно. Гибриды начали очухиваться и Тарх заметил, что вдогонку ему летят выстрелы. Но он не останавливался.
   "Не возьмете, гады! - думал он, - не достанете!"
   Тарх успел заскочить в салон и с ходу пихнул кабель в разъем на панели. Несколько нажатий на кнопки и соединение было установлено. Через секунду пошла загрузка. Тарх включил блокировку двери, схватил кислородный баллон, закрепленный под панелью, и в два прыжка успел выскочить в сужающийся проем, больно зацепив плечо.
   Выскочив, Тарх попал под шквальный обстрел. Гибриды палили из укрытия. На секунду Тарх замер, спрятавшись за истребителем, перевел дыхание и рванул к шлюзу. Слабая гравитация затрудняла движение, но Тарх старался изо всех сил. Он видел, как огненные выстрелы пролетают в миллиметре от него и ударяются в пол, в стены, разбрасывая кучу искр.
   Тарх с размаху ударил кислородный баллон об угол, отломив клапан, и последним рывком выпрыгнул через шлюз в открытый космос. Вырывавшийся из баллона сжатый кислород создавал дополнительную тягу, которая позволила Тарху побороть гравитацию вражеского корабля и оторваться от него.
   Тарх вылетел из шлюза, как торпеда, и сразу же очутился в самом пекле продолжающегося боя. Мимо него проносились верткие истребители и огненные снаряды. Лишь по счастливой случайности ни один из них не зацепил Тарха.
   - Нойс! - кричал Тарх в переговорник, Нойс, ты где?!
   Сердце Тарха неистово молотило, норовя выпрыгнуть из груди. Ему вдруг стало по-настоящему страшно. Ведь если Нойс его не подберет, то его шансы выжить сводятся к нулю. Тарх заметил, что прямо на него несся истребитель гибридов. Еще пара секунд и от Тарха останутся лишь ошметки. Он весь инстинктивно подобрался, ожидая удара.
   Как вдруг, несколько снарядов врезались в борт летучей мыши и ее отбросило в сторону. Откуда-то сбоку выскочил истребитель и завис перед Тархом. Открылась дверь и в проеме показался Нойс.
   - Я здесь, командир! - бодро выпалил он.
   - Как я рад тебя видеть, - выдохнул Тарх.
   Он отбросил пустой баллон и протянул руку. Нойс втащил его в салон и закрыл двери.
   - Цетральную связь! - крикнул Тарх.
   Нойс запрыгнул в кресло и включил общую сеть.
   - Внимание! - четко говорил Тарх, - всем пилотам! Я помощник командора Тарх! Приказываю отступить! Повторяю - общее отступление!
   - Какое отступление?! - пробился сквозь крики рычащий голос командора, - я не понял!
   - Командор! Я знаю, что делаю! - кричал Тарх, - нужно срочно отступить!
   Возникла пауза. Текли драгоценные секунды.
   - Подтверждаю отступление! - наконец объявил командор.
   Тарх осмотрелся вокруг. Истребители начали разворачиваться к Луне. Гибриды оставались в растерянности. Некоторые пытались угнаться за отступающими, но основная масса не предпринимала никаких действий.
   Время шло, но ничего не происходило. Тарх нервно сжимал подлокотник сиденья, за который он держался.
   - Неужели промах? - вырвалось у него.
   Через мгновение их ослепила яркая вспышка и ударная волна с силой толкнула истребитель. Нойс пытался выправить положение, но их кидало из стороны в сторону, словно перышко на ветру. Тарх просто прилип к креслу Нойса, боясь оторваться от него и удариться о стену. Их несло прямо на Луну. В какой-то момент Нойсу все же удалось выровнять положение и он обогнул Луну в крутом вираже. Было видно, как многие повторяли его маневр. Когда положение стабилизировалось, Нойс развернулся и перед ними открылась поражающая взгляд картина.
   Материнский корабль гибридов разломило на несколько частей. Эти огромные обугленные глыбы висели в пустоте, обнажив горящие внутренности. Поверх обломков туманно бледнел замерзший пар.
   - Ха! - радостно воскликнул Нойс, - получилось! У нас получилось!
   Тарх стоял рядом с ним с сосредоточенным лицом. Радость омрачало лишь то, что некоторые пилоты пострадали от ударной волны. Их истребители с размаху налетели на Луну и разбились. Тарх указал Нойсу на искареженные аппараты, лежащие на поверхности Луны.
   - Да, - погрустнел Нойс, - это печально, - на его глазах проступили слезы, - но ведь мы победили.
   - Тарх! - нарушил молчание сети удивленный голос командора, - что это было?
   - Вирус, - просто ответил Тарх.
   - Ну вы даете, ребята! - воскликнул командор.
   Оставшиеся в целости истребители гибридов разворачивались и улетали прочь.
   - Нойс, - сказал Тарх, - надо найти транспортник.
   - Момент, - Нойс вывел на экран локационную систему.
   Через минуту он обнаружил транспортник на уровне низкой орбиты.
   - Он падает! - воскликнул Нойс.
   - Черт! - выругался Тарх, - не успеем его перехватить! Расчитай траекторию.
   - Готово, - быстро ответил Нойс.
   - Далеко от города?
   - Да. В океан упадет.
   - Может обойдется? - Тарх посмотрел на Нойса.
   Нойс промолчал, пожав плечами.
   - Командор! - вызвал Тарх.
   - Слушаю.
