Sunny Lika: другие произведения.

Ведовство

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс "Мир боевых искусств. Wuxia" Переводы на Amazon!
Конкурсы романов на Author.Today
Конкурс Наследница на ПродаМан

Устали от серых будней?
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Диктор озвучит книги за 42 рубля
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Книга окончена. ПРЕДУПРЕЖДЕНИЕ: данная версия является черновиком, который будет существенно изменяться. Если есть желание читать обновление кусками и чаще, милости прошу на общую страничку


Ведовство

Каникулы в Бухаресте

  
  

Пролог

  
   Демон вынырнул из летаргического сна, в который его погрузили... довольно давно. Сейчас он даже не мог сказать, как долго пробыл в этом состоянии. Габриель чувствовал изменение в магическом фоне границы, а это могло означать только одно: с ключом от границы что-то произошло и он теряет могущество, а значит, у демона появится возможность вернуть себе собственную же силу, так подло отобранную ведьмовскими отродиями.
   Значит, прошло семьсот лет. Целых семь столетий! И все это время они как пиявки тянули из него магию, удерживая за границей полярного круга. Вынужденное заточение оказалось настоящей пыткой, а желание мести - детищем, взлелеянным в огненной душе среди окружающего холода.
   Ровно восемьсот лет назад ведьмы и колдуны Снежного рода украли у демонов Гриммуар - редкой силы магический артефакт, содержащий самые мощные заклятия его народа. Тогда началась война. Изнуряющая, кровопролитная. В процессе возврата книги законным владельцам был убит принц нижнего мира, а Габриеля - рийхарда, бывшего с ним, обвинили в измене и изгнали. Он оказался наказан собственным народом за то, чего не совершал. Впрочем, враги с этим справились лучше.
   Гриммуар удалось вернуть, но в руках воришек осталась немаловажная часть - ключ, без которого активировать Книгу было невозможно.
   На тот момент единственным способом доказать свою невиновность было возвращение артефакта демонам. Ведь ведьмовской род был ослаблен, а значит, у рийхарда подземного мира, был шанс.
   Они хорошо скрывались, блокируя магическую ауру ключа-активатора. Долго. Он уже почти отчаялся, когда снова ощутил призыв. И каково же было его удивление, когда, переместившись, он оказался в логове некроманта, а на пюпитре возлежал Гриммуар. Рийхард сначала даже растерялся, поскольку был уверен, что Книга уже находится в нижнем мире. В любом случае, разбираться с этим стоило после того, как он забрал бы ее у вора.
   Темный маг долго сопротивлялся, порядком изнурив демона магическим поединком. Какой сладостной была победа, каким восхитительным - чувство триумфа, и как ужаснуло его произошедшее дальше. Стоило только душе злополучного мага покинуть умирающую оболочку, как письмена в Гриммуаре исчезли, все, до последней буквы.
   В этот момент его настигли. Снежный клан выследил всплеск магической активности, весьма логично предположив, что не обошлось без демонического присутствия.
   Их прибыло много. Слишком много для него одного. Спеленали заклятиями, словно котенка. Казалось бы, хуже уже быть не могло, и большего унижения пережить невозможно. Но как же изобретателен человеческий разум!
   Эти людишки заклеймили его, поставив печать, блокирующую силу. Вечное напоминание своего бессилия и позора, стоило лишь глянуть в зеркало. А в вечном царстве льда зеркала везде! И в каждом он видел эту метку у себя на виске. Вот и сейчас, в ледяной поверхности его ложа отражалась черная паутинка печати. Теперь ему доступна лишь десятая часть былых сил. А остальные контролируют Снежные. Как же он ненавидел их за это, как мечтал отомстить.
   От злости в душе демона, глыба льда, в которой он устроил себе ложе, взорвалась, разлетевшись острыми осколками. Они разрезали пространство, крошили стены, дробили покрывающий их лед, тонули в пушистом ковре снега.
   Потянувшись к границе, как делал это уже сотни и тысячи раз, он наткнулся на гладкую стену плетения защитных чар. Бесполезно! Надежда рассыпалась мелкими осколками, а безысходность сгорела в пламени гнева. Собрав максимум сил, Габриель метнул в стену клубок из огня и льда. Пусть запирающие почувствуют его пробуждение! Даже если у Хранителя это выльется всего лишь в приступ головной боли.
   Когда плетение пошло ажурным изломом трещин, рийхард не поверил сначала своему счастью. Граница оказалась ослаблена!
   Рийхард Габриель Мистариа со Вита стоял над самым обрывом, неспешно, с удовольствием расправляя крылья. Глаза демона заполнила тьма. Снежный род почти исчез. Его последняя дочь слаба, как никогда. Пришла пора вернусь свое. Силой! Так, и где у нас выпал снег?
  
  

Глава 1

  
   Снежок
  
   За окном уже давно было темно - полярная ночь начинается рано и длиться очень-очень долго - и холодно.
   Я, Гела Снежная, рассматривала свое отражение в оконном стекле, с которого на меня смотрела миловидная девушка с русой короткой косой и необычным сине-бирюзовым цветом глаз. Встретив такую на улице, вы никогда бы не подумали, что я потомственная ведьма страшно представить в каком поколении, сильная стихийница со специализацией в управлении снегом и наложении всевозможных печатей. А еще последняя в роду. А это означало множество обязанностей. С самого раннего детства мне твердили, что моя главная задача - стать достойной хранительницей всего того, что наворовали... присвоили, так благозвучнее, мои предки. Многие поколения Снежных занимались собиранием самой удивительной коллекции магических вещей. Разумеется, об этом никто не знает. Но за границей полярного круга, в специальных схронах, можно найти все: от спящего в ледяном кристалле демона, злейшего врага нашего рода, до, давно считающейся утерянной, короны королевы ведьм.
   Впрочем, сейчас это уже не важно. Я стала самым серьезным разочарованием бабушки и дедушки, когда вместо археологического института, который издавна заканчивали Снежные, подалась в новомодную специальность - пиар. Тем не менее, большинство навыков Снежного рода мне привили, взломать как обычный, так и магический замок я могла без проблем.
   Но пора было ложиться спать, завтра я, наконец, отправлюсь в Бухарест, чтобы встретиться с моими дорогими подругами, которых не видела уже год. Радовало только то, что на этот раз, даже несмотря на то, что Бухарест все-таки намного южнее моей родины, там будет не так жарко, как в Африке, где мы собирались в прошлом году по инициативе Чертенка. Тогда мне хотелось просто умереть, жара под тридцать была непереносима.
  
  
   "Опаздываю, опаздываю, опаздываю", - билась настойчивая мысль, пока я металась от одного шкафа к другому. В рюкзак попеременно летели распечатки материалов для подготовки проекта, вещи, флешки и амулеты, собранные на один карабинчик, бутылка с жидкостью для линз... "Я же обещала, я же обещала, что в этот раз без опозданий приеду!"
   Толстый крыс, набивая хвостом текст под мою диктовку, недовольно косился на меня. Ему явно не нравилось то, что я использую его в роли секретаря. Однако опыт показывал - он хвостом печатает в полтора раза быстрее, чем я двумя руками. Как не парадоксально, когда он появился у меня - это было вполне обычное животное, без каких либо магических способностей. Но под воздействием высокого магического фона в квартире (вся кладовка забита артефактами, амулетами, зачарованными и проклятыми предметами) научился не только говорить, но и отвечать на телефонные звонки, печатать, лазать в Интернете и многому-многому другому, а еще он очень полюбил меня критиковать. А сейчас он неодобрительно наблюдал за моими метаниями.
   - А тебе это точно нужно? - в очередной раз задал он вопрос.
   - Конечно, нужно! Я ведь девчонок целый год не видела! В конце концов, что есть в моей жизни? Работа и учеба. Могу же я хоть иногда потратить несколько дней в свое удовольствие?!
   - Нет, ты, конечно, можешь, но... Тебе Антон что сказал, крайний срок второе ноября, а ты что? Ты же еще даже материалы не все просмотрела!
   - И что?
   Я судорожно искала амулет, без которого мне было запрещено покидать границу полярного круга, как последней его хранительнице. В шкатулке не было... На полке тоже...
   - Ты кулон видел? - спросила я, растерянно стоя посреди комнаты.
   - ТЫ ЧТО, КЛЮЧ ПОТЕРЯЛА?! - крыс в ужасе уставился на меня. - Тоже мне, хранительница липовая! Ты скажи, когда последний раз схроны проверяла?! Ты должна продолжать традиции рода. А ты...
   - А что я? Да, я не археолог. Делать мне больше нечего, как по гробницам лазать.
   - Ты последняя из рода хранителей.
   - Я последняя из рода воров. А это две большие разницы!
   - Не принципиально! А ключ вон он. На телевизоре лежит. И вообще, к роду бы поуважительней надо.
   Я только пожала плечами, это была вечная тема для споров. Крыс, как я уже упоминала, к моему роду относился с большим пиететом и называл предков собирателями и хранителями, я - попросту воришками. Из поколения в поколение мои предки тянули все, что плохо лежит, а что лежит хорошо - тянули с особенным удовольствием.
   - Все, я закончил, - вздохнул крыс. - Но это ведь не полностью проект.
   - Конечно не полностью, - согласилась я, разглядывая две, в принципе, одинаковые водолазки, правда, одна черная, а другая темно-серая, и пытаясь сделать выбор.
   - Что значит, не полностью?! - возмутился крыс. - Тебе работу сдавать надо.
   - Да знаю я, - так и не решив, какая лучше, попыталась запихать в сумку обе, - остальное в поездке напишу.
   - Точно?
   - Конечно. Я же себе не враг. Антон, если я работу вовремя не сдам, меня без всякой магии по асфальту тонким слоем раскатает.
   - Ты что делаешь? - возмутился крыс, глядя, как я пытаюсь запихать очередную водолазку в сумку. - Ты же знаешь, облако не больше пяти килограмм сверх твоего веса поднимает!
   - Теперь десять. А еще я кое-что там похимичила, и теперь скорость за двести зашкаливает.
   - Псих, - выдохнул крыс.
   А я только улыбнулась. Никакой я не псих, в нашей сумасшедшей компании ведьмочек есть и более безумные. Наоборот, я обычно спокойная и рассудительная, но очень и очень азартная, а высокоскоростные гонки - это вообще моя болезнь. Тем более именно на них я познакомилась с моей дорогой подругой Яниной. В нас обоих было удивительно сильно желание выиграть эти соревнования, пусть даже мы и участвовали в них впервые. Почти всю трассу мы шли нос к носу, иногда вырываясь в лидеры, иногда безнадежно, казалось, отставая. Но уже перед самым финишем меня занесло, и я на своем снежном облаке со всей дури влетела в ее гроб. Нас закрутило, но.... Погасить скорость, которую набрало снежное облако и гроб ни она, ни я не могли, и перепутанный клубок из снега, досок и двух девчонок благополучно пересек финишную черту. Вторыми.
   Потом... потом было много всего, но самым главным была дружба, которой мне, одинокой, окруженной стеной холода, так не хватало... Совершенно случайно в Интернете на форуме мы познакомились с Огнеславой. Дальше были курсы на Лысой горе и знакомство с остальными девчонками: Ликой и Мокошей. Для меня, с самого детства облеченной ответственностью, они стали настоящим спасением.
   С тоской посмотрев на две сумки, я решила разобраться с вещами кардинально - уже запиханные вещи полетели на пол. Теперь в сумку улеглось платье, водолазка, брюки и любимая блузка, а еще туфли. Такая же судьба постигла распечатки, косметичку и ноутбук. Все, теперь можно было одеваться и вылетать. Натянув джинсы, водолазку, поверх теплый свитер, я зашнуровывала зимние ботики, последним штрихом стала дубленка. Закинув сумку на плечо, я поспешила на улицу, где робко жалось к дому симпатичное, пушистое снежное облачко. Меня ждал Бухарест!
  
  
   Янина
  
   Ночь. Луна насмешливо смотрела вниз через пелену облаков... Спала небольшая деревенька, утопая в осыпающихся листьях. Тихо...
   Стоило только прилечь, как тишину разорвал истошный вопль телефона. Посмотрев на светящийся экранчик мобильного, страдальчески застонала, но мгновенно нажала на кнопку приема вызова:
   - Слушаю.
   - Подъем, блондинка, тебе вылетать пора! - судя по довольному голосу, шеф был в восторге от своей выходки.
   - Откуда ты знаешь? - начала было я, но замолчала, так как этот знал все и всегда. - Я в отпуске! - рявкнула в трубку.
   - Именно потому и звоню. Чтобы не слишком расслаблялась. Такими темпами до Бухареста доберешься не скоро.
   - Кто сдал? - удрученно спросила я.
   - Птички напели, - теперь он явно улыбался. - Вставай! И не забудь покормить кошку.
   Раздались короткие гудки. Я тихо ругнулась. Осведомленность Киры вызывала восхищение, но эту блондинистую сволочь порой хотелось удушить. Тем не менее, все же выползла из постели.
   Потревоженная кошка подняла взгляд зеленых глаз.
   "Ну и чего шумишь?" - отчетливо читалась в них.
   Погладив питомицу, я побрела в ванную.
   Давайте, наверное, знакомиться. Меня зовут Янина. Мне двадцать четыре года. Я ведьма, и этим все сказано. И ладно бы нормальная ведьма, гадала бы там, привороты-отвороты накладывала, нет, природа наградила сильным черным даром.
   Последние годы я жила только работой, пока не познакомилась с моими ненормальными и горячо любимыми девчонками-ведуньями. И вот теперь каждый год на свой профессиональный праздник мы встречаемся где-нибудь на шабаше. Целый год до личной встречи переписываемся и перезваниваемся.
   Внешность у меня отнюдь не яркая. Да что уж там, можно сказать, моль серая, сбежавшая из подземелья. Раньше меня это жутко бесило, теперь смешит - в своих недостатках я нашла достоинства: могу стать незаметной в толпе, раствориться в людском потоке. И для этого даже не надо применять магию. Полезное качество на моей работе. Впрочем, речь не о том. Я в отпуске!
   Когда я хочу выделиться, а такое желание у меня бывает редко, позволяю Тьме отразиться в глазах, и они приобретают легкий фиолетовый оттенок. Волосы, получив свою порцию силы, становятся светло-русыми.
   В этом году наш шабаш собирается в Бухаресте, о чем только что напомнил мой вездесущий шеф. Если бы была возможность, ноги бы моей не было в этом городе! Бухарест красив теплой, классической красотой, волшебен даже в конце октября. Но Румыния - это страна вампиров, с которыми, будем говорить прямо, у меня не очень хорошие отношения. Но это долгая история, которая началась с гроба. Точнее, с двух. Одного большого из черного мрамора и второго - гоночного.
   Я все время перескакиваю с одного на другое, но это все из-за того, что я всегда была очень одинока. Моя единственная подружка до встречи с другими ведьмочками - это черная кошка Ями. И компьютер. Электронный мир для ведьмы... Звучит, правда?
   Со своими будущими друзьями я познакомилась по-разному. Со Снежком, с моим милым любимым Снежком, на запрещенных гонках. Она верхом на своей стихии, я верхом на гробу. Второе место на двоих. Потом была драка в кабаке, в которой мы принимали непосредственное участие... И появившаяся дружба. Вначале опасливая, недоверчивая. Теперь я не представляю, как раньше жила без нее.
   Потом мы познакомились в Библиотеке, во время прохождения курсов повышения квалификации, с Ликой. Сумасшедшая девчонка, с очень яркой душой и необычным даром. С трудом верилось, что она отчаянно одинока, как и все мы, те, кого судьба и боги столкнули в тот раз.
   Ведь наша компания сложилась именно в тот год, на этих курсах. Пять ведьм, с разными судьбами и дарами, непонятно почему оказавшиеся связанными узами дружбы.
   "Янина", - мурлыкнула кошка. - "Хватит разводить меланхолию. В углах уже появилась черная паутина твоей печали. И вообще, тебе пора собираться"
   - Спасибо, Ями, мне уже и так напомнили.
   "Спасибом сыт не будешь"
   - С меня сметана.
   "Где?"
   - В холодильнике, - усмехнулась я, подходя к шкафу и распахивая дверцы.
   Легко и почти невесомо Ями спрыгнула с дивана и двинулась в указанном направлении. Моя кошка появилась у меня в результате очень "удачного" эксперимента, когда я лишь вошла в силу и была авантюрной и не слишком умелой. Неизвестно, как бы могло все обернуться, не будь я именно темной ведьмой, ведь кошки - творения тьмы. Хоть в чем-то не ошибались фанатичные инквизиторы Средневековья. Теперь в ней часть моей души, а у меня часть ее. Я могу смотреть ее глазами, слышать ее ушами... У меня повышенное восприятие всех органов чувств, но об этом мало кто знает. Предпочитаю не распространяться.
   Когда я уезжаю куда-то, Ями остается дома за старшую. И я, честно говоря, не завидую тому, кто рискнет завалиться ко мне домой в это время. В отличие от меня, кошка не имеет моральных принципов. "Свой" - "чужой", других вариантов не бывает.
   В сумку были уложены черные брюки, черная водолазка, джинсовый костюм, теплый свитер и юбка. Следом книжка и ноутбук со съемным жестким диском. Я себя просто не представляю без них в дороге, ведь там у меня книги и фильмы. Вот и все. Никогда не беру с собой в дорогу много вещей. Передвигаюсь я в гоночном гробу. Скорость высокая, но нельзя взять с собой объемные баулы и попутчиков. Иногда это очень неудобно.
   На кровать легли белый меховой полушубок и белый шарф - подарки Снежка. Потянувшись, застегнула сумку и вышла на улицу, крикнув Ями, чтобы она закрылась.
   Сегодня было очень холодно, на небе ни облачка. Колючие осенние звезды казались драгоценными камнями и притягивали мой взор, подмигивая и словно маня дотянуться, дотронуться до них рукой.
   Гроб стоял в гараже, чтобы его вывести потребовалось просто снять охранку. Через десять минут я взлетела.
   - Курс - Бухарест, - сказала я, накрываясь крышкой с головой. Путеводная нить на гробу размоталась, пару раз меня перевернуло в воздухе, потом выровняло, и гроб рванул в сторону Румынии.
  
   В качестве своего плацдарма я выбрала самое высокое здание, опустила гроб на крышу и установила защиту от ветра. Бухарест встретил меня ласковым солнышком, легким ветром и запахами из моей любимой кондитерской. Булочками из нее меня кормил... Опять мои мысли пошли не туда. Заглянув в магазинчик, я приобрела свежую выпечку.
   Девчонки прибудут в город еще только через несколько часов, а значит, можно себя побаловать, попить горячего чая и почитать книжку.
   Мур-р! - обожаю круассаны с шоколадом и горячий каркаде. Книжка оказалась интересной, и я не заметила, как пролетело время.
   Выглянув в окно кондитерской, я отметила, что поток прохожих поредел. Стоило уточнить, где же мне ожидать девчонок и рассеянно зевнув, я набрала номер Лики. В конце концов, ведьмочки едут в ее машине, значит, именно у нее можно узнать, где их встречать.
  
  
   Лика
  
   Перебегая дорогу на зеленый свет, я продолжала давать наставления своим домашним:
   - Мышь, слушайся папу. Макс, а ты не забывай с ней заниматься и кормить, а то знаю вас - только за порог, и вы кроме полуфабрикатов ничего не едите. Так, я все приготовила - еда в холодильнике. Приеду - проверю! Все съешьте! - взволнованно щебетала, зная, что они сделают все правильно, но все равно переживала.
   Стоит заметить, что хотя я и не была замужем, опыт воспитания подрастающего поколения имелся уже порядочный, так как последние пять лет я жила в квартире своей погибшей сестры, помогая ее мужу воспитывать дочь. Несмотря на двусмысленность подобной ситуации, мы с Максом всегда соблюдали исключительно семейно-дружеские отношения.
   Отыскав наконец-то в сумочке ключи от машины, я закрыла мобильный, села в салон и завела мотор. Вот и все, отдых начался. Даже заезжать домой не придется, так как чемодан упаковала еще утром, и сейчас он, пузатенький, лежал в багажнике. Открыла зеркальце, в котором отразилось личико зеленоглазой темноволосой девушки со слегка курносым носиком и аккуратными губками. Но там не было видно всего остального: невысокой стройной фигурки. А сегодня мне вообще сказал один знакомый, что я напоминаю пушистого зверька из рода куньих, шустрого, суетного, немного смешного, но только вызывающего улыбку. Впрочем, подруги зовут меня Чертенком, безбожно издеваясь над моей фамилией. А по паспорту Чертонова я.
   Поездка по вечернему городу умиротворяла, практически не было машин. Поговорить было не с кем, поэтому я начала вспоминать, как мы познакомились с подругами, при этом не забывая следить за дорогой.
  
   Сон и воспоминания - это, наверное, самое интересное в моей жизни. Во снах я могу путешествовать, могу становиться знаменитой, могу... много чего могу. Сны сродни фантазиям. Благодаря им в свое время я познакомилась с моими девочками, каждая из которых владела определенной стихийной силой. А вот мне с этим не повезло. Стихийная ведьма я слабая, хоть и в состоянии пользоваться всеми элементами, но на очень посредственном уровне. Но именно эти крупицы дали мне возможность познакомиться с девчонками на курсах повышения квалификации.
   Самая первая и горячо любимая подруга, я не зря употребила слово "горячо", Огонек, мне приснилась за неделю до курсов. Я тогда еще не знала, что умею проникать в чужие сны. Это выяснилось весьма спонтанно и сразу на практике. В тот день я думала о том, что у меня нет подруг. Меня никто не понимал, надо мною смеялись. Я была всем чужда. Теперь, по прошествии лет, понимаю - я личность, а мой дар уникален в своем роде. Но будучи молодой, неопытной ведьмой, я этого не понимала и очень боялась своей неправильности и слабости. Я видела только обрывки слишком ярких снов, даже не предполагая, что видения могут быть чем-то большим красочных фантазии. Вообще мой талант с каждым годом все сильнее и сильнее, и подчас не знаешь, когда он выкинет очередные финты.
   Но вернемся к истории нашего знакомства.
   И так, в ту ночь я впервые проникла в чужой сон, и очень долго не могла понять, почему ругается рыженькая девушка, бросая в мою сторону огненные сгустки. Это же мой сон! Кто она вообще? И откуда? Ведь то, что я ее не знаю, могла сказать с уверенностью. Это и озвучила, когда ей надоело гонять меня вокруг дерева.
   - Это мой сон! - твердо заявила ведьма. - А ты мне помешала!
   - Интересно, как я тебе могла помешать в своем сне? - я четко выделила одно слово интонацией. - И вообще, даже тот парень, который был тут пару минут назад, мне не нравиться. Не в моем вкусе.
   - Я тебе еще раз повторяю: брысь! - начала вновь распаляться незнакомка.
   Тем временем я пыталась поменять свой сон, убрать эту рыжую. Но ничего не выходило! Зато эта бестия накопила достаточно сил, чтобы вновь кидать в меня огнем. Вот чего она сердится? Ну, ошиблась сном, с кем не бывает?!
   Ошиблась... Это я поняла, вновь убегая от этой сумасшедшей. А разве нормальная девчонка будет предпринимать постоянные попытки поджечь гостей? А вдруг попадет?
   - Постой! - пришлось орать, так как с первого раза она меня не услышала. Затем пришлось мне бедной и уставшей вновь уворачиваться от сгустка чистого огня. - Стой! Пожалуйста!
   Наконец, когда я была готова разрыдаться от отчаяния, меня услышали.
   - Я только разогрелась, чего хочешь? - почти весело полюбопытствовала эта зараза.
   - Прости, - пробормотала я, но так, чтобы меня услышали. - Я случайно. У меня пока еще не до конца раскрылся дар.
   - Эх, - девушка элегантным жестом стряхнула с ладоней искры, - стучаться надо! И как тебя только щит пропустил? Не боишься такими неожиданными визитами психику травмировать? Ну, себе, разумеется, - хихикнула она, даже подмигнув.
   - Ну, прости, - канючила я, пытаясь не разреветься. Почему-то было жутко обидно.
   - А ты можешь уйти, мой личный глюк? - совершенно спокойно спросила она меня тогда.
   - Вряд ли, уже пыталась, - грустный голос передал всю горечь ситуации.
   И самое печальное, я на самом деле не представляла, как мне выбираться! Плюхнувшись пятой точкой прямо на землю, я таки разревелась.
   - Наверное, если я проснусь, ты опять перейдешь к себе, - предположила ведьмочка.
   - А если нет? Я всегда возвращалась в реальность через дверь, а тут я таковой не наблюдаю. Да и озер в твоем сне тоже нет. Похоже, я тут застряла...- приближение истерики, отчетливо чувствующееся в моем голосе, явно напугало собеседницу.
   - Озеро? Ну, так это не проблема тогда, - рыжая на миг зажмурилась и улыбнулась. А я с визгом ухнула в воду, образовавшуюся подо мною.
   - А-а-а-а, - проснулась я от собственного крика, - и даже не познакомились! - пожаловалась непонятно кому, хлюпнула носом и отправилась переодеваться. Вот уж не знаю, чем эта прогулка отличалась от предыдущих, помимо ее расположения вне моего сознания, но в данный момент я оказалась мокрой до нитки после незапланированного купания. Вот если бы я сама зашла в воду, то была бы сухой, а так... В целом, ночь испорчена, теперь мне было страшно уснуть: мало ли куда еще занесет.
  
   Еще с двумя девушками мы познакомились уже непосредственно на курсах. Обе они были родом из России. На первый взгляд, произошло это достаточно комично, но тогда мне таковым это не казалось.
   Не знаю, как другие, но я очень люблю читать, только когда доходит дело до учебы, я над книгами просто засыпаю. Или второй вариант: я читаю, читаю, пока не понимаю, что ничего не запомнила. Как говорится: "Гляжу в книгу и вижу фигу" - стопроцентное попадание в моем случае. В тот день я решила в очередной раз попытаться заняться подготовкой и отправилась библиотеку.
   Сейчас не буду подробно описывать это примечательное место, воистину заслуживающее восхищения, но коротко расскажу самое главное. Само здание, на первый взгляд очень маленькое, напоминает избушку на курьих ножках, но заходя внутрь, попадаешь в целый библиотечный город. Там помещений с книгами видимо - не видимо. К каждому стеллажу приставлена длинная лестница на колесиках. Если смотреть вверх, то никогда не увидишь, где заканчиваются полки. Одним словом, маги постарались на славу.
   Узнав у одного из библиотекарей (вы же не думаете, что тут можно было бы справиться в одиночку?), где находится нужная информация, я направилась в дальний угол этого божественного здания. Побродив между стеллажами, с трудом отыскала нужный. Дотянуться до книги с моим средним ростом было невозможно, поэтому пришлось приставить лестницу, тяжко вздохнуть и поползти вверх по перекладинам.
   Балансируя на носочках, я потянулась за фолиантиком и в последний момент, когда уже почти коснулась кончиками пальцев вожделенного корешка, кто-то толкнул лестницу. Хоть я и ведьма, и будь даже сильной стихийницей, я бы не вспомнила в тот момент ни одного заклинания, так все было неожиданно. Итог: я с визгом устремилась к полу, перебирая в уме самые яркие моменты в жизни, почему-то особенно четко вспомнились походы в лес с папой...
   Внезапно меня подхватил легкий ветерок, опустивший на мягкую перину откуда-то взявшегося снега. Покрутив головой и придя в себя от пережитого, я чихнула вместо того, чтобы поблагодарить двух девчонок, стоявших неподалеку от меня. Открыла рот и опять чихнула. И еще, и еще пару раз. Тучи книжной пыли, потревоженные дуновениями ветра, щекотали нос. Глаза слезились. А две девушки уже перестали говорить мне "будь здорова". Они наблюдали и, шутя, делали ставки, сколько это еще продлиться. Вначале мне стало обидно, а потом, когда пыль осела, и мое чихание подошло к концу, я смеялась уже вместе с ними. Девушек звали Гела и Янина.
   На первый взгляд, Гела Снежная была спокойная, как тихая зимняя пора, искренняя и добрая. А вторая из закадычных подружек полностью соответствовала своему имени: кошка, которая гуляет сама по себе, такая же вальяжная и загадочная.
  
   Пришлось вынырнуть из воспоминаний, поскольку я уже почти подъехала к дому Огонька. В этот момент пришла смска. Вынув телефон, быстренько пробежалась взглядом по сточкам сообщения от Мокоши: "Чертенок, забери меня с собой, пока я тут не свихнулась! Или крыша не уехала!" Быстро набрав ответ: "Тридцать минут на сборы. Встречаемся, где всегда. Жду. Лика", - я обрадовано подмигнула сама себе в зеркало заднего вида.
   - Компания собирается, погуляем на славу, - довольно произнесла, обращаясь в никуда. - Где Огонек ходит? Сколько ее ждать?
  С Огнеславой я дружила с того самого времени, как познакомились в ее сне. Мы с девочками звали ее Огоньком не только за аналогию с ее старославянским именем, и отнюдь не за красноватые волосы, а в честь стихии, которая повиновалась этой ведьмочке. И за соответствующий характер, то спокойный, как пламя в камине, то напоминающий степной пожар. У нее были серо-голубые глаза, обаятельная улыбка и хорошее чувство юмора
  Решив для себя, что проще будет зайти к подруге, я вышла из машины и бережно закрыла дверь.
  
   Огонек
  
   День начинался несколько сумбурно, но весело.
   В кафешку, где я иногда завтракала перед работой, влетела моя сотрудница, заказала чай и упала на соседний стульчик.
   - Славка, мне твоя помощь нужна, - в лоб сказала она.
   - И тебе привет, - фыркнула я в чашку с кофе со сливками, который смаковала, находясь чуть ли не в нирване.
   Помимо божественного вкуса меня радовало сразу две вещи: во-первых, сегодня пятница и рабочая неделя подходит к концу, во-вторых, у меня с понедельника начинается отпуск, а уже сегодня вечером начнется долгожданная поездка в Бухарест на встречу с подругами. И хорошо еще, что так недалеко, а то в прошлый раз по инициативе неугомонной Чертенка пришлось в Африку переться... видите ли, ей экзотики захотелось.
   - Да-да, - рассеянно отмахнулась Люда и продолжила: - Совет нужен. У меня сын спросил, зачем ему математику учить.
   - И ты не ответила? - меня это заинтересовало, поскольку у этой барышни всегда была пара слов в запасе.
   - Знаешь, все объяснения получились какими-то стандартными, - смущенно пролепетала она. - А если учесть, что меня вчера в школу вызывали из-за его сочинения, где он написал, что хочет стать киллером, когда вырастет... В общем, я в затруднении.
   - Киллером? - хихикнула я. Вот вам и вред компьютерных игр! Но после этой фразы почувствовала себя столетней. - Ну, вот скажи, что если ему закажут когда-нибудь двадцать человек, то ему понадобиться математика, чтобы правильно посчитать патроны.
   Отставив чашку, я быстренько ретировалась, пока Люда находилась в ступоре.
   Цокая каблучками, двинулась по коридору.
   Меня недавно повысили, поэтому теперь у меня даже был личный кабинет. И это чудо, что мне удалось во время кризиса не только найти работу моей мечты, но и активно продвигаться по служебной лестнице. И, чтобы там не думали всякие завидующие личности, с начальством у меня были исключительно деловые отношения. Да, что и говорить, талант, в сочетании с магподдержкой, может творить чудеса!
   - Слава, - догнала меня очередная сотрудница, - тебе котенок не нужен?
   - Он у меня от голода сдохнет, - с некоторым сожалением констатировала я очевидный факт - дома я разве что ночевала. Ну а что за ведьма без кошки?! Животинку взять хотелось, но менять стиль жизни из-за одной кошки я бы не стала, и прекрасно отдавала себе в этом отчет.
   - А может, знаешь, кому можно предложить? - Алена сунула мне фотку.
   С картинки огромными зелеными глазами смотрело крошечное угольно-черное создание. Эх!
   - Хочешь, я тебе объявление составлю? Нестандартное, - решила уточнить, - может, таким образом заинтересуем народ.
   - Было бы замечательно, - просияла девушка.
   - Заходи через полчасика, - пообещала я, нажав на ручку двери собственного кабинета.
   Мое пристанище встретило меня слегка затхлым воздухом, поскольку всю ночь окно было закрыто. Впустив в комнату игривый ветерок, я одним усилием воли подожгла ароматизированную палочку и опустилась в кресло. Что бы такое написать?..
   Спустя полчаса я передала в руки, приплясывающей от нетерпения девушки, следующий текст:
   "Кому котенка? Качественный. Почти не юзаный: два месяца всего после выпуска. Укомплектованный. Есть шерсть (веселенькой угольно-черной окраски), лапы (4 шт.), усы (не считано) и урчальник (встроенный). Сабж обладает функцией мочеиспускания в туалет, лежания на телевизоре, свесив хвост на экран, и неуемной жизнерадостностью. Функция питания отлажена просто на диво: с удовольствием уничтожает даже хлеб и макароны. И все это счастье я отдаю просто так, для хороших людей не жалко!
   Брендовый. Глюков и багов нет. Апгрейдится. Гарантия. Мышь опознает".
   - О-о, - протянула Алена, дочитав, и захихикала, - спасибо.
   - Не за что, - я искренне улыбнулась, но больше ничего не сказала, давая понять, что пора уже приниматься за работу. Эта девушка мне нравилась - понятливая. Еще раз поблагодарив, она выскользнула из кабинета, тихо прикрыв двери.
   Я потянулась всем телом и тут же погрустнела - вспомнила, что надо зайти к Антону. Он, конечно, гад, но проигнорировать не могу - начальство.
  
   Постучав в дверь офиса, я, тем не менее, дожидаться, пока разрешат войти, не стала. Зашла, села в пустующее кресло для посетителей и молча посмотрела на Антона.
   - Опоздала, - не отрываясь от монитора, "поздоровался" мой босс.
   - Пришла, как только передали, - в том же тоне ответила я, сама себя уговаривая не взорваться.
   Окинула оценивающим взглядом сидящего напротив мужчину: на вид лет тридцать пять - тридцать семь, гладко выбрит, одет "с иголочки" - в целом, производит очень приятное впечатление. Но это только внешне. Антон мнил себя истинно неотразимым донжуаном, женщин и в грош не ставил, считая всех постельными грелками, и всячески демонстрировал это подчиненным, но никогда при начальстве. И за последнюю неделю, сразу после изменения моего статуса в иерархии, успел достать выше крыши своими горизонтальными намеками.
   - Что хотел? - несколько грубовато спросила я, понимая, что молчание затягивается.
   - Вот новый проект, Огнеслава - он, не глядя, пододвинул мне ярко-красную папку.- На понедельник нужны разработки.
   А еще меня бесит, как он произносит мое имя - с каким-то презрением! Придурок, имя древнее, старославянское. Сразу виден недостаток образования, если непривычно - значит сельское.
   - Не получится, - с затаенным злорадством в голосе протянула я, - с понедельника я в отпуске.
   Вот теперь-то мне удалось завладеть его вниманием.
   - Это что же надо было сделать для Орлова, чтобы он тебя сразу после повышения в отпуск отпустил? - омерзительным тоном поинтересовался Антон.
   - Качественно исполнять работу, - ответила, сделав вид, что не поняла намека.
   - Для меня так поработать не хочешь? - все в том же стиле спросил мужчина.
   - Всю неделю этим и занималась, но ты был слишком занят, чтобы просмотреть эскизы, - подтолкнула ему папку, которая уже неделю лежала на краю столешницы, с того самого момента, как я положила ее сюда в понедельник.
   - Не заметил, - преспокойно сообщил этот гад.
   Как же, не заметил он, каким тогда, интересно, образом из-под нее испарились все остальные документы?
   - Теперь в курсе, - опять не поддалась на провокацию, внутренне крайне гордясь собою. А говорят, что огненные ведьмы всегда несдержанные. Да я же само терпение!
   - Может, ты сейчас мне их представишь лично? - сально улыбнулся Антон.
   - Несомненно, как только закончу с личным заданием Орлова, - промурлыкала я.
   - Свободна, - тут же махнуло на меня рукой начальство.
   - С удовольствием, - отозвалась я уже на пути к двери.
   - Черт! - раздалось одновременно со щелчком замка.
   - Нет, это всего лишь я, - злорадно прошептала, буквально ощущая, как воздух в кабинете за моей спиной наполняется едким запахом горелого. - Чаще документы надо сохранять.
   Теперь я чувствовала себя отомщенной. Почти. И все-таки я само терпение, я ведь подожгла только плату в компьютере, а не самого босса!
   Ну почему нельзя поверить, что женщина может добиться чего-то и без мужчины? Точнее, без пребывания в постели непосредственного начальства? Как же это бесило!
   Ладно, пора было завязывать с планами мести и приниматься за работу. Орлов - основатель нашей дизайнерской фирмы - на самом деле подкинул мне работу: необходимо было просмотреть эскизы по новому проекту. Меня грела мысль, что раньше этим занимался исключительно Антон, а теперь вот и я. Пусть даже официально все еще обязана перед ним отчитываться. Эх, может это хороший знак? Надо бы девчонок попросить погадать, - пришла гениальная идея. А Чертенок сможет подбросить Антону развлечение в виде особо ярких кошмаров. Что-что, а уж над содержанием мы будем трудиться вместе!
  
   Домой я добралась быстро. Разделась, натянула любимую домашнюю тунику и полосатые гольфы, делающие меня похожей на рождественского эльфа, и отправилась на кухню. Там поставила чайник, зная, что это будет первым, что попросит моя подруга, как только появиться на пороге. Думаю, говорить о том, что в спичках я не нуждалась, бессмысленно, и так уже понятно. О встрече мы с Чертенком условились еще несколько дней назад, и теперь я с нетерпением ждала, когда же раздастся звонок в дверь.
   Правда, я очень надеялась напоить подругу перед уходом чаем с чем-то алкогольным, ну, или заклинаньеце одно, пакостное, туда вплести, а то уж больно хотелось сесть за руль самой. Чертенок водила машину как ненормальная, заставляя меня пережить за одну поездку немало неприятных минут. Вот и родилась идея таким образом себя обезопасить, сохранив себе и окружающим немало нервных клеток.
   И вот мое терпение было вознаграждено!
   - Чайник вскипел? - прямо с порога поинтересовалась Лика, быстро поцеловав меня в щеку и на ходу стаскивая с себя верхнюю одежду.
   - А разве может быть иначе? - фыркнула я, забирая из ее рук мокрый плащ, от которого тут же пошел пар. А что? Мне не сложно. - Я тебя очень рада видеть, пришла домой, а тут так тихо после рабочего гама, что даже непривычно.
   - Тебя пофилософствовать потянуло? - заинтересованно уставилась на меня Чертенок.
   - Заметно, да? - я потеребила в пальчиках ткань плаща.
   - Ты знаешь, что для тебя это, как для огненной ведьмы, очень странно впадать в меланхолию, - она бережно извлекла из моих рук пока еще целую вещь и повесила на вешалку от греха подальше.
   - Я вот сегодня даже чуть котенка не завела, - пожаловалась.
   - Мужа лучше или любовника заведи, - фыркнула Чертенок на ходу, заворачивая на кухню. - Хотя ты права, домашние животные лучше! Муж тапочки в зубах не притащит, хвостиком не повиляет - сплошное разочарование.
   - Чертенок ты и есть, - улыбнулась я, чувствуя, что настроение стремительно ползет вверх. - Ты вообще хоть задумывалась, как скажешь избраннику, что ты ведьма? Я вот тут анализировала - у людей на такие новости реакция редко бывает положительной - статистика нашего мира.
   - Вот когда будет, кому сообщать - тогда и озабочусь, - мурлыкала Лика, большой ложкой черпая варенье прямо из банки.
   - А я вот представила: муж приходит с работы, я стою с метлой у двери. И он: "Ты подметаешь или куда-то еще полетишь?"
   Чертенок подавилась, прокашлялась и захохотала.
   - Тебя заклинило на драматизме семейной жизни?
   - А я тебе о чем, - согласилась я. И с надеждой спросила: - Но это ведь лечится?
   - О, и даже очень приятным способом, - хмыкнула подруга, снова добравшись до сладкого.
   - Сколько еще у нас времени до выезда? - решила поинтересоваться, сменив тему. Выслушивать подколки Чертенка мне сейчас не хотелось. Настроение на самом деле для меня было странное, но как раз ночная дорога располагала к размышлениям.
   - У тебя ни сколько, - промурлыкала гостья, - а я успею еще выпить чашку чая и доесть твой годовой запас варенья.
   - Я чай тебе сделаю, карлсончик, - тут же воодушевилась я, пора было приступать к задуманному.
   Пока Лика азартно стучала ложкой, я вплела усыпляющее заклинание в напиток, и поставила чашку перед подругой, поморщившись, когда она туда набухала сахара.
   - Собирайся, - поторопила она меня, - нам еще Мокошу забрать надо. Она уже о себе напоминала.
   - Конечно, - легко согласилась и упорхнула одеваться в заранее подготовленные вещи.
   Когда я вернулась, Чертенок уже лежала ничком на столе, забавно посапывая. Быстро, значит, уставшая была, зато меня совесть мучать не будет - ведь все во благо! Подобрать брошенные на столик ключи от транспорта - дело пары секунд.
   Подхватив девушку воздушным потоком, я закрыла двери и быстро спустилась по лестнице, пока соседи не увидели эту картину. Устроив... тело на сидении, где Чертенок свернулась уютным клубком, словно кошка, я села за руль и удовлетворенно вздохнула, думая: "Теперь я хоть не буду бояться попасть в ДТП".
   Итак, путешествие начинается...
  
  
   Мокоша
  
   Утро началось в полвосьмого. То есть, я опаздывала. Обычно от этой участи меня спасала мама, врываясь в комнату и ставя все вверх дном, но мама в командировке...
   Сначала полетела в ванную. Причем глаза открывать все еще было лень, так хоть иллюзия сна поддерживалась. По пути чуть не вынесла дверь, ну подумаешь, чуть-чуть в поворот не вписалась, а на плече синяк будет, один из многих. Наощупь найдя щетку, щедро намазала ее пастой. И только когда начала чистить зубы, я поняла свою ошибку. Эта паста была термоядерная, ее надо было брать совсем немножко, а не так, как я...
   Вся сонливость прошла мгновенно. Я же плевалась пастой, пытаясь отдышаться.
   У-у-у, что за утро дурацкое? Это время суток, которое я ненавижу всеми фибрами души, поэтому по утрам готова покусать всех и вся при малейшем раздражении.
   Мазнув пару раз мокрой ладошкой по лицу (кошка я или не кошка?) Чего-чего, а умываться я ненавижу, как и руки мыть, рванула на кухню.
   Скользя по полу, полетела на кухню. По пути случайно глянула на себя в зеркало. Матерь божья!!! Я просто вчера голову помыла и не расчесалась, как обычно. И сейчас выглядела, как после взрыва макаронной фабрики - длинные темные волосы, так красиво золотящиеся подчас на солнце, сейчас спутались в один большой колтун неопознанной расцветки, намекая, что тут работы надолго. Синяки под глазами от недосыпа просто прекрасно гармонировали с темно-карими глазами, напоминающими глаза газелей. Животных, а не машин! Ага. Отдыхать надо больше! И все будет нормально! Чуть курносый нос, небольшие губки, симпатичная была бы, если расчесаться.
   Показав отражению язык, таки добежала до кухни. Та-ак, клацаем чайник, авось еще чай попьем, лезем в холодильник. Хм... Татаро-монгольский последний набег когда был? Лет шестьсот назад? Н-да... Или уже тогда был этот холодильник, который почти весь обчистили, или же это устаревшая информация, и они пробегали здесь совсем недавно.
   У нутрях стояла кастрюля с гречкой, причем я ее ем уже третий день, заплесневелый кусок сыра, банка с квашеными бабушкиными огурцами и полулитровая банка хрена... Называется из серии "ни хрена себе"...
   Пока каша грелась в микроволновке, помчалась одеваться. Та-ак, джинсы, джинсы, еще раз джинсы. Нет, это не означает, что у меня их три штуки, это означает, что я их найти не могу! Ну, подумаешь, в комнате творческий беспорядок, так маленький, да и джинсы уже нашлись. А теперь вопрос века, какую кофточку одевать? Эта короткая слишком, весь поперек голый, как говорит моя маман, эта тоненькая слишком, еще, не дай бог, умру смертью студента, стремящегося к знаниям, то есть околею... эту вчера одевала. А вот эта подойдет!
   На кухне запищала микроволновка, "намекая", что уже справилась с задачей, поставленной партией в моем лице.
   По пути натягивая кофту, опять понеслась на кухню (я скоро в полу траншею такими темпами вытопчу). Обжигаясь о горячую поверхность, все-таки надо было на минуту ставить, вытянула тарелку на стол. Дальше попытка открыть банку. И еще одна. И еще... Но морсвины не сдаются! Это я "Бригаду М" смотрела и почерпнула для себя очень много прикольных фраз. Я, уже вся красная, пыталась открутить крышку. Или эта банка открывается, или я ее разобью нафиг!
   Словно подслушав мои мысли, банка сдалась. Надо было сразу так.
   А дальше цирк на дроте: я пыталась залезть лапой в банку и вытащить огурец. Поизвращавшись пару секунд, взяла вилку. С садистским выражением лица проткнув объект, победно вытащила его на свободу, чтобы водрузить на тарелку.
   Так, теперь расчесываться. Взвесив в руке расческу, еще раз оценив фронт работ, пошла на кухню, пытаясь решить, в какой руке буду держать вилку, а в какой расческу. Причем что так, что этак получалось неудобно. Давясь уже порядком остывшей гречкой, пыталась закончить борьбу с волосами, которые упорно не сдавались. На военные хитрости времени не было, так что пользовалась силой, то есть со всей дури дергала. "Чем меньше останется, тем меньше в следующий раз расчесывать придется", - успокаивала я себя.
   Ура, волосы расчесали, гречку схомячили... Упс, кстати, о хомяках. Бедный зверек, как сумасшедший носился по клетке, намекая, что он тоже не против пожрать. Помнится, мама когда-то в командировке была, а я Шуршу покормить забыла. А потом удивлялась, чего она, как угорелая носится. Зачерпнув вилкой недоеденные остатки гречки, щедро отдала их хомяку.
   Запивая все вчерашним чаем прямо из чайника, мама видела бы - прибила, побежала опять к зеркалу. Самым лучшим выходом было бы пойти с распущенными, но... Волосы у меня "живые", то есть вечно электризуются, лезут в рот и так далее, особенно если их еще мокрыми не расчесать. Так что надо чего-то из этой гривы сооружать.
   Быстро стянув весь этот бедлам резинкой, метнулась в комнату за сумкой. Слава богу, я ее еще вчера собрала. А то бы изображала сейчас из себя шахтера, то есть рылась в завалах.
   Так, кошелек есть, в нем деньги тоже есть. Ключи взяла, чего-то не хватает... Бутерброда! И когда я его делать буду? И так уже опаздываю.
   О-о-о! Я же вчера пряники купила, но умудрилась о них благополучно забыть, значит, ищем... Дальше, в темпах вальса, натянула курточку, закуталась по самый нос собственнолапно связанным шарфом и стартанула.
   Прыгая через две ступеньки в метро, и это на каблуках, удачно маневрировала в толпе. В такие моменты начинаю ощущать себя зайчиком из рекламы батареек.
   Втиснувшись в поезд, отвоевав себе кусочек пространства у поручня, вошла в транс. В метро все равно делать нечего.
   Хм... Наверное, надо представится. Я, Мокоша. И родители мои надо мной не поиздевались, они мне просто дали красивое старославянское имя, и пофиг, что из-за него меня все Кошкой дразнили. Сейчас я уже на это забила, не нервирует. А близкие называют Кошей, и близкие не такие, как этот кто-то умный, упирающийся рюкзаком мне в спину. А в смысле "родственники и друзья".
   А еще я ведьма, и меня лечить не надо, вас тоже, просто ведьмы по-настоящему существуют. Как нет? И меня, значит, тоже? Почти пятидесяти кило живого веса с магическими способностями нет? А вон тот дядя, которому я вот случайно на ногу наступила, как мне кажется, очень и очень верит в мое существование. И сейчас еще и даст более полную характеристику меня существующей, если я с его ноги не сойду.
   Ладно, возьмем то, что я ведьма, за аксиому. Тогда стоит сразу отметить, что я ведьма Земли. Еще маленькая, толком необученная и делающая все почти интуитивно или под влиянием сильных эмоций. Наверное, дар мне передался от мамы, только она не знает о своих способностях, хотя у нее на работе очень популярна шутка, что если она впихнет веник в землю, то он выпустит листья и зацветет. А ей - от бабушки, которая тоже наделена сумасшедшей энергетикой. Только они обе у меня бухгалтеры. По аналогии, бухгалтером должна была быть и я, но почему-то пока учусь на первом курсе на программиста.
   Поработав локтями, добралась до дверей - моя станция. Эскалатор. Маршрутка. Ура! Приехала. Влезла, ну и что, что на последнюю ступеньку? Сзади подталкивал еще кто-то. При этом каблуки где-то балансировали в воздухе. Прямо предел мечтаний!
   Пробка. Стоим. Свинство одно. Я сейчас сварюсь! Во, проехали светофор. Жизнь налаживается, может, даже вовремя прибудем.
   Выйдя из маршрутки, я свободно вдохнула. И чего я стою? Я же опаздываю!
   Итак, финальный забег.
   Ввалившись в холл корпуса, посмотрела на часы. Всего-навсего опоздала на пять минут. А не на восемь, как обычно!
  
   Знаете, что такое всемирное зло? Не угадали, это МАТАН! (математический анализ, или как я его ласково называю - матанчик) Это мозгодробительный предмет, даже после попытки понять который, мозги на пару часов приходят в полную негодность.
   Так вот, сейчас я занимаюсь их реанимацией.
   Я сидела в своей кровати под любимым теплым одеялом и пыталась разобраться в домашнем задании. Ну и что, что пятница? Раньше начну, раньше кончу. Или повешусь. Или сойду с ума.
   А уроки я всегда в кровати делаю. Привычка, оставшаяся еще со школы. Вредная.
   День прошел сравнительно нормально. Я умудрилась чуть не потерять кошелек, в котором студенческий лежит. С трудом представляю, с каким бурчанием мне его в деканате восстанавливали бы. А фоточка у меня на студенческом классная, с двумя хвостиками.
   А еще я тихо ругалась, когда увидела, во что превратились мои пряники. Такое ощущение, словно их через мясорубку пропустили, а я ведь только в общественном транспорте проехалась. В результате еле высидела матан и на всех парах помчалась домой. Причем на улице капал дождь, а зонтика, понятное дело, у меня не было.
  
   Переведя взгляд с потолка, на который пялилась последние пять минут, с отвращением посмотрела на книгу. Она у меня еще восемьдесят пятого года выпуска. Слава богу, что хоть двадцатого века. Одним резким движением захлопнув учебник, вылезла из-под тепленького одеяла. Холодно...
   Под окном шумели машины - повезло же возле трасы жить! Резкий ветер, который из-за близости озера порывистый и сильный, с ожесточением трепал жестяной козырек балкона. На улице вот-вот собирался начаться дождь... Хочу туда... Такая погода классная, прохладно, сырой ветер бьет в лицо, развевает волосы, которые из-за дождика начинают крутится. Так и хочется пойти куда-то в парк, перед этим закутаться в три оборота шарфом. И главное без зонтика... Меня вечно в такую погоду на улицу тянет. Гулять, пока не промокну до нитки.
   Правда, самой идти не хотелось, и заняты все. Школьная подружка точно не сможет. У нее четыре пары, да еще и живет на другом конце Киева. Парня нет. А остальные... Хотя можно было бы вытащить Чертенка, но она на шабаш собирается... Шабаш...
   Дырявая моя голова! Совсем уже заучилась! Или это девичий склероз развивается?!
   Скользя по полу, побежала к сумке. Где-то в ее недрах должен быть мобильный. Только вопрос, найду ли я его? Вообще-то я иногда удивляюсь, зачем мне мобильный? Дозвонится ко мне просто нереально. Я или не слышу, или, особенно на выходных, о нем вообще забываю, и он благополучно разряжается. Так что сравнительно хорошо знающие меня люди звонят на домашний. Хотя и тогда не факт... Мобильный удалось найти, только вытряхнув все из сумки.
   Та-а-кс, чего бы написать, чтобы стало все понятно? Причем коротко. Ум-м-м? Покусав губы, почесав голову, попутно запутавшись в волосах (р-р-р), родила вот это: "Чертенок, забери меня с собой, пока я тут не свихнулась! Или крыша не уехала!"
   Дальше была попытка обгрызть ногти, поджидая ответ. Ура, мечта сбылась! "Тридцать минут на сборы. Встречаемся, где всегда. Жду. Лика"
   Тридцать? Я туда только тридцать добираться буду... Ну, и чего мы ждем-с?
   На свет божий был вытащен рюкзак. Салатовенький. В него полетела пара кофточек, маечек и тому подобное, кроссовки, штаны. Юбки же терпеть не могу. Основная причина - в них неудобно бегать (впечатление сложилось еще в глубоком детстве, когда я умудрилась разорвать юбку, перелезая через забор) и ездить в транспорте (на капронках стрелки появляются только так). Еще расческу, так уж и быть щетку с пастой. Еще одну резинку для волос, если эту посею. Вроде все?
   Черканула на пару строк записку, что уезжаю, приеду, по идее, через неделю. Ага, это "по идее". Напомнила папе, что надо кормить хомяка. Дальше одеваться. Причем в темпе вальса, а то уже как всегда не успеваю. Любимые джинсы, гольф, сверху жилетку - и я уже готова. Только тогда я осмотрелась. Вроде бы ничего не забыла. Улыбнувшись отражению в зеркале, вышла из квартиры.
   Опять маршрутка. Выглянула в окно. Вон кто-то на балконе таранку сушит. Под ним обширная плантация окурков. Через пару остановок в поле зрения попал еще один уникальный, со спутниковой тарелкой, балкон. Вроде бы ничего необычного, если бы тарелка не была выкрашена в желтый цвет, а поверх криво выведены глазки и ротик. Почему-то этот шедевр я заметила только на третьем году езды мимо него...
   Я наконец добралась до своей остановки. Макдональдс. Называется, место встречи изменить нельзя. Хотя питаться чем-то помимо мороженого, спрайта и картофеля я тут опасалась. Именно здесь меня должна забрать Чертёнок.
   Я собиралась отпраздновать Хэллоуин с подружками-ведьмами. К тому же выбираемся мы каждый раз в разные места. Подальше от дома. А потом по телевизору в новостях рассказывают, что сомалийские пираты... Хотя нас там как раз в то время и не было. Слава богу! Да и руин мы после себя вроде не оставляем. Дымящихся.
   В этот год сбор будет в Румынии. Романтика, блин! Главное бедных вампиров там не запугать...
   Ну, и где этого Чертенка черт носит, спрашивается? Усевшись на улице под зонтиком, который теоретически прикрывал от мелкого дождика, я принялась за сладкую водичку, купленную... энное количество...недель назад. Рюкзак умостился рядом. Спустя пять минут мне надоело наблюдать за ожиревшими воробьями. Да они же с трудом взлетают!
   Наконец подъехала машина, вроде бы принадлежащая Чертенку. Радостно улыбаясь, я пошла к джипу, избавленная от горькой участи придумывать себе очередное развлечение.
   - Привет, - радостно сказала, открывая дверцу. Почему-то на месте водителя сидела Огонек. А Лика, трогательно положив ладошки под щечку и скрутившись маленьким калачиком, спала на заднем сидении.
   - А что это с нашим симпатичным парнокопытным? - спросила я у Огонька, намекая на вторую ведьму, закинув рюкзак назад и усаживаясь на переднее сидение. Хорошо хоть по подруге не попала этим снарядом.
   - Спит, - загадочно улыбаясь, ответила девушка за рулем.
   - Просто спит? - удивилась я. Верилось в такое с трудом. Чтобы Чертенок добровольно отдала символ власти, точнее руль?
   - Ну-у-у, - завозилась на месте рыжик.
   Что-то подсказывает, что не все здесь чисто. Особенно в магическом плане...
   - Проехали. Так мы едем?!
  
  
  
  
Глава 2
  
   Огонек
  
   Асфальтированная дорога стелилась под колеса нашего мини-танка. Свет фар выхватывал из окружающий тьмы стволы деревьев и дорожные указатели. Светлыми пятнами то и дело мелькали побеленные стены домиков в селах, примостившихся по обе стороны от трассы.
   С Мокошей мы даже толком поговорить не успели - я внимательно следила за дорогой, поскольку в этом направлении еще ни разу не ездила, а девушка усиленно пыталась согреться, чему способствовали подогрев сидений и чай из термоса, заблаговременно перекочевавший из багажника в салон автомобиля. Вскоре она и вовсе уснула, утомленная событиями прошедшего дня. Теперь она тихонько посапывала, поджав ноги на сидении, почти полностью умостившись под свою куртку, заменявшую одеяло.
   Ткнув ногтем в кнопку включения проигрывателя, выбрала музычку, чтобы в сон не клонило. Постепенно я мыслями вернулась в прошлое, к моменту нашего знакомства. Сейчас эти события мы частенько вспоминаем со смехом или улыбками, но тогда они раздражали и смущали.
   Уже почти пять лет, как собралась наша колоритная компания ведьмочек, полтора года назад пополнившаяся неугомонной Мокошей. Точнее, это теперь мы есть друг у друга, готовые поддержать, помочь советом и делом, а тогда мы все по-своему были одиноки.
   За несколько месяцев до курсов повышения магической квалификации, от которых я искренне пыталась откреститься всеми возможными способами, на одном из многочисленных форумов сети, посвященных мистике и оккультике, я познакомилась с веселой девушкой, представившейся Снежком. Ее осведомленность в некоторых вопросах, напрямую касавшихся практического ведовства, поселили в моей душе четкую уверенность, что моя собеседница, несомненно, является ведьмой. Каков же был восторг, когда новоявленная подруга подтвердила мою догадку, а спустя еще пару месяцев оказалось, что у нас будет возможность встретится на злополучных курсах. С того момента я ждала этой поездки с таким энтузиазмом, что моя родная мать начала подозревать, что вместо учебы я запланировала нечто совершенно иное. Пришлось поспешно объяснять ей причину моего воодушевления, а то бы меня под конвоем доставляли, с моей маман станется!
   С Гелой мы тогда встретились часа за два, если не раньше, до отправки поезда. Сидели в кафе, делились впечатлениями, чаяниями, рассказывали друг другу то, что не успели еще обсудить в переписке. Мне до сих пор немного странно, насколько порой мы совпадали в своих суждениях, образе мыслей, привычках... даже отчества оказались одинаковыми. Наверное, основной причиной всего этого была наша принадлежность к ведьмам, до этого в качестве ведуний я знала только свою мать и ее лучшую подругу, но никого из сверстников. Если моя мама была носителем силы Земной стихии и, соответственно, травницей, то я росла ведьмой Огня. Хотя, стоит признать, огненная я странная. У огневиц обычно взрывной, яркий характер, в них пылает страсть, кипит кровь, я же всегда отличалась рассудительностью, им несвойственной. Мама посмеивалась, говоря, что не нашелся еще тот человек, который бы во мне страсть разжег настоящую, но мне казалось, что это скорее какой-то мой недостаток. Тогда, встретившись с Гелой, я почему-то испытала прилив уверенности в собственных силах.
   Новая подруга ради развлечения предложила погадать. Идея была поддержана на ура. Раскидывая прямо на столике карты таро, она будничным тоном, без всяких потусторонних подвываний, которые так любят гадалки, сообщила, что любви до гроба в ближайшем будущем для меня она не наблюдает. Будет увлечение, но лучше я сразу буду предупреждена, что закончится оно не счастливым концом. Я поверила. И если уж на то пошло, то предсказание сбылось буквально на следующую же неделю, после моего возвращения с курсов. Видимо, что-то во мне тогда поменялось, может, ведьмовской огонь моей стихии теперь жарче разгорелся в глазах, но парни за мной табунами теперь ходили. Но суть не в этом.
   Договорившись о совместном проживании, мы были жестоко разочарованы по прибытию в общежитие. Оказывается, при расселении наши пожелания совершенно не учитывались.
   Шла я в свою комнату, волоча за собой неподъемный чемодан, далеко не с радужным настроением, что отнюдь не способствовало бы налаживанию дружеских отношений с соседкой по комнате.
   Каким же было мое удивление, крупными буквами, должно быть, проступившее прямо на лбу, когда девушка, уже занимавшая жилплощадь, оказалась личностью небезызвестной. Именно эта нахалка не так давно испортила мне замечательный сон, бесцеремонно проникнув в ночные видения.
   - Ты?! Я что, снова сплю? - раненым зубром взревела ведьмочка. - Только не это! И за что меня боги наказали таким талантом?
   - Лучше бы спала, так бы смогла тебя сразу притопить, как в прошлый раз, и не мучилась бы, - огрызнулась я, запихивая ношу под кровать и надеясь в душе, что там чисто.
   - Перемирие? - решила все же рискнуть. Враждовать с соседкой с первых минут как-то не хотелось
   - Ок, чай будешь? Я его только заварила, - предложила зеленоглазая.
   - Спасибо, - поблагодарила от всей души, и, поспешно представилась: - Меня Огнеславой зовут.
   - Лика, или Чертенок, - отозвалась моя собеседница.
   - Чертенок, значит... Тебе подходит, - улыбнулась и пригубила чай.
   Как по мне, он мог быть и погорячей. Опустив в чашку кончик указательного пальца, подождала, пока вода забулькает, и удовлетворенно вздохнула. Вот теперь он настолько горячий, чтобы удовлетворить температурой ведьму Огня.
   - А тебе Огонек подходит, не против, если буду так называть? - девушка заинтересованно следила за моими махинациями.
   - Можно, - сейчас я уже симпатизировала этой зеленоглазой путешественнице по снам, - меня так только мама раньше называла. Но ты ведь все равно не сдалась бы, даже если бы я против была, не так ли? - и подмигнула. Мне казалось, я правильно определила заводную натуру Лики.
   - Угу, только аккуратно и чтобы ты не слышала. Ну, или ты бы вскоре привыкла и смирилась,- покраснев, тихо пробормотала девушка, а потом громче добавила: - Еще чаю? А пирог с яблоками будешь? Сама пекла!
   - Похоже, я удачно подселилась, - захихикала я. Поят, кормят, еще и спать уложат, с этим проблем нет - вон кровать стоит. Красотища! Живем!
   Я блаженно вздохнула и устроилась на кровати, по-турецки поджав ноги и водрузив на колени подушку, а на нее тарелку с пахучим кулинарным шедевром.
   Спустя еще два часа разговоров и веселых историй, мы решили укладываться. Я и не подозревала, насколько устала, пока не коснулась головой подушки, моментально провалившись в сон.
  
   ...Резные снежинки белым пухом носятся в воздухе, подчиняясь сильным порывам ветра. Зима. Самое ее начало, когда дети носятся по улицам, радуясь первому снегу. Но это днем, а ночью они спят, и, наверное, видят белые сугробы... А снег таинственно поблескивает в желтых лучах фонаря... Из-за белой пурги не видно даже луны...
   Снежинка размытым пятнышком мелькнула перед лицом и пролетела сквозь руку, которую я подняла, чтобы отогнать красавицу. Одна из тысяч, но, настолько же, неповторимая...
   ...Сердце сжалось, уже наперед зная, что будет дальше...
   Я стою в белом легком платьице посреди метели. Сверху льется электрический свет, тускло освещая небольшой пятачок припорошенного асфальта вокруг... Я поёжилась... Нет, не от холода...
   Мост, один из многих в Киеве. Послышался звук проехавшего мимо поезда метро. Но только послышался, ведь белая каша надежной пеленой закрывала от меня мир... пока. Я ведь знаю, что когда не захочется ничего видеть, она пропадет...
   "Боишься?" - тихо прошептали сзади.
   Он... Безликий голос моего ужаса, от которого леденеет кровь и подгибаются колени одеревеневших ног. Иногда он громкий... Кажется, слова произносятся прямо в голове, причиняя невероятную боль, иногда же... тихий шепот, еле слышный, но он проникает в самую душу... В нем нет эмоций, наималейших чувств, лишь иногда мелькает то ли злорадство, то ли насмешка... Он... Посыпающий солью слов рану, не заживающую его стараниями... Старую душевную рану...
   Холод волной прошелся по позвоночнику, будто на плечи легли тяжелые ледяные руки...
   "Или все-таки боишься?" - нашептывал мне на ухо.
   "А чего боятся?" - проникновенно спрашивал, перемещаясь обратно за спину.
   Тело колотит дрожь, а я с ужасом смотрю, как по пустынной дороге к мосту подъезжает машина... Нет силы, или воли, чтобы закрыть руками уши, чтобы не слышать, не слышать этот голос... Бессильно дрожат губы... И не закрыть глаза что бы не видеть сквозь резко прекратившуюся пургу, машину...
   Я ведь знаю, что дальше будет...
   Бешено колотится сердце... Нет чтобы развернутся лицом к нему, прогнать из снов, через которые он проникает в мою жизнь... Ставшую просто невыносимой... Глаза наполняются слезами, размывая все вокруг... Нет чтобы броситься навстречу автомобилю... Да, глупо... но это сон, может, хоть здесь, я смогу все изменить, раз не спасла сестру, когда это было возможно... Слезы катятся по щекам... Они срывались вниз, кружились в круговерти со снежинками, обжигая своим горем, и пропадали где-то в темноте...
   "Ты же знаешь, что будет дальше..." - даже не спрашивал, а утверждал призрачный голос за спиной. "Знаеш-ш-шь..." - противно растягивая звуки, шептал он с другой стороны...
   "А ты ведь могла все изменить... Тогда..." - словно нависая надо мной, шептал он.
   "Могла же?.." - переспрашивал со злорадством, будто насмехаясь...
   А я заливалась слезами, ощущая их солоноватость на губах, давясь горечью, бессилием и раскаянием...
   "Могла" - все не умолкал невидимый собеседник, ставший мне палачом за все это время... Но это ничто, по сравнению с тем, что творилось у меня сейчас в душе...Казалось, кто-то вытаскивает нервы, по одному, наслаждаясь процессом...Они рвались, словно натянутые струны, издавая горький плач, больно раня осколками надежд...
   "Могла... А теперь смотри" - жестко сказал голос.
   Слезы в мгновения высохли, и я смотрела... Не отвернуться, не закрыть глаза, даже не моргнуть...
   Автомобиль все приближался, выехал на мост... Свет фар бьет в лицо... Вдруг, машину понесло... Забывшее даже стучать сердце, вновь продолжило свою безумную скачку... Ничего не изменить... Тогда этого не захотела, сейчас же - не могу... Едва ли не кляня себя, глотая горючие слезы, вижу, как сестра пытается вырулить... На родном, таком знакомом лице паника... А в глазах ужас... Оставляя на белом снегу темные полосы, машина врезалась в ограждение... Я пытаюсь вырваться из стальной хватки, он все не отпускает...
   Мгновение... Груда железа замерла на самом краю, словно выбирая: свалится вниз или замереть в шатком спасительном равновесии... Мгновение, второе... Сердце опять не стучит. Оно надеется, что произойдет чудо... Машина качнулась еще раз и полетела вниз...
   - Нет! - я, наконец, вырвалась. Правда, теперь меня никто и не удерживал, и, подбежала к краю. - Нет, нет, только не это, - судорожно шептали губы, словно пытаясь убедить, что ничего не было, что все можно вернуть, отмотать, изменить, да хоть задержать на пару мгновений, в конце концов! - Не это! - кричу я, падая на колени, и смотрю вниз, в темноту...
   Машина, проламывая еще тонкий лед, медленно погружалась в воду... Она еще жива... Мне потом сказали, что при столкновении она потеряла сознание, а потом... потом захлебнулась водой, пытаясь выбраться, ведь вода в салон набиралась постепенно...
   - Нет, нет, нет, - как заклинание шепчут губы. - Почему? Почему она? Почему?!
   "А ведь она еще жива..." ненавязчиво напомнил о себе голос, усилив парой слов боль до предела.
   - Да-а! Я зна-а-аю! - крик перешел в тихие рыдания...
   Сидя на снегу и обхватив колени руками, я мерно раскачивалась, опять не веря в случившееся...
   "И ты ничего не сделаешь?" - шептал он. - "Ничего? Совсем? А ведь сейчас из машины, небольшими пузырьками, вытекает воздух... вытесняемый ледяной водой... А ведь она еще жива... еще..."
   Я буквально видела, как эти самые пузырьки лопаются, достигнув кромки воды... Как они серебристой дорожкой вьются вверх... Как бьются руки в темные стекла окон... Как воды становится все больше и больше...
   Я закрываю глаза, пытаясь избавится от видения... Но оно все не уходит, встает перед глазами...
   "И что ты сделаешь?" - тихо, но настойчиво требуя ответа, спросил голос...
   Вытерев ладонью слезы, я опять посмотрела вниз и попыталась прыгнуть с моста... Может, еще успею...
   В который раз? И сколько еще впереди? Я знала, что, сколько бы ни было, я буду пытаться раз за разом...
   "Э, нет, дорогая" - крепкие холодные руки легко подхватили меня и оттянули от края. "Все, что могла, ты уже сделала. Точнее, не сделала" - с расстановкой объяснил он, крепко удерживая руки, никак не реагируя на мои попытки отбиться и шепча на ушко. - "Теперь тебе остается только переживать все заново..."
   Меня словно холодной водой обливали, заставляя содрогаться при каждом слове.
   Я, широко открытыми глазами смотрела вдаль. Снег прекратился и теперь легким покрывалом укрывал все вокруг... Но я этого уже не замечала, слышала только ледяные правдивые слова... Он прав... Всегда прав...
  
   Жадно хватая ртом воздух, я рывком села в кровати, пытаясь стряхнуть с себя липкую паутину кошмара. В воздухе еще звенел крик ужаса.
   - Сон... это всего лишь сон, - донеслось с соседней кровати.
   Я резким движением руки заставила зажечься оба бра над кроватями. Лампочка прямо над головой Лики не выдержала мощи магического посыла и взорвалась, обдав девушку осколками и искрами. Но она даже не вздрогнула. А меня поразил ее взгляд. Пустой. Холодный. В ее глазах еще была метель...
   А потом она заговорила:
   - Машину потом искали два дня. Водолазам было сложно работать в ледяной воде, да и сильное течение отнесло ее на приличное расстояние... Макс тогда на целый день заперся в их комнате... А я давилась слезами и, не веря в произошедшее, успокаивала полугодовалую малышку, которая, словно что-то почувствовав, не замолкала ни на миг. А когда племянница уснула, запивала на кухне горькие слезы валерьянкой... Не знаю, сколько я тогда выпила успокоительного.
   Она помолчала, словно собираясь с мыслями. Ее пустой голос жутко звучал в абсолютной тишине, ведь я даже затаила дыхание, пока она спокойно, почти отрешенно рассказывала жуткую историю.
   - Ее хоронили в закрытом гробу... Посеревший Макс бездумным взглядом смотрел на этот ящик... Так началась моя жизнь, посвященная Мышке и Максу. Так я пытаюсь искупить свою вину. Он просыпался от моих криков, а я старалась не смотреть ему в глаза, когда он будил меня и успокаивал посреди ночи. Молчала каждый раз, когда он спрашивал о моих ночных кошмарах. Ведь что сказать? Что могла этого не допустить?
   - Ты не могла, - хрипло прошептала, дивясь этому вороньему карканью.
   - Могла. Понимаешь, могла? - Чертенок впервые посмотрела на меня за время этого душераздирающего монолога. По щеке скатилась слеза, поблескивая в свете единственной слабенькой лампочки. А я была уже счастлива тем, что она демонстрирует хоть какие-то эмоции. - За два дня до этого... всего этого мне приснился сон. Не этот... точнее, его часть: метель, мост, как заносит машину, как она переваливается за край... Детали появились позже. Я не поверила, не предупредила, не спасла... Не захотела.
   - Ты ведь не знала, - я чувствовала себя беспомощной из-за того, что не могу сказать ничего кроме банальных и пустых фраз.
   - Но должна была, - как-то тупо, словно зазубренный лозунг, прошептала Лика. - Иначе, зачем мне сила, если я не смогла спасти дорогого мне человека?
   У меня не было ответов на эти вопросы. Да и были ли они вообще?
   - Давай спать, - предложила девушка с улыбкой, тут же слетевшей губ. Видимо, она и сама осознавала, насколько фальшивой та кажется.
   А я боялась закрыть глаза, страшась, что снова окажусь посреди бушующей пурги в бледном пяточке электрического света фонаря.
   - Сегодня он больше не придет, - уверила меня подруга, да, теперь уже подруга, правильно оценив колебания испуганного сознания. - Можно ложиться.
   - Эм-м, - замялась на секунду, но, все же решила напомнить, - у тебя в постели куча стекла.
   - Точно, - уже чуть естественнее усмехнулась она.
   На некоторое время возникла неловкая пауза, которую я нарушила первой.
   - Чтобы не вытряхивать белье вплоть до рассвета, можешь спать со мной, места хватит.
   - Спасибо, - Лика аккуратно выбралась из кровати и перебралась ко мне, прихватив только подушку.
   - Извини, - тихо сказала она, когда мы обе уже устроились и выключили свет, - я никогда раньше не проецировала. Сегодня годовщина ее смерти, - закончила девушка еле слышно.
   - Кто он? - решилась все же поинтересоваться снова после некоторой паузы.
   - Голос, - она не спрашивала - утверждала, - я не знаю. Но он всегда там, говорит, шепчет... всегда то, от чего еще больнее.
   Пожалуй, это и стало началом нашей крепкой дружбы. На следующий день я очень внимательно наблюдала за поведением девушки. Она была жизнерадостной и общительной, почти ничего не напоминало про душевные переживания, которые мне случайно пришлось наблюдать. Вот только и в последующую ночь она спала со мной...
   Я так никому и не сказала про этот инцидент. Ждала, пока Лика сама посвятит остальную тройку в этот секрет.
   Но на всех выездах с девчонками мы с Чертенком ночевали в одной комнате. Выяснилась забавная особенность: Лика не всегда могла проникнуть в мои сны, если я заранее выставляла щиты. Такая же история была и со Снежком, ее защитные способности были на порядок выше, чем у остальных. Объяснить этот феномен мы так и не смогли. Думали, гадали, а потом начали искать. Последние года два наши совместные выезды носили не только развлекательный, но и научный характер. Мы посещали множество библиотек, государственные, личные, закрытые... Стоит ли говорить, что не всегда наши проникновения были санкционированы и легальны. Но нам необходима была информация. Румыния не должна была стать исключением. Древняя страна, древние библиотеки, древние знания... И не всегда хранителями этого клада были люди, особенно если учитывать историю этой страны.
   Я посмотрела на панель управления: часы показывали почти два часа ночи. Сзади заворочалась Лика. Я знала, что мое заклинание сна уже давно выветрилось, и она вскоре проснется. Интересно, ей что-то снится сейчас?
   Смешно, но наблюдение за способностями девушки дало нам куда больше информации, нежели предыдущие поиски. Стало понятно, что мощность способностей у Чертенка не возрастала постепенно с приобретенным опытом, а носила спонтанный характер. Но при этом была и некоторая закономерность. Если приурочить пики активности сновидческого дара нашей подруги к праздникам, имеющим мистический характер, получалась крайне интересная картинка - они совпадали. И если учесть, что сейчас преддверие Хэллоуина, или же, если копнуть глубже, Самайна, то Лика опять должна была выдать нечто экстраординарное.
   Я еще раз отвлеклась от дороги, теперь кинув взгляд на Мокошу. Девушка заворочалась, личико хмурилось. Лика проецировала! Теперь осталось лишь дождаться их пробуждения. Эта ночь обещала быть нескучной!
  