   - Мы потеряли транспортник, - объявил Тарх, - скоро он упадет в океан.
   - Да, мы уже просчитали, - огорченно говорил командор, - срочно объявляем чрезвычайное положение.
   Тарх молчал.
   - Тарх! - позвал командор, - через три часа сбор на пульте управления.
   - Понял, командор, - ответил Тарх и отключился.
   Нойс смотрел на Тарха, ожидая дальнейших указаний. Тарх нервно кусал губы.
   - Нойс, - сказал он, - давай в городок на Мидгард. Да побыстрее.
   - Понял.
  
   Через час Тарх был в жилом модуле Лели. На Мидгарде была темная ночь. Умиротворяюще стрекотали сверчки. В траве россыпью горели светлячки. Луна отражала свет звезды, заливая всю округу серебром. Но несмотря на всю эту чудесную живопись, Тарха мучило какое-то неосознанное дурное предчувствие.
   - Тарх! - взволнованно щебетала Леля, - что это было? Мы видели яркую вспышку в небе, это было так страшно. Я переживала за тебя.
   - Леля, - спокойно говорил Тарх, - все хорошо. Давай собирайся. Я хочу, чтобы ты была со мной на корабле. Потом я тебе все расскажу.
   Но Леля никак не могла успокоиться и все время, пока собиралась, не переставала говорить.
   Спустя полчаса, Тарх вместе с Лелей были в истребителе. Нойс изучал на мониторе обломки корабля гибридов, производя какие-то расчеты. В ночном небе не было видно обломков, так как они были скрыты тенью Мидгарда.
   - Ну что там? - спросил Тарх.
   - Пока не могу сказать ничего определенного, - ответил Нойс.
   - Это что? - удивленно спросила Леля.
   - Останки корабля гибридов, - объяснил Нойс.
   - Так это он так страшно полыхнул? - Леля покачала головой, - вот это было зарево.
   - Ладно, летим на корабль, - поторопил Тарх, - а то опоздаем на сбор.
  
   Часть 4
  
  Над красной планетой зависли три огромных военных крейсера гибридов. Командующий флотом отправился на поклон к Равону.
   Равон был наместником Властелина Яхива в этой звездной системе. Всюду, где полчища гибридов отвоевывали кусок галактики, Яхив оставлял своих наместников. Таким образом, серые простирали свою власть все дальше и дальше от границ своего темного мира, пробираясь все ближе к центру галактики.
   Корабль командующего опустился у подножия горы. Из открывшейся двери выбежала вооруженная свита в темных спецкостюмах, выполняющая одновременно и функцию охраны. Следом, с надменным видом показался сам командующий. На нем был длинный черный плащ, а безволосую голову покрывала тоненькая шапочка. Бесцветные глаза высокомерно смотрели вперед, не замечая никого.
   Свита сопроводила командующего до открытого входа в склоне горы. Внутри его встретили другие два охранника. Их непропорционально большие головы скрывали шлемы с черными стеклами на глазах. Сгорбленные охранники проводили командующего вниз, в огромный бункер, служивший штаб-квартирой Равону.
   В центральном зале с высоким потолком, которого не было видно в полумраке, стоял трон Равона. По обе стороны трона стояли охранники. Тусклый свет исходил откуда-то с боку, но не было видно самих источников.
   На троне восседал сам Равон. Его безволосый череп покрывала шапочка, как у командующего, только расшитая золотом, а глаза, как и у всех серых, были скрыты под черными очками. Серые не переносили свет, излучаемый большинством звезд галактики, поэтому им приходилось применять средства защиты от него. Гибриды же были приспособлены к такому световому спектру, но при этом они хуже видели во тьме.
   Командующий сходу низко поклонился.
   - Поклоняюсь тебе, почтенный Ил Ахим! - громко сказал он, - я прибыл сюда, чтобы служить тебе и королю Яхиву.
   - Рад видеть тебя, гер Мош! - скрипучим голосом произнес Равон, - надеюсь ты оправдаешь наше безмерное доверие к тебе.
   - Да, мой господин, - отвечал Мош, - мои былые победы обязывают меня.
   - Твой предшественник, которого направил ко мне Ил Эрбаг, потерял один из крупнейших кораблей. Гибель избавила его от позора. Но мы и поражение можем выгодно использовать.
   - Я преклоняюсь перед твоей гениальностью, почтенный Ил Ахим! - с поклоном произнес Мош, - не терпится услышать твой план.
   - Все очень просто, гер Мош, - Равон сел поудобнее, - обломок нашего погибшего корабля падает на поверхность планеты, а в океане, как называют люди эту соленую лужу, лежит упавший груз с вирусами и бактериями.
   Равон указал на командующего своим длинным пальцем с острым когтем на конце.
   - Так вот, мой друг, ты должен устроить катастрофу.
   Равон сделал паузу.
   - Но... - хотел возразить Мош.
   - Да-да, мой друг, - не дал ему слова Ил Ахим, - именно катастрофу.
   Мрачный охранник передал Равону чашу, наполненную дымящейся жидкостью. Равон сделал глоток, промочив горло. Мош терпеливо ждал.
   - Ты ускоришь падение обломка на планету и не позволишь людям забрать их груз, - продолжал Ил Ахим, - более того, ты взорвешь контейнеры и выпустишь заразу на волю. Больше от тебя в этот раз ничего не требуется.
   - Мой господин! - сказал Мош, - я раздавлю этих людишек, как муравьев...
   - Нет! - строго сказал Равон, - в этом нет необходимости.
   - А как же вирус? - спросил Мош, - он ведь может и нам причинить вред.
   - Не беспокойся, гер Мош, - успокоил Равон, - если ты выполнишь свою задачу, то все остальное люди сделают за нас.
   - Я прошу прощения, почтенный Ил Ахим, - вновь поклонился Мош, - но мне по прежнему неведом ход твоих мыслей.
   - Остальное ты узнаешь после.
   Равон протянул руку.
   - У тебя мало времени, гер Мош.
   Командующий поклонился, поцеловал руку Равона и молча удалился.
   - Приведите ко мне нашего нового друга, - с усмешкой распорядился Равон.
   Через несколько минут перед ним предстал Штром. С самодовольным видом он стоял и нахально разглядывал Равона.
   - Как ты говоришь твое имя? - спросил Равон.
   - Штром.
   - Так вот, Штром, - говорил Равон, - если ты действительно хочешь стать властителем, то тебе предстоит еще одно важное дело...
   - Я уже выполнил свою часть уговора, - перебил Штром, - теперь ваш черед.
   - Выбор твой невелик, милый мой, - спокойно продолжал Равон, - надо стойко идти к своей цели, ибо...
   - Я понял, - раздраженно сказал Штром, - что еще нужно?
   - Мне нужен Тарх. Мне очень нужен этот наглый навозный жук! - Равон скрипнул зубами, - я хочу лично наблюдать, как ему выпустят кишки. Подумай, как его доставить ко мне и займись этим прямо сейчас. С тобой будут наши воины.
   - Я понял, - Штром развернулся, чтобы уйти.
   - И помни, - сказал вслед Равон, - от успеха твоего дела будет зависеть многое.
   Штром вышел, не отвечая. Когда он вернулся в помещение, где его содержали, он дал волю чувствам и с размаху стукнул кулаком по столу.
   "Лживые твари! - думал Штром с негодованием, - я им на блюдечке преподнес Луну, а они не смогли забрать то, что им нужно. А теперь они еще хотят, чтобы я делал за них грязную работу. Но ничего-ничего, они еще узнают, кто такой Штром!"
  
   Над поверхностью океана зависли два транспортника. От них тянулись восемь прочных тросов, скрывающихся под водой. И хоть погода была хорошая, но океан порядочно волновало. В небе, среди белых облаков, кружили истребители. Одним из них управлял Тарх.
   На каждом тросу в глубоководных костюмах спускались специалисты аварийно-спасательной службы. Необходимо было зацепить затонувший транспортник с грузом, чтобы поднять его и доставить на Фаэтон. Хорошо еще, что эта махина затонула не так глубоко. Можно было обойтись малыми силами. Главное, чтобы никто не помешал. Поэтому Тарх и другие пилоты находились в полной боевой готовности.
   Аварийщики подали сигнал о том, что тросы закреплены. Транспортники начали медленно поднимать закрепленный груз. Мощные лебедки ровно сматывали тросы. Когда среди волн показалась обшивка потерпевшего крушение транспортника, переговорник Тарха запиликал.
   - Тарх! - кричал командор, - гибриды атакуют!
   Слышались взволнованные крики, суетливый шум.
   - Я понял, командор! - ответил Тарх.
   Тарх включил центральную связь.
   - Внимание! Смотрите в оба! - крикнул он пилотам, - держать оборону! Гибриды атакуют!
   Только он прокричал, как в небе показались черные летучие мыши. Истребители гибридов сходу начали поливать огнем. Замешалась свалка.
   Здесь, в условиях атмосферы, бой было слышно далеко вокруг. Истребители закладывали умопомрачительные виражи, взрывая воздух ревом двигателей. Острые хлопки разрывающихся снарядов отдавались многократным эхом. Пилотам, как всегда, приходилось крутить головой на триста шестьдесят градусов. Гибриды налетали сверху, с флангов и даже заходили снизу. Тарх следил за подъемом транспортника. Он успел уже сбить два черных истребителя, пытавшихся достать грузовой корабль. Сбитые аппараты с размаху врезались в толщу воды и исчезали в глубине.
   Тарх заметил, что двойка гибридов плотно села ему на хвост. Сделав несколько захватывающих дух виражей, он понял, что ему не оторваться.
   - Нойс! - крикнул Тарх по связи, - ты где?
   Нойс должен был работать в паре с Тархом.
   - Где ты, Нойс? - повторил Тарх, продолжая стремительно лавировать среди разбушевавшихся железных птиц.
   - Я здесь! - крикнул, наконец, Нойс, - меня отрезали! Едва ушел от них! Черти!
   - У меня на хвосте двое! - крикнул Тарх.
   - Вижу! - ответил Нойс, - сейчас я их приласкаю!
   Нойс зашел сбоку и расстрелял один истребитель. Горящая машина кувырком полетела в воду.
   - Есть! - радостно кричал Нойс, - ха-ха-ха! Так тебе!
   - Молодец, Нойс! - похвалил Тарх, расстреливая очередного покушающегося на транспортник - так держать!
   Снова запиликал переговорник.
   - Я слушаю! - кричал Тарх, озираясь по сторонам.
   - Тарх! - услышал он голос сестры Тары, - они заложили заряд в обломок корабля! Теперь он падает очень быстро! Нам не успеть!
   - Ну, что ты такое говоришь? - пытался успокоить ее Тарх, - успеем, обязательно успеем.
   - Я активирую купол! - сообщила Тара.