  
   Лика
  
   Огонек вела машину и о чём-то думала. Решив не отвлекать подругу вопросами от дороги, прикрыла глаза. Сегодняшний сон был необычен, но в течение дня поразмыслить времени не представилось. Не сказать, что этот талант был очень востребован, это было так, больше побочное явление снохождения, ведь чаще всего я не понимала, кого вижу, не узнавала мест. Я иногда жалела, что не обладаю талантом к магии Воды, Воздуха, Огня или Земли. Да, я была в состоянии использовать все эти направления, но не более, чем того требовал быт. Но ведь так хотелось владеть настоящей, мощной стихийной силой. Но ни одно сильное заклинание толком не давалось. Да и специализация во снах... Ну, в самом деле, кому это нужно? Правильно, никому. Только подруги понимали и поддерживали, им действительно нравились мои возможности. И лишь они всегда повторяли, что я не такая, как все, а это многого стоит...
   Покончив с тяжелыми мыслями, начала снова вспоминать свое видение. То, что я вновь блуждала в чужом сне, сомнению не подлежало, причем сам хозяин это вроде бы не осознал. Я мысленно улыбнулась, понимая, что вряд ли когда-нибудь с ним встречусь. А жаль. В голове всплыл образ симпатичного кареглазого брюнета. Это был высокий стройный парень, одетый в джинсы и темный свитер. Да и само место, где я проникла к нему в сон, мне очень понравилось. Он сидел в парке с букетом цветов и кого-то ждал. На мужественном лице блуждала загадочная улыбка. Но, увидев меня, он почему-то расстроился. "Жаль, он не меня ждал" - подумала я тогда, уходя вглубь парка. Остаток своего сна я бродила по извилистым мощеным дорожкам, пока, наконец, не набрела на озеро, давшее возможность вернуться в реальность. Никогда не думала, что мужчинам может сниться нечто подобное.
   Просыпаясь, я не могла остановить слез, только не горя, а радости и легкой грусти. Мне снова хотелось в тот парк. Поэтому, не выдержав, все же попросила Огонька остановить возле ближайшей особо красивой поляны, как только проедем очередное село.
   Небольшой поселок мне понравился, такое все исконно украинское: белые хатки, стоящие в ряд, как на картинке, разрисованные украинскими орнаментами, аккуратные чистые дворики и убранные поля. Возле каждого второго двора стоит колодец, и каждый из них - отдельный шедевр.
   Я не хотела объяснять причин остановки, просто знала, что должна зайти в лес. Это было как наваждение, потребность, которая не давала думать ни о чем ином.
   Огонек резко притормозила на границе леса.
   Оказавшись в окружении деревьев, я закружилась, широко разведя руки. Надо мною вращалось небо цвета яркой лазури. А разве не шел дождь? Ну да ладно...
   Внезапно перед глазами встала картинка: лес и дорога, почти такая же, по который мы сейчас путешествовали, но была уверенность, что эта - другая.
   Скачок.
   Наша подруга Снежок, падающая вниз.
   Скачок.
   Лед, острыми осколками разлетающийся во все стороны.
   Скачок.
   Красивый темноволосый мужчина резко развернулся мне навстречу, а в его глазах вспыхнули странные искры. Такие я иногда видела у Огонька. Маг?
   Я пошатнулась, но все же смогла устоять на ногах, сила природы и ветра все еще была со мною. Голова кружилась, но боли не было, просто легкое недомогание, как от переутомления. Я медленно побрела из леса, периодический спотыкаясь.
   Скачок.
   Еще не открыв глаза, попыталась сообразить, где я нахожусь.
   Рядом тихонько играл диск, самолично мною записанные саундтрэки из фильмов. Слышалось тихое мурлыканье Огонька.
   Но я ведь, вроде бы, не успела сесть в машину... или успела-таки? Но, судя по шуму, мы сейчас на трассе. Бред какой-то.
   Я постаралась еще раз вспомнить предыдущие события. Вот зашла к Огоньку, выпила чаю, дальше провал. А потом остановка на трассе, я попросила Огонька... Стоп! А почему Огнеслава за рулем моей машины? И где лес за окном? Пейзаж скорее напоминает крымский, вдоль дороги сплошные виноградники. Что происходит?
   - Огонек, Коша, что это значит? - прохрипела, а не сказала. Если эта вредина рыжая меня усыпила, когда я успела погулять по лесу?.. Усыпить... Значит, это был сон? Должно быть так, ведь у меня никогда не было видений наяву.
   - Все, не хочу больше спать. Хватит! - я нервничала, я была испугана. Последнее время я все хуже чувствовала разницу между сном и явью. Это нормально?
   Немного повыясняв, что успела пропустить, и пообвиняв подруг в покушении если не на жизнь, то на здравость сознания, я приняла решение: все равно наглый узурпатор Огонек должна скоро устать, а я, наконец, доберусь до руля любимой машины.
   - Ты ничего рассказать не хочешь? - издалека начала "капитан корабля".
   - Огонек, может, спросишь напрямую? Хочешь узнать про сон, да?
   - Да, - кивнула она.
   - А не расскажу, - даже язык показала.
   - Детский сад, - фыркнула Огнеслава.
   - Попрошу, знаете ли! - впервые отозвалась Мокоша. - Две такие умудренные опытом нашлись.
   - Лика! - "вспомнила" обо мне моя рыжая ведьмочка.
   - Позже. Сначала мне надо подумать.
   Да, я собиралась вначале все проанализировать самостоятельно. Что-то меня очень смущало, и это что-то надо было определить до того, как начну делиться соображениями с подругами.
   - Огонек, отдай руль, - я чуть не плача смотрела на подругу. Не могу я сидеть без дела. Я так сосредоточиться не могу!
   - Лика, я еще хочу в живых до Бухареста добраться! Может, не надо?
   - Надо, освобождай водительское место! Я не могу больше как пассажир ехать. Сил не хватит, не могу же я спать постоянно.
   - Эх, - тяжко вздохнула Огонек, тем не менее сворачивая на обочину. - Но учти, если умудришься нас угробить, я тебя с того света доставать буду.
   - Поддерживаю, - зевнула младшенькая
   - Не угроблю, но лучше пристегнитесь, - захихикала в предвкушении, заскакивая, наконец, на водительское сидение. Я очень любила свою машину. Она досталась мне от сестры, у той их было две. Черный "Мерседес". Салон выполнен из кожи высокого качества, называемой "брызги шампанского", а торпеда со вставками под красное дерево.
   - Чувствую себя мазохистской, - жаловалась Огонек, перебираясь на заднее сидение, которое уже было свободно, - ой, как тут тепленько, моя ты радость! Девочки, не будите меня хоть пару часов, я хочу побыть в блаженном неведении относительно того, с какой скоростью мы едем.
   Лихо вырулив с обочины, я притопила педаль газа, но, чтобы не сильно раздражать подруг, старалась ехать не больше ста сорока километров в час.
  
   Огонек спала, Мокошка тихо мурлыкала под нос какую-то песенку, я же продолжала следить за дорогой. Периодически бросала взгляд на GPS, чтобы не заблудиться. Сколько прошло времени не знаю, когда я за рулем, то всегда концентрируюсь на дороге, поэтому тихий шепот Коши меня испугал. Резко крутанув руль, а потом вернув машину на нужную траекторию, я зашипела на подругу:
   - Нельзя же так пугать, а вдруг бы встречная машина была? Нам повезло, что в это время дорога пустынная. Что ты хочешь? - уже успокоившись, спросила девушку.
   - Твой сон меня смущает, точнее, и мой сон. Я никак не разберусь, чей именно. Что тебе снилось? - наконец определилась девушка. - Я точно видела Снежка.
   - Только ее? - удивилась я.
   - Да... - с некоторой заминкой, но с уверенностью в голосе произнесла она.
   - Может, потом обсудим, когда Огонек проснется? А то я сама еще не разобралась, - как-то не хотелось сейчас говорить о снах, тем более, что странностей становилось все больше. Может дело в моей силе? Такого еще не было ни разу. Надо будет со всей компанией потом это обсудить.
   - Как хочешь, можем и потом, но, искренне надеюсь, это не будет, как в прошлый раз? Мне до сих пор мумии снятся. Это же надо было додуматься из магической библиотеки умыкнуть старинный свиток, - ехидный голосок так и норовил заставить меня говорить. Ну и почему ей не спиться?
   - Кошка, перестань, я ведь случайно. Ну, сколько мне еще оправдываться? Я же еще тогда объясняла, что совершенно нечаянно забыла отдать тот свиток, когда закрывали библиотеку! - похоже, мне еще долго будут припоминать Африку. Не помню точно, как получилось, что я прихватила документ из библиотеки с собой в отель, но за дальнейшие три дня нам пришлось пережить нашествие мумий.
   - Да уж, забудешь такое, - фыркнула мелкая. - Хоть сейчас не ври, а?!
   - Я не вру, - мой голос прозвучал как-то слишком обреченно в тишине машины. Похоже, некоторые личности не скоро прекратят подтрунивать над моей ошибкой. И почему так? Я уже столько раз извинялась. А еще пришлось рассказать им про мою тайну, про сны с сестрой, про голос, про силу. Спасибо девчонкам за то, что они теперь всячески помогают мне найти ответы, но пока возникает лишь еще больше вопросов.
   - Ладно, проехали, - не то сделала мне одолжение, не то решила больше не мучить девчонка. - Ну а сегодня что это было?
   - Ну, смотря, что тебе снилось, - немного подумав, ответила ей.
   Кошка попыталась сделать грозную рожицу на мое высказывание, но из-за того, что она неожиданно зевнула, эффект смазался. Нахмурившись, она продолжила допрос:
   - Ну, а все же? Может, тебе просто сон приснился? Ну не верю я, что он сбудется! Со Снежком ничего случиться не может, - всяческий пыталась спровоцировать меня на разговор неугомонная мелкая. - А вообще часто твои сны становятся реальностью?
   - Давай потом поговорим, - отмахнулась я от девушки. Устала, и не хотела сейчас пытаться анализировать эти видения.
   Постепенно ночное небо становилось светлей, солнышко, вначале красное, приобретало желтоватый оттенок по мере продвижения по небу вверх. На заднем сидении заворочалась Огонек, похоже, ее разбудил наш шепот.
   - Я кушать хочу, а вы? - поинтересовалась я у подруг. Огонек что-то невнятно проворчала, а Мокошка скривила носик. - Может, хоть чаю выпьете?
  
  
   Мокоша
  
   Не умею я нормально спать в транспорте. Буду крутиться, делать вид, что сплю, но не усну. Что самое странное, так может продолжаться целую ночь: буду зевать и проклинать все и вся, а в особенности этого вредного Морфея, но перед восходом солнца, которое я уже намылилась встретить, обязательно на полчаса отключусь, например, как сегодня. Так что за всю мою непродолжительную жизнь восхода солнца я никогда толком не видела. А что вы хотели, если я соня? Не лесная! А просто соня, для которой нормально встать часов эдак... Хм, так, что завтрак больше напоминает ранний ужин.
   Я сонно зевнула и попыталась разлепить глаза, чтобы посмотреть на пейзаж за окном. Спички что ли попросить, что бы аки подпорки для век поставить? Хотя Огонек сразу же на вопрос о наличии спичек свои услуги предложит. За окном пробегают убранные поля, закутанные в туман. Скучно, даже смотреть не на что...
   Чертенок за рулем, Огнеслава спит на заднем сидении, а я пыталась спрятать все свои конечности, а так же спинку, под курточку, правда она у меня коротенькая, что рушит все мои надежды на тепло. Хотя не скажу, что я сильная мерзлячка. Только изучать глубину луж это одно, ради этого я даже промокшие сапожки потерплю, а вот спать люблю в тепле. Я ведь Кошка! Хотя лежать где-то на сырой земле, зато на солнышке, я, в отличие от своих тезок, не практикую.
   - Проснулась? - спросила Лика, мельком глянув на меня, а потом опять на дорогу.
   - Ага, - недовольно согласилась, облизнув пересохшие губы. Дальше я уже искала водичку. Как назло, нашлась только минералка. Ненавижу... - Бушь? - спросила у водителя, протягивая открытую бутылку.
   - Да, спасибо, - пытаясь все-таки не выпустить руль (она может!), девушка взяла тару.
   Спать не хотелось. Болтать тоже. Да и я, не выспавшаяся, да еще в такую рань, не очень хороший собеседник. Я только бухтеть могу, что не придумали выключателя для солнца, или на еще какой-то безобидный раздражитель. Согласитесь, с таким чудом говорить не очень приятно. Но где-то через час это должно пройти.
   Прикрыв глаза, стараясь не обращать внимания на настырные лучики солнца, я уткнулась лбом в холодное стекло. Почему-то вспомнилось знакомство с Ликой. Мы с ней познакомились года полтора назад. А уже потом этот чертенок свела меня со своими подружками-ведьмами в прошлом году на шабаше в Африке. Причем знакомство было прикольное и запоминающееся.
   Начать надо, наверное, с того, что тогда я даже не подозревала, что я ведьма. Подумаешь, у меня кактусы, как на дрожжах растут и цветут круглый год. Эти самые зеленые "ёжики" мои любимые цветы, и еще розы. Интересно, я тоже такая колючая?
   Такс, вернемся к нашей теме. О своем даре я уже потом узнала, когда мне моя новая знакомая об этом сказала. А тогда я просто стояла на остановке, пританцовывая от нетерпения, и причин для такого поведения было целых три. Первая, у меня шило в одном месте, так что я спешу всегда, правда, я не помню случая, когда бы я не опаздывала. Во-вторых, было холодно, а курточка у меня коротенькая... А в-третьих, так сказать, я от своего бывшего пряталась. Познакомились мы с ним месяц назад на этой самой остановке. Месяца встречаний мне вполне хватило, чтобы понять, что он мне не подходит. Почему? Не знаю... Не мое! Короче, парень намеков, да и прямых предложений расстаться по-хорошему, не понимал (натура, как у бронепоезда), а я уже поменяла номер мобильного и возле универа передвигалась перебежками, пытаясь не попасться ему на глаза.
   Маршрутка, как назло, не ехала, предательница. И тут на глаза мне попался он... Мамочка, куда деваться? Спрятаться возможности не было, тем более что Дима меня уже заметил. Самим убийственным был веник. Какой? Из роз! Нет, эти цветы я люблю. Только вот больше мне нравятся чайные или темно-бордовые, а не ядовито-розовые, словно из Чернобыля (чего-то в голову начинают лезть мысли об этом прекрасном месте). Так, вернемся к моим баранам, тьфу, не дай бог моим, но точно баранам. Еще и кончики лепестков были присыпаны синими блестками (убила бы флористку с таким вкусом, как ей только эту роботу дали?). И разве это не веник? Даже пол страшно таким подметать. Дальше уже проснулась жалость к моему бывшему, все-таки старался, даже букет купил, ну и что, что он далеко не эстет...
   Пока я предавалась жалости к Диме, он уже успел подойти поближе.
   - Привет, - преувеличено радостно поздоровался.
   - Ага, - согласилась я, скривившись, как от оскомины.
   - А я по тебе скучал, - просветил меня парень. Мне же почему-то больше хотелось провалиться под землю, а не стоять, краснеть и строить из себя полную дуру. - А ты за мной? - а это уже был контрольный в голову.
   - Эм-м-м-м... - меня заклинило.
   Самое удивительное, спас меня сам же Дима. Он с идиотской улыбкой протянул мне букет (вспомнил, называется):
   - А это тебе.
   - Мне? - боже, я тогда была согласна на все, только бы не стоять на этой остановке.
   - Тебе, - и практически насильно впихнул этот шипастый веник. - Мне показалось, что эти розы очень подходят твоей натуре.
   Я побледнела. У меня тоже такой страшный вид? Розовенькая в голубенькую блесточку? Я, человек у которого в гардеробе ничего розового нету, и с блесточками тоже... Удивляюсь, как у меня там дым из ушей не повалил.
   - Может, встретимся сегодня?
   - Дима, а помнишь, я говорила о несовместимости некоторых людей? - осторожно начала я.
   - Что-то было, - парень нахмурился, словно вспоминая. Поднималась эта тема уже не раз, правда, это было тогда, когда я еще верила, что можно обойтись без кардинальных мер. - Только ты это к чему? Из нас такая классная пара.
   - Знаешь, а мне кажется, что не совсем, - сказала, теребя букет, который я не могла никак примостить.
   - Киска, ты чего? - удивился неудачливый ухажер.
   А вот Киской он меня назвал зря. Ненавижу!
   Короче, мои бедные и так измученные Димой нервы не выдержали. Дальше у меня была истерика, парень получил букетом по голове, подкреплялось все это тирадой о том, как мы друг другу "подходим", какой он идиот, и какая я дура, что вообще согласилась с ним встречаться.
   В конце концов, на нас смотрела вся остановка. Дима обозвал меня истеричкой и смылся. Я со злостью посмотрела на уже порядком потрепанный теперь уже точно веник. На невольных зрителей мне было пофиг.
   Маршрутка все не ехала. Я была уже на краю очередной истерики.
   Переведя взгляд на розы, с удивлением отметила, что они стали черными.
   - Можно вас на пару слов? - послышалось со стороны.
   Я еще под впечатлениями подняла голову. Рядом стояла темноволосая девушка. Как я потом узнала, звали ее Ликой, а друзья еще и Чертенком. С точным возрастом было сложно, поскольку я никогда не могла угадать, сколько приблизительно человеку. Такими успехами ей можно было дать и восемнадцать, а можно и двадцать семь.
   - Ась? - спросила я в своей любимой манере.
   Девушка наклонилась практически к самому моему уху и рассержено зашипела:
   - Ты что творишь? Гормоны играют? Какого ты магичишь налево и направо?
   Я удивленно посмотрела на нее. А вроде вполне вменяемой с первого взгляда кажется. Да-амс, первое впечатление и, правда, обманчивое.
   - Девушка, а вы случайно не с Фрунзе сто три? - спросила я, стараясь, чтобы голос был спокойным, хотя теперь хотелось хихикать. Кстати, Фрунзе сто три - весьма прикольное здание в Киеве, с мягкими стенами. И мне почему-то часто всякие "доброжелатели" предлагали его посетить.
   - Причем здесь дурдом? - опешила незнакомка.
   - Кхм, - замялась я. - Магия, эльфы, гоблины. И Гарри Поттер тоже настоящий, - что за чепуху я несу? Может это все-таки мне надо в палату?
   - Стой, - попросила девушка, дальше пару секунд она пристально на меня смотрела, а потом рассмеялась.
   Дальше в кафешке рядом с остановкой мы уже разобрались что почем. Нормально познакомились, и Лика просветила меня, что я ведьма Земли. Я от этого была в шоке, но по-другому объяснить странные метаморфозы с розами было проблематично. А оказалось все просто: я под влиянием эмоций выбросила кучу магической энергии, а поскольку она никуда деться не могла, то принялась за цветы. Ну, а цвет стал выражением моих эмоций - злости, вот и почернели. Дальше мне "промыли мозги" по поводу магических всплесков, а также дали один адресок, по которому помогали вот таким как я.
   Именно с того дня началась моя дружба с этим маленьким солнышком. Надо ли говорить, что за время нашего разговора я неосознанно поменяла цвет роз на любимый бордовый? Да и с парнями я как-то завязала. Нарваться на очередного идиота не очень-то хотелось.
  
  
   Снежок
  
   Облачко бодренько "пожирало" километры, плевало на границы и несло меня на встречу с подругами. Но все мое внимание занимал проект, который я должна была уже давно сделать, но из-за работы никак не успевала. А еще меня гложило странное, нехорошее чувство, что я что-то забыла, что-то очень важное, но что именно, я вспомнить не могла.
   Внезапно облачко затормозило. Я посмотрела на часы внизу экрана и нахмурилась, судя по времени, я еще никак не могла оказаться в Бухаресте. Подняв, наконец, глаза, сглотнула. Захлопнула ноут и быстро запихала его в сумку, вспоминая все известные мне защитные заклинания. Реакция была абсолютно нормальная, ведь предо мной, засунув руки в карманы кашемирового пальто (когда только успел прибарахлиться?), не используя никакой магии, висел рийхард - один из демонов нижнего мира, который до недавнего времени был заточен в ледяном кристалле. Спал глубочайшим сном, в который его с трудом погрузили мои предки. Судя по выражению его глаз, ничего хорошего мне не светило.
   Я едва успела выставить щит. Первый удар, пробный, он выдержал. Махнув рукой, призвала снежный рой. Со стороны эта атака могла показаться бесполезной, но снежинки могли разрезать стальной лист толщиной в два пальца. Однако особого успеха она не принесла. Сейчас я стояла на облачке, прокручивая в уме возможные варианты боя. Впрочем, не только я оценивала противника, но и он меня. Знаю, с его точки зрения я не представляла серьезной опасности, а еще я прекрасно знала, как выгляжу со стороны: высокая девушка со спутанными волосами почти до лопаток и испуганными глазами. Еще бы мне не быть испуганной! Да, я боялась этого демона, который воевал еще с моими предками. Боялась, потому что знала, какова его сила. Сила, оборвавшая не одну жизнь в моей семье. Но страх не делал меня слабой. Он делал меня осторожной, рассудительной, опасной.
  
   Рийхард Габриель смотрел на свою противницу: она была настолько слабой, что даже глаза не меняли цвет, как это обычно бывало у Снежных, когда те колдовали. Это насколько же она должна быть слаба! Даже странно как-то. Это же будет похоже на избиение младенца! Но выражение ее глаз менялось - она явно что-то для себя решила. Правда, выбранная ею атака опасности для него не представляла.
   Возможно, поиграть с ведьмочкой в кошки-мышки даже могло бы стать забавным, если б он не ждал этого момента так долго. После недолгого противостояния, огненная плеть таки разорвала облачко под ногами.
  
   В данном случае не оставалось времени рыться в сумке в поисках какого-либо оружия - значит, оставалась магия. Из богатого арсенала боевых заклинаний противопоставить плети можно было не так уж и много. Я отставила руку в сторону. Снежинка к снежинке в ней начинала собираться снежная нагината (сказывалось мое увлечение аниме), длинная рукоять и лезвие, разрисованное морозными узорами.
   Плеть обвила нагинату, и в воздух с шипением взметнулось облачко пара. Я дернула оружие на себя, пытаясь вырвать плеть, и тут же вспомнила десяток выражений, не подобающих приличной девушке, - этот гад швырнул в меня огненный сгусток. Я мгновенно переплавила нагинату в ледяной щит. Но не учла, что очередной удар плетью может оказаться направлен не в меня, а в мой "транспорт".
   Земля приближалась с ужасающей быстротой. В сумке за моей спиной тихо запищал ноутбук, напоминая, что мой руководитель, несмотря на то, что не обладает магией, если я не сдам работу, даже умереть мне спокойно не даст. Не говоря уже о девчонках, которые и с того света достанут. Ну, уж нет!..
   Когда я выбралась из сугроба, наколдованного силой рода, то смогла только присвистнуть. Не слабо я колдонула! Оставалось надеяться, что, во-первых, никто всплеск магии не засек, и, во-вторых, что весь снег растает до того, как кто-либо здесь проедет.
   О том, как сейчас выглядят мои глаза, при колдовстве становящиеся белыми, и волосы, покрывающиеся инеем, я думать не хотела. А еще я сильно сомневалась, что у меня хватит сил убрать за собой. Пытаясь спастись от падения, я воспользовалась так называемой "силой рода", чужой силой, которой владею помимо собственных весьма внушительных сил. Плохо то, что эта сила подчинялась мне неохотно - заклинания получались раз через два, но когда получались... Результат был впечатляющим, вот прямо как сейчас. Стоит уточнить, что терминологией я пользовалась старой. Раньше "силой рода" называли концентрированную мощь всех Снежных магов, которую мог стянуть на себя Хранитель или доверенный маг крови. Теперь же я этот самый род представляла единолично. Но оставался очень важный козырь в рукаве... но об этом позже.
   Теперь передо мной стоял самый интересный вопрос: а где я, собственно, нахожусь? За курсом я не следила, полностью положившись на облачко, и теперь пожинала плоды собственной безалаберности. Расстегнув дубленку, посмотрела по сторонам: что налево, что направо - ни единого указателя, а где-то наверху - агрессивно настроенный демон. Только сейчас до меня дошло, что именно я не сделала - не проверила границу!
   Становилось жарко. Стянув дубленку, я с трудом запихала ее в сумку, с облегчением убедившись, что ноут в порядке. Теперь надо искать людей, ну, хотя бы там! Я наугад выбрала направление. Закинув сумку на плечо, достала телефон, включила плеер и бодро зашагала вперед. О том, что сделают со мной девчонки, если я в очередной раз опоздаю на встречу, думать не хотелось.
   Уже несколько часов я топала по безлюдной дороге, прокручивая в голове неожиданную встречу под музыку "Флер". Действительно, никудышная из меня хранительница. Это ж надо было такое учудить! Выпустила на вольные хлеба демона-психопата! Если я правильно помню, то именно после знакомства с ним мощь моего рода пошла на убыль. Чтобы запечатать этого типа понадобилось почти сорок человек, из которых в живых осталось лишь семеро. То, что мне удалось выжить после встречи с ним - маленькое чудо, или не маленькое, с какой стороны посмотреть.
   Именно для того, что бы рийхард Габриель как-там-его-дальше не покинул Заполярье, где очень сложно колдовать, да и вообще выжить магическому существу (к моему роду это не относиться, в конце концов, это наша вотчина, да и стихия подходящая) была возведена граница, отделяющая наш мир от мира демонов. Ледяная темница для рийхарда - была ее частью. Даже проснувшись, он был еще слаб, и, теоретически, не должен был выбраться. Но вот практика показывала обратное! Заполярье - это вообще удивительное место. Магический фон там постоянно прыгает от практически нулевого до заоблачного, именно поэтому из магического мира никто, кроме Снежных, не любит оказываться в стране вечных снегов.
   Прислушавшись к себе, я прикинула, что еще немного, и я либо свалюсь от усталости, либо еще что-то. А поэтому пора плюнуть на конспирацию и... Облачко получилось хиленькое, не чета моему гоночному, но хоть какое-то. Запрыгнув на него, я устроилась поудобней.
   - Вверх, курс на Бухарест.
   Тучка послушно взмыла, а я на скорую руку наложила заклинание отражения. Если меня будут искать при помощи магии, поисковое заклинание отразиться и сообщит хозяину, что меня тут нет. А то мне для полного счастья не хватает разборок с Советом на предмет демаскировки магического мира.
   Совет Ста - это вообще отдельный разговор, они на сокровища моего рода давно зубы точат, все-таки коллекция Снежных предков - это нечто. И я их наследница, как бы порой это не раздражало, но гены подчас дают о себе знать. Даже за маленький артефактик меня удавит жаба, впрочем, сейчас гроздь этих самых артефактов болтается у меня на связке флешек в качестве украшения, ну и по прямому назначению, конечно, будут применяться в случае чего.
   А с демоном все же надо что-то делать. Не хотелось бы привести его на хвосте к девчонкам. Все-таки рийхард нижнего мира, хоть и бывший, может раскатать нас по асфальту, не особо напрягаясь, даже обладая одной десятой силы.
   Недолго пришлось радоваться новому средству передвижения. Задумавшись о своем, о больном, я неожиданно рухнула вниз! Да что ж это такое! Второй раз за день! И даже без чьей-либо помощи. Пока падала, перепробовала десяток, от банальной левитации до северного ветра, но смогла только замедлить падение. Итог моего издевательства над магией - симпатичный сугроб и я в нем, на крыше движущейся машины. Машина несколько раз вильнула, а потом резко затормозила. Я полетела вперед, по пути пару раз кувыркнулась, сгруппировалась и приземлилась прямо перед капотом. Автоматически накинула невидимость и еще долю секунды пыталась понять, в какую сторону уходить с линии атаки. Но почти мгновенно поняла, что атаки не последует. Я ни с кем не сражаюсь, но если через мгновенье не уберусь из-под колес, рискую вообще не доехать до Бухареста.
   Мысленно вознесла хвалу бабушке и дедушке. Хотя детство мне "любимые" родственники запороли конкретно, теперь приобретенные навыки пригодились. С пяти лет меня отдали в секцию боевых искусств, в семь - еще и на художественную гимнастику, в восемь - любимый предок вдобавок подсунул мне меч, аргументируя это тем, что в будущем сгодится. Был прав, к двадцати пяти годам в каких только передрягах не побывала. К семнадцати годам я прилично сражалась на мечах и ножах, прекрасно управлялась с нагинатой и умела стрелять из всего подходящего: лук, арбалет, оптическая винтовка, пистолет...ну, в общем как-то так. В пятнадцать меня в первый раз послали самостоятельно разбираться с мелкой нежитью, которой на севере множество. Когда я вернулась, в моих глазах предки прочитали, ЧТО я на самом деле думаю по поводу того, в какой семье мне "посчастливилось" родиться. Но, тем не менее, навыки мне привили, несмотря на все мое сопротивление, которое началось именно лет в пятнадцать. А еще привили пресловутую гордость Снежных, за которую я пряталась как за щит, когда одиночество становилось совсем невыносимым. Я хотела бы быть обычной ведьмочкой, я хотела бы думать, что самой моей большой проблемой будет вопрос: что приготовить мужу на завтрак, но... но я хранительница, последняя в роду, и пресловутая гордость Снежных никогда не даст мне забыть об этом.
   ...Нельзя быть такой разиней, поняла я, когда...
   - СНЕЖОК, не испытывай мое терпение! Где ты, радость моя снежная?!
   Судя по интонации, Чертенок меня просто убьет!
   - Лика?!! - я повисла на шее девушки, которая стояла у распахнутой со стороны водителя дверцы, преодолев разделяющее нас расстояние одним прыжком. - Привет!!!
   - Забирайся в машину, а то я тут задубею, - "поздоровалась" Мокоша, высунувшись из окна.
   - Садись, - Чертенок потянула меня к машине, - расскажешь в дороге про свои приключения.
   - В Бухаресте будем максимум через два часа, - тем временем копалась в карте Огнеслава. - Там можем и перекусить.
   - Через два? - заныла Лика.
   - Потерпишь, - это было произнесено хором.
   - Садистки! - огрызнулась наш водитель.
   - Скорее мазохистки, - откликнулась Огонек. - Коша, она же теперь нам все это время покоя не даст.
   - Знаю, - я активно рылась в рюкзачке. А вдруг там отыщется бутерброд, забытый неделю назад!
   - Мы с границы ничего не жевали, - пожаловалась Лика новому слушателю в моем лице. Началось...
  
  
   Янина
  
   Сидя на крыше, я в который раз за последние два часа нервно покосилась на телефон. Хотелось бы мне знать, где находятся подружки-ведьмы? Нет, я, конечно, понимаю, дорога, разговоры, то-сё, но можно было бы оставить включенным хотя бы один телефон?! Не обязательно нашей магафон-сети, хотя бы обычный! Человеческий! Но нет, у всех, СРАЗУ, телефоны вне зоны действия. Магафон вообще не имеет такого понятия как "вне зоны доступа", значит, телефоны отключены.
   Нет, ну действительно. Они вообще думают? Или что-то происходит?
   Попробовав последний раз дозвониться Огоньку, я с огорчением констатировала бесплодность своих попыток. А еще, взглянув на часы, поняла, что три уютных двухместных номера от нас только что уплыли.
   Девушка-оборотень, работающая там администратором, заранее сообщила мне, что номера такие сдаются только в том случае, если приезжает крупная группа. Именно поэтому я не могла поехать и зарегистрировать девчонок заранее. Вопрос в том, что теперь мы будем делать? В принципе, мне не страшно - я могу поспать в гробу. Чертенок - в машине, еще туда могут вместиться двое, если больше - невозможно будет спать. Значит, хочется мне или нет, а придется искать место ночлега для всех.
   К тому моменту, как в небе загорелась первая звезда, а на улицах воцарилась густые сумерки, у меня было ощущение грядущей беды. Мои ведьмочки были по-прежнему вне зоны доступа. А еще не было мест в гостиницах. Ни в каких!
   Устроившись в одном из самых тихих парков Бухареста, я купила в автомате стаканчик крепкого горячего кофе и шоколадку. Последним кусочком поделилась с местным бродячим псом. Посидев около меня, дворняжка повиляла хвостом и тяжело утопала по дорожке дальше.
   Погасли и снова включились парковые фонари, небо заволокло тучами.
   Довольное урчание привлекло внимание. Резко повернувшись, я посмотрела на умывающуюся белую кошку, сидящую на ограде.
   - Мяу? - недовольно фыркнула пушистая. - Ты чего на меня уставилась?
   - Думаю, знает ли такая прекрасная леди о том, что мне надо.
   - А что тебе надо, ведьмяу?
   - Ночлег. Для меня и еще четверых.
   - Они такие же, как ты? - прищурилась кошечка.
   - Нет, но ведьмы.
   - Жаль. Для тебя место есть, а вот им там не понравится.
   - Что это за место?
   - Башня в заброшенной части Старого города. От нее пахнет так же, как и от тебя.
   - Спасибо. Рыбки? Мяты?
   - Ничего не надо, мяу, ты мне нравишься.
   - Думаю, мы еще увидимся?
   Фыркнув, кошка смерила меня внимательным взглядом, спрыгнула за ограду и скрылась.
   Когда зазвонил мой телефон и, взглянув на экран, я увидела фотку Чертенка, у меня был только один, зато каверзный вопрос. Допустим, с духами, которые населяют башню, я договорюсь. Но вот как сказать девчонкам, что вот здесь мы будем жить?
   - Привет, Яна. Ты почему на звонки не отвечаешь? Мы тебе дозвониться не можем уже несколько часов!
   - Какие наезды, - фыркнула я. - Где вы?
   - Подъезжаем к Бухаресту. Огонек говорит, что номера в гостинице нам уже не светят.
   - Верно. Я нашла место, где можно приткнуться. Снежка будет в восторге.
   - А я сейчас тут! - пропела на заднем фоне Снежок.
   - Вам понравится, - пообещала, представив себе лица подруг.
   - И какие предложения теперь? По ходу действия? - уточнила Чертенок.
   Я продиктовала адрес.
   - Окей! - Чертенок отключилась, а я вошла в башню. Прихожая и ее обитатели меня огорчили: низшие духи тьмы, осколки сознания тех, кто покончил с собой или же был убит случайными грабителями. С такими договариваться не надо, им достаточно приказать.
   Слова заклинания легко срывались с губ. С моей-то работой не знать таких элементарных экзорцизмов... Кира бы душу вытряс.
   Пройдя в холл, я оказалась в потрясающем месте. Да, все было потускневшим от времени, покрытым грязью и обветшавшим, но по-своему великолепно!
   Винтовая лестница охватывала три этажа. На первом оказались кухня и большая столовая. А также на этом этаже была библиотека и небольшой бассейн с подведенным к нему горячим источником. Три двери на втором этаже вели в спальни, одинаковые по обстановке, но отличающиеся друг от друга цветовой гаммой. А вот третий этаж оказался обычным складом для мебели и прочей дребедени.
   Несмотря на то, что я ненавижу бытовые чары, да и даются они мне нелегко, еще меньше я хотела убираться вручную. Поэтому запустив заклинание, я вышла на улицу и села на крыльцо. Подъехавший к башне "Мерседес" плавно остановился.
   Первой из машины выпрыгнула Снежка, мы встретились с ней посредине двора и обнялись.
   - Нам точно..., - начала Снежок.
   - ...Надо чаще видеться, - закончила фразу я.
   - Яна-а-а-а! - накинулись на меня еще два визжащих тела.
   - Девчонки, - просипела-прохрипела я. - Я разгадала ваш коварный план... В машине места мало, вот вы меня и решили задушить в своих объятиях...
   - Уууу, - взвыла Коша. - Мы тебя целый год не видели, - и обиженно добавила, отцепившись от меня, - или я не поняла? Ты что, нам не рада?!
   - Рада, рада, - засмеялась я после очередных активных объятий.
   Постояв пару минут на улице, пока вернувшись на водительское место, Чертенок загоняла машину на двор, провела всех в башню.
   - Одна комната, самая крайняя направо, моя, Снежка и Коши. Или, мелкая, можешь и в отдельной пожить, - быстро сказала я. - Вторая большая для двоих оставшихся. А еще, поскольку готовить я ненавижу, а из-за вашего опоздания мы не смогли попасть в гостиницу, то вам необходимо срочно меня накормить. Пока я не начала кусаться и бросаться на окружающих.
   - Ну, я могу приготовить, - немного неуверенно начала Чертенок.
   - Ура! - я просияла. - Ты обещала суши!
   - Вот, японская душа, - вздохнула подружка. - Будут тебе суши. Огонек, разберешь мою сумку?
   - Угу.
   - Ну, вы разгребайтесь, - хмыкнула я.
   - А ты куда?
   - Вниз... Предлагаю следующую программу на сегодняшний вечер: вначале еда, потом погуляем по городу, потом вернемся и искупаемся. Тут просто потрясающий, шикарный каменный бассейн! А потом можно будет и отметить встречу!
   Подружки переглянулись.
   - Мне нравится, - кивнула Огонек.
   Остальные согласились и разбежались. Снежка поднялась в комнату, статью для начальника никто не отменял, а она в дороге этим успела всем надоесть. Вроде из-за работы и этой самой писанины она еще и проект дипломный не успевала закончить. В общем, я запуталась, похоже.
   Я вышла на улицу и замерла, остолбенело глядя в небо. Из серых, низко нависших туч падали колкие, белые снежники, фонившие магией. След магии льда, магии которой не владели вампиры, хозяева Румынии. А своеволия своей территории они раньше никому не спускали. Я и сама могла это определить, лишь благодаря дружбе с Гелой.
   Так, а теперь главный вопрос на сегодня. Кто-нибудь, объясните мне, что, собственно говоря, происходит???
  
  
  

Глава 3

  
   Только отдалившись от границы более чем на пару километров, Лаонард Архорн смог снять с себя скрывающие покровы. Вот теперь-то он был уверен, что ни одно заклинание не сможет обнаружить его. Ведьмы Снежного рода определят его вторжение разве что как след низшей нечисти, а значит, не станут усердно искать.
   Конечно, он никак не мог ожидать, что Габриель так внезапно очнется, но раз уж это произошло, пришлось срочным образом менять ближайшие планы. Было необходимо найти и уничтожить единственного из демонов, кто смог бы указать на него, как на виновного в смерти принца нижнего мира. Экс-рийхард был для него опасен, а значит, должен умереть. Габриель ведь постарается отомстить, а уж он приложит все усилия, чтобы бывший рийхард, чью должность Лаонард успешно занимал, не смог восстановить свое имя и положение.
   Беловолосый демон с восторгом потянул носом морозный ночной воздух. Сколько силы! И она просто разлита в воздухе! Свободно бери, сколько хочешь! Как хорошо, что этот недоумок рийхард так беспечно разодрал покровы границы, позволив ему выбраться на поверхность.
   Что ж, когда Габриель будет мертв, стоит подумать над возможностью вывести армию на поверхность, чтобы такие ресурсы не пропадали зря.
   Лаонард громко рассмеялся. Ну что же, а теперь пора отправляться на поиски. Но сначала стоило бы навестить одно существо, достаточно сильное, чтобы оказаться полезным.
  
  
   Белесый туман скрывал все, впрочем, Лаонард особо и не желал видеть местные красоты, если таковые вообще были в его собственном сне.
   Весьма непростая формула вызова, вынужденный сон - все это для того, чтобы призвать ходящего по снам.
   - Ты здесь? - грозно спросил Лаонард.
   - Ну, допустим, - рассмеялся туман, спиралью закручиваясь то слева, то справа от демона.
   - У меня к тебе дело, - беловолосый мужчина смотрел исключительно прямо перед собой, не желая поддаваться на провокацию нахального существа.
   - Интересно, что же привело ко мне пятого генерала? - призрачная фигура возникла прямо перед демоном.
   - Рийхарда, мразь, - ударом когтистой руки Лаонард разметал фигуру в хаотичные куски тумана, быстро влившиеся в окружающую белизну.
   - Ой, давно ли?! - голос, в котором явно слышалась издевка, теперь слышался отовсюду.
   - Ты забываешься, червь, - гневный рык сотряс воздух.
   - А тебе надо знать, что так дела не ведут. Короче, не будь я тебе должен, ты бы вообще сюда не явился, - очень серьезно отозвался призрачный голос, вновь соткавшись в бесполый силуэт.
   Лаонард вздохнул, пытаясь погасить бешенство, с этим существом всегда было тяжело, но сейчас особенно.
   - Я хочу, чтобы ты нашел бывшего рийхарда и род Снежных и устроил им не самые приятные ночи.
   - Я же не псих. Меня эти двое по асфальту раскатают, - возмутилось существо. - Тем более что у меня уже есть игрушка, а я не привык бросать свои развлечения незавершенными.
   - Почему двое? - заинтересовался демон, не обратив внимания на последующий треп сноходца.
   - Снежный род почти вымер, но последняя - это нечто. Вроде бы слабая, но в пределах круга жители сумерек сидят тише воды ниже травы, короче, жить хотят.
   Лаонард расплылся в улыбке, все складывалось даже очень хорошо.
   - А если я сделаю так, что тебя невозможно будет отследить? - решил взять быка за рога, чувствуя, что действие сонного отвара скоро сойдет на нет.
   - Еще две души, - вожделенно прошептал туман, - я согласен.
   С легким шипением дымка испарилась, выкинув Лаонарда из сна.
   Потянувшись, демон вздохнул, теперь оставалось ждать, пока противники ослабнут или сцепятся между собой.
  
  
   Снежок
  
   Странно, я думала, что внутри стены тоже будут из грубого камня. Но они оказалось облицованы темным деревом.. Первые светлые деревянные панели встретились мне на втором этаже. Похоже, кто бы ни жил здесь раньше, он решил не переносить немного гнетущее внешнее впечатление на спальни. И еще радовало отсутствие старинных доспехов или оружия в нишах и на стенах.
   Зайдя в комнату, упала на постель. А ведь этот безумный день еще не закончился! И чую я, не отвертеться от серьезного разговора. Сегодня, конечно, вряд ли, но... Я открыла ноутбук и занялась проектом. Пока мы ехали, я его довела до ума и сейчас просто отправила руководителю. Убедившись, что письмо ушло, открыла книгу. Да-да, свою книгу заклинаний, я ее давно в электронный формат перевела. Сейчас мне надо было проверить состояние границы в месте его заточения, что-то слабо верится в то, что рийхард аккуратно открыл дверь, а потом закрыл ее за собой.
   Так я и думала, кусок был значительно поврежден. Был еще какой-то след, но так как он не был похож на нечто серьезное, то это лишь означает, что какой-то мелкий паразит успел проскочить в этот мир. Ладно, слабую нечисть проблем не составит отловить и позже. Так же это могло быть последствием действий какого-то демонолога. Если так - тоже не о чем волноваться, призванные низшие демоны при наличии охранных и контролирующих кругов опасности представлять не будут.
   Сев поудобней, я принялась за плетение... Ниточка к ниточке, узелок к узелку. Сложное кружево заклинания требовало полной концентрации, учитывая еще и расстояние, это было нешуточным делом. Пришлось стягивать дополнительные силы, от чего волосы покрылись инеем.
  
   _________________________________________________________________________
   Габриель едва не упал от резкой обжигающей боли. Печать на виске словно горела огнем. Но все это продолжалось очень недолго, долю секунды, но и они показались вечностью. Демон присвистнул, ощутив неподалеку всплеск силы Снежного рода. Либо он что-то не просчитал, либо дела последней Хранительницы обстоят не так плохо, как хотелось бы ему.
   __________________________________________________________________________
  
   Когда я дошла до кухни, почти все уже собрались. Увидев, что красуется на столе, мне очень захотелось что-нибудь стянуть. Увы, или к счастью, но мои руки были заняты небольшими коробочками, а на левитацию я была уже неспособна. Оставалось захлебываться слюной, провожая взглядом очередной уворованный девчонками ролл. В нашей безумной компании у каждой можно было найти маленький, или не очень, бзик. Для меня, Лики и Янины это была Япония: кухня, традиции, язык и, конечно же, аниме. Впрочем, эту маленькую слабость нам не только прощали, но и потакали.
   Ради суши и ролов можно было и постараться, самый крайний незаметно пополз к краю тарелки.
   - Больно же! - возмутилась я, когда Чертенок отвесила мне затрещину.
   - Совесть иметь надо, сейчас все ужинать будем. А что это у тебя? - мгновенно переключилась она на свертки в моих руках.
   Коробочки взмыли вверх и закружились в воздухе, иногда подлетая к девчонкам, но в руки не давались. Я раньше никогда не дарила моим подругам артефакты, но в этом году у меня нашлась весомая причина.
   Артефакты из коллекции моей семьи были разные. Подвеска из лунного камня для Янины могла призвать снежный рой, каждая снежинка прорезает стальной лист. Тонкая цепочка из двух металлов для Чертенка защищала от кошмаров. Широкий браслет для Огонька поглощал любую снежную магию, ну, кроме моей. Красивая заколка для Мокоши - двойной артефакт: щит и телепорт. Если что-то будет угрожать ее жизни, эта вещица тут же переместит девушку в безопасное место. Пока девчонки восхищались подарками, я утащила ролл и вдруг поймала два задумчивых взгляда - Яны и Огонька. Что ж, они-то знают меня очень хорошо, чтобы у них возникли вопросы. И если они вопросы будут озвучены, мне будет сложно на них ответить.
  
  
   Янина
  
   Наша встреча в этом году началась со странностей. Нет, конечно, без этого не обходился еще ни один съезд, но в этот раз совпадения просто следовали одно за другим, что само по себе заставляло задуматься. Вначале опоздание, потом вместо уютной гостиницы старая башня, которая еще могла преподнести не один сюрприз. Затем полная недоступность, когда не могли дозвониться друг другу.
   Да и вообще, мне стало не по себе, когда мы собрались вечером все вместе на кухне. Нет, конечно, и разговор был веселый, мы обменялись последними новостями, пошутили, не было никакой напряженности или обиды, но все равно... Моя сила бурлила в крови, словно чувствуя надвигающие неприятности. Не люблю я такой активности магии. Она как застоявшийся в стойле конь, который предчувствует скорый забег. Что же должно произойти?
   Поморщившись, я отвлеклась от размышлений и вновь бросила тоскливый взгляд на двери. Сама я сидела на перилах, ожидая, когда выйдут остальные. Нет, если сказать честно - это была моя идея, выйти на улицу и поиграть в снежки. Но я сказала это в шутку!!! Кто же знал, что эти... ведьмы, примут все в серьез?
   Хлопнула дверь, и на площадку выглянула Снежка. Моя очаровательная подружка покрутилась передо мной, в темно-синих джинсах, белом пуховике. Красотка!
   - Не смотри так, - кокетливо сказала она, окидывая меня взглядом и куда более несчастным тоном резюмировала: - А ты как всегда.
   Я кивнула. На мне были черные джинсы, черный же свитер и черный пуховик. Черному цвету я изменяла редко... с белым. И в этот раз все это черное "великолепие" разбавлял лишь амулет на моей шее. Подвеска из лунного камня. Снежка лично застегнула цепочку. Интересно, что случилось? Чего боится моя подружка? Боится настолько, что рассталась со своими амулетами, из своей сокровищницы. Ладно, эти мысли из головы придется выкинуть, тем более что от них не станет легче, ни мне, ни Снежке.
   - Ну, идем же! - нетерпеливый окрик Огонька вывел меня из задумчивости.
   Очнувшись, я обнаружила, что вокруг уже собрались все ведьмочки. Покачав головой, я последовала за ними. Выходя на улицу, абсолютно ни о чем не задумываясь, я замкнула контур.
   Многое повидала красивая столица Румынии. Горели улицы... пролетали самолеты, бомбежка обрушивалась на жителей. Были яркие карнавалы и уличные незамысловатые концерты. Видел город и охоту вампиров, издревле его населяющих, и облавы на ведьм - не раз на его центральной площади горели огромные костры. Но все это нас мало интересовало. Мы приехали отдыхать. Итак, недалеко от центра, в маленьком ухоженном парке, разгорелась настоящая снежная баталия. Снежки так и летали в воздухе, направляемые магией.
   - Получай! - с таким криком в красноволосую девушку запустила снежок девушка с русой косой и в белом пуховике.
   В ответ на нее обрушились сразу три комка снега.
   - Так нечестно! - раскрасневшаяся я короткими перебежками добралась до пострадавшей и вместе с ней обрушила снежную атаку на подруг.
   Веселый смех звенел в воздухе парка.
   - Тьфу ты, нечисти развелось сколько! - раздался на дорожке старческий брюзгливый голос. - Нет, чтобы дома... ходют тут, играются... мелкие больно...
   Старушенция ушла. А игра замерла сама собой... Проводив старушенцию недоуменными взглядами, компания снова расхохоталась.
   А над городом раздался медленный пронзительный бой. Вскинув головы, мы задумчиво уставились башню, хорошо видную поверх низкорослых деревьев.
   - Может, то, что я скажу, вам покажется очень глупым, но я хочу эти часы, - тихо сказала Чертенок.
   - Началось, - вздохнула я.
  
  
   В небольшом кафе, больше всего напоминающем маленький сказочный теремок, было тихо и очень уютно. "Теремок" начинал работать после десяти часов, и о нем мало кто знал. Я со Снежкой, сбежавшие ото всех, пришли в это кафе и устроились за столиком.
   - Это и есть твой сюрприз? - уточнила Гела, оглядываясь по сторонам. Под белым пуховиком у нее был нежно-бирюзовый свитер под цвет глаз.
   - Нет, - я улыбнулась. - Здесь мы с тобой немного погреемся и подождем. Просто магазин, который и является моим сюрпризом, находится немного ниже и откроется только через полчаса.
   - Что это за кафе?
   - Лет так двести назад его построил один влюбленный вампир для своей жены-человека. Он очень хотел, чтобы она была счастлива. Здесь самый вкусный горячий шоколад, самые лучшие булочки, а главное - самый большой книжный магазин.
   - Так значит самый-самый... - улыбнулась Снежок. - И шоколад самый-самый? Это замечательно!
   Для такой любительницы сладкого это действительно был показатель, и даже хорошо скрытая тревога ушла из глаз девушки.
   - Думаешь? - я тихо засмеялась, но в серых глазах мелькнула и тут же пропала настороженность. - Меня в это кафе и этот магазин привел... мой друг. С которым мы потом не очень хорошо расстались. Мне понравилось все еще тогда. И этот уют, и тепло, которым дышат стены. И то, как здесь обслуживают. И знаешь, что еще мне очень нравится? То, что здесь не надо делать заказ!
   - То есть? - Снежок наклонила голову к плечу, внимательно глядя на меня. - Как это не надо?
   - А вот так, смотри.
   Со стороны подсобки вынырнула красивая девушка, очень бледная, и как бы сказал человеческий стоматолог "с неправильным прикусом". Пройдя через зал, она опустила на стол поднос с двумя большими чашками горячего шоколада, плетеную корзиночку с круассанами с шоколадной и ванильной начинкой. Затем улыбнулась посетительницам.
   - Янина, рада снова видеть вас здесь.
   - Спасибо. Мне очень у вас понравилось.
   - Да, я поняла, - вампирша улыбнулась и серьезнее посмотрела на Снежка. - Надеюсь, Гела, вы также станете нашей постоянной посетительницей.
   Еще раз улыбнувшись, Дайри ушла в сторону подсобки. Снежок мгновенно напряглась.
   - Она что, мысли читает? - произнесла Гела, пытаясь расслабиться и свести все в шутку. В который уже раз на секунду или даже меньше проявилось в подруге что-то, что она так тщательно скрывала
   - Солнышко, - тихо сказала я. - Что с тобой случилось?
   - Яна, - улыбнулась Снежок так, как умела только она. За этой улыбкой не заподозришь проблем или неприятностей.
   - У меня просто неприятность семейного плана, которая, я надеюсь... - голос Снежка едва дрогнул, - благополучно разрешиться.
   Я кивнула, но все же решила продолжить явно неприятную для нее тему:
   - Послушай меня, просто послушай. Ты для меня - самый лучший друг. Если ты хочешь скрывать то, что у тебя случилось - твое право. Если не хочешь принимать помощь - так и скажи! Но, возможно, смогу что-то посоветовать?
   - Прости... - Геля задумалась. - Если совсем коротко, меня скоро убьют. Если очень повезет, то быстро. Я хорошо осознаю, что он мне не по зубам. При самом хорошем раскладе я заберу его с собой. Но прежде чем это случится, мне надо будет вернуться на Север.
   - Тебя? Убить? Я не позволю... даже не так. МЫ не позволим! Проведем небольшой обряд ночью.
   - Яна! Успокойся, - фыркнула Снежок. - Не думаю, что вам стоит знать, кто он, именно потому, что вы попытаетесь вмешаться. Вы просто погибните по-глупому. Я рассказала тебе это на тот случай... В общем... Я пока сама не знаю, что делать. Все. О моих проблемах мы больше не говорим.
   - Геля, если ты даже с Советом умудряешься справляться, то любой маг тебе по зубам, - попыталась ненавязчиво вытянуть из этой паникерши еще информацию, - если уж твой род даже демонов сдерживает...
   Побелевшее лицо Снежка ярче всяких слов подсказало, что я невольно попала в точку.
   - Та-а-а-к, - я подалась вперед, чувствуя азарт. Люблю разгадывать загадки. - Солнышко, ну скажи же, на волю вырвался тот самый придурок, из-за которого ты не могла надолго от границы уходить?
   - Ну, да. Габриель Мистариа со Вита, рийхард подземного мира, которого запечатали в ледник мои предки, проснулся. Поэтому вы не вмешиваетесь, ибо, чтобы убаюкать этого красавца, понадобилось тридцать три жизни из клана Снежных.
   - Рисковать жизнями наших девчонок, конечно, не стоит, - я сделала глоток шоколада, потом улыбнулась. - А вот от меня ты не отделаешься.
   - Ты тоже не вмешиваешься, - вздохнула Снежок. - Позволь напомнить, что из меня не девочку-цветочка воспитывали, а воина. Я уже десять лет всякую чертовщину на Севере отлавливаю. Поэтому, если я с ним не справлюсь... Так что если он появится на твоем горизонте, ты будешь хорошей ведьмой и просто пройдешь мимо. Обещай мне. Иначе буду являться призраком! Ты знаешь, я смогу!
   Я пожала плечами. Ну не врать же в глаза подруге. Пусть считает, что я уступила.
   - И не надо на меня так смотреть, я вообще сейчас буду очень аккуратна, - Снежок улыбнулась. - Прежде чем драться, я буду делать то, что делали многие мои предки, я буду прятаться. Короче, может все и обойдется. Например, мои предки от него почти несколько лет бегали. Причем бегал не один человек, а целый клан.
   - А если, я скажу, что у меня не одна жизнь?
   - Не пройдет, - спокойно пожав плечами, ответила Гела. - Даже если их у тебя девять, как у кошки. Пока играю только я. Поверь, я далеко не так безрассудна, чтобы предложить ему честную дуэль, - девушка сделала глоток шоколада. - И потом, Янина, он в своем праве.
   Я вздохнула и откинулась на стуле и выложила... последний козырь.
   - Если ты не хотела втягивать меня в эту драку, тебе надо было осмотрительнее выбирать мне подарок. В лунном камне я ощутила чужеродную тебе магию... демона? Так что, хочешь ты этого или нет, я уже в игре. И раз уж ты не собираешься ему предлагать честной дуэли, то вдвоем у нас чуть больше шансов.
  
  
   Мокоша
   - Сбежали, - констатировала я, наблюдая, как Яна вместе с Гелой отдаляются все дальше и дальше.
   - Пусть бегут, - чуть улыбнувшись, ответила Огонек. - Они давно не виделись.
   - С нами тоже, - пожаловалась Чертенок.
   - Вам общения со мной мало? - вставила свои пять копеек я.
   - Быстрее уж много, - задумчиво констатировала Огонек.
   - Я на вас обижусь, - показательно надулась.
   - Рискни, - хихикнув, согласилась Огнеслава, - если уж жизнь настолько надоела.
   - Ладно, - когда мы уже отсмеялись, сказала я. - Куда дальше идем?
   Тем временем стемнело. Улицы светились витринами магазинов и небольшими фонарями. Под ногами приятно хрустел когда-то белый, но уже истоптанный снег.
   - Не знаю, - живо отозвался кто-то из девчонок.
   - Разрушим пару зданий? - оптимистическое от Лики.
   - Это скучно... - пожаловалась я, решив не подзадоривать вторую неугомонную личность. Двоих нас Огонек не выдержит.
   - Выпьем тогда горячительного для поднятия настроения? - предложила Огнеслава. - Эй, я кофе имела в виду. А вы что подумали?
   - Я не пью, что бы ты там не имела, - пофигистически отозвалась я. - Тем более, Чертенку противопоказано. Как показывает практика, потом даже архимаг все следы твоего бурного времяпровождения затереть не может, - хихикнула, прямо глядя в ехидно прищуренные глаза нашего чуда. Впрочем, здесь все "чуды". - Хотя там даже не следы, а магические воронки.
   - Ага, а потом нам еще профилактические лекции в Совете читают, как морально неустойчивым к твоему живому характеру, - поддержала меня Огонек.
   При упоминании Совета Ста, настроение резко нырнуло вниз. Не люблю я его. Они меня себе захапать хотят, чтобы училась, а если реально, получить на будущее перспективного мага. А мне пока своего универа хватает, моего матанчика, и вечных опозданий на стандартные пять минут вне зависимости от того, раньше я вышла или позже. Самое смешное, что по поводу опозданий отчитывает только знакомый с мехмата, прогуливающий пары в то время, как я все-таки пытаюсь добежать да своего корпуса в минимальные сроки. А в магическом университете могут после парочки опозданий и заколдовать от такой вредной привычки. И что я потом буду делать?
   - Так куда пойдем? - не унималась я.
   - Может, спать? - предложила Чертенок, хитро поглядывая из-под недавно отрезанной челки.
   - Раньше двенадцати? Ты издеваешься? Да и мы же вроде праздновать собирались? - пискнула я. - Да и какое спать, время детское!
   - Сказала самая младшая из нашей невменяемой компашки, - хихикнула Огонек. - Значит что? Ребенку лучше знать, детское или не детское.
   - У-у-у-у, старушки, - подняв повыше носик, наигранно надулась я. - Вот перевалит вам за сокровенную цифру "три и нолик", а мне до нее еще далеко будет.
   - А мы всего-навсего подождем, пока до этой циферки доживешь ты, - парировала Лика.
   - Злые вы, - наиграно шмыгнув носом, просветила всех я. - Вот уйду от вас.
   - Куда? - удивилась Огонек. - Сама же не раз ныла, что никто не понимает.
   - В магазин за сладким! - торжественно вякнула я, и развернулась по направлению к магазину.
   - И нам купи! - донеслось мне в спину.
   - А я даже хотела к вам вернуться, - обернувшись, фыркнула я этим врединам. - Теперь не вернусь, сама съем! - и, хихикая, почапала ко входу в него. Девчонки рассмеялись. - Хотя я все равно вернусь! - резко обернувшись и хитро скосив глазом, сказала я. - Не отделаетесь вы так просто от меня.
   - Ты на лису сейчас похожа, - заметила Лика.
   Я состроила задумчивую рожицу.
   - Я им о глобальном, о том, чтобы они заранее знали, что надо готовиться к апокалипсису, а они мне о лисах, - сострила. - Кошка я, кошка, обожающая сладкое, - и резко крутнувшись на триста шестьдесят градусов, а потом, показав подружкам язык, завернула наконец-то за угол, за которым я чуть ранее умудрилась заметить магазин. Ага, чтобы со всей дури впечататься в кого-то. У меня как всегда. Пришлось поднимать голову повыше, чтобы увидеть лицо пострадавшего. Люблю высоких, но не до такой же степени! Да и староват для меня. Хотя тату на виске классная. Может себе забабахать? Хотя мама прибьет.
   - Извините, пожалуйста, - извиняющиеся улыбнувшись (безотказная улыбка, люди обычно не выдерживают и сдаются), сказала я и чуть наклонила голову.
   Меня проводили удивленным взглядом, и чуть отступили, давая проход. Я потопала дальше, настроение было прекрасное, и я начала тихо напевать, когда вдруг кто-то навалился сзади на меня. Обернувшись, я увидела Лику.
   - Я тоже сладкое люблю, - весело улыбнувшись, сообщила она.
   - Ты что, тоже сбила с ног того парня? - поинтересовалась, заранее посочувствовав этому представителю противоположного пола, сумевшему попасться на пути нас двоих.
   - Какого? - удивилась подруга.
   - Да вон... - я обернулась, но кроме нас двоих возле магазинчика никого не наблюдалось. - А, ладно, пошли, - не стала зацикливаться на непонятном исчезновении.
   - И что дальше? - спросила, минут через десять, уже доедая "Твикс". Почему-то именно эти шоколадные батончики я люблю больше всех иных.
   - Не знаю, - отозвалась Лика, вылизывая пальчики, щедро вымазанные шоколадом.
   Мы еще шли домой, когда мимо пробежало пару ребят с коньками. Коньками...
   Ведьмочки переглянулись.
   - Вы думаете о том же, что и я? - спросила Огонек.
   - А коньки? - с недоверием уточнила я.
   - Намагичим.
   - На каток!!! - и мы веселой компанией понеслись к предполагаемому месту развлечений.
   Катки я люблю, проблема в том, что посещала их я только дважды, и оба раза не обошлись без травм.
   Первый раз я неудачно упала, отставила руки назад, чтобы на них опереться, а в результате конек чиркнул по безымянному пальцу на левой руке. Хорошо, что сейчас от того пореза даже шрама не осталось.
   Во второй раз я умудрилась едва не убиться, правда, уже дома. Позвонила знакомая, чтобы сказать, на сколько и где собираемся. Пока бежала к телефону - неудачно упала щекой на ручку кресла.
   А теперь вопрос: в какую именно неприятность я влипну на этот раз?
  
  
   Огонек
  
   - Лика, оставь меня в покое! Лика! Я кому сказала?! - умоляла Коша, мертвой хваткой вцепившись в ограждение.
   - Осторожно, вы сейчас кого-то так убьете, - фыркнула я, едва увернувшись от буйной парочки.
   - Нет, я научу тебя кататься! Я упрямая, - Лика в буквальном смысле слова пыталась оторвать мелкую от бортика, оттаскивая за ногу.
   - Бедная я, бедная. Лика, поставь меня обратно. А-а-а-а, - заверещала Мокоша, почувствовав, что пальцы вот-вот соскользнут.
   - Спорим, они сейчас упадут? - спокойно предположила какая-то девушка, стоящая рядом со мной и с интересом наблюдающая эту картину.
   - Вроде нет, - так же меланхолично отозвалась я.
   - Если не упадут, то точно кого-то убьют, - не сдавалась незнакомка.
   - А вот это уже более реалистично, - согласилась, в очередной раз порадовавшись, что предусмотрительно отъехала на противоположный конец катка от неугомонной "тренерши", решившей за вечер превратить Мокошу в будущую чемпионку ближайших олимпийских игр.
   - Лика, я не умею! Да не тащи ты меня! Я не хочу в центр, мне около бортика хорошо! - надрывалась Мокоша.
   - Я выиграла, вон уже упали, - обрадовалась блондинка.
   - Нет. Они не упали. Это мелкая решила когтями в лед вцепиться и зубами за плинтус, чтобы ее эта чертовка никуда не тянула, - поправила я со смешком, изучая горизонтальную художественную композицию из тел.
   - Лика, нет! Пожалей меня-а-а-а. Я жить хочу-у-у!
   - Да будешь ты жить. Ни разу не слышала, чтобы с катков трупы выносили, - пообещала Чертенок, но, кажется, младшенькая услыхала только слово "трупы" и заголосила пуще прежнего:
   - Пусти!!! Мне уже страшно.
   - Да не трусь. Сейчас я быстренько научу тебя кататься... - очень многообещающе проинформировала Лика, разве что смеха демонического не хватало для большего впечатления.
   Мне показалось, что Коша пытается вцепиться ногтями в лед. Вот только это вряд ли помогло, если учитывать, что младшенькую в буквальном смысле этого слова тащили за ногу.
   "Как хорошо, что я научилась кататься раньше, чем познакомилась с Чертенком", - про себя порадовалась я.
   Неизвестно, хватило бы у Лики сил, чтобы таким образом тащить по льду сразу двоих, но вот энтузиазма было в избытке.
   - Лика, пожалей меня. Лика! Ты меня слышишь?! - пыталась докричаться до голоса разума или милосердия (что первым откликнется) Мокоша, к тому времени успевшая вновь добраться до бортика.
   - А-а-а-а. Мальчик, ты чего не смотришь, куда едешь?! Я тут людей учу кататься! Зашибить могу ненароком, - Чертенок внезапно озаботилась наличием постороннего народа на льду, который до этого момента просто не замечала.
   - Меня или его? Лика, отпусти! На нас весь каток смотрит... Лика, давай ты меня позже будешь учить? Пожалуйста-а-а!
   - И не надейся, что таким способом ты от меня сейчас отвертишься, а потом я забуду. Не до-жде-ешься!!!
   "Да-а-а, Кошка, обнимающая за ногу Лику, зрелище непередаваемое. Прикольная бы статуя получилась, - опять мысленно прокомментировала, тем не менее не желая приближаться. - Еще бы и подпись: "Ни перед чем не остановлюсь на пути к цели".
   - Спасите, она же смерти моей хочет, - взмолилась Мокоша, заприметив меня.
   - Не мешай воспитательному процессу, - тут же загородила ей путь к побегу Чертенок.
   - Кажется, тебе уже пора бронировать место в бомбоубежище, - заметила все та же блондинка рядом, ловко увернувшись от пролетевшего мимо конька.
   - Лика, дай хоть завещание написать-то...
   - Давай устно, я запомню, - не поддалась на уловку "педагог".
   - О-о-о?
   - Правда не факт, что все, и что-то, что вспомню, будет правильно, - "порадовала" она подопытную.
   - Да-а-а? Если что, хочу памятник из белого мрамора, с крылышками. И подпись, "Этого ангела убил жестокий мир" рядом с "миром", можно дописать "Лика", - съязвила тут же Коша.
   - А что там раньше-то было? В смысле - в завещании по поводу памятника? - заинтересовалась "виновница" спектакля.
   - Кусок надгрызенного гранита. И подпись: "Гранит наук", - проинформировала ее я, уже будучи в курсе предпочтений мелкой спутницы.
   - О-о-о-о, буйная фантазия у ребенка, однако.
   - Лика, хоть кактусы мои пожалей. Кто за ними присматривать будет, когда меня не станет? - фантазия Мокоши была воистину безграничной.
   - Как кто? Я конечно.
   - Хм... Лик, мне хоть и говорят, что я жестокая, но не до такой же степени...
   - Так, хватит болтать, пошли учиться кататься!
   - Не хочу-у-у.
   - Тяжело в учении, легко в бою.
   - Лик, каком бою? Если в травмпункте, то давай разу туда пойдем. Я себе валерьянки возьму, а тебе она, наверное, уже не поможет. Тут быстрее смирительная рубашка подойдет.
   - Сейчас обижусь и сразу к бою перейдем.
   - Я только "за", - похоже, Коша поняла, что сама же сделала стратегическую ошибку. - Лика, не надо!
   - Надо, тем более, ты сама просила.
   - Я же не думала...
   - Зато я где-то читала, что в экстремальных ситуациях человек может все. Вон как иногда детей плавать учат? Затягивают на глубину, а потом оставляют. И ведь помогает! - тем временем "успокаивала" младшенькую Чертенок.
   - Лика, меня не жалко, детей пожалей.
   - Не заговаривая мне зубы.
   - Они у тебя такие симпатичные....
   - Я тебе что сказала? Готова?
   - НЕ-Е-ЕТ!!!!
   - А все равно поехала! - восхитилась девушка рядом.
   - Красиво поехала. Только в спину толкать надо было не так сильно, - не разделила ее восторг я.
   - Согласна. И как красиво о бортик затормозила...
   - О боже, Лика, я тебя прибью. Только все синяки залечу... - простонала жертва произвола, поднимаясь на коленки. - Лика, не подходи ко мне! - взвизгнула Коша, завидев приближающуюся учительницу. Или лучше назвать ее мучительницей?
   - Дай посмотрю, что у тебя тут.
   - Лика, не надо.
   - Как не надо? У тебя что-то болит? - вцепилась в девушку новоявленный врач.
   - Нет!!! Все хорошо!
   - Раз хорошо, пошли продолжать учиться, - оживилась тут же Чертенок.
   - Не надо!!!
   - Как не надо?
   - Да-а-а. Эффективность Ликиного метода на лицо! - восхитилась я.
   - Не надо! Там тормозить не о что! Разве что о бортик с другой стороны. Только вряд ли я к нему доеду... - тем временем отбивалась от "помощи" Чертенка Мокоша.
   - Так, не болтай. Приготовилась? Поберегись!!!
   - Ага. Если бы еще глаза не закрывала, когда едет... - взвизгнула блондинка, уворачиваясь с траектории полуполета-полуезды Мокоши. - Может, спасешь ее от этого изверга? - я едва успела подхватить под локоть общительную незнакомку за миг до ее приземления на лед мягкой точкой.
   - Чтобы она на нас переключилась? - не поддержала идею я.
   - Хм... И то правда. Пусть развлекаются, - подытожила девушка, оценив перспективу.
  
  
   Мокоша
  
   С катка мы выбрались часа через два. Я уже не рада была, что тогда не согласилась пойти спать, а начала возникать о детском времени.
   Больше никогда, никогда, никогда не пойду на каток с Ликой, пока не научусь кататься хотя бы...
   Сегодня в катании я не особо преуспела. Зато по экстренному торможению... Все тело болело, хотя сильных ушибов вроде не было. Правда, для меня сильные ушибы - это которые только через месяц окончательно сходят...
   - Чего такая расстроенная? - спросила Лика.
   - Это она жалеет, что так и не научилась кататься, - быстро нашла ответ Огонек.
   - Да не грусти ты, - приняла все за чистую монету Чертенок, хлопнув меня рукой по спине, при этом попав по какому-то из многочисленных ушибов.
   Я тихонько выдала полувой-полухныканье и покосилась на девушку, не услышали ли? А то ведь еще лечить будет. А фиг его знает, чем это будет отличаться от обучения катанию на коньках? Может тоже по этому самому "экстремальному" методу? Вроде нет. Кажется, жизнь продолжается. Теперь главное добраться до кроватки, выбрать оптимальную позу, чтобы ничего не болело, и поспать...
   - Приедем в Киев, я тебя продолжу учить, - жизнерадостно закончила фразу Лика.
   Кажется, только что жизнь кончилась...
  
  
   Чертенок
  
   - Хочу часики, - хныкала я весь вечер, порываясь украсть одну из достопримечательностей города. Мое нытье, наверное, было слышно на весь парк. Вон даже старушки, сидящие в столь позднее время на лавочках, уже оглядываются.
   - Хочу-у, вы мне поможете? - с мольбой в глазах и чуть не падая на колени, просила я.
   Подруги пытались узнать, зачем мне эти часы. Но как им объяснить? Нужно!! Причем я сама не могу точно понять для чего, но знаю, что так будет правильно. С другой стороны, я себе представляла, как у меня на даче они будут сочетаться с домом. Старину я всегда любила, и меня к ней тянуло как сейчас к той башне. Для себя решила, даже если девчонки мне откажут - все равно похищу. Им не объяснишь, что чутье, да и воспитание, требуют пойти и взять то, что хочу. Я с детства, будучи младшенькой, всегда получала желаемое, это можно назвать избалованностью, эгоизмом, но иначе я уже не могла. Сказать по правде, я уже думала, что меня не поддержат, даже был момент, когда я развернулась и потопала к виднеющейся вдали башне. В голове крутились планы, как это возможно сделать, но везде в них находились проблемы, мне не хватало подруг. Жаль, что не удалось их уговорить, но я не в обиде, если они так решили, то пусть так и будет. Сориться из-за старины я не хотела, но и объяснить толком их притягательность не могла. Мне даже стало потом стыдно, что я разуверилась в нашей дружбе, ведь девчонки догнали меня всего через пару минут после моей демонстративной выходки.
   Подходя к башне, у меня появилось чувство, что это правильно, так должно быть. Благо из-за позднего вечера на улицах людей было совсем мало, да и погода не баловала. Огонек кому-то напряженно писала целую поэму в смс-режиме, иногда так... по ведьмински хихикая, что я заранее искренне пожалела адресата. Решив ее временно не трогать, обратила внимание на Мокошу, шагающую впереди.
   - О чем задумалась? - поинтересовалась, догнав девушку и подхватив ее под локоток. А вдруг решила бы сбежать?
   - Тебя одну пускать - это неприятностей потом не оберешься, - фыркнула доброжелательница.
   Уже на подходе к нашей цели, Огонек присоединилась к разговору:
   - Чур, я сегодня исполняю роль сигнализации, все равно я считаю, что зря ты их воровать собралась.
   Коша ехидно улыбнулась:
   - А мы любим приключения. Ну что стоишь, рот открыла? Не могли же мы тебя одну бросить. Пошли уже.
   Темнело. Мы незаметно подкрались к зданию, периодически изображая скучающих туристов. А вы попробуйте подобраться к частично освященному зданию со снующими туда-сюда охранниками. Просто на первом этаже этого замка с башней находился музей. Пользоваться магией как-то не хотелось. Рано. Еще силы понадобятся.
   - Жаль с нами не пошли Янина и Снежок, их бы умения нам пригодились, - немного грустно пробормотала Мокошка, - ну ничего, что-то выдумаем. Чертенок, какие идеи будут?
   - Ммм, даже не знаю. Мне почему-то казалось, что будет проще. Про охрану вообще не подозревала, - я хотела провалиться сквозь землю, так не продумать самого элементарного, и посему самого сложного. Впрочем, это на меня похоже. Ну, ничего!
   - Слушай, может, ты их усыпишь? - прошептала мне на ухо Огонек.
   - Я не умею, точнее, никогда не пробовала. Вряд ли получиться, ты же знаешь, у меня спонтанно просыпаться силы, да и контролировать я их не совсем могу, - так же шепотом ответила я. - Но рискнуть могу.
   Отбросив сомнения, представила свою силу в виде маленьких бабочек, которые полетели по направлению к охране.
   - Какие симпатичные, - радостно прошептала Коша, пытаясь к ним прикоснуться, за что получила по рукам от Огонька.
   - Не трогай! Мало ли как сработает, не хватало, чтобы ты уснула, - гневное рычание подруги нарушило мою концентрацию. Но бабочки уже были у цели. Дальнейшая картинка оказалась просто очаровательной. Магические красавицы закружились в хороводе над охранниками, с их крылышек просыпалась пыльца и серебряным облачком опустилась на мужчин, покрыв сиянием с головы до ног. Охрану вырубило моментально. Не скажу, что их встреча с землей-матушкой была плавной и элегантной, но это уже издержки земного притяжения. И в этом я в кои-то веки не виновата!
   Я растеряно смотрела на содеянное и до меня начало доходить: все получилось!
   Но эйфория от успеха быстро прошла, смытая возникшим беспокойством. Земля-то холодная. Надеюсь, они не простудятся. Но тут Огонек, поймав мой растерянный взгляд, улыбнулась, и парней окутала легкая дымка. Похоже, девушка подогрела брусчатку. Я благодарно кивнула. Приятно, когда тебя понимают даже без слов! Но так как поддерживать наложенную ею отзеркаливающую охранку и при этом плести с нами заклинание иллюзии было сложно, Огнеслава решила выполнять роль нашего охранника и побродить по периметру. Тем более что согревающее заклинание без подпитки будет действовать еще около часа.
   - Лика, может не изнутри, а снаружи накладывать заклинание иллюзии? - поинтересовалась младшенькая.
   Немного подумав, признала ее правоту. Кивнув, начала плести каркас заклинания, которое тут же подхватила Мокоша. Со стороны могло показаться, что мы стоим озадаченные и смотрим на часы, но если смотреть магическим зрением, то картина представала бы совершенно иной. Передо мной висело, переливаясь, полотно, где причудливо, но изумительно красиво сплетались нити стихий: зеленая нить - магия Земли, оранжевая - дар Огня, серебряная - Сна, прядка нежно-голубого оттенка с серебряными прожилками также принадлежала мне, соединяя остальные доступные силы. Каким-то образом Коша расшатала камни, позволив мне слевитировать циферблат с закрепленным за ним механизмом и переместить все это добро в открытый пространственный карман. Младшенькая тут же поместила нашу иллюзию в образовавшуюся дыру в стене. Затем мы оценили проделанную работу.
   - Красиво, от оригинала не отличишь, - известила Мокоша.
   - На всякий случай надо будет днем сюда еще раз заглянуть и попросить девчонок укрепить иллюзию. Но лет на десять ее точно хватит, - объявила я.
   Тем временем Мокоша, пообщавшись с Огнеславой по телефону, направилась прочь от здания, пальчиком поманив меня за собой. Вечер продолжался.
   Когда моя жажда обладания диковинкой была утолена, появилась возможность проанализировать некоторые события прошедшего дня. И несколько моментов стали очень уж занимательными, чтобы обязательно поискать объяснения. Для начала на кухне, после того как Снежок подарила нам артефакты, что странно само по себе, я заметила, как Янина и Огонек отреагировали. Ну ничего, я разберусь. Нельзя сказать, что Снежок не дарила никогда подарки, но из личной коллекции впервые. Про мою проблему с кошмарами девчонки знали давно, поэтому презентованный артефакт был особо ценен и дорог. Кому нравиться просыпаться в страхе и холодном поту? Или знать, что твой кошмар увидел еще кто-то? Я давно искала для себя что-то подобное. Жаль, от силы отказаться нельзя, иногда мне даже хотелось родиться обычным человеком. От моих мыслей цепочка, казалось, нагрелась. Теплый металл как бы напомнил: я не одна, со мной друзья, которые меня любят. Больше я не одинока. Мысленно пообещала себе еще раз отблагодарить подругу. Знать бы еще, как им правильно воспользоваться. Снежок мне так и не рассказала толком, только пробормотала, что придет момент, и я пойму, что к чему.
  
  
   Огонек
  
   Меня эта катавасия с часами порядком напрягала. Я в ней не видела смысла. Ну согласитесь, какой резон воровать часики размером со стену собственной квартиры? Да у Лики кроме как на мобилке часов вообще не наблюдалось, а теперь вот ей приспичило.
   Я прохаживалась вдоль здания, прикрывавшего площадь, на которую мы совместными усилиями навесили чары, отводящие глаза случайным прохожим. Позади меня девчонки упорно накладывали заклинание иллюзии, которое должно было заменить настоящий часовый механизм. Поскольку огневая поддержка была там без надобности, то я вызвалась постоять "на стреме" на всякий случай.
   Резко развернувшись, чтобы уже в сорок восьмой раз пройти вдоль вышеупомянутого домика, я со всего размаха впечаталась прямо в грудь кого-то явно высокого, поскольку сама от природы ростом обделена не была. Покачнувшись на высоких каблуках, благодарно улыбнулась мужчине, бережно поддержавшему меня за локоть.
   - Спасибо и извините, - бросила на рядом стоящего заинтересованный взгляд.
   - Не за что, - он только теперь медленно разжал свои пальцы на моем предплечье, делая это словно неохотно.
   Я старалась в темноте рассмотреть внешность собеседника, но, увы, без применения магии сейчас была доступна лишь такая картинка: мужчина был одет во все черное. Я пришла в настоящий восторг, рассмотрев на красивой стройной фигуре не распространенную среди представителей нашего поколения дутую пуховую куртку, а строгое и явно дорогое кашемировое пальто. Длинные черные волосы незнакомца оказались собраны в низкий хвост. Не скажу, что мне нравятся "волосатики", но этому парню такая прическа шла. Хотя, стоит признать, ему должно идти все что угодно, хоть ведро на голову одень. Этот мужчина оказался едва ли не самым красивым из виденных мною за все свои надцать лет. Правильные черты лица и темные, сложно было сказать навскидку, какого именно цвета, глаза, завершали образ этого красавца в черном. Прямо таки вампирская внешность, хотя нет, вряд ли вампир, кожа была явно темнее, чем наблюдалось у представителей дракульской расы.
   По правде говоря, мне почему-то и самой не хотелось прерывать едва начавшееся знакомство, но, учитывая, что творилось на площади за моей спиной, я просто не имела права его удерживать. И, слава всем силам, он сам спросил:
   - Вам не холодно?
   - Нет, - я тепло улыбнулась, в очередной раз отбрасывая за спину непослушную копну волос. - Я не мерзлячка.
   Стоит признать, его вопрос был более чем закономерным, учитывая ночную температуру и срывающийся колкий снег, я была одета не по погоде. Коротенькое пальтишко-распашонка цвета темной вишни, с укороченными для удобства вождения рукавами, явно не предназначалось для ночных прогулок. Для обычных людей. Но не для ведьм, и уж точно не повелительниц стихии Огня. Но не объяснять же все это моему новому знакомому. Точнее, незнакомому, я ведь даже не знаю имени собеседника. Решив это тут же исправить, протянула ему руку:
   - Огнеслава.
   - Габриель, - ухватив мои пальцы, он поднес их к своим губам, лишь слегка окутав запястье теплым облачком своего дыхания. А по моей коже пробежали мурашки, впервые за все время прогулки заставив зябко повести плечами.
   В этот самый момент в кармане весело запиликал мобильник, оповещая про звонок Мокоши. Я искренне порадовалась, что смогу извлечь устройство левой рукой, поскольку правую забирать из теплых мужских пальцев совершенно не хотелось. Хотя я и понимала, что сейчас, скорее всего, выгляжу как полная дура.
   - Ало, - я приложила трубку к уху.
   - Мы закончили, подходи, - весело прощебетал голосок подруги.
   - Да, минутку, - постаралась выкроить хоть мизерный запас времени для себя.
   - У тебя все хорошо? - тут же озаботилась мелкая, мгновенно переходя на деловой тон.
   - Совершенно, я вас догоню, - и нажала на кнопку сброса вызова.
   Высвободив пальцы из теплого плена, грустно улыбнулась новому знакомому.
   - Пора...
   - Я понял, - он кивнул с легкой улыбкой.
   А я осознала, что опять не могу отвести от него глаз, и таращусь, как дура. Да уж. Дважды так себя обозвать - это уже показатель!
   - Еще раз спасибо, - поблагодарила, заставила себя отвернуться, и пойти в сторону заветной площади с часами.
   - Огнеслава, - окликнул он меня, а я только и ждала этого, мгновенно обернувшись, - может, еще встретимся? Где вы остановились в Бухаресте?
   - Лучше позвоните, - я представила, как буду рассказывать про башню с привидениями, и усмехнулась. Потом продиктовала номер мобильного и легкой походкой двинулась на встречу с подругами. Каблучки лихо цокали по мостовой. Я возвращалась уже с совершенно другим настроением, забыв, что еще менее чем полчаса назад, тяготилась дурными предчувствиями.
  
  
   Снежок
  
   Предложение было абсурдным, но почему-то принятым всеми девчонками на ура. Сейчас рядом с аккуратно начерченной пентаграммой сидела вся наша сумасшедшая компания и резалась в магический покер. Правила были стандартные, но с одним "но". Играли мы на магию, точнее на "спрессованные" матричные заклинания, а пентаграмма была нужна, чтобы исключить возможность жульничества. А это дело мы любили, и ради победы в ход шли и иллюзии, и телекинез, ну и, разумеется, банальное передергивание карт.
   Время уверенно приближалось к утру...
   Это был пик магических сил, в этот момент даже самая слабая ведьма была практически всемогуща. Я должна была знать, что ничем хорошим этот день не закончится. Две поедающие друг друга змеи, переплетенные в тугой не расплетаемый узел - ключ, без которого я даже из дому выйти не могла, - внезапно засияли. Амулет поднялся в воздух. Вокруг меня завертелся небольшой смерч, а по венам место крови, казалась, заструилась сама магия. Волосы мгновенно растрепались, глаза изменились - теперь даже линзы не могли скрыть белоснежного окраса радужки, а зрачки напоминали по форме снежинку. Снег подобно вуали скрыл мои волосы, даже ресницы и брови побелели. Я источала жуткий холод, а в зале по стенам плясало северное сияние - алый, зеленый, золотой и синий - они перетекали один в другой, вспыхивали и гасли. По красоте с этим зрелищем сравниться не могло ничто.
   Внезапно амулет раскалился. Не долго думая, я сорвала его с шеи, умудрившись порвать достаточно толстую цепочку, и отбросила.
   - Горячо, горячо, горячо, - запричитала Мокоша, перекидывая змеиный клубок из одной руки в другую, а прямо над ней словно из воздуха вырастали иллюзорные леса. - И что это такое? - возмутилась Коша, когда лес окрасился всеми красками осени, а амулет, который я обычно носила в качестве кулона, внезапно обвил ее запястье и притворился браслетом.
   - А я откуда знаю? Последние семьсот лет ничего подобного с ключом не происходило.
   - Ключом от чего? - тут же поинтересовались Чертенок и Огонек в один голос.
   - От границы, - огрызнулась я. - Мокоша, снимай его.
   - Не могу, - подруга действительно пыталась стянуть браслет, но он оказался слишком узок, а замочка не наблюдалось вовсе!
   - Так, дайте подумать... Мокоша, поноси пока его, только чужим не показывай, хорошо?
   - Ну ладно, конечно, - буркнула девушка. - Но он точно снимется?
   - Конечно, - уверено соврала я.
   На самом деле я была в тихом ужасе. Моих способностей и силы рода должно было хватить, чтобы защищать ключ и границу. Сила Снежных скрывала ключ от внимания излишне любопытных. А теперь-то мне что делать? Как выполнить свой долг и защитить подруг? Я никогда раньше не слышала, чтобы артефакт менял хозяина, поэтому не знала и как реагировать на произошедшее. Похоже, помимо ответов на вопросы о сновидениях Чертенка, в библиотеке вампиров мне придется искать еще и эту разгадку. И чем быстрее - тем лучше. Ведь рийхард вряд ли станет бездействовать долго. Его отсутствие уже заставляло меня нервничать, гадая, что придумал мстительный демон на этот раз.
  
  

Глава 4

   Лика
  
   Засыпая, мне хотелось увидеть необычный сон. Что-нибудь приятное, чтобы и без того замечательный день завершился чудесным видением. Завернувшись в теплое одеяло, я мгновенно уснула.
   В кафе людей было мало, многие столики пустовали. Я сидела за барной стойкой. Немного развернувшись, оглядела кафе и невдалеке заметила знакомого парня. Присмотревшись, я удовлетворенно фыркнула - да, это был он. Тот же мужчина, что и во сне о парке. Решив познакомиться с ним поближе, а то вижу его уже второй раз, а до сих пор не знаю имени, я прихватила кофе и приблизилась.
   - Вы не против, если я тут присяду? - поинтересовалась у него, состроив невинное личико. Человек дернулся от неожиданности и задумчиво обвел зал глазами.
   - Простите за назойливость, но здесь красивый вид из окна.
   Небрежно кивнув, он в очередной раз глянул на часы.
   - Вы кого-то ждете? Я точно не помешаю? - снова спросила я, опускаясь на стул. Интересно, а какой у него голос? Но снова неудача - красавчик просто пожал плечами, отворачиваясь от меня.
   Интересно, как его расшевелить? Меня крайне редко интересуют незнакомые мужчины, но этот меня привлек. Если я тут, значит это судьба. Как же мне познакомиться? Подозвав к себе официанта, я заказала порцию пирожных и два кофе. Когда заказ принесли, я подвинула чашку к нему со словами:
   - За принесенные неудобства.
   На меня в очередной раз удивленно посмотрели. В его красивых карих глазах отчетливо читался вопрос: "Кто я такая и что мне от него понадобилось?" Тонкая изящная рука потянулась за чашкой. Чему-то ухмыльнувшись, он поблагодарил взглядом.
   Открыв глаза, улыбнулась. Все еще была ночь. Огонек сладко посапывала на соседней кровати. Посмотрев на часы, я удивилась. Оказывается, прошел только час с того момента, как мы легли. Но спать мне пока не хотелось. Решив прогуляться по башне, я направилась вначале на кухню. Привычка кушать по ночам у меня с того момента, как я пошла учиться в школу. Тогда, сидя допоздна над уроками, я всегда что-нибудь перекусывала. Все спали, а я бродила по башне, как тень отца Гамлета. Выпив немного молока с медом и закусив булочкой с маслом, вернулась в комнату.
  
   Ночь. Время снов и кошмаров. Весь город погружен в дрему, и эта участь не минула и старую башню. В трех разных комнатах спят девушки, их охраняют магические стражи и ловушки, да и сама башня рада новым жильцам, пусть и временным. Она охраняет от посягательств извне, и лишь его она пропускает, ему она не может противиться.
   Прозрачная чуть беловатая субстанция, издалека похожая на облако, наклонилось над девушкой. Постепенно облако обрело вид размытой фигуры, в том месте, где должна быть голова, виднелись горящие красные глаза. Тонкие прозрачные ниточки-щупы опустились на лоб спящей. Девушка вздрогнула, с губ сорвался тихий стон.
  
   Изменился пейзаж, свет, ... все, даже собственное тело ощущалось как-то иначе.
   Неужели я опять в чужом сне?
   Соленый ветер, скользя по коже нежными поцелуями, развевал длинные пряди. Красный шелк волос, чуть сопротивляясь, поддавался едва ощутимым движениям воздуха, то невесомо взмывал вверх, то опять опадал, притворяясь неживым, но с нетерпением ожидая очередного легкого порыва. В пространстве витал терпкий аромат, такой привычный для моря после шторма. Он разливался густой патокой, с трудом проникал в легкие, и напоминал о длинных изумрудных прядях морских водорослей, плавными изгибами зависших где-то там далеко и глубоко... там, где свет так редко пробивается через синеватую толщу воды. Где нежная волна осторожно перекатывает по дну камни, некогда большие, а теперь маленькие и гладкие, любовно отшлифованные бескрайним морем.
   Я чуть прикрыла глаза. Можно было с легкостью представить, как косые, такие теплые лучики солнца пробиваются все глубже и глубже. Как мелкая живность, словно пылинки, танцует в толще окрашенной в золото воды. Как маленькая серая рыбка резко отплывает от неожиданно ожившей водоросли...
   Легкий прибой, мерно подбирающийся к берегу, но так и не рискующий на него выбраться, белоснежной пеной разбивался о гальку, от чего в воздух взмывали мириады влажных искр, создавая маленькие чудеса - сотни крошечных радуг. Они на мгновение зависали в воздухе, купаясь в солнечном сиянии, а потом головокружительно неслись вниз, ни о чем не жалея, влажной россыпью покрывали лицо, губы, маленькими бриллиантами опускались на ресницы. От этого мир казался прекрасным, хотелось смеяться, кричать о неожиданном счастье, которое принесли уже высыхающие капли, оставляющие после себя разве что соленые разводы на коже.
   Нежные и ласковые лучики солнца сплетались с морским бризом в ажурное старинное кружево, которое, приправленное морской солью, особой аурой накрыло все вокруг: дикий пустынный пляж, отвесные скалы, надежно защищающие этот небольшой кусочек счастья, где синее бескрайнее море, уходя куда-то вдаль, сливалось с еще более необъятным небом. Хотелось бы постоянно вот так сидеть здесь и сейчас, на берегу, чувствовать под ладонью раскалившиеся камни, морской бриз, когда море почти в полном штиле медленно колыхалось в своем узилище, пушистыми языками пены облизывая мои ноги. Я счастливо улыбнулась и посмотрела на солнце. Тряхнув головой, от чего красные прядки опять ожили, я сбросила с себя неожиданную негу и вошла в море. Хотелось его пощупать, хоть и понимала, что это нереально, ведь море все равно убежит сквозь пальцы. Вода сглаживала уверенные движения, делая их медленными и плавными. Кончики пальцев легко касались поверхности. Влага тысячью маленьких иголочек прошлась по нагретой на солнце коже. Чуть нахмурившись, но очень радуясь этой встряске, я поплыла на глубину. Вода была настолько прозрачной, что были видны обросшие водорослями большие валуны на дне. Наконец я решила остановиться, расслабленно откинувшись назад. Было слышно, как шумит море, как ласково перебирает гальку, в воздухе тоскливо кричат чайки, поет ветер. Не слышно только разговоров и смеха на пустынном и от этого волшебном берегу...
   Море пело. Тихо, тихо... оно мурчало колыбельную... глаза закрывались... я попыталась стряхнуть вдруг навалившуюся сонливость. До берега было далеко.
   Я резко нырнула, стараясь сбросить с себя дрему, которая никак не проходила. Дно уже не просматривалось. Вдруг захотелось нырнуть максимально глубоко, чтобы проверить, смогу ли доплыть до дна или нет? Пару сильных гребков в глубину и понимаю, что все-таки нет - очень глубоко, и воздуха просто не хватит. Мысленно махнув на эту затею рукой, я начала всплывать... мир словно замер на месте, ничего не изменялось! Прозрачная кромка не приблизилась ни на миллиметр! Я забилась в воде, все активнее загребая руками, но меня тянуло на дно. Медленно, почти незаметно, но тянуло! Сердце бешено стучало, воздуха становилось все меньше, движения стали резкими и судорожными. Вверх, к солнцу!
   Ничего не получалось. В легких начало печь от недостатка воздуха...
   ...Я не могу утонуть! Разве такой должна быть моя смерть? Это не моя судьба!..
   Всю магию глушила вода, а я впервые пожалела, что у меня не другая стихия. Все естество стремилось вверх, к жизни, к воздуху...
   Отстраненно пришло понимание, что сейчас мои мысли смешиваются с мыслями Огонька, чей сон я проживала. Я не могу дать ей умереть!
   Голова начала адски болеть от недостатка проклятого О-два? Как спасаться?! Если не всплыву - не выживу, это и так понятно, но...
   В глазах начало темнеть. С трудом сдерживала себя, чтобы не начать глотать воду... хватит метаться, меньше движений - меньше израсходуется жалкий остаток воздуха...
   Мягкой пеленой вокруг покачивалось красное облако волос... словно кровь... сквозь него едва виднелись лучики солнца, пронизывающих воду... меня медленно затягивало на дно... и никто меня не найдет... останутся только кости, надежно спрятанные морем... до дна еще чуть-чуть...
   Море шепчет... баюкает... поет реквием...
   Не хочу умирать, не хочу, чтобы Огонек во сне умерла!
   - Нет!! - вместо крика изо рта вылетели последние пузырьки воздуха. Сердце, наверное, в последний раз в полной тишине стукнуло о грудную клетку. Я не удержала контроль над телом, доведенным отсутствием воздуха до агонии. Но вместо привычного воздуха в горло хлынула соленая плотная вода, с трудом пробирающаяся внутрь, обжигающая горло, но все равно спешащая к легким... В ушах шумело море...
   Собрав все свои силы, выбросила Огнеславу из ее сна.
   Это словно послужило толчком, меня вытолкнуло на поверхность, как пробку из бутылки. Я судорожно хватала ртом воздух. Чуть отдышавшись, я легла на спину, позволив волнам мягко покачивать мое тело, давая так необходимый отдых. Пришло понимание, что еще придется возвращаться к берегу, но сил на это не было. Приподняв голову, постаралась оценить расстояние до кромки песка и чуть опять не ушла от неожиданности с головой под воду - в тени пальм слегка парила странная размытая фигура. Зрение у меня отличное, значит, его могу видеть только когда я - это я. Значит, находясь в чьем-либо теле в чужом сне, как это получилось сегодня, я его не замечу? Только пришло это понимание, как картинка снова изменилась. Падая в темную воронку, я видела красные глаза в легкой дымке. Кто же ты?
   Снова смена декораций. И до земли опять далеко. Только теперь меня обнимала не вода, а упругие потоки воздуха. Легкая, невесомая стихия, обычно так легко откликавшаяся на мой призыв и так же мгновенно ускользавшая, стоило лишь поверить, что я обрела могущество.
   Интересно, кто я теперь? Попыталась извернуться, чтобы рассмотреть себя. А сделать подобное, сидя на метле - это очень проблематично, и даже страшновато. На всякий случай огляделась в поисках возможных проблем. Мне казалось, что и тут похозяйничает дух. Но все было спокойно, и я расслабилась.
   Теплые крылья западного ветра бережно обнимали за плечи, вселяя уверенность. Южный разбойник трепал волосы, словно подбивая прямо сейчас броситься навстречу приключениям. Северный - холодными поцелуями касался кожи, ледяными пальчиками пробегал по позвоночнику, из-за него воздух пах холодом арктических вершин. А восточный - носился вокруг, словно развеселившийся щенок, дергал за одежду, толкал под локоть, приглашая принять участие в ему одному ведомой игре.
   Я быстро освоилась с управлением метлой. Она опустилась пониже, и шепчущие листья древесных крон легко щекотали босые ступни. Свежий воздух пьянил... Я направила мое летающее средство вверх... и еще выше... к солнцу...
   Восторг от полета уже плескал через край, звонким смехом нарушая покой и тишь безоблачной выси.
   Широко разведя руки, я ловила грудью упругие потоки ветра, подставляла лицо теплым поцелуям солнечных лучей, совершенно не заботясь, что они наградят меня золотистыми пятнышками веснушек. Мир был прекрасен.
   Стоило расслабиться, поддаться очарованию окружающей безмятежности, как что-то неуловимо изменилось. Ветер стал зло рвать одежду, сильными холодными толчками пихать в грудную клетку, словно порываясь столкнуть с древка метлы. Надо мною скапливались низкие черные тучи. Срывались крупные дождевые капли, больно жаля разгоряченную кожу. Вдалеке сверкнула изломанная бледно-золотая молния, небеса сотрясали гулкие раскаты грома, казалось, стараясь расколоть реальность. Я замедлила полет, чувствуя, что надо как можно быстрее возвращаться на землю, под сомнительную защиту деревьев. Что-то подсказывало, что следующие молнии будут бить все ближе, все точнее... в меня.
   Предчувствия не обманули. Гром оглушал, заставляя терять ориентацию в пространстве, молнии змеились то справа, то слева, электризуя воздух настолько, что становилось трудно дышать. Глаза слезились от ветра, дующего в лицо все сильнее. Ветра не слушались ни моих просьб, ни приказов, с каждой секундой все сильнее замедляя движение вперед. Прочь от опасности разъяренной стихии. Все медленнее и медленнее... пока я полностью не остановилась, зависнув посреди грозы. И она появилась. Я словно в замедленной съемке видела, как бледный росчерк молнии приближается, неся с собой смерть.
   Лишь миг и я сгорю заживо... Я разжала пальцы - воздух принял меня в свои объятия, но не удержал. Я падала спиной вниз, успев увидеть, как миллионами искр рассыпались столкнувшиеся молния и метла. Но меня там уже не было...
   Реальным остался лишь полет и земля где-то далеко подо мною... все приближающаяся... и вот столкновение с нею станет для меня последним. Но сконцентрироваться больше не смогла. Ветер, недавно еще ласковый, как маленький пушистый зверек, был жестоким и сильным. Меня крутило, кидало из стороны в сторону как щепку, подхваченную смерчем. Вокруг кружился все тот же белесый туман с красными глазами. Земля приближалась... Не хватало ко всему этому ужасу лишь злобного хриплого смеха... И снова черная пустота.
   Чернота истончалась, текла, как грязная вода по стеклу. Медленно, неохотно, а потом меня буквально вытряхнуло в новую реальность, в новое тело... ох, слишком много нового всего.
   Я оказалась в старинном замке, полном красивых людей. Пары изящно кружились в вальсе по залу. Обворожительные и утонченные женщины, одетые в разноцветные платья, в их волосах, на шеях и одежде поблескивали гранями драгоценные камни. Была уверенность, что это точно не бижутерия и не подделки. Галантные мужчины были контрастны в одежде своим спутницам - белые рубашки с накрахмаленными воротничками, черные бабочки и фраки.
   Стены зала терялись в полумраке, несмотря на то, что горели в красивых ажурных черных канделябрах и вычурных люстрах тысячи свечей. Они не чадили и не плавились, из чего я сделала вывод - зачарованы. Но, тем не менее, несмотря на царящий полумрак, на стенах отчетливо виднелись отражающие свет серебристые зеркала. Вот такой вот ослепительно красивый парадокс.
   В зеркалах отражалась высокая девушка в темном изысканном платье - Янина. Я резко повернулась, всматриваясь в лица проносящихся мимо пар. Сияли улыбки, горели восторгом глаза, звучала музыка. Она пронизывала все вокруг, наполняла каждую клеточку в теле. Пьянила и звала за собой, кружила голову и заставляла забыть обо всем на свете.
   Я шагнула вперед, позволив какому-то молодому человеку моментально увлечь меня в круг танцующих. Я переходила от одного партнера к другому, легко улавливая ритм, скользя по блестящему паркету, ощущая на талии ладони, не дающие тепла.
   Голова уже кружилась от постоянных танцев и шампанского. Ко мне подошел мужчина. Я наблюдала, как он приближался, двигаясь мягко, почти расслабленно, походкой настоящего хищника, прекрасно осознающего свою силу и мощь. Черный фрак ему очень шел, легкая улыбка притягивала. Зеленые глаза завладели моим взглядом и уже не отпустили. Я могла только смотреть на него, не отрываясь. Он это заметил и улыбнулся, не той слегка циничной полу-улыбочкой, а широко, обаятельно, обнажая клыки... острые. Вампир.
   Он протянул руку, а я, не колеблясь, подала свою, приняв приглашение на танец. Мои движения, точнее, движения подруги, в чьем теле я находилась, были плавны и грациозны. Легкая музыка располагала к расслабленному состоянию, но я уже не верила, что этот сон так прост, каким казался изначально. "Где-то подвох", - такая мысль билась в голове. Но сон продолжался, все было спокойно. Закончился танец, и красивый незнакомец потянул меня прочь из зала.
   Скачок... и вот мы уже совершенно в другой комнате. Спальня, похоже, это была именно она, выдержана в красных и черных тонах. Мрачно и фантастически красиво. Все те же кованные черные канделябры и черные свечи, на верхушках которых плясали язычки пламени. Массивная и одновременно с этим изящная мебель. А посередине стоял гроб, очень похожий на гоночный, в котором так любила путешествовать подруга.
   Я обернулась к моему спутнику, и только открыла рот, чтобы уточнить, что вампиром я не являюсь, и гроб мне без надобности, если только меня не собираются пригласить сейчас в нем полетать, как тут же мое горло сжала ледяная рука вампира. Внезапно ставшие красными горящие глаза смотрели на меня с ненавистью. Одним движением он толкнул меня назад - в гроб. Сверху моментально упала крышка, погрузив меня в абсолютную темноту. Так я и знала, что этот сон тоже не обойдется без удручающей концовки. Я вздохнула. Раз. Другой. Восстановила сердцебиение, уверяя себя, что это опять же только сон, что он обязательно закончится, надо только сосредоточиться. Попытавшись открыть крышку, поняла - не поддается. Согнула колени и ладонями еще раз уперлась в деревянную панель, напряглась, толкнула. Ничего!
   Сосредоточившись, вытолкнула очередную подругу из сна, и попыталась проснуться. Раньше ведь мучение кошмаром прекращалось именно после этого.
   Время шло. Я исследовала подушечками пальцев углы и возможные щели. И опять неудача. Пришло понимание, что отсутствие щелей означает, что и воздух сюда не поступает. На лбу выступил холодный липкий пот, несмотря на то, что становилось душно. Опять накатила паника, я забилась в замкнутом пространстве, сдирая в кровь костяшки. Из глаз полились слезы. А вокруг звучал такой знакомый злобный смех. У меня почти получилось, но вдруг нечто темное и злобное потянуло куда-то вниз. Темнота... Вновь темнота.
   На шее нагрелась цепочка, подаренная Снежком.
  
  
   Янина
  
   Выгнувшись дугой, я села на кровати, задыхаясь от страха. Ледяной пот катился по вискам, по телу. Какая скотина наслала на меня такой сон? Господи...
   Я рухнула обратно на кровать, глядя в потолок. Я могла поклясться, что сон был почти реальным. На мгновение мне показалось, что я ощутила присутствие Чертенка. Что вообще происходит? Ничего не понимаю...
   Голова раскалывалась от боли. Надо было вставать. Бросив взгляд в сторону Снежка, я убедилась, что дыхание подруги ровное и спокойное, и вышла в коридор. Толкнула дверь направо и вошла в комнату, которую делили Чертенок и Огонек. Там уже горел свет. Огненная ведьма нависла над кроватью нашей сновидицы.
   - Яна, - Огонек резко повернулась в мою сторону. - Помоги нам!
   - Что случилось? - поинтересовалась я, подходя, а точнее переползая по стеночке к ним.
   - Не знаю. Мне приснился кошмар, в котором я умирала, - довольно мрачно отозвалась Слава. - И в последний момент меня из моего кошмара вытолкнуло. И я ощутила Чертенка. А вот разбудить ее у меня не получается.
   - А я думала, что это мне так "повезло", - хмыкнула, ощущая, как какой-то обруч сдавливает грудь. - Вот тьма!
   Впрочем, я уже представляла, что делать. Почему-то я была уверенна, что это что-то вроде порчи или проклятия. Мгновенно вспомнилась встреча со злобной старушенцией в парке. Даже странно, что тогда я ее не заподозрила. За что теперь и поплатились, дружно. Кому тягаться с проклятиями, как не темной ведьме!
   Я потянулась к своей силе, позволяя ей свободно скользнуть к Лике, заворачивая ее в себя, как в кокон. Себя я сейчас невольно сравнила с пауком, только моей добычей должна была стать не сама подруга, а то, что в ней засело.
   Когда все благополучно окончилось, я чувствовала себя препаршиво. Что-то было необычно в произошедшем. Но вот что? Сильно болела голова, и вычленить смущающий меня фактор из событий этой ночи не удавалось. Окружающая какофония не помогала сосредоточиться. Поэтому я решила прогуляться, подышать свежим воздухом. После этого кошмара спать не хотелось совершенно, несмотря на усталость.
   Господи, как тихо... Неужели я наконец вырвалась из этого сумасшедшего дома, в который превратилась наша башня? Этот сон... Не к добру то, что я вновь вспомнила этого вампира... Моего бывшего возлюбленного.
   Я дошла до парка и опустилась на скамейку. Дыхание облачками вырывалось изо рта. Я познакомилась с ним давно, еще до встречи с девчонками. Мне тогда было восемнадцать лет. Самый подходящий возраст для первой и жутко волшебной любви.
   Тогда, после смерти родителей, с которыми у меня были не слишком близкие отношения, чтобы долго убиваться по ним, я много путешествовала. Совершеннолетняя, обеспеченная и безумно самоуверенная, я ничего не боялась и ввязывалась в различные авантюры. Красивый Бухарест покорил мое сердце с первого взгляда. Совершенно случайно меня занесло на бал-маскарад в древнем замке. Обычное развлечение для ведьм и колдунов в Вальпургиеву ночь. Я шагнула под своды мрачного строения, затаив дыхание. Я отчетливо ощущала древнюю власть этого места, наполненного темной магией, опутанного тайнами. Волшебно, загадочно и страшно.
   Бал давно начался, а я бродила по коридорам, пока случайно не наткнулась на балкончик, с которого открывался потрясающе красивый вид. Сразу под балконом был обрыв, в его глубине клубился туман. Тихо... Там было так тихо, что мне казалось - я в ином мире, где все нереально и зыбко. И так многообещающе!
   Он появился за моей спиной неожиданно. Я даже не успела пискнуть, когда меня резко крутануло, развернув лицом к новоприбывшему. И я встретилась взглядом с зелеными глазами хищника, уверенного в себе до безобразия. Он мог себе это позволить. Красивый, высокий, сильный.
   - Маленькая русская ведьмочка на моем балконе? - промурлыкал он.
   - Есть какие-то возражения? - спросила, с трудом скидывая с себя оцепенение от его магического взгляда. Вампир усмехнулся.
   - В общем-то, нет. Только это мое личное место.
   - Мне уйти?
   Он не ответил. А я не ушла.
   Так началось наше знакомство, продолжавшееся целых два года. Первая любовь, из-за которой я потом долго собирала свое сердце по осколкам, когда увидела его с другой. С той, которой он сделал официальное предложение по канонам вампиров.
   Трудно передать, но мне тогда было так больно. И я сделала глупость: я сбежала. Не выслушав его, даже не пожелав его еще раз увидеть. Добравшись до дома, я забилась в угол.
   Потом он приходил, но вокруг моего дома тогда уже стояла такая защита, которую даже ему было не пробить. А пускать его я не собиралась. Никогда... Он ушел...
   Я хмыкнула, тряхнув головой. Не хочу больше об этом вспоминать. Холодный ветер коснулся моего лица, пробежался по щеке, качнул концы белого шарфа. И я внезапно ощутила носителей темной магии. Взгляд я поднимала неохотно, предчувствуя, кого именно увижу.
   Они стояли неподалеку. Высокий вампир и тонкая хрупкая девушка. Мое сердце пропустило удар. Я поднялась на ноги, закуталась в шарф и зашагала к выходу из парка, даже спиной ощущая взгляд. Что ж, меня заметили и обратили внимание. Поддавшись мгновенному порыву, все же обернулась и поймала взгляд зеленых глаз. В них зажглись странные огоньки.
   Медленно, завораживающе медленно, он улыбнулся. Взгляд стал теплым, вызывая чувства и желания, которые я старалась вычеркнуть из своей души и памяти.
   Я сделала шаг вперед, нежно улыбнулась, а затем резко остановилась, показав вампиру нехитрую комбинацию из одного пальца... и ушла из парка, прекрасно понимая, что только что нажила себе страшного врага. Впрочем, разве "только что"? Но мне было уже все равно. Боль, которая должна была за столько времени исчезнуть или затихнуть, вернулась обратно и погребла меня под собой, как лавина.
  
  
   Мокоша
  
   Я проснулась, когда все еще спали. Пару предыдущих дней были настолько насыщенны событиями, что когда появилась возможность выспаться, все решили воспользоваться ею сполна.
   За окном уже взошло солнце, и, судя по всему, было не так уж и рано. Во всем замке стояла тишина. Еще бы спать и спать, отдыхая после вчерашней прогулки, но... Но проснулось мое "шило". И начало активно командовать. После того, как я крутилась и вертелась в кровати, пытаясь поудобней примоститься в попытке снова приманить сон, пришлось признать, что надо вставать.
   На руке непривычно скрутилась змейка. Кроме того, она мне еще жутко мешала. Это неудивительно, ведь браслеты я не очень люблю носить. Хотя змейка прикольная. У меня даже было когда-то колечко в форме маленькой гадючки, положившей голову на хвостик. Но потом, к моему большому огорчению, оно начало соскальзывать с пальца, из-за чего я его пару раз чуть не потеряла. Вот и пришлось отложить до лучших времен. Хотя я периодически вспоминала об украшении, продевала в него цепочку и носила на шее наудачу.
   Быстро и тихо одевшись, не желая грохотом и шебаршением разбудить девчонок и нарваться на какое-то заклинание, заранее приготовленное для нарушительниц покоя, выскользнула из спальни. Кстати сказать, как истинная кошка, я спала поочередно на двух кроватях в разных комнатах, так любезно предложенных мне в вечер приезда. Я тогда подумала и выбрала обе, чем насмешила девчонок. Хотя долго ли умеючи! Теперь мои вещи валялись в двух комнатах сразу, за что я периодически получала нагоняи от Снежки и заверения, что меня насильно переселят в карцер. Ну, подумаешь, она на своем ноуте один раз нашла мою обувь. Она там лежала! Отдыхала, может быть!
   Постояв пару минут в коридоре, я раздумывала, что делать в первую очередь? Кушать или умываться? В результате решила делать в обратном порядке: поплескала в лицо холодной водой (это я умылась) и пару раз поелозила щеткой во рту (символически почистила зубы). Теперь можно было идти кушать.
   Дамс... Последствия праздника еще виднелись то там, то сям. Я сначала хотела подцепить бутербродик, "забытый" мною же накануне на тарелке. Но, завидев сей кулинарный шедевр, надкушенный в трех местах одновременно, передумала. Пришлось шманать холодильник.
   Уже кушая сварганенное на быструю руку произведение кулинарного искусства из двух кусков хлеба разной толщины, куска колбасы и листа салата, я начала раздумывать, что делать дальше. В замке царила тишина и, судя по всему, все еще спали. Они что, гуляли без меня ночью? Если нет, то сколько же можно дрыхнуть?
   После недолгих раздумий (пока закипал чайник) было решено идти гулять. Авось не заблужусь. Будем надеяться...
   Я нагулялась, заблудилась, а сейчас вообще стояла на небольшом мостике через то ли речку, то ли озеро, которое находилось среди большого парка. И что дальше?
   В воздухе танцевали снежинки. Они уже тонким пушистым слоем покрывали мостик, но моментально таяли, коснувшись водной глади. Несмотря на морозный воздух, внезапно проснулось непреодолимое желание искупаться. Почему-то всегда, проходя мимо какой-то реки, озера или хоть фонтана, меня тянуло поплавать. Обычно здравый смысл и все доводы разума перевешивали авантюрные идеи, и домой я всегда приходила сухой. Я ведь понимаю весь идиотизм подобной мысли, но навязчивая идея никуда не пропадала.
   Эх, чего делать-то? Наверное, звонить девчонкам, пусть меня найдут и заберут от этого соблазнительного водоема.
   Опершись руками о перила, я смотрела на воду. На нее, как и на огонь можно смотреть вечно. Правда, к этому расхожему выражению некоторые еще добавляют, что смотреть на то, как работают другие, тоже не особо быстро надоедает.
   В темной воде размыто отображалась я.
   - Эх, - горько вздохнула. Точно, наверное, придется девчонкам звонить.
   - Чего грустим? - вдруг послышалось из-за спины. Я от неожиданности аж подскочила, попутно чуть не совершив свою бзикнутую мечту - если бы кто-то меня вовремя не подхватил, купалась бы я в отнюдь не теплой водичке.
   - Низя так людей пугать, заикой сделаете, - прошипела я.
   Меня аккуратно поставили на место. Рядом стоял вполне так симпатичный парень. Высокий, темноволосый, и глаза темно-синие.
   - Чего, топиться собралась? - серьезно спросил парень. У меня начался ступор. - С родителями поссорилась? С парнем? - меня хватило только на сдавленный кашель. - Нет? Он тебя вообще бросил?
   - Чтобы он меня бросил, сначала надо, чтобы он у меня был, - наконец ответила я, отдышавшись.
   - Так из-за этого что ли? - не унимался парень.
   - Да ну тебя, из-за такой фигни топится, - расхохоталась, при этом успев подумать: это ж как я должна выглядеть с утра, чтобы люди меня за самоубийцу приняли?! Напрашивался ответ: явно не жизнерадостно. Может попросить девчонок научить меня нормально краситься? И тут же отбросила идею - как бы ни учили, в моем исполнении это будет похоже либо на боевую раскраску индейцев-ирокезов, либо на клоунскую маску.
   - Ну, впрочем, подозреваю, что, даже если бы и хотела, передумала бы. Вода же холодная! - решил поддержать разговор незнакомец.
   - А спорим, прыгну? - спросила я, хитро прищурив глаза, поддавшись провокационной идее, возникшей в моей... ммм... нездоровой фантазии.
   - Не прыгнешь, - уверенное в ответ.
   - Спорим? - и протянула руку. Чуть наклонив голову, он сделал то же самое. Пожатие получилось крепкое. Фыркнув на это, я "разбила".
   - На что хоть спорим? - опомнился незнакомец, когда я сделала пару шагов от бортика.
   - Я потом решу, - хихикнула я, разогнавшись, оттолкнулась от поручней и прыгнула с моста.
   Озеро встретило меня холодом. Пришлось открывать глаза. Вода была мутной и грязной. И где-то сбоку расплывались волосы.
   Я все опускалась и опускалась. Даже предположить не могла, что водоем окажется таким глубоким.
   И тут началось самое веселое. Появились русалки, агрессивно настроенные, между прочим! И спрашивается, чего? Ну, подумаешь, я в их озеро залезла? Ну, поплаваю и вылезу! Не буду же я здесь вечно сидеть. Кстати, о "вечном" - пора всплывать, а то буду!
   Одна из русалок оказалась совсем близко. Почему-то вспомнилась легенда, что если посмотреть на русалку со спины, то там как раз в нашем понимании спины нету. Там сразу уже внутренности виднеются! Бр-р-р.
   Утопленница цепко схватила своими длинными пальцами мое запястье и потянула к себе, а потом заворожено посмотрела на браслет. Я попыталась вырвать многострадальную конечность, но ничего не получилось.
   Воздуха стало не хватать, а всплыть никак не получалось. Зато организм выбрал самый идиотский выход из ситуации - просто отключился. Какая хозяйка, так сказать...
   Очнулась я от того, что кто-то усиленно давил на ребра. Почему-то вспомнилось, как где-то то ли рассказывали, то ли я вычитала, что во время непрямого массажа сердца (нам еще только прямого не хватало!) людям ребра можно сломать от усердия. Лежала в чем-то мокром и неприятном. Кто меня в озеро, еще и с русалками, потянул? Чем моя голова думала?
   - Блин, - выругался кто-то рядом. - Ну что, искусственное дыхание? - скорее уж сам с собой посоветовался этот кто-то.
   Попутно вспомнилась детская речовка (много мне чего-то вспоминается, или это у меня от шока мозги нормально работать начали?): "Изо рта в рот - получается микроб". За точность воспроизведения не отвечаю, но там точно чего-то такое было. Правда, это было о надкусанных конфетах...
   - Бе-е-е, - повернулась на животик.
   - Ожила, - восхищался рядом мой предполагаемый спаситель.
   - Не должна была? - огрызнулась я. - Вот и дожилась, что меня никто не любит, - не очень тихо начала я. Волосы мокрыми прядями облепили лицо, по которому все еще стекали струйки воды. С одежды тоже бежало. Я, пошатываясь, встала и огляделась. Мой незнакомец с моста, он же мой вовремя подоспевший спаситель, в таком же непрезентабельном виде сидел рядом, пытаясь отдышаться. Но у него хоть волосы не длинные. - Хотя, за что меня любить? Такую раскрасивую? - риторически спросила я, скосив взгляд на парня.
   - Хочешь, я буду? - хитро улыбнувшись, предложил он.
   - А я думала, что только у меня извращенное чувство прекрасного, - тихо шепнула я. Впрочем, как и извращенное чувство юмора тоже.
   Дальше шарим в карманах, у нас вроде где-то здесь мобильный был. Вместе с водой, речным мусором, какой-то мелкой рыбешкой из вывернутого кармана на берег выпал телефон. Почему-то дальше ему хотелось просто пожелать почить с миром. И как я только додумалась с ним в воду прыгнуть? Хотя он и так многие из моих выходок стоически перенес. И всегда работал, даже если приходилось собирать чуть ли не по кускам. А вот купания не пережил.
   - Дам-с, звонки отменяются на неопределенное время, поскольку абонент никогда долго не думал. Так что хотите дозвониться - звоните в рельсу, - подытожила я.
   - Пошли уж, "абонент", - сказал парень, тяжело поднимаясь с холодного песка и направляясь к домам. Я даже не шелохнулась, удивленно хлопая ему вслед глазами. Он выжидающе обернулся ко мне.
   - Мне в другую сторону, - ляпнула я, умостившись на бережке, словно сейчас плюс тридцать и больше. Хотя, если не переоденусь, то мои нормальные тридцать шесть и шесть рискуют перевалить за четвертый десяток!
   - Тогда в какую? - удивился он.
   В какую, в какую? Кабы я сама помнила! Но точно не в ту, куда навязчивые, пусть и симпатичные незнакомцы пытаются меня затянуть.
   - Ладно, пошли, - вздохнул он, предлагая мне свою руку, чтобы опереться.
   - Куда? - не унималась я.
   - Ко мне домой. Обсохнешь и чаю попьешь, а то еще хворь какую-то подцепишь.
   - Не-а, клин клином выбивается, - правда, обычно в роли клина выступает мороженое... - Если что, еще раз в озере искупнусь, - и красноречиво направилась в сторону воды.
   Дойти у меня не получилось, поскольку парень ловко подцепил меня за шиворот, а потом я невероятным образом оказалась у него на руках.
   - Отпусти, - попыталась взбрыкнуть я.
   - Не для того я тебя из воды вытаскивал, что бы ты опять топиться пошла. А тем более заболела и умерла. Меня потом совесть мучить будет, так что уж потерпишь, - при этом так серьезно на меня глянул, что спорить расхотелось. Правда, только на первые десять секунд. Дальше мой спаситель просто перекинул меня через плечо, не особо вникая в мои протесты.
   - Так не честно! - возмущалась я, наблюдая за миром в перевернутом состоянии. По носу на асфальт стекали раздражающие меня капельки воды. Люди на нас уже подозрительно косились, пришлось громкость своих возмущений поубавить. - Если ты сильнее, это тебе еще не дает права командовать всеми и вся.
   - Дает. Так что хватит кричать. Могу пообещать, что ничего плохого тебе не сделаю. Тем более, к моему дому осталось пару минут ходьбы, - шипел мне в ответ парень. - Точнее, уже пришли.
   Меня аккуратно развернули, чтобы я смогла посмотреть на дом. Дом как дом. Многоэтажный.
   Тот цирк, который мы устроили, пытаясь нормально войти, точнее, меня внести (парень, не жалея сил, не решился дать мне свободу передвижения, между прочим, гарантированную мне Конституцией!), помнить будут долго. Консьержка смотрела на нас глазами по пять копеек и никак не могла ничего сказать. Помахав ей на прощание ручкой, мы вышли к лифтам.
   - Жми на кнопку вызова, - подсказал парень.
   - На какую? - огрызнулась я.
   - Она там одна.
   - Вау! - порадовалась я и, вывернувшись невероятным способом, все-таки вызвала лифт.
   Когда двери распахнулись, меня внесли, по-другому просто не скажешь.
   - Не крутись, не то заст... - шипение, дальше тишина и свет выключился, - ...ряли!
   Я рыбкой скользнула из чуть ослабевших рук, попутно чуть не став на голову. Хи, а ведь раньше у меня так постоять никак не получалось.
   - На кнопку диспетчера жми. Будем ему на судьбу-бяку жаловаться, - подсказала я, пока парень ругался.
   - На лицо огромный опыт сидения в лифтах, - пошутил мой новый незнакомый.
   - Не то слово, - огрызнулась, вспоминая, сколько времени я уже проводила в вот таком подвешенном состоянии.
   В довершении всего диспетчера вызвать так и не удалось.
   - Да что же это такое?! Сколько здесь живу, лифты никогда не ломались, - сокрушался парень.
   - Все бывает впервые, - попробовала его утешить я. В особенности знакомство с моей фантастической кармой. Но о ней мы лучше промолчим.
   - Ну, ты чего? Нашел тоже проблему. Это ведь не ты сидишь в лифте с незнакомцем, который проявил невиданное упорство, затаскивая тебя к себе домой, - попробовала пошутить я.
   - Правильно. Я сижу, наверное, с самой большой гремучей змеей, - огрызнулся он, чуть сдвигая меня с уже насиженного места на полу и садясь рядом. - Тебя б в серпентарий, яд сдавать. Цены бы твоей помощи человечеству не было. Вот так и спасай симпатичных девушек, - наиграно грустно вздохнули мне почти на ушко. Куда?!
   Теплое дыхание слегка пошевелило уже успевшие подсохнуть волосы, которые начали кучерявиться. Вот! Я так и знала, что здесь не без подвоха! Как не внешность, так еще что-то!
   Мысля о том, что я сижу в лифте, без света (!) с парнем, которого я не знаю, но который, судя по всему, намылился меня целовать (!)... Как сказать, наверное, она меня пугала!
   Я уже совсем растерялась, плохо соображая, что делать, когда...
   Свет!!! Лифт поехал дальше. А мы сидим посреди набежавшей с нашей одежды лужи. Когда дверь открылась, я первая вылетела из кабины, стараясь не смотреть в сторону парня.
   - Эх, - грустно донеслось мне в спину.
   Пару мгновений он копошился с ключами, а потом, когда замок приветливо щелкнул, открыл передо мной дверь.
   - Прошу.
   - Я не пойду, - уверенно ответила я, прикидывая, где здесь у них лестница. Лифту я уже не доверяла.
   - Ладно, вернемся к испытанному способу, - и попытался меня поймать.
   Недолго мне удалось побегать. Меня торжественно внесли в квартиру, а за нашими спинами злорадно хлопнула дверь.
   Мое тельце сгрузили только в ванной. Я злобно смотрела на этого гада, когда он включил душ, и на голову потекла вода. Придушу.
   - Будь паинькой, - попросили меня и вышли.
   Я все так же сидела под теплыми струями, когда хозяин квартиры постучался и, не дождавшись ответа, вошел.
   - Одета я, одета, - огрызнулась, наблюдая, как парень чуть смущенно переминался рядом.
   - А я так надеялся, - отозвался он. - Короче, шутки в сторону. Вот тебе одежда пока, - и повесил рядом с полотенцем рубашку. Кажется, свою, но для меня в самый раз. Попутно он снял мокрый свитер и отправил его в стиральную машинку, куртка валялась еще где-то в прихожей, и теперь мокрая футболка обтягивала накаченный торс. Я подперла подбородок ладонью и сделала мечтательно-влюбленные глаза.
   - Присоединиться? - хмыкнул он, в то время как в глазах плясали чертики. Вода из душа, которой никто не выключал, попала в рот, и я закашлялась, пытаясь выплюнуть эту хлорированную гадость. - Мойся, давай, я мешать не буду, - и, взъерошив мне волосы, вышел.
   Погипнотизировав пару минут двери, я решила, что мыться все-таки надо. Ну а потом уже будем разбираться, что, где, когда и, вообще, кому мы будем жизнь портить.
   Рубашка оправдала мои прогнозы. Мне ее хватило с лихвой. Даже длина больше, чем у некоторых моих платьев. А вот волосы сбились в паклю, и на голове было целое гнездо. Хоть бы не обстригать.
   Напротив дверей на полу сидел мой все еще незнакомый с двумя кружками чая.
   - Это тебе, - и всучил чашку, после того как поднялся. А потом пропал в ванной.
   Квартира была небольшая, однокомнатная, обжитая, точнее, везде бардак.
   Ну, и чего дальше? Идиотизм ситуации поражал. Пришлось ждать, пока властитель всего этого бедлама наплещется. Слава богу, на это много времени не ушло.
   - Чего грустишь? - спросил он, выйдя из ванны вполне чистый и довольный жизнью.
   - Думаю, как это меня так угораздило? - без особого энтузиазма огрызнулась я, не отрывая взгляда от чая.
   - В смысле? - не понял он.
   - Покупаться в озере, нарваться на альтруиста, хотя они вымереть должны были еще в прошлом столетии, который насильно притащил меня к себе домой, притом, что я даже не знаю, как его зовут. Угораздило же! - и подняла на него взгляд. Все бы ничего, если бы он не был в одних штанах. - И за совращение малолетних - срок!
   - Я знаю, - не стушевался он.
   Живот жалобно заурчал. Да-а-а, бутерброда было мало.
   - Я кушать хочу, - жалобно перевела я просьбу организма.
   - Готовишь сама, - сразу же ответил парень.
   - Тогда тебе даже пробовать то, что я приготовлю, не советую, - сразу предупредила я.
   - Чего так? Обиделась что ли? - удивился он.
   - Мой организм уже тренированный и мою стряпню так-сяк переваривает. А вот неподготовленный... - и многозначительно замолчала.
   - Мои "изыски" переваривает, значит, и твои сойдут, - а улыбка у него красивая...
   - Ладно, пошли на кухню, а то я и тебя съем, - пригрозила я.
   - Ты там что-то говорила про совращение малолетних, а теперь расправиться со мной обещаешь, это как? - и подогнал меня к кухне. - Слушай, а тебя хоть как зовут?
   - Опомнился, - хихикнула я. - А самого-то? - представляться первой совсем не хотелось.
   - Максим.
   - Кошка, - ответила я.
   - Я серьезно в кои-то веки, а ты смеешься, - упрекнул меня Макс.
   - А я честно. Имя у меня Мокоша. Друзья называют Кошей или Кошкой, - объяснила я.
   - Тогда понятно, - кивнул он.
   Дальше поговорить не получилось - мы добралось до кухни. Здесь хоть одна чистая тарелка есть?
   - Наверное, - задумчиво ответил парень.
   Судя по всему, я вопрос озвучила.
   - Ладно. У тебя гречка есть?
   - Была.
   - Вот и прекрасно. Мой посуду, а я пока гречку сварю, - быстро разобралась я.
   - Почему я? - удивился Макс.
   - Потому что я точно не буду!
   Моему спасителю ничего больше не оставалось, как драить посуду. Я же приступила к готовке, но для начала пришлось мыть кастрюлю. Даже не мыть, а отскребать.
   - Должно хватить, - прикинула я, отсыпав в тарелку крупы.
   - Побольше-побольше, - Макс, подошедший сзади, наклонил пакет.
   - Надеешься, что я тебе на неделю наготовлю? - спросила я, скосив взгляд через плечо.
   - Почему бы и нет? - удивился он.
   - О! У тебя тушенка есть! - обрадовалась я, роясь в холодильнике в поисках еды. - Гречка с мясом будет. Хотя я его терпеть не могу...
   - Да? - удивился парень. - На срок годности лучше посмотри.
   - Еще полгода, - ответила я. - Открывалка есть? - и хитро глянула на него.
   - Давай я, - Макс хотел забрать консервы, но я их ловко спрятала за спиной. Парень застыл, не зная, что делать дальше.
   - Я сям! - по-детски зашепелявила я.
   - Все понятно, - глубокомысленно ответил он и полез за инструментом.
   Я оперативно вскрыла тушенку и высыпала мясо в кастрюлю. Хоть не постная гречка получается.
   - Это выкинуть надо, срок годности год назад кончился, - пакетик чего-то полетел в мусор. - Это еще постоит. А это в плесени, точно выбрасывать надо. Яйца давно покупал? - глянула я на своего спасителя, который не особо обращал внимание на то, как я хозяйничаю у него в холодильнике.
   - Да нет, вроде.
   - Значит, еще и их нажарим. Ты какие любишь? И сколько тебе штук? - это уже роясь в шкафчиках в поисках подсолнечного масла. Нашлось! Сковородку забрала еще мокрую из рук Макса. - Еще чай поставим!
   Я уже поела, умостившись невероятным способом на стуле, и наблюдала, как Макс уплетает за обе щеки.
   - Тебя словно месяц не кормили, - прокомментировала я, отхлебывая из чашки чай.
   - Не смотри на меня так, а то кусок в рот не лезет, - и это с набитым ртом.
   - Ты кушай, кушай, - преувеличено ласково выдала я.
   - Точно моей смерти хочешь, - решил для себя парень, и, отложив вилку в сторону, пристально на меня уставился.
   - Э-э-э, - замялась я. - Можешь на меня так не смотреть. Я не вкусная. Я ядовитая.
   - Да я уже заметил, - усмехнулся Макс. Но вдруг открытая улыбка куда-то пропала, и он цепко схватил меня за руку. Да там уже синяк скоро будет!
   - Отпусти, - зашипела я.
   - Ведьма? - приподняв на меня серьезный взгляд, спросил он.
   - Кхм... - и чего отвечать? Если он маг, то еще ладно, а если сумасшедший?
   - У тебя от браслета магией фонит, как не знаю от чего. Только нежить и приманивать, - объяснил парень. - Сними, чем раньше - тем лучше. Или хоть излучение прикрой, а то проблем не оберешься. Если, конечно, ты не охотница. Они-то даже сами для приманки такое с собой таскают. Правда, не постоянно...
   - А я-то думаю, чего ко мне русалка прицепилась, - наконец-то разобралась я для себя. - А ты?.. - вопрос остался неоформленным.
   - Что я? - переспросил темноволосый, опять принявшись за еду, правда, уже без такого, как раньше, аппетита.
   - Я вот ведьма, а ты кто? Ведь не магическая зверушка? - чего-то вспомнились строчки из Пушкинской сказки. На мое "хи-хи" парень ответил просто убийственным взглядом. Да-а, никакого чувства такта у меня нету. Хотя, было бы странно, если бы он был...
   - Маг я, - коротко ответил Макс. - Ну вот почему? Почему, первая девушка, которая мне понравилась за долгое время, оказалась ведьмой? Неужели нормальных людей нету? - кажется, понесло...
   - Я даже для ведьмы ненормальная, - вставила я.
   Почему-то короткая фраза вывела его из состояния самокопания, и на меня посмотрели более-менее осмысленно.
   - Я заметил, - чуть смягчился он.
   - Раз мы оба маги, значит, проблема с сушкой одежды пропадает. Так что я пойду, - и направилась в ванную, где как раз закончилась стирка.
   - Куда? - донеслось до меня.
   Я высунулась из-за двери и посмотрела на Макса.
   - Как куда? Домой.
   Чего за идиотская привычка называть место, где я сплю, домом? И какую из кроватей я сейчас имела в виду? Хотя, неважно.
   Когда я уже почти полностью одетая вышла из ванной, парень все еще стоял возле нее.
   - Одежда же еще не высохла, - попробовал аргументировать он.
   - Уже высушила, - и только я знаю, скольких усилий мне это стоило. Это воздушникам и огневикам на раз, а вот с моей стихией как-то туговато.
   - Ух-ты, а у меня не всегда получается, - восхитился собеседник.
   - Ну, так я пошла? - и в нерешительности замерла у дверей.
   - Дай хоть номер свой, - чуть смущенно предложил парень.
   - Какой? Рельсы, в которую звонить? У меня мобильный утоп, - огрызнулась я.
   - Давай я свой запишу.
   На ладошке причудливой змейкой начал извиваться номер телефона. Но когда последняя цифра уже была записана, вытащить запястье из теплых рук Макса мне не удалось.
   - Ты же позвонишь?
   Я сделала задумчивую мордочку и с тихим скулежом попыталась освободить лапку. Макс чуть наклонил голову и пристально посмотрел в глаза, не обращая внимания на мои ужимки.
   Наконец лапка освободилась, и я с коротким "Еще свидимся" выскользнула за дверь и прожогом рванула по лестнице. Лифту в этом доме я не доверяла.
   Уже выйдя на улицу и посмотрев на яркое солнышко, я сама же себя спросила:
   - И чего мы нашли на свою голову в этот раз?
  
  
   Огонек
  
   Если в самом начале дня я бы сказала, что день не задался, то уже спустя каких-то пару часов могла поклясться в обратном. Переломным моментом в моих рассуждениях стал неожиданный, но желанный звонок Габриеля. Договорившись встретиться днем в кафешке в центре Бухареста, я задумалась над вечным для всех девушек вопросом: что одеть?!
   Перерыв весь свой чемодан, перемерила большую часть вещей, прошлась по шкафам подруг, несколько озадачив их своей активностью, прежде чем вернулась к первому же подобранному варианту. Подруги похихикивали над моими метаниями, явно горя желанием расспросить обо всем, но пока воздерживались, не желая усугублять мою нервозность.
   Несмотря на заранее начатые сборы, я все равно опоздала. Всего на пятнадцать минут, но для меня это было нонсенсом. По жизни я человек настолько пунктуальный, что надо мной на работе подшучивали, что даже умру по расписанию.
   Влетев в кафе под мелодичный звон колокольчика над дверью, я тряхнула головой, избавляясь от множества капелек воды на волосах - все, что осталось от ажурных снежинок. Отдав пальто и подкрасив губы блеском у большого зеркала, вошла в зал и огляделась. Габриель расположился за столиком в углу. Завидев меня, он улыбнулся и сделал приглашающий жест. Полумрак в глубине помещения разгонял свет небольшого бра как раз над нашим столиком, красиво сервированным по всем правилам.
   Мужчина галантно помог мне сесть, после чего снова занял место напротив.
   - Извини за опоздание, - я заговорила первой, хотя понимала, что, в сущности, извиняться не за что. А пятнадцатиминутное опоздание вообще является нормой.
   - Все нормально, - Габриель мягко улыбнулся уголком губ.- Такую девушку как ты можно ждать вечно. Надеюсь, на этот раз у нас будет больше времени?
   - Да, - радостно подтвердила я и даже демонстративно отключила телефон. При желании меня по магсвязи вызовут, но это уж если случится что-то экстраординарное.
   - Замечательно, - как-то мурлыкающе произнес он. - Скажи, ты живешь здесь, в Бухаресте?
   - Нет, туристка, из Киева, а сюда с подругами выбрались, - и ведь ни словом не соврала, если не уточнять, кто именно мои девчонки, и что объектом интереса "туристок" являются отнюдь не местные храмы. - А сам ты откуда?
   - Я... Я с севера, русского севера. Тоже, можно сказать, турист.
   - Замечательно! - еще больше воодушевилась я, переходя на родной язык, - знаешь, у меня там несколько подруг живут. Ведь твое имя исконно русским не назовешь? - понимая, что мои реплики несколько сумбурны, я извиняющее улыбнулась.
   - Так уж получилось, - явно ушел от вопроса собеседник. Было понятно, что эта тема нежелательна или неприятна ему, поэтому я моментально прекратила расспросы в этом направлении. Ну, мало ли, кому захочется обсуждать причуды родителей?
   Ненадолго разговор затих сам собой, поскольку одна из официанток пришла принять заказ. Есть мне не хотелось, поэтому я просто заказала кофе со взбитыми сливками и вишневым ликером.
   - Ты здесь надолго? - вопрос был довольно логичен. Мне хотелось бы знать сразу, могу ли я рассчитывать на еще одну встречу. Этот мужчина загадочным образом притягивал меня, и мне это чувство нравилось, хотя и настораживало.
   - Скорее всего, да, - улыбнулся он. - У меня есть одно дело, и пока оно не завершится успехом, я не покину Бухарест.
   - Это означает, что мы еще увидимся? - решила не ходить вокруг да около.
   - Да, - буквально промурлыкал Габриель, - если ты захочешь этого. А я в его глазах блеснуло что-то хищное. - Готов сделать все, чтобы ты этого захотела.
   С этими словами он мягко накрыл своей теплой ладонью мою...
   Я до их пор не знаю, послужило ли его касание толчком для случившегося, но...
   Все произошло так быстро, что я даже толком не успела испугаться. Меня словно засасывало в какую-то гигантскую воронку, уводящую в темноту. И вот уже в следующий момент выбросило прямо на заснеженном поле в самой гуще сражения.
   С визгом я отпрянула, стоило только заметить здоровенного детину, который мчался на меня с огромным боевым топором. Я даже сначала забыла про то, что являюсь ведьмой и могу защититься магией. Хорошо, что тело сработало рефлекторно, пальцы сложились нужным жестом, выбрасывая перед собой убойное заклинание собственного изобретения. Вот только эффект оно возымело странный - облачко золотистых искр, легкое "паф" и все. А мужик промчался мимо, точнее, сквозь меня. Тотчас сзади раздались скрежет, скрип, крик, перекрывший на миг шум битвы, на землю вокруг щедро плеснуло чем-то красным, в чем я с ужасом опознала кровь.
   Обернувшись, наткнулась взглядом на нечто клыкастое и плотно зажмурилась. Медленно просчитала до тридцати, все время уверяя себя, что это может быть только сном, куда меня опять ненароком затащила Чертенок.
   Закончив импровизированный сеанс релаксации, открыла глаза - картина не изменилась. Все то же заснеженное поле, где некогда белый снег превратился в чавкающую бурую массу, истоптанную тысячами ног и щедро политую кровью. Вокруг меня с дикими воплями и воем сталкивались закованные в броню тела людей и каких-то созданий, сошедших со страниц фэнтезийных книг или экранов телевизоров.
   Звенела сталь, высекая искры, под ноги сотоварищам падали искореженные тела сражающихся. А над головой то и дело вспыхивало зарево сшибающихся заклятий. Тут применялась магия!
   Я шла сквозь армию напрямик, не обращая внимания на жуткие батальные сцены. Опасности они не представляли - меня просто не замечали и не могли коснуться, а значит навредить. Я двигалась в сторону холма, на котором развивался черный стяг предводителя рогатых и крылатых монстров, противостоящих людям. Логичнее было бы двигаться в противоположную сторону, но меня вело любопытств: кто они? Что они? Кроме всего прочего, люди, эти бородатые мужики в броне с оскалами похлеще, чем у противостоящих им монстров, внушали мне не меньший ужас. А еще меня словно тянул на холм... зов. Более точного определения я подобрать так и не смогла.
   Выбравшись к смотровой площадке предводителей нечеловеческой армии, я застыла, рассматривая странных и поразительно притягательных существ, которые тут находились.
   Их было трое, я не обращала внимания на охрану, стоявшую в десятке метров от предводителей. Массивные тела, явно не нуждавшиеся в дополнительной броне, были словно раскрашены художником-экспрессионистом.
   Красно-синие существо красовалось белым "ирокезом", хотя сложно было определить, является этот гребень костяным наростом или так топорщится очень жесткая щетинистая грива.
   Второй... демон. Да, наверное, буду называть их демонами. Итак, второй сочетал на себе красный и золотой. Замысловатые узоры змеились по алому телу, полностью окрасив огромные сложенные кожистые крылья в золото. На голове красовались длинные витые рога того же оттенка благородного металла, а из-под верхней губы виднелись длинные клыки. Это существо было покрупнее своих спутников, не обладавших ни столь внушительными рогами, ни атрибутами вампирской улыбки.
   Окраска третьего демона была наиболее контрастной: броня оказалась черно-белой, в виде сложных узоров, те же кожистые крылья, только черные. Волосы заплетены в длинную косу, "украшенную" несколькими полумесяцами лезвий. Длинные темные когти, явно способные с легкостью пробивать листы стали, и хвост, который я не заметила у остальных. И его черты лица мне показались чем-то знакомыми! Жуть и абсурд, но все же...
   В этот самый момент, не дав мне продвинуться в своих размышлениях, позади троицы демонов засветился овал портала, из которого шагнула темноволосая статная женщина. Ее темно-синее платье, элегантное и простое, не портили ни пятна копоти и крови на подоле, ни длинный, до бедра, разрез, явно не запланированный изначально. Черные волосы беспорядочно рассыпались по плечам, лишь подчеркивая бледность аристократических черт.
   Рванувшую к ней охрану незнакомка запросто снесла волной магии фантастической силы. Даже у меня, пребывающей в бестелесном воплощении, заныли зубы, и заломило кости.
   Второе заклинание полетело в золотого предводителя. Черно-белый демон моментально развернулся к атакующей незнакомке, и поверхность распахнувшихся крыльев поглотила смертоносную волну. Утробно рыкнув и обнажив клыки, защитник бросился к женщине. В этот момент золотокрылый, явно считая инцидент исчерпанным, повернулся было опять в сторону панорамы сражения, но, как оказалось, такая беспечность стала фатальной. Я даже открыла рот, чтобы попытаться предупредить, забыв на миг, что меня неспособны заметить, когда красно-синий демон напал. Но не на человека, а на своего же соплеменника. Острые, как лезвия, когти вошли в спину алого, пробив грудную клетку. Еще рывок - и все еще бьющееся сердце осталось в лапах убийцы.
   Тем временем завершилась схватка между демоном и незнакомкой. Заклинание ледяного щита, неожиданно ставшее атакующим, ударило прямо в грудь темноволосой красавицы, отбрасывая ее во все еще светящийся зев портала.
   В самый последний миг я встретилась с ней взглядом. Она видела меня! А на меня снизошло озарение - я столько раз смотрела в такие же глаза... бирюзовые... вот только они были на лице Снежки...
   Руку, на которой я носила подарок подруги, дернуло болью, и меня потянуло вслед за человеческой женщиной, затягивая в воронку.
   И вот я опять сижу в кафе, напротив Габриеля, даже успев услышать окончание его фразы:
   - Готов сделать все, чтобы ты этого захотела.
   - Что, прости? - тупо переспросила я, все еще находясь под впечатлением от пережитого. Похоже, мой собеседник не понял, что со мною что-то произошло. А значит, если я не хочу испортить свидание, надо срочно приходить в себя и настраиваться на разговор. Обдумать случившееся я смогу и позже.
   - Я готов сделать все, чтобы ты захотела меня снова увидеть, - терпеливо повторил мужчина.
   - Позвонить мне, - улыбнулась я, - а еще найти место, где можно поесть мороженое, - и еще раз улыбнулась, наблюдая недоуменное выражение на его лице. Понятное дело, кто еще в такую погоду, кроме огненной ведьмы, захочет побаловать себя охлажденным лакомством?
   - Мороженым... А каким? Какое любишь?
   Габриель чуть улыбнулся, словно пытаясь скрыть проснувшийся азарт.
   - Фисташковое, - буквально промурлыкала от удовольствия. Даже не могла сказать, что вызывало такое безудержное желание смеяться: возможность поисков в заснеженном городе мороженого или перспектива совместной прогулки. Ведь, успев изучив меню, я точно знала, здесь его нам не подадут.
   - Тогда, - с мальчишеской улыбкой сообщил он, - предлагаю начать охоту на фисташковое мороженое. Готов поспорить, самое большее через час я тебе его найду.
   - Пари? - тут же ухватилась я за услышанное предложение. - А ставки?
   - Если я не найду мороженое, то выполню любое твое желание. А если найду... - многозначительная фраза предполагала множество вариаций.
   - Желание любое? - на всякий случай уточнила я, решив не обращать внимания на недомолвку.
   Как ни странно, мой собеседник ненадолго задумался, словно предполагал, что я попрошу купить мне машину.
   - Да, - как-то уж очень серьезно произнес он.
   - Не боишься, что я попрошу подарить мне "Феррари" или "Бентли"? - все-таки шутливо уточнила свои наблюдения.
   - Нет, а можешь? - сделал вид, что испугался он.
   - Нет, не люблю разочарований, поэтому и запросы у меня всегда довольно реалистичны, - поделилась информацией о себе.
   - Я запомню, - пообещал он, заставив меня внутренне заурчать от удовольствия. Даже если этот парень фантастически умеет очаровывать женщин и является тем еще донжуаном, это отнюдь не мешает мне приятно провести в его компании пару вечеров.
   - Пойдем? - вложив в принесенный счет деньги, даже не показав его мне, он поднялся, протянув руку ладонью вверх.
  