   - Хорошо, - Тарх едва уклонился от столкновения, - и сразу мотай на Фаэтон, поняла?
   - Поняла, - ответила Тара и отключилась.
   Тарх сбил еще два вражеских истребителя. Огляделся. Своих истребителей много не досчитался. Но и гибридов стало поменьше. Тарх заметил черный истребитель, мчавшийся прямиком на транспортник, который уже целиком болтался над водой, обтекая со всех сторон. Тарх круто облетел его снизу и вышел на встречу летучей мыши.
   - Ну что, гад? Давай!
   Гибрид выстрелил первым. Тарх машинально уклонился и врезал ему в бок длинную очередь. Истребитель загорелся и рухнул в воду. Но снаряды гибрида, которые предназначались Тарху, попали точно в грузовой отсек транспортника. Боковую часть разорвало как консервную банку. В проделанную дыру свешивался контейнер, из которого вытекала какая-то мутная жидкость, с брызгами падая в океан.
   "Все! - подумал Тарх, - вот и все..."
  
   - Зачем ты меня сюда притащил? - нервничал Юдан, - чего ты от меня еще хочешь?
   - Расслабся, Юдан, - говорил Штром, управляя истребителем гибридов, - ты еще жив только благодаря мне. Так что не ломайся, как девчонка, а слушай, что тебе говорят.
   Отряд истребителей, в числе которых был Штром, подобрался к Луне вплотную. Где-то за горизонтом шла ожесточенная бойня, но здесь было тихо.
   - Ты должен проконтролировать шлюз, пока я не вернусь, - быстро говорил Штром, включая свой портативный компьютер.
   - Я хочу знать, зачем мы здесь! - злился Юдан.
   - Не забегай вперед, - не обращал на него внимания Штром.
   Он присоединил компьютер к разъему и нажал кнопку. На экране промелькнул какой-то процесс, после чего створы шлюза начали раздвигаться.
   - Вот так вот, - самодовольно произнес Штром, - для Штрома преград не существует.
   Юдан брезгливо скривился.
   Штром завел аппарат в ангар.
   - Оставайся здесь, - скомандовал он, - я скоро.
   Штром вышел наружу и направился к капсуле дежурного. Здесь дежурного не было. В связи с ремонтом все было заблокировано. Штром сломал запорное устройство и подключил к нему свой компьютер. Двери открылись и он скрылся в коридоре.
   Во внутренних помещениях работало лишь дежурное освещение. Коридоры были пусты, а помещения заперты. Лифт не работал. Жилой сектор был закрыт.
   "Черт! - думал Штром, - где же она может быть?"
   Он медленно огляделся по сторонам. Его окружал знакомый просторный вестибюль, погруженный в полумрак.
   "О! - осенило Штрома, - в комнате отдыха. Там довольно уютно."
   Он пробежал по коридору и остановился у закрытой двери. Штром аккуратно снял крышку с электронного устройства и подключил компьютер, приготовив бластер, нажал кнопку. Двери открылись.
   - Тарх! - взволнованно говорила Леля, - Тарх! Любимый мой. Ты уже ничего не сможешь сделать. Пора отступить...
   Возникла пауза. Штром видел Лелю. Она сидела возле погасшего монитора, спиной к нему. Сейчас она слушала, что ей говорит Тарх. Штром в это время потихоньку подбирался к ней.
   - Я понимаю, - снова заговорила Леля, - и зачем я только согласилась торчать здесь, на корабле?
   В этот момент Штром наскочил на нее и попытался схватить. Леля закричала, подскакивая со своего места. Она схватила лежащий на столе металлический прибор и с размаху саданула Штрома по голове. Но хорошего удара не получилось, рука пролетела вскользь. Штром пошатнулся, едва удержавшись на ногах, схватил Лелю за волосы и наставил на нее ствол бластера. Все это время Тарх пытался докричаться до Лели, его взволнованный голос прорывался через динамик переговорника.
   Штром взял переговорник.
   - Успокойся, дружок, - ехидно сказал он, - твоя подружка со мной. Так что тебе не о чем переживать. Ты мне доверяешь?
   - Ты ублюдок! - зарычал Тарх, - я тебя убью! Давай, иди ко мне, тварь!
   - Найдешь меня сам, если захочешь, - издевался Штром, - пошли, стерва! - дернул он Лелю к выходу.
  
   Тарх бросил все. Заложив крутой вираж, он вырвался из боя и рванул к Луне.
   - Тарх! - кричал Нойс по связи, - что случилось?
   - Леля, - лишь смог выдавить из себя Тарх.
   Нойс последовал за командиром. Вдвоем они быстро поднимались все выше и выше. От сильного ускорения начинала дымить обшивка.
   Откуда-то сбоку, из облаков, неожиданно появился истребитель гибридов и дал очередь в аппарат Нойса. Его истребитель загорелся и кувыркаясь полетел вниз.
   - Нойс! - кричал Тарх, - Нойс!
   Но Нойс не отвечал. Его горящий аппарат стремительно удалялся.
   Поднявшись в стратосферу, Тарх увидел падающий обломок погибшего корабля гибридов. Он стремительно приближался к низкой орбите. Очень скоро он столкнется с поверхностью и на Мидгарде начнется кошмар.
   Выйдя из атмосферы, Тарх дал мощное ускорение. Его сильно вдавило в кресло, в глазах помутнело, кружилась голова, но Тарх продолжал ускоряться. Когда скорость выровнялась, он включил локацию, настроившись на сигнал датчика, встроенного в браслет Лели.