   Демон смотрел на Огнеславу, сидящую напротив, и понимал, что сказал ей чистую правду. Желание он выполнит, сдержит слово.
   В этой девушке было нечто завораживающее, притягивающее, а еще было в ней что-то: то ли запах, то ли голос, то ли просто неясное ощущение чего-то знакомого, уже подзабытого, но еще тревожащего память.
   Внезапно Габриель понял! Так ощущается магическая сила. Он мысленно поморщился. Непозволительно расслабившись, он не сразу почувствовал в новой знакомой ведьму. Вот так столкнулся на улице с красивой девушкой...
   Едва уловимый запах костра, горящей свечи, бушующего лесного пожара и, почему-то, первого снега. И это последнее было самым слабым, самым неясным, словно огненная ведьма контактировала со Снежной. Возможно это неожиданное, но изначально приятное знакомство можно было бы использовать несколько иначе...
  
  
   На улице вечерело. Сумерки окутали город, тени мягкими мазками окрасили улицы, лишь иногда уступая место льющемуся из окон и фонарей свету.
   Мы медленным прогулочным шагом двигались по улице. Два часа уже прошли. За это время буквально оббежали множество кафе, если не все, где нам предлагали ванильное, шоколадное, ореховое мороженное, даже предлагали посыпать фисташками, но не мое любимое. Габриель всячески пытался меня убедить, что разницы ровным счетом никакой и нет, но я была непреклонна. И вскоре ему пришлось признать поражение.
   Мы разговаривали, но почему-то получалось, что постоянно говорила я, хотя раз за разом задавала вопросы. Он не отмалчивался, был достаточно остроумным, но при этом само собой получалось, что он не дал и толики информации о своей жизни до нашей встречи.
   Помня, как некоторые из девчонок помешаны на конспирации, я позволила проводить себя только до ближайшего от башни перекрестка.
   Остановившись прямо под фонарем, я посмотрела на Габриеля. Золотистая кожа, зеленые глаза с черным ободком по краю радужки. На виске татуировка. Протянув руку, я медленно провела пальцами по рисунку. Что-то такое знакомое было в переплетении линий...
   - Теплые, - облачко пара окутало мои пальцы. А я отдернула руку, осознав, что этот жест был слишком личным. - Ты без перчаток, а пальцы такие теплые, - объяснил он, сделав вид, что не заметил моего невольного движения.
   - Что это? - я кивком указала на узор.
   - Напоминание.
   Я промолчала. Если бы он хотел рассказать об этом, то не ограничился всего одним словом. Возможно, я еще узнаю больше, позже. Когда-нибудь.
   Встретившись взглядом с Габриелем, я замерла, понимая, что если он сам сейчас не наклонится, чтобы поцеловать меня, то я сделаю это сама.
   - Отойди от нее! - раздалось позади.
  
  
   Снежок
  
   Очередной безумный день в окружении моих дорогих девчонок подходил к концу. Да и аналитику для Антона я осилила написать. Так что можно прогуляться, пока все отдыхают перед ужином. Я любила гулять одна. Привычно проверив наличие амулетов и щитов, я накинула пуховик и вышла из башни.
   Снег серебристыми искорками танцевал в свете фонарей, беззвучно ложась под ноги, весело потрескивал скованный легким морозцем наст. Снежная феерия поздней осени. Такая привычная для меня погода далекого сейчас родного Севера.
   Все было очень хорошо, пока я не увидела застывшую под фонарем пару.
   Сердце бухнуло в пятки. Рийхард! Опять! Мне бы тихо исчезнуть, уйти, прикрывшись отражением, но рядом с ним стояла Огонек. И значит, уйти я не могла. Не имела права. Скинув заклинание, которое скрывало мою ауру, я пошла к ним. Долго ждать, когда меня заметят, не пришлось. Судя по его довольной улыбке, он этого не ожидал.
   - Отойди от нее!
  
   Маленькая Снежная внезапно оказалась близко очень. Похоже, хотя бы одно сильное заклинание маскировки она знала, иначе у нее не было бы возможности подобраться почти вплотную. Либо же это Огнеслава действовала на него слишком негативно, заставив расслабиться из-за ее присутствия.
   - Отойди от нее! - это прозвучало неожиданно твердо.
   Он посмотрел на застывшую рядом девушку. Итак, его ощущения про налет ледяной магии его не обманули - они подруги. Жаль, ему нравилась огненная ведьмочка, но куда важнее была предоставленная судьбой возможность уничтожить ненавистную Снежную.
   Не говоря ни слова, под шокированным взглядом Огонька он швырнул заклинание, и был неприятно удивлен, когда Хранительница спустила истинный огонь по лезвию нагинаты.
   - На один и тот же фокус я дважды не попадаюсь, - усмехнулась она.
  
   Я мерзко улыбалась. Похоже, рийхард считает меня слабее, чем я есть на самом деле. Волосы от самых кончиков медленно начинали покрываться инеем. "Печать души" была одним из самых мощных заклинаний в моем арсенале, когда я заканчивала его читать, то казалась совсем седой. Но на демона в его нынешнем состоянии этого должно было хватить. Самым большим плюсом печати было то, что противник до самой последней секунды не мог определить, что именно я плету.
   Впрочем, рийхард тоже не собирался сдаваться без боя. Теперь в его руках было два длинных меча, которые появились словно из ниоткуда. По лезвию одного танцевали языки огня, на другом распускались зимние узоры. Красиво...
   Но нам было не суждено нанести больше ни одного удара - между нами вспыхнула стена пламени.
   - Вы что творите?! - рявкнула Огонек. Вот только чуть растерянный взгляд со злым голосом никак не вязался.
   Я замерла. Похоже, Слава отнюдь не была в беде и я зря вмешалась. Прервав плетение, я посмотрела на подругу и улыбнулась. Накинула отражение, двинулась сквозь огонь и, уже проходя мимо рийхарда, убрала нагинату.
   - За нее я завершу то, что не удалось моим предкам. Если ты что-нибудь сделаешь моей подруге, я убью тебя, - впрочем, сказала я это достаточно тихо, чтобы не слышала и без того встревоженная Огонек.
   Я шла, чувствуя спиной взгляд подруги, заставляя себя двигаться плавно, без напряжения. Хотя, если оставаться честной, ежесекундно ждала удара. Ох, не избежать мне неприятного разговора...
  
   Как я и предполагала, Огонек не заставила себя долго ждать. Девушка фурией влетела в мою комнату, зло прищурив глаза. И если учесть, что Огнеслава всегда отличалась поразительной для своей стихии выдержкой, сейчас она вся просто пылала "праведным" гневом.
   - Не потрудишься объяснить, что это было? - моментально перешла она к делу.
   - Что именно? - поинтересовалась, незаметно для подруги навешивая на себя щиты. Все-таки я не была бы собой, не попытайся я уйти от неприятного разговора. Сейчас я совершено спокойно смотрела на злую огненную ведьму и просчитывала варианты.
   - Какого черта ты напала на моего... спутника? - на какой-то миг девушка замялась, перед тем как дать определение демону.
   - Он - демон! Демон, а не человек! Жестокий, опасный! Расчетливый! Что я должна делать, видя тебя рядом с ним?! Да еще и учитывая... Впрочем, это не важно, - сбавила я обороты. - Огонек, я ведь не враг тебе. Держись подальше от этого убийцы.
   - А может, я сама решу к кому и насколько близко держаться? Или, если уж ты считаешь меня такой слабой, наивной и доверчивой, то стоило просто спокойно предупредить, поговорить, а не выставлять меня дурой? И знаешь, за эти пару дней я не заметила агрессии с его стороны, - уже тише, словно убеждая саму себя, закончила она.
   - Пару дней?! - я ухватилась за голову. - Что ж, - я горько улыбнулась, - рада, что за тебя не надо волноваться. Надеюсь, он и дальше не будет проявлять агрессии... Хотя зная, что ему нужно... - так, опять понесло! Еще немного, и на наши крики соберутся все девчонки. - Да что ж ему не спалось-то...- прошептала я, но Огонек услышала.
   - Что ты хочешь этим сказать? - тут же уцепилась она мертвой хваткой за услышанное.
   - Только то, что я очень жалею, что рийхард Габриель так не вовремя проснулся. Или может тебе он представился иначе? - уже совершенно спокойно, но не без издевки, ответила я. Обидно, но, похоже, отношения с Огоньком очень быстро портились.
   - В таком случае, очень рада, что твои чаяния не сбылись, - фыркнула она.
   - Что тут у вас происходит?! - рывком распахнула дверь Чертенок. Выглядела она немного растерянной. Еще бы! Редко можно услышать, как ругаются два голоса разума.
   Мокоша заинтересованно выглядывала из-за ее плеча, и только Янина не выглядела растерянной или заинтересованной и просто ожидала объяснений.
  
   Как-то само собой получилось, что все посиделки мы устраивали не в гостиной, а на кухне. Сегодняшний богатый эмоциями вечер не стал исключением. Я по привычке расположилась на краю стола, а девчонки, сидя кто где, сверлили меня глазами. Тишина давила на нервы. Наконец я не выдержала:
   - Спрашивайте уже.
   - Что происходит? - спокойно поинтересовалась Огонек. Но лучше бы она возмущалась так же эмоционально, как делала это пятнадцать минут назад. Нынешний холодный и отстраненный голос меня неприятно резанул.
   - Меня собираются убить.
   - И кто? - подалась вперед Чертенок.
   - Рийхард Габриель Мистариа со Вита. Демон. Красивый такой тип в темном пальто, с длинными волосами и странной татуировкой на виске.
   - Но почему? Ты же обычная ведьма! - вскинулась Мокоша. - Не без странностей, но...
   - Обычная, да не совсем, - вздохнула. - Я последняя Снежная. Если бы учились в магинституте, а не просто ездили на повышение квалификации, то многое бы уже знали. Где-то восемьсот лет назад, мои предки укра... позаимствовали в нижнем мире книгу, Гриммуар. В попытке возвратить ее между моим кланом и демонами разразилась война. Книга вернулась к демонам, а в руках моего клана остался ключ к ней. Рийхард Габриель по какой-то причине остался и решил возвратить ключ. Он преследовал мой род несколько лет, пока его не удалось запечатать. С тех пор он спал, а сейчас нелегкая его пробудила. Теперь ему нужны две вещи: ключ и печать, точнее, ее снятие.
   - Так в чем проблема? - заинтересовалась Мокоша.
   - Чтобы получить ключ, ему нужно забрать кулон, а вот чтобы снять печать, он собирается убить меня.
   - И все ЭТО ты решила рассказать только спустя столько лет дружбы? - холодно уточнила огненная ведьма.
   - У всех есть свои тайны, - я пожала плечами, надевая постылую и такую спасительную маску гордости. - Это была не столько моя тайна, сколько моя ответственность. А теперь прошу меня простить.
   Я подхватила пуховик и прошла мимо девчонок. Стоило побыть немного одной, ведь похоже, что друзей я потеряла.
  
   Снежок уже не видела, как по направлению к своей комнате метнулась Огонек.
   - Зашибись, - подытожила Лика. - И как нам теперь с этими двумя быть?
   - Ты мне лучше скажи, что случилось с Огнеславой? - задумчиво протянула Янина. - Я ее такой еще не видела.
   - А кто ж знает? - пожала плечами Мокоша. - Вам не кажется, что последнее время у нас слишком много проблем? Может, сглазил кто?
  
   Я шла по пустым улицам и глотала злые слезы. Ну и ладно, ну и пусть! Не так уж мне и нужна их дружба... Легче жить одной, скрыв все чувства и эмоции за маской гордости и невозмутимости!
   Вру. Без девчонок мне будет очень тяжело. Я не хотела потерять их дружбу, именно поэтому ничего не говорила. Я была очень... нет, не зла... расстроена. Наверное, мне надо вернуться на Север, в мир льда и одиночества.
   Сколько я уже плутала по улицам, я не знала. Меня гнали вперед боль и отчаянье. Девочки были самым дорогим, что у меня осталось... Я начала начитывать заклинание облака, когда уловила тревожный отзвук с амулета. Кто-то из девчонок был в беде. Я быстро отследила направление. Это был маячок Огонька!
   Облако появилось по велению жеста - так я быстрее доберусь до нее.
   Нападавшего я знала. Это был Ирано Шериор, прихвостень Совета! Вот гады! Стервятники! Уже на подлете я призвала нагинату, которую любила больше мечей, и следующий его удар пришелся на древко моего оружия.
  
  
  
  

Глава 5

   Огонек
  
   Сначала я металась по комнате, вся кипя от гнева. Пламя, словно вторя моему настроению, ревело в камине. Язычки огня иногда вспыхивали на кончиках пальцев, по волосам текли ручейки колючих искр. Я бегала так по кругу, пока не поняла, что такими темпами только накручиваю себя все больше, и еще немного - и буду виновата в поджоге нашей башни. Перед тем как отвечать на вопросы подруг, у которых их скопилось море, я должна была сама разобраться со своими переживаниями. А для этого мне нужен был свежий воздух, простор и одиночество. Подхватив пальто и набросив на шею легкий шарф, скорее создававший видимость тепла, чем по-настоящему греющий, я пулей слетела по лестнице.
   - Ты куда? - попыталась перехватить меня Лика.
   - Пройтись, - буркнула, уже дергая на себя дверь.
   - Стой! Огонек, тебе стоит...
   Что мне там стоит, я дослушивать не стала.
   Наше место жительства находилось в старом малозаселенном районе города, но мне это показалось недостаточным. Стремясь избежать возможной встречи с девчонками, которые чисто теоретически могли пойти за мной, - ушла на какой-то пустырь. Сидя на краю большого оврага, я невидящим взглядом смотрела в пространство.
   В кармане звонил телефон, но я решила не отвечать. Это явно был кто-то из подруг, но возвращаться назад я еще была не готова.
   Почему я взбесилась из-за сорванного свидания? Ведь таковых, если задуматься, в моей жизни было множество. Наша взбалмошная компания была самым дорогим в моей жизни, и я никогда еще так ни на одну из них не злилась. Если быть честной с самой собой, стоило признать, что злюсь я в первую очередь на саму себя. Габриель оказался демоном, а я не заметила его нечеловеческого происхождения. Или же предпочитала видеть лишь то, что хотела. Да и у Снежки оказалось столько новых жизненных граней, о которых мы не знали. Может потому, что не стремились узнать? Всегда неприятно осознавать собственные ошибки. А еще загадочное видение... Я понимала, с демоном и ведьмой, сцепившимися сегодня при мне, связано и виденное в кафе. Но можно ли поверить, что...
   Поднимая руку, чтобы убрать с лица прядь волос, которую туда бросил ветер, я взглядом зацепилась за подаренный Снежкой браслет. На сердце стало тепло. Я пальцами погладила ажурную поверхность украшения. Надо вернуться в башню, собрать девчонок на кухне и поговорить по душам, чтобы не оставалось глобальных секретов и недомолвок.
   Я хотела поговорить с Гелой. На этот раз спокойно. Расспросить про Габриеля, чтобы решить, как действовать самой. Я не могла от него отказаться, меня словно притягивало к этому демону. Я влюбилась? Нет. Я была слишком рациональным человеком и не верила в любовь с первого взгляда. Но и врагом я его не считала.
   Придя к такому выводу, я резко встала и развернулась в сторону башни, чтобы нос к носу столкнуться с мужчиной. От неожиданности я чуть было не упала с края оврага, но незнакомец меня удержал за запястье.
   - Спасибо, - поблагодарила, чувствуя, что ситуация явно дублирует недавнее знакомство. А это уже заставляло насторожиться.
   - Не за что, - улыбнулся мой визави. Но улыбка эта коснулась только губ. Зеленые глаза остались холодными. Светлые волосы были коротко острижены, щеку пересекал ровный аккуратный, но длинный шрам, впрочем, не портящий его внешность, а лишь придающий мужественности.
   Я аккуратно высвободила свою руку и обошла мужчину.
   - Не страшно гулять в одиночестве так поздно? - раздался его вопрос, заставивший меня остановиться и медленно обернуться. Мужчина стоял все на том же месте, глядя на меня с некоторой насмешкой, заставив внутренне поежиться от неприятного чувства надвигающихся неприятностей.
   - Нет, - ответила я, стараясь медленно двигаться в сторону дома.
   - Может, вас проводить? - предложил он, делая шаг ко мне.
   - Не стоит, - выдавила из себя улыбку, которая, должно быть, смотрелась искусственной. - Я могу за себя постоять.
   - Но при этом чуть не упали в овраг, - хмыкнул он.
   - Спасибо. Вы меня спасли, - решила польстить, не уточняя, что если бы он меня не испугал, я бы не подверглась опасности скатиться с обрыва.
   - За спасение жизни разве не полагается вознаграждение? - он снова приблизился на пару шагов, сократив расстояние. Ему явно нравилось играть со мной в кошки-мышки. - Как на счет этого занимательного браслета? Он мог бы понравиться моей девушке.
   - Это подарок, извините, - попыталась выкрутиться я, все еще пятясь.
   - Так ты упрешься в стену, - проинформировал меня мужчина, как-то уж очень спонтанно потеряв всякое уважительное обращение.
   - Что вам надо?
   - Браслет, разве не ясно? - он явно издевался. - Я могу его купить. Думаю, ты будешь приятно удивлена моим предложением.
   - Нет, - отрезала я.
   - Советую согласиться, - жестко произнес он и куда мягче добавил: - Я ведь могу его снять самостоятельно.
   Продолжения ожидать не стала. Бросив в мужчину обездвиживающее заклинание, которое плела последние пару секунд, я попыталась убежать. Передо мною взвилась стена яркого пламени. Только не меня пугать подобными уловками! Я, не сбавляя скорости, нырнула сквозь огонь, позволив родной стихии ласково лизнуть кожу. При этом вышеупомянутое украшение слегка нагрелось на моей руке.
   Обратившийся в лед снег под ногами стал куда более серьезным препятствием. Я ругнулась, припомнив постоянные шуточки Мокоши относительно высоты моих каблуков. Она была права!
   Вцепившись в кирпичную кладку стены какого-то дома, ставшего конечной точкой моего скольжения, я обернулась к преследователю и швырнула в него одно из боевых заклинаний. В этот самый миг я поспешно пыталась разуться. Уж холод я как-то переживу, не впервой. А вот плавить лед под ногами при прямом контакте с кожей будет проще. Да и возможность убежать станет реальней. Я старалась не думать, что сейчас мой противник - человек, а не нежить, и что я могу убить. Куда сильнее хотелось жить самой! Вот только зря я волновалась - заклятие, которое должно было превратить блондина в кучку пепла, было поглощено его щитом.
   Частично отбив его магическую атаку, частично увернувшись, вернее, поскользнувшись, я снова атаковала. Стало очевидно, что маг я куда более сильный, но с более узкой специализацией.
   - Надо же, не получается, - поцокал он языком, выуживая из ниоткуда меч.
   - Что, руки пачкать не хотелось? - злобно огрызнулась я, отчаянным рывком вылетев со льда на заснеженную поверхность, где можно было бы хоть стоять без риска переломать ноги без чьей-либо помощи.
   Обернувшись, чтобы оценить, как далеко находится убийца, я ужаснулась: нас разделяло каких-то пять шагов. Я попыталась убежать, но удачная подсечка заставила растянуться на снегу.
   - Ничего личного, - произнес он, замахиваясь.
   Я нашла в себе силы не завизжать, а просто зажмуриться.
   Прямо над моей головой раздался звук, словно меч блондина столкнулся с какой-то железякой. Я в немом изумлении уставилась на Гелу, сжимающую в руках замысловатое оружие, которым она блокировала удар нападавшего.
   - Снежная? - удивился мужчина.
   - А ты ангела хотел увидеть? - огрызнулась она, а потом бросила на меня взгляд, но лишь на миг, чтобы не отвлекаться от противника: - Огонек, ты в порядке?
   - Но как ты?.. - несколько несвязно поинтересовалась я. Сердце все еще безумно колотилось от испуга.
   - Не важно, - прервала подруга.
   Я тут же замолчала, так как она была явно права - сейчас ничто, кроме ее концентрации, не было важно. Я еще ни разу не видела, как сражается Снежок, но она явно была мастером, и, увы, нападавший на нас гад так же был очень хорошим бойцом. Его агрессивная манера вести бой поглощала все ее внимание. Удар за ударом сражение набирало обороты.
   Было ясно, что на меня оба внимания не обращали, а значит, была возможность помочь Снежке. Вот только пошевелиться я не смогла. А я даже не заметила, как на меня наложили заклинание обездвиживания! Снежок? Чтобы я не лезла под руку? Или незнакомец?
   - А ты теряешь форму, Снежная, - не снижая темпа, попытался спровоцировать девушку ее противник.
   - Кто бы говорил, Ирано? - усмехнулась Гела, парируя выпад и тут же бросая в мужчину боевое заклятие, от которого тот увернулся и тут же ответил серией ударов. Скорость у него была очень высокой, что заставляло Снежную держаться на расстоянии.
   - Что понадобилась Совету от моих подруг? - на этот раз первой заговорила девушка, нарушив размеренный звон сталкивающихся клинков.
   - Все то же - твои сокровища, - проинформировал он.
   - Перебьетесь! Руки коротки! - рыкнула Гела, усиливая натиск.
   - Не зарывайся, Снежная, рано или поздно Совет получит свое.
   - Через мой труп, - огрызнулась подруга, подныривая под меч.
   - Тогда я его организую... - совершенно спокойно сообщил маг, и это звучало страшно. Таким тоном озвучивают смертельный диагноз или сообщают о смерти родственника - свершившийся факт, страшный и неотвратимый. Тряхнув рукавом, парень плавным движением послал в мою сторону метательные ножи. Время замедлилось. Одно из лезвий блеснуло в свете фонаря. Я зажмурилась, благо, заклинание это позволяло, чтобы не видеть приближающейся смерти.
   Именно поэтому я не видела феноменального прыжка Снежной, только услышала звяканье и болезненный вскрик девушки, рухнувшей в снег передо мной.
   Четыре кинжала лежали неподалеку, один торчал в плече моей подруги. Видимо, последний нож она не смогла отбить, а единственное, что оставалось - прикрыть меня своим же телом. Ирано явно знал Гелу и понимал, что она не даст кому-либо повредить дорогим ей людям, даже если придется пожертвовать собой. Я поняла, что совершенно не сержусь больше на нее за сегодняшнюю размолвку. Сейчас единственное, что я испытывала, было безумное желание жить и видеть такой же живой Снежка.
   - И что теперь, Снежная? Что ты будешь делать? - рассмеялся Ирано, опуская кончик меча в снег, показывая, что совершенно не принимает больше недавнюю противницу всерьез.
   - Ты думаешь, это меня остановит? - словно в ответ на мои мольбы Гела поднялась, даже не поморщившись. - Запомни, Ирано, я - не мои предки. Если вы еще раз подойдете к девочкам, я активирую пару десятков артефактов, и Совет придется менять полностью. Ты понял меня?
   - Не посмеешь, Снежная! - прошипел он, снова танцующим шагом пытаясь обойти девушку так, чтобы иметь возможность добраться до обездвиженной меня.
   Снежок больше не тратила силы на ненужные разговоры, просто перейдя в наступление настолько быстро, что мужчина только и успевал защищаться. У нее словно открылось второе дыхание. А я беззвучно ликовала каждый раз, когда оружие подруги находило брешь в его защите. Лезвие вспороло куртку на его плече, мужчина пошатнулся, зажимая рану.
   - Это не последняя наша встреча, Снежная, - пообещал он, резко отпрыгнув. Мгновенно вспыхнул голубоватым сиянием овал портала, поглощая мужскую фигуру.
   - Буду ждать, - устало, но с ноткой триумфа и мрачного предвкушения произнесла Гела и рухнула в снег.
   Почувствовав, что могу двигаться, я рванула к подруге. По щекам уже вовсю лились слезы, я размазывала их почти ледяными руками, чтобы иметь возможность видеть. Развернув Снежку на спину, прижала свои непривычно холодные пальцы к жилке на шее, чтобы определить пульс. Возблагодарив всех возможных святых, - сердце сильными толчками гнало кровь по телу, явно не намереваясь останавливаться, - попыталась добраться до раненного плеча. Одним усилием воли прожгла в некогда потрясающе красивом белом пуховике дыру, та же участь постигла тонкий белый свитер. Теперь была возможность вытащить нож. Свой шарф я превратила в повязку, перетянув грудную клетку так, чтобы импровизированный жгут проходил над раной, я резко вытащила лезвие, своей силой прижигая кровоточащую поверхность. Не сильно, чтобы не добавить ко всей этой "красоте" еще и ожог, но ровно настолько, чтобы не было обильной кровопотери.
   Девушка в моих руках зашипела сквозь зубы. Подняв взгляд, встретилась с ее бирюзовыми глазами.
   - Жить буду, - сообщила она и усмехнулась. - У тебя косметика потекла. Забавно выглядишь.
   - Да ну тебя, - отмахнулась я, чувствуя, что начинаю глупо хихикать, представив, какую картину представляю собой. Вообще-то я понимала, что дурацкие, издаваемые мною звуки, - надвигающая истерика, следствие пережитого напряжения, но поделать ничего не могла.
   Снежка спокойно ждала, пока я приду в себя, чему-то улыбаясь.
   - Надо тебя со снега убрать, пока не замерзла совсем, - опомнилась я, бережно поддерживая Гелу и помогая подняться на ноги.
   - Я не мерзну, - огрызнулась она, словно я ее уличила в чем-то непристойном. М-да, она никогда не любила признаваться в слабости.
   Пусть я на нее больше и не злилась, но и терпеть взрывы дурного настроения была не намерена.
   - Ага, давай еще получишь ко всему и магическое истощение. Потрясающе будет! - съязвила, все же продолжая упорно двигать ее в нужном направлении.
   Гела молчала. Либо абсурдность ее препирательств дошла до нее, либо моя защитница устала и, молча, терпела боль, чтобы не тратить силы впустую.
   Привалив Снежка к очередному фонарю, попавшемуся на пути, я трясущимися от усталости пальцами вытащила мобильник из кармана, мысленно дав себе затрещину за тугодумие, и набрала номер последнего вызова. В трубке послышался взволнованный голос Лики:
   - Объявилась! - заорала она так, что у меня в ушах зазвенело. - Появишься - убью. Мы все извелись. Ни от тебя, ни от Снежки ни звука уже столько времени.
   - Становись в очередь, - фыркнула я.
   - Какую? - не поняла собеседница.
   - Убивать.
   - Где ты? И что случилось? - тут же отбросила она свои причитания, мгновенно перейдя на деловой тон.
   Я осмотрелась, безуспешно пытаясь отыскать взглядом табличку с названием улицы и номером дома:
   - Три квартала от башни на север, - прошептала Гела. Я повторила все это в телефон, добавив от себя:
   - Снежная со мной, но нам нужна помощь.
   Девчонки всей честной компанией явились буквально через пять минут. Сгрузив раненную подругу в летающий гроб Янины, мы отправились домой пешком. Уже на подходе услышали недовольное ворчание Снежка, что мы вот ее уже в гроб укладываем, и даже странно, что вперед ногами в двери пронести еще не додумались. Янина реагировала на это с достоинством стоика, молча перенося всплеск дурного самочувствия и настроения болезной подруги.
   Когда Яна и Коша переодели Гелу, а затем магически подлечили и обезболили ее рану, а Лика и опять же вездесущая мелкая едва не утопили меня в ванной в так называемой попытке "согреть и отмыть от крови", мы все дружно опять собрались в кухне. Лика выставила перед нами со Снежком по огромной чашке чая с лимоном и прочими полезными травами, поставила на стол пару тарелок с горячими бутербродами и сковородку с чем-то фантастически вкусно пахнущим, села за стол рядом с остальными и провозгласила:
   - Не слишком ли много новостей за один вечер?
   За что заслужила от Янины, Снежки и меня пару угрюмых взглядов.
   - А что? - поддержала ее Коша. - Просветите, "виновницы торжества". Кто? Что? За что?
   - На какой вопрос отвечать? - тяжко вздохнула наш раненный боец.
   - По порядку, - отозвалась Лика.
   - Ирано Шериор, прихвостень Совета, - начала свой рассказ Снежок. Я слушала так же заворожено, как и остальные присутствующие. Несмотря на то, что оказалась в гуще сегодняшних разборок между Хранительницей границы и Советом, я не обладала информацией ни на грамм. - Мы познакомились несколько лет назад. Случайно. Слишком случайно, чтобы это было правдой. Но это я уже поняла позже. А тогда меня поразили его зеленые глаза и изысканные манеры. Он пытался меня соблазнить, чтобы получить доступ к хранилищу артефактов моей семьи. Даже тогда мне не хотелось верить, что все это было лишь тщательно продуманной постановкой. Тогда сердце, казалось, остановилось, когда я увидела его возле схрона. Мир рухнул, но потом пришли злость и ярость.
   Я потрясенно смотрела на рассказывающую девушку. Никогда еще не видела Снежку такой. Она могла быть веселой до безрассудности или холодной, гордой и неприступной, вредной и ворчливой,... но еще ни разу ее голос не звучал так... мертво.
   Так говорила Чертенок в ту ночь в общежитии, когда рассказывала про кошмар о смерти сестры. Вот и сейчас, Гела говорила о событиях холодным голосом, в котором звучала застаревшая боль.
   - Тогда мы впервые скрестили с ним оружие. Когда я сделала первый выпад, казалось, я сломаюсь. Но ничего, выжила. И даже смогла жить. Только доверять разучилась.
   Она замолчала, а все мы сидели, почти не дыша, стараясь не встречаться взглядом друг с другом, глядя только на рассказчицу.
   - Еще до этого мои взаимоотношения с Советом Ста оставляли желать лучшего, - снова заговорила Снежок, нарушив звенящую тишину, - ведь после смерти дедушки и бабушки они развили очень бурную деятельность, чтобы получить в свою собственность редкие артефакты. И были крайне злы, когда я им это не позволила. Некогда мой род был сильнее Совета, мы делили сферы влияния на Север и Юг. Совету приходилось считаться с силой Снежного рода, держаться в границах своих владений, не переходя нам дорогу. Теперь я осталась одна. И Совет посчитал, что я не стану преградой их желанию завладеть моим наследством.
   Потом был целый ряд проникновений за круг. И мне пришлось научиться убивать. Убивать не нечисть, а людей, которые, будь их воля, убили бы меня. За последние пять лет было шесть таких набегов. Три раза эти рейды возглавляла эта блондинистая сволочь Ирано. После нашей последней встречи у него через все лицо шрам.
  
  
   Мокоша
  
   Я сидела на кухне с девчонками и слушала вполуха рассказ Снежка. Вообще-то, я думала. Хотя думать вредно, от этого появляются мысли и прогрызают в мозгах извилины. Но это я так, шучу. А если серьезно, что я знаю о девчонках? Что Гела - снежная ведьма, что ее род древний, что... Много таких "что". Только вот незначительных. Вроде бы знаешь что-то о человеке, а по сути ничего. Людям вообще свойственно многое скрывать. Ведь есть вещи, которые нам не всегда хочется рассказывать. Боимся, что будут смеяться. Как по мне, лучше самому рассказать это как прикол: если смеешься над ситуацией сам, то другие уже скалить по этому поводу зубы не будут. Боимся впустить кого-то в душу, потому что могут оставить черные мокрые следы, а нам потом все это безобразие вытирать. Боимся, что, зная нас хоть чуточку больше чем нужно, люди начнут нами манипулировать... Мы ведь очень многого боимся. А иногда просто боимся вспоминать. Или не хотим...
   Но, как оказалось, я мало знаю и о своих подругах. Все эти сведения поверхностны. Когда возникает проблема, мы не спешим ею делиться. В моем случае это самостоятельность, которую усиленно культивировали родители, но... Ведь рассказать о проблеме и свалить ее на чужие плечи - это две разные вещи. Наверное, самое главное то, что каждая из нас бежит помогать подруге, если ситуация уж настолько серьезна. Может, в этом заключается дружба?.. Кто его знает, уж точно не я в свои семнадцать лет с моим еще детским видением жизни. А если еще добавить, что оно своеобразненькое, то ничего понятнее не становиться, а лишь только запутаннее...
   Мы разные, мы ведьмы. А еще я самая младшая. Это тоже налагает отпечаток. Ведь есть вещи, которые они могут рассказать друг другу, а мне нет, поскольку еще "не доросла"! Я совершенно не думаю, что это плохо, просто так и есть.
   Но ведь, если задуматься, мы сами виноваты в своем незнании. Ведь разве было сложно спросить Снежка о ее семье? Пусть бы она отмолчалась или отшутилась, но мы хотя бы попробовали. Судя по всему - сложно. И Гела ведь это так, показательный пример. Ведь мы не стремимся лезть в душу. Или может это отпечаток ведовства? Или просто все люди такие? Или только мы? Или... Что-то я сама запутаюсь скоро.
   Почему-то вспомнилось, что есть забавная игра. Называется "там, где нас нет", хочется еще добавить, что и не будет. В этой игре люди фантазируют, что было бы, если... Мы иногда, не замечая этого сами, в нее играем. Вот и я сейчас сижу и маюсь такой дурью.
   Но ведь все можно изменить. У меня не та ситуация, когда думаешь, что приди на пять минут раньше, то можно было бы что-то исправить. Но вопрос в другом, хочу ли я что-то менять? Стоит лезть в душу? Вытаскивать уже успевшие покрыться пылью скелеты. Стоит ли, например, спрашивать Чертенка о смерти ее сестры, доставляя боль. Ведь мы недаром что-то скрываем. Мы считаем, что так будет лучше. Наверное, как будет лучше, не знает никто, даже самый продвинутый компьютер, который обсчитывает вероятности с бешеной скоростью. Ведь многое может измениться всего за миг.
   Стоит ли просить раскрыть душу шире, чем позволяют себе подруги, чтобы просто удовлетворить любопытство? А смогу ли я в ответ сама вот так довериться без оглядки и сомнений? И стоит ли игра свеч, так сказать?
   - Дамы и господа, прошу обратить внимание на очень редкое событие. Наша Кошка молчит, что уже удивительно. А еще она думает, что еще страньше, - довольно громко и с ехидцей в голосе сказала Янина, явно стараясь разрядить атмосферу.
   - И с чего бы такие перемены? - продолжила Лика. - Просто поразительные, если уж говорить правду. И она так останется навсегда? И улыбаться больше не будет? О смеяться я уже молчу.
   - Наука перед этой загадкой природы пасует, - хихикнула Яна.
   - Да ну вас, - огрызнулась я без особой охоты. Выход из состояния задумчивости, а особенно из самокопания, у меня всегда долгий. У меня обычно напрочь отшибает чувство юмора.
   Снежок и Огнеслава улыбались, видимо, слишком уставшие из-за пережитого. До чего они договорились, я, кажется, пропустила. Но напряженка прошла...
   - А может, это заразно? - таинственным голосом спросила темная.
   Улыбка сама начала расползаться до ушей.
   - Девчонки, случилось что-то глобальное! - всплеснув руками, воскликнула Чертенок. О том, что моих двух подруг чуть не убили, я решила промолчать. Зачем портить эту легкую атмосферу, которая с трудом воцарилась на месте прежнего напряжения, витавшего в воздухе еще недавно. - Или кто-то умер, и могу предположить, что она сама же и прибила несчастную жертву, или... Девчонки, у меня фантазия пасует...
   - А, между прочим, ее с утра что-то не было видно, - наябедничала Гела.
   - И мобильный не отвечал, - добавила Огонек.
   - И? - четыре пары глаз вопросительно уставились на меня.
   - Что? - промямлила я.
   - Ты где была?!!! - не выдержала Лика.
   - Гуляла, - пискнула я.
   - А мобильный? - подозрительно косила глазом в мою сторону темная. Мое оправдание, кажется, их не удовлетворило.
   - Вы что, нашу Кошку не знаете? Гуляю сама по себе, и на звонки не отвечаю, - просветила всех Ликуся.
   О том, что я мобильный утопила, я пока промолчу.
   - И все же, - задумчиво протянула Снежок.
   - Девчонки, а она что-то скрывает, - подытожила Огонек.
   Я жалобно смотрела на них, все больше и больше вжимаясь в спинку стула.
   - Слушайте, у меня есть только один единственный вариант, - громко объявила Чертенок. Все вопросительно посмотрели на нее.
   - Она ... - театральная пауза, - влюбилась.
   - Да ну вас, - обиделась я. - В кого?
   - А кто тебя знает? - хитро прищурилась Яна. - Тебе виднее.
   - Вы того? - и покрутила пальцем у виска. - Меня первый день знаете?
   - А что у тебя там на руке написано?.. - спросила глазастая Огонек.
   Упс! Мгновенно спрятала руку под стол.
   - Что-то здесь нечисто, - глубокомысленно протянула Лика, и принялась отвоевывать у меня конечность, чтобы посмотреть надпись. В результате к занимательной игре "узнай, что скрывает Кошка" присоединились остальные. Пришлось сдаться.
   - Номер телефона. Наша маленькая ведьмочка, судя по всему, с кем-то познакомилась. Надеюсь, после того, как он тебе телефон записал, ты его не убила, - вещала Яна. Ага, да я там сама чуть не убилась. Правда, не без своего же участия.
   - Версия ничего так, правдоподобная, - поддержала ее Снежная.
   - Да не так все было, - вырвалось у меня. А потом я запоздало прикусила язык.
   - А как все было? - вкрадчиво полюбопытствовала Огнеслава слишком уж сладким голоском. Остальные смотрели на меня ну очень заинтересовано.
   Пришлось рассказывать. Девчонки в очередной раз убедились в моей не совсем полной вменяемости, не характерной даже для ведьм, и вынесли вердикт: парню нужно звонить. Хотя бы только потому, что они очень хотят на него посмотреть. Точнее, посмотреть на этого самоубийцу, который сначала рискнул со мной познакомится, а потом спас и потащил к себе домой... Хм... А ведь Максим тоже не совсем вменяемым получается. Хи, как говорится: два дебила - это сила.
   А потом началось.
   - Кошка, ты куда побежала? - вскрикнула Чертенок, припустив за мной по коридору, попутно едва не сметая все на своем пути. Хорошо хоть удалось бочком добраться до выхода из кухни, пока мои "коллеги" разводили полемику.
   - Стой, кому говорят. Нам только номер набрать и все, - возмущалась окончательно "ожившая" Огнеслава.
   - Глупую нашли, - взвизгнула я, чуть не впечатавшись в стену.
   Остальные мирно сидели на кухне, одобрительно наблюдая за этим беспределом и ожидая результатов забега. Так мы носились по всему замку минут пять. И чувствовала я, будем бегать еще долго, пока эти две бестии не добьются своего.
   В результате меня коварно поймали, завалив на пол. Чертенок села сверху, чтобы не брыкалась, не особо беспокоясь о моем здоровье, и вывернув руку, принялась диктовать номер с ладошки.
   Дальше опять бегали. Правда, уже я за Ликой, которой Огонек перебросила свой телефон с уже набранным номером. Остальные все так же наблюдали за этим цирком. Хотя их легко понять, такое бесплатное развлечение.
   - Лика, отдай мобильный! - кричала я, подпрыгивая и пытаясь поймать за ногу подругу, которая зависла под потолком, прячась от меня. Левитировать я не умею, приходилось обходиться обезьяньими ужимками. Чертенок тоже магией воздуха владела посредственно - это у нее проявлялось спонтанно. Увы, сейчас это был как раз такой случай.
   - Ага, щас. Только дозвонюсь, - порадовала меня она.
   - Правильно, так держать, - поддерживали ее Огнеслава и Геля. Но когда я развернулась, быстро замолчали, видимо что-то прочитав в моих глазах. Что-что, а личная жизнь, это ну очень засекреченная информация!
   - Ало, добрый день, - пропела в трубку подвешенная в воздухе зараза. Видимо, все-таки дозвонилась. - Или точнее будет сказать вечер, или ночь? - мурлыкнула она самым обольстительным тоном. Я показала ей кулак. В ответ мне показали язык. - А вы... А, Максим, очень приятно познакомится... Откуда я знаю ваш номер? Тут такая ситуация... Щекотливая, если можно так сказать... Как есть рассказывать? Ну ладно. Я подруга одной стеснительной особы, которой вы дали свой номер телефона, но она никак не решается вам позвонить, так мы вот решили упростить задачу. Точнее, расстояние между возлюбленными... - услышав первые фразы я покраснела, когда дошло до стеснительной - побурела. А вот на последней я уже побледнела. Плюнув на все и вся, я начала плести заклинание. - Вы что, многим свои телефоны раздаете? - вдруг серьезно и озадачено спросила девушка. - А, у вас возлюбленной нету? Ну приукрасила я чуть-чуть... Но что нету, это же хорошо!.. Почему? Да не важно, главное, что она у вас будет!
   Я наконец доплела заклинание, и Лика "приземлилась", ощутимо приложившись об пол.
   - Бяка, - сказала она, тихо охнув и, с видимым трудом подавив желание выматериться, протянула трубку. - Он хочет с тобой поговорить.
   Я зло глянула на девушку, и, подхватив трубку, пошла подальше от этих "доброжелательниц".
   - Привет, - промямлила я.
   - Я, кажется, понимаю, почему ты такая. С такими подругами иной ты быть просто не можешь, - весело сообщил парень. - Я думал, ты не позвонишь, - вдруг совершенно серьезно продолжил он. Вообще-то Макс прав. Если бы позвонила, то дня через три, в лучшем случае. - Еще когда давал номер думал, что не наберешь.
   - Зачем тогда давал? - чуть хрипло спросила, наконец добравшись до своей комнаты и запершись, при этом делая вид, что не вижу четырех прилипал, которые следовали буквально попятам.
   - Хотелось тешить себя надеждой, что я просто ошибся, - с какой-то горькой усмешкой в голосе произнес Максим. - И я рад, что она оправдалась.
   - Я... - начала, но замолчала. Не хотелось его разочаровывать.
   - Что? - переспросил он, чуть напрягшись.
   - Я с чужого звоню. Просто хотела сказать, что это не мой номер, подружки, - быстро нашлась я.
   - Ну, я знаю, ты же свой утопила.
   - Угу, - невнятно согласилась.
   - Знаешь, я не любитель телефонных разговоров, - вдруг резко сменил тему парень. - Может, лучше где-то встретимся и поговорим?
   Прибью Лику. Потом воскрешу и удушу. Потом еще раз воскрешу, и... или Янину попрошу.
   - Я не местная, - жалобно пискнула я.
   - А-а-а, - понятливо протянул маг. - Ты надолго?
   - Не знаю, - задумчиво протянула - вовремя на пары приехать я даже не надеялась уже.
   - Тогда давай так, когда будет свободное время, набери, номер ты знаешь, и встретимся, - предложил мой спаситель.
   Когда я позвоню, он бросит все дела и побежит? Ну и торкнуло же парня. Аж пожалеть бедного хочется, что ему так со мной не повезло.
   - Давай наоборот. Когда будет свободное время - позвони. Я вероятнее всего буду свободна, и мы договоримся, где встретиться, - отшивать его почему-то не хотелось. Но ведь ничего не будет, если я с ним просто встречусь?
   - Хорошо, - легко отозвался он. - Кстати, передавай подружке привет, я искренне рад, что она так поступила.
   - Хорошо, - едва не скрипнув зубами, все же пообещала.
   - И может она была права? По поводу влюбленных? Ну, тогда пока, Котенок, - сказал Макс, и пока я ошарашено молчала, положил трубку.
   Куда я вляпалась-то?
  
   За дверями со стаканом стояли девчонки.
   - Стакан-то зачем? - удивилась я. - С ним же подслушивать неудобно.
   - А ты откуда знаешь? - удивилась Лика.
   - На себе проверяла, - огрызнулась.
   - Ну что там? - заинтересовано подавшись вперед, спросила Снежок.
   - Лике спасибо за содействие, плюс привет, - с кислой миной выдала я.
   - Какая лапочка, - восхитилась девушка. - Только попробуй его обидеть! - пригрозили мне.
   - Ну, а вообще? - спросила Огонек.
   В руках замигал мобильный. Удивленно посмотрев на экран, я увидела, что пришла смс. Ага, от Макса. "Извиняй за Котенка, но он мне больше нравится, чем Кошка. И приятных снов. Будем надеяться, с моим участием". Почему-то не захотелось запустить этим самым мобильным в девчонок, которые жаждали прочесть, что же там написано.
   Так-с, надо будет стереть смску, не дай бог доберутся. Если мне еще удастся скрыть ее содержание, до этого самого момента удаления, и ... И почему я руки не помыла, когда домой пришла?!!
  
  
   Лика
  
   Вечер закончился не слишком радужно - открытие многочисленных тайн и невозможность их решения давали о себя знать. Хотя, утро вечера мудренее, как говорилось в одной сказке.
   А начиналось все довольно неплохо, пока не пришла Мокошка. Тяжело дыша, девушка ввалилась к нам в комнату и прикрыла дверь.
   - Все, я у вас буду спать!- заявило это чудо.
   - Это еще почему? А девочки? - меня это заинтересовало.
   - Они! Они! - начала Коша, а потом, горько всхлипнув, продолжила, - мучают меня! Заставляют рассказать все о парне.
   - А мы, значит, не будем? - хихикая, пригласила подругу присесть на кровать.
   - Ну, мне кажется, нет. Огоньку сегодня и так досталось, так что она меня мучить не будет. А с тобой, наверное, сработает женская солидарность. Вот! - подняв пальчик к потолку, воскликнула девушка.
   - Ну-ну, - решила подшутить и начала щекотать. Наша Мокошка этого всегда боялась.
   Огонек за нами наблюдала молча, хотя в ее глазах мелькали смешинки.
   - Девчонки, от вас визгу много, уши закладывает, - смеясь, вскоре проинформировала наша подруга. - А если серьезно, Мокоша, рассказывай, что там у тебя.
   Это окончательно добило мелкую.
   - Уйду от вас, злые вы! Вот пристали к человеку! А мне может рассказывать не хочется, да и нечего.
   Перестав щекотать младшенькую, я заинтересовано посмотрела сначала на Кошу, потом на Славу.
   - Милые мои, а вы мне ничего не хотите рассказать обе? - с легкой ленцой в голосе полюбопытствовала я, надеясь расспросить этих конспираторш.
   - Да, Огнеслава, а что ты там с демоном делала, что Снежку довела едва ли не до инфаркта? - хихикнула Кошка, поудобней умащиваясь на кровати. Не успела я оглянуться, как эта мелкая забрала мою подушку и нагло на нее взгромоздилась.
   Как раз в этот момент ключ решил сменить хозяина, избавив смутившуюся от нашего внимания огненную от необходимости отчитываться.
   - Ой, меня что-то укусило, - с испугом воскликнула я, почувствовав легкий укол в руку. В комнате все засветилось бирюзовым светом. Я опустила взгляд на запястье: - Нет! Ну вот, теперь он на мне.
   Переползшая мне на руку змейка замерла, обвив запястье. Только легкое мерцание продолжалось еще некоторое время.
   - М-да, - задумчиво изрекла Огонек.
   - Ты, главное, не волнуйся! - почему-то шепотом начала говорить Мокоша. - А еще не суйся в старые водоемы. Оно нечисть притягивает!
   - Знаете, хватит с меня сегодня уже магии и всякого такого, - ошарашенная Огнеслава ткнула пальцем в браслет на моей руке. - Спать давайте.
   - А демон? - взвыли мы в два голоса.
   - А что демон? - сделала невинные глаза огненная ведьмочка. - Интеллигентный мужчина и, в отличие от вашего браслета, не кусается. И вообще, я еще сама не знаю, как ко всему этому относиться.
   - В общем, хана, - подвела итог мелкая, уже подтянувшая себе и одеяло.
   - Кому? - не поняла я.
   - Ну, в первую очередь демону, - хохотнула Коша.
   - Ты не права, ему не хана, - рассмеялась я и на заинтересованный взгляд подруг объяснила, - ему совсем хана. Наша ведьмочка вышла на тропу войны! Нет! Я знаю! На тропу сексуальной революции!
   Посмеявшись, мы глянули на часы.
   - Ой, уже почти два ночи, - воскликнула Огонек. - Так, девчонки, пора спать!
   Не успела я оглянуться, как наша Мокошка окончательно устроилась у меня на кровати и почти посапывала, да так сладко, что не хотелось ее тревожить. Поэтому пришлось плестись в ее коморку.
  
   Стоило голове коснуться подушки, как я провалилась в сон. Надеюсь, обойдется без кошмаров.
   В этот раз я оказалась в комнате, погруженной в мягкий полумрак. Окна были занавешены плотными шторами, единственным источником света служили свечи, горевшие в шандалах по периметру комнаты. Посреди помещения находилась громадная кровать. На мой взгляд, на ней могли спокойно поместиться человек десять. Короче, сексодром в викторианском стиле. Тут было уютно. Не раздумывая, я плюхнулась на кровать. Мягкая перина вызвала у меня детский восторг. Хотелось попрыгать, но в последний момент, одумавшись, свернулась клубочком. Все же я в гостях. В том, что это не мой сон сомневаться не приходилось.
   Раздался звук открываемой двери, от чего я прикинулась спящей, так, на всякий случай. Затем послышались тихие шаги. Кто-то опустился рядом со мной на постель, ласково провел по волосам. Я решила не шевелиться - уйти из сна всегда успею.
   Мужчина (я все же надеялась, что это был именно мужчина) прошелся рукой по плечу, слегка его массируя. Затем я почувствовала движение и его дыхание в моих волосах. Мягкий поцелуй, и настойчивая попытка развернуть меня к себе лицом. Немного посопротивлявшись, я все же с интересом глянула на мешавшего мне отдыхать.
   - Ты? - воскликнула, увидев, кто был хозяином комнаты и этого сна.
   Пару мгновений мы смотрели друг на друга. Наконец, парень понял, что я не та, кого он хотел видеть.
   - Кто ты и что делаешь у меня в комнате? - зарычал он.
   - Я так, мимо пробегала, думаю, прикольная кровать, хорошо бы на ней отдохнуть,- попыталась в шутку оправдаться, а потом добавила, - хорошая комната, викторианская эпоха?
   - Ты не та, которую я жду, - продолжал злиться он.
   - А чем я хуже? - тут уж обида просквозила в голосе. Да, он красавчик (ну, в моем вкусе), но и я не уродина, подруги говорят, что симпатичная.
   Терпение его закончилось после того как я, приподнявшись на кровати, повертелась перед его носом. И только тут я заметила, что одета в прозрачный халатик и ночную рубашку, еле прикрывающую пятую точку, хорошо хоть руки не додумалась поднять, так как больше на мне ничего не было. Рефлекторно опуская руки на стратегически важные места, заехала незнакомцу по носу.
   - Ой, простите, я случайно, - попытка оправдаться провалилась, так как я, не удержавшись, рухнула на парня, случайно припечатав его локтем в солнечное сплетение. О! Хороший пресс! Кстати, это я тоже озвучила. Пока пыталась принять нормальное положение, мужчина навалился на меня, прижимая так, чтобы жертве в моем лице не представилась возможность заняться дальнейшим членовредительством. Его лицо исказилось в ярости, глаза, пару минут назад бывшие тепло-карими, налились неестественным красным цветом. Зарычав, он дал мне возможность разглядеть во рту клыки.
   - Ой, вампир! - пробормотала я и решила подобру, поздорову убраться отсюда подальше.
   - Кто ты? - раздельно, очень внятно и тихо спросил он.
   Вывернувшись из-под парня, я кинулась к двери, мечтая проснуться. На ходу я извинялась:
   - Прости за испорченный вечер! Приятной ночи! - схватившись за ручку, оглянулась назад, не догоняет ли он меня. Вампир оставался на кровати. Закрывая двери, я умудрилась заметить, как в его глазах промелькнуло удивление.
   Остаток ночи у меня прошел практический без снов. Хотя веселое настроение сохранилось и утром.
   Проснулась я раньше всех. Потянулась, вспомнила сон. Пока умывалась и одевалась, пришли воспоминания о вчерашнем вечере, а уж они-то заставляли задуматься. Жаль, я не могу ничем помочь подругам, не с моей магией. А вот накормить вкусно в состоянии. Притом, как говорится, на сытый желудок думается лучше. То, что мы не бросим в беде Снежка, это точно. Вчера она много чего нам рассказала, но решение, что делать дальше так и не приняли. Много информации надо переварить. Хотя, честно сказать, я не знала, как быть в этой ситуации, не хотелось демона убивать, похоже, он нравится Огоньку. Да уж, мы в тупике.
   С такими мыслями я добралась до кухни. Немного покружив по ней, решала, что готовить. В итоге остановилась на самом простом и вкусном: блинчиках, чае и молочной каше. Отложив до времени все мысли, не касающиеся пропитания, окунулась в готовку.
   Порывшись в холодильнике, нашла там почти все ингредиенты, не хватало только варенья и меда для блинчиков, при этом я точно помнила, что кто-то из наших привозил такое добро. Наверное, в той комнате, которую мы приспособили под коморку, лежит, потом схожу, когда приготовлю основное. Глянув на настенные часики, которые накануне повесила Мокошка, откопавшая их случайно на чердаке этой чудесной башни, заметила, что уже около восьми утра. Надо поторопиться, скоро мои голодные подруги проснутся. Еще меня сожрут вместо блинчиков... С помощью мелких бытовых заклинаний моя работа пошла быстрее: на столе замешивалось тесто, пролетала небольшой тучкой крупа, чтобы засыпаться в кипящее молоко, разные травки кружили неподалеку, чтобы лучше было видно, которые из них выбрать для утреннего чая. Ложка самостоятельно помешивала кашу. И вот мое тесто дошло до нужной консистенции, пора жарить, да и сковородка нагрелась до необходимой температуры.
   Где-то в глубине башни послышался топот, а затем звук отворяемой двери в ванную - это у нас единственная дверь, которая противно скрипела. И самое интересное, что никакие заклинания ее не брали. Похоже, мои девочки проснулись. В подтверждение этого в приоткрытую дверь просунулась хитрая мордочка Мокоши:
   - Чем-то вкусненьким пахнет... А что у нас на завтрак? - принюхиваясь, чем напомнила мне лисичку, спросила мелкая. На перечисленное девушка скривилась: - Фу, не люблю молочную кашу, а блинчики поем с радостью.
   - Ну и не ешь, хотя каша моя вкусная. По-старинному рецепту, - подмигнув, попыталась уговорить, чувствуя себя в этот момент мамой. Хорошо хоть не бабушкой!
   Сморщив нос и состроив мне забавную рожицу, Мокошка скрылась. Окинув взглядом стол, я решила все же найти к блинам мед и варенье, а то где это видано блины и без сладкого?! То, что произошло через пару минут, заставило меня задуматься, а так ли оно надо было. А случилось следующее. Зайдя в коморку и глазами отыскав нужные мне баночки (и кто их так высоко поставил?), я потянулась за оными. Во время всех этих манипуляций дверь за мною, не иначе как от сквозняка, захлопнулась. С моей стороны ручки не было. Постучав, я позвала подруг.
   А вот дальше... Решив освободить себе руки, избавилась от ноши - банки перекочевали на полочку пониже. Довольно хмыкнув, попробовала заклинанием открыть дверь. Вот только стоило произнести простенькую магическую фразу, как подо мной провалился пол. Дальше темнота.
   Очнулась я в незнакомом месте, что-то текло по лбу и затылку. Голова болела сильно, спина и нога - тоже. Попробовала пошевелиться, а потом со стоном села.
   - Как все болит, - мой стон эхом отразился в темноте. - Ой, девчонки?!
   Никого рядом не было. Попытавшись по привычке взъерошить волосы, опять застонала. Похоже, я разбила голову.
   Говорят, у страха глаза велики. Совершенно согласна! В тот момент я уже активно жалела себя, представив, что вот так и помру тут, в подземелье, и никто меня не отыщет. А дальше перед глазами появилась жуткая картина: мой полуобглоданный труп и куча пауков. Бр-р-р. Надо меньше ужастиков на ночь смотреть. А то уже и так фантазия явно больная. Хотя куда уж дальше-то?!
   Внезапно за спиной послышался шорох:
   - Девчонки, это вы? Девочки, мне страшно, - опять эхом пронесся мой испуганный дрожащий голос. - У-у-у.
   В момент страха забывается все, а я с самого раннего детства боялась одиночества в темноте. Вот и сейчас не сразу вспомнила о том, что моих знаний и возможностей хватит на маленький светлячок. Правда, все же я не до конца мозги растеряла во время падения - мгновение, и передо мной висит светящийся шарик.
   Я оглянулась, позади ничего не оказалось. Зато шуршание раздалось откуда-то сбоку. Стоило резко повернуть голову, как перед глазами все поплыло, а по телу прошел заряд боли. И опять пусто.
   "Я ничего не боюсь, пока есть свет - мне не страшно, да и девчонки скоро появятся", - как мантру повторяла я. И надо было именно в этот момент маленькому светлячку замигать.
   Кряхтя, как старуха, я попыталась подняться. Раза с пятого это удалось, но вновь закружилась голова. Мне бы сейчас не помешало хотя бы полежать. Ну почему я не изучала нормальных, лечебных заклинаний?! Они сейчас были бы не лишними. Если выберусь отсюда, обязательно попрошу подруг научить. Странно, где они? Неужели не слышали грохот, который наверняка вызвало мое незапланированное падение?
   Создав на всякий случай еще один светляк и подвесив его повыше, решила оглядеться. Я оказалась в странной полукруглой комнате, из которой шло три хода. На стенах виднелась какая-то "наскальная живопись". Руны, что ли? Но разобрать их было весьма проблематично, так как из-за влаги многие символы стерлись. Задрав голову, я заметила в метрах двух от себя круглое отверстие с рваными краями, похоже, вот он, мой "вход". Я нервно хихикнула. Вот и полетали, можно сказать, сбылась мечта идиота! На полу обнаружились обломки подгнившей деревянной балки. А вот и камень, о который разбила голову. Интересно, как мне отсюда выбраться?
   - Девчонки!!!!!- во всю мочь взвыла я.
   Вот голова дырявая, у меня же телефон есть! Из-за любви к чтению, я всегда с собой таскала коммуникатор, в который закачивала книги. Прощупав карманы, выудила это чудо техники. Хорошо хоть не разбился. Облегченно вздохнула и даже поцеловала приборчик. Но тут меня ждало очередное разочарование - сеть оказалась недоступна. Прямо катакомбы тут какие-то!
   Теперь я была в растерянности: ждать ли подруг здесь (рано или поздно ведь найдут), или же самой идти разыскивать выход?
   Почему-то, пересилив свой страх и боль, я решила все же пойти на разведку. Правильно говорят: "Любопытство сгубило кошку"!
   Из коридоров тянуло затхлостью и сыростью. И только в одном этот запах был менее ощутим. Его-то я и выбрала. Раз есть маломальское движение воздуха, значит, должен быть и выход! Ощутила себя просто гением.
   Держась одной рукой за сырую стену, я продвигалась вперед. Шорохи позади меня уже не пугали, а только изредка настораживали. Наверное, со стороны смешно смотрелась девушка в спортивном костюме и в комнатных тапочках. Но мне сейчас было не до смеха, ноги замерзли. Да и трусило слегка от нереальности происходящего. Что и говорить, удар по голове тоже на пользу явно не пошел.
   Вскоре появилась развилка. Мне вспомнились рассказы о лабиринтах, и как из них выбираться. Решив не следовать подсказкам, свернула направо. При этом благоразумно постучав подобранным камнем по кладке стены, оставив несколько свежих царапин, на случай, если меня сюда опять выведет.
   Итак, каждых тридцать шагов (я решила для себя считать) встречалась новая развилка, и снова поворот направо. Я с упрямством ослика, следующего за морковкой, шла в выбранном направлении. Не знаю, когда это произошло, но поняла, что заблудилась и сильно устала. Добравшись до очередной развилки, нашла более ли менее сухой кусочек земли и присела. Хотелось кушать и спать. Наверное, уже обед. И где же мои подружки? Прикрыв ненадолго глаза, чтобы отдохнуть и подумать, я не заметила, как уснула.
   Проснулась от ощущения чужого присутствия. Спросонья не поняла, где я, и почему у меня все болит, почему так холодно и, главное, от чего я не могу пошевелить ничем, кроме пальцев рук и головы. Вокруг было темно. Когда мне все вспомнилось, я зажгла над собой светлячок.
   - Ааааа! - мой вопль эхом разнесся по коридорам. - Спасите!
   Передо мной находились штук пять громадных пауков размером с немецкую овчарку, а я сама оказалась в плотном коконе паутины.
  
  
   Снежок
  
   Оббежав всю башню в поисках подруги, мы собрались на кухне, где мирно все это время медитировали Янина и Огонек, раскинув сложную поисковую сеть.
   - Она точно была на кухне, - еще раз повторила мелкая, - мы тут все пересмотрели?
   Взгляды присутствующих уперлись в дверь кладовки. Кажется, все чувствовали себя редкостными тугодумками.
   В кладовой мы Чертенка не нашли, зато нашли дырку.
   - И мы туда полезем? - как-то жалобно поинтересовалась Яна, обреченно разматывающая тюрбан из полотенца на только что вымытых волосах.
   - Конечно, - кивнула я, удерживая за шиворот Кошу, попытавшуюся свесится головой в проем. - Девочки мои дорогие, где еще в этой башне можно найти проблемы, угрожающие жизни, как не в черной глубокой дырке?
   - Логично, - кивнула Огнеслава, мгновенно подвесив в воздухе несколько светлячков. - Ну что, понеслась нелегкая?
   - Вперед и с песней, - весело гикнула Мокоша, ныряя в проход. Мы только зажмурились.
   - Я нам обеспечила мягкое приземление, - послышалось снизу.
   - Ведьма Земли, что с нее взять, - пожала плечами Янина. - Ей что камень, что подушка...
   Спустившись, мы осмотрелись. Коридор разветвлялся, но ни следа, ни намека на присутствие нашей подруги.
   - И куда теперь нам? - заинтересовалась малышня, едва дождавшись, пока мы проползем сквозь дыру.
   - Так вроде туда, - смущенно протянула я, понимая, что артефакт Чертенка и ключ ощущаю слабо, с перебоями, словно здесь есть нечто очень мощное. Мощное и интересное. Ладошки зачесались. Гены Снежных громко потребовали не Лику спасать, а забрать это неведомое. Я вздохнула, пытаясь успокоиться, и утешила себя тем, что после спасения этой попаданки-Лики я, так уж и быть, посмотрю, что там находиться. И может быть, только может быть, возьму это себе. Внутренний голос возмущался, к нему почему-то начал присоединяться здравый смысл... Но Чертенка я любила больше, поэтому, отключив посторонние эмоции, прислушалась.
   - Нам туда, - показала Янина на ответвление.
   - Снежок? - вдруг коснулась моей руки Огонек, - все нормально?
   - Ага, - кивнула я, - просто помех много, я плохо амулеты ощущаю, наверху следы были четче.
   Не знаю, сколько мы бродили, но чем дальше шли - тем сильнее было чувство опасности. Резкий порыв сквозняка смел магические светлячки Огнеславы. И тогда появился ОН! Свет в конце тоннеля. А точнее, чьи-то красные глаза. Много глаз...
   - Огонек, - тихонько позвала я, - стабилизируй свет и вспомни самое свое мощное заклинание.
   - Точно надо самое мощное? - тихонько отозвалась огненная, уже чуя, к чему идет.
   - Надо, Федя, надо, - вздохнула я, - давай на счет три?
   - А если здесь Чертенок? - возмутилась Мокоша.
   - Она не "если", - вздохнула Янина, - она здесь.
   - Зацепим, - едва не вопила младшенькая.
   - Сначала Огонек светлячки сделает, я Лику прикрою льдом, а вы будете отвлекать внимание, а потом Огнеслава здесь все в огненный ад превратит. Согласитесь, хороший план.
   - А сработает? - это уже хором
   - Девчонки, будьте оптимистками.
   - Зажигай!!!
   ...Ну, если в общем и целом, все прошло строго по плану. Но все-таки смотреть на стену огня, пожиравшую огромных пауков так близко от тебя самой, было жутковато. Нашей неугомонной повезло, ключ защитил ее от яда, и Чертенок, за исключением испуга, была в абсолютном порядке. Причем настолько в порядке, чтобы пропустить наши причитания по поводу несостоявшегося завтрака и ее, собственно, состояния, и потащить дальше по коридору. Самое странное было вот что: пауки уже закончились, а ощущение опасности не прошло, к тому же нечто очень мощное не отпускало меня и звало... Звало туда, куда сейчас нас тянула Чертенок.
  
   Книга лежала на обычном камне. Очень внушительных габаритов книженция, я бы сказала. Она была больше моей, той самой, которую я перегнала в электронный формат. А еще излучала темную силу.
   - Девчонки, смотрите, книга! - бросилась вперед Чертенок.
   - Не трогай! - выкрикнула я за миг до того, как подруга вцепилась в переплет, но было поздно. Черный вихрь взметнулся, уже видимый всем, и закружился вокруг моей подруги.
   - Что происходит? - ахнула младшая, явно отчетливо понимающая, что к колебаниям воздуха это не имеет никакого отношения.
   - Темная сила, которой была пропитана книга, пытается подчинить...
   - И что делать-то? - заволновалось Мокоша.
   - Печать сна... - черно-алая пентаграмма сорвалась с моих пальцев, но вместо того, чтобы полностью поглотить волну темной стихии, она ее только замедлила. Рядом что-то колдовала Янина, в конце концов, тьма - ее вотчина. А у меня больше ничего не было в запасе. Ведь магия снега рассчитана на простор, а наложить печать заточения я не могла. Точнее, могла, но рука не подымалась.
   - И ничего! - бессильно выдохнула Яна, когда ее заклинание не дало результата. Мы растерянно переглянулись. Похоже, наших сил не хватало, но было ясно, что долго Лика не протянет.
   - Снежная, а Снежная, - неожиданно раздался чуть хрипловатый насмешливый голос, - что же ты не объяснила своим красавицам, что нельзя брать все, что плохо лежит? Или клан уже совсем хватку потерял?
   - А ну покажись, гад! - я потихоньку зверела, а еще была уверенна, что обладатель этого голоса в курсе, что происходит.
   - Невежливо, Снежная. Как ты думаешь, что будет, если я замолчу? Попробуй представить. Книга слишком мощная даже для тебя, хотя шанс подчинить ее был бы у любой, кроме вашей сновидицы. Или ты просто запечатаешь ее, как велит кодекс? Ведь она станет угрозой.
   Ну вот, девочки опять на меня странно смотрят.
   - Что скажешь, Снежная?
   - Да почему опять я? Я же вообще впервые в Румынии! - это был крик души. - Помоги, кто бы ты ни был, помоги Чертенку. Она больше не выдержит! Прошу тебя.
   - А как же гордость Снежных? - сейчас этот некто был явно удивлен.
   - К черту гордость, когда на кону жизнь друга!
   - Надо же, Снежная и так может...
   - Может, - возмутилась Мокоша. - Гела очень хорошая. Она никогда не ставит свою гордость превыше всего.
   Я удивленно посмотрела на девчонок. Янина довольно улыбнулась и подула на кончики пальцев, словно сдувая дым с револьвера.
   - Да? Ты действительно так думаешь, малышка?
   - Я не малышка! - возмутилась Кисюка. - Ты ведь можешь помочь?
   - Могу, - согласился голос, - только хочу ли?
   - Лика наш друг, - тихо сказала Огонек, - и она может умереть. Сейчас это самое важное, что бы ты за это не попросил.
   - А я ведь тоже когда-то умирал, девочка, и мне никто не помог. И вообще, некроманты "за спасибо" не работают.
   - И чего же хочет некромант? - зло усмехнулась Яна.
   - Тело, - совершенно серьезно сообщил нам призрак.
   - Что?! - опять хор. И я в нем.
   - Спятил?! - выдохнула Мокоша. - Где мы тело возьмем, и вообще, на кой оно тебе?
   - Я тоже жить хочу, - ехидно протянул голос.
   Пронзительный крик разнесся под сводами подземелья. Черный вихрь вокруг нашей подруги, который мы с Яниной замедлили, снова начал ускоряться. Волосы Лики становились длиннее, глаза широко распахнулись и медленно наливались алым.
   - Во имя гордости Снежных, я дам тебе тело в обмен на помощь, - ритуальная формулировка обязательства поспешно слетела с языка.
   Времени почти не оставалось и все это понимали.
   - Во имя гордости Снежных? Ну-ну.
   - Силой тьмы я дам тебе тело, - подтвердила мою клятву Янина, а вслед за ней своими стихиями поклялись девчонки.
   Внезапно перед нами появился полупрозрачный мужской силуэт.
   - Принято, - усмехнулся он и, просто выставив вперед руку, втянул черный туман. Его глаза на мгновение сверкнули алым, и все...
  
  
   Янина
  
   Чертенок свалилась на пол. Девчонки рванулись к ней, я же осталась на месте, пытаясь понять, что именно сделал призрак.
   Бросив взгляд в сторону, убедилась, что Лику сейчас приведут в порядок, а вот наш нежданный спаситель начал таять. Более того, оглянувшаяся Снежка его уже не видела. Он исчез из их спектра восприятия.
   - Зачем ты нам помог? - поинтересовалась я, обходя призрака по кругу, аккуратно вливая в него немного силы. - Ты же потратил весь свой резерв, силу, которую копил очень долгое время. Не боялся?
   - Я рискнул, - ответил спокойно мужчина. - И как видишь, выиграл.
   - Еще не совсем, - отозвалась я.
   - Почему же? Ты же ведьма Тьмы.
   - Верно, - согласилась. - Как тебя зовут?
   - Может, еще что спросишь? - возмутился некромант. - Сейчас я тебе скажу имя, и ты меня благополучно закабалишь.
   Я фыркнула.
   - Мне что, больше делать нечего? К тому же, ты отстал от жизни. Уже очень давно, чтобы подчинить призрака, его имя не надо знать. Достаточно зацепить нить его магии.
   - Вот как, - собеседник тяжело вздохнул. - А я все гадал, почему так легко взломали защиту моей башни. Я ее строил чуть ли не своими руками! В каждый камень вкладывал частичку своей силы.
   Я тихо хихикнула.
   - Ну а в результате башня просто посчитала меня своей, а нить я расширила на девчонок. Так скажешь, как тебя зовут?
   - А ты?
   - Янина.
   - Очень приятно, - некромант внезапно рванулся вперед и схватил меня за руку, словно опасался, что его все же обманут. Я зашипела, чувствуя, как стремительно опустошается мой резерв. Впрочем, продлилось это недолго. Его очертания немного уплотнились, но еще недостаточно для того, чтобы подруги видели и слышали призрака.
   - Это было больно, - вздохнула я.
   - Извини, - вполне искренне отозвался мужчина. - Меня зовут Рок.
   Я наклонила голову.
   - Красивое имя, тебе подходит.
   - Чем же?
   - Кажется, если ты появляешься в чье-то жизни, то это надолго.
   - Янина!
   Я подняла голову.
   - Что?
   - Куда делся призрак? - уточнила Снежка.
   Я оглядела ее, посмотрела на пострадавшую подругу. Чертенок почти висела, опираясь на плечи Огонька и Коши.
   - Да вообще-то вот он стоит.
   - Где? - синхронный вопль ведьмочек заставил поморщиться.
   - Призрак потратил почти все силы. Мне удалось добавить ему немного, чтобы не растаял с минуты на минуту, но чтобы вы могли его видеть и слышать, необходим маленький ритуал.
   - Всем проводить? - уточнила Огонек, встревожено поглядывая на Чертенка.
   - Нет, - покачала головой. - Посадите Лику куда-нибудь.
   Взмах, еще один. В воздухе повисла пентаграмма, линии которой засветились тусклым светом.
   - Становитесь на углы, - попросила я, сосредотачиваясь.
   Все, кроме Чертенка, заняли свои места в углах пентаграммы. Взмах ладонью, я пальцами начертила в воздухе сложную руну и, дохнув на результат, отправила ее точно в лоб Року, стоящему в центре пентаграммы. Слово-ключ активировало плетение. Теперь все было готово.
   Линии засветились золотым светом, сила потекла от меня к другим ведьмам, а потом обратно. Уже моей задачей было перенаправить ее и окружить Рока тонким щитом, слабо мерцающим в полумраке.
   - Вот и все.
   Впрочем, слова были лишними. Рок стал виден всем и сразу.
   - Знакомьтесь, - сказала я. - Это Рок.
   А затем пошла наверх - мне срочно нужно отдохнуть, слишком много сил затребовали все эти мероприятия по спасению Чертенка, а затем и некроманта.
   До жилого этажа я дошла спокойно, а вот в комнате остановилась, озадаченно глядя на свою кровать, на которой лежала черная роза, приколотая к конверту. Устроившись на покрывале, я вытряхнула содержимое письма - пять длинных узких приглашений. Все строго по церемониалу: черная лаковая бумага и алые буквы, словно потеки крови. Приглашение на ежегодный бал вампиров.
   К приглашениям прилагалась записка, читать которую мне совершенно не хотелось.
   "Жду на балу. Это пока просто приглашение, но если хоть кого-то не будет - пеняй на себя. До встречи, Янина".
   Подписи не требовалось. Я и так слишком хорошо знала этот подчерк. Злобно зашипев, я отбросила письмо в сторону. Бывают такие приглашения, от которых невозможно отказаться. И это одно из них.
  
  
  

Глава 6

  
   Снежок
  
   Звонок стал предвестником апокалипсиса. Такая отвратительная мелодия у меня стоит только на одного человека, и только этот человек может позвонить мне в пять утра.
   Прицельно брошенная в меня подушка полетела мимо. Теликинез, однако, у Кэт хромает.
   - И как это называется? - донесся из трубки вопль.
   - Доброе утро, Антон, - сонно поздоровалась я. Глянув на часы на тумбочке. Мать вашу! Он что вообще не спит?!
   - Ты что мне прислала, лучший аналитик курса?!
   - Проектную работу? - устало отозвалась я мечтая только об одном, чтобы разрядилась батарея, или мой собеседник подавился.
   - Это халтуру нельзя назвать работой. Где приложения? Где аналитика? Где приличный список литературы?
   - Антон! Имейте совесть, список в сто пунктов даже для дипломной работы считается нормальным.
   - Еще одно слово, и я тебя убью, - мрачно пообещала Кэт, высунувшись из-под подушки.
   - Хорошо, я все сделаю, - пробурчала я в трубку как можно тише.
   - Вот и умница сроку тебе неделя.
   - Садист!!!
   В меня тут же полетело заклинание...
   Спать больше не хотелось, а своим ворчаньем я бы разбудила подругу окончательно, нарвавшись на последствия ее дурного настроения от ранней побудки. Решив пойти умыться, я, пребывая в сонном состоянии, добралась до ванной. На ощупь отыскав щетку и пасту, монотонно принялась водить зубной щеткой.
   Мысли летели плавно:
   "Ну, чем ему моя работа не понравилась? Точно садист. Р-р-р! Я и так на нее угрохала много времени. Причем аналитика там совершенна!"
   Размышляя таким образом, закончила умываться и наконец взглянула в зеркало!
   - А! - мой крик раздался по всей башне. Через пару минут в ванной появились заспанные девчонки, каждая из них была готова к бою.
   - Что случилось? - озадачено спросила Чертёнок, воинственно обнимаясь со шваброй. Но через минуту, принялась хохотать.
   Я обижено посмотрела на нее.
   - Ничего смешного не вижу! - раненым зверем взревела моя особа.
   Я готова была расплакаться, мои красивые волосы превратились в нечто ужасное. Нет, с одной стороны вроде креативно, но цвет оставляет желать лучшего. А это нечто, зеленого цвета, меня приводило в ступор.
   - Кэт!!! Я тебя убью, ты что наделала? Верни все обратно! - я накинулась на подругу.
   Если бы не ее заклинание, у-у зараза.
   - А зачем меня будить пораньше? Да и не знаю, что я на тебе применила, я сонная была, - убегая от меня, вопила эта бестия.
   Гоняла я темную под хохот подруг еще час. А потом устала, воспользоваться магией было лень. Тяжело дыша, мы рухнули на диван.
   - Давай попробую снять заклинание, - с отдышкой предложила Янина.
   - А снимешь? - с опаской уточнила я, а затем, не долго думая, произнесла: - Пробуй, если что убью!
   Девушка передернула плечами, и запульнула в меня заклинанием.
   - Ой!- воскликнула ведьмочка. - Ты только не волнуйся! Я исправлю.
   Материализовав перед собой зеркало из льда, я взглянула в него. Отражение радовало своей точностью, но не содержанием. А дальше сработали рефлексы. Причиной было увиденное, а точнее то, что в отражение я увидела свой новый вид. Благодаря некоторым вся моя кожа позеленела! Р-р! Теперь в комнате красуется Кэт почти вся во льду, только голова виднеется. А еще хохочущие подруги.
  
  
   Кисюка
  
   Утро. После вчерашнего переполоха я спала без снов, то есть как всегда. Только... Чем дальше, тем все страньше и страньше. Сначала демоны, потом Совет, книга, Лика, призраки... Как-то неприятности валились словно из рога изобилия. Хотя, чего мне удивляться? Это же в принципе совершенно для меня нормально. Неприятности - наша природная среда обитания.
   С утра меня не покидало плохое предчувствие. Даже не так. Меня не покидала какая-то настороженность. Типа: ну-ну, надейся, что больше ничего не произойдет.
   С трудом, проснувшись и приведя себя в сомнительный порядок, я спустилась в кухню. Что, что, а это всегда место сбора в любых ситуация в наших путешествиях. Сонно протирая глаза, и уже практически войдя на кухню, я наткнулась на приведение. Кажется, обозванный Роком. Самое интересное, кто кого больше напугал? Он меня своим неожиданным появлением, или я его своим заспанным видом? С трудом разминувшись с парнем, точнее с его призраком, я втиснулась в дверной проем кухни. Почему-то его присутствие меня напрягало. Не знаю, что именно. Что он старше? Причем намного. Или то, что я его не знаю? Или то, что он призрак? Или может все вместе взятое? Или что-то совершенно другое? Например, что ему нужно тело? Фантазия уже подбрасывала картинку, где я принимала непосредственное участие в поджидании припозднившегося прохожего с самыми паскудными намерениями профессионального некроманта.
   На кухне уже сидели девчонки и что-то живо обсуждали. Я как всегда исполняла роль сурка и дрыхла до самого упора. Как я иногда шучу: "доброе утро - это когда встал в двенадцать, и оно продолжается часов до трех дня". А если пришлось подняться пораньше... Какое же это доброе утро?
   - У нас опять неприятности? - спросила я, привлекая к себе внимание.
   Девчонки повернулись ко мне, а потом дружно посмотрели на Кэт. Я же решила сначала обеспечить себе чай с бутербродами.
   - Нас на бал вампиров пригласили, - набрав воздуха в грудь, сказала девушка.
   Я чуть чай от неожиданности не разлила.
   - Надеюсь не на роль первого блюда? - Чувство юмора как всегда среагировало самим первым, как самое развитое. Если сравнивать его и чувство самосохранения, то второе заметно в этом сравнении проигрывает, то, что уже говорить об остальном? - Если да, то считаю своим долгом их предупредить: я худенькая, крови мало, эритроциты пониженные, зато еще и ядовитая. Яд из защечных мешков активно просачивается в кровь на протяжении уже семнадцати лет. То есть им из всего этого надо сделать вывод - пользы от моей кровушки ноль. Так и еще что-то неприятное подхватить можно. В лучшем случае изжогу. В худшем... Авось отравятся...
   - Да, Кисюка, ты как всегда сама доброта, - подытожила Огонек мнение всех ведьм, которые после моей тирады улыбались едва ли не на все тридцать два. - Только нас не в роли блюда, а в роли гостей пригласили.
   - С какого это перепугу? - удивилась я, откусывая приличный кусок от бутерброда.
   - Кэт спроси, - буркнула еще бледноватая Лика.
   Я удивленно посмотрела на темную.
   - Ну... - замялась та. - Тут такое дело... У меня вампир знакомый...
   - Так мы идем? - укоротила я мучения девушки. Судя по всему, ей не очень хотелось сильно обсуждать тему причин нашего приглашения.
   - Надо, - вздохнула Снежок. - Там приглашение весьма вежливо составлено. В добровольно-принудительной форме.
   - Тока чего-то так не хочется... - буркнула Лика. - Это надо переться к вампирам. Причем еще не известно, чего мы туда премся...
   - И платья купить надо, если уж идем, - грустно вздохнула Снежок. - Сомневаюсь, что кто-то брал с собой в поездку вечернее платье.
   М-м-м, надо было бы. Покупалась бы уже в озере в вечернем платье. Романтика...
   - А точно надо? - буркнула Чертенок.
   - Дресс-код и все такое, - огорчила ее темная.
   - Чем им джинсы не нравятся? У меня они классные. Правда я в них позавчера в озере купалась... А еще где-то была такая классная футболочка... Правда она на мне немного висит... - начала фантазировать я, когда заметила огромные глаза девчонок, с ужасом смотрящие на меня.
   - Мокоша!!! - возмутились все. Надо же как официально!
   - Пожалей вампиров. Бал! А ты в джинсах... - попробовала устыдить меня Огнеслава.
   - Вампиры и так полумертвые, - огрызнулась я. - Тем более, у них наибольшая возможность пережить наш загул в Бухаресте.
   - Завязывай с фэнтази. У нас это отдельная раса. Девчонки, я это представила, - рассмеялась Огонек. - Уезжаем из Бухареста. Вокруг одни развалины, на которых сидят вампиры и утирают слезы радости, что мы наконец-то их покидаем.
   Я представила и впечатлилась. И загорелась энтузиазмом, что заметили, похоже. Все присутствующие. В результате уже все смеялись над этим предположением. Хотя, в каждой шутке есть доля правды...
   - Так идем? - спросила Снежок.
   - Ага, - кивнула Кэт.
   - Если "ага", то за платьями бегом!!! - напомнила про недостаток времени Огнеслава.
  
  
   Платья, платья, платья. Я их скоро ненавидеть буду. Проблема состояла в том, что надо было найти целых пять вечерних платьев. И это притом, что у каждой свой вкус и представление, что именно подходит именно для нее. Перемеряли мы их целую кучу, но с поставленной задачей справились, то есть нашли искомое. Наверное, если бы мы в Бухаресте искали нефть, мы ее намного быстрее бы нашли. А сколько нервов вытрепали продавцам... Но ведь главное что нашли!!!
   Я через плечо еще раз посмотрела на ту прелесть, что мы купили для меня. Из всего, что мы сегодня видели, оно мне больше всего подходило. Ну, или я себя в этом просто успешно убедила, а девочки просто мне потворствовали. Тепло-желтого цвета, воздушное, оно было длиной чуть ниже колен. Тонкие бретельки, совершенно приличный лиф (то есть без каких-либо декольте вырезов, что еще немного и грудь вывалится, или голых спин, что простудить почки можно в два счета) плотно охватывал грудь и спину, подчеркивая талию (хе, с моим питанием, я вообще удивляюсь, что она есть, там должны быть видны выпирающие ребра). Зато ниже оно переходило в невероятно пышную юбку, по нижнему краю которой были пришиты тонкие разноцветные ленты, оживляя желтизну всего наряда. А в довершение всего часть нижних юбок, создающих объем, оказались длиннее остальных, окутывая ноги белым облачком и кокетливо выглядывая из-под подола.
   Эх, надеть такую прелесть казалось едва ли не кощунством. Особенно зная свой характер. Всю пыль ним вытру, поставлю пару пятен, а еще вполне умудрюсь. Не дай боже, порвать. Опять же был прецедент...
   Девчонки деловито суетились со своими нарядами, пытаясь наилучшим образом подобрать макияж и прически. Слава богу, обувью мы запаслись параллельно с платьями. Теперь мои простые белые босоножки стояли рядом с кроватью. Все бы ничего, но каблук... Нет, он не был двадцатисантиметровым, но мне и этой длинны хватит, чтобы эта красота превратилась в испанский сапожок. Это мне девчонки "удружили". Сказали, что я девушка, а не кошка дворовая, и что надо выглядеть соответственно. Правда я изначально голосовала за белые стилы с высокой шнуровкой. Они бы вообще сюда классно вписались... Но, пришлось отказаться. Меня убедили, что вампиры очень слабонервные. И что у них нету лечебниц для тех, у кого появятся психические расстройства...Видители, такого не бывает. Значит будет! Люблю быть неповторимой! Что они появятся, никто не сомневался. Но зачем усугублять ситуацию еще и стилами?
   Вздохнув я начала одеваться.
   - Ты уже? - ворвался в комнату ураганчик под названием Лика. Она-то уже была давно готова, а теперь бегала помогала, но, как по мне, просто мешала остальным. А ведь изначально была против похода! Мол, "оставьте меня, уставшую, ждать вас у окна, аки девице красной".
   - Платье да, а вот остальное нет, - вздохнула я.
   - А что с волосами будешь делать? - поинтересовалась эта неугомонная. Хе-хе, хотя кто бы говорил.
   - Побреюсь налысо, - пошутила мрачно, тут же представив такую "лепоту" и ужаснувшись собственное идее.
   - Тебе должно пойти, - поддержала мое начинание ведьма.
   - Ага. И это будет самый оптимальный вариант, поскольку я совершенно не знаю, что с ними делать, - вздохнула я.
   - М-м-м, - задумчиво протянула Чертенок. - Давай помогу...
   В результате я обзавелась весьма своеобразной прической. Волосы уложились в два забавных пучка, чем-то, навевая мысли о анимешниках. А челку как раз "оставили гулять" и она длинными прядями наискось спадала на лицо. С макияжем решила не экспериментировать и обошлась только чуть розоватым блеском и пастельными тенями, хотя так хотелось густо накрасится черными... Мой креатив опять подавили в зародыше. Зато весь протест против условностей выразился в незаметном на первый взгляд браслете. Но это только на первый. Просто он был из множества маленьких бубенцов, которое тарахтели при каждом движении.
  
  
   Снежок
  
   Я знаю, что сделаю, как только эта наглая душонка обретет тело. Я его убью!!! С тех пор как он крутиться рядом, я забыла, что такое покой. Вот и сейчас, когда я пыталась собраться с мыслями, он мешал:
   - И куда это ты собираешься такая красивая? - завис он позади меня так близко, что даже мне стало прохладно от его эманаций. Я уж не говорю о том, что Рок, вплыв сквозь стену, как раз когда я заканчивала одеваться! А мог и раньше! Пусть и мертвый, но мужчина, а я стриптиз для бедных устраивать не нанималась!
   - Нас с девочками пригласили на бал.
   - Не боитесь, что вы станете там главным блюдом?
   - Главное блюдо официально не приглашают. И в любом случае, я думаю, выкрутимся.
   - Будет интересно посмотреть.
   - Знаешь, - я устало вздохнула, - меня радует только то, что тебя рядом не будет.
   - Мечта - мечтай, - рассмеялся призрак. А мне в очередной раз захотелось его придушить. Завтра же отправлюсь искать ему тело! Клянусь гордостью Снежной.
   Я упиралась всеми руками и ногами, не хотела идти. Однако кто ж меня слушал? Пришлось согласиться. Сейчас я смотрела в зеркало, где отражалась и я, и не совсем я. Белое платье под горло без рукавов, облегающее как вторая кожа, от бедер расширялось и серебристым шелком стекало по ногам до самого пола. На запястьях сияли широкие браслеты из платины, больше напоминающие наручи. Волосы я убрала назад и завила. Выбрав удобные белые балетки, я вышла из комнаты. Меня уже ждали. Я лишь виновато пожала плечами. Большую часть времени я потратила на вытаскивание из пространственного кармана наручей, которые были очень мощными артефактами, но таковыми не ощущались. Весьма полезное свойство.
   - Тебя только за смертью посылать! - недовольно пробурчала Кэт, сейчас выглядевшая просто ослепительно, но все еще дующаяся за утреннюю заморозку.
   - Да ладно тебе, в конце концов, девушка имеет право немного опоздать.
   Оказавшись в блестящем обществе, я слегка растерялась. Все-таки, не смотря на древность рода Снежных, на рауте я оказалась впервые.
   Моя мечта о том, что нахальный призрак остался в башне, не сбылась. Это я поняла, как только нашла укромное место, где бы меня никто не видел.
   - А ты что, даже танцевать не умеешь? Ну, Снежные, ну, докатились, - тут же материализовался передо мной упокоенный чьей-то "доброй" рукой некромант. Интересно, кого он так успел достать столько лет назад? Сама бы придушила поганца-бракодела, не доведшего дела до конца!
   Решившись не унижаться до банальной ругани с пустым местом, поменяла дислокацию. Поменяла неудачно - меня сразу же пригласили танцевать.
   - Нет, и что это за вампир? Ты посмотри, - нашептывали мне на ухо.- Прикус неправильный, глаза не красные, ногти короткие, маникюр... Ну ладно, что маникюр, хотя настораживает. И вообще, поменьше ему улыбайся, вдруг не так поймет?
   Я старалась держаться с достоинством леди и не обращать внимания на неприятное брюзжание. И о чем-то неспешно разговаривала с вампиром, когда он запнулся. В его глазах мелькнул отсвет удивления. Но ни он, ни я внимания не обратили. Потом он запнулся еще раз немного сильнее, в третий раз мы полетели на пол оба. Причем в лучших традициях аниме его ладони лежали у меня на груди.
   Было почти смешно. Если б я не догадывалась, кто стал причиной. Призрак и так уже практически перешел в видимый спектр. Хорошо, что прочие гости тактично сделали вид, словно ничего не заметили.
   После первого танца я была в шоке пополам с яростью. Все изменилось, когда я поняла, что он здесь, точнее наткнулась на него взглядом. Рийхард несколько секунд смотрел на меня, я сверлила его взглядом, потом мы кивнули друг другу и решили ничего не предпринимать. Не здесь и не сейчас, в самом-то деле?
   - А он-то здесь откуда? - удивился призрак.
   - Скорее всего, его, как и нас с девочками, пригласили вампиры, - флегматично отозвалась я.
   - Нет, я не о том. Рийхард жив?
   - Ну да, - вздохнула, глядя, как демон безошибочно идет в сторону Огонька.
   - Что ему сделается? А ты откуда его знаешь? - вдруг до меня дошло основное.
   - Ну, если опустить некоторое подробности, то после встречи с ним закончилось мое бренное существование, - вежливо подбирая слова, просветил меня бестелесный собеседник.
   - И теперь ты хочешь отомстить? - заинтересовалась я.
   - Нет-нет, - отмахнулся Рок. - Делать мне нечего! Во-первых, он был в своем праве и сначала попросил отдать одну вещь... а потом, если бы не он, я бы не....
   - Что "не"? - поторопила я после весьма долгой паузы.
   - Не важно, - хмынул призрак.
   - Знаешь, что я сделаю, как только ты обретешь тело? - улыбаясь, спросила я, чувствуя, как в душе поднимается волна раздражения.
   - Поцелуешь?
   - Удушу! - прошипела не хуже кобры.
   - Ну, если только в своих объятиях, - хмыкнул он, исчезнув.
   Слов не было!
  
   Огонек
  
   Глядя на собирающихся подруг, я не понимала их настроя. Самой мне очень хотелось пойти на бал. Хотелось развеяться и постараться забыть ненадолго о случившемся: о демоне, о ссоре со Снежком, о покушении. Что-то эта поездка перестала приносить мне удовольствие, которое я так предвкушала в Киеве. Вот теперь представился шанс раствориться в музыке, любоваться огоньками тысячей свечей, чувствовать себя прекрасной, одевшись в бальное платье. Поэтому я только хихикала над недовольными подругами, довольно щурясь, рассматривая свое отражение в зеркале.
   Основная масса красноватых прядей была собрана в золотую сеточку, и только несколько завитых локонов падало по обеим сторонам лица на плечи. Золотистый макияж, даже золотую помаду откопала, подвела черным глаза. Платье тоже было золотистым. Жесткий корсет красиво держал грудь и подчеркивал талию. Спереди подол еле прикрывал коленки, зато затем красивыми складками удлинял и сзади уже почти касался пола. Оно выглядело настолько шикарным и при этом провокационным, что я не сумела пройти мимо. Когда в магазине я увидела это платье, поняла - хочу!
   А, да! Чуть не забыла. Всю эту картинку завершали босоножки на высокой шпильке. Причем я четко знала: даже по снегу пройдусь в них, если понадобиться, но других не одену. Хотя, мне ли волноваться о холоде?!
   - Ну как тебе? - я даже покружилась на месте, давая возможность остановившейся в дверях Лике.
   - Ярко, - улыбнулась она.
   - Значит, эффект достигнут, - весело подсуммировала я.
   - У тебя температуры нет? - тут же озаботилась она.
   - У огненной ведьмы всегда температура повышенная, - отшутилась я известным фактом. Хотя и поняла, что она хотела сказать. Последнее время я не блистала жизнерадостностью.
   - Почему мне кажется, что лучше бы нам туда не соваться? - задумчиво поинтересовалась Чертенок. - И кстати, уверена, что на этот раз не мы с Кисюкой станем причиной переполоха.
   - Собираюсь просто танцевать, - покосилась я на нее с самым невинным видом. А ведь действительно собираюсь!
   - Может, я все же останусь, - тут же постаралась "под шумок" воспользоваться моим добродушным настроением подруга.
   - Это мы уже обсудили, когда тебя одевали, - фыркнула я, хватая ее под руку и спускаясь в гостиную. - Мне казалось, что ты уже изменила свое мнение, иначе чего бы ты так радостно всем помогала собираться?
   -Я маскируюсь, - задорно подмигнула мне она.
   Вот и пойми, когда наша Чертенок говорит серьезно!
  
   Бал меня не разочаровал. Пожалуй, если бы не обилие черного и алого, так любимых вампирами цветов тьмы и крови, я бы могла поверить, что попала в прекрасную сказку.
   Почти сразу после того, как мы появились в зале, пришлось разделиться. Ну не толпой же стоять! Во-первых, это не красиво, во-вторых, все мы преследовали разные цели. Я направилась к столику, где стояли фужеры на тонких длинных ножках. Подхватив тот, где плескалось нечто светлое (это чтобы на кровь не "нарваться" в качестве угощения), медленно выпила вино, рассматривая зал.
   Красивые пары кружились в танце так грациозно, так плавно, что я даже невольно позавидовала и начала сомневаться в своих способностях. Вряд ли и у меня получиться вот так же парить над паркетом.
   - Вы позволите вас ангажировать? - мягкий голос, раздавшийся рядом, привлек мое внимание.
   Развернувшись, я быстро окинула взглядом высокого стройного и, конечно же, темноволосого вампира.
   - Конечно, - я поставила бокал и подала руку незнакомцу, позволяя увлечь себя в круг танцующих.
   - Мое имя Никлар, можно Ник, - представился клыкастик.
   - Огнеслава, можно Огонек, - отозвалась я, с удовольствием чувствуя, как уверенно ведет мой партнер.
   - Вы такая теплая, - произнес он, мягко перебирая пальцами, лежащими на моей спине, словно для него кожа и вправду казалась горячей.
   - Я огненная ведьма, - усмехнулась я.
   - Это я понял по вашему имени, - легкая улыбка позволила заметить кончики длинных клыков.
   Я даже засмотрелась, так как никогда раньше не оказывалась так близко к представителю его расы.
   - Извините, - уголки губ опустились. Видимо, он понял причину моего молчания, но трактовал ее по-своему.
   - Я не испугалась, - произнесла мягко, чуть наклонив голову, от чего локона слегка пощекотали кожу обнаженного плеча, - интересно просто.
   - Не из пугливых вы, значит? - уже куда как отчетливей показал зубки Ник.
   - Можно и так сказать, - кивнула. Разговор явно уже не был шаблонным, предписанным этикетом, чего стоит одно упоминание о температуре моей кожи, а он все выкает. - Предлагаю перейти на "ты".
   - С удовольствием, - вампир во время очередного поворота умудрился поднести мою руку к губам, прикоснувшись легким поцелуем к запястью.
   Я бросила на него заинтересованный взгляд. Хм...Вечер мне начинал нравиться все больше.
   В этот момент я почувствовала чей-то внимательный взгляд. Музыка как раз подошла к концу.
   - Я надеюсь, вы оставите для меня еще один танец? - улыбнулся Ник.
   - Ночь длинная, - я обворожительно улыбнулась, - я с удовольствием подарю вам даже не один танец.
   Вампир слегка приподнял бровь, ведь моя фраза прозвучала двусмысленно. Ровно настолько, насколько мне хотелось. Но отвечать не стала, пусть понимает, как хочет.
   И тут я заметила того, чей взгляд так упорно меня сопровождал последние пару минут.
   Габриель стоял в расслабленной позе, чуть касаясь плечом колонны.
   Я заставила себя скользнуть взглядом дальше, словно и не заметила демона. В душе поднималась огненная волна гнева. Из-за этого даже не слышала, что именно мне говорил следующий партнер по танцу, а просто протянула руку, позволяя вести себя под музыку. Хорошо, что этот вампир оказался неразговорчивым, так как мысли вернулись к обнаглевшему демону, чей взгляд я все еще ощущала на себе.
   Я старательно игнорировала Габриеля следующий час или еще больше, меняя партнеров в каждом танце и не пропуская ни единого.
   - Вы позволите? - раздался над ухом знакомый голос.
   Медленно развернувшись, посмотрела на рийхарда.
   - Нет.
   Но он только приподнял бровь, намекая, что не продолжить будет как минимум не вежливо, как максимум - спланированное оскорбление. Чертов этикет! Холодно улыбнувшись, процедила:
   - Я уже приглашена, - соврала, но сделала это уверенным тоном. На свое спасения я неподалеку заметила Никлара и поняла, что это шанс. - Извините, - уверенно обогнула демона и направилась к вампиру, который уже успел заметить мое приближение.
   Молча подавая руку, я умоляюще посмотрела на Ника, чтобы он поддержал мою игру. Будущий партнер по танцу слегка улыбнулся и склонился над моим запястьем, чтобы запечатлеть поцелуй.
   - Ты мой спаситель, - тихо произнесла я, когда снова зазвучала музыка.
   - Ну что же, у меня появилась возможность почувствовать себя рыцарем, а не злодеем из сказки, - с улыбкой в голосе, отозвался он. - Позволите узнать, от чего я спас прекрасную даму?
   - От неприятного общества, - отозвалась я.
   - Значит демоны тебе не по душе?
   - Ты знаешь Габриеля? - удивилась и даже немного обрадовалась, а вдруг получится узнать информацию о рийхарде от лица постороннего.
   - Не лично, скорее...в общем, наслышан, - разочаровал меня собеседник.
   - Понятно, - протянула задумчиво я.
   - Ты же понимаешь, что прикрываться мной не получится весь вечер? - поинтересовался вампир. Причем в его голосе я не заметила каких-то ноток, свидетельствовавших бы о том, что ему не приятно роль щита между мной и демоном. - Да и не соперничать с таким существом, будь я даже старше раза два. Разве что у князя можешь попросить заступничества.
   - Ну, проблема не настолько радикальна, - улыбнулась я. А что, такая забота льстит женскому самолюбию.
   - Если хочешь, могу увести тебя из зала, - предложил он.
   - Кусаться не будешь? - на всякий случай уточнила с веселым прищуром.
   - Нет, - рассмеялся Никлар.
   - А жаль, - огорошила я его, моментально беря его под руку.
   - С тобой не бывает скучно, да? - вампир двигался к дверям балкона.
   - О! - я даже глазки закатила. - Слышали бы тебя мои подруги! Я в нашей компании считаюсь образцом рассудительности и спокойствия.
   - Вот как? - изумился Ник, пропуская меня на балкон. В лицо ударил морозный ветер. Хорошо хоть снег не шел. Пусть даже косметика водостойкая, но проверку устраивать не хотелось.
   - Наверное, стоило бы тебе взять верхнюю одежду. Я забыл, что люди переносят пониженную температуру плохо.
   - Забыл, какая мне подчиняется стихия? - рассмеялась я, кладя ладони на каменные перила, увенчанные снежной шапкой. Снег под пальцами моментально потек ручейками талой воды. От удовольствия я закрыла глаза - морозный ветер приятно холодил разгоряченную кожу.
   - Я же говорил, что ты теплая, - облокотился рядом вампир, явно не опасаясь намочить костюм в воде - всего, что осталось к тому времени от снежного покрова.
   - Нет, - хмыкнула я, и бросила на собеседника игривый взгляд, - горячая.
   Не смотря на то, что к тому времени я успела выпить где-то уже четыре бокала вина и при этом ничего не поела, в голове не шумело, но весьма игривое настроение было обеспечено. Ко всему этому примешивалось также желание позлить рийхарда еще больше. А если учесть, что Никлар мне нравился, то все это являло весьма взрывоопасную смесь.
   Все это время вампир задумчиво меня рассматривал, а я его. Взгляд скользил по правильным чертам лица, пока не остановился на губах, слегка приоткрывающих острые клыки.
   - Они очень острые? - поинтересовалась я, выводя неожиданным вопросом Ника из состояния созерцания меня самой.
   - Очень, - усмехнулся он.
   - А я могу поцарапаться? - спросила, придвинувшись чуть ближе.
   - Попробуй, - его взгляд гипнотизировал.
   И я попробовала, потянувшись к его губам.
   - Не поцарапалась, - подвела итог, спустя некоторое время. - Мог бы и сразу сказать.
   - И лишить себя такого удовольствия? - Ник хитро улыбнулся.
   - Да, это было бы глупо, - согласилась я, делая шаг назад.
   - Думаю, что теперь, когда тебе уже не нужна помощь, мне придется покинуть тебя, - внезапно произнес он.
   Я удивленно посмотрела на Никлара. Неужели он думает, что я целовала его в попытке доказать сама себе, что могу поступать как вздумается, желая лишь позлить Габриеля?
   А так ли это на самом деле?
   - Меня зовут, - объяснил он, - князь любого может позвать телепатически. Но если ты захочешь продолжить знакомство, всегда сможешь справиться обо мне в замке.
   - Хорошо, - кивнула, одновременно и разочарованная и благодарная, что он дает мне шанс к отступлению. Да, алкоголь и раздражение были плохими советчиками... можно было бы натворить глупостей. Хотя почему глупостей?
   Оставшись одна на балконе, снова подставила лицо ветру, позволяя остудить горячие щеки.
   - Довольна? - раздавшийся позади голос Габриеля, заставил резко развернуться.
   Мужчина застыл в проеме словно карающий падший ангел. Весь такой в черном, красивый...тьфу, пить меньше надо было.
   - Вполне. Ты меня преследуешь? - презрительно фыркнула, имитируя бесстрашие, хотя прикидывала уже пути к отступлению. Ну, это разве что с балкона сигануть.
   - А даже если и так? - спокойно поинтересовался он.
   - С какой радости? - меня накрыло волной гнева. - Я не твоя собственность. Не наигрался?
   - И не начинал, - рыкнул рийхард, направляясь в мою сторону.
   - Да неужели? Ты еще скажи, что не знал, что я ведьма, не знал, что я подруга Снежной. Что ты не собирался ее убить.
   - А если и знал? - он приподнял бровь. Такой незначительный жест, а мне захотелось если не влепить пощечину, то запустить в него чем-то убойным.
   - Сам себе противоречишь, - растерялась немного я. Но тут же опять разозлилась. Значит знал! А я-то тешила себя надеждой. Фактически меня использовали, чтобы подобраться поближе к Снежке. И ведь даже не отрицает! И это бесило еще больше. - Я не хочу тебя больше ни знать, ни видеть, - прошипела напоследок, сделав пару шагов ко входу в зал. Вот только проем загораживал Габриель, который и не думал двинуться с места.
   - Пропусти, пожалуйста, - последнее слово процедила уже сквозь зубы. Я с трудом подавила полыхающее в душе пожарище гнева. И так вон от меня на морозе уже пар валит, как от горячего чайника.
   - Постой, - "разродился" демон, все это время молчавший и разглядывавший беснующуюся меня.
   - Что тебе вообще от меня надо? Хотел добраться к Снежной? Так вот она за стеной. Или этикет мешает? - я заставила себя замолчать, понимая, что сейчас начинаю форменный скандал с монологом в основе.
   - Не мешает. Ты ведь не знаешь сути наших проблем...
   Это он что решил меня в курс дел ввести? Может еще и пожалеть такого разнесчастного должна?
   - И не хочу знать, - перебила я. - Разбирайтесь сами.
   Я попробовала обойти демона, но он успел ухватить меня за руку. Вот уж до сих пор не знаю, почему я в тот вечер так взбесилась, но действовала я рефлекторно. Развернувшись, влепила Габриелю пощечину.
   Подозреваю, реши я огреть его заклинанием, попытка бы провалилась, но банального рукоприкладства он явно не ожидал.
   Сказать честно, и сама испугалась того, что сделала. Все-таки передо мной был демон, а не подвыпивший парнишка на молодежной тусовке. Не знаю, что отразилось на моем лице, надеюсь, выглядела я все же не как кролик перед удавом, коим сейчас себя и ощутила в полной мере. Пушистиком, а не змеем.
   Я даже пискнуть не успела, как рийхард дернул меня в сторону, едва не впечатав в каменную кладку стены. Только смотрела в его потемневшие глаза, понимая, сейчас он меня придушить как котенка, и этого никто не заметит.
   Я ожидала всего чего угодно, но не то, что Габриель меня поцелует, властно и требовательно. Сначала я просто оторопела, а потом попробовала вырваться. Вот только такая попытка заранее была обречена на провал - с одной стороны стена, с другой - другая стена в виде самого демона. Добилась я только того, что он притянул меня к себе, удерживая за талию сильными руками.
   В какой-то момент, я поняла, что мне самой это начинает нравиться, принося какое-то почти извращенное наслаждение от того, что я целуюсь считай со своим врагом. Я уже и сама активно отвечала ему, запустив пальцы в темные пряди. Крышу снесло напрочь, она даже не успела помахать на прощание. Я таяла в стальных объятиях, совершенно забыв о доводах рассудка, о том, какие обвинения еще недавно сама ему бросала.
   Его пальцы прошлись по обнаженной коже на спине в том месте, где она не была прикрыта платьем, вызывая стон удовольствия.
   Не знаю, сколько времени прошло, и до чего бы все это могло дойти. Ну, точнее, знаю до чего, но интересовало другое, включились бы у меня мозги или нет? А то этот демон действовал на меня одуряющее. Но в какой-то момент я отчетливо услышала чье-то покашливание, явно адресованное нашей паре. От неожиданности сумела все же оторваться от Габриеля и отпрянуть, едва не приложившись снова о стену.
   За спиной демона стояла Снежок с таким выражением лица, что мне захотелось провалиться сквозь землю.
   - Мне уйти? - слишком уж спокойно и вежливо поинтересовалась подруга.
   Я, если честно, не решилась взглянуть в глаза рийхарда, так как понимала, что снова утону в этой тьме. Меня и так подмывало остаться рядом со своим соблазнителем рядом, но чувство самосохранения забило тревогу, стоило лишь мысли такой появиться. Поэтому я отрицательно помотала головой и вцепилась в протянутую руку Гели, позволяя увести себя в зал. На демона я даже не посмотрела. Не знаю, как он отреагировал на мое поспешное бегство, но мне хотелось видеть на его лице ни разочарования, ни ухмылки отожравшегося сливок кота, ни чего-либо иного.
   - А я думала, тебя спасать надо, - фыркнула Снежная, останавливаясь в каком-то коридоре, в который мы свернули, выйдя из зала.
   - Надо было, - подтвердила я, сползая по стене и прижимая ладони к полыхающим щекам. Было стыдно, обидно и...что уж душей кривить, хотелось еще.
   - М-да, - зашуршала ткань - это Геля присела рядом. Живописная картинка, ничего не сказать!
   - Ты на меня злишься? - обернулась я к задумчивой ледяной ведьме.
   - Нет. Хотя и не понимаю, - отозвалась она, пожимая мне руку, своей холодной ладошкой.
   - Я сама не понимаю, что происходит, - откликнулась я.
   - Ой ли? - хмыкнула подруга. - Кстати, приворотом рийхард не владеет. Если только за минувшее после его освобождения время вдруг не наловчился. Хотя он меня удивил. Не думала, что демон после того, как ты узнала, кем он является, все еще будет тобой интересоваться.
   - Это ты меня что, утешаешь таким образом? - скептически поинтересовалась я. - Или вдохновляешь на дальнейшие безумные свершения?
   - Тебе решать, - весело фыркнула Гела.
   - М-да, вот уж повеселилась, - отозвалась я, подавив желание постучаться головой об стенку. - У тебя хоть без эксцессов?
   - В целом, да, - порадовала меня Снежок. - Давай остальных проверим. А то если уж ты такое учудила, то за остальных мне просто страшно.
   Я только кивнула, думая, что с меня на сегодня развлечений более чем достаточно.
  
   Янина
  
   В бальный зал я вошла, как королева на эшафот - с чувством обреченности, но с гордо поднятой головой. Больше всего мне сейчас хотелось оказаться где-нибудь подальше, но таковой возможности не имела - Князю вампиров не отказывают. Что ж, я пришла.
   Даже появившись здесь против своего желания, я решила извлечь максимум выгоды для себя. Но прежде, чем приступать к активным действиям, стоило выяснить текущее положение дел. Прояснить обстановку, так сказать. Не хотелось бы, чтобы мои планы были нарушены чьим-то непредвиденным вмешательством.
   Обстановка бального зала выдержана в двух тонах, столь любимых вампирами - черном и алом. Даже банально как-то, отстраненно подумалось мне. До блеска отполированные полы были сделаны из теплого камня, в глубине которого мерцали загадочные искры. Стены скрывали тяжелые драпировки из вино-красного бархата. Такие же плотные портьеры занавешивали небольшие окошки-бойницы. В стенных нишах скрывались зеркала, размещенные так мастерски, что не отвлекали внимания гостей, а лишь создавали иллюзию дополнительного пространства, визуально расширяя зал.
   Мероприятие в замке Дракулы было значимым событием в магическом мире, по важности приравниваясь к ежегодному балу ведьм в Праге в Вальпургиеву ночь. Быть приглашенным сюда считалось великой честью. Вот только особого воодушевления я по этому поводу не испытывала. Во-первых, потому, что я уже бывала здесь, а во-вторых... Не очень-то хотелось встречаться с некоторыми личностями. Я слишком долго пыталась вырвать его из своего сердца. И не могу сказать, что до конца в этом преуспела.
   Снежка и Чертенок остались рядом со мной, оглядывая зал и явно выбирая, куда двинуться в первую очередь.
   - Девчонки, - пропела я, заметив официанта с бокалами. - Я же забыла вас предупредить!
   - О чем? - повернулась ко мне сновидица.
   - Вы помните, что принимают нас вообще-то вампиры?
   - Помним, - кивнула Гела. - А в чем дело?
   - Имейте в виду, что то, что стоит на подносах у официантов - это кровь.
   Девчонки синхронно поморщились.
   - И что? Ничего не пить? - уточнила Лика.
   - Вампиры не звери, - укоризненно заметила я им. - В конце концов, когда к вам подойдут, попросите особый коктейль.
   - Особый? - повторила Снежка.
   Я лишь загадочно улыбнулась в ответ и растворилась среди кружащихся в танце пар. Прежде, чем девчонки последовали за мной, я пересекла зал и скользнула в одну из ниш, где, я точно знала, за шпалерой скрывалась небольшая лестница, ведущая на нависающий над залом полукруглый балкон. Очаровательно улыбнувшись стражнику-вампиру, явно не ожидавшему от одной из гостей подобного самоуправства, поднялась наверх. В конце концов, должна же была я полюбоваться на дело рук своих!
   Среди танцующих я увидела Огонька. Ее вообще сложно не заметить, уж слишком подруга была похожа на живое пламя. Ведомая партнером по танцу, она кружилась по залу, золотистый шелк платья и огненно-рыжие волосы метались, как языки огня. Красивая девушка. И умная, уж она-то в мою маленькую ловушку точно бы не попалась. Я украдкой улыбнулась, отыскав взглядом двух ведьмочек. Как раз в этот момент к ним подошел официант-человек. Если он и испытал удивление по поводу странного заказа гостий, то на его лице это не отобразилось. Вежливо поклонившись, он отошел, а всего через миг рядом с подругами возник другой официант, на этот раз вампир. На подносе в его руках стояли маленькие чарочки.
   Лика и Гела явно насторожились. Вблизи странный напиток принять за вино было весьма проблематично.
   Скорее всего, ведьмочки почувствовали мой заинтересованный взгляд. Синхронно развернувшись и без проблем отыскав меня, они погрозили мне кулачками. От восторга, что шутка удалась, я совершенно по-детски показала им язык и быстренько покинула балкон.
   Что ж, вот теперь пришло время заняться тем, ради чего я сюда и пришла. У вампиров был потрясающей силы артефакт - алтарь Тьмы. С его помощью я собиралась провести один довольно полезный ритуал. Да и просто пополнить резервы и пару разрядившихся накопителей было бы неплохо. Все же если нам предстоит схватка с демоном, - а оставлять Снежку один на один с подобной проблемой я не собиралась, - не мешало бы основательно к этому подготовиться.
   В замке я ориентировалась хорошо - не в первый раз здесь бываю. Поэтому, свернув в коридор и убедившись, что там нет ни прислуги, ни вампиров из охраны, поспешно направилась к неприметной лесенке, которая должна была вывести на нужный мне этаж. Сюда гости уже не забредали, поэтому приходилось быть вдвойне осторожной - в случае, если меня заметят, вряд ли удастся отговориться тем, что заблудилась.
   Крадучись, я преодолевала длинный коридор жилого этажа, то и дело прячась в стенных нишах или за драпировками. И, как показала практика, мои предосторожности были не лишними. Одна из дверей оказалась приоткрыта, из образовавшейся щели лился приглушенный свет. Подкравшись почти вплотную, я остановилась, нужно было как-то преодолеть неожиданное препятствие. И только поэтому смогла расслышать доносившиеся из комнаты голоса. Прижавшись к дверному косяку, обратилась в слух. Не то чтобы я очень любила подслушивать, просто один из голосов оказался мне знаком.
   - Кристиан! - в красивом сопрано уже отчетливо слышались истеричные нотки. - Ты не имел права! Что за плебейские выходки? Почему ты утащил меня с бала, как последнюю девку? Это унизительно! На глазах у наших подданных, у гостей...
   - Мирабель, - я непроизвольно вздрогнула, услышав в обычно спокойном голосе вампира скрытую угрозу. - То, что меня заставили на тебе жениться, еще не делает тебя Повелительницей. Так что знай свое место.
   В комнате что-то зазвенело. Скорее всего, разъяренная вампирша швырнула в стену бокалом.
   - И еще, - все так же ровно продолжил Кристиан, и я совсем уж вжалась в стену, искренне желая слиться с нею, - не вздумай приближаться к Янине или ее подругам.
   - Да как ты вообще посмел ее сюда притащить? - взвизгнула женщина. - Уж точно это была не ее инициатива, достаточно вспомнить встречу в парке. Особенно тот "воздушный поцелуй", который она тебе адресовала.
   - Мои личные привязанности тебя не касаются, с ними я разберусь сам.
   - Я твоя жена! - вампирша и вовсе перешла на визг. - И не потерплю, чтобы твоя бывшая пассия шлялась по моему замку!
   - Мы заключили брак, но ты мне не жена, а лишь соправительница, - оказывается, Кристиан умеет рычать. - Не думал, что тебе придется объяснять такие простые вещи.
   - Не пришлось бы, если бы у тебя элементарно хватило сил сделать меня своей супругой, - похоже, Мирабель нарывалась и делала это осмысленно. - А так ты даже не мужчина!
   - Просто я тебя не хочу, - равнодушно ответил вампир. Надо сматываться, поняла я. После такой отповеди здесь либо начнется драка с применением магии, либо же оскорбленная княгиня хлопнет дверью. Второе было куда как вероятней. Поэтому я со всей доступной скоростью метнулась дальше по коридору и спряталась в первой попавшейся нише. Вовремя. Мирабель вылетела из комнаты разъяренной фурией, так саданув дверью о косяк, что, готова поспорить, в комнате зазвенели оконные стекла. Кристиан за ней не последовал, что меня чрезвычайно порадовало.
   Я бесшумно двинулась дальше, попутно размышляя об услышанном. А подумать было о чем. Я не люблю копаться в себе, этот период в моей жизни уже прошел - после расставания с Кристианом я едва не довела себя этим до психушки. Позже, уже на работе меня приучили сначала бить, а уже потом "спрашивать документы". При наличии начальника-некроманта это не являлось такой уж проблемой. Этот же принцип я постаралась перенести и в личную жизнь. Но случайно подслушанный разговор не оставил меня равнодушной. Пять лет назад я ушла от Тиана из-за его свадьбы, даже не выслушав. Теперь же я почти об этом пожалела. Ведь, судя из "беседы" супругов, в полном смысле слова их брак так и не состоялся. Хотя, с другой стороны, наши отношения все равно не остались бы прежними. Я бы не смогла смириться с наличием у него жены и довольствоваться ролью любовницы или содержанки.
   Услышь я этот разговор тогда, то уже висела бы у него на шее. Но за прошедшие годы я сделала все возможное, чтобы забыть обо всем, что нас связывало. Не могу сказать, что мне полностью удалось задуманное, но по крайней мере Тиан уже перестал быть центром моей вселенной. И у меня совершенно не было желания возвращаться в исходную точку. Поэтому, уж лучше нам не видеться. Хотя подобная встреча дала бы возможность прояснить вопрос, зачем нас всех пригласили на этот бал.
   За время этих раздумий я успела дойти до алтарной. Даже удивительно, что мне никто не встретился на пути. Верхние этажи замка словно вымерли.
   Вход в комнату с артефактом не охранялся, поскольку это было без надобности - ни один здравомыслящий вампир без позволения не приблизится к святыне. Да и подвластная одному лишь Князю сила запросто могла бы уничтожить неосторожного наглеца. Но меня это не пугало - Тьма не причинит вреда адептке моего уровня.
   Приоткрыв дверь ровно настолько, чтобы можно было проскользнуть внутрь, я проникла в святая святых княжества вампиров. Любой стихийный маг на моем месте испытал бы острое разочарование при виде артефакта. Действительно, простая глыба полированного черного мрамора была довольно невзрачной, но я буквально кожей чувствовала исходящие от нее эманации силы. Темная энергия, излучаемая камнем, ощущалась почти физически.
   Разряженные накопители я просто положила на алтарь. Наполнились они почти мгновенно, так велика была мощь этого средоточия силы. Теперь же мне нужно было провести один ритуал, ради которого, собственно, я и решилась на эту авантюру. У меня была лишь одна попытка провернуть задуманное, ведь Кристиан неизбежно почувствует, что кто-то прикоснулся к алтарю. А значит, времени было не так уж много.
   Меня интересовало местонахождение рийхарда. Стоило прояснить этот момент, возможно, даже удастся отыскать логово этого гада и нанести ему "визит вежливости" прежде, чем он выйдет на нас сам. В том, что рано или поздно это произойдет, я не сомневалась ни на миг.
   Сняв с шеи подвеску из лунника - подарок Снежки - я положила ее на алтарь, прижав ладони к камню по обе стороны от украшения. Артефакт едва ощутимо вибрировал под пальцами от переполнявшей его мощи. Сосредоточившись, я мысленно потянулась к подарку подруги. В глубине молочно-белой капельки билась слабая искорка демонической силы. Найти ее первоисточник не должно было составить особого труда...
   После третей попытки я вынуждена была признать поражение. Либо что-то сделала не так, либо же эта идея априори была обречена на провал - все же магия поиска больше присуща стихии Ветра, чем Тьме. Алтарь настойчиво утверждал, что искомый рийхард находиться здесь, в замке, на балу Повелителя вампиров, во что мне, если честно, верилось с трудом.
   Пора было сматываться отсюда, я и так задержалась. Подхватив подвеску, защелкнула на шее миниатюрный замочек цепочки и развернулась к выходу, чтобы лицом к лицу столкнуться с Кристианом. Что-то мне подсказывало, что он уже давно тут стоял...
   - Узнала, что хотела? - нарушил тишину мужчина. Я же в это время прикидывала пути к отступлению. В конце концов, он сейчас имел полнейшее право убить меня и смести останки в совочек, ведь я вторглась в священное место его народа. И тот факт, что я довольно сильная ведьма, ничего бы не изменил, ведь я здесь всего лишь гостья, а он - полноправный хозяин.
   - Нет, - коротко отозвалась, поглядывая на приоткрытую дверь за его спиной. Вряд ли удастся проскочить... Вообще не удастся, с тоской констатировала я, глядя, как дверь сама по себе закрывается. Путей к отступлению не осталось. Я разозлилась и, памятуя, что лучшая защита - нападение, решила действовать соответственно поговорке: - Так зачем ты нас сюда вызвал?
   - Всего лишь вежливо пригласил, - улыбнулся вампир, показав кончики клыков.
   - Не ерничай, - раздраженно фыркнула я.
   - Хорошо, - удивительно покладисто согласился он. - Тогда давай поговорим. Ты ведь достаточно уже для этого повзрослела? Или снова убежишь?
   Я прекрасно понимала, что он провоцирует меня, но не могла не среагировать.
   - А ты можешь рассказать мне что-то такое, о чем я не знаю? - решила действовать его же методами. Разводить получасовую риторику мне было невыгодно, все же у Кристиана, как у политика, в этом опыта неизмеримо больше. А я боевик. - Общих дел у нас нету, а личные отношения остались в прошлом.
   - Уверена? - нехорошо сощурился Кристиан, а я мгновенно пожалела о сказанном и непроизвольно сделала шаг назад. О чем опять-таки пожалела - вампир не преминул приблизиться. Я снова отступила. Тиан хищно усмехнулся и принялся теснить меня. Очень скоро я уперлась в алтарь. Острая каменная грань ткнулась в бедро, я охнула и рефлекторно отставила назад руки, чтобы не упасть, дотронувшись до артефакта. Вибрация, исходящая от камня, стала сильнее, по телу прокатилась дрожь. Сила Тьмы свободно потекла сквозь меня, заставляя забыть о сложности и двусмысленности моего положения. Кристиан же, словно забавляясь, застыл совсем рядом, с любопытством изучая мою реакцию.
   Теперь понимаю, еще успела внятно подумать я, почему в алтарную никого не допускают. Мощь стихии здесь настолько велика, что лишает возможности думать. И так просто погибнуть, растворившись в этой силе. Мне это не дали сделать лишь знакомые черные глаза напротив. Я вцепилась в Кристиана, как в спасительный якорь, а хитрющий вампир, словно дразнясь, наклонился ближе. Чуть вьющиеся черные волосы Князя упали мне на лицо, пощекотав кожу. Здравый смысл окончательно покинул меня, даже не помахав на прощание.
   Я целовала его так, словно и не было пяти лет расставаний. А может, их и на самом деле не было?
   Когда же мы смогли оторваться друг от друга, словно сквозь туман до меня донеслась его фраза:
   - Я должен был сделать это еще раньше, чтобы ты не могла от меня сбежать.
   Смысл его слов ускользал, но в данный момент меня это не особо заботило. Я готова была согласиться на все, лишь бы только он не отпускал меня. Кристиан что-то говорил, я отрывисто кивала, не вникая в суть.
   Меня отрезвила острая боль в запястье и вид собственной крови. А может то, что Тиан потянул меня к себе, позволяя оторваться от алтаря.
   - Вот теперь ты никуда от меня не денешься, ведьмочка, - ласково шепнул вампир, заглянув в глаза, словно выяснял, понимаю ли я его.
   - Это мы еще посмотрим, - из чистого духа противоречия откликнулась я, но сама же испортила весь эффект, снова потянувшись к нему.
   Опять дотронувшись до алтаря, поморщилась - невозможность контролировать и даже здраво оценивать свои действия мне категорически не нравилась.
   - Не надо... - сложно было даже закончить мысль.
   - Чего именно? - мгновенно поинтересовался Кристиан, немного отстраняясь.
   - Хочу помнить, что делаю, - судя по улыбке мужчины, он опасался услышать совсем иное. Интенсивность излучения тут же уменьшилась - теперь, уже сидя на алтаре, я не испытывала его подавляющего влияния, и вполне осознанно потянула моего вампира к себе.
   У вечера, начавшегося столь безумно, должно было быть достойное окончание...
  
  
   Кисюка
  
   Бал был забавный. Хотя бы тем обилием вампиров, что на нем присутствовали. Мне всегда были интересны эти кровопийцы, но судьба как-то жалела то ли меня, то ли самих вампиров, и не пересекала наших дорог. А сейчас... Вообще-то мне было много чего интересно. Начиная с того, есть ли у них сердце, и бьется ли оно (если что, я была ладна даже наочно проверить, присутствует оно в грудной клетке или нет). Только не думаю, что самим вампирам это очень понравится. А еще клыки, какой они длинны, острые или нет, а если один выпадет, то вырастет на его месте новый... Одним словом, вампиры, видя мой маниакальный блеск в глазах, подходить не спешили.
   Еще в самом начале, когда мы только приехали, девчонки дали цу (ценные указания): не пить (мне конфет с ликером обычно хватает, а что уж говорить о чем-то покрепче?), не бузить и к вампирам не приставать.
   По этому разгул фантазии пришлось отложить. Танцевать я не люблю. Тем более вальсы перевальсы не умею изображать. А если учитывать, что я на каблуках... Оттоптать ноги шпильками неудачливому партнеру разве что. Именно поэтому я окопалась в дальнем углу зала возле небольшого аквариума в стене. Рыбки уже привыкли, и забавно открывали ротики, когда я прислоняла палец к стеклу, думая, что это еда.
   Почему-то я думала о Максе. Вообще-то было бы веселее, если бы мне удалось затащить его сюда с собой. Но звонить самой... Ведь он не позвонил, значит сегодня занят. Все равно скучно... Может заняться подрывной деятельностью в стане врага? То есть у вампиров? Нет, меня потом прибьют.
   - Что же такая девушка скучает? - спросил кто-то за спиной. Я от неожиданности резко развернулась, скосив глазом на нарушителя моего спокойствия. Рядом стоял вампир. Даже целых два экземпляры. Значит так, один на опыты, а второго - на исследование внутренностей. От этой мысли я каверзно улыбнулась.
   Вампиры были обалденные. Не побоюсь сказать этого слова. Только мне такие вот красавчики не нравились. При том не о внешности речь, а об их настрое, смутных ощущениях, которые просыпались внутри при взгляде на них.
   - Она не скучает. Она общается с интересной личностью. То есть сама с собой, - огрызнулась я.
   Лица парней удивленно вытянулись.
   - Кхм, а если мы вклинимся в ваш тандем? - спросил один из вампиров. Блондинчик.
   - Щас, я пообщаюсь со своим раздвоением личности, - глубокомысленно произнесла я, прикрыв глаза.
   Обое резко от меня смылись, переговариваясь о том, что ведьмы всегда были невменяемые. Да-а-а, в очередной раз убеждаешься, что если хочешь, чтобы к тебе не приставали надо быть или очень ребенком, или очень умной, или очень невменяемой.
  
   Долго побыть в одиночестве мне не дали.
   - Знаете, а о вас уже слух пошел, - донеслось опять из-за спины. Мне опять пришлось отрываться от своих рыбок. - Что есть среди приглашенных ну очень необычная ведьма. Вот и я решил узнать, что же уникум нас посетил.
   М-м-м, этот молодой вампир был поинтереснее предыдущих. Хотя бы, потому что азарт проснулся. Хотелось узнать, что он за личность. Только мне это ничем хорошим не сулило. Уж слишком он был каким-то... Соблазнительным? Нет. Заинтересовало меня совсем не это...
   Высокий, стройный, с темными вьющимися волосами длинной чуть выше плеч. И красивый... Все, нам пора куда-то... Обычно я читаю, что у меня извращенное чувство прекрасного, и красивых людей, особенно парней, для меня нету.
   - Ну, и как? Довольны результатом? - мурлыкнула я, чуть опустив ресницы. Говорят глаза зеркало души, не фиг в нее заглядывать!!!
   - М-м-м, - неопределенно сказал он, осторожно беря меня под руку, что я даже запротестовать не успела. Вместе мы принялись разглядывать рыбок. Я уже дошла до того, то начала придумывать им имена. - Знаете, для того, что бы что-то сказать определенное, надо узнать вас лучше.
   - Лучше? - тихо спросила я, прикусив губку и кокетливо взглянув на вампира. - Для начала надо узнать хотя бы имя. А то обращение "Ей, ведьма" звучит коряво. Хотя некоторая доли оригинальности в этом есть.
   - Почему сразу ведьма? - удивился парень. - Вы настолько обворожительны, что найдется очень много сравнений...
   Почему-то вспомнилась одна моя знакомая, которая называла меня авантюриновой из-за цвета глаз, а я ее агатовой.
   - И все же? - не унималась я. Имя хотелось знать. А то как-то уж слишком неуверенно себя чувствуешь.
   - Саниор, - мурлыкнул вампир, галантно поклонившись и легко прикоснувшись к запястью губами. Вот так? Тогда поиграем. - А ваше имя? Незабвенная.
   - Коша, - ответила я. Не тот случай, когда можно представиться Кисюкой. Я кинула на него заинтересованый взгляд, желая увидеть реакцию. - А что вы так на меня смотрите? - вдруг спросил он.
   Я закашлялась, от неожиданности.
   - Да думаю о том, что за совращение малолетних - срок, - съязвила я.
   - Эм... - вампир в ступоре. Аура соблазнительности дала трещину.
   - Просто сама себе напоминаю, что нельзя соблазнять несовершеннолетних вампиров, - томно сказала я, бросив на Саниора уж слишком красноречивый взгляд.
   В душе была истерика. Мне одновременно было смешно и очень жалко этого вампира. Не плохой парень. Тока на меня нарвался и не совсем подходящую маску выбрал.
   - Дорогая Коша, могу вас заверить, что я уже совершенно совершеннолетний, - заверил меня парень. - Извините, конечно, за тавтологию.
   - Аа-а-а, тогда моя совесть чиста, - хихикнула я и предложила: - И давайте на ты.
   - Согласен, - мурлыкнул едва ли не на самое ушко вампир, а потом неожиданно меня поцеловал. Первые мгновения шока... Доигралась... Не понимаю, как люди в поцелуе за пару секунд могут найти какую-то прелесть. Еще удовольствие получить... Выйдя из ступора, я чуть сильнее, чем если бы это было своеобразной лаской, укусила вампира за губу.
   - Кусючка, - буркнул Саниор, отдалившись от меня в сторону и утирая капельку крови.
   Я начала хихикать над случившейся ситуацией. Я покусала вампира... теперь я вампиром стану, или он похожим на меня? Таким же вредным и противным?
   - Ты чего? - удивился парень.
   - Ржу над ситуацией, - правдиво ответила, еле сдерживая смех. - Вот ты прикинь. Покусали вампира. На их же балу! Страшнее Кошки зверя нет, - хихикала я.
   - Кошки? Коша - это производное от Кошки? - вдруг совершенно не логично среагировал вампир.
   - Наоборот, - ответила я, ничего не понимая. - Это Кошка походная от Коши. А Коша уже от Мокоши.
   Тут уже в Саноира началась истерика. И я совершенно не могла понять из-за чего.
   - А я думаю, имя знакомое, - болтал парень, подхватив меня за руку и потащил куда-то вглубь зала. Сопротивляться было бесполезно, учитывая каблуки и платье.
   - В каком смысле знакомое? - наконец-то вклинилась я.
   - В обыкновенном, - огрызнулся вампир и потащил дальше.
   - Хотя куда идем? - спросила, в очередной раз чуть не впечатавшись в кого-то из гостей, имевшего неосторожность проходить мимо. И потом еще обо мне говорят, что я странная.
   - Сюрприз, - таинственно ответил вампир. - Двойной будет.
   - ? - вопросительно приподняла я бровь.
   Но ответа дальше не последовало. Саниор наконец остановился и похлопав кого-то по плечу, толкнул меня вперед.
   - Это кажется по твоему адресу, - буркнул он.
   Я по инерции налетела на какого-то знакомого вампира. Тот уже успел развернутся к нам, и я впечаталась ему в грудь, мысленно пожалев свой носик. Он у мен хоть и чуть курносый, но зато имеет все шансы стать приплюснутым. Мой собрат по несчастью и коварству Саниора, попытался удержать равновесие, крепко прижав меня к себе. Я тихо вздохнула, жалея уже свои ребра... Чего-то им не везет в последнее время. То сначала штучное дыхание далают, теперь вот это...
   - Кошка? - пронеслось рядом. Не женским голосом. Что, слава уже впереди меня идет? Осторожно, ведьма, общение с ней чревато последствиями?
   Вдруг мы начали заваливаться. Причем я должна оказаться снизу. Да, неоднозначная ситуация... Блин, это я же платьем весь пол вытру...
   Вовремя подоспевший Саниор, противненько хихикая, подпер нашу парочку, не давая рухнуть.
   Я удивленно подняла взгляд... Макс...
   - Кхм, - вздохнула я. - Привет, - и расползлась в улыбке. Чем открытие улыбка, тем меньше на меня орать будут...
   - Она? - влез уже между нами Саниор. Почему-то очень хотелось его прибить. Прям здесь и сейчас... Где-то тут у нас в сумке должен был быть осиновый кол?..
   - Она, - утвердительно кивнул Макс, расплываясь в улыбке еще шире, чем у меня. А он чего боится, что на него орать будут? Или это только я использую свою улыбку в защитных мерах?
   - Представляешь, она меня покусала! - громко возмутился вампир, не заботясь об окружающих, которые подозрительно косились на нас. При этом он показывал свою покусанную губу.
   Макс, который так и не выпустил меня из объятий, стиснул меня сильнее.
   - Ребра... - тихо просипела я, когда парень опомнился и ослабил хватку, но окончательно отпускать меня не спешил. Как по идиотскому я сейчас себя чувствую... смотря на довольную рожу вампира поднималась волна возмущения. Резко поддавшись вперед, я схватила Саниора за ворот рубашки. - А нечего было лезть целоваться! - прошипела я.
   Бедный парень, начал сопротивляться и освободившись от хватки, отошел от меня в сторону. Сам Макс наблюдая за нашими разборками, только улыбнулся.
   - Представляешь, она меня сначала чуть в постель не затащила, а потом укусила из-за какого-то несчастного поцелуя! - сокрушался парень другу, даже не особо обращая внимания на мои кривлянья в ответ.
   - Чуть в постель не затащила? - возмутилась я, вырываясь из хватки Макса, при этом браслет угрожающе звенел. Я даже себе сейчас чем-то напоминала гремучую змею. Осталось только выпустить клыки с ядом...
   - Макс, ты ее держишь? Точно? Подержи, пока я не отойду, - просил вампир, скрываясь в толпе от моего праведного гнева. - Крепко держишь?
   - Держу! - крикнул в спину другу Макс. - И ты мой должник!!!
   - Эх, - вздохнула я, когда Саниор окончательно скрылся. - Никакого счастья в жизни...
   - Ты мне объясни, ты зачем его соблазняла? - вдруг серьезно спросил парень, вот только глаза ехидно смеялись.
   Проснулись мои чертики. Если обычно я парням на шею не вешаюсь, то иногда могу и обнять, и глазки построить... Правда обычно реакция ну очень смешная получается - народ просто шарахается в сторону. У меня из-за этого начинается злобное хи-хи... Главное, что чертики довольные до жути... А хорошие знакомые, которые знали об этой особенности моего характера, иногда спрашивали, что я буду делать, если парень не шарахнется, а ответит весьма положительно. А вот и случай проверить это подвернулся.
   - А что? Завидуешь? Тоже хочешь? - шепнула я, обвивая руками его плечи.
   - Знаешь, если честно, то я совершенно не против, чтобы одна ведьмочка затащила меня в постель, - нежно шепнул он мне на ушко.
   Я подняла на него глаза, в которых, наверное, так и плескался шок.
   - Вы!.. - словарного запаса вдруг резко начало не хватать. - Вы совершенно шуток не понимаете!!! - возмущалась я, пытаясь отойди подальше от этих извращенцев, педофилов и... У-у-у, а дальше вообще слова неприличные пошли...
   Макс только рассмеялся, прижав меня к себе и уткнувшись носом в волосы. На мои протесты он не обращал внимания.
   - Ты такая красивая, - вдруг сказал он, когда я, наконец, поняла бессмысленность своих трепыханий. Ведь Макс все равно сильнее. Но, услышав последнюю фразу, мне воздуха стало маловато... - Хотя даже тебе больше подойдет милая, - припечатал он меня, когда я приподняла на него глаза. - А сейчас еще и очень смешная.
   - Мне не смешно, - сказала я, шмыгнув носом.
   - Ты посмотри! - громко воскликнул кто-то рядом. - Если уж ты влипла, то чего было ждать от нашей Кошки? - возмущалась рядом Снежок, возле которой сейчас стояла Огонек.
   - Вообще не смешно, - констатировала я, хмуро наблюдая за происходящим.
   - Вот тебе и скромница, - как-то чуть-чуть напряженно хихикнула Огнеслава. - Вон уже обнимается с первым попавшимся вампиром.
   - Не надо о вампирах! - буркнула я, пытаясь не смотреть на открыто веселящегося Макса.
   - Правильно, не надо, - поддержал меня он. - Ты их уже и так покусала...
   - Как покусала? - удивилась Снежок, не дав договорить парню.
   - Так, надо бегом бежать за вакциной. А то сейчас все вампиры заразятся страшной болезнью, - хихикнула огненная ведьма.
   - А что за болезнь? - спросил маг, сначала бросив вопросительный взгляд сначала на девчонок, а потом подозрительный - на меня.
   - Тормоза отказывают, - объяснила Огонек.
   - Ага, и крышу сносит в теплые лучшие края, - добавила Снежок.
   - Страшная болезнь... - согласился парень. - А чего же Кошка живет спокойно с такой хворью? Да еще и заразной?
   Меня нагло игнорировали.
   - У нее ни тормозов нет, ни крыши, так что болезни нечего атаковать. Вот они и живут мирно... - таинственным тоном поделилась информацией Снежок.
   - Не сердись, - тихо шепнул мне парень на ушко, заметив, что я уже закипаю. И снова обратился к ведьмам - А если серьезно, то я Макс.
   - Тот самый? - заинтересовано подалась вперед Снежная.
   - Жалко Лика и Янина не здесь, они бы все отдали, чтобы посмотреть на таинственного самоубийцу, - громким шепотом сказала Огонек.
   - А почему самоубийцу? - удивился Макс.
   - Общение с ней - это хождение по лезвию ножа, - многозначительно сказала Гела. - А если конкретно - люди не совсем вменяемыми становятся.
   - Я заметил, - серьезно ответил Макс, подморгнув девушкам, намекая на их дружбу со мной.
   - Кхм, хи, - закашлялась Снежок. - Кажется, нашла коса на камень. Наша Киска нашла достойного оппонента для своего стеба, - все это шепталось тихо, но я все равно услышала.
   - Аха, - кивала головой Огнеслава. - Теперь надо выяснить, хорошо это или плохо? Ведь с одной стороны она теперь его мучить будет, но с другой - их теперь двое...
   Девчонки увлеклись своей болтовней и не особо обращали внимание на нас.
   - Я был прав, когда говорил что у тебя подруги тоже не совсем нормальные, - заговорщецки шепнул мне Макс.
   - Они вообще ненормальные. Впрочем, до меня им еще далеко... - хихикнула я. - Слушай, а чего вы пришли-то? - опомнилась я, окликнув ведьм, уже успевших отойти в сторону...
   - Мы? - переспросила Снежная. - Вообще-то домой собирались, а то какой-то вечер странный...
   - Слушайте, Макс, а давайте вы в Киев переедете! - с бухты-барахты выдала огненная ведьма. - А то мы прикинули, когда вы вместе, проблем меньше с этой юной особой. Во всяком случае вы успеваете нашу Кошку вовремя вытаскивать из переделок, - продолжала Огнеслава, откровенно намекая на мое недавнее купание.
   Я исподтишка показала этой бяке кулак.
   - А я и так оттуда, - ухмыльнулся парень.
   - Мы еще и земляки получаемся... - удивилась я. - Хэ, найду человека говорящем на украинском даже за границей. А ты тогда здесь как оказался? - наконец осенило меня.
   - У вампиров учусь по обмену, - ответил Макс.
   - Будете в Киеве - звоните, будем рады видеть, - подытожила огненная, подхватив меня за руку. - А мы ее пока украдем. Домой пора.
   - Кровать зовет, - хихикнула я.
   - С удовольствием наведаюсь. Только куда звонить? - ухмыльнулся парень.
   - В рельсу, - подсказала я. - Там меня уже знают.
   - Звоните Лике, у нее точно будет новый номер нашей бестии, - подсказала Снежок, цыкнув на пытающуюся вякнуть что-то умное меня. - Ну и остальных девчонок тоже. Мы ведь очень рады будем вас видеть.
   - Или хоть увидеть, - продолжила тише Огнеслава. - Это в случае Янины и Лики.
   - Ну, мы пойдем, - махнула я Максу рукой.
   - А поцелуй на прощание? - ухмыльнулся этот... ЭТА ЗАРАЗА!!! Девчонки застопорили свой крейсерский ход, ожидая моей реакцией.
   - Идите, - подтолкнула я их. - Да догоню я вас. Чего вы на меня так смотрите?!
   Девчонки, перемигиваясь, отошли от нас. Развернувшись к Максу, я с прищуром вперила в него свой карающий взор.
   - Знаешь, кто ты? - спросила я.
   - Многие рассказывали уже, - улыбнулся он. - Ну и где мой поцелуй?
   - Бяка, - сказала я, ткнув пальцем ему в грудь.
   - Меня еще так не называли, - задумчиво сказал он и вдруг сгреб меня в охапку, приподняв над полом, что мои глаза оказались на уровне его. - Или целуешь. Или не отпущу.
   - Вымогатель, - фыркнула я. - Можешь держать. Ты же меня держишь, а не я тебя.
   - Ладно, меняем условия, - ой, чего-то мне эта замена, кажется, не понравится. - Или ты меня целуешь сама, и я тебя отпускаю. Или уже я тебя, но буду продолжать держать. Да и целовать тоже.
   - Меня девчонки ждут, - пискнула я. Нет, не могу сказать, что мне этот парень не нравился, но... Я же каждому встречному на шею не вешаюсь. И целоваться не лезу. Нафиг бациллами с незнакомыми людьми обмениваться? Да и ведь рядом с теми, кто мне нравится, чертики не просыпаются...
   - Вот, значит, тебе самой выгоднее все сделать добровольно, - порадовал меня Макс. - Ну, я жду.
   - Эх, - вздохнула я. - Придется уж...
   Освободив руку, я осторожно щелкнула его по носу. Сам Макс всему этому удивился, и хватка ослабла, и я быстро чмокнув его в щеку, спустилась на пол. Оказавшись на свободе, рванула к девчонкам, но на полпути обернулась.
   - А? - все еще в ступоре спросил Макс.
   - Поцелуй был. А какой именно - мы не оговаривали, - парировала я. - И ... - активно замахала рукой на прощание. Чего-то из серии "улыбаемся и машем".
   Подхватив нижние юбки, я быстро помчалась к подружкам, почти вприпрыжку. Спать хотелось просто жуть...
  