  
   Штром втолкнул Лелю в черный истребитель.
   - Зачем ты ее-то притащил? - вскричал Юдан, - что все это значит?
   - Да хватит уже ныть, ничтожество! - заорал Штром, - заладил одно и то же!
   Он пристегнул Лелю к панели пластиковым браслетом.
   - И ты здесь? - выкрикнула Леля, презрительно глядя в глаза Юдана, - подонки! Мерзкие подонки!
   Штром запрыгнул в кресло и рванул вперед. За ним последовал весь отряд гибридов. Штром схватил переговорник Лели.
   - Ну что, герой недоделаный! - кричал он, вызвав Тарха, - нашел свою дорогушу? Ха-ха-ха!
   Тарх уже запеленговал сигнал датчика и на экране высвечивался объект. Не смотря на то, что объект был окружен отрядом гибридов, Тарх несся прямо к нему.
   - Грязный ублюдок! - кричал он, распаляясь, - я иду к тебе, мразь!
   - Нет! - кричала в слезах Леля, - Тарх, нет! Оставь, не гонись!
   Юдан отчаянно схватился за голову.
   - Давай-давай! - не унимался Штром, - я жду тебя!
   Тарх бешено скрипел зубами и разгонял свой истребитель, выжимая из него все, что можно.
   "Сейчас, Лелюшка, сейчас, - бормотал он про себя, - я скоро буду рядом".
  
   Под командованием Тары аварийщики спустили на поверхность посреди городка устройство, создающее защитный купол. В городке царили суета и беспокойство.
   - Тара! - спрашивал комендант, - чем мы можем помочь?
   - Вы можете лишь укрыться в убежищах, да побыстрее! - быстро говорила Тара, пока несколько специалистов настраивали оборудование, - купол защитит вас от катастрофы, но я не могу сказать точно, сколько он продержится.
   Комендант убежал. Через несколько минут заработала тревожная сирена. Народ начал массово стягиваться к убежищам. Тара смотрела на них и ее сердце обливалось кровью. Как бы ей хотелось вытащить всех этих людей, уберечь от неминуемой беды, но ее возможности были слишком ограничены.
   - Все готово, Тара! - прокричал один из специалистов, - мы должны возвращаться! Немедленно!
   В этот момент на один из жилых модулей с чудовищным грохотом упал горящий истребитель. Горящие обломки полетели в разные стороны.
   - Тара! - кричали ее помощники, - нет времени! Уходим!
   Но Тара стояла и смотрела на городок, на взволнованных людей, и не могла сдвинуться с места. Мало кто представлял себе масштабы надвигающейся катастрофы. Тара понимала, что все эти люди окажутся оторванными от мира, от своих далеких родственников, соплеменников. И сколько все это продлится никто не знает. Быть может, навсегда...
   Один из помощников схватил Тару и потащил к кораблю. Только в корабле девушка, на которую взвалился такой груз ответственности, мало по малу пришла в себя.
   - Что с куполом? - спросила она.
   - Активирован, - ответил тот, что втащил ее в корабль.
   Аварийно-спасательный корабль поднялся высоко в небо. Тара неотрывно смотрела в монитор. Было видно, как над городом медленно образовался мерцающий магнитный купол. Корабль быстро поднимался к стратосфере.
   - Осталось еще одно, - сказала Тара, - необходимо закрыть Мидгард на карантин.
   - У нас все готово, - сказал начальник аварийной службы, - выходим на установочную высоту.
   Когда корабль вышел в стратосферу, вдруг стало тихо. Здесь, в преддверии космоса, тишина умиротворяет. Падающего обломка не было видно. Слева ярко слепила звезда. Кажется, что все уже позади, что ничего уже не угрожает.
   - Выводите аппарат! - встрепенулась Тара.
   - Давайте-давайте, ребята! - поддержал начальник аварийной службы.
   Аварийщики занялись приборами. На мониторах было видно, как открылся небольшой шлюз в нижней части корабля и оттуда плавно выплыл длинный и плоский агрегат черного цвета, поглощающий ниспадающий на него свет. Через несколько секунд он начал распылять вокруг себя газообразное пятно, быстро распространяющееся по сферической траектории.
   Это был газоэлектромагнитный купол, который должен был охватить всю планету. Сквозь этот прозрачный слой не пробьется ни вирус, ни бактерии. Также он глушит любой двигатель, способный вывести аппарат дальше максимально удаленной орбиты.
   Аварийный корабль направился к Фаэтону. Тара устало смотрела в монитор на удаляющийся Мидгард. Постепенно и очень быстро газовый купол распространялся все больше и больше. Скоро он должен был слиться с атмосферой и стать почти незаметным.
   "Этой прекрасной планете и людям оставшимся на ней предстоит тяжкое испытание, - думала Тара, - испытание не только катастрофой, но и временем. Долгим временем полной изоляции от всего мира..."
  
   Тарх уже нагонял отряд гибридов. Локация показывала, что Леля находится в том истребителе, что в самом центре отряда. Тарх уже понял, что Штром вез ее на красную планету. Судя по всему и Тарха он должен был заманить туда же. Этого никак нельзя было допустить. Если серые заберут Лелю, то она окажется в неволе. К тому же они будут шантажировать Тарха. Он будет полностью в их власти. Поэтому необходимо было что-то предпринять именно сейчас.