  
   Чертенок
  
   Я краем глаза заглянула в зал. Красивое убранство радовало глаз. Изначально идея посещения бала меня не радовало. Не знаю почему. Наверное, просто интуиция расшалилась. А ей я привыкла доверять. Но разве ее послушаешь, когда рядом мои девочки объявляют, что я в добровольно-принудительном порядке хоть тушкой, хоть чучелком там присутствовать обязана?
   Остановившись у большого зеркала, придирчиво осмотрела отразившуюся в нем худенькую девушку в элегантном обтягивающем черном платье, доходящем до средины колена. Я смотрелась хорошо, но в то же время очень уж живописненько выглядели оставшиеся после падения синяки и царапины. Когда я покупала это платье, пришла в восторг, а сейчас понимала, что этот наряд больше подходил для делового банкета, нежели для бала. Я не хотела одевать пышные бальные платья, да меня особо и не заставляли. Увидев меня в одном таком наряде, подруги долго смеялись, сравнив с самоварной куклой. Единственное, на чем настояли ведьмочки, это на украшениях. Черные туфли на каблуке дополняли всю эту "сногсшибательную" картину.
   Тихонько вздохнув, пожалела, что не умею танцевать. Даже не так танцевать я немного умела, но по видимому в детстве мне медведь на ухо наступил. Так как такта музыки я не чувствовала. Стоило мне подумать, что вряд ли меня кто-то заметит и пригласит, как молодой галантный вампир появился прямо на пути. Высокий, в черном костюме и стариной белой рубашке. Он смотрелся весьма стильно. Темные густые каштановые волосы оттеняли его шоколадные глаза, и бледное аристократическое лицо. Наверное, он бы мне понравился сильнее, если бы перед глазами не стояло лицо парня из снов.
   - Можно вас пригласить? - протянув руку после поклона, поинтересовался он.
   Задумчиво нахмурив носик, томно протянула:
   - Если не боитесь за свои ноги, то можно попробовать.
   - Не бойтесь, вряд ли у вас это получиться, - вежливо улыбнулся он, не испугавшись обещанной мной экзекуции, - я Саймон.
   - Чертенок, - на удивленный взгляд мужчины добавила, - так меня подруги называют, а так Лика.
   Мой партнер танцевал удивительно. Мягко придерживая за талию, так что почти не чувствовалась его рука, он уверенно вел в танце. Казалось, мы парим с ним посреди танцплощадки.
   - А вы говорили "не умею", - прошептал Сандр. Его голос приятно обволакивал, вызывая желание раствориться в нем.
   - Не используйте чары, пожалуйста, - умудрилась ему ответить почти на грани слышимости. - А вы отличный партнер.
   Улыбнувшись Сандр, закружил меня по залу. Но вот музыка, а соответственно и танец подошли к концу. Решив выпендриться, постаралась изобразить реверанс. А что? Мы не лыком шиты! И в этот самый миг раздался треск ткани. Я едва сдержалась, чтобы не употребить словцо покрепче.
   Стоящий рядом вампир не стал комментировать произошедшее, за что я была ему искренне благодарна, тут же подхватил меня под белы рученьки (точнее за одну конечность в данном случае) потащил к неприметной нише, украшенной зеркалами. И что меня порадовало рядом был выход из зала.
   Придирчиво осмотрев меня, заставив покрутиться вокруг своей оси, Сандр указал на проблему. Мое новое платье, которое так чудесно сидело на фигурке, разошлось по шву сзади.
   - Сандр, вы бы не могли мне помочь? - обратилась я к нему, состроив жалостливую мордашку.
   - Чем могу быть вам полезен? - поинтересовался мой спутник, явно заинтересовавшись. Что именно я бы могла попросить в данной ситуации.
   - Не могли бы вы мне одолжить свою рубашку, - покраснев, я показала рукой на его экстравагантную часть одежды.
   - Может лучше фрак? - мгновенно отреагировал он.
   - Нет, мне именно рубашка нужна, - похлопала ресницами и мило улыбнулась.
   - Хм, интересный вид будет у нас обоих, - усмехнулся вампир, обнажив клычки.
   - Не бросите же вы меня тут голой? - продолжала уговаривать я его.
   Скептический взгляд вампира явно говорил, что он в отличие от меня все еще считает платье вполне достойной одеждой.
   - Ладно, - наконец решился Сандр и начал расстегивать пуговицы. Я следила за плавными движениями его пальцев, невольно представляя, как они могли бы скользить по моей коже...Надо же, его чары все же на миг пробили мои щиты. Пришлось даже потрясти головой, отгоняя наваждение. Видя, что нужного эффекта не достигнуто, вампир быстро снял рубашку и протянул мне ее. - Что еще?
   - Да, у меня есть еще одна просьбочка! - радостно схватив рубашку, прижала ее к себе, как родную и повернулась к нему спиной. - Прошу расстегните платье, хотя оно и без того уже испорчено.
   - Замок заклинил, - сообщил он после очередной попытки.
   - Ну так разорвите по шву, - предложила я.
   Сандр весело фыркнул и мгновенно исполнил предложенное. Сбросив с себя остатки ткани, натянула поверх кружевного черного белья белоснежную рубашку. За всеми этими манипуляциями Сандр наблюдал с интересом, и не думая отвернуться и явно думая, что лучше бы эта ситуация имела несколько иную подоплеку, нежели банальная порча платья. Хотя, надо признать, выглядели мы весьма оригинально. И если мой вид мог быть признанным эротичным, то вампир во фраке на голое тело смотрелся комично.
   На радостях, что теперь точно смогу удрать с бала, поцеловала вконец офигевшего вампира в нос.
   - Спасибо за помощь! Прощай! Кстати, если не против, рубашку я оставлю себе. На память о бурном вечере, - томно мурлыкнула, на миг прижавшись к моему спасителю всем телом и со смешком тут же рванула к выходу из зала.
   Оказавшись в коридоре, остановилась, осмотрелась и задумалась, решая, куда податься в таком вот провокационном виде. Тихо заурчало в животе. Да уж, надо было поесть перед выходом. А ведь даже не успела со всеми перипетиями подобраться к фуршетному столу. И тут меня осенило! Не долго думая, направилась в самое лучшее по моему мнению место - на кухню. Притом меня давно интересовал такой момент: что едят вампиры? И, главное, чем они кормят гостей!
   Искать эту землю обетованную мне пришлось долго.
   - Гостям сюда вход запрещен! - заорала на меня здоровая бабища в переднике, раскрашенным бурыми пятнами, вызывающие весьма характерные и не слишком приятные ассоциации. Вот вам и радушный прием! Впрочем, меня порадовало уже то, что на мой внешний вид внимания никто не обратил даже.
   - А я не гость! Я инспектор! Вот! Пришла проверять чем у вас людей, тьфу ты, ведьм кормят! - заорала я в ответ, не желая быть изгнанной. Бродить по замку в одной рубашке меня не прельщало, так как уверенности. Что все вампиры настроены так же доброжелательно, как и Сандр, не было и в помине. - Да и где вы на мне платье бальное видете? Я вообще в халате! Форменном!
   Показав на себя, я покрутилась перед бабищей вокруг своей оси.
   - Так вся еда уже в зале, - хмыкнула женщина.
   - А это что? - ткнула я пальцем в странное красное и явно еще сырое сырье. Это нечто лежало посреди стола, и немного попахивало. - Хм, напоминает мясо, - протянула я язвительно. - Почему сырое и не готовое?! И главное, почему не в холодильнике?!
   - Так то собачкам ужин, - принялась оправдывалась кухарка, явно не ожидая от меня такой наглости. В этот момент меня заинтересовал еще один вопрос, который я и озвучила.
   - А скажите мне, пожалуйста, кто вы такая? Откуда в этом замке? Насколько мне известно, здесь редко кто бывает кроме приезжих господ.
   - Меня и моих подчиненных наняли специально для приготовления сегодняшнего ужина, - объяснили мне и тут же добавили. - Уже который год так работаем. Хотя так ни разу и не видели, кто же устраивает такой шикарный прием в древнем замке. Как по мне, жутковатое местечко.
   - Ну так вечер же тематический. Дракульский, - проинформировала я явно оттаявшую по отношению ко мне женщину. - Итак, вернемся к предыдущему вопросу: что вы там такого наготовили? - поинтересовалась, присаживаясь на скамейку, которая, по моему мнению, была самой чистой
   - Вы точно инспекция? - подозрительно покосилась на меня повар. - В зал бы сходили.
   - Да, да. Так я сразу сюда, как говориться, подальше от начальства поближе к кухне! - выдала я любимую фразу. - И вообще, раз я тут и мы вроде как уже познакомились, ну, по крайней мере, уже общаемся, давайте поболтаем как женщина с женщиной, точнее как повар с гурманом. Одним словом, рассказывайте, что вы сейчас делать будете? - решив заболтать женщину, предложила я. А вдруг расскажет что-то. Например, рецептик вкусный какой-то.
   Через минут двадцать мы все же с ней нашли общий язык и даже успела познакомиться с окружающими и разжиться чаем и потрясающе вкусными тарталетками. Причем выставленной передо мной тарелки хватило бы на пятерых голодных ведьм! Главного повара звали Марта, ее помощников Олекса, Маркус, Никола, и Мария. До моего прихода они собирались покормить собак и приступить к готовке торта. Точнее, у них было почти все готово, оставалось его разве что смазать кремом и украсить марципановыми летучими мышами. Стильненько однако.
   Сама кухня была весьма колоритно обставлена. Средневековый интерьер и современная техника смотрелись весьма контрастно. Посреди помещения стоял громадный деревянный стол. Щербленная поверхность мне скорее напомнила любимую разделочную доску, оставшуюся дома. Вот ностальгия нахлынула внезапно как-то. Справа от двери находилась кладовая, по левую сторону - большая плита и старинная печь. Окно оказалось широко распахнуто, впуская холодный ночной ветерок, мгновенно смешивающимся с наполненным ароматами воздухом в помещении.
   Еще минут через тридцать я чистосердечно призналась, что никакой инспекции не провожу, а просто гуляла и зашла в гости, сильно проголодавшись. Меня тут же простили и накормили вишневыми пирогами. Наевшись, я напросилась помогать готовить. Одела фартук, пришлось замотаться в него как в банное полотенце, настолько он оказался велик - что за невезение сегодня с одеждой?! Доверили мне самое элементарное - делать пирожки, под присмотром Олексы и Никола.
   На кухне было хорошо, но пора было искать моих ведьмочек. Искать подруг долго не пришлось. Они меня сами нашли.
  
  
   ***
  
   Уже сидя в своей комнате, Кристиан довольно улыбался. Ведьмочка ушла только под утро, с трудом отыскав в алтарной шелковое платье. Впрочем, радовал больше не сам факт проведенной вместе ночи, сколько удавшийся ритуал.
   Он даже не надеялся, что все пройдет так гладко - ведь решение сделать ее своей женой пришло спонтанно, стоило лишь увидать, как спокойно Янина прикасается к темному артефакту. Он прекрасно отдавал себе отчет, что она еще закатит ему грандиозный скандал, когда окончательно придет в себя и разберется в сути произошедшего. Но это будет позже, а сейчас у него было время, чтобы расторгнуть опостылевший брак с Мирабель, на который его вынудил совет старейшин. Сама Тьма согласилась на их союз, а значит оспорить его никто не посмеет, даже сама Янина. Ему было интересно, принял бы ее артефакт пять лет назад? Ведь нынешняя темная ведьма очень отличалась от той девочки, в которую он влюбился. Скорее всего нет. Что ж, что бы не делалось - все к лучшему. Главное, чтобы это осознала и его ведьмочка, а теперь уже жена.
   Кристиан поморщился. Странно получалось. Мирабель стала ему соправительницей, но не женой. Янина - женой, но не соправительницей. А если вспомнить, что незанятым оставался статус Повелительницы вампиров... Что ж, оставалось надеяться, что его получит не какая-нибудь неизвестная третья... Ох уж эта Тьма с ее шуточками!
  
  

Глава 7

  
   Янина
  
   Упав на кровать, я невидящим взглядом уставилась в потолок. Вот и погуляла, ничего не скажешь. Словно мало мне было проблем, я обзавелась новой. Сопротивляться обаянию Тиана я могла бы, но вот воздействие силы алтаря я не учла. А вот этот клыкастый гад явно все знал. Впрочем, сердиться на него сейчас тоже не получалось.
   Впрочем, долго страдать на тему: "Что же я сделала, как я могла?!" не стала, поднялась и поплелась в купальню. В замке было темно и тихо. Складывалось впечатление, что подруги еще не вернулись. Но этому я была лишь рада, так как отвечать на какие-либо вопросы об этом вечере не хотела. Да и что там, просто была не в состоянии.
   Стащив одежду и с блаженным вздохом окунувшись в горячую воду, я вскоре почувствовала себя способной нормально мыслить. Словно только сейчас избавилась от дурманящего влияния вампирского артефакта. Потянувшись за мочалкой, я так и застыла с поднятой рукой, воззрившись на охватывающий запястье браслет из черненого серебра. Безусловно очень красивая вещь. Мне не чужда была любовь к изящным украшениям, хотя я не носила подобного в связи со спецификой работы. Откуда он взялся, вопроса не возникало. Это мог быть лишь подарок Тиана. Своеобразный, надо сказать, так как припомнить, как он мне его преподнес, я не смогла.
   Чисто из чувства противоречия я попыталась его стянуть, но попытка успехом не увенчалась. Запястье не пролезало, а застежку не удалось обнаружить даже после тщательного осмотра. Откинувшись на бортик бассейна, я задумалась. Кажется, я знаю, что именно это за браслет. И моя догадка мне совсем не нравится.
   Прикрыв глаза, постаралась последовательно восстановить события этого вечера. Я очень четко помнила все, что произошло до того, как я попала в алтарную, но вот дальнейшее никак не желало складываться в целостную картину. И виной тому было не только излучение, исходящее от артефакта. Я почувствовала, что краснею и постаралась отогнать от себя воспоминание о том, что творила, но получилось не особенно успешно. И главное, получается, что во всем виновата исключительно я сама. Меня никто не тянул на бал, никто не заставлял пробираться на запретную территорию в замке вампиров. И уж точно никто под руку не толкал, когда я целовала Князя. Артефакт, опять же, не в счет, он не обладает собственной волей.
   Размышляя над этим, я автоматически теребила браслет, словно надеялась, что он нежданно-негаданно сам соскочит с руки. Чуда не случилось, но зато я заметила кое-что необычное. Прямо под браслетом обнаружился маленький шрамик. Не единственный на мне, стоит отметить, но могла поспорить, что еще несколькими часами ранее его не было. Память услужливо подбросила туманное воспоминание-ощущение резкой боли и вида окровавленных запястий, моего и Тиана. Теперь сомнений в том, что произошло в алтарной, не осталось никаких. "Поздравляю, дорогая, - подумала я и криво усмехнулась, - вот ты и вышла замуж..." Проблемы росли как на дрожжах.
   Так же я понимала, что мне еще предстоит серьезный разговор с Князем. Хотя бы на тот счет, что Мирабель все еще оставалась его соправительницей, а мое положение было весьма неопределенным. Хотелось бы определиться со статусом и местом в жизни Кристиана. Ко всему прочему, у меня была собственный путь, любимая работа, и в эту привычную картинку замужество за правителем ночного народа совершенно не вписывалось. Больше всего последние пять лет я ценила стабильность своего мира и собственную свободу. И вот стоило еще раз столкнуться с этим вампиром и привычный уклад мог кардинально измениться. Это было крайне неудобно, и более того - нежелательно.
   Лучше всего было бы вернуть ему браслет и разорвать магические узы. Все осложнялось тем, что мы провели эту ночь вместе. А уж проведение ритуала на крови заставляло меня теряться в догадках. Я понимала, зачем он это сделал - привязал меня к себе. Но вот почему Тиан пошел шаг? Банальное женское любопытство требовало еще так же выяснить: это его прихоть, или мне отводилась роль фигуры в какой-то интриге?
   Предупреждающе звякнуло охранное плетение, оповещая о приходе подруг. Да уж, домой они явно не спешили, учитывая что сама я вернулась как раз перед рассветом. Стало любопытно, чем же эти ведьмочки занимались? Любопытство - мой бич, что уже доказали сегодняшние события. Поэтому я выбралась из бассейна, и, наскоро вытершись, направилась им навстречу.
   Вошедшая первой Лика довольно мурлыкала что-то себе под нос, приветливо мне махнула и направилась вниз. Смена караула.
   - Лика, тебе полотенце и одежду закинуть? - поинтересовалась я вдогонку подружке.
   Высунувшись из-за угла, Чертенок неожиданно показала мне язык.
   - Если тебя не затруднит! - сообщила она и смылась.
   Я некоторое время задумчиво глядела ей вслед. И как понимать ее внешний вид? Учитывая, что подруга вернулась одетой в мужскую рубашку вместо купленного совместно платья, напрашивался логичный вопрос: мы сегодня Самайн или фривольный Белтайн отмечали?
   Мои сомнения крепли, стоило только Мокоше продефилировать мимо меня. И вообще, мелкая мне очень напомнила активного зомби. То есть войти-то она вошла. И даже ножки передвигала самостоятельно. Но вот от столкновения лбом с перилами лестницы ее уберегла только вовремя подставленная ладонь Снежной.
   Не открывая глаз, Коша что-то буркнула под нос и поползла на второй этаж. Дойдет - не дойдет? Пару раз грохотнуло, раздался тихий скрип, взвизг и наступила тишина.
   Дошла.
   Я перевела взгляд на Снежку, которая как-то настороженно озиралась по сторонам.
   - Этого... нету? - нервно уточнила она.
   - Кого? - удивилась я.
   - Призрака этого, чтоб его! - подружка прикусила губу.
   О! Нашла коса на камень. Давненько я не видела обычно спокойною Гелу в таком раздрае чувств.
   - Слушай, - тихо начала она, останавливаясь рядом, - у тебя же должен быть какой-то амулет против жутко докучливых призраков.
   - Ты про Рока? - изобразила удивление я.
   Мамочки! Если Снежка узнает, кто помог этому некроманту выйти из башни и ради чего, она меня точно пристукнет!
   - Про него, - подтвердила кивком Гела.
   - Есть, конечно же, есть, - поспешно кивнула я, не желая попасть под горячую руку раздраженной подруги. - И амулет, и заклинание. Тебе что лучше?
   - Все! - пропела Снежная. - И побольше!
   - Позже занесу, - пообещала я, понадеявшись, что к утру... скорее к обеду, учитывая время, она остынет. И облегченно перевела дух, когда девушка скрылась из виду.
   - Твои проделки? - поинтересовалась над ухом Огонек.
   Я кивнула.
   - И зачем?
   - Ну, - я пыталась даже сама для себя ответить на этот вопрос, так как накануне действовала скорее интуитивно, - ей не помешает. Пусть один симпатичный некромант развлечет нашу подругу.
   Добавлять, что на деле мы с Роком заключили сделку, я не стала. Это никого не касалось, кроме нас с ним.
   Огонек покачала головой.
   - Ой, зря ты это задумала. Может быть, лучше не стоило бы тебе вмешиваться в чьи-либо отношения?
   Я внимательно глянула на огненную. Она же не могла знать о произошедшем со мной сегодня? Или могла? Впрочем, я отчетливо чувствовала запах мужского одеколона, исходящий от нее. Точно Белтайн! И судя по тому, что она отнюдь не выглядела довольной жизнью, то могу поспорить, наша красавица вновь оказалась меж двух огней в виде Снежной и рийхарда. Значит, алтарь не обманул, демон таки был в замке. Решив, что не стоит обращать внимание на ее выпад, я произнесла:
   - Что сделано, то сделано. Ладно, я пошла наверх. Я обещала полотенце и халат для Лики.
   Легкое дуновение коснулось кожи, и я поняла, что это появился наш драгоценный призрак.
   - Нагулялся? - ехидно поинтересовалась я.
   - Кто ж тебе правду скажет? - пожал он плечами.
   - Ну и ладно, - отмахнулась я - настроения пикироваться не было.
   - Янина, - окликнул меня некромант.
   - Что?
   - Спасибо, - неожиданно произнес он.
   - Помни наш уговор, - немного раздраженно откликнулась. Больше всего сейчас хотелось оказаться в постели, а не стоять посреди коридора, по которому гуляли сквозняки.
   - Уж не забуду, - Рок исчез. Немного постояв, запоздало подумала, что неплохо было бы уточнить, за что именно он меня поблагодарил, я таки пошла за полотенцем.
  
  
   Снежок
  
   День не задался! Это я поняла еще рано утром, глядя на висевший передо мной свиток -официальное уведомление Совета Ста. "Ну и что меня там ждет?" - сама у себя поинтересовалась я и приложила к печати ладонь. Украшенные виньетками строки гласили:
   " Гела Снежная, последняя из рода Снежных, Совет Ста официально уведомляет вас о том, что вы не справились с возложенными на вас обязанностями. Поэтому более не имеете права официально именоваться хранительницей северной границы. Вам предписано, не медля, передать совету ключ от разрушенной границы и явится на слушание Совета для вынесения вам наказания. Также вы обязаны в кротчайшие сроки передать совету на хранение всю коллекцию артефактов рода Снежных".
   Я закусила губу. Сейчас Совет открыто шел на конфликт. Надо было дать ответ...Долго не думая, схватила бумагу и принялась водить ногтем по листу. На поверхности появлялись каллиграфические буквы, словно выписанные синими чернилами.
   " А вы попробуйте меня заставить! Гела Снежная, последняя из рода Снежных, хранительница северной границы".
   Мой ответ свернулся в трубочку и исчез. Похоже, я вляпалась еще сильнее.
   Спустя пару часов я сидела на перилах, болтая ногами на высоте в несколько этажей. Жизнь почему-то казалось особенно отвратительной. Давешний звонок Антона, письмо Совета, проблемы с ключом и демон - вот он, план минимум на сегодня.
   Хотелось чего-то хорошего, теплого и родного...Хотелось завернуться в плед и...
   - Снежок, ты чего творишь? Раздался снизу обеспокоенный голос Мокоши. - Ты либо прыгай, либо слезай! А то я не хочу, чтобы на меня такая вот "псиса" спикировала. Плод лестницей уже боюсь проходить! - на ее звонкий голос подтягивались остальные девочки.
   - Знаешь, это хорошая идея, - протянула я и прыгнула.
   - Гела! - на меня медленно наступала Кэт с самым кровожадным выражением на лице. - Я тебя сейчас сама убью и под березой прикопаю.
   - Давай, - согласилась я мгновенно, - только быстро и безболезненно, хорошо?
   - Снежок, что-то случилось? - тут же сменила тон темная.
   - Ну, мой куратор попросил меня дописать работу за неделю...Хотя это так, из разряда решаемых проблем. А глобальное: я Совету Ста фактически объявила войну.
   - Что ты сделала? - не поверила Чертенок.
   - Объявила войну, отказавшись следовать приказу, изложенному в официальном уведомлении, - медленно и доходчиво объяснила я еще раз.
   - А почему без нас?! - возмутилась Мокоша. - Может я тоже их не люблю?!
   - Устами младенца... - ухмыльнулась молчавшая до этого Огонек.
   - Психи! - сообщила я подругам, при этом чувствуя, как губы растягивает улыбка. Надо же, а я боялась и сомневалась еще не так давно, стоит ли этих ведьмочек посвящать в мои проблемы.
   - Насколько это срочно? - поинтересовалась прагматичная Кэт.
   - Скорее всего, меня будут поджидать дома, - ответила после пары минут раздумий. - На территорию вампиров Совет не сунется во время празднеств.
   - Хорошо, - кивнула Огнеслава, - тогда сначала решаем проблему с призраком. Посещаем библиотеку и тогда уже будем думать, как справляться с притязаниями Совета.
   О том, что в список стоило бы включить и рийхарда, я благоразумно промолчала. Наши отношения с Огоньком явно наладились, но тем, касающихся этого злополучного демона, мы старались не поднимать, соблюдая шаткий нейтралитет относительно этой персоны. В одном поя подруга несомненно была права: решать проблемы будем по мере их поступления.
  
  
   Кисюка
  
   - Ля-ля, ля-ля, а мы идем за трупом! - припевала я, идя рядом с девчонками, точнее пританцовывая и подпрыгивая на ходу.
   Вообще-то мы шли в морг, потому что нашему одряхлелому приведению приспичило стать опять живым. Я одного не понимаю, зачем? Быть приведением прикольно! Кушать не надо, расчесываться тоже не надо, не надо заботиться о том, как ты выглядишь, не надо беспокоится, что у тебя завтра самостоятельная к матану, по которому ты еще не в зуб ногой, а уже двенадцать ночи, и так спать хочется... Налогов платить не надо, в конце концов. И забивать голову политикой. То есть судорожно решать, где именно ставить крестик в бюллетене. Так нет же, этому приведению жизни хочется! А нам теперь ищи морг.
   Началось все с того, что нас сегодня утром поставили перед фактом, что Року надоело бестелесное существование. А потом были попытки разобраться с проблемой. Спустя пару часов гоняний чаев и споров, что же все-таки делать, решение было найдено! Просто решили украсть труп из морга. Потом после сложно ритуала Рок займет тело жертвы нашего надругательства, и все будет тип-топ. Всего навсего надо найти морг и выкрасть свеженький труп. Хотя я предлагала годичной давности с морга. Там попасться шансов меньше. Снежка даже готова была меня, кажется, поддержать в какой-то момент. Но не судьба.
   А потом мы никак не могла придумать, как найти в чужом городе морг. Меня уговаривали позвонить Максу и выведать эту стратегически важную информацию, но я упиралась. Просто себе представляла этот разговор: "- Макс. Извини что беспокою. Да нет, сегодня занята. Да, жалко. Слушай, а ты не подскажешь, где здесь морги?.." И долгое молчание в трубку. Я не сомневаюсь, что бедный парень понял, что я не совсем обычная. Но не думаю, что к такому он отнесется нормально. В результате я психанула и предложила позвонить в справочную. А дальше был концерт в исполнении Огонька. Да просто английский она знала лучше нас всех! Она давилась слезами в трубку, прося сказать номера, а еще лучше адреса телефонов, а то у нее пропал... А дальше начинались всхлипы. Девушку жалели и заботливо диктовали номера телефонов, адреса, и даже порывались объяснить, как до них добираться. В конце, когда мобилка уже была отложена, рыженькая довольно улыбнулась и, вытерев ладонью выступившие слезы, сказала: "Во мне определенно умерла великая актриса".
   Рок внимательно следил за нашей эпопеей, не решаясь влезть (наверное понял, что это будет для него же дороже), да и сейчас, когда мы шли к ближайшему моргу, он молча летел рядом.
   - Радоваться надо, - рыкнула я на него. - Я вон даже больше твоего.
   Девчонки шли спереди, обсуждаю план захвата "занимательного учреждения". Чертенок предлагала поступить так: ворваться морг в масках и с пистолетами, и громко кричать "Спокойно, это ограбление. Всем лежать, и трупы на стол!"
   Рок непонятно покосился на меня, и решил не отвечать.
   - Мне когда-то говорили, что патологоанатомы самые веселые, - с бухты-барахты начала я, вспомнив один разговор.
   - Может быть, - неопределенно ответило приведение. - Как и некроманты.
   - Ыгы, - радостно протянула я. - Причем все обосновывалось тем, что у них на одной полке могут лежать человеческие мозги, а на соседней обед.
   - Главное не перепутать мозги с обедом, - добавила Огнеслава, наморщив носик. Видимо представила себе такое счастье.
   - Что такого страшного в том, чтобы съесть человеческие мозги? - удивилась я. - Мы едим животных, есть даже деликатесы из их серого вещества. Животные едят нас, если очень повезет, и тоже, думаю, не отказывают себе в удовольствие залезть в наш череп...
   - Киска, а ты случайно не некромантка? - удивилась Чертенок. - Может просто прикидываешься белой пушистой земной?
   - Не знаю. Хотя некроманты - это романтично.... - начала издеваться я. - Лунные ночи на кладбищах, синенькие полуразложившиеся трупы...
   - Кошмар, - прокомментировала свое мнение Огнеслава.
   - Ничего вы не понимаете, - притворно надулась я. - Правда, Рок? - обратилась за поддержкой к специалисту.
   - Мне кажется, что некоторые ведьмы и без познаний некромантии имеют весьма своеобразное чувство юмора и увлечения, - чуть улыбнувшись, отозвался он.
   - Так не интересно! - возмутилась моя персона. - Мог бы поддержать, как это интересно препарировать трупы. Как интересно проводить кровавые ритуалы....
   - Ребенок, откуда такие извращенные представления о моей мирной специализации? - удивился парень под смешки девчонок.
   - Ужастики на ночь читаю, - смущенно призналась я. - О том, как черный-черный маг режет людей на...
   - КИСЮКА!!!! - воскликнула Снежок. - Нам еще надо морг грабить, а ты такие страсти рассказываешь. Мы же спать не будем после этого!
   - Мда? - удивилась я. - А я почему-то сплю после прочтения такого бреда хорошо.... А вот после чего я уснуть целых полчаса не могла так это от х-файлы... О том как спилили реликтовые деревья, в сердцевине которых жила доисторическая мошка, которая проснулась и начала выпивать из людей влагу... - зловещим голосом пересказывала я краткий сюжет четырехсот страничной книги.
   - Хватит!!! - вскрикнула Кэт.
   - М-м-м, классная книга, - обижено просопела я, единственная, от которой я настолько впечатлилась.
   - Никто и не спорит, - покладисто согласилась Чертенок. - Между прочим, мы уже пришли!
   - М-да, мы долго шли, шли и, наконец, дошли... - вырвалось случайно, честно! Определенно меня сегодня несет. Куда-то. Осталось выяснить, куда именно и как далеко. Мы остановились перед массивным зданием городского морга. - Слушайте, а какой план?
   - Влезаем туда, воруем труп и сбегаем, - радостно ответила Лика.
   - М-да, - неопределенно протянула я. - А они разве по ночам не работают?
   - В каком смысле? - отозвалась все та же неугомонная ведьма.
   - Ну, люди разве ночью не умирают? - спросила я. - По идее, они ночью умирают еще больше чем днем. Насильственной смертью и так далее... Да и всякие родители своих бездумных чад ищут.
   - Опыт? - чуть приподняв бровь, спросил Рок.
   - Не-а. Просто знакомые есть веселые. Пошел один такой выносить мусор и пропал на два дня.
   - Весело. И куда пропал? - спросила Кэт.
   - Знакомые на машине подъехали, предложили поехать на дачу потусить. Он и согласился. Поставил ведро, и уехал. А родители с ума сходили. Даже в милицию ходили.
   - И чем все кончилось? - усмехнулась Снежок.
   - Что он через два дня домой пришел, - ответила я. - Родители его чуть не прибили, пытаясь расцеловать от счастья, что с ним ничего не случилось.
   - Веселые друг, - сказал Рок.
   - А то, ко мне бзикнутых людей так и тянет. Так все-таки, чего сделаем-то?
   - Может, проверим, открыто ли? - предложила Кэт. - Авось закрыта, и мы просто влезем через окно?
   - А если решетки на окнах? - предположила Огонек.
   - Чтобы трупы не сбежали? - хихикнула Чертенок.
   - Чтобы всякие некрофили не стащили, - с умным видом темного мага ответила Кэт.
   Я расхохоталась.
   - Что? - удивились все.
   - Я представила, что именно некрофилы с трупами делают.
   - Тебе это еще рано знать. Восемнадцати нету, - пожурила меня Снежок. - Так чего ржач?
   - Ну а вы представьте, украла некрофилка труп в морге, а потом дома "Милый, ты чего-то такой холодный..."
   - Ну и фантазия у ребенка, - хихикнула Чертенок. - Но вернемся к вопросу насущному. А если открыто?
   - Усыпляем всех и воруем труп, - не задумываясь, предложила Снежок.
   - Самый простой вариант, - согласилась огненная.
   - У него самая большая вероятность удачного окончания, - согласился Рок.
   - Ну что? Стучим? - полюбопытствовала, подходя к большим, обитым железом дверям.
   - Стучи, - предложила Лика.
   Я тут же, недолго думая, и попинала ее носком ботинка. Звуки удара эхом отозвались где-то вглубине здания.
   - Кажется, никого нет, - предположила Огонек, когда двери вдруг открылись, и в дверном проеме появилась темная фигура.
  
  
   Чертенок
  
   Говорила им, давайте маски оденем, а они! Злюки! Вот теперь приходиться мне все расхлебывать. А у меня сил бегать больше нет.
   Кисюка постучала в дверь морга. Через некоторое время шаги по той стороне двери дали нам знать о приближение охранника. Надеюсь охранника. Скрипнула открывшаяся дверь.
   - Я вас слушаю, - прошелестел столь знакомый голос. Натянув кепку пониже и опустив голову, я аккуратно спряталась за спину Огонька. Та хоть и удивилась, но виду не подала.
   Затем подруга удивленно воззрилась на парня и, повернув голову в мою сторону тихо, на грани слышимости, спросила:
   - Ты его знаешь?
   Я только кивнула, стараясь разговорами не выдать своего присутствия. Скорчив страшную рожицу, призванную объяснить Огоньку, что все нюансы стоит отложить на потом, прислушалась к занимательному диалогу.
   - Э-э, - тем временем Макошка задумалась, видимо не ожидая такого элементарного вопроса. Слегка пожав плечами, как бы соглашаясь с решением, радостно произнесла: - А нам труп нужен. Вот.
   Озадаченый взгляд мужчины прошелся по нашей компании. Но вдруг в глазах появилось узнавание.
   - Ведьмочка! - улыбнувшись, парень направился прямо к нашей скульптурной композиции. Остановившись около моего временного щита, казалось, хотел обнять подругу.
   - Огнеслава, правильно я запомнил имя?
   - Огонек, ты его знаешь? - вклинилась наша неуемная земная.
   - Помните, я вам про бал рассказывала... - начало была наша огненная, как получила от меня сильный пинок. - Ой, ладно все потом. Мы по делу.
   Ухмыльнувшись, парень забросал нас вопросами:
   - Труп вас какой интересует? Вы родственника ищете? До утра это не подождет?
   - Нет, нам срочно, - взяла инициативу в свои руки Снежка.
   - Проходите, - пригласил он нас внутрь.
   "Вот беспечный, а вдруг мы маньяки " - мелькнула мысль в голове. Пропуская в перед нашу компанию, парень задержался на мне своим пронизывающим насквозь взглядом. Постаравшись еще и сгорбиться, а вдруг не узнает, быстро проскользнула за подругами. "Милое" местечко, где мы оказались, спустившись по ступеням, представляло из себя полуподвальный длинный коридор без окон. Слабое освещение делало его еще более жутким. В конце этого тоннеля находилась освещенная яркой лампочкой дверь с надписью " МОРГ". Собственно туда мы и проследовали.
   Сама комната была громадной, возле входа стоял стул и стол, на последнем стоял компьютер. Дальше взгляд зацепился за стены и виднеющиеся в них дверцы холодильников. Напротив входа с другой стороны наблюдалась еще одна дверь.
   - А что там? - поинтересовалась Мокоша.
   - Там анатомическая, где производят вскрытие трупов, когда приходится устанавливать причину смерти, - хитро, явно желая смутить младшенькую, произнес вампир, продолжая сверлить взглядом Огнеславу. - Так кого вы ищете?
   Девчонки переглянулись. Я тем временем постаралась слиться со стеной, мечтая прибить подругу, которая целовалась с этим чудом.
   Чувство собственности и ревности, так и бушевало в груди. Я его первая во сне увидела! Вот то-то же! Это был тот самый вампир, которого я неоднократно встречала в своих снах...или в его снах...да какая, собственно сейчас разница?!
   Тем временем Рок, зависший возле Кэт, подсказал:
   - Хочу подтянутое спортивное тело, чтобы тело было цело. Чтобы при жизни человек не курил, не пил, а то я долго планирую жить.
  
   Пока девчонки наперебой рассказывали парню, какой труп они ищут, причем всяческий путаясь в объяснениях на тему: почему мы не знаем имя и фамилию. Я отозвала к себе Снежную и Огонька.
   - Огонек, как ты могла! Хотя потом разберусь, - прошипела на грани слышимости, и не давая вставить провинившейся, добавила - Девчонки, вдруг что случиться - не влазьте, хорошо? И остальных придержите.
   В ответ на немой вопрос Снежной кивнула в сторону нашего "радушного хозяина":
   - Мой, - запнувшись на этом слове, быстро добавила, - вампир из снов.
   Старалась говорить коротко и тихо, надеясь, что поймут и так. Санд все чаще косился на меня, открывая для девчонок следующий холодильник.
   - Нет, худой слишком, кости выпирают, - вредничал Рок. - Да и волосы жиденькие. Не хочу, давай другой.
   - Молодой человек, - это Мокоша, которая, видимо, еще не поняла, что перед ней вампир. - Не наш труп. Еще покажите парочку.
   Слава богу, это отвлекло его беспрерывного бурения мрачным взглядом моей персоны. Тихо хихикаю. Все это похоже на неудавшийся анекдот. Все это как мелкий фарс в неудачной постановке.
   - Когда умер ваш товарищ? - интересуется работник морга.
   - Вчера
   - Сегодня
   - Эм, пару часов назад, - на перебой, сбиваясь в своих показаниях, произносят подруги.
   Озадаченный вампир начинает звереть.
   - Вы что шутите? - рычит этот кровопийца - Огонек! Что происходит?
   - Не-ет, - проныла Кисюка, скорчив грустную мину. - Понимаете. Мой кузен вчера ушел мусор выносить и не вернулся, в милицию звонили - его там нет, в больницах нет. Вот морги объезжаем!
   На последней фразе наша актриса разревелась
   Обреченный вампир, пошел рыться дальше в холодильниках. Земная, подмигнув нам, бросилась его доганять, причитая о превратностях судьбы. Хотя в ее вое так и слышался смех. Пожав плечами за ней направились остальные. Я же осталась возле входа. Что-то не тянуло меня на трупы смотреть. Да и близость вампира настораживала. У меня было ощущение, что он меня узнал. Но пока рядом подруги, устраивать разборки будет не комильфо. Хотя кто его знает. К тому же я понадеялась, что он больше нашим Огоньком заинтересовался. Хотя, признаться, тут я покривила душой.
   Перебранка Рока и девчонок эхом разносилась под сводом помещения.
   - Этот толстый, лицо какое-то страшное, - ворчало наше привидение.
   - А этот похож? - поинтересовалась Мокошка, показывая на очередного мертвячка.
   О необходимости соблюдать некоторые правила поведения в присутствии работника морга уже никто не наблюдал. А как зря! Решив не вникать в творящийся бедлам, и не обращавший внимание в хитросплетения макаронных изделий, которые на его уши пыталась вешать наша творческая личность в лице земной ведьмочки, указал на холодильники со "свежими" трупами и отошел в тень, предоставив посетительницам право самостоятельно хозяйничать в морге.
   Увлекшись забавным диалогом - как оказалось очень зря - вздрогнула, когда чья-то рука неожиданно сцапала меня под локоток. От неожиданности даже позволила мгновенно увлечь меня в коридор. Мысленно попрощавшись со всеми, я с обреченным видом взглянула из-под кепки на будущего мучителя.
   -Ты, - только и сказал он, рассматривая меня. Затем без спроса стащил с меня головной убор и, радостно оскалившись, добавил: - точно ты!
   - Ну, я, что дальше? - гордо вздернув носик, хотя была испугана не хуже кролика перед удавом, вызывающе подняла брови. - Какая разница, собственно?
   - После того, как ты беспрерывно мне снишься... - кажется, он и сам понял, как двусмысленно это прозвучало особенно если вспомнить нашу последнюю встречу. - Думала я тебя не найду?
   - Нашел, и? - прошипела я, пытаясь вырвать руку. - Хотя это я тебя нашла. И вообще отпусти - больно.
   - В этот раз не уйдешь, - многозначительно пообещал вампир. Но руку все же выпустил из захвата и двинулся на меня. Я даже попятилась. Жутковато, когда на тебя в морге (!) прёт такой кровопийца.
   "Меня что сейчас покусают?!" - мелькнула мысль, когда мужчина остановился почти вплотную.
   - А-а-а! - завопила я, надеясь, что меня услышат подруги. Впрочем, рот мне мгновенно заткнули. Банально и...приятно.
   "А целуется он замечательно" - проплыла в голове мысль.
   Двери за моей спиной распахнулись, больно ударив по лопаткам, и еще больше подтолкнув на вампира. Да уж куда ближе-то?
   - Мы там труп ищем, а она тут развлекается, - обижено проныла Кисюка.- Такого красавчика себе заграбастала, - пробормотала она, отступая, чтобы освободить место другим девчонкам.
   Мои попытки вырваться были вялыми. Да и отпускать меня никто не собирался.
   - Спасать тут никого не надо. Мы пошли? - поинтересовались эти бестии и, не дожидаясь ответа, потопали обратно.
   - Ну раз вы разобрались, то может ты нам поможешь? - выкрикнула Огонек. Интересно, кому из нас это адресовалось?
   - Вы своему привидению покажите труп под номером семьсот семьдесят семь, - фыркнул мой вампир. Да-да, именно мой!
   - Ты его, что видишь? - потрясенно спросила Кэт. А потом лишь махнула рукой. - Ладно, Рок пошли смотреть.
   - Слышу, - все же отозвался нелюдь.
   Найденное тело понравилось всем. Это я поняла даже из коридора по восторженным возгласам.
   Тем временем Ник продолжал меня обнимать.
   - Ты моя,- прошептал он.
   Я напряглась. Для меня это прозвучало так, словно говорил о вещи.
   - С чего ты взял, что я твоя ? Я своя собственная. И вообще отпусти меня, - злясь и пытаясь вырваться, почему-то высказывала все это шепотом.
   - Я тебя выбрал, значит моя! - уперся этот баран, тоже начиная закипать.
   Со всей силы наступив вампиру на ногу, вырвалась из объятий. Не ожидавший от меня такой прыти, Ник опоздал всего на пару секунд. Успев от него отбежать, я совсем по-детски показа ему язык и бросила в нахала заклинание. Вампир как стоял, так и повалился на пол. Учиненный шум привлек внимание подруг.
   - Не люблю, когда меня считают вещью, - объяснила я подругам свои действия. - Проснется через час, не волнутесь.
   Через пару минут мы дружно перетащили мирно посапывающего парня на стол для припарирования, накрыв его простынкой.
   - М-да, никогда не думала, что вампиры такие тяжелые, - пробормотала наша Мокоша.- Слушай, а тебе его клыки не мешали целоваться?
   - Отстань, - улыбаясь отмахнулась от нее.
  
  
   Снежок
  
   Не знаю почему, но девочки именно мне доверили вселение призрака в его новое тело. Возможно, решающим стал факт, что закреплять душу в "новом доме" придется особой печатью, а специалист по всевозможным печатям это я.
   Расчертить сложную магическую фигуру, испещренную знаками, смысл которых давно утерян, не составило особого труда. Во-первых, это мой профиль, да и в крайнем случае меня бы поправила Янина. Но она только одобрительно кивнула. А, во-вторых, рок, принимающий самое деятельное участие в подготовке показал мне ход в свой кабинет, где обнаружились необходимые книги. У нашей Темной мгновенно загорелись предвкушением глаза, она явно собиралась провести среди этих фолиантов ближайшие пару ночей. Огонек и Чертенок остались к темным знаниям индифферентны, а вот Мокоша пришла в восторг. Пролистав пару книг в поисках картинок-инструкций по правильному препарированию жертв в ритуалах, она разочарованно повздыхала, да так душераздирающе, что мы дружно впечетлились, а потом вынесла вердикт, что книги ей все равно сгодятся - они, мол, столько весят, что даже одной можно будет пришибить ее щуплого препода по матану. Кровожадного ребенка тут же отогнали от полок, проверив, чтобы она не прихватила с собой сувенирчик, долженствующий стать орудием убийства.
   Надо признать, что я волновалась. Не смотря на мое довольно предвзятое отношение к Року, я не хотела, чтобы что-то пошло не так. И точно знала: в любом случае доведу ритуал до конца. Даже если мой собственный резерв сил закончится, всегда есть запас сил рода. Тем более, что я ощущала родство с ключом даже в то время, пока он кочевал по моим подругам.
   Перетащить тело в центр печати при помощи девочек не составило труда. А вот потом начался сам обряд.... Уже с первых слов длинного зубодробительного заклинания я поняла, почему его почти не использовали - мой резерв сгорел за секунды, волосы побелели, а в зрачках, я точно знала, очень четко отражался символ рода - снежинка. Вокруг моей фигуры закружился белесый вихрь снежного марева. Но холодно мне не было, хотя вот за девченок не поручилась бы, так как чувствовала, как в помещении падает температура, отстраненно отметила, как на стенах расползаются морозные рисунки. Мои ведьмочки сгрудились возле Огнеславы, чья аура мгновенно полыхнула пламенем, щедро делясь теплом со стучащими зубами подругами. Я лишь благодарно улыбнулась огненной - сама бы я сейчас экранировать свою стихию не смогла бы. Итак надеялась уже только на то, что демонических сил хватит на то, чтобы завершить начатое без существенных негативных последствий.
   Когда в глаза уже темнело от напряжения, я увидела как сложнейший рисунок магического кружева словно живой переполз на труп, втягивая за собой душу Рока. Значит все прошло нормально, и это радует. А странная татуировка исчезнет через несколько дней, когда душа полностью освоиться в новом теле.
   "Я выполнила свою клятву!" - мелькнула последняя мысль, перед тем как я потеряла сознание.
  
   ____________________________________________________________________________
  
   Рийхард Габриель сполз по стене дома, до хруста сжимая зубы.
   "Да что же делает эта ведьма, раз ему так больно?
   Метка на виске пульсировала, вытягивая из демона накопленную силу и щедро делясь ею с проклятой Снежной.
   Ему казалось, что эта пытка будет длиться вечно, когда боль внезапно схлынула, словно ее и не было. И лишь отголоски боли в напряженных мышцах и мокрые от пота волосы, приклеившиеся ко лбу, напоминали о пережитом.
   Демон аккуратно поднялся, радуясь, что время было уже позднее, прохожих почти нет, и его никто не заметил в тени, беспомощного, словно новорожденный котенок. Но вот о том, чтобы атаковать хранительницы речи в ближайшее время и быть не могло - его силы выпили досуха. Придется на время затаиться. Жаль, очень жаль.
   ____________________________________________________________________________
  
   Этот ритуал меня так утомил, что мне в какой-то миг не хотелось даже дышать. Впрочем, этот порыв "отдохнуть" мгновенно пресекли мои девочки. Огнеслава пропустила сквозь мое бренное тело немалый заряд собственной стихии, который произвел эффект не хуже чем медицинский электрошокер. Вздохнули они с облегчением лишь когда я еле слышно просипела, что такими стараниями они меня скорее в гроб положат. После этого Огонек выдала: "пациент скорее жив, чем мертв", и мою несчастную тушку отволокли в гостиную на диван и оставили в покое. Спустя лишь пару часов я сумела подняться, скрипя и охая как древняя старуха, доползла до балкона и вывалилась в буквальном смысле слова в кучу снега, которую намел колючий ночной ветер.
   Я стояла, прислонившись к стене. Болела голова, все еще немного знобило. Но отнюдь не из-за низкой температуры. Сейчас моя родная стихия Холода мягко обнимала за плечи, бережно делясь крохами энергии, которые я была способна впитывать. Ничего. Скоро дело пойдет быстрее, и я смогу восстановиться настолько. Чтобы не напоминать внешним видом те самые трупы, которые мы лицезрели в холодильнике морга.
   - Тебе холодно, дочь снега? - раздался позади несколько хриплый мужской голос. Конечно, его голосовые связки еще только заново привыкают к нагрузке.
   - Странное обращение, - Нехотя обернулась. Говорить не хотелось.
   - Почему? Называть тебя просто Снежной не хочу, а просто "Снежок" мне никто не разрешал.
   - Почему ты не можешь оставить меня в покое? - вздохнула я, чувствуя, как от напряжения, вызванного необходимостью говорить и думать, соответственно, словно на самом деле пульсирует мозг.
   - Ты странная для Снежных, - вот как же я "люблю", когда люди так дивно меняют линию разговора. Словно секундой ранее им не задавали вопроса! "Милейшая" привычка. Впрочем. То, что я начала язвить, пусть даже мысленно, уже хорошо.
   - Угу, - согласилась, вглядываясь в ночное небо. - Многих ты Снежных знал?
   - Многих. Так что имею право так говорить. А еще очень красивая.
   - А можно без насмешек, а? Тоже мне нашел красивую. Ты лучше скажи, чего ты к нам прилип. Тело получил? Получил! Вот и вали на все четыре стороны!
   Рок насмешливо посмотрел на меня.
   - Гордая, сильная, смелая, окруженая друзьями... Скажи, Снежная, почему у тебя тогда на глазах слезы?
   - Это не слезы! Я никогда не плачу! - тряхнула головой и отвернулась. Еще чего не хватало! - И вообще, шел бы ты отсюда!
   - А тебе не надоело быть такой колючей, Снежная? И из-за этого всегда одной.
   - С чего ты решил, что я одна? - злость волной плеснула внутри, позволяя вполне натурально улыбнуться. - Может меня дома муж ждет? И дочка?
   Рок промолчал. Я же не смотрела на него, снова переведя взгляд в ночную мглу, в которой танцевал белый вихрь снега.
   - Ты права.
   Я не знаю, правоту какого именно из моих высказываний он признал. Легкое движение воздуха подсказало - он ушел. Я захлопнула дверь и сползла по стене, вдруг понимая, что плачу... Слезы бежали по щекам и никак не хотели останавливаться.
  
  
   Огонек
  
   Я сидела на кухне, радуясь временному затишью. Была уже глубокая ночь и все разбрелись по башне. Мокоша и Лика вроде бы отправились спать, после того как их отогнала от себя в конец озверевшая от чрезмерной опеки Снежка, а Кэт должно быть занялась изучением найденных книг. Меня же мучила банальная бессонница. Впрочем, такой вот ночной режим был для меня вполне приемлемым. На часах пробило два часа пополуночи. Я в который раз усилием мысли подогрела начавший было остывать чай. Пить, впрочем, впрочем не хотелось. Заварила его скорее по привычке.
   Скрипнула дверь, впуская в помещение Рока. Потоптавшись немного в проходе, сел напротив. И хотя мне было интересно, чего вдруг я удостоилась компании некроманта, удивление вряд ли скользнуло в моем взгляде. Вместо того чтобы начать разговор, облегчая мужчине задачу, принялась внимательно изучать нынешнюю внешность истинного хозяина башни.
   Совместными усилиями мы сумели отыскать тело, удовлетворившее запросы его будущего обитателя. Наверное, Рок подбирал себе вместилище, максимально соответствующее его предыдущим жизненным параметрам. Высокий, худощавый, тут ничего не изменилось, судя по всему. Изначально темные волосы за несколько часов успели посветлеть, приобретая русый оттенок, и отросли чуть ниже ушей. Сейчас создавалось впечатление, что они никогда ранее не знали расчески и постоянно пребывают в растрепанном состоянии. Черты лица так же видоизменялись, сейчас уже очень даже соответствуя виденным нами полупрозрачным призрачным контурам. Нос стал немного аккуратнее. Еще недавно чувственные губы, увы, стали куда более узкими, что, впрочем, не портило Рока. А вот глаза были большими и красивыми, тепло-карими. Пожалуй, это самое красивое в его суховатой внешности. Сейчас мужчина выглядел всего-то года на два-три старше нас со Снежной. Очень даже миловидным будет, когда с его кожи сойдут разводы, оставленные печатью, а то сейчас некромант напоминал мне увиденного в каком-то фильме индейца, с головы до ног покрытого замысловатыми татуировками.
   - Красавец, - подытожила я.
   Рок явно смутился, приняв мое высказывание за насмешку. Мне даже показалось, что он сейчас выдаст что-то в духе Мокоши: "злые вы, уйду от вас". Но он лишь сильнее сжал челюсти, от чего губы растянулись в ниточку.
   - Нет, на самом деле будешь весьма симпатичным молодым человеком, когда сойдет вот это, - я пальцем нарисовала своеобразную окружность, призванную якобы включить всю его долговязую фигуру, - художество.
   - Ясно, - отозвался он, поняв, что я настроена весьма миролюбиво. Вполне мужская достойная реакция. Некромант мне нравился все больше.
   - Что ты все-таки хотел? - я в очередной раз заставила булькать жидкость в чашке.
   - Поговорить о вашей компании, - признался он.
   - А я-то думала, у тебя уже сложилось собственное мнение про каждую, ты ведь довольно пристально нас изучал, пока бродил по башне в бестелесном виде, - усмехнулась я, поднимаясь, чтобы через минуту поставить перед мужчиной чашку с ароматной жидкостью, над которой поднимался горячий пар.
   - Спасибо, - поблагодарил он. У меня создалось впечатление, что Рок даже не знает, как подступиться к чаю, словно за прошедшие со дня смерти века забыл как надо употреблять пищу и утолять жажду. Впрочем, откуда мне знать, вдруг так оно есть. Призраком не была - гадать бессмысленно, разве что спросить у самого некроманта. Но я все же промолчала, сочтя такой интерес бестактным. - В целом, ты права.
   - Давай сделаем так, - медленно произнесла я, подбирая слова, - ты поделишься своими впечатлениями, а я постараюсь ответить на возникшие у тебя вопросы.
   - Вполне равноценный обмен, - согласился он. - Итак, должен признать, ваша компания произвела на меня впечатление. В мое время увидеть такое сборище ведьм было делом почти нереальным. Были кланы, соединяющие владеющих силой узами крови. Встречались пары и тройки, связанными долгом, но в этом случае кто-то играл подчиняющуюся роль. Но ведающие, принадлежащие к разным стихиям, никогда не делились своими секретами друг с другом так открыто и бескорыстно.
   Я польщено улыбнулась, когда некромант прервался, чтобы пригубить чай. Поднялась еще раз, чтобы достать из зачарованной кладовки тарелку с бутербродами, на хлебцах которых лежали щедрой рукой Лики отрезанные толстые куски мяса. Тем временем Рок продолжил:
   - Начнем с самой младшей из вас. Смешная девочка, которая очень старается вам соответствовать, но при этом постоянно прячется за созданный образ ребенка, - он дождался моей улыбки, которую вызвала такая краткая, но точная характеристика, и продолжил. - Дальше Чертенок. От нее идет самый слабый магический фон. Сейчас я это плохо ощущаю, правда. Зато у нее спектр сил шире. Кстати говоря, ей стоило бы определиться и выбрать только одно направление, или могут возникнуть проблемы. Я такое уже когда-то видел, - он слегка приподнял ладонь, пресекая готовый сорваться с моих губ вопрос. - Про детали расскажу позже и в ее присутствии. Стоит еще добавить, что из-за несбалансированности сил и ее характер нестабилен, вот и ведет она себя на равнее с вашей земной, словно ребенок. Про вашу Темную ничего особо не скажу, слишком много у нее секретов и слишком хорошо она умеет их хранить. Вот только она вам безоговорочно предана, как и вы ей.
   Я просто кивнула, показывая, что просто приняла к сведению и комментировать не буду, как и расспрашивать подробнее.
   - Теперь ты. Ты необычна для огненных. Они импульсивные, резкие. Если бы не видел, как ты колдуешь, то отнес бы тебя к водным. Только прими совет: нельзя Огонь держать под таким жестким контролем, сгоришь. Его надо иногда выпускать на свободу.
   Выплескивать с эмоциями, темпераментом, если не хочешь перегореть.
   Надо признать, это его замечание было вполне закономерным. Я это уже слышала...и оно мне не нравилось. На кого тратить этот самый темперамент, если достойных кандидатур нет.
   - Я так понял, что продолжать не надо? - слегка приподнял бровь мой собеседник, верно уловив мой настрой.
   - Угу не стоит, - подтвердила я, отдернув руку от чашки, откуда вылетали вскипевшие остатки чая. Вот вам и эмоции!
   - Теперь Снежная, - Рок замолчал. - Вот ее я не понимаю. Я знал представителей ее рода, гордых, даже заносчивых, сильных, холодных. И привык мыслить стереотипами относительно северных ведьмаков и ведьм. Знаю, что вас она впустила в свой мир, оттаяла, но это все. Расскажешь мне про нее?
   Я задумалась. Что я имею права рассказать про Гелу, а что обязана умолчать? Я сама не так давно узнала так много. Так много того, что хотела бы знать, чтобы лучше понимать подругу, и так много из того, чего предпочла бы никогда не слышать.
   - Гела последняя из рода хранителей Севера, - начала с самого безопасного, общеизвестного, отметив, как пристально слушает некромант.
   - Значит, у нее нет дочери, которой она могла бы передать наследие? - спросил Рок.
   Мне этот вопрос показался несколько выбивающимся из обсуждения, так как личную жизнь девочек мы не обсуждали, но все же ответила, отрицателя покачав головой:
   - Нету, - воцарилась тишина.
   - Уже поздно, пожалуй, стоит отправиться отдыхать, - протянул собеседник.
   Я согласилась, понимая, что, видимо, Рок все же получил интересующую его информацию, раз прекратил расспросы. Интересно получается.
  
  

Глава 8

  
   Чертенок
  
   Уставшие после "воскрешения" Рока, мы разошлись кто куда. Меня почему-то потянуло на улицу. А куда еще деваться, если единственный приличный балкон, с которого не грозит спланировать на асфальт, уже занят? Спать не хотелось, сидеть в башне - тоже, оставалось только пойти подышать свежим воздухом. Тем более, что, памятуя про недавние приключения Огонька, отходить более чем на десять метров от гостеприимных стен не собиралась.
   Сил как магических, так и физических почти не осталось. Все вытянул ритуал, и попытка согреться после воздействия магии Снежки. В голове роились мысли. Хотелось разобраться в себе и в своих чувствах. Я не могла понять почему этот вампир меня так привлекает, да и ревность проснулась не вовремя. Никогда бы не подумала, что могу вот так ревновать почти на ровном месте человека...точнее, не человека, на которого у меня нет никаких прав. А сны...я давно убеждала себя, что они не материальны, иначе бы уже давно свихнулась на этой почве. Ко всему прочему, меня удивила и злость на подругу, внезапно проснувшаяся в душе, когда я узнала, что мой вампир из снов и Никлар с бала - одно и то же лицо. Ведь по сути Огонек не виновата ни в чем. Она же не знала. Да я сама не знала, что там говорить!
   В душе появилась какая-то умиротворенность. Прогулка (точнее, подпирание стены) пошло на пользу. Вот теперь можно было искренне желать еще бодрствующим полуночникам спокойной ночи и укладываться. Теперь я могла опять пробраться в сны Ника и...тут моя фантазия выдала два возможных варианта развития событий, которые оба были весьма заманчивы. Правда, выбрать я так и не успела. Дверь за моей спиной резко отворилась. От неожиданности я полетела пятой точкой на пол и даже приложилась головой о дверь. Подняться и возмутиться безалаберностью шастающих в темноте личностей мне не удалось - что-то вонючее и слизкое на ощупь накрыло рот, вызывая рвотный рефлекс. Руки прижало к туловищу словно стальным обручем и сдавило так, что, кажется, затрещали ребра. Ужас сковывал разум. Но даже и без этого я бы не смогла колдовать, пытаясь отвоевать хоть глоток воздуха, не наполненного жутким смрадом гниющего мяса. Я пиналась и лягалась что было мочи, стараясь максимально усложнить нападающим их задачу, и надеялась, что эта возня и шум привлечет внимание моих подруг. Удар по затылку прервал мои потуги на освобождение, погружая в спасительное забытье.
  
   Холодно. Сыро. Я пришла в себя в крохотной комнатушке. Хотя точнее надо было бы назвать ее камерой. А еще запах тлена раздражал. Желудок намертво прилип к позвоночнику и даже не урчал от голода, видимо, решив сберечь те крохи съеденного, которые остались после встречи с зомби. Да, я уже не сомневалась, что именно напало на меня в темном коридоре. Понимание пришло во время беспамятства. Странно, но факт. Впрочем, поездка в Египет на Хэллоуин и встреча с мумиями заставили существенно пополнить знания относительно останков, которые могут нечаянно-негаданно восстать. Так что теоретически я оказалась подкована. Но вот на практике... Тогда со мной были мои девчонки. А теперь, они, должно быть, даже не знают, что со мной приключилось.
   Передернув плечами, я обхватила себя руками, словно пытаясь защитится. Именно неопределенность угнетала больше всего.
   Когда через час дверь заскрипела и открылась, я подалась подальше от входа. Мало ли. Тем более, что еще десятью минутами ранее я уже обследовала оную и могла авторитетно заявить - голыми руками я ее не вскрою. В камеру зашел, труп. Ну а как иначе это обозвать? Половина тела была еще нормальной, но вот вторая... Словно над беднягой кто-то специально поиздевался - сплошные ошметки одежды и плоти. Да и волна ужасающего запаха спровоцировала очередной рвотный позыв. Почти вжавшись в стенку, я прикрыла глаза, мысленно убеждая саму себя, что все будет хорошо. Это просто кошмар, который обязательно закончиться пробуждением ранним утром, когда свежий дачный воздух, наполненный горьким ароматом свежескошенной травы и трелями пичуг. Самовнушение помогало плохо. Долго задерживать дыхание все равно не помогло, я и так старалась это делать до тех пор, пока в голове не зашумело от нехватки кислорода.
   Что-то звякнуло. Я осторожно приподняла веки, обозревая лежащие на полу кулек и сверток какого-то тряпья. Зомби уже доковылял до двери. Желания догнать и оттолкнуть чудовище с дороги не возникло - настолько отвратно оно выглядело.
   - Отпусти меня, - проскулила я едва слышно. Впрочем, безрезультатно. Чуда не произошло.
   Дождавшись лязга засова, я медленно двинулась к пакету. Бутылка воды, сэндвич в полиэтилене - вот и все достояние. Новоприобретение я тщательно обнюхала, не решаясь поверить в то, что к еде не прикасались склизкие пальцы. Впрочем, есть не хотелось. Хотя, возможно, помог аутотренинг. Хотя кто ж знал, как на долго растянется мое заточение? Продукты решила припасти на тот случай, когда мне будет уже все равно, трогали хлеб зомби, или нет.
   Шли часы. Или ползли минуты, казавшиеся часами. Было все так же холодно, темно. А желание выбраться отсюда уже не передавалось никакими словами. На скопленные силы удалось зажечь слабенький светляк, который давал мало света и постоянно мигал. Впрочем, он давал уверенность в отсутствии грызунов.
   Как же я мечтала уйти отсюда. Не важно, куда. Не важно, к кому. Хотелось стать могущественной ведьмой, умеющей полностью контролировать свой дар. Когда-то подруги подарили мне сборник легенд. Так вот был там рассказ про сноходцев, где колдун умел по чужим снам перебраться в любую точку земного шара. Тогда я посмеялась над выдумкой. Теперь хотелось рыдать от собственного неверия. Ведь говорят же: поверив - увидишь.
   - Ник,- мои губы сами прошептали это имя. Хотя логичнее было бы звать подруг. Хотя разве логика когда-то была моей главной чертой? Захотелось к моему вампиру. Вредному, язвительному, но с ним во стократ спокойней и уютней.
   Сны! Мои глаза распахнулись в темноте. Которую уже не разгонял неверный свет магического светильника. Если я не смогу по ним найти выхода, возможно, я создам по ним вход для моих друзей!
   Укладываясь на одеяла, так же принесенные зомби - они и были тем невнятным кулем, я постаралась расслабиться. Получалось плохо. Что-то словно нашептывало на ухо, что надо бороться с сонливостью, что спать нельзя, страшно. Ведь можно и не проснуться. Мой дар - мое проклятие. Я ведь уже почти погибала не так давно. Ведь кто-то может войти, пока я буду посещать чужие сны и убить опустевшую оболочку тела.
   Сложно было сказать, сколько времени еще прошло, пока мне удалось убедить себя, что эти страхи беспочвенны. Заснуть было тяжело, словно я пыталась погрузиться в липкую пучину густой болотной воды. Но вот заботливая тьма приняла меня в свои объятия. В ней не было холодно, страшно. Только темнота, пустота и покой. Я поняла, что надо максимально погрузиться в это состояние, ведь грань с бодрствованием так тонка и так близка. Сделав глубокий мысленный вздох, словно пловец перед броском в воду, без сомнений нырнула в глубину.
   Картинка изменилась. Теперь меня окружал мягкий сумрак, из которого постепенно соткался длинный каменный коридор. Я хмыкнула - прямо столь ожидаемый тоннель, в конце которого разве что света не хватает.
   - Ник, Огонек, девочки, - снова шепчу. Или уже кричу? Слова слетают так легко.
   На полу коридора скрючилась худенькая фигурка. Присмотревшись, опознала саму себя. Словно моя душа смотрела на тело со стороны, как-то слишком уж отстранено. Жуть-то какая! В груди затрепетала нарождающаяся паника. Может я уже умерла? Поспешно затолкала дурацкую мысль поглубже. Фигурка на полу мелко задрожала, по щекам текли слезы. Интересно, я на самом деле плачу во сне?
   Это просто кошмар, решила я, стараясь не поддаваться на провокацию. Я сосредоточилась на мысли, что должна уйти отсюда, следовать за тонкой нитью своего дара, протянувшейся куда-то в глубины коридора.
   В Темноте затрепетала крошечная искорка, постепенно разросшаяся в хороший такой костер, зависший в воздухе.
   Вот тебе и свет в конце тоннеля, мрачно хохотнула моя сущность, решив приблизиться.
   Танцующие языки пламени стелились по одной из стен, образовывая арку. Шагнуть?
   Прежде чем сделать столь опрометчивый поступок, еще раз осмотрелась. В свете кострища на противоположной стене отчетливо виднелся дверной проем. Ничего сверхъестественного. Обычная дверь из красивого темного дерева. Причудливая ручка изображала голову льва с распахнутой пастью мгновенно привлекла мое внимание. Всегда питала слабость к вычурным и просто красивым вещам.
   Я еще раз с интересом покосилась на объятую пламенем арку, потом посмотрела на дверь. Символично. Вот только я никогда не любила загадки. Зато на пару с Мокошей страдала неуемным интересом. Вот и сейчас захотелось узнать, а что же там за дверью? Или все же выбрать арочный проход? Радовало уже то, что адреналин, струившийся в крови (хотя есть и она в моем состоянии), заставил забыть про недавний страх перед неведомым, оставив лишь желание познать неведомое. Ноги наливаются свинцом. Банально для кошмаров. Я хмыкнула и наваждение спало.
   Решив понадеяться на волю случая, закрыла глаза и закружилась на месте, быстро потеряв чувство ориентации в пространстве. Едва не упав, остановилась. Когда голова перестала кружиться, посмотрела, куда же дальше должна была вести меня судьба. Не мекая больше ни секунды, схватилась за ручку и рванула на себя дверь. Сделав шаг в черноту, я оказалась в той самой камере, откуда и начала свой побег. Руки безвольно опали вдоль тела, а ноги подкосились. Боли от того удара коленями о каменный пол я не ощутила. Зато душа боле от осознания, что все оказалось напрасно. Неужели все вот так вот закончится?
   Сзади раздались шаги, заставившие меня поспешно утереть слезы и резко развернуться, поднимаясь на ноги.
   - Я тебя ждал, - Никлар подошел ко мне. Его взгляд, вначале сердитый, постепенно потеплел, а еще в нем было изумление и непонимание. По-быстрому глянула вбок, создавая на противоположной стене зеркало одним усилием воли. Значит это все еще сон, которым я могу управлять! Бог ты мой! Вот уж точно, краше в гроб кладут. Хотя с этим еще можно поспорить, если вспомнить, что недавно я "общалась" с ходячими трупами. - Что с тобой?
   Его обеспокоенный голос и само его присутствие подействовало на меня
   Успокаивающее. Неожиданно, как для себя, так и для вампира, я кинулась к нему на
   шею.
   Я вдыхала его запах, вцепившись в рубашку на плечах так крепко, что болели костяшки пальцев, стараясь его запомнить, на случай его неожиданного исчезновения.
   - Что с тобой?- Ник ласково погладил меня по волосам, что я почувствовала, как по щекам непроизвольно побежали слезы. - А лучше постарайся объяснить, что это ты вытворяешь постоянно, то усыпляешь и укладываешь на холодный стол и убегаешь, то приходишь сюда вся в лохмотьях с испуганным взглядом и обнимаешь меня...не то, чтобы я протестовал против последнего пункта, - с такойто лаской в голосе говорил он, что я не удержала всхлип. Поняв, что я вздумала превратить его рубашку в носовой платок, пропитанный слезами, он отстранился и внимательно посмотрел мне в глаза: - Лика, пожалуйста, скажи, что происходит?
   - Помоги мне, прошу, - стараясь не разрыдаться в голос, прошептала я.
  
   Снежок
  
   Я была счастлива! даже не так я была безгранично счастлива. Наконец-то Рок получил тело! Осталось подождать, чтобы душа уже толком там освоилась и вуаля.
   Утром следующего дня я проснулась в несусветную для себя рань. Шесть часов, а я не сплю - есть чему удивляться. Тихонько покинув постельку, повторения недавнего кошмара я не хотела, прокралась в ванну, чтобы просидеть там следующих полтора часа. Любимая пена и соль, любимое ароматическое масло - собиралась я едва ли не тщательнее, чем готовилась к балу. У меня были такие планы!
   Все утро я ходила как шальная, и довольная улыбка не сходила с лица, что настораживало девчонок, сползающихся на завтрак.
   - Она просто что-то задумала, и, судя по ее виду, это что-то хорошее, - успокоила встревоженных девочек Кэт. Что, впрочем, не мешало ей самой изредка коситься на меня. Ну а мне было все равно! Осталось немного. Совсем немного.
   - Ты уверена, что это что-то позитивное? - осторожно поинтересовалась у Янины Огнеслава. - У некоторых маньяков улыбки не такие зловещие.
   - Что хорошее - я уверена. Но вот для кого? Это уже вопрос.
   - Рок, - пропела я и ласково улыбнулась, - помнишь, что я тебе обещала на балу?
   Ведьмочки замерли, превратившись в слух. Рок мгновенно насторожился и недоуменно посмотрел на девочек, те только пожали плечами.
   - Заключишь в объятья? - осторожно потянул парень.
   - Вот именно это я сейчас и сделаю! - ласково пообещала я. - Удушу!
   Мгновенно, не давая опомниться моей предполагаемой жертве, бросилась к нему. Единственное, чего я не рассчитала, что души некромантов, если верить Книге, адаптируются в телах быстрее. Вместо того, чтобы сбить мужчину на пол, впечаталась ему в грудь, но все же предприняла попытку дотянуться до его горла. Кстати, мне не препятствовали. Осознав это, подняла взгляд. Его глаза лучились смехом и чем-то еще...в чем я предпочла не разбираться. Пришлось резко отпрянуть от Рока и поинтересоваться:
   - Ты хоть раз можешь умереть по-человечески?
   - Не получается как-то, - таким же деловым тоном отозвался он под аккомпанемент фырканья моих подруг.
   - Может вас наедине оставить...хм, выяснять дальнейшие отношения? - тактично поинтересовалась Огонек, поднимаясь с дивана.
   - Зачем? - влезла Мокоша, - наверху столько свободных... комнат! - за что мгновенно схлопотала легкий подзатыльник от Кэт. Видимо, все поняли, что изначально эта мелкая зараза собиралась сказать "спален". - Детей бить не педагогично! - огрызнулась эта острячка.
   Меня спас Рок, галантно поклонившись и произнеся:
   - Я думаю, мы уже все выяснили, не правда ли? - я угрюмо кивнула. - Представители рода Снежных всегда держат слово, даже данное сгоряча, - улыбнулся некромант, развернулся и ушел.
   Я даже не знала, как на это среагировать. Сейчас понимала, что выходка была скорее в стиле Мокоши, и Рок помог мне сохранить лицо, пускай даже свидетелями были только мои девочки. В общем, чувство признательности смешивалось с глухим раздражением.
   - Пошли готовить завтрак, - скомандовала Кэт, на пару с Огнеславой вытаскивая буквально за шкирку хихикающую мелкую. Я этих двоих обожаю!
   Я глянула на часы. Да уж, "раненько" мы завтракать садиться собрались. В ответ на мои мысли куранты пробили полдень, а в дверь башни постучали. Что было само по себе забавно. Хотя бы потому, что никто из здесь живущих такой мелочью себя не утруждал, а случайный прохожий даже не заметил бы постройки, такими щитами она была окружена. Находясь ближе всех к многострадальной двери, в которую, похоже, уже колотили ногами, пошла открывать.
   На пороге стоял вампир, что в принципе не удивительно, принимая в расчет тот факт, что мы находились в Бухаресте. К тому же знакомый вампир, что тоже понятно, - почти всех вампиров можно было увидеть на балу. Но конкретно этот вампир еще несколькими часами ранее помогал нам выбирать подходящее тело для одного излишне наголо призрака - и это несколько настораживало. Впрочем, этот же факт был причиной вести себя вежливо по отношению к гостю, не смотря на начавшуюся мигрень.
   - Добрый день, чем могу помочь? - вежливо оскалилась я.
   - Войти вы меня не пригласите? - спросил мужчина. Но по тону определить, был ли это сарказм, оказалось проблематично.
   Оставалась только вздохнуть. Несомненно, приглашать вампира в собственное жилье было не самой лучшей идеей, но я тешила себя надеждой, что попытаться пообедать ведьмой, а в данном случае ведьмами, данный представитель кровопийц не собирается.
   - Прошу вас, проходите. Я Гела Снежная. Прошу прощения, не помню вашего имени.
   - Очень приятно, мое имя Никлар, можно просто Ник. И у меня к вам срочное дело, но будет лучше, если я расскажу все сразу в присутствии всех ваших подруг.
   - Хорошо, - кивнула и пошла в гостиную. По голосу я сразу же определила, что дело, похоже, довольно серьезное и отлагательств не терпит. Осталось придумать, как собрать всех наших. В голову пришла бредовая идея. Резво свиснув с помощью двух пальцев (и магически усилив звук), гаркнула (тоже не без помощи магии):
   - Народ, атас! Есть дело!
   Судя по страдальческой гримасе вампира, мучиться головной болью я буду сегодня не одна. И то радость. Слух у вампиров был на порядок лучше человеческого.
   - Мило, - поджав губы, прошипел он, не сдержавшись. И вот здесь-то о наличии сарказма сомневаться не приходилось.
   - Рада стараться, - ласково улыбнулась я, скромно потупив взгляд, чтобы через миг блеснуть на него глазами, в которых не наблюдалось ни капли раскаяния в содеянном.
   Стоит заметить, идея оказалась удачная - меня услышали все. Через пару мгновений мои подруги и довесок в виде одного экс-призрака, а ныне здравствующего некроманта собрались в центральной гостиной на первом этаже башни.
   Я прикусила губу. Голова болела, не давая сосредоточиться. Что-то отвлекало, какое-то несоответствие не давало сосредоточиться. Наконец и плюнула на это и решила быстро изложить девочкам суть дела. Обвела взглядом всю честную компанию из четырех... в голове словно щелкнуло. На всякий случай пересчитала нас буквально по головам.
   - Народ, а где Лика? - неожиданно севшим голосом спросила я окружающих. Наступила абсолютная и от этого какая-то особо жуткая тишина.
   - Собственно, об этом и речь, - внезапно снова заговорил гость. - Она сейчас в опасности...
   - С этого момента можно по подробней, - ласково попросила я, понимая, что если с чертенком что-нибудь случиться, я никогда этого не прощу никому. В первую очередь себе.
   - Садитесь лучше все, - предложила Огонек, устраиваясь на диване рядом с Мокошей, уже удобно расположившейся на оном.
   - Думаю, всем уже известно, что ваша подруга порой прогуливалась по моим снам, - тут же принялся рассказывать Ник, только бросив заинтересованный взгляд на все еще "татуированного" Рока и задумчивый - на нашу огненную. - Сегодняшняя ночь оказалась именно таковой. Но она мгновенно попросила меня разыскать вас и сообщить, что за полночь ее похитила нечисть. Она послала мыслеобраз. Если есть умельцы, разрешаю посмотреть его в моем сознании, я сниму щиты на пару минут.
   - Если ее похитили ночью, почему вы у нас появились только после полудня? - поинтересовался некромант, явно не собиравшийся мгновенно верить незнакомцу.
   - Эти замечательные дамы могут подтвердить, что я работал в ночную смену и лег только под утро, думаю, Лика тоже не сразу смола расслабиться и уснуть в присутствии этой мерзости. По сути, "общались" мы лишь часом ранее.
   Голова уже раскалывалась. Я устало потерла виски. Надо было что-то предпринять.
   - Давайте я прочту мыслеобраз, - предложила Янина.
   Мне осталось только кивнуть, так как мне удавалось подобное весьма плохенько (ощущения подопытный получал как на допросе в гестапо). А о том насколько хорошо это делают Огнеслава и Мокоша, просто не задумывалась.
   Янина как-то очень осторожно подошла к вампиру, несколько мучительных мгновений пристально рассматривала его, склоняя голову то к одному плечу, то к другому, так что появилось желание ее поторопить. Но затем все же осторожно положила пальчики ему на виски.
   Я не знаю, что почувствовал вампир, но он на секунду поморщился словно от внезапно нахлынувших неприятных или болезненных ощущений, а потом резко распахнул глаза, удивленно взглянув на темную ведьму. Когда же Кэт отошла от него, проводил девушку задумчивым взглядом.
   - C вашего позволения, - Никлар встал и склонился в церемониальном поклоне, - теперь я обязан доложить о произошедшем своему повелителю. Разгул нежити, оставшийся незамеченный, и из-за которого пропал один из гостей в нашем городе, не должен остаться без внимания наших магов. Думаю, будут приняты меры, но если вы решите искать подругу своими силами, в чем я не сомневаюсь, прошу держать меня в курсе.
   - Обязательно, - кивнула Огонек, переглянувшись с Яниной.
   Как только вампир покинул наше жилище, я произнесла:
   - Отменяю приглашение.
   - Что делать будем? - подскочила младшенькая.
   - Искать, - одновременно ответили Огонек и Кэт, потом последняя продолжила: - вампиры подключаться, но отнюдь не сразу, нам же ждать их помощи резона нет.
   На том и порешили.
  
   Огонек
  
   Поисковые заклинания результатов не дали. Медленно подкрадывалась паника от понимания, что мы фактически бессильны. Чертенок словно провалилась сквозь землю, невозможно было даже определить, в какой части города, да и в черте ли оного ее искать.
   - Кажется, я что-то ощутила, - негромко произнесла Кэт, медитирующая в кресле. - Но это что-то странное.
   - Что? - исполнение этого вопля получилось синхронным, иссключая, правда, Рока, спокойно подпиравшего стену в тени у камина и наблюдавшего за нашими метаниями по гостиной.
   - Да бред какой-то, - Кэт взглянула на нас потемневшими от магии глазами. - На месте, где похитили Лику фонит той же магией, которая чувствуется от Снежки.
   - Льдом? - изумилась вышеупомянутая.
   - Нет... не стихийной, - с небольшой заминкой, но все же весьма уверенным тоном отозвалась темная ведьма.
   - Как же я раньше не догадалась?! - Гела хлопнула себя ладошкой по лбу. - Этот паршивый демон все же решился подобраться ко мне через моих подруг.
   - А разве это не была бы в таком случае Огонек? - подала голос с лестницы Мокоша, где все это время возлежала на ступеньках.
   Я поморщилась, заметив, как заинтересованно глянул на меня Рок, явно не понимая, почему мое имя связывают с рийхардом. Впрочем, посвящать его в такие детали я не собиралась.
   - Лика слабее, - спокойно ответила рассудительная Кэт. - Если бы Огнеслава заметила такую орду нежити, то испепелила бы эту мерзость в мгновение ока, - темная на миг замолчала и тут же продолжила, на этот раз уже обращаясь к Року: - лови.
   Небольшой шар, напоминающий черную шаровую молнию, слетел с руки Кэт и аккуратно опустился на подставленную мужскую ладонь.
   - Совершенно точно работа не человеческого некроманта, - подтвердил он.
   - Кому еще нужны какие-то доказательства? - Снежка обвела присутствующих взглядом, пристально вглядевшись в мое лицо. Опровергнуть обвинение, не зная обстоятельств, не могла. Пусть факты свидетельствуют, что рийхард принимал непосредственное участие, почему-то мне не хотелось в это верить.
   Тем временем Гела лихо развернулась на каблуках и направилась к лестнице, ведущей в подвал.
   - Куда это ты? - опять хором вышло.
   - В лабораторию! Теперь-то я точно запечатаю в ледник эту гадину! - пообещала Снежная таким тоном, что мы ей все мгновенно поверили.
   Я посмотрела на Кэт, та ответила мне обеспокоенным взглядом - такая одержимость нехарактерна была для Снежной, так что пора было начинаться волноваться еще и по этому поводу.
   Не сговариваясь, мы бросились догонять подругу.
   Гела уже ползала на четвереньках по громадным каменным плитам пола, воодушевленно выводе мелом какие-то линии и окружности.
   - Это пентаграмма для призыва будет? - поинтересовалась я.
   - Вряд ли, - ответила вместо нашей "художницы" Мокоша, - пентаграмму она бы рисовала белым мелом, а не черным. А что такое? - ведьмочка слегка попятилась, когда увидела, с каким интересом мы на нее уставились. - Я очень разноплановая личность! Книжки умные читаю, чего и вам советую.
   - Это будет печать, - решила прервать наш диалог Снежная, которой, видимо, гомон за спиной мешал сосредоточиться. - Пентаграмму призыва нарисую поверх, чтобы наверняка уже не выбрался.
   - Опасная задумка, - попытался вразумить Гелу Рок.
   - Это единственная возможность! - огрызнулась она. - Неужели думаете, что демона уровня рийхарда можно удержать простой пентаграммой? А теперь помолчите все, мне нужна тишина, а не нравоучения.
   Если честно, меня такое поведение Снежка порядком раздражало. Создавалось впечатление, что она едва ли не сошла с ума в своем желании отправить Габриеля в вечное заточение. Решив не мешать, ушла в дальний угол зала, устроилась на высоком табурете и принялась пролистывать лабораторный журнал, в котором несколько кривоватым почерком Рок много веков назад кропотливо записывал процесс и результаты своих исследований. Простенькое заклинание споро трансформировало вязь иностранных слов в привычный русский текст. Вот уж не знаю, каким некромантом был хозяин башни, но алхимия и химия явно были его вторым призванием.
   - Готово, - оповестил наш массовик-затейник, гордо демонстрируя законченный рисунок магической фигуры на полу. Надо заметить, что эта двухмерная черно-белая конструкция выглядела устрашающе уже сейчас. - Можем начинать. Становитесь в навершия лучей. Рок, ты станешь пятым участником, раз у нас неполный ведьминский состав.
   Чем дальше, тем меньше нравилась мне эта затея. Мы явно слишком торопились.
   - Гела, я не буду в этом участвовать, - произнесла, не давая себе времени задуматься, что именно делаю.
   Не только Снежок, но и все присутствующие как по команде обернулись в мою сторону. В свете недавних событий, все, наверняка, считали меня по уши влюбленной дуррой, решившей поступить как истинная героиня любовных романов.
   - Огнеслава, - фраза Снежки, начавшаяся так официально, мне не понравилась изначально, - пентаграмма рассчитана на пятерых.
   - Я умею считать, - огрызнулась я. Нечего разговаривать со мной так, словно я дите неразумное.
   - Огонек, это наш единственный шанс отыскать Лику, - поддержала хранительницу Севера Мокоша. Видимо, девчонки были солидарны в этом вопросе. Я перевела взгляд с одной на другую, начиная сомневаться в правильности своих суждений. Ведь я так мало знаю про демонов, а то, что известно, не вызывает симпатии. Да, Габриель не сделал мне ничего плохого, но...
   Я молча кивнула, наступив на навершие последней, незанятой стрелы.
   Читать заклинание Снежка начала не сразу, она стояла с закрытыми глазами, словно стараясь припомнить подзабытый текст. Странные слова, состоящие, казалось, из одних согласных, срывались с ее губ с поразительной легкостью, будто ледяная ведьма довольна часто в этом практиковалась.
   Возникло ощущение, что из меня медленно тянут силы, но не так, чтобы всерьез обеспокоиться. Если сравнивать с половодной рекой, то это заимствование напоминало тоненький ручеек.
   Линии слегка засветились, постепенно сияние усилилось настолько, что глаза начали слезиться, потом свечение начало подтягиваться к центру будущей ловушки для демона. Яркий столб золотого света резко ударил в потолок, заставив нас зажмурить, а кого-то и резко отвернуться.
   Воцарился сумрак, показавшийся кромешной тьмой после недавнего светопреставления.
   - Если я ослепну, Снежка, мстя моя будет ужасна, - пообещала откуда-то сбоку Мокоша.
   - Свет! - произнес Рок, зажигая магические светильники, потухшие одновременно с заклинанием призыва.
   Больше никто общаться не собирался - все глядели на высокую мрачную фигуру рийхарда, настороженно застывшего в небольшом пятиугольнике, образованном пересечениями линий звезды.
   - Как обычно, вы, Снежные, нападаете стаей, - зло обронил он, обведя присутствующих тяжелым взглядом. На меня Габриель взглянул с презрением, почему-то больно царапнувшем.
   - Больно ты мне сдался! - разозлилась Гела, переходя на повышенный тон. - Не похить ты Лику и не пытайся убить меня, и дальше бы гулял на свободе!
   - Никого я не похищал, - вскинул голову демон.
   - А Снежку убить все же пытался, значит? - влезла Мокоша.
   Пленник промолчал, Гела фыркнула, остальные решили не мешать и просто ждали развития событий.
   - Это сейчас не важно, - заговорила Снежная. - Нам просто надо знать, где Лика, иначе я снова запечатаю тебя за границей, но на этот раз навсегда. Видишь черные линии печати?
   В глазах Габриэля мелькнул настоящий ужас, смешанный с застарелой злобой.
   - Даже если бы я был причастен к похищению вашей подруги и помог бы ее отыскать, разве ты бы не довела свою задумку до конца? - он в упор глядел на свою оппонентку.
   Гела молчала, но все же произнесла сквозь стиснутые зубы:
   - Я отпустила бы тебя, клянусь гордостью Снежных.
   Все, кто не участвовал в диалоге, вздрогнули, когда демон расхохотался.
   - Знаю я ваше "честное" слово. Его мне дали почти перед самым мигом наложения печати в предыдущий раз, - я не понимала, почему Габриель старается и без того раздраженную ледяную ведьму довести до белого каления. - Боишься проиграть при прямом противостоянии?
   - Я не самоубийца, - со злой усмешкой отозвалась девушка, в голосе которой звучал арктический холод, словно выстудивший все эмоции, - так что честного боя не будет. Где Чертенок? Ты собираешься сотрудничать?
   - Мне все равно нечего тебе сказать, - пожал плечами Габриель.
   Дальше произошло сразу несколько событий. Демон зажег на ладони сгусток огня и для чего-то принял свою боевую ипостась, увидев которую, я успела лишь только вскрикнуть: "нет" за миг до того, как ведьма Снежного рода опустила раскрытую ладонь на переплетение линий печати у своих ног, таким образом активируя оную. Черный рисунок полыхнул темным пламенем, припорошив пол серым пеплом. В пентаграмме нас осталось четверо...Гела и Габриель исчезли.
   - Где Снежка? - всполошилась наша младшенькая. Мы озадаченно молчали, не представляя, как ответить на этот вопрос.
   - Мокоша, - бросилась к ней Янина, - что ты помнишь про печати? Излагай живо!
   - Я? - недоуменно воззрилась на нее ведьмочка Земли.
   - Кто тут вещал, что книги умные читает? - едва ли не трясла ее уже Кэт.
   - Ой...да... - Кисюка забавно наморщила нос и лоб, силясь вспомнить. - А что рассказывать? Там много чего было!
   - Коша! - взвыла уже я. - На основе чего срабатывает печать заточения?
   - Я же не эксперт! - готова была уже разрыдаться Мокоша.
   - Имя? Личная вещь? Магия? - быстро перечисляла варианты темная.
   - Стой! - я даже руки вскинула, привлекая внимание. - Кэт, в пентаграмме никаких предметов, которые могли бы принадлежать рийхарду, не было.
   - В заклинании имя не произносилось, если только она не произнесла его мысленно, - подхватила логическую цепочку Коша.
   - Магия... - задумчиво протянула Кэт.
   - Которая у них одна на двоих, - закончила я.
   - Тогда у меня для вас еще одна новость, - послышался позади голос Рока, внимательно прислушивающегося к нашему обсуждению, - демоническая магия, следы которой остались на месте похищения Лики и магия рийхарда разные. Он говорил правду, когда утверждал, что непричастен к произошедшему.
   - Я сама передала тебе слепок... неужели не поняла бы, - усомнилась Янина.
   - Не побывай я призраком, сам бы не уловил разницы, - признался некромант. - На нематериальном уровне существования такое не составляет проблем. Сейчас все чуть более расплывчато воспринимается, но...
   - Мы поняли, - невежливо перебила я. Время сейчас было дороже, чем такие нюансы. - Этих двоих затянуло в печать. Им там семьсот лет сидеть опять?
   - Кто ж им даст столько отдыхать! - фыркнула Кэт, между пальцами которой проскальзывали черные искры аккумулируемой энергии родной ей стихии. - У рийхарда какая стихийная принадлежность? - смотрела она при этом на меня!
   - Огонь, - подсказал Рок.
   Я поморщилась - что и следовало доказать.
   - Огонек, становись напротив меня, - что я и сделала. - Сразу предупреждаю, что тебе придется сложнее, чем мне. Видишь здесь пересечение линий? Вбухивай в рисунок столько энергии, сколько будешь в состоянии. А я попробую вывернуть заклинание наизнанку. Вытаскивать нам придется двоих, либо потеряем обоих.
   Я кивнула, стараясь отрешиться от всех мыслей, оставив разум незамутненным переживаниями, чтобы максимально справиться с поставленной задачей.
   - Начали! - скомандовала Кэт.
   Сформировав тонкий поток, направила его в печать, линии которые сейчас для внутреннего зрения представлялись объемными словно трубы. Сначала приходилось прикладывать усилия, чтобы наполнять рисунок начертательного заклинания, но с каждой секундой это давалось все легче. Но долго радоваться такому повороту событий мне не удалось - я теряла контроль над процессом. Магический поток уплотнялся, вытягивая из меня столько сил, что я обеспокоилась, а хватит ли их? Сейчас печать ассоциировалась у меня с огромной пиявкой, вызывая неприятие и желание скорейшего прекращения соединения.
   - Еще немного, - подбодрила Кэт, совершающая какие-то пассы над центром пентаграммы.
   Признаться, я уже едва стояла на ногах, когда рисунок засветился, совсем тускло. Но уставший шепот темной ведьмы: "удалось!" заставил меня облегченно прикрыть глаза.
   - Подпитывай пока еще рисунок, иначе портал опять закроется, - поспешно говорила Янина, - сможешь?
   Я лишь кивнула, проведя рукой по лбу, чтобы стереть выступившие бисеринки пота.
   Материализовавшиеся две фигуры сначала показались мне миражем. Гела и Габриель застыли в напряженных позах, похоже, даже не замечая, что снова оказались среди нас.
   - Снежка! - радостный визг Мокоши отвлек Гелу от игры в гляделки с демоном. Чем тот тут же и воспользовался. Одним плавным движением он переместился ближе к ледяной ведьме и приставил тонкий непонятно откуда взявшийся в его руке стилет к ее сонной артерии.
   - Стой! - испугано вскрикнули мы с Кэт одновременно. Продолжила по устоявшейся за сегодня негласной договоренности Янина: - мы уже знаем, что не ты похитил Лику.
   Демон молчал, явно не желая упустить возможность поквитаться с наследницей своих пленителей.
   - Если ты ее убьешь, - попробовала другой довод темная, - заклинание мы поддерживать перестанем, и ловушка захлопнется.
   - Но я верну себе свои силы, и долго печать меня не удержит, - фыркнул рийхард.
   - Это будет моим желанием! - вмешалась я, реализуя внезапно возникшую безумную идею.
   - Что? - надо же какая синхронность в реакции демона и ведьмы Тьмы.
   - Ты ведь должен мне обещание, помнишь? - я пристально вглядывалась в глаза Габриеля, пытаясь определить, будет ли держать данное в шутку слово демон. - Сохрани ее жизнь, и прекратите свою войну, - я слизнула с верхней губы соленую капельку крови, скатившуюся из носа.
   - Это уже два желания, - медленно произнес рийхард, - вторую часть я могу исполнить только частично. Даю слово, что не буду пытаться отомстить наследнице Снежного рода до того момента, пока мы не найдем демона, поднявшегося из нижнего мира.
   Я кивнула. Этого было достаточно.
   - Отпускай заклинание, когда они выйдут из пентаграммы, - давала указания Кэт, обеспокоенно наблюдавшая, как я размазываю кровь, уже непрерывно сочившуюся из обеих ноздрей.
   Рийхард толкнул Гелу в сторону Рока и Мокоши и сам шагнул из пентаграммы. Мгновенно я почувствовала, как ослаб поток вытягиваемой из меня магии, и поспешно оборвала его полностью. Пол качнулся и принялся стремительно приближаться.
  
  Снежок
  
  Я только выдохнула, почувствовав, как меня подхватил Рок, не давая упасть. И кривовато усмехнулась, глядя, как рийхард рванул к оседающей на пол Огоньку.
  - Что с ней? - тихонько спросила некроманта, который все еще приобнимал меня. Впрочем, отстраниться я тоже не спешила.
  - Выложилась магически по полной программе, когда вас вытаскивала из печати, - вздохнул он.
  - Жуть, - признала я, понимая, что, видимо, девушка вложила в подпитку и жизненные силы. - Рийхард, как она?
  - Плохо, - огрызнулся демон, не дававший приблизиться ни Мокоше, ни Янине. Такая забота меня удивила.
  - Донором побыть сможешь? - поинтересовалась я, опускаясь на колени рядом с подругой.
  - Хотел бы...
  - Понятно, - я поморщилась. - Отпусти, - попросила Рока и пошатываясь подошла к рийхарду. Не обращая внимания на его настороженный взгляд, прикоснулась к метке печати на его виске и ту т же почувствовала, как из меня начала уходить еще нерастраченная демоническая сила. - Это для нее, - уточнила я, - ходить с тобой рядом, держа пальцы на печати, я не собираюсь.
  - Хватит, - наконец остановил меня демон, - иначе потом тебе донора искать придеться.
  Кивнув, сделала пару шагов назад. Голова тут же закружилась, а мелкие царапины и раны, нанесенные рийхардом, принялись немилосердно кровоточить. Его, кстати, тоже - нелегко быть посредником, да и источнику несладко приходиться.
  - Коша, - окликнула переминающуюся рядом с ноги на ногу земную ведьмочку, - на столе я бросила свою связку амулетов. Покапайся среди них, там обязательно должен был быть один, содержащий магию для экстренных подпиток.
  Девушка понятливо кивнула и бросилась исполнять задание.
  - Рок, - позвала я мага, - помоги подняться в гостиную, пожалуйста. Здесь я уже бесполезна и буду только нервировать рийхарда своим присутствием.
  Я сидела в кресле и, прикрыв глаза, пыталась проанализировать события сегодняшнего насыщенного сюрпризами дня.
  Вот уж не ожидала допустить такого количества ошибок, косвенно ли, прямо ли связанных с рийхардом Габриелем Мистариа со Вита. Ведь я была так уверенна в том, что демон приложил свою лапу к произошедшему, что не колебалась ни секунды, решив его вновь запечатать. И это негативное отношение к нему было вовсе не из-за расовой принадлежности рийхарда. Неоднократно я лично открывала границу для "гостей" из нижнего мира, которые заключали договор с советом и предъявляли необходимые магические знаки и документы. Род Снежных когда-то запечатал Габриеля за то, что он планомерно уничтожал моих предков, пренебрегая элементарными правилами боя. Это была партизанская война на уничтожение. Дошло до того, что маги боялись в одиночку выходить из дома, хотя и каменные стены не гарантировали безопасности. Детей пугают бабаем, подрастающее поколение тех времен стращали именем рийхарда. Дошло до того, что Снежным пришлось обратиться за помощью к Совету Ста, которых вполне устраивала ситуация, приведшая к сокращению количества моих предков, являвшихся негласной оппозицией власти Совета в магическом мире. Конечно же, Снежным не отказали, но и на помощь не спешили. А тем временем Габриель уходил из всех подстроенных ловушек, чтобы опять напасть со спины. Он напоминал чертовски умного, жестокого зверя, раз опробовавшего крови человека и с тех пор не признающего иной добычи. Я не знаю, чем бы закончилась та история, не попадись демон совершенно случайно, я бы даже сказала глупо. Чудовищный выброс демонической магии привлек внимание рода, мгновенно отправившихся на этот своеобразный маяк и спеленавших опустошенного до донышка демона.
  Впрочем, я увлеклась, вспоминая причины давней вражды с Габриелем, впитанной вместе с материнским молоком. Куда важнее были именно сегодняшнее происшествие. Когда я произносила заклинание призыва, удивлялась, что зубодробильные слова срывались на диво легко. Возможно, потому то сейчас во мне говорила дикая злость и ярость, приправленная так вовремя пробудившейся памятью рода. Тогда мне даже казалась, что в зале, за моей спиной и спиной моих ведьмочек, стояли мои предки, те самые, что запечатывали рийхарда семьсот лет назад. Казалось, это их голоса нараспев читают призыв, чтобы оберечь свою неразумную дочь. Они вселяли в меня уверенность, изгоняя сомнения, клубком свернувшиеся в груди, не смотря ни на доказательства, ни на внешнюю показательную уверенность. Пусть слабые, но они были.
  Когда отзвенели последние слова, я точно знала, у Габриеля не будет иного выхода кроме как явиться пред наши светлые взоры. Когда рийхард отказался сотрудничать, я испытала весьма противоречивые чувства. С одной стороны была разочарована и зла, что не удастся побыстрее выручить Лику. Да и на грани восприятия колыхалось чувство вины перед Огоньком - я ведь так и не узнала, что же связывает ее с этим опасным существом. А с другой - ликовала, что он поступил именно так, давая мне возможность довести до логического завершения дело, начатое моими предками. Если бы я активировала печать, то смогла бы наконец-то почувствовать себя достойной продолжательницей славных традиций Снежных, которые так упорно нарушала, когда были живы мои родители и бабушка с дедушкой. А ведь я так разочаровывала их своим нежеланием соответствовать их требованиям и чаяниям.
  Мой восторг длился вплоть до момента, когда пришло понимание, что очертания окружающего мира плывут и меняются. Это было самое большое мое разочарование, самое поздние озарение. Раньше сила демона делилась на весь род на огромное количество людей, поэтому ее могли контролировать именно поэтому могли запечатывать демонов. Теперь же ее концентрация в моей ауре была таковой, что для печати я приравнивалась к демону.
  - Ну что, Снежная, попалась, - рийхард не хорошо улыбнулся, материализуя в руках пару клинков.
  - Как и ты, - вздохнула я и едва успела блокировать первую атаку. В который раз в тот миг порадовалась, что нагинату я способна вызвать за долю секунды. И завертелось. В этой непроглядной черноте не было важно, где верх, где низ - это просто было поле боя. К моей радости рийхард не мог использовать остатки своей силы, увы, то же самое касалось и меня самой. Время словно остановилось. Мы сражались, награждая друг друга царапинами и синяками, так долго, что я потеряла счет атак и контратакам. И где-то в сердце копошился мерзкий червячок страха, провести всю вечность... вот так!
  Возвращение в живой мир произошло так незаметно, что окрик Мокоши отвлек меня от нашего "диалога" с рийхардом. Очередная непростительная ошибка! Явно неудачный для меня день.
  Скрип отворившейся двери заставил меня вынырнуть из раздумий и обернуться. Удивленно выгнула бровь, рассматривала входящего демона. Мрачный, красивый. Зараза такая! Из глубин души поднялась почти неконтролируемая злость - захотелось схватить нагинату или просто метнуть заклинание. Впрочем, этот недостойный порыв удалось подавить.
  - Присаживайся, - кивнула я на соседнее кресло.
  - Ого, у тебя в арсенале даже вежливость есть? - усмехнулся рийхард.
  - А если не язвить? поинтересовалась я, понимая, что еще немного в таком тоне, и нас просто придется разнимать. Опять. - У нас вроде бы перемирие.
  - Вот именно "вроде бы".
  - Рада, что ты помнишь - это затишье временное, - прошипела я и тут же добавила приторным тоном: - хочешь чаю.
  - У демонов абсолютная память, - имитировал улыбку Габриель, сверкнув неожиданно длинными клыками. - Наливай.
  Мы сидели и молча пили чай, почти не глядя друг на друга. Меня радовало только т, что рийхард явно не являлся любителем и ценителем благородного напитка.
  - Глупо получается, - вздохнула я.
  - Что именно? - заинтересовался демон.
  - Да вот... я тебя убить должна. На худой конец запечатать... - тут я тяжело вздохнула, очередной раз припомнив последнюю попытку. - А сижу чаи распиваю. И самое интересное: ничего я тебе потом не сделаю, разве что в целях самозащиты.
  - Из-за Огнеславы?
   Все что мне оставалось - промолчать. Проницательный. Я не хочу из-за него ссориться с Огоньком. Для начала надо выяснить у нее несколько вопросов, а потом поглядимс...
  - Не ты одна в таком положении, - вздохнул рийхард.- Почему бы тебе добровольно не вернуть принадлежащее мне?
  - Угу...счас... ключ от границы и силу... между прочим, она часть моей души!
  На самом деле я могла бы сделать это, вернуть его силу... Но добровольно выдрать часть ...брр... увольте, я лучше еще десяток лет от него побегаю.
  
   Кисюка
  
   Я замерла, подпирая одну из стен лаборатории. Слишком много событий даже для меня. Габриель склонился над Огнеславой, никого к ней не подпуская. Рок со Снежной ушли наверх, а Янина, так же как и я не знала, что делать.
   - Может ее перенести наверх? - предложила я наконец, собравшись с духом. Демон словно обжег меня взглядом.
   - Коша права, - подержала меня подруга. - Сомневаюсь, что пол в лаборатории лучше, чем теплая кровать.
   - Куда нести? - спросил мужчина, легко подхватив Огонька и замерев возле выхода из лаборатории.
   - Наверх, - растеряно переглянувшись со мой, ответила Кэт.
   - Меня зовут Габриель, - вдруг произнес наш недавний враг, когда мы поднимались по лестнице. Видимо, таким образом пытаясь сгладить неловкость и напряжение.
   - Янина, - представилась подруга.
   - Мокоша, - без радости в голосе отозвалась я, стараясь вспомнить, где же я видела этого мужчину. Почему-то ощущение, что я где-то с ним пересекалась, не пропадало.
   - А как же обращение твоей подруги "Коша"? - вдруг спросил Габриэль.
   Вполне невинный вопрос мгновенно заставить напрячься.
   - Для друзей я даже Кисюка, но для Вас - Мокоша, - прямо глядя ему в глаза (чего это мне стоило!), ответила я.
   - Без отчества? - наиграно весело вопросил демон, выгнув бровь, и даже остановился посреди лестницы.
   - Без отчества. Но если вам так хочется, то можете обращаться и по батюшке, - огрызнулась я, когда меня одернула Янина:
   - Коша!
   Я посмотрела на каменное лицо подруги, которой явно не нравилось мое поведение, хотя и любви она к нашему нынешнему "союзнику" она тоже не питала. Кстати говоря, глаза у Кэт ну очень выразительные... Так что я только буркнула на грани слышимости:
   - Хорошо хоть не по матюшке, - не удержалась от шпильки.
   - Это ведь ты меня чуть с ног не сбила возле магазина? - вдруг воскликнул демон.
   Вот! Возле магазина! Перед тем как мы на каток пошли. Это ведь с ним я столкнулась. Я еще точно помню эту татуировку! Совсем не давно, а кажется, что уже давно... очень дано. Все эти приключения, эмоции, впечатления...
   - Я извинилась, - пробурчала я, пытаясь не поднимать на него глаза. А потом разозлилась вновь и добавила: - Уже тогда шпионил?
   Меня гордо проигнорировали.
   Наконец, мы донесли подругу до ее комнаты. Было очень жаль Огонька, у которой кожа сейчас стала бледной, а пальчики пальцев совсем холодные. И это у огненной ведьмы!
   - Брысь отсюда, - фыркнула я, даже не глядя на рийхарда. - Сейчас и без твоей помощи обойдемся.
   - Ей может понадоби... - хотел протестовать демон, но, увидев взгляд Янины, решил сдаться. Габриель осторожно провел рукой по щеке Огнеславы и тихо шепнул перед тем как выйти:
   - Я и не думал, что ты...
   Не знаю, что испытывал рийхард к моей подруге, но этот гад явно нравился Огоньку, а усложнять ей жизнь дополнительной нервотрепкой не хотела. Вот и решила вмешаться. Его я догнала уже в коридоре.
   - Чтобы ты знал, она не хотела! - бросила я ему в спину.
   - Чего не хотела? - порывисто обернулся мужчина. - Участвовать во всем этом? А почему же тогда она сейчас лежит без сил?
   - Тебя, идиота, в том числе вытаскивала, - воскликнула я. В душе поднялась очередная волна неконтролируемой злости. Я даже сжала кулаки, чтобы держать себя в руках. В ответ на мою попытку держать эмоции под контролем по стене зазмеилась трещина.
   - Сколько эмоций! - с восторженной издевкой воскликнул рийхард. - Я тебе не нравлюсь? Что ж, привыкай. Ты же земная? Или это не они утверждают, что если что-то любить, то можно все что угодно? Даже что-то невероятное. Например, заставить цвести подснежники зимой или прорастить из-под снега клубнику? Вот и ты постарайся сделать над собой усилие.
   - Юношеский максимализм, - огрызнулась я. - И вообще, это от тебя все проблемы!
   - Из-за меня? - сузив глаза и прищурившись, прошептал демон, медленно подходя ко мне. Пятиться дальше некуда было. Рок, зачем тебе такие узкие коридоры нужны были? Широкие не нравились? Или на строителях экономил?
   - Да, тебя! - нагло ответила я. - Как только ты выбрался из-за своей границы - неприятности посыпались как из рога изобилия! У нас Лику украли! Из-за тебя! - эмоции упорно требовали выхода.
   - Я здесь ни при чем! - едва не кричал на меня демон. - Я уже об этом говорил. Я совсем не знаю, что с вашей чертовой ведьмой произошло!
   - Не смей так говорить о Лике! - вспыхнула я.
   - Вспомни сколько тебе лет, и с кем разговариваешь! Не научили вежливости, пусть работает природный инстинкт самосохранения. Я ведь сильнее физически и магически! - рявкнул мужчина. - И вообще, кто-то один в проблемах виноват быть не может. Обычно это как минимум двое. А то и больше! - он на мгновение замолчал, а я с ужасом поняла, что он до боли сжимает мои плеч, прижав меня к стене. Почему-то я этого не заметила. Страх и понимание своего положения липкой волной начали пробираться к сердцу. - И вообще, не лезь, куда не просят. И не суди о том, о чем не имеешь хотя бы минимального представления. Все это закрутилось задолго до твоего появления на свет, - уже более спокойно посоветовал Гибриель. - И тогда у тебя будет меньше возможностей остаться без своего любопытного носика...
   - Руки убери, - зашипела я - никогда не любила, когда ко мне прикасаются. А вот таким вот насильственным образом тем более.
   - Ведьма, - словно ругательство выплюнул рийхард и, развернувшись, ушел
   - Там хоть что-то целым осталось? - иронично выгнув бровь, спросила Янина, когда я вернулась в комнату.
   - Ага. Буквально усе, кроме моих нервов, - фыркнула я, потирая плечи. Хотя бы синяков не осталось.
   - Кош, ты чего? - спросила подруга, перестав хлопотать возле Огнеславы, и проницательно глядя в глаза.
   - Мне это не нравится. Мне не нравится этот демон, с которым у нас перемирье и который чуть не убил Гелу. Мне не нравится, что пропала Лика. Мне не нравится, что мы шаримся по Бухаресту неизвестно почему! Мы ищем какие-то трупы, ходим по вампирьим балам. Это уже перестало быть интересным и безопасным приключением. И я пары прогуливаю! Как я буду догонять все? Тем более Лика... - на глаза наворачивались слезы.
   - Все будет хорошо, - заверила меня девушка, аккуратно взяв за руку. - Все будет кока-кола.
   От этой фразы губы расползлись в улыбке.
   На кровати закашлялась Огнеслава.
   - Пришла в себя, - с заботой сказала Янина, подходя ближе к постели. - Ты как?
   - Терпимо, - слабо улыбнувшись, заверила нас огненная ведьма. - Все хорошо?
   Я отвела взгляд. Все почти хорошо. Я чуть не сделала безрассудство и не удушила своими руками этого демона. Ну или он меня.
   - Хорошо, - заверила Кэт подругу.
   - А Лика? - после недолгого молчания спросила Огнеслава.
   - Еще ничего, - тихо отозвалась я.
   - Идите, - улыбка ушла с итак бледного лица. - Мне отдохнуть надо, а вы что-то придумаете.
   - Огнеслава... - неуверенно начала Янина.
   - Ничего со мной не случится уже, - устало огрызнулась девушка, отворачиваясь от нас и делая вид, что опять уснула. Правильно, иначе не отвязались бы.
   - Пошли, - дернула я за рукав подругу. - Пусть отдохнет.
   Гела вместе с Габриелем нашлась в гостиной. Рока что-то видно не было.
   - Как она? - едва ли не синхронно спросили ведьма и демон.
   - Лучше, - заверила их Янина с загадочной улыбкой. А я молча уселась на диван, как можно дальше от Габриеля.
   - Нужно Лику искать, - тихо сказала я. - Только как? Ведь мы даже ничего толком не знаем....
   Хоть слова были сказаны тихо, но все повернули ко мне головы. Опять я крайняя получаюсь.
   - Однако и пыльно на нижних этажах, - неожиданно сказал Рок, появляясь в дверях комнаты.
   - Ты о чем? - удивленно спросила Снежок, оглядывая с ног до головы припорошенного пылью некроманта.
   - Я нашел, как зомби попали сюда. И как они отсюда вышли, - самодовольная улыбка играла на лице бывшего призрака.
   - Что?! - все оказались совсем неподготовлены к этой новости.
   - Через канализацию, - не стал нас долго мучить мужчина. - Ведь согласитесь, что разгуливающие по городу зомби привлекут к себе внимание. А тем более, если они при этом еще несут девушку, даже если сделать поправку на ночное время суток.
   - Это точно? - усомнилась Янина.
   - Да, - совсем не обидевшись на наше недоверие, подтвердил Рок. - Я нашел остаточные следы. Их куча в одном из ходов лабиринта под лабораторией. И там есть люк в канализацию. Видимо, один зомби ловил Лику, пока остальные были в подвале, на случай непредвиденного развития ситуации.
   - Канализацию? - с сомнением спросила я. Почему-то вспоминался канализационный люк, из которого зимой валит пар, а еще круглогодичная вонь. - Тама...
   - Испугалась? - насмешливо бросил мне до этого молчавший Габриель.
   - Нет. Брезгую. Как и брезгую общаться с тобой, - бросила я, запоздало заметив, что меня несет. И это меня совсем не радовало. Я очень редко говорила кому-то грубости, но...
   Демон насмешливо фыркнул, демонстрируя, что его мои реплики явно веселят.
   Снежная бросила недоумевающий взгляд на Янину, но та только пожала плечами.
   - В канализацию, так в канализацию, - подытожила я.
   - Рок, ты сможешь найти, куда дальше зомби шли? - обратилась с вопросом к некроманту Гела.
   - Да не вопрос, - в ответ усмехнулся он. - Проблемой было, когда не знал, откуда начинать. А теперь остатки магии некроманта будет легче проследить.
   - Мне нужно взять с собой оружие... - задумчиво протянула Янина. - Сомневаюсь, что одними заклинаниями можно будет справиться.
   - А кто останется с Огоньком? - спросила Снежок. Почему-то все посмотрели на меня.
   - А пойдет ли с нами Габриель? - в том подруге спросила я, сделав вид, что совсем ничего не услышала.
   - А почему нет? - выразительно поднял бровь рийхард, в упор глядя на меня, словно намекая, что сделать вид глухонемой не получится.
   - Во избежание неожиданностей, - оскалилась в улыбке я.
   - Я согласна в некотором роде с Кошей. Ведь есть нюанс, - поддержала меня Снежок. - Если Огнеславе станет хуже, то Коша будет совсем безсильна в такой ситуации.
   - Значит, вы ее берете? - насторожено спросил Рок. - Она же самая младшая! Вы об этом подумали?!
   - Ну и что? - возмутилась я. - Я что, помочь не могу? Или помогать можно только после того, как достигнешь нужного возраста? Хотя для тебя все будут младшими, - громко фыркнула, - кроме демона, - последнее слово я едва ли не прошипела.
   - Я не о том, - принялся объяснять Рок. - Ты хоть раз принимала участие в реальных боевых магических действиях?
   - Я под землей лучше ориентируюсь, - начала высказывать придуманные аргументы. Опять проигнорировав доводы некроманта. - И если что - все равно с вами пойду! Ведь не свяжете вы меня!
   - Нет, мы просто оставим тебя присматривать за Габриелем, - сказала Янина.
   - Или меня за ней, - фыркнул демон.
   - Я землетрясение устрою, - злобно пообещала, представив перспективу совместного вечера с рийхардом за чашечкой кофе. Интересно, от кухни...нет, от башни хоть камушек на камушке останется?
   - Сил не хватит, - огрызнулся Рок.
   - Хочешь проверить? - с вызовом спросила я.
   - С нее станется, - заверила некроманта Гела.
  
   - Нам точно сюда? - с сомнением вопросила, разглядывая люк канализации. Мне как-то совсем не хотелось туда лезть.
   - Сюда, сюда, - с улыбкой садиста (специально для меня, видимо) заверил Рок. - Все равно другого выхода нет. Вперед.
   Зажала нос и героически спустилась в канализацию.
   Я, человек, которого начинает подташнивать от одного запаха пива, который терпеть не может запах курева, который... Который сейчас ползает по этой вонючей канализации. Путь указывал Рок, потом плелась я, ну а замыкали это шествие Снежок и Янина.
   - Мои любимые джинсы... - тихо шипела я, но меня услышали.
   - Надо было что-то другое одеть, - посоветовала Янина.
   - Я больше ничего не брала толком, - фыркнула я. - Терпеть не могу куда-то ехать с полным чемоданом одежды. Я люблю, что бы все влезло в рюкзак, причем все - это не только одежда.
   - Постираешь, - предложил Рок.
   - А оно отстирается? - возмутилась я, уже мысленно прощаясь со штанами и кроссовками.
   - Ты же ведьма, - горестно вздохнул Рок, куда-то сворачивая.
   - Земли, - фыркнула я, и энтузиазмом естествознавца изучающая нечто вонючее и мутное, доходящее выше колена, - а не алхимик, что бы придумать разные составы для выведения пятен.
   "И хорошо, что не алхимик, - появилась разумная мысль, - а то бы могла приблизительно определить, что находится в этой жиже, под ногами. А мне оно надо, такое счастье? Меньше знаешь - крепче спишь!"
   - А что, разве этим занимаются алхимики? - удивилась откуда-то сзади Гела.
   - Но ведь кто-то должен? - логично предположила я.
   - Я сам лично сделаю зелье, которое отстирает твои джинсы, - пообещал некромант, которого я уже достала своим нытьем.
   - Ура!!! - пронеслось по канализации. - Хочешь, я тебя обниму, когда мы вылезем? За заботу обо мне?
   - Не надо, - фыркнул бывший призрак. - Я и так грязный буду, а еще ты...
   - Нам еще долго? - спросила Янина, которой надоело это представление.
   - Почти пришли.
  
  
   Янина
  
   Н-да... Я не особо была удивлена, что наш противник избрал это место в качестве логова. И такая мысль ему явно пришла отнюдь не только из-за необходимости использовать зомби. Ведь канализация - это не только вонючие трубы с отходами, но и туннели, проходящие под всем городом. Отсюда можно так легко и быстро добраться в любую точку, оставаясь незамеченными.
- А вы в курсе, что у нас проблемы? - буркнула я, почувствовав следы чужой магии.
- А когда их у нас не было? - удивилась Мокоша. - Можно подумать мы от хорошей жизни тут гуляем?
Ответ на этот вопрос сразу придумать не удалось, поэтому я просто пожала плечами. Вступать в полемику с мелкой себе дороже. Вынесет мозг. Зато девчонки немного отвлеклись, позволив мне начать незаметно плести заклинание. Вначале было опасение, что Снежка ощутит изменение магического фона, но ведьмочка льда намного хуже чувствовала заклинания тьмы. На что, впрочем, я и делала ставку.
- Эй, эй! Ты что творишь?! - спохватившись, закричала Снежная, запоздало ощутив воздействие темной силы, но ее голос резко утих.
- И зачем? - поинтересовался Рок.
- Ты предлагаешь тащить их в гнездо некроманта, который к тому же работает на демона? - скептически поинтересовалась у единственного оставшегося собеседника. - А что, если и его хозяин там?
Бывший призрак поморщился:
- В этом я сильно сомневаюсь. Существо такой мощи мы бы уже почуяли. И да, кстати, объясняться с девчонками потом будешь без меня, - предупредил мужчина.
- Я как бы и не рассчитывала на твою поддержку, - фыркнула в ответ. - Но, если ты так настаиваешь, вполне могу усыпить тебя так же, как и девочек.
- Хм. Это ты сейчас пошутила? - покосился на меня некромант.
- Вроде того, - согласилась я, втихую понадеявшись, что никакой местный зомби не доберется до этого коридора. Не думаю, что Снежка будет в восторге, обнаружив, что ее кто-то грызет. А уж какой фортель выкинет мелкая, я даже представлять себя не хочу.
   Дальнейший путь много времени не занял. Немного поплутав по все еще на удивление сухим, хоть и затхлым коридорам, мы остановились у очередной развилки.
   - Нам налево, - сообщил Рок, к чему-то прислушиваясь.
   - С чего ты взял? - полюбопытствовала, так как ничего необычного не ощущала.
   - Оттуда фонит некромантией, - коротко пояснил мужчина.
   - Я бы почувствовала темную магию, - позволила себе усомниться в его словах.
   - Активную -- может быть. Но вполне себе бодренького зомби... - неопределенно протянул бывший призрак. - Их хозяин где-то дальше. Разберись пока тут, а я нанесут визит дорогому коллеге.
   - Может, наоборот? - удивленно переспросила я. - Куда логичнее было бы мне заняться магом, ведь нежить -- это твоя парафия, - как маленькому пояснила. В этот момент у меня закралась мысль, что либо сам некромант не блещет интеллектом, либо же тело, в которое мы его переселили, досталось новому хозяину от какого-то клинического идиота, и теперь Рок медленно, но верно деградирует. Как иначе объяснить тот факт, что он не понимает столь очевидных вещей, я не представляла.
   - Есть одна задумка, - уклончиво отозвался мужчина.
   - И как я, по-твоему, с неупокоенными справлюсь? Мне им сплясать? Или спеть "Спокойной ночи, малыши"? Я хоть и темная ведьма, но убивать зомби не умею, - раздраженно буркнула я.
   - Вот этим попробуй, - ехидно отозвался Рок, протягивая мне что-то, что я сначала приняла за пук соломинок. Лишь взяв их в руки, поняла, что это очень тонкие метательные дротики. - Даже касания хватит, чтобы надежно упокоить зомби, сколько бы силы в него не вложили.
   - Где ты это взял? - я с жадностью уставилась на такие безобидные с виду полосочки металла.
   - Места знать надо, - подмигнул некромант, но, увидев мой отнюдь неласковый взгляд, с неохотой добавил: - Из личных запасов. Я когда-то баловался созданием подобных вещиц.
   Выспрашивать подробней я не стала, только многозначительно хмыкнула, все равно потом разузнаю.
   Рок почти мгновенно скрылся в одном из боковых ответвлений коридора. Было странно это признавать, но он здесь ориентировался значительно лучше. Впрочем, за столько лет призрачного существования многое можно было разузнать, даже с учетом того, что его перемещение ограничивалось башней. Ну не знаю, крыски там нашептали всякие, летучие мышки. Разговариваю же я с кошками!
   Но пора было заняться зомбяками. Я направилась в указанном некромантом направлении, стараясь ступать как можно тише, чтобы заранее не выдать своего присутствия. Конечно, обычно эта нежить реагировала на запах, но мало ли. Последнее время им везло как утопленницам, так что стоило перестраховаться.
   К небольшому залу я уже едва ли не по стеночке ползла. Аккуратно выглянув из-за поворота, поняла что артефакты Рока мне явно пригодятся - своих сил вряд ли хватит. Коротко обозрев помещение, я насчитала около сорока неупокоенных. При этом я даже мысленно поблагодарила своего начальника за неоднократные экскурсии в морг - к тошнотворному виду человеческих трупов на разных стадиях разложения я уже была привычна. С парой-тройкой зомби я бы даже справилась, ведь при наличии босса-некроманта совсем не иметь представления о том, как разбираться с ходячими мертвецами было просто невозможно. Но при таком количестве мои дилетантские уловки мало чего стоили.
   Откуда-то справа донесся взрыв, затем прокатилась волна некромагии, от которой у меня на загривке встали дыбом волосы, словно я сама была кошкой. Значит, Рок уже отыскал своего противника и вступил с ним в бой. Стало ясно, что нужно срочно действовать, иначе хозяин местного зомбятника призовет свои творения на помощь и моему соратнику придется очень туго.
   Словно подслушав мои мысли, тупые твари развернулись туда, откуда доносились взрывы, и дружно заковыляли в ту сторону. Теперь мне представилась возможность разглядеть отвратительные творения темной магии, так сказать, во всей красе. Стоит отдать должное местному некроманту, он оказался специалистом высочайшего класса - нежить получилась не только дееспособной, но и довольно резвой.
   Больше не отвлекаясь на размышления, начала действовать. Ответвление коридора, к которому дружной толпой направлялись неупокоенные, перекрыл непроницаемый щит, сплетенный из темной магии. Пока зомби топтались, пытаясь преодолеть пружинящую поверхность, я подкралась на расстояние, которое сочла оптимальным для своего непривычного оружия. Тонкий дротик безошибочно нашел цель и первый зомби рассыпался кучкой безобидного праха. Я азартно ухмыльнулась и продолжила своеобразную игру в дартс.
   Понятное дело, что долго так продолжаться не могло. Что-то должно было закончиться раньше -- либо зомби, либо же, что куда вероятнее, дротики, которые исчезали, стоило им соприкоснуться с плотью нежити. Собственно, так и вышло, последний метательный шип нашел свою цель и я оказалась лицом к лицу с уцелевшей пятеркой. Впрочем, с таким количеством неупокоенных, даже не будучи специалистом в области некромагии, я справлюсь.
   Когда последнее творение темной магии растеклось зеленоватой зловонной лужицей, повстречавшись с одним весьма неприятным, хотя и энергоемким заклинанием, я удовлетворенно вздохнула и постаралась как можно скорее покинуть этот зал, вернувшись в коридор. Все же поднявшееся амбре не располагало к занятиям ароматерапией.
   Следовало как можно скорее выяснить, как обстоят дела у Рока и начать наконец-то искать Лику. Не думаю, что длительное пребывание в логове некроманта по соседству с зомби пойдет подруге на пользу.
   Словно вторя моим мыслям, из очередного тоннеля появился бывший призрак, ничуть не скрывающий самодовольной улыбки. В руке мужчина тащил какой-то мешок, содержимое которого тут же вызвало мой живейший интерес. В ответ на мой любопытный взгляд некромант лишь фыркнул, чем и ограничился.
   Стоило свернуть за угол, как нам на встречу выплыла живописная пара. Незнамо как попавший в эти отдаленные тоннели Никлар нес на руках растрепанную, забрызганную какой-то грязью Лику.
   - Значит, у меня не галлюцинации, за нами действительно следили, - удовлетворенно произнес Рок, кивая вновь прибывшим, словно старинным приятелям.
   - Интересно, как тебе удалось меня почуять? - спокойно поинтересовался вампир, поудобнее перехватывая свою ношу. Подруга покрепче вцепилась в клыкастого, давая понять, что в ближайшее время слезать с рук не намерена.
   - Бывали прецеденты, - непонятно отозвался некромаг.
   Я промолчала, решив не вдаваться в подробности и не выяснять, какие еще секреты хранятся в прошлом этого странного мужчины. В конце концов, меня это не касалось.
   Наша молчаливая процессия дошла до того места, где мы оставили "отсыпаться" Снежку с Кошей. Будить девчонок не пришлось, Гела как-то умудрилась стряхнуть с себя заклинание и привести в чувства мелкую. Взгляд, которым одарила меня подруга, ничего хорошего не сулил. Если меня ночью придут душить подушкой, я еще решу, что легко отделалась.
   Импровизированный вход в подвалы башни замаячил впереди лучиком тусклого света. С тоской покосившись на проржавевшую лесенку, пришла к выводу, что моему внешнему виду не повредит, даже если я по ней на животе проползу. Рядом остановился вампир, поставил на ноги недовольно буркнувшую что-то разомлевшую Лику и, отступив на шаг, растворился в темноте. Очень мило с его стороны, учитывая, что нам сейчас отнюдь не до приема гостей. Мы с Гелой еле успели подхватить под руки и без того шатающуюся девушку.
   В этот момент вокруг нашей горемычной подруги полыхнуло сияние. По стенам подземелья скакали сиреневые и розовые сполохи, порой складываясь в изумительной красоты сюрреалистические картины, но постепенно краски начали темнеть, пока не налились насыщенным фиолетовым, в котором иногда проскакивали белоснежные молнии. Мою руку на миг пронзило болью. Взглянув на ладонь, которой поддерживала Чертенка, шумно вздохнула - на безымянном пальце теперь красовался массивный серебряный перстень с крупным камнем цвета недавней иллюминации.
   - Снимать бесполезно, - хором сообщили Мокоша и Гела, словно я и без них бы не догадалась, что стала носительницей ключа. Хотя и позитивный момент тоже нашелся - опустошенный резерв стремительно стал заполняться. Хор-рошее колечко! Но делиться этими сведениями с девчонками я не спешила.
  
  

Глава 9

  
   Огонек
  
   Когда мои неугомонные девочки, оставили меня в одиночестве отдыхать, удалось вздохнуть спокойно. Не люблю, когда со мной носятся и едва ли не квохчут от энтузиазма. Нет, я конечно очень благодарна за опеку и заботу, но все же.
   Убедившись, что топот в коридорах смолк, выбралась из постели и, замотавшись в покрывала, направилась на кухню. Я прекрасно понимала, что меня не возьмут спасать Лику, и потому не особо рвалась выдвигать свою кандидатуру. Начни я давить и канючить, девочки бы уступили, но и они и я сама прекрасно понимали, что в этом случае я не смогу оказать реальной помощи и буду своеобразной гирей на ногах, которую, тем более, еще и оберегать надо будет. А для этого, соответственно отвлекаться от сражения, если таковое начнется. В общем, все сейчас в выигрыше.
   Едва не скатившись из-за длинны покрывала с лестнице, я доковыляла до заветной двери. Сварганив из наброшенной на плечи ткани подобие тоги и плаща одновременно, благо размеры позволяли, и дав себе мысленную затрещину, что не додумалась до такого простого решения проблемы передвижения, золотистой гусеницей вползла в кухню. Отыскав взглядом чайник, которым ранее нужды пользоваться особо не возникала, ткнула ногтем в выключатель и принялась ждать вожделенного звука булькающей, кипящей воды.
   - На умирающую ты не похожа, - раздалось со спины, заставляя резко обернуться, с трудом удержав равновесие.
   Вот уж не ожидала, что кто-либо останется в башне, но глаза утверждали обратное - привалившись плечом к дверному косяку, стоял демон.
   - Предпочел бы обратное? - огрызнулась я, не представляя, как себя теперь с ним вести. Высказавшись, я попятилась от сделавшего шаг навстречу рийхарда. А этот гад совершенно не собирался развеять мои опасения относительно его намерений, благополучно проигнорировав мой вопрос.
   Я напряженно застыла каменным изваянием, словно кролик перед удавом, когда Габриель поднял руку и медленно отвел за ухо красноватую прядь моих волос.
   - Ты такая красивая, - тихо произнес он.
   Ну и как на такое реагировать? Еще недавно он внушал ужас, когда держал в когтях мою подругу и раздумывал, а не свернуть ли той шею. И я уверенна, что его раздумья не являлись лишь игрой на публику, а угрозы - пустыми обещаниями. И не смотря на все это я сейчас разрывалась, не зная, как поступить, нахамить, разрушив очаровательный миг или позволить ему продолжить это неожиданную ласку. Наверное, меня, как бездумную бабочку манит огонек свечи, приманивало сияние личности этого противоречивого демона.
   Тряхнув гривой волос, сейчас, должно быть, скорее напоминающей воронье гнездо, я посмотрела ему в глаза.
   - Заспиртуешь и сохранишь на память? - окрысилась я, игнорируя намеки организма, что он вполне не прочь находиться в такой непосредственной близости от этого опасного мужчины, а неплохо было бы и еще поближе. Виват, трезвый разум!
   - Вы все сговорились что ли? - рыкнул Габриель. Кстати мой гордый жест принес совершенно неожиданный и неприятный для меня результат - демон умудрился ухватить меня за прядь и намотать ее на палец, воспользовавшись удачным моментом. И сейчас, активно потянул за нее, заставляя меня снова замереть под его гипнотическим взглядом. - Ты ведь почти ничего не знаешь о демонах, кроме слухов, распространяемых теми, кто впал в немилость.
   - А довольные, значит, не выживают, чтобы имидж не портили? - съязвила я.
   Похоже, демон от моей наглости впал в своеобразное состояние прострации и даже выпустил своеобразный "поводок" из волос, чем я не преминула воспользоваться, рванувшись к выходу. Мгновенно уловив этот порыв, мужчина ухватил за край моего импровизированного одеяния. Я крутанулась на месте, инерция рывка удачно способствовала освобождению из кокона, и выскочила за дверь. Кстати говоря, наличие на мне покрывала вовсе не означало отсутствие под ним одежды. Просто из-за перерасхода сил и практически пустого магического резерва было банально холодно и греться приходилось не магией, а сподручными средствами.
   Следующие полчаса напоминали игру в прятки. В Габриеле, скорее всего, проснулся азарт охотника, или просто взыграло эго мужчины, которого "оставили с носом". Я же опасалась сейчас не самого преследователя, а своей собственной реакции на него. Со времен бала я уже столько раз успела отругать себя за безрассудное поведение, четко решив для себя, какой линии поведения стоит придерживаться, и что? С чего начали - к тому и вернулись. Пока эта история не закончится - никакой романтики! Ведь перемирие - это еще не мир.
   Возле очередного поворота я притормозила и, тяжело дыша, привалилась спиной к каменной кладке стены. Видимо, свои силы на поприще спринтерского бега я слишком уж переоценила - голова существенно кружилась, а ноги предательски подгибались.
   "Добегалась", - подсуммировала, стараясь сфокусировать взгляд, чтобы окружающий интерьер перестал раскачиваться, словно я находилась на палубе корабля во время шторма.
   - Неубедительно спасаешься, - промурлыкал у меня над ухом беззвучно подкравшийся демон, чье теплое дыхание пошевелило разметавшиеся по плечам волосы и скользнуло по коже шеи.
   Подражая норовистой лошадке, я мотнула головой, желая избежать прикосновения, чтобы не поддаться соблазну, и только постфактум поняла, какой ошибкой это оказалось. Мир поплыл и завертелся со скоростью, сравнимой с каруселью-ромашкой. Я понимала, что падаю, но в пространстве сориентироваться, чтобы подставить руки, не могла. Поэтому облегчение и благодарность волной прокатились в душе, когда меня подхватили сильные руки Габриеля, воспрепятствовав близкому знакомству с каменными плитами пола. Сквозь пелену дурноты я расслышала, как ругнулся сквозь зубы мой демон, размашисто шагая.
   - Куда ты меня несешь? - отлепилась я от мужской груди, когда сумела заставить себя перестать вслушиваться в размеренный стук его сердца. Ко всему прочему, я успела согреться и теперь вырывалась, скорее руководясь "так надо", нежели действительно этого желая.
   - Спиртовать, - мрачно отозвался он в отместку на мою недавнюю реплику. - Неужели я тебе настолько неприятен, что лучше себя в могилу загонишь? А может это женская солидарность? Или изощренный способ натравить на меня хранительницу Снежных? Скажи мне единственную вещь, когда ты пришла в кафе и получила мое обещание выполнить любое твое желание, ты уже знала, кто я, и что мы со Снежной враждуем?
   Видимо, это было важно, или просто очень интересовало, так как Габриель даже остановился на середине лестицы.
   - Нет, не знала, - прошептала я и, не удержашись, погладила его по щеке и виску в том месте, где темнел замысловатый рисунок связующего заклинания.
   Мы молчали все оставшееся время, пока демон нес меня на спальный этаж.
   - Это не моя спальня, - констатировала я, обозревая единственную широкую кровать, когда рийхард пинком открыл дверь в одну из комнат. - Я живу с Ликой.
   - Во-первых, я не знаю, где расположена твоя. Во-вторых, это моя комната, - и предупреждая мое недовольство, проинформировал, - свое общество навязывать не собираюсь. Тебе надо отдохнуть нормально, а когда вернуться твои подруги с вашей пропажей, о спокойном сне ты сможешь забыть.
   Логика в его доводах, несомненно, присутствовала.
   - Я думала, в башне всего три спальни, - поинтересовалась я, вспомнив день приезда, пока меня бережно опускали на подушки.
   - Заклинание, свертывающее пространство, - с некой восторженностью пояснил Габриель, - в целом, помещений будет столько, сколько понадобиться гостям. Так что без места для ночевки я не останусь, - объяснил он свой благородный порыв уступить мне это лежбище. - Я в гостиной дождусь появления остальных обитателей и предупрежу о твоем местонахождении.
   Слушая все это и кивая, я закапывалась в одеяла, потому как опять чувствовала, что начинаю мерзнуть. Протестировав свой резерв, поняла, что магической энергии мне хватит ровно на одно заклинание подогрева горизонтальной поверхности, подобное тому, что я применяла, когда мы заимствовали часики с ратуши. Не ахти, конечно, но хотя бы не даст ночью окоченеть. Да и по энергозатрате оно меньше, чем файербол, необходимый для разжигания пламени в камине, где наблюдались явно несколько отсыревшие дрова.
   - Ты что творишь? - резко крутанулся на каблуках рийхард, уже успевший дойти до выхода. - Что тебе приспичило наколдовать?
   Если честно, от его рычащих интонаций мне стало не по себе.
   - Холодно же, - пискнула я, не узнавая собственный голос.
   Хитро усмехнувшись, Габриель подошел к постели, разулся, забрался под одеяло и сграбастал меня так быстро, что я успела только протестующее пискнуть. Черт, как же неприятно чувствовать себя беспомощной, словно новорожденный котенок.
   - Ты же говорил... - предприняла я попытку возмутиться.
   - Я все помню, - согласился мужчина, удовлетворенно растягиваясь вдоль кровати, - между прочим, сейчас я действую не из корыстных побуждений, а тебе во благо. Подрабатываю личной грелкой и не более.
   - Скоро придут мои ведьмочки, - предприняла я попытку настращать наглеца. Когда он не отреагировал, высказалась прямо: - что они подумают?
   - Позавидуют, - фыркнул Габриель, не открывая глаз.
   Эта реплика меня насмешила и почему-то примирила с действительностью, и я принялась моститься возле горячего как печка тела демона.
  
  
  
   Кисюка
  
   Невероятным усилием я выбралась из канализации.
   - Родной подвал, - громко шептала я, обнимаясь с полом. Целовать его я не решилась. - Слу, а можно я здесь спать буду?.. - с надеждой спросила, заглядывая старшим в глаза.
   - Можешь оставаться, - согласилась Янина. - Ты, главное, когда очередной зомби вылезать будет - кричи. И желательно громко. А то не услышим.
   - Не смешно, - обижено фыркнула я, все-таки поднимаясь.
   Снежок устало придерживала почти спящую Лику. Пришлось помочь девушке. Рок же успел куда-то деть свою ношу, содержимое которого мне было так интересно. На мой взгляд он не отреагировал, словно не понял гад, чего я от него хочу!
   Небольшим караванчиком мы двинулись наверх. Но в комнате Лики и Огонька нас ждал сюрприз - огненная почему-то отсутствовала.
   - Я же сама ее укутала одеялом и ушла, - задумчиво протянула Кэт.
   - Может ее демон схарчил? - фыркнула я. - Вдруг у него диета такая?
   - Вот уж сомневаюсь, - фыркнул Рок. Но когда я задумчиво поглядела на него, немного приподняв бровь, парень только гадко улыбнулся. - Мелкая еще...
   Я наморщилась и выразительно отвернулась.
   - Меня больше интересует, где Огонек, - справедливо заметила Гела, уложив нашу пропажу в постель. Предварительно она попросила Рока отвернуться, пока стаскивала с Чертенка пропитавшиеся вонью подземелий шмотки.
   - Можно посмотреть по башне, может она просто на кухню ушла, - предположила Янина. Причем весьма логично.
   - Может, - согласился Рок. - Только мой вариант все равно интереснее.
   - Никто и не спорит, - фыркнула я, надеясь на уточнение.
   - А раз не спорит никто, то сам и ищи, - огрызнулась Снежок. Выразительно глядя на некроманта.
   - Без проблем, - отмахнулся он и на время притих.
   Что-то его радостный настрой внушает мне бо-ольшие подозрения! Я уселась на кровать Огонька, рассудив, что сидеть лучше, чем стоять. Пока некромант что-то колдовал. Его лицо оставалось бесстрастным, но потом вдруг он смутился.
   - Что? - требовательно спросили подруги.
   - Я, кажется, прав был, - признался, наконец, парень. - Она в спальне Габриэля.
   - Мда-а-а, - протянула я.
   - Не думай, - вдруг сказала Янина, расплывшись в улыбке.
   - Почему это? - возмутилась я.
   - Потому что ты думаешь в том направлении, в котором тебе еще думать рано. Потому что еще восемнадцати нет, - при этом девушка чуть не смеялась. Остальным тоже было заметно весело от этой шутки. - И не факт, что думаешь правильно!
   - Уйду я от вас, - фыркнула я.
   - Куда? - удивилась Гела.
   - Спать! - объявила я, направляясь в свою личную комнату. Пусть что хотят, то и делают. И с кем! Это тоже не мое дело!
  
   Голые деревья застыли в немых позах в зимнем парке, протягивая длинные почерневшие ветви к небу, чем-то напоминая отчаявшихся молящихся людей. На улице еще светло, хотя небо абсолютно серое, мрачное, неприветливое. Оно чем-то напоминает меня, точнее, то, что сейчас творится у меня в душе.
   Уткнувшись щекой в его плечо, я бездумно смотрю на деревья. Серо, безлико...а ведь еще пару мгновений назад мир казался радужным! Шерстяная ткань его черного пальто покалывает кожу. Но зато он рядом... пока еще рядом. А к горлу покатывает предательский ком, который не дает сказать ни слова. И кажется, что еще чуть-чуть и по щекам потекут слезы. Больно... очень больно. Но они не прольются... А в душе пустота, какой-то непонятный надлом... как может все изменить всего лишь одна фраза.
   Он - первый, кому я смогла довериться. Даже не так... Он - первый, кому я захотела показать свою душу. А ведь я всегда ревностно берегла ее от чужих взглядов. Ведь пройдутся, оставят черные отпечатки, а мне потом оттирать следы, иногда даже смывая их слезами.
   Но вот ему показать захотелось. Со всеми моими достоинствами, со всеми недостатками...Причем мне всегда казалось, что недостатков намного больше...а он вечно смеялся над этой моей неуверенностью и говорил, что без них я была бы не я. Я отмахивалась, но улыбалась раз за разом, понимая, что он стремиться подбодрить, вселить уверенность в собственных силах, успокоить.
   Он... могу ли сказать, что я его любила?
   Не знаю. Но то, что это трепетное чувство, которое поселилось в сердце после знакомства с ним, что-то большое, чем когда-либо было...но любовь ли это?
   Ну вот, я опят ударилась в свои еще детские крайности, которые его так вечно смешат...
   Может, и не люблю, но и отпускать его совсем не хочется! А именно об этом он меня только что попросил.
   Такое ощущение, что в крепко сцепленных моих руках бьется кусочек сердца. Он конвульсивно вздрагивает каждый миг, все еще надеясь, что мы просто ослышались...
   Не могли мы так ошибиться...
   Не могли мы, наконец найти человека, который стал настолько дорог, и теперь его теряем...
   А он молчит...сказал эти душераздирающие слова, и молчит!
   Почему он молчит?!
   Зачем тянет эту муку?!
   Я сильнее прижалась к нему - не хочу, чтобы он видел мои глаза. Если он уже все решил, то зачем ему видеть, насколько мне плохо. Ему потом будет еще хуже, а я этого не хочу.
   Словно со стороны почувствовала, как он осторожно разжимает мои крепко сжатые ладошки и ободряюще пожимает.
   Зачем? Зачем он так? Мне же потом будет еще сложнее... я пытаюсь осторожно вынуть руки из его теплых пальцев...но их только сильнее сжимают.
   Вдруг мне стало очень холодно, словно мороз, весело пощипывающий щеки, начал пробираться все глубже и глубже. Кончики пальцев уже не ощущались...а внутри еще хуже - сердце словно покрывается ледяной кровавой коркой.
   Будто чувствуя происходящие перемены, он подносит мою ладонь к лицу и начинает отогревать ее своим теплым дыханием. Только теперь так уже не отогреешь...
   Я судорожно освободила руку, и, не сдержавшись, порывисто обняла его за шею. Слезы хлынули по щекам, оставляя после себя хрустальные дорожки, которые, мне казалось, должны замерзнуть, замерев на ресницах искристыми льдинками.
   Он сначала нерешительно замер, чутко прислушиваясь к моим всхлипам, которые смешались за неразборчивым шепотом. В душе металось такое количество чувств и эмоций, которые хотелось высказать здесь и сейчас...я бессвязно, тихо и быстро шептала то одно, то перескакивала на иное... Очень хотелось, чтобы он понял, насколько мне дорог! Но из этого невнятного потока, должно быть, он не понял и слова, но почувствовал душой, крепко прижав к себе и прижавшись щекой к моим волосам.
   Ледяной ветер трепал мои длинные пряди, от чего мы оба оказались в их пушистом плену, который практически скрыл нас ото всех...хотя мы одиноко стояли в пустом парке.
   Хотелось скрыть все наши переживания ото всех...даже друг от друга...
   - Почему? - наконец разборчиво прошептала я. Голос при этом стал каким-то ледяным, но меня сейчас интересовал только его ответ. Почему? Почему он просит меня его отпустить? Почему?!
   А он молчит...
   Тишина тяжелым грузом легла на плечи. Новый поток слез подбирался все ближе и ближе. Невероятным усилием загнала его поглубже, хотя знала, что он вернется. Только вот тогда я буду плакать навзрыд, не стесняясь и не думая про окружающих. Я буду лелеять и упиваться болью, надеясь, что она выжжет из души его образ.
   Я молча отстранилась, стараясь не смотреть ему в глаза, я развернулась чтобы уйти. Внутри зарождалось новое обжигающее чувство, чем-то напоминающее детскую обиду. Ну почему он ничего не объясняет? Почему я не заслуживаю узнать, из-за чего он меня бросает?
   Но далеко уйти не получилось - он схватил меня за руку и притянул к себе, словно я была его надеждой на спасение. Я спиной уперлась ему в грудь, а он только сильнее прижал к себе
   - Почему? - настойчиво опять спросила.
   - Я не хочу сделать тебе больно, - тихо, словно извиняясь, ответил.
   - Почему больно? - удивилась.
   - Я тебя же знаю, - откуда-то издалека начал он.
   - Не знаешь! - уперлась я. - Всю меня ты не знаешь.
   - Хватает, - с горькой усмешкой в голосе сообщили над ухом.
   - Почему? - тихо повторила.
   Под ногами темной бурдой темнел когда-то белоснежный снег
   - Ты обожаешь все идеализировать, - чуть помолчав, ответил он. - Сейчас я для тебя идеален, но потом ты разочаруешься. Ведь идеалов нету. Тебе от этого будет плохо, я начну раздражать, и то чувство, которое между нами есть, безвозвратно пропадет. Будешь порываться уйти, при этом стараться не сделать мне больно, ведь именно меня будешь обвинять во всем. А я... а я просто не смогу тебя отпустить. Ведь ты станешь очень важной. Маленьким солнышком в этой жизни, от которого невероятно трудно отказаться. Ты и сейчас для меня очень важна! Я... ты даже не представляешь, как мне сложно сейчас все это говорить.
   Опять повисла тишина.
   - Пусть сейчас, пусть больно, но потом будет намного хуже. И мне, и тебе. Ну и пусть, зато у каждого в душе останется призрак наших чувств, не омраченный никакими обидами.
   - Они всегда будут связаны с этой болью, - тихо шепнула я, даже скорее лишь для себя самой.
   - Пусть, - так же тихо согласился он. - Ты меня отпустишь?
   - Если ты решил уйти, то как я могу тебя держать? - ответила, хотя думала я совершенно о другом.
   - Ведь это все испортит, все наши отношения...
   "Которые и так уже трещат по швам", - тихо добавила я про себя.
   Он развернул к себе лицом. Я безразлично разглядывала пуговицы на его пальто. Теплые пальцы скользнули по лицу и осторожно приподняли подбородок. В его глазах отразилась боль напополам с некоторым сожалением.
   - Спасибо, - тихо шепнул он, и, чуть наклонившись, нежно меня поцеловал. В последний раз.
   Я замерла в его руках, отдаваясь горечи, скользившей в поцелуе.
   Он отстранился, с горькой усмешкой глядя на меня, теплая ладонь коснулась щеки. Было такое ощущение, что сделать он хочет намного больше, но не решается.
   - Мы еще встретимся? - тихо спросила я.
   - Потом, - согласился он.
   - Когда?
   - Когда боль пройдет, - ответил и замолчал.
   Я во все глаза смотрела на него, до дрожи не хотелось его отпускать, но... ведь он во многом прав...
   - До встречи, - шепнул он, чуть наклонившись, но потом резко отшатнулся и, развернувшись, быстро ушел...
   А по щекам бежали слезы.
   До встречи...
   Хоть одна, но точно будет!
   Только когда?
   И пройдет ли к тому моменту вся эта боль?
   Не плакать! Чем раньше пройдет это щемящее чувство, тем быстрее мы встретимся... я в это верю...
   А на деревьях алмазной россыпью поблескивал девственно чистый снег...
  
   Рывком сев на постели, я судорожно потянула воздух и провела ладонями по щекам. С удивление уставилась на них в темноте, силясь рассмотреть на пальцах влагу. Рука невольно потянулась к тумбочке, на которой лежал мобильный телефон, который мне презентовали девчонки. Сказали: чтобы с концами не потерялась. Захотелось набрать телефонный номер, который, я уже, сама того не желая, знала на память. Захотелось услышать этот приятный, обволакивающий теплом голос...Увериться, что он никогда не просил его отпустить. Или с разбегу заявить, чтобы катился куда подальше до того, как я вот так вот по-идиотски буду рыдать на морозе!
   Тьфу! Достала меня эта поездка! После такого отдыха лечиться надо! Причем в больнице с мягкими стенами, где все разговаривают тихо и с придыханием!
   Все же цапнула мобилку, но лишь чтобы посмотреть, который час. Три часа утра! Гадость-то какая! Решительно отбросив одеяло, я сползла с постели и рванула на себя дверь своей уединенной коморки. Фигушки я дам спать всем остальным! Пора уже решать, как разобраться с нашими проблемами в срочном порядке, тихо отпраздновать Хэллоуин и смотаться домой. Пока нам на головы еще какое-нибудь счастье" не свалилось!
  