   - Эй, ублюдок! - кричал Тарх в переговорник, - я уже наступаю на твои трусливые пятки!
   - Какой же ты резвый, - ехидничал Штром, - давай-давай! Я еще с твоей стервой пообщаюсь, ха-ха-ха!
   Тарх до боли сжимал подлокотник. Если бы он сейчас добрался до Штрома, то он голыми руками бы разорвал его на части.
   Леля сидела на полу с залитым слезами лицом и ненавидяще смотрела на Юдана.
   - Что ж ты? - спрашивала она, - друг... Да ты понятия не имеешь, что такое друг. Ты такое же ничтожество, как и этот подонок! - небрежно кивнула она в сторону Штрома.
   Юдан отводил глаза. Внутри у него проходила какая-то борьба, которая отражалась на его лице.
   - Штром! - вскрикнул он нервно, - хватит! Остановись!
   - Заткнись! - рявкнул Штром, не оборачиваясь.
   Юдан посмотрел на Лелю. Отчаявшись, она безнадежно опустила голову. В этот момент что-то переключилось в голове Юдана. Он подошел к Штрому сзади и с силой обхватил руками его шею, начав душить. От неожиданности Штром закашлялся и отпустил пульт управления. Истребитель понемногу начал сбиваться с курса. Слаженный отряд расстроился.
   Пока шла молчаливая борьба между Юданом и Штромом, Леля пыталась освободиться, но безуспешно. Штром пытался что-то сказать, но Юдан так передавил его горло, что получался лишь слабый хрип. Постепенно Штром стал закатывать глаза и конвульсивно сучить ногами.
   - Мне надо было давно это сделать, - процедил сквозь зубы Юдан, продолжая сжимать хватку, - мерзкое отродье!
   Когда Штром затих, Юдан сбросил его с кресла на пол и подошел к Леле. Леля смотрела него испуганными глазами. Юдан спокойно срезал пластиковые браслеты, удерживающие ее руки.
   - Садись в кресло, - сказал он, не глядя ей в глаза.
   Вытерев слезы, Леля быстро запрыгнула в кресло и взялась за ручку катапульты. На мгновение остановившись, она пристально посмотрела в глаза Юдану. По его взгляду было видно, что он понимает свою незавидную участь, но иного пути у него не оставалось.
   Катапульта выбросила кресло в открытый космос. Гермошлем Лели активировался и она глубоко вдохнула. Кресло сразу стало уносить в сторону от расстроившегося отряда гибридов. Истребитель, оставшийся без управления, после выстрела катапульты летел, медленно переворачиваясь.
   Тарх не мог понять, что происходит, но увидев катапультирование, резко включил тормозной двигатель и крутым виражом направился за летящим креслом. Из-за слишком резкого маневра треснули пара ребер в груди. Тарх не обратил на боль никакого внимания. Он выровнял скорость и увидел в кресле Лелю. Сердце чуть не выпрыгнуло из груди.
   Отработанным маневром Тарх подскочил к креслу, подставив открытую дверь, и пристегнувшись поясом выскочил наружу. Сквозь гермошлем было видно, как по щекам Лели стекали слезы. Тарх подхватил ее из кресла и втащил в истребитель, закрыв за собой дверь.
   - Тарх! - только и смогла вымолвить Леля, обнимая своего мужчину.
   Тарх, целуя, донес ее на руках до кресла. Сел, усадив Лелю к себе на колени, и взялся за пульт управления. Наконец-то он мог хоть немного успокоиться. Что бы ни произошло теперь, Леля была с ним, а остальное не так уж и важно.
   Разворачиваясь, они увидели, как взорвался, потерявший управление черный истребитель.
   - Это Юдан, - сказала Леля.
   Тарх включил ускорение. Их обоих вдавило в кресло. Тарх почувствовал простреливающую боль в груди, но по прежнему прижимал к себе Лелю.
   Очухавшиеся гибриды видимо поняли, что происходит и повернули за истребителем Тарха. Как Тарх не выжимал скорость, гибриды не отставали от них. Тарх надеялся, что гибриды не будут долго преследовать и вернутся восвояси, но они упорно наступали на хвост.
   В какой-то момент система безопасности оповестила о том, что на истребитель наведено оружие. Тарх понял, что увернуться от десятка севших на хвост истребителей не удастся. Он бросил управление и покрепче обнял Лелю. Она сразу все поняла.
   - Любовь моя, - сказал Тарх, глядя ей в глаза.
   - Любимый мой, - ответила Леля, погладив по щеке Тарха.
   Разрушительная очередь пробила обшивку и истребитель разорвало на куски...
  
   Часть 5
  
   Равон с теплотой встретил командующего Моша в своем мрачном склепе. Когда Мош привстал на колено перед троном, чтобы расцеловать руку господина, Равон приподнял его за руки.
   - Порадовал ты меня, гер Мош, порадовал, - удовлетворенно говорил Равон, - дай-ка я тебя обниму.
   Вельможа степенно приобнял командующего, доставившего ему удовольствие.
   - Все победы к ногам твоим, почтенный Ил Ахим, и во славу короля Яхива! - торжественно произнес Мош.
   - Сослужил ты службу, гер Мош, - хвалил Равон, - порадовал. Да.
   Командующий еще раз поклонился.
   - Но предстоит нам с тобой еще много работы, - строго сказал Равон, - длинный путь еще лежит перед нами.
   - Готов жизнь свою положить на непримиримую борьбу с никчемными людишками! - в тон господину говорил Мош.
   - Жизнь твоя, гер Мош, нам еще понадобится, - охладил его пыл Равон, - мы избрали другой путь.
   Равон взял у охранника чашу и промочил горло.
   - Вместе с Великим Яхивом мы решили отказаться от активных военных действий, - неспешно говорил Равон, - слишком много потерь среди наших соплеменников.
   - Прошу прощения, почтенный Ил Ахим, - сказал командующий, - я знаю на личном опыте, что люди не идут ни в какое сравнение с нашими доблестными воинами.
   Равон недовольно поднял руку, останавливая командующего.
   - Самое опасное, гер Мош, это обманывать самого себя. Среди людей много сильных и отважных воинов. Нельзя недооценивать врага своего.
   Равон вновь отпил из чаши и медленно передал ее охраннику.
   - Так вот, мой дорогой друг, - продолжил он, - дальнейшее продвижение открытой войной может принести нам больше вреда, чем пользы. Поэтому мы решили начать скрытую борьбу.
   Мы отправим к людям десант из таких же геров, как ты. Они начнут ассимилироваться среди людей. С помощью генных изменений мы выведем новое поколение геров, которые внешне совершенно не будут отличаться от людей. И лишь внутреннее их состояние будет соответствовать нашему племени.
   Из числа людей они будут вербовать новых геров, закрепляя связь священным обрядом. Через четвертое, пятое и другие измерения они будут проникать в миры человеческих покровителей, проходя через смертные переходы.
   Таким образом, гер Мош, мы проникнем в их сущность, мы лишим их силы и поработим их дух. Отворачиваясь от своих покровителей, они станут поклоняться нам, как богам...
   - О-о-о! Почтеннейший Ил Ахим, - благоговейно проговорил Мош, кланяясь в ноги, - прости меня за мою недальновидность. Я преклоняюсь перед твоей гениальностью...
  
   * * *
  
   На дворе воцарилась тишина, нарушаемая лишь стрекотанием сверчков, да редкими голосами людей, заканчивающих свои хозяйственные дела. Рассеялись вечерние сумерки и над головой раскрылась черная бездна, усеянная мириадами звезд. Всю округу заливал серебряный свет, отражаемый полной Луной. Ее светящийся диск медленно плыл по южной стороне небосвода.
   На крылечке сидели двое. Старец с длинной седой бородой и посохом в руке, на который он опирался. Его седые локоны аккуратно расчесанных волос ниспадали на плечи. Лицо было испещрено морщинами, в которых читался богатый жизненный опыт и мудрость старожила. Рядом с ним сидел молоденький отрок с взъерошеными волосами темнорусого цвета.
   Старец смотрел в одну точку усталыми глазами, в то время, как юный парнишка жадно впитывал окружающий мир, вглядываясь в мельчайшие подробности и улавливая каждое движение.
   - Дедушка, - обратился к старцу юнец.
   - Что, внучек? - отозвался старческим скрипучим голосом дед.
   - А расскажи мне про наших предков, а? - попросил мальчишка.
   - Ох ты ж! Я ж тебе уже сказывал, - сказал старец.
   - Ну, расскажи, дедушка, - уговаривал парнишка, теребя деда за все еще крепкую руку.
   - Ну, так и быть, - согласился старик, - расскажу.
   Старец взглянул на звездное небо, на Луну, кашлянул и начал рассказ.
   - Предки наши были богами...
   - А если предки были богами, - перебил малец, - то и ты бог, и батя с мамкой, и я тоже?
   - И ты тоже бог, - усмехнулся дед, ущипнув мальца за нос, - только маленький и неучтивый.
   - А откуда люди появились? - спросил парнишка.
   - Доподлинно неизвестно, - вздохнул старик, - по преданиям люди прилетели на землю из других миров. Где-то там, - старик указал на скопление звезд в небе, - посреди Млечного Пути есть и другие земли, на которых живут люди...
   - А они тоже боги? - спросил парнишка.
   - Ну, если ты бог, то и они, стало быть, боги, - отвечал старик, - они похожи на тебя, внучек.
   - Это как это?
   - Такие же курносые, - пошутил дед.
   - Ну, давай дальше, - не терпелось мальчишке.
   - Так вот, - продолжил старик, - много много лет назад прилетели люди на землю. Им здесь очень понравилось. Стали обживаться они, значит. А вон, видишь Луну, небесное тело?
   - Ага, - запрокинул голову малец.
   - В те далекие времена над землей было три небесных тела. Светло было по ночам. Почитай, как днем. На Луне и... забыл, как называется... Фаэтон что ли? Ну, так вот, там были боги, покровительствующие людям. На третьем же небесном теле, уж и не вспомню как оно прозывалось, поселились злые кащеи бессмертные, которые замыслили извести род людской.
   - И что, их нельзя было победить? - спрашивал мальчишка.
   - Можно, - отвечал дед, - но очень сложно. Потому как много их было.
   Старик прокашлялся.
   - Вот, значит, разразилась кровопролитная война - Великая Асса. Наши боги отважно бились с кащеями, не жалея живота своего, чтобы защитить нас от неминуемой гибели. Мы ж ведь, их дети, а за детишек-то, стало быть, хоть в огонь, хоть в воду.
   Старик погладил мальца по взъерошенным волосам.
   - Долго бились они. Много кровушки было пролито. Много погибло и с той стороны, и с другой. Но злые кащеи все никак не отступали. Так уж им был не по нраву род человеческий.
   Пуще всех бился Тарх Даждьбог. Множество кащеев он побил. Пытались кащеи заманить его обманом, но не вышло у них ничего из той затеи. Тарх уничтожил таки их логово на небесном теле. Но ценою свободы стало бедствие великое. Обломки того небесного тела упали на землю и вызвали потрясение и потоп на всей земле. Погибло много людей от напасти такой. Если бы не Тара, сестра Тарха Даждьбога, то быть может погибли бы все. Защитила она народ от стихии неодолимой.
   Вместе с тем распространилась по земле зараза всяческая. Те люди, которым удалось спастись, стали болеть и жизнь их становилась короче. Боги тогда улетели вместе с Фаэтоном. Осталась подле земли только одинокая Луна. И оказались люди отделены от сородичей своих, живущих на других землях Млечного Пути, на многие тысячелетия.
   - Дедушка, - не удержался парнишка, - а сколько раньше люди жили?
   - Да не меньше ста шестидесяти лет, а то и больше, - отвечал дед, - круголет, так сказать.
   - Ого! - удивился малец, - а ты, дедушка, сколько жить будешь?
   - Да кто ж знает, внучек, - вздыхал старик, - сколько на роду начертано, столько и буду жить. Вот, девяносто два лета прожил уж, слава богам нашим.
   - А богов, дедушка, - спрашивал малец, - никто больше не видел?
   - По преданиям, - рассказывал дед, - посещали боги людей в разные времена. Привозили людям знания, учили как изводить хвори всякие, предсказывали грядущее.
   - А чем грядущее от будущего отличается, - спрашивал малец.
   - Будущее, внучек, переменчиво, - терпеливо объяснял старик, - а грядущее, это то, чего никак нельзя изменить. Можно лишь встретить его во всеоружии, либо проворонить попустительно.
   - А что, дедушка, - не унимался с вопросами парнишка, - сбывалось ли то, что боги предсказывали?
   - Да, внучек, - отвечал дед, - сбывалося. Предсказывали боги, что явятся на землю чужеземцы. Серыми их прозывали. В ведах начертано, что могут они оборачиваться аки женой, так и мужем. И что станут они вести паразитный образ жизни, пользуясь плодами трудов человеческих. И что станут они людские умы расшатывать, принуждать их от своих предков отворачиваться, от своих покровителей. Сбылось то предзнаменование.
   - А потом? - завороженно смотрел на деда мальчонка.
   - Люди силой собрали всех серых и услали их в страну гор рукотворных. Там за ними догляд был зоркий. Учили их дома строить, землю возделывать, да урожай собирать, чтобы не вели они больше паразитный образ жизни, да чистые воды не мутили.
   Только вот, сил набравшись, обманом, лестью и хитростью серые вырвались из наблюдения и стали распространяться по всей земле.
   - И что будет теперь? - задумчиво произнес малец.
   - Все от людей зависит, внучек, - сказал дед, - давно боги не посещали землю. Теперича сами мы должны ведать, чего и как делать. Ведь мы тоже боги, а внучек?
   - Угу, - призадумался малец.
   - Светослав! - послышался из горницы голос матери, - пора уж и спать ложиться!
   - Иди, внучек, - похлопал его дед по плечу, - слушай мамку.
   Юный Светослав встал задумчиво и направился в хату.
   - Покойной ночи, дедушка!
   - И тебе тоже, внучек, - ответил дед и уставился в одну точку.
   Быть может, вспоминал он жизнь скоротечно пролетевшую, удаль молодецкую, да любовь свою ненаглядную, что безвременно его покинула.
   Могучий широкоплечий отец в широких подпоясанных шароварах потрепал сына за чуб.
   - Что, воин? - сказал он своим громогласным голосом, - Чтобы богатырем вырасти, надо спать хорошо, сынок.
   Мать уложила сына, поцеловала в лоб и удалилась из комнаты. А Светослав все думал над сказом деда своего, в прошлом славного богатыря Светогора. И снились ему всю ноченьку тихую удивительные яркие сны...
 Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  А.Хоуп "Тайна Чёрного дракона" (Любовная фантастика) | | Ю.Чернышева "Судьба из комнаты напротив" (Молодежная проза) | | Е.Лабрус "Под каблуком у Золушки" (Современная проза) | | К.Марго "Женская солидарность, или Выжить несмотря ни на что" (Любовные романы) | | О.Обская "Единственная, или Семь невест принца Эндрю" (Попаданцы в другие миры) | | К.Корр "История о том, как демоны женились" (Любовная фантастика) | | Зак "Великая Игра 2." (ЛитРПГ) | | Н.Кофф "Колючка и богатырь " (Короткий любовный роман) | | И.Лукьянец "Провокация" (Приключенческое фэнтези) | | Н.Самсонова "Жена по жребию" (Любовное фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.
Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Е.Ершова "Неживая вода" С.Лысак "Дымы над Атлантикой" А.Сокол "На неведомых тропинках.Шаг в пустоту" А.Сычева "Час перед рассветом" А.Ирмата "Лорды гор.Огненная кровь" А.Лисина "Профессиональный некромант.Мэтр на учебе" В.Шихарева "Чертополох.Лесовичка" Д.Кузнецова "Песня Вуалей" И.Котова "Королевская кровь.Проклятый трон" В.Кучеренко, И.Ольховская "Бета-тестеры поневоле" Э.Бланк "Приманка для спуктума.Инструкция по выживанию на Зогге" А.Лис "Школа гейш"
Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"