  
   Снежок
  
   Холод... Он подбирается незаметно, ма-а-аленькими шажками... А по коже уже бегут мурашки... Холодно...Откуда-то снизу поднимается волна страха, разливается в груди и берет в свои тиски сердце...
   Холод... Обычно он нежно укутывает мое тело, ласкает кожу, доверчиво льнет к пальцам... Губы сами расплылись в улыбке... Люблю холод... Но не этот! Этот чужой. Он меня не любит, издевается. Да, да, издевается! А еще подчиняется другому...
   Морозный воздух обжигает легкие, и каждый вдох отдается болью внутри... Пальцы холодеют. Сначала кончики, в которые словно врезаются сотни маленьких игл, сотни очень острых игл... Потом, оставляя после себя странное онемение, они продолжают свою пытку дальше. Словно поцелуи любимого, холод медленно поднимается выше, местами он просто скользит морозом по коже, а иногда загоняет иглы дальше чем обычно... Каждый этот раз отдается болью в голове, еще больше путая и так метущиеся мысли, которые судорожно ищут выход. Тщетно ищут... Точно так же судорожно бьется душа, ей-то ведь приходится больнее всего... Мечется... по спине скользнула волна холода... ища выход из ловушки, да хоть из этого неподвижно замершего тела...
   Мысль болью ударила в висок, я, собравшись с остатками духа, оттолкнула от себя такой чужой холод, который у меня ассоциировался со старым, преданным хозяину, цепным псом... Холод обижено отпрянул, прижавшись к земле, словно прижимая уши, показывал свое неудовольствие сердитым потрескиванием мороза. А еще он придумывал планы мести, точнее то, как он будет играть со мной дальше... Если хозяин разрешит...
   В пальцах покалывало уже из-за теплой крови, что пульсировала в ставших такими хрупкими сосудами. Блаженное и такое спасительное тепло. Вот только холод за спиной не пропал... Пора смотреть правде в глаза, хозяин этой цепной собачки тоже здесь... Здесь? Здесь! Зде-е-есь... В мозгу скользнули чужие и насмешливый мысли. Они были непривычно холодными, а еще словно молотом каждый раз били по мозгам... Он точно уже здесь... По губам скользнула только горькая усмешка...
   Холодные пальцы скользнули по шее... холод пушистыми сгустками обвивал нам ноги, приближая его еще ближе, не давай мне и шага ступить... А ведь он эти путы даже не заметит, легко переступит, даже не задумываясь... а я вот так не смогу. Холод будет впиваться в тело, затягивать свои узлы еще сильнее каждый раз, когда я буду пытаться выбраться... Почти нежно, ласкающее, они скользнули по щеке, а мерное дыхание легко шевелило волосы на затылке. Только вот там, где прошлись длинный пальцы, все начинал сковывать холод, парализовывая, лишая последних остатков мужества... Не хочу замерзать!!!
   - Н-не н-надо, - дрожащими от холода губами, прошептала я.
   - Что не надо? - наигранно удивленно спросил он, а холод насмешливо поднял свою острую морду вверх, всем своим видом показывая насмешку, которой так щедро сыпал в своих словах его хозяин.
   - Знаешь, - вдруг сказал он. - А я ведь тоже просил, - в его голосе искрилось какое-то радостное сумасшествие. - Да, да, просил, - сказал рийхард, словно я ему не верила. А я... мне уже все равно, ведь думать я могу только о холоде, который медленно сковывает ноги... - Нет, не сначала. Я ведь имею чувство собственного достоинства. Я же мужчина, демон! - гордо сказал он. Холод уже опять добрался до рук. - Сначала я молчал, презрительно глядя в глаза этим мелким воришкам, плутам, обманщикам!!! Но потом... - холодные руки тяжелым грузом легли на плечи. - Когда я уже практически замерз... Когда сосуды начали сужаться, когда уже и так холодная кровь начала замерзать в капиллярах, когда озноб пробирает до самых костей... Хотя, что я тебе рассказываю? Ты же все равно не поймешь, пока не попробуешь сама. Или тебя уже замораживали? Заживо? А хочешь попробовать? Прямо сейчас, - тихо прошептал он на ушко...
   - Н-нет, - зуб на зуб не попадал, а тело колотила нервная дрожь, щедро приправленная холодом.
   - Как нет? - удивился демон. - Не хочешь знать, как это, пытаться кричать, а губы так замерзли, что просто не слушаются? - я хотела крикнуть "нет", но я с ужасом начала понимать, что губы не шевелятся. Нет! Не это! - Не хочешь знать, как это с тревогой слушать удары сердца и панически размышлять, станет ли этот удар последним, или нет? Или может быть следующий? - моя кожа начала покрываться тонкой коркой инея...
   - ...А когда сердце наконец замирает, пытаться понять, хватило ли магической силы или нет? Кровь начала стыть в жилах... - Радует одно, мне силы хватило. Именно она помогла не умереть, провести столько времени во льду и все-таки остаться в живых. Даже не так! Она помогала держаться на тонкой грани между жизнью и смертью, - он замолчал. А я уже не чувствовала своего тела. - А тебе сил хватит? - вдруг проникновенно шепнул он. Мой ужас отразился только в расширившихся зрачках. Только глаза оставались еще живыми. - Мне почему-то кажется, что нет, - игриво высказал он свое мнение. - Я ведь сам иногда удивляюсь, как тебе только сил хватило, чтобы стать ведьмой? - горькие, обжигающие слезы так и не потекли по щекам, они просто замерзли еще раньше. - А знаешь, - опять весело начал этот изверг, - что самое страшное? Можешь даже не отвечать. Я по аналогии могу предположить, что ответ все-таки будет отрицательным. Или ты просто других слов не знаешь? - в голосе прозвучала ничем не прикрытая, разве что припорошенная холодом издевка. Я бы ответила. Я правда, ответила бы, забыла бы о своем страхе, обо всем забыла, и ответила бы. Если бы только могла... а холод уже пробирался до костей. Все как он и говорил... - Так вот, наибольше пугает одиночество. Ведь я не жил - прозябал! Метался на тонкой грани, боясь упасть не на ту сторону. Сначала минуты, потом часы, дни, месяца, года, столетия! Понимаешь? Столетия! - все громче и громче говорил он, пока не сорвался на крик. Пару мгновений пугающей тишины и: - И все это в полном одиночестве. Я ведь думал, что сойду с ума. Тронусь, в этой вечной мерзлоте! - слова уже ели слышались, ведь демон их уже говорил нормальным голосом, а на мне начала нарастать толстая корочка льда. - А ведь знаешь... Я ведь сейчас уйду. И уже ты останешься в этой ледяной ловушке. Почувствуешь все, что чувствовал я. А я позабочусь, что бы тебя никто не нашел. Не потревожил твою легкую дрему...
   Слова уже стали вообще неслышными, только эхо непонятных звуков еще носилось в моей голове... И тишина. Где он? Где? Я согласна терпеть все, только бы он говорил, пусть даже эта сволочь. Но только бы рядом... А вокруг тишина. Губы не слушаются, да и зарождающийся крик ярости, обреченности и бессилия гибнет еще внутри... Сердце гулко отсчитывает удары... Который будет последним? Который из них? Тук, тук, и резкая тишина... только не это... сбившись с ритма, прозвучал последний удар о ребра... и полная тишина... хватит ли мне силы?
   - Не-е-е-е-ет! - с громким криком, я проснулась.
  
  
   Янина
  
   "Это какой-то сумасшедший дом!" - мрачно подумала я, сидя на кухне и рассматривая видоизменившийся артефакт. Если учесть, что превратившийся в кольцо ключ от границы избрал ту же руку, где уже красовался "подарок" Кристиана, получалось... оригинально.
   Праздновать как-то не хотелось, и все разбрелись по спальням. Я не стала исключением, но проворочавшись в постели часа два пошла на кухню. Теперь в чашке, к которой я так и не притронулась, постепенно остывал травяной чай.
   Тяжело вздохнув, я в который раз посмотрела на часы, уведенные девчонками, - час ночи. Чтобы похвастаться приобретением, Лика на время извлекла их из пространственного кармана и водрузила на кухне. Места сразу стало значительно меньше, но все наши недовольные возгласы были пресечены "королевой кухни" - самой Ликой.
   А подумать было над чем. Мне не давали покоя проблемы Снежки с демоном, к которому так неожиданно благосклонно отнеслась наша огненная подруга. Да, мы заключили временное перемирие, но практика показывала, что такие союзы крайне нестабильны. Особенно когда не знаешь, какие именно цели преследует твой противник. А ведь я очень сомневалась, что рийхард удовлетвориться лишь одной смертью Гелы. Оказавшись на поверхности без какого-либо контроля со стороны Хранителей Севера, Совета или князей нижнего мира, он может стать неучтенным фактором в политической игре сильных мира сего и дестабилизировать с таким трудом установившуюся систему. В сложившейся ситуации существовало два возможных варианта развития событий. Можно было нанести упреждающий удар и попытаться уничтожить демона, пока он не ожидал атаки. Да, некрасивый ход, но весьма оправдывающий себя. Меня давно научили, что порой цель оправдывает средства. Второй - сделать Габриеля своим союзником. Уверена, что поддержка столь мощного магического создания не станет лишней. Этот вариант казался мне предпочтительнее, учитывая, что попытка убрать рийхарда могла испортить наши взаимоотношения с Огнеславой.
   И вроде бы все мои выводы были более чем логичны. Когда приходишь к какому-то решению, то чувствуешь удовлетворение. Сейчас же такого не было и в помине. Наоборот, мне было неуютно и тревожно. Более того, это ощущение постепенно лишь усиливалось, усугубляя и без того не слишком радужный настрой. Еще через час я была готова поклясться, что отчетливо чувствую присутствие невидимого наблюдателя. Здесь точно происходило что-то странное - несвойственная вялость, которую я поначалу списала на банальную усталость, окутывала с ног до головы.
   Специфика моей работы научила доверять своему чутью, даже если оно идет в разрез с логикой. Уж лучше все-таки проверить, быть может, моя тревога имеет под собой и куда более существенные основания, чем разыгравшаяся подозрительность. Я знала, что в башне нет никого постороннего - охранный контур был не поврежден, но все же сплела поисковое заклинание, которое не принесло результатов. Вполне возможно, что я переобщалась со Снежкой, а у моей подруги паранойя - это черта наследственная. Но вот как тогда объяснить тот факт, что стоило отпустить плетение, как сонливость накатила с удвоенной силой? Как только я это поняла, мгновенно набросила на себя несколько темных щитов, и мыслить стало значительно легче.
   Значит, это все же была не паранойя, просто Тьма пыталась меня предупредить. Все сильные ведьмы способны в той или иной мере чувствовать свою стихию. Она не обладает разумом в человеческом понимании, но у нее есть своя воля и потребности, которые удовлетворяются через адептов. Сейчас моя сила напоминала ощетинившегося ежа - не было предвкушения боя, характерного в моменты непосредственной опасности, словно стихия и сама не могла определить, реальна ли угроза.
   Сонливость как рукой сняло, когда я поняла, что мои подруги были лишены возможности хоть как-то противостоять и даже осознать наличие неведомой опасности. Стоило как можно скорее разбудить их, потому как после наведенного магического сна можно и не проснуться.
   Поднявшись наверх, первым делом бросилась в нашу с Гелой комнату. Помощь Хранительницы Севера мне бы сейчас весьма пригодилась, вполне возможно, что ее предки уже сталкивались с чем-то подобным. Конечно, о сновидениях и всем, с ними связанном, лучше спрашивать Лику, но подруге, скорее всего, просто не хватит сил достойно противостоять тому, что к нам пожаловало. Кстати, еще предстоит выяснить, каким именно образом оно это сделало.
   Стоило переступить порог, как двигаться сразу стало куда тяжелее. Здесь неведомая сила казалась почти осязаемой, густой и вязкой, будто кисель. Голова закружилась, на висках выступили бисеринки холодного пота, но я все же добралась до постели, на которой беспокойно металась спящая подруга.
   Сон накатывал, старался подавить волю, шептал в голове о необходимости расслабиться, отдаться в заботливые руки ночных грез. Опустившись прямо на пол рядом с кроватью, я коснулась руки Снежки.
   - Геля, - тихо позвала я, - проснись...
   Отсутствие какой-либо реакции со стороны спящей лишь укрепила мои подозрения. Расталкивать я ее могла бы хоть до утра, все будет безрезультатно. Оставался лишь один способ - попробовать ослабить воздействие чужой магии своей, прикрыв подругу щитом тьмы. К сожалению, это означало, что необходимо ослабить собственную защиту. Но рискнуть стоило.
   Накатила слабость, голова опустилась на край кровати. Мне вдруг захотелось расслабиться и на время забыться, раствориться в столь желанном ощущении покоя.
   - Не-е-е-е-т! - вскрикнула в этот момент Снежок, выдергивая меня из смертельных объятий насланного беспамятства.
   - Вовремя ты, - слабо улыбнулась я, восстанавливая собственную защиту.
   - Яна? - едва очнувшаяся Гела, кажется, не совсем осознавала, где находиться.
   - Ты как? В сон больше не клонит? - полюбопытствовала, чувствуя несказанное облегчение, что все обошлось достаточно легко.
   - Уже все нормально, - отозвалась Снежка, сползая с кровати, - но сон тот еще был.
   - Надо быстрее будить остальных, - сказала я, поднимаясь, и поделилась с подругой своими соображениями относительно творившегося в башне произвола. - Если мы с тобой сейчас не поторопимся, то к утру дружить будет не с кем.
   Распахнув двери, мы нос к носу столкнулись с возникшими на пороге Мокошей, Огоньком и Габриелем.
   - Достало...
   - Что происходит?
   - А вы... - начали было синхронно возмущаться они, но замолчали, удивленно воззрившись друг на друга.
   - Все ясно, - вздохнула я, - внеплановое собрание. Будите остальных и собираемся в гостиной.
  
   Огонек
  
   Я не привыкла спать с кем-то в постели. А так как вообще сплю довольно чутко, то мгновенно вынырнула из сна, стоило демону, которого я нагло эксплуатировала в качестве подушки начать ворочаться и метаться во сне. Говорят, прерывать сны нельзя, это пагубно отражается на душевном равновесии спящего, но с другой стороны я вспомнила, как Лика неоднократно просила меня будить ее в подобном случае и не давать досмотреть кошмар до конца. А уж то, что рийхарду снилось нечто крайне неприятное, сомневаться не приходилось. Так как же поступить?
   Пока я терялась в догадках, склонившись над демоном, что-то неуловимо изменилось в его видениях. Мужчина затих и с минуту лежал очень тихо, что я даже заволновалась и наклонилась поближе, проверить, а дышит ли он вообще. Полной неожиданностью для меня стал его резкий рывок вперед, в результате которого сильный пальцы с отросшими когтями сомкнулись на моей шее.
   Я замерла, боясь шевельнуться, чтобы не спровоцировать все еще спящего демона на какие-то радикальные меры в отношении самой себя. Радовало уже то, что могла дышать! Аккуратно и медленно подняв руки, постаралась разжать хватку. Куда там! Легче, наверное, железо гнуть.
   - Габриель, нет, - негромко произнесла я, надеясь, что буду услышана, и, признаться, существенно испугалась, когда его глаза резко распахнулись. Впрочем, стоило моему визави осознать мое бедственное положение и руки тут же резко разжались. Моя собственная ладонь рефлекторным жестом метнулась к горлу, касаясь места, где еще недавно ощущалась железная хватка нелюдя.
   Демон резко отшатнулся и прошептал:
   - Извини.
   Неоригинально, конечно, учитывая попытку убийства, но я не испытывала больше страха или злости на него. Во-первых, потому что знала, что во время всего происходящего он не осознавал своих действий в отношении меня. А, во-вторых, я видела настоящий испуг в его глазах, что он мог причинить мне боль, когда рийхард проснулся.
   - Со мной все в порядке, - произнесла, стараясь, чтобы голос звучал ровно и не срывался.
   - Теперь рассказы Снежной о моей жестокости, должно быть, обрели в твоих глазах подтверждение? - с некоторым вызовом поинтересовался он.
   - Если продолжишь в том же духе - обретут, - отозвалась я все так же спокойно, понимая, что такое поведение скорее всего просто защитная реакция на собственную беспомощность.
   - Я действительно не хотел, - прошептал он, бережно касаясь пальцами моей щеки.
   - Знаю, - согласилась, прижавшись ею к его ладони.
   - Боишься? - спросил Габриель, замерев в ожидании ответа.
   - Уже нет, - призналась я, поднимая на него взгляд и желая утонуть в его глазах.
   Увы, моим порывам светил безрадостный финал:
   - Пойдем, - потянул меня с кровати демон, - у нас, кажется, неприятности. И твоим подругам тоже понадобиться экстренная побудка.
  
  
   Чертенок
  
   Меня спасли! И хотя я была искренне рада и всячески старалась демонстрировать свою благодарность, глаза продолжали медленно закрываться. Не помню как, но я добралась до постели. Или мне помогли? Не знаю. Но сон очень быстро обволок меня со всех сторон, погрузив в сладкую дрему, сменившейся непроглядной чернотой сна без сновидений. Но мне именно это и требовалось, чтобы нормально отдохнуть и восстановить силы, как физические, так и душевные.
   Проснулась я от того, что за дверью кто-то шипел и возюкался. Я лежала, прикидываясь спящей, потому что банально было лень открыть глаза. Продолжая вслушиваться в голоса друзей, я еще дремала.
   - Дайте ей выспаться, - это голос Огонька. Обожаю свою подругу.
   - Нам она нужна, - кажется, это шепот Мокоши, а может и Кэт.
   - Предлагаю все же разбудить, - О! А это явно наш демон. Или не наш. Ну да ладно, с этими мыслями я перевернулась на другой бок, и попыталась закопаться поглубже в подушку.
   Скрип двери подсказал, что меня все же будут будить. Кто-то достаточно вредный сдернул с меня одеяло.
   - Лика, вставай, - рассерженным тоном скомандовала Геля. - Я знаю, что ты уже не спишь.
   - Ммм, уверена?
   - Лика!
   Сев на кровати, из-под ресниц обозрела комнату и сонно глянула на толпящихся в двери подруг.
   - Пошли, - потянула меня за руку с кровати Снежная.
   - Куда?- спросони я соображала медленно. - Который час? У нас пожар?
   - Часа три ночи. И нет, пожара нет! - заявила радостно Мокошка и, судя по звукам, понеслась вниз. Или это она так кубарем с лестницы спустилась?
   - Такая ра-ань, - едва не ломая челюсть зевком, я медленно поползла вслед за девчонками, понимая, что все же что-то произошло с момента нашего возвращения.
   Гостиная, кстати, не смотря на мягкие диванчики была нами проигнорировала и все уместились на кухне. Причем говоря все, я имела в виду именно это: наша компашка ведьмочек и довесок в виде двух субъектов противоположного пола. Я автоматически поставила на плиту чайник - никакой магии, все по старинке. Кто как, а мне бы хотелось хотя бы чаю или кофе выпить в такую рань, чтобы суметь сконцентрироваться на том, что будут говорить. Хотя как раз этого и не наблюдалось, общения в смысле. Все молчали.
   Странно было наблюдать за ними. Вроде как знают, что надо обсудить, а сказать боятся. Рихард косился на Огонька, девушка была взъерошена как воробушек. У Мокоши во взгляде была какая-то несвойственная ей грусть. А Кэт и вовсе щеголяла перевязанными запястьями. Снежок, впрочем, среди них выглядела наиболее нормальной, только почему-то куталась в шаль. Это когда раньше они с Огнеславой мерзли-то?!
   - Что случилось? - не выдержав тишины и их переглядываний, я со стуком поставила заварник на стол.
   - Сны, - коротко сказала Кисюка. Явно подразумевалось, что все и так должны понимать, о чем речь идет.
   - Какие сны? - я все же решила уточнить, хотя уже начала понимать что к чему. Эта дрянь взялась и за них.
   - Ты же поняла, - как-то тихо и очень устало произнесла Кэт.
   - Да, теперь вы знаете, каково это мне все терпеть, - вполне могла бы и позлорадствовать, но смысла не было, бедняжкам и так не сладко пришлось. - Вам всем снилось? Что? Я вот спала как сурок почему-то.
   Отозвалась Снежная:
   - Остальным повезло меньше.
   - Нет, - произнесла наша притихшая Янина, - мне тоже не снилось. Я не спала.
   - Видимо, я тоже из числа везунчиков, - тихо сказала Огнеслава.
   - Интересно, а чего так?- я оглядела всю нашу компанию, не понимая тенденции. По идее на всех должна была напасть эта гадость, но на меня в самую первую очередь, я же сновидица. Похоже, вопрос я произнесла вслух.
   - Наверное кулон все же активировался, - задумчиво поделилась соображениями Снежная и, поднявшись со стула, приблизилась. Взяв в руки украшение, про который я совсем забыла, она начала его рассматривать. - Да уж, активация на лицо.
   - Кстати мне тоже ничего не снилось, - напомнил о своем присутствии Рок. Про него, пока он не подал голос, я как-то забыла.
   Мокоша среагировала быстрее: с непередаваемо ехидным тоном она произнесла:
   - Ну так ты призрак и труп в одном лице. А им сны не снятся! Значит, пока у тебя окончательно вот эти татушки на лице не сошли, можешь не волноваться.
   - Коша, - потянула наша Снежная, - нельзя так со старшими!
   - Здесь все старше! Мне что, вообще молчать и не высовываться? - фыркнула младшенькая. Я улыбнулась, но тут же зевнула, не смотря на то, что от следующей реплики захотелось рассмеяться: - Хотя ты права, он старший. Точнее старый, бедняга как труха еще не сыпется?
   - Коша! - взвыли мы все вместе, хотя видно было, что всем хочется смеяться. Даааже некромант усмехнулся. Обстановка сама по себе разрядилась.
   - Ладно, спорить не будем, - произнесла Кэт. Ну прямо сама серьезность! - Есть предложение пойти и лечь спать. Завтра со стальным разберемся!
   - А у меня вопрос можно? - как школьница наша Мокошка потянула руку вверх. Вот уж кто явно чего-то опасается во сне увидеть опять, - а если это нечто опять придет? И еще. Как разбираться будем?
   - Не бойтесь, я усилил охранный контур башни, теперь к нам никто не попадет даже на ментальном уровне, - успокаивающее протянул некромант. Хм, теперь понятно, почему он не реагировал на подначки - огрызаться и колдовать одновременно - весьма проблематично.
   - Если это нечто не осталось внутри, - заметила полушепотом я.
   - В Башне чужих нет, - вставил свое слово демон, - я лично проверил уже несколько раз.
   - Но все же как будем разбираться? - продолжала настаивать на своем земная ведьмочка.
   - В библиотеку пойдем, - в один голос сообщили темная и снежная.
   Затем Кэт уточнила:
   - Мы давно собирались в библиотеку к вампирам, вот теперь точно надо попасть. Ладно всем спать. Дружно мы направились на спальный этаж.
   - Лика пошли, - подтолкнула меня Огонек внутрь комнаты, когда я неуверенно застыла а пороге, опасаясь того, чтоможет поджидать меня за гранью бодрствования.
   Остаток ночи прошел без сюрпризов.
  
  
  
   Рок заглянул в библиотеку и усмехнулся. Новый жилец башни, демон, которого так не любит Снежная, сидел перед камином и явно наслаждался одиночеством.
   - Не помешаю? - уточнил некромант, заходя и под несколько удивленным взглядом рийхарда доставая бутылку коньяка из тщательно замаскированного схрона - даже темная не нашла.
   - Не особо.
   - Тогда выпьем за встречу? - предложил хозяин башни, вытаскивая из заначки еще и два бокала и падая в кресло напротив.
   - А мы знакомы? - поинтересовался Габриель, явно силясь вспомнить, где мог видеть ранее своего собеседника.
   - В принципе, да, - усмехнулся Рок. - Скажем так, я тот самый некромант, который вынужден был семьсот лет провести в облике призрака, после того как ты появился в этой башне. А он, то есть я, не захотел книжкой делиться, - в процессе произношения этой тирады лицо демона вытягивалось, а настроение бывшего призрака повышалось. Пусть не совсем гадость, но приятно.
   - Тут яд? - с интересом вгляделся в жидкость демон.
   - Тут, - Рок поднял бокал с коньяком, - нектар!
   На некоторое время воцарилась тишина.
   - А раньше ты выглядел иначе, - первым нарушил ее Габриель.
   - Ты про переселение душ много знаешь? - дождавшись неопределенного жеста от оппонента и лаконичного ответа: "достаточно", некромант принялся объяснять: - Есть два вида ритуалов, влияющих на внешность пациента. В результате первого - тело принимает облик, который носила душа ранее, в итоге второго - наоборот. Вот я в процессе восстановления истинного облика. Когда печать рассосется полностью, - он указал на едва заметные синеватые разводы на коже, - буду похож на себя прежнего.
   - То есть эти стены ты не покидал уже семьсот лет? - задумчиво протянул рийхард, проникаясь к собеседнику своеобразным сочувствием как к собрату по заточению на длительный срок. - На дворе двадцать первый век, там многое изменилось.
   - Я знаю, - кивнул Рок, - я унаследовал от предыдущего хозяина этого тела не только саму оболочку, но и знания. Так что я даже могу дать тебе фору в этом вопросе.
   - Обойдусь, - усмехнулся Габриель. - Видишь ли, когда Снежные поставили на меня это клеймо, то не учли, что печать работает в оба направления. Они могли тянуть мою силу, но и я не остался в абсолютном проигрыше. Шло время, а я получал информацию о том, как менялся мир вокруг. Если ты можешь сказать, как действует та или иная вещь, то я знаю ее историю и подноготную.
   - Могу поспорить, получал ты не только информацию, - быстро уловил суть некромант.
   - В каком смысле? - удивился его собеседник.
   - Рийхард, который наведался ко мне семьсот лет назад, и ты нынешний - довольно разные личности, - довольно просвещал демона Рок.
   - Не находишь, что ситуации тоже существенно разятся? - язвительно поинтересовался нелюдь.
   - А может ты умудрился все это время подпитываться человеческими эмоциями и чувствами? И столь долгое заточение научило демона чувствовать как человек?
   - Выдумки, - фыркнул тем не менее задумчивый демон.
   - Реальность, - рассмеялся некромант, глядя на попытки собеседника отрицать очевидное, и поднял бокал для провозглашения тоста.
   Спустя полчаса...
   - Король треф. А ты меня вообще убил, - усмехнулся Рок, поглядывая на веер карт в руках Габриеля.
   - Туз. А ты мне книгу не отдал, - как-то лениво возмутился демон. - Откуда ж я знал, что это подделка.
   - Не подделка, а новая разработка на основе виденного, - неподдельно обиделся собеседник. - Она, конечно, не ваш Гриммуар, но тоже скрывает массу секретов. Хотя то, что ты ее уловил тогда как источник собственной магии демонов, стало предметом размышлений на все время моего бестелесного существования.
   - С этого места можно подробней? - прищурился демон.
   - "А фиг тебе", - как говорит Мокоша, - отмахнулся Рок.
   - Смешные девочки. За некоторым исключением, - согласился рийхард.
   - Если ты о Снежной, то я ее понимаю. Последняя в роду - это и так большая ответственность, а тут еще и твое явление миру.
   - Защищаешь моего врага? - Габриель отвлекся от карт и пригубил напиток почти семьсот пятидесятилетней выдержки.
   - Защищаю хрупкую девушку. Но это все мелочи. Что ты думаешь?
   - О происходящем? - на всякий случай уточнил демон. Есть некоторые соображения, но излагать их надо в присутствии неугомонной компании ведьм. Тем более, что несколько сложно думать под такой коньяк и приятную компанию. Она тебя, кстати, не смущает?
   - Ничуть, все честно было, - вздохнул Рок.
   Спустя некоторое время вдрызг пьяный некромант с не менее пьяным демоном, обнявшись на широкой шкуре и склонив головы пониже, говорили о самом загадочном, непознаваемом и самом важном в мире - о женщинах.
   - ...А я тебе говорю, она девочка неплохая. Только ей мозги хорошо прочистили на тему долга и гордости. Поверь, Снежные еще и не так умеют.
   - А у нее такие глаза - огонь.. и вот кого-кого, а ее точно понять не могу. Ну, на черта ей понадобилось выкупать жизнь Снежной?
   - А еще она только сильной притворяется, словно и не человек, которому бывает и страшно, и больно... а вообще она крестиком вышивать любит..
   - Серьезно?! - неверяще вскинулся рийхард.
   - Что? - не понял уже успевший уплыть мыслями вперед некромант.
   - Что крестиком вышивать любит... это так по-женски.... никогда бы не подумал...
   Дальнейшие разглагольствования существенно упившейся мужской части населения башни были еще менее вразумительными.
  
  

Глава 10

  
   В кабинете Повелителя вампиров было тепло и по-домашнему уютно, в камине потрескивал огонь, но вряд ли двоим, находящимся в помещении, было дело до этих бытовых мелочей. Сидящий в кресле Кристиан внимательно наблюдал за мечущейся по комнате женщиной. Так и не состоявшаяся супруга порядком раздражала. Он не видел необходимости еще что-либо обсуждать: амбициозная и тщеславная вампирша, навязанная ему старейшинами, с появлением у Тиана жены переставала играть какую-либо роль. И пусть их брак с Яниной еще требовал официального церемониала, но фактически он уже состоялся. Разобраться же с формальностями можно было и позднее.
   - Мирабель, все равно я своего решения уже не изменю, и никакие твои действия на ситуацию не повлияют, - устало вздохнул Князь.
   - Воля совета старейшин для тебя уже ничего не значит? - резко развернулась к нему вампирша.
   - Опираться на совет стоит лишь в том случае, когда это не противоречит логике, - голос мужчины оставался ровным и спокойным, несмотря на то, что пальцы на бокале с вином сжались чуть сильнее. - Ты не стала Повелительницей для нашего народа, на что был изначальный расчет. Ты не заходишь в алтарную, потому что не в силах даже коснуться артефакта, не говоря уже о том, чтобы контролировать его мощь. А ведь в случае опасности Княгиня именно это и обязана сделать.
   - А твоя ведьма сможет? - не выдержала Мирабель, падая в кресло напротив и сжимая подлокотники так крепко, что дерево жалобно скрипнуло. Хотя, возможно, это было сказано специально, чтобы женщина смогла получить подтверждение своим догадкам. - Ты ведь ее прочишь на мое место? Неужели думаешь, она прикажет Тьме? На это способны только мы, ее дети, а ведьмы - лишь служанки, не повелительницы.
   - Последнее определение тебе тоже не подошло, - покачал головой Кристиан. - И вообще, просто прими как данность, что отныне ты больше мне не соправительница. Веди себя достойно.
   - Ты так и не ответил на мой вопрос, - с презрением в голосе произнесла женщина. - Теперь темным княжеством будет управлять человек?
   - Возможно, - ушел от ответа Князь.
   - Ты можешь спать с кем угодно, хотя я считаю, что таскать в постель еду как минимум негигиенично, - издевательски фыркнула Мирабель, - но отдавать власть в руки приблуде, которая не имеет ни малейшего отношения к нашей расе - это грубейшее нарушение устоев. Есть вещи, непростительные даже для Повелителей. Кажется, ты перестал видеть эту грань.
   - Ценю твою заботу, Мирабель, - обозначил кивок Кристиан, - но не стоит переходить на личности.
   - Не будь так самоуверен.
   - Это угроза?
   - Нет, Кристиан, это забота, - с холодной улыбкой отозвалась бывшая Княгиня, поднимаясь и направляясь к двери. Повелитель вампиров проводил ее задумчивым взглядом - было ясно, что так просто она не смириться. Другой вопрос, что именно задумала Мирабель?
   Как только за вампиршей закрылась дверь, в кабинете возникло новое действующее лицо. Перемахнувший через подоконник Никлар без приглашения устроился в освободившемся кресле и с показным энтузиазмом произнес:
   - В сей знаменательный день позвольте поздравить Вас с разводом и пожелать...
   - Решил сменить амплуа и побыть моим персональным шутом? - не дослушав, перебил хозяин замка.
   - До меня с этим прекрасно справлялась Мирабель, но раз уж она получила отставку... - многозначительно протянул Ник.
   - Хватит уже, - улыбнулся Князь. - Ты опять по стене лазишь?
   - Чтобы свести к минимуму возможное общение с твоей очаровательнейшей экс-супругой, - уже куда серьезней отозвался гость, - я готов хоть через печную трубу спуститься.
   - Ник, я так понимаю, ты все же пришел ко мне посреди ночи по делу, а не просто с поздравлениями, - устало заметил хозяин кабинета.
   - Небезызвестным тебе ведьмочкам необходима помощь, - подтвердил Никлар. - Откроешь им доступ в библиотеку?
   - Не имею ничего против, только присмотри за ними, - улыбнулся Тиан. - Не стоит испытывать силу воли Хранительницы Севера.
   Коротко поклонившись, друг детства покинул кабинет, для разнообразия воспользовавшись дверью. В том, что он безукоризненно выполнит просьбу, Повелитель вампиров не сомневался, всецело доверяя ближайшему помощнику.
  
  Чертенок
  
   Утро началось у меня очень рано, а все из-за того что некоторым кровососам спать не хочется. Хватит того, что явился ко мне в сон... Или это я пришла? Не разобрать. Так еще и выпытал все наши планы. Но было в этом и нечто замечательное, он пообещал мне что в библиотеку мы попадем. Договорившись встретится чуть позже, Ник покинул сон. Сразу за ним проснулась и я. Сладко потянувшись, ощутила некоторый дискомфорт - и это еще очень мягко сказано!
   - У-у, - тихонько взвыла, так чтобы не разбудить Огонька. Тело все болело. В очередной раз я задумалась над тем, что, похоже, всякая поездка для меня заканчивается синяками. Скоро и до переломов дойду. Ну вот почему у всех ведьмочек все нормально, а я постоянно попадаю в передрягу? Не успели еще забыться яркие ощущения о близкого знакомства с гигантскими пауками, так меня зомби похитили. Тихонько встав с кровати и замирая на каждом шагу, я взяла в руки халатик и прокралась в ванную. Там висело зеркало. Только увидев свою измятую физиономию, я сразу стянула с себя пижаму. Прикрыв рот рукой, тихо всхлипнула. Все мое тело было в очередной раз в мелких ссадинах и синяках. В некоторых местах даже успели налиться багровым отнюдь не маленькие синяки. Впрочем, имелись и некоторые более давние. В целом я была похоже на светофор.
   - Надеюсь, девчонки за прошедший год поднаторели в лечении, - тихо вздохнув, снова оделась. Кое как причесавшись (больно было шевелить руками), и умывшись, потопала на кухню.
   Все наши еще спали. А вот мне не хотелось, поэтому и решила заняться тем, что больше всего меня успокаивало - приготовлением еды.
   Первым появился заспанный Рок, от которого неслоперегаром. За ним, пошатываясь и тихо бурча что-то явно нецензурное, появился демон.
   - Вы что вдвоем полночи пили? - удивлено подняв бровь, я начала хлопаться над туркой с кофе. Мужчинам надо было взбодрится.
   Те что-то невнятно промычали. Зато лица осветила блаженная улыбка, когда я через пару минут водрузила на стол чашки с ароматно пахнущей жидкостью.
   - Спасибо, Чертёнок - поблагодарил за двоих Рок, а затем, взглянув на меня, задал вопрос, - А почему Чертёнок, собственно?
   - Ну, даже не знаю. Меня так с детства все называли, да и характер у меня не сладкий, - задумчиво отозвалась я. Просто внезапно самой стало интересно, за что меня так "обохвали".
   Постепенно начали просыпаться и подтягиваться остальные. Каждый из них появлялся по-разному. Мокоша ввалилась, сонно зевая и потирая глаза кулачками. Огонек наоборот, зашла о чем-то задумчиво размышляя. Потом появилась Снежная, гордо вздернув носик, но и чему-то улыбаясь. Каждая получала чай или кофе. Внезапно кто-то постучал в дверь башни.
   - Я открою, вы сидите, - вызвалась добровольцем. А вдруг это мой вампир. Но я очень ошиблась. За дверью никого не было. Удивленно оглядев окрестности, опустила глаза вниз. Около порога лежала какая-то тряпка. Брезгливо взяв двумя пальцами это нечто, я понесла ее перед собой. Если принесли - значит надо, решила я внося ее на кухню.
   - Ну и кто там был? И что это такое? - первой потянулась к тряпке наша неугомонная земная.
   - Не знаю, но то, что после нее надо мыть руку, это могу сказать точно. - фыркнув я положила ее подальше от всех. Но не тут-то было. Тряпкой заинтересовались все.
   - Лика, раз принесли, значит, это что-то значит. Или зачем ты ее сюда тащила в таком случае? Оставила бы, где нашла, - произнесла Огонек и, опережая Мокошу, начала разглядывать ткань. - О!
   Только смогла она сказать, протягивая ткань Снежной.
   - По-моему, нам кто-то должен объяснить это.
   - Ну дайте посмотреть!!! - заныла мелкая и выхватила тряпку, чтобы тут же потрясенно замолчать. - Ладно, согласна, это важная тряпка, но руки я все же помою на всякий случай.
  
  
   Янина
  
   Появление Никлара на кухне стало для нас неприятной неожиданностью.
   - Ты как охранки обошел? - поперхнулась кофе Геля, опередив меня всего на мгновение.
   - Бухарест - территория вампиров, - как ни в чем ни бывало, откликнулся мужчина, плюхаясь на свободный табурет.
   - А приглашение вам разве не нужно? - тут же влезла любопытная Коша.
   - Только вежливости ради, - улыбнулся он, показав клыки. Судя по жизнерадостному блеску в глазах мелкой, она уже примеряла на себя профессию дантиста.
   - А зубы вам зачем такие большие? Размножаться? - продолжила малопонятный допрос Мокоша. Габриель невнятно хрюкнул и попросил еще кофе.
   - Девушка, что за странный интерес? - удивился вампир, которого вопрос явно покоробил. - Мы ж не нежить какая, а разумная раса и в будоражащей вашу фантазию... плоскости от людей не отличаемся.
   - Я же тебе говорила - меньше фэнтези читать, - мягко пожурила Огнеслава. - Нынешние фантазеры существенно способствовали тому, что даже представители магического общества этой разницы не видят.
   - Угу, - поддакнул Ник, - на нежить мы сами охотимся. А то имидж портят, - с усмешкой добавил он. - Но я не потому пришел. Вы еще не готовы?
   - К чему? - дружно удивились мы.
   - Вам Лика не сказала? Вам дано разрешение на посещение княжеской библиотеки.
   - Какой сервис, - восхитилась Геля. - Мы еще попросить не успели, а нас уже пускают. Вот всегда бы так!
   - Тогда нам стоит поторопиться, - произнесла я, поднимаясь. - Завтракать я не хочу, поэтому пойду и сообщу новости нашей забывчивой подруге.
   Выйдя из кухни, неспешно направилась к лестнице на второй этаж. Мне нужно было хоть несколько минут побыть одной, чтобы поразмыслить, как действовать дальше. Было бы глупо предполагать, что в замке я не пересекусь с новоявленным супругом. Стоило выяснить, каков мой нынешний статус, но как вести себя с Тианом, я не представляла.
   Лика обнаружилась в коридоре на втором этаже и явно направлялась на кухню. Мой взгляд мгновенно зацепился за то, что она держала в руках.
   - Яна, у тебя появился тайный поклонник! - возопила подруга и вручила мне шикарную темно-бордовую розу, перевязанную черной бархатной лентой.
   "Скорее уж "поклонница", - мрачно подумала я, разглядывая цветок.
   Лика мгновенно уловила перемену в моем настроении и поинтересовалась:
   - Что-то случилось?
   - Не более чем неудачная шутка, - покривила душой, не желая волновать Чертенка.
   - А мне так не кажется, - очень не вовремя решила проявить проницательность ведьмочка. - Рассказывай давай, пока я не пошла собирать группу поддержки.
   - Шантажистка! - покачала головой, пытаясь найти выход из сложившейся ситуации. Афишировать случившееся совершенно не хотелось, но и сказать, что у меня на самом деле появился поклонник, было бы не самым лучшим вариантом. Достаточно вспомнить, чем подобное обернулось для Мокоши. И тогда про эту злополучную розу узнают все. - Давай так, ты не посвящаешь в это девчонок, - с видом демона-искусителя предложила я, - а взамен у нас будет приключение.
   - Какое? - тут же оживилась собеседница.
   - Расскажу после посещения библиотеки, - отмахнулась я, выиграв еще немного времени, и пока Лика не успела возмутиться, сообщила: - Там твой вампир пришел.
   Отвлекающий маневр прошел на ура: Чертенок покраснела и помчалась одеваться. Я тоже направилась в свою спальню, размышляя, что же делать с очередной проблемой, символом которой стал присланный Княгиней цветок.
  
   Библиотека встретила нас мягким полумраком и характерным запахом пыли и старой бумаги. Это место отчетливо напомнило мне здание книгохранилища в магической школе, в которой мы когда-то познакомились с девочками. Там тоже использовались схожие пространственные чары, расширяющие небольшое на самом деле помещение едва ли не до бесконечности. Вампиры явно не экономили, когда обустраивали это место, превращая мрачный средневековый замок в комфортное гнездышко. При прошлом посещении Бухареста я сюда так и не добралась, и теперь мне было так же интересно, как и девчонкам. Я замерла на пороге, не спеша войти в этот храм знаний. Оставалось еще незаконченное дело, не терпевшее отлагательств. Я окликнула Никлара, попросив задержаться. Удостоверившись, что подруги нас не услышат, поинтересовалась у нашего сопровождающего:
   - Где я могу найти Кристиана?
   Вампир хитро усмехнулся и указал мне куда-то за спину, коротко ответив:
   - Там.
   - Очень смешно, - буркнула я, но все же обернулась. Ухода Ника я уже не заметила, поскольку столкнулась взглядом с Князем, преспокойно наблюдавшим за мной.
   - Приятно знать, что наши желания совпадают, - мягко улыбнулся... мой муж. - Ты хотела со мной поговорить? Пойдем.
   Я не стала спрашивать, куда именно. Во всем замке у Князя было лишь два любимых места: балкончик, на котором мы познакомились, и кабинет. Учитывая время года и то, что нам предстоял серьезный разговор, первая версия не выдерживала критики, следовательно, оставался только один вариант.
   Опустившись в кресло, я выжидающе посмотрела на вампира, пытаясь определить, начнет ли он беседу первым. Если судить по легкой улыбке, никто мне облегчать задачу не собирался. Ну и ладно, я ведь сама искала встречи.
   - Не хотелось бы долго ходить вокруг да около, - я заставила себя говорить ровно, хотя мысли в его присутствии начинали путаться. - Кристиан, потрудись, будь добр, объяснить мне суть произошедшего, - я подняла руку, демонстрируя браслет. Металлическая полоска очень удачно сдвинулась, приоткрывая тонкий шрам на запястье.
   - Ты же и сама уже во всем разобралась, - приподнял бровь собеседник. - Хочешь услышать подтверждение?
   - Ты вообще понимаешь, что я ехала в Бухарест отнюдь не для того, чтобы возвращаться к тебе? Пять лет для человека, - я специально выделила интонацией последнее слово, - немалый срок. Я сильно изменилась. Так кого именно ты взял себе в жены: ту, которую помнил, или нынешнюю, которую не знаешь?
   - Прошлая ты не пережила бы ритуала, - после небольшой паузы произнес Князь. - Более того, ты бы даже не смогла войти в алтарную.
   - Приятно знать, что тебя устраивает мой нынешний уровень силы, - сквозь зубы процедила я, растянув губы в фальшивой улыбке. Замечательно получалось! Значит, не сунься я к артефакту, и не прими меня Тьма столь благосклонно, он бы даже не глянул в мою сторону?
   - Янина, перестань, - тон мужчины изменился, став менее официальным, - ты сейчас сама себя накручиваешь. У Мирабель тоже был подходящий магический потенциал, но артефакт ее не принял. Ты должна была бы уже понять, что алтарь хоть и не обладает собственной волей, но частично разумен. Он выбирает правительницу по внутренним качествам, а не по указанному тобой принципу. И это только официальная причина, которая была озвучена совету.
   Я отчетливо почувствовала, что он отрезает мне пути к отступлению. Уж если даже старейшины наслышаны о проведенном ритуале бракосочетания, а я еще жива, значит, мою "кандидатуру" одобрили, и мой отказ будет выглядеть ребячеством. Спрашивать про судьбу Мирабель не имело никакого смысла, достаточно было сопоставить утренний "сувенир" с открывшимися фактами. Да и не хотелось бы случайно сболтнуть лишнего, ведь если Кристиан поймет, что именно должно произойти, то могут возникнуть проблемы.
   Существовала и еще одна существенная загвоздка: у меня была своя собственная жизнь, которую я не жаждала связывать с темным княжеством вообще, и с Князем в частности. Не теперь! Было до слез обидно, что настоящая я его раньше не устраивала. Зато теперь, будучи проклятой и едва ли не сломленной после всего произошедшего, я ему подходила! Что ж, пусть слушает. Стоило окончательно расставить все точки над "і", ему следовало знать, какой "подарок" он преподнес своему народу.
   - Через полгода после того, как я уехала из Бухареста, со мной кое-что произошло, - начала рассказ я, внимательно наблюдая за реакцией собеседника. - Я решила полностью изменить жизнь и первым шагом стал переезд в Петербург, где у родителей был небольшой домик на окраине. Я отчетливо понимала, что мне необходимо на что-то отвлечься, и когда моя приятельница предложила отправиться на экскурсию, согласилась даже раньше, чем выяснила детали. Олеся увлекалась мистикой и была завсегдатаем местных готических тусовок, хотя к миру магии не имела ровным счетом никакого отношения. Одна из многих, кто верит в мрачные сказки... Они с друзьями намеревались спуститься в Борщовские катакомбы, решив призвать какого-то духа. Мне просто захотелось посмотреть на этот цирк, и каково же было мое удивление, когда в компании помимо меня обнаружился еще один маг. Совсем еще молоденький парнишка, даже не определившийся с направлением силы.
   Я и не ожидала найти в старой выработке что-либо интересное. Зато обилие алкоголя и глупейшие потуги, призванные изображать воззвания к силам Земли порядком развлекали. Вот только нас услышали... Это место оказалось уже занято - в заброшенной выработке располагалось укрытие беглого мага-ренегата. Некроманта, если быть точной. Можешь представить, чем это обернулось? Он даже не выяснял, кто мы и почему там оказались, сразу же ударив боевой магией. Меня спасло лишь то, что мальчишка-недоучка решил поиграть в героя... В общем, выжили только мы двое, хотя он полностью лишился сил, а я оказалась проклята. Даже не помню, как добралась до города. Не будь я адепткой Тьмы, вскоре бы присоединилась к погибшей приятельнице, но я не просто пережила ту ночь, я смогла совладать с проклятием. Оно послужило своеобразным катализатором для моих собственных сил, в разы увеличив резерв. Но на этом проблемы не закончились. Я не умела контролировать появившуюся мощь и стала опасна для самой себя и окружающих. Прекрасно понимая, что это лишь вопрос времени, когда меня заметят органы магического правопорядка, я бросилась искать помощи и обратилась к старым знакомым семьи, с которыми еще сохраняла связь. Они-то и отправили меня на курсы, где мы познакомились с девчонками... Это ты хоть знал?
   - Теперь знаю, - отозвался мужчина после непродолжительного молчания. - Но ты ведь гордишься своей силой, не так ли? Так откуда такое пораженческое настроение?
   У меня было такое ощущение, будто я получила обухом по голове. Он всегда переворачивал все вверх тормашками, заставляя видеть вещи в совсем ином свете. А ведь когда-то это стало для меня такой проблемой, что я просто неспособна была увидеть в произошедшем благо.
   - Для меня совершенно не важно, что за проклятие на тебе было, - очень спокойно произнес он. - Я просто хочу, чтобы ты была рядом.
   - А ты спросил, чего хочу я? - вспылила, вскакивая с кресла. - Сначала ты не сказал, что собираешься жениться на Мирабель, теперь не поинтересовался, хочу ли я возобновлять наши отношения... Ты даже по-человечески не сделал мне предложения. Да что там, ты просто провел ритуал, когда подвернулась возможность, надел на меня свой браслет, будто поставил метку. Без права на выбор или отказ.
   - Можно подумать, ты стала бы меня слушать, - он поднялся, а я мгновенно отступила, не желая подпускать его близко. - Мы это уже проходили, помнишь?
   Я прекрасно понимала, что он прав, но в душе уже поднималась волна ярости.
   - Стоило попробовать! А то повел себя, как последняя скотина! - я на полном серьезе начала прикидывать, чем можно было бы запустить в этого невыносимого кровососа. Все же я еще не дошла до состояния, в котором швыряешься боевыми заклинаниями, но вот от бейсбольной биты не отказалась бы. - И не подходи ближе!
   Ситуация начинала напоминать аналогичный случай в алтарной, вот только сейчас я была в таком бешенстве, что даже воздействие артефакта вряд ли смогло меня бы одурманить.
   - Я соскучился, - вдруг произнес Кристиан, останавливаясь напротив. Это заявление настолько огорошило меня, что я мигом растеряла весь запал. - Ритуал стал для нас единственной возможностью, которая позволит нам быть вместе. Но окончательное решение за тобой и лишь от тебя зависит, остаться или уйти. Только выбирай прямо сейчас.
   Ну и что мне оставалось делать? Как бы я не злилась, но снова потерять его я не смогу... Похоже, он все понял без слов. И улыбнулся, притягивая меня к себе. Похоже, теперь я точно задержусь здесь. Главное не забыть потом вернуться в библиотеку...
  
  
   Снежок
  
   Поставив на полку очередную просмотренную на предмет необходимой информации книгу, я все больше начала сомневаться в удачном завершении нашей важной миссии. Да, все семеро мы методично просматривали том за томом, фолиант за фолиантом, стараясь найти упоминание про туманную дрянь, но библиотека в замке вампиров была настолько велика...нет, даже огромна, что в душе начинало ворочаться отчаяние.
   - Гела, ты не могла бы уделить мне минутку? - раздался за спиной голос подруги. Я обернулась и посмотрела на Огонька.
   - Конечно, - кивнула и улыбнулась, - и даже помогу, если это в моих силах.
   - В твоих, - подтвепдила огненная, - можешь рассказать про причины вашей вражды с Габриелем? Про ту злополучную войну с демонами и про них самих?
   В целом ее интерес был понятен и закономерен.
   - Знаешь, - вздохнула я, - ты просишь меня рассказать то, чего для всего нашего сообщества официально не происходило. Ни в одном учебнике по истории магического мира ты не найдешь упоминания об этой войне, но все так... Я начну издалека, хорошо?
   - Конечно, это даже лучше, - Огонек кивнула.
   Отложив книгу, которую листала, я удобней устроилась на стремянке.
   - Почти восемьсот лет назад колдовской мир был далеко не однороден. Небольшие и крупные кланы конкурировали друг с другом. Непрерывно происходили магические поединки один на один, пара на пару или все против всех. В это время мой клан решил осесть на землях полярного круга, там где ни один здравомыслящий волшебник жить не будет из-за завихрений магического поля. Но для нас это оказалось правильным решением. Вечные снега щедро делились с нами силой, стоило только разобраться в специфике буйствующей здесь магии, и постепенно о клане Снежных, и без того довольно влиятельном, заговорили еще уважительней. К нам стекались все, кто хотел в обмен на клятву верности заручиться защитой ледяного клана.
   - То есть вы стали самой мощной единой силой в мире магии? - подсуммировала Огнеслава вышесказанное.
   - Именно. Кроме всего прочего наше место проживание и его природные условия отпугивали обычных людей и не мешали изучать магию, открыто ее практикуя и проводя "полигонные" исследования. Тогда был создан Совет Ста. Официально эта организация появилась для поддержания мира и порядка среди колдовской братии, но кое-кто считает: для того, чтобы противостоять клану Снежных.
   - Но все же это было после войны, а что относительно демонов? - решила поторопить меня подруга.
   - Неверно. Это было еще до войны, и во многом ее определило. Не желая идти на открытый конфликт, а напряжение между двумя лагерями накалялась, мои предки начали усиливать собственную мощь за счет артефактов и амулетов, предпочитая не обращать внимания совета на свою деятельность. Именно тогда в поле зрения Снежных и самого Совета попал Гриммуар, великая книга заклинания демонов. Тот, в чьих руках она оказалась, мгновенно бы изменил расклад сил в свою пользу. Демонов в расчет никто не принимал. А как оказалось зря. Если верить летописям моей семьи, книга оказалась у нас практически по чистой случайности. Мы изъяли ее у вора, работавшего на Совет, однако тот успел засветиться, и в итоге для демонов ворами стали мы. Сразу уточню, это версия, записанная моими предками, так что скорее всего все вышло гораздо прозаичней - мы попросту сперли книгу.
   - Понятно, - протянула Огонек, явно мысленно "раскладывая по полочкам" полученную информацию. - И демоны поднялись из нижнего мира, чтобы вернуть свою собственность.
   - Да и это было их право. Началась затяжная война между Снежными и демонами. Совет "тактично" остался в стороне, предпочитая просто смотреть на нашу грызню. Но что такое один клан против целого народа? Постипенно, и этот процесс убыстрялся со скоростью лавины, нам приходилось сдавать позиции, шансы на выживание стремительно приближались к нулю. Воевать становилось все сложнее, а в ряды вскоре пришлось бы призывать даже детей. Тогда одна из самых сильных ведьм клана решила нанести удар по тому, кто возглавлял эту войну. Как ей удалось пробить портал к окруженному фантастической мощи щитам военачальнику, никто рассказать не мог. Наверное, просто не знали - мы ведь порой скрываем информацию даже от самых близких, особенно, если она угрожает их жизни. Вот и в тот раз эта волшебница решила пожертвовать собой ради всеобщего блага. В общем, ее сил оказалось довольно, чтобы во время одной из атак при помощи одного из артефактов проломить защиту демонов. Что случилось в среднем пласте реальности, где встретились в последней битве две армии никто доподлинно не знает. В этой истории и так множество загадок. Известно только, что погиб принц нижнего мира. В иерархию демонов я тебя сейчас посвящать не стану, скажу лишь, что итогом этой смерти стала смена... династии, такой эквивалент в нашем языке наиболее схож. Новый правитель не стремился стереть мой род с лица земли и предпочел заключить мирный договор, по которому он уводил войска, а Снежные возвращали ему Гриммуар. Тут уж даже совет подстраховался, понимая, что если наш клан будет уничтожен, демоны хлынут на землю. Поэтому при заключении договора были призваны такие силы, что любому, нарушившему слово ой как не повезло бы. Но Снежные не были бы Снежными, не придумай они и тут какую-то пакость. Гриммуар-то они вернули, а вот ключ, который должен был бы его активировать, в договоре не упоминался и демонам не достался. Можешь представить, какова была ярость обитателей нижнего мира, когда они осознали эту оплошность. Но и поделать было нечего. Поздно.
   - И ты до сих пор хранишь этот ключ? Это из-за этого Габриель в нашем мире?
   - Ну, можно сказать и так, - вздохнула я. - Видишь ли, ключ стал основой создания границы, установленной в заполярье, чтобы препятствовать проникновению демонов в наш мир. Понятное дело, периодически хранительницы пропускаю гостей из нижнего мира, но предварительно приходит уведомление от совета о прибытие таких гостей, а сами нелюди предъявляют немереное количество верительных грамот и писем. Ключ от границы, являясь творением магии демонов, мгновенно сигнализирует носительнице, если чувствует родственную магию и таким образом мы отлавливаем нарушителей. Относительно Габриеля я сказать могу очень мало. Думаю да, ключ - одна из его целей. Остальные - для меня загадки, такие же, каковыми были для моих пращуров.
   Видишь ли, намного позже мы узнали, что рийхард был изгнан за то, что не уберег принца, позволив моей далекой предшественнице его убить. Тем не менее, с изгнанием рийхарда наши проблемы только начались. После смерти принца и возвращения книги наш род оказался изрядно потрепан, и схлестнуться с озлобленным демоном высшего порядка мы не стремились. Но именно с тех времен Габриель стал главной страшилкой Снежных. Причем настолько, что даже взрослые и сильные маги боялись нос сунуть на улицу в одиночку. Стоит ли упоминать, что Совет не спешил вмешиваться? Так продолжалось до тех пор, пока однажды наши стражи не уловили сильный всплеск магической активности. Сорок человек решили проверить что там происходит. На месте столкновения оказался раненный Габриель.
   Огонек, наш род давно хотел просто покоя, а тут такой порядок судьбы. Вот они и решили запечатать его... В итоге рийхарда конечно запечатали, лишив почти всех сил, символом чего и является печать на его виске, вот только в живых из сорока осталось семеро.
   - Мрачная история. Теперь я хоть понимаю твою...хм одержимость, - на миг замялась подруга, подбирая подходящее слово.
   - Ну... видишь ли, - замялась я. - Теперь рийхард одержим не меньше моего. Он хочет вернуть ключ и свою магию. И если для первого ему необходимо просто забрать амулет, то силу вернуть получиться лишь убив меня, что он уже попытался сделать.
   - Думаю, теперь между вами на время заключено перемирие.
   - Вот именно "на время", - вздохнула я.
   - Знаешь, у Габриеля ведь могли быть...весомые причины, чтобы вернуться в наш мир.
   - Да? - потянулась я. - Сказать честно, с моей точки зрения это очень сомнительно.
   - Знаешь... - как-то неуверенно начала подруга.
   - Я нашла! - послышался восторженный вопль Мокоши, которая уже мчалась к нам, потрясая огромным фолиантом.
   - Разговор закончим позже, - предложила Огонек, поднимаясь навстречу младшей.
  
   Огонек
  
   Восклицание земной ведьмочки никого не оставило равнодушным - уже через пару минут мы собрались возле одного из больших столов. Книга была аккуратно отобрана у нетерпеливой мелкой и раскрыта на нужной странице.
   - Сноходец - туманная сущность, способная проникать во сны людей и существ, наделенных магическими способностями, - начал читать Рок, мгновенно переводя текст с латыни. - Наводит кошмары. Все.
   - Не может быть! - взвыла Лика, отталкивая некроманта и едва не утыкаясь носом в текст, словно могла разобрать хоть слово в выведенной каллиграфическим почерком вязи букв мертвого языка.
   - Да уж, не густо, - приуныла Янина.
   - Эта тварь как пиявка присасывается к носителям магии, - демон говорил негромко, но все мгновенно замолчали и слушали, не желая пропустить даже слова. - Через кошмары она тянет силу, а затем и душу...
   - Откуда ты это знаешь? - не удержалась от вопроса Мокоша. Что ж, все остальные, и я в том числе, тоже очень хотели бы это слышать.
   - Это творение демонов.
   - Я, конечно, знала, что ты гад, но чтобы настолько! - проникновенно сообщила Снежная, - Мы тут уже который час в библиотеке корячимся, пылью дышим, вместо того, чтобы действовать, а ты молчал!
   - Когда я еще носил титул рийхарда по праву, дарованным нашим правителем, разработки наших ученых в этом направлении только начинались. Я сомневался, что правильно определил причину наших ночных проблем.
   - Ты... - начала было Гела, входя в раж, но договорить, что же она еще думает о своем оппоненте, не успела - я сочла уместным прервать ее словесное излияние, задав вопрос более насущный:
   - Куда важнее - как эту гадость уничтожить? Нам что за консультацией в нижний мир обращаться?
   - Мне кажется, этого и сами демоны не знают, - качнул головой Габриель. - Ведь если бы они могли его контролировать, то сноходец не разгуливал бы по верхнему миру столько времени. А то, что его натравили целенаправленно на Лику маловероятно.
   - Зашибись! - в сердцах выдохнула Мокоша. - Я повторение такой ночи не хочу! Надо что-то придумать! Заманить в ловушку и прибить тапком!
   - А это идея, - задумчиво протянул Рок.
   - Будешь с тапком за ним гоняться? Тебя в детстве головой о пол не роняли? - фыркнула младшенькая, заслужив от ныне вполне материального экс-призрака легкий подзатыльник. - Детей...
   - ...бить не педагогично? Абсурд, - мастерски подхватил реплику возмущенной Коши некромант. - Я про ловушку.
   - Сыграем не его же поле? - вздернул вверх бровь демон, явно оживившись.
   - Именно, - многообещающе улыбнулся некромант.
   - Кто-нибудь понимает, о чем они говорят? - поинтересовалась я.
   - Нет, но я точно знаю, что мне не нравиться то, как они спелись, - мрачно сообщила Снежка под слаженное фырканье Кэт и Чертенка.
   Рок покосился на демона, тот сделал приглашающий жест, за что опять был награжден презрительным взглядом Снежной.
   - Послушайте, - тем временем начал некромант, - что делает эта дрянь? Она вытягивает на поверхность наши страхи, меняя сон так, чтобы человек только чувствовал, но не мыслил логически, запутывался в собственных эмоциях. Но самым важным в предыдущем предложении было слово "меняет". У обычного мага шансов противостоять такому паразиту немного - людям сложно отличать сон и реальность. Но среди нас есть достойный противник сноходцу.
   Взгляды присутствующих переместились на Лику, которая даже на всякий случай оглянулась посмотреть, не стоит ли кто за ее спиной.
   - Я? - уж очень неуверенно пискнула она. - Вы шутите?
   - Нет, - с некоторым злорадством дружно сообщили присутствующие мужчины, затем Рок продолжил: - У тебя способности, которые почти идентичны сноходцу, ты же себя тоже так иногда называла, так ведь? - он победно улыбнулся. - Ты умеешь менять сны, а значит сможешь видоизменить созданную паразитом реальность сна таким образом, чтобы поймать его в ловушку и даже убить.
   - Если бы я была такой сильной, думаешь, терпела бы его присутствие в своей голове последние несколько лет? - рассердилась наша подруга, и так посмотрела на некроманта, что тот невольно попятился.
   - Сноходец подпитывается от сил самой жертвы, - подключился к спору Габриель. - Кстати говоря, именно из-за тебя он и попал в башню. Люди, обладающие твоими способностями, для этой дряни как лакомство, вот он и подпитывается от тебя последний год, не спеша выпивать досуха. Когда ты оказалась в башне, Кэт и Рок не предусмотрели, что охранные заклинания этого места должны распространяться и на ментальный уровень. А значит, сноходец беспрепятственно проник сюда. А дальше все просто.
   - К чему ты ведешь? - мрачно и лаконично поинтересовалась Гела.
   - Собственно, я немного отклонился от темы, - признался рийхард. - Итак: сноходец подпитывается от сил самой жертвы, но что, если вы четверо сумеете создать канал, для снабжения Чертенка силой, которой паразит коснуться не сможет?
   - То есть предлагаешь собственными руками убить нашу подругу? - вкрадчиво прошипела Снежная ведьма. - Мы практикуем заклинания разных стихий. Такой коктейль просто разорвет Лику на части. Причем в буквальном смысле этого слова!
   - Не стоит так рьяно выражать собственное невежество, Снежная! - огрызнулся Габриель. А мне даже показалось, что в приглушенном свете настольной лампы сверкнули удлинившиеся клыки. - Я и так невысокого мнения о твоих предках, но, похоже, они растеряли даже те крупицы знаний, которыми обладали.
   Мне показалось, что Геля сейчас броситься к демону и попытается придушить его голыми руками, но подруга смогла обуздать эмоции и спокойно уточнить:
   - Тогда объясни, что ты имел в виду?
   - Чтобы избежать тех последствий, о которых ты упоминала чуть ранее, во времена войны еще проводился один ритуал, преобразующий магию разных стихий с чистую силу, которую мог использовать любой из магов, пусть даже обладающий едва ли зачатками дара, находящийся в центре пентаграммы.
   - Все звучит очень неплохо, - произнесла Янина, задумчиво прокручивающая на пальце кольцо-ключ, - но проблема в том, что никто из нас об этом ранее не слышал даже. Как прикажете рисовать такую пентаграмму? Рок, ты жил в то время, имеешь представление?
   - Смутное, - покачал головой некромант. - Моя специальность к такому виду колдовства не располагала. Да никто и не стал бы наделять мага смерти такой мощью.
   - Люди!.. - я поняла, что не все присутствующие являются таковыми, и послала Габриелю извиняющуюся улыбку, - вы забыли, где мы находимся? Ищем информацию, просто теперь изменим направленность изучения литературы.
   - Голос разума! - пробурчала все еще раздраженная Снежка, остальные только кивнули.
   Спустя пару часов я водрузила на стол очередной фолиант с подробным рисунком необходимой нам пентаграммы.
   - Вот то, что нам нужно, - гордо сообщила подтянувшимся друзьям и союзникам.
   - Уверена? - на всякий случай уточнила Снежок.
   - Тут на староанглийском написано, а не на латыни, - успокоила я ее, но рийхард решил вставить свои пять копеек.
   - Стоило бы получше изучить семейные архивы, сама бы знала, - фыркнул он. - Именно благодаря такому ритуалу твоим предкам удалось пробить портал в нижний мир и убить принца, из-за чего меня и изгнали.
   - Тогда я безмерно счастлива, что Хранительнице удалось доставить тебе столько неприятностей, - окрысилась Гела.
   - А она и не доставила, - брякнула я автоматически, продолжая копировать на листочек рисунок. Я ведь уже давным-давно сопоставила персонажей в своем видении с рассказами подруги. А на обычное совпадение это походило с преогромной натяжкой. И только по воцарившейся тишине осознала, что попала в центр внимания всей компании.
   - Дорогая, - слишком уж по-доброму начала Гела, - я так понимаю, на этот счет ты знаешь больше, чем говоришь?
   Все, теперь меня придушат. Я же так и не рассказала никому про видение. То мы со Снежной поцапались, то бал, то похищение, то кошмары - не до того было. А сейчас вспомнилось только из-за рассказа Гели про войну с демонами да их нелепого спора пару секунд назад.
   - Собственно, - замялась, не зная, как правильно сформулировать, - видение у меня было...
   - Что? - слаженный вопль меня едва не оглушил.
   - Становиться все интересней, - весело поделился соображениями Рок, усаживаясь на стул с видом зрителя в первом ряду на просмотре трагикомедии. Вот уж не знаю, к кому конкретно была адресована его реплика, но снежная ведьма и демон его восторга не разделяли и буквально буравили меня тяжелым взглядом.
   - Что ты видела? - решила взять руководство допросом в свои руки Янина.
   Пришлось рассказывать, игнорируя едва ли не на ухо сопящую пару недругов, сейчас объединенных праведным гневом на меня за умалчивание столь важной для них информации. Точнее рассказать я попыталась, но была моментально засыпана кучей уточняющих вопросов.
   - Секундочку, - прервала я активно подключившийся к допросу народ, - есть идея.
   Иллюзии я создавала в целом неплохо, если только они должны были быть плоскими как экран телевизора. С объемными дела обстояли значительно хуже, чтобы не сказать катастрофически.
   Некоторое время ушло на плетение заклинание, в итоге превратившее один из стеллажей в подобие киноэкрана, на котором разворачивались виденные мною события. Причем эта трансляция отличалась как раз той самой необходимой детальностью, которой от меня и добивались при рассказе.
   - Да уж, - емко подсуммировала Янина, видимо, не находя больше слов для комментария.
   - Габ, - подскочила к демону Мокоша с нехорошо блестящими глазками, - покажи крылышки! Они у тебя есть! Я видела!
   - Мелкая, угомонись, - отмахнулся от нее рийхард, явно еще раз прокручивающий в голове увиденное, так как даже не отреагировал на панибратское сокращение собственного имени.
   - А ты летать умеешь? - с энтузиазмом бультерьера вцепилась в него ведьмочка Земли. - Покатай меня, бо-ольшая черепаха!
   - Коша! - автоматически возмутилась Снежная и едва не поперхнулась, когда была вознаграждена благодарным взглядом Габриеля. - А когда ты это видела, Огнеслава?
   - На первом свидании, - призналась я.
   - На самом деле, куда интереснее, почему она это видела? - внезапно включился в обсуждение до этого молчащий некромант.
   - Я не знаю, - пожала плечами для пущей убедительности.
   - Обычно, этому способствует какое-то необычное происшествие, или контакт...- договорить Рок не успел.
   - Контакт? - хитро пропела Лика, которую тут же перебила Кисюка:
   - Это он про поцелуи говорил или что поинтересней?
   - На самом деле достаточно и касания пальцев, главное, чтобы был катализатор, - спас меня некромант, так как я понимала, что на такие подколки даже толком ответить ничего не могу, чтобы не выглядеть смешно или не подтвердить беспочвенные намеки этих двух насмешниц.
   - Я коснулся ее руки, - спокойно сообщил Габриель.
   - Которой? - тут же уловила суть расспросов Рока Кэт.
   Я просто подняла правую руку, на которой тут же услужливо звякнул подарок Гелы, привлекая всеобщее внимание.
   - Прокрути-ка еще раз видение, где ты осматриваешь хранительницу Снежных, - попросила далекая пра-пра- (и много пра) -внучка вышеупомянутой.
   Уже поняв, к чему эта просьба, быстро прокрутила нужный кусочек.
   - Вот! Точно такой же! - воскликнула Мокоша.
   - Не точно такой же, - спокойно поправила ее Кэт, - а тот же самый.
   - Видимо, амулет сработал как проектор запечатленного события, когда соприкоснулся с катализатором - чужеродной магией, действие которой испытал в нижнем мире, - весьма правдоподобно предположил рийхард.
   - Лучше называй вещи своими именами, - фыркнула Гела, - когда убил его носительницу!
   - Была война, - огрызнулся Габриель, - которую изначально спровоцировали вы!
   - Опять двадцать пять, - вздохнула я и вздохнула, поймав взгляд Янины, выражающий солидарность.
   - А спорим, не подеретесь? - азартно воскликнула мелкая и тут же получила шлепок от Лики, не жаждущей подзуживать к военным действиям и без того раздраженных противников.
   - Хватит уже, - подошла к Снежке темная ведьма, отвлекая от "игры в гляделки" с демоном. Я последовала ее примеру, приблизившись к рийхарду. - Гела, его последняя атака была не совсем боевой - бил щитом. Скорее ей не хватило мощи удержать стабильным портал.
   - Я надеюсь, что это в тебе говорит логика, а не проснувшаяся любовь к демону? - беззлобно фыркнула Снежка, сопроводив вопрос кислой улыбкой.
   - Само собой, - согласилась Янина, при этом из-за плеча подруги подмигнув опешившему от этого знака симпатии рийхарду
   - Если нам не грозит в ближайший час лишиться одного из членов нашего отряда из-за магической дуэли, - тоже примерил на себя роль арбитра Рок, - давайте продолжим обсуждение. Что нам дает эта информация?
   - Многое, - дружно отозвались рийхард и снежная ведьма. Снежка насупилась, а Габриель лишь примирительно улыбнулся.
   - Давайте все излагайте свои соображения, - предложила Кэт, подтягивая к себе бумагу и ручку.
   - Габриель не совсем тот гад, каким казался! - изрекла Мокоша, поняв указательный пальчик вверх с самым невинным видом.
   - По сути! - уточнила Кэт, пряча улыбку.
   - Собственно, мелкая права, - Лика решила поддержать Кисюку, - ваши перепалки сначала были довольно забавны, мы уже думали ставки делать, но сейчас начинают существенно напрягать. Пора бы уже зарыть этот ваш томагавк...топор войны, в общем.
   Мы с Яниной поддержали подругу кивками. Рок воздержался, разумно полагая, что в случае любого своего выступление "за" или "против" данного предложения, попадет под горячую руку.
   - Вы забываете, что у нее все еще моя сила, - сдержанно напомнил демон, коснувшись собственного виска.
   - Принимается. Но это вы решите позже, когда нам всем не будет грозить опасность с непонятной стороны, - опять более чем разумно высказалась Лика.
   Вот что значит человек выспался! Одна идея гениальней предыдущей!
   Это соображение я, собственно, и высказала, заставив народ заулыбаться и немного разрядив обстановку между рийхардом и хранительницей, теперь подчеркнуто не замечающих друг дружку. Детский сад, честное слово.
   - Вернемся к сути, - призвала нас к порядку Кэт.
   - Реально объяснить ощущение демонической силы в подземельях с умертвиями, - взял пальму первенства Рок.
   - Да, у нас есть кандидатура демона-недоброжелателя, помимо Габриеля, - согласилась Янина, что-то записывая.
   - Вы забываете, что я как хранительница почувствовала бы, если бы кто-то настолько мощный попытался проникнуть сквозь границу, - тут же поставила под сомнение версию Гела.
   - Ключ чудит, - напомнила я. - И мы все еще не знаем причину такого его поведения.
   - И это не проверить, - мрачно изрекла Лика.
   - Собственно, проверить как раз можно, - привлек всеобщее внимание некромант. - Завтра Ночь всех святых. Магические силы настолько активируются, что позволят мне почти невозможное...Не буду утомлять вас подробностями, тем более, что это профессиональные секреты, но завтра ближе к полуночи я смогу точно сказать, кто организовал Ликино похищение и наделил того ненормально некроманта демоническими силами. Раньше никак, - правильно понял он безмолвный вопрос Гели.
   - Итак, по этому пункту мы вроде как разобрались, - согласилась Янина, - не думаю, что у кого-то есть, что добавить к вышесказанному.
   - Проблему со сноходцем тоже нельзя больше откладывать, - заговорил Габриель, - в ночь Самайна не только ваши силы увеличатся, но и этой дряни тоже. Можете представить, что ждет нас в таком случае.
   - Значит, только сегодняшняя ночь остается, - произнесла я, сочувственно улыбаясь приунывшей Лике, которая уже и не огрызалась, поняв тщетность таких действий.
   - Я смогу приготовить некоторые зелья, - предложила Снежная. - Одно поможет погрузиться Лике в сон, но при этом оставить разум бодрствующим. Не знаю, как объяснить иначе...Ладно. Второе поможет нам восстановить потраченный резерв всего-то за завтрашний день без ущерба для здоровья. Единственное условие - никакого колдовства! И побольше позитивных эмоций и впечатлений. Так что надо будет на завтра продумать программу позитивную какую-то. Например, экскурсии. А то мы в связи со всеми этими проблемами даже и не видели толком ничего в Бухаресте.
   - Эм... - замялась Янина, - меня тут обещались...похитить. Так что придется без меня.
   - В общем, меня тоже Никлар на свидание позвал, - призналась Лика. - Вот можем и устроим день свиданий? Каждый отправиться в какое-то интересное место в Бухаресте. Фотографируем, показываем проекции, изучаем историю этих мест или интересные факты, а потом поделимся впечатлениями. Таким образом успеем "увидеть" намного больше, если бы пошли гурьбой.
   - Это мне звонить Максу и говорить: "Знаешь, меня тут в добровольно-принудительном порядке отправляют на экскурсию-свидание. Не хочешь меня выгулять?" Так что ли? - возмутилась Кисюка.
   - Ну, можно высказать не так прямо, но суть ты уловила верно, - заулыбалась Кэт. - На крайний случай, не хочешь с Максом, найдем тебе вампира.
   - Нет уж, обойдусь, - фыркнула со смешком мелкая. - Максим уже привык к моим заскокам, опять кого-то приручать не тянет.
   Я уж сама думала мне какого-то вампирчика попросить подыскать. И гид сразу появиться - и проблем в виде выяснений отношений не будет. Но тут встретилась взглядом с Габриелем, в глазах которого буквально читалось: "только попробуй!"
   - Значит, договорились. Теперь опять вернемся к обсуждению! - Янина потрясла в воздухе листиком с каракулями. Что-то мы на самом деле постоянно отвлекаемся.
   - А что еще? - я быстро перебрала в уме список наших проблем. - Сегодня готовимся и проводим ритуал по пленению сноходца. Затем принимаем зелья и отправляемся гулять по Бухаресту. Часам к одиннадцати все дружно собираемся в башне, чтобы обсудить новую информацию. Думаю, повелителю вампиров присутствовать тоже захочется. В конце концов, все это непотребство твориться на его территории, он захочет быть в курсе. И если уж нам на самом деле противостоит демон, может и поспособствовать в его обезвреживании.
   - Логично, - кивнула Лика, - но все равно остается проблема с ключом.
   - Это я уж сама как-нибудь разберусь, - не терпящим возражения тоном проинформировала Снежная. - Девочки, извините, но это как недавно отметил Рок, семейные тайны, в которые я бы не хотела посвящать наших союзников.
   Продолжать ей не надо было, и так все понимали, что некромант и демон все еще темные лошадки в этой истории.
   - Итак, тебе еще надо время на поиски информации, - Кэт кивнула, - думаю, остальные тоже найдут здесь для себя массу интересного.
   - В этом никто и не сомневается! - с хитрой ухмылкой сообщила Мокоша.
   - Без разрушений! - напомнила ей Снежная.
   - Это уж как получиться, - хохотнул этот бесенок, быстро уносясь за стеллажи.
   - Встречаемся здесь! - вслед ей крикнула я. Не хотелось бы Кошу потом по всему Бухаресту разыскивать - а ведь с нее станется учудить нечто подобное!
   Признаться, я очень опасалась этого момента. Мне подойти и поговорить о своем проступке с подругой и...и демоном? Я не знала, что говорить! Сама ведь недавно так злилась на подругу из-за ее скрытности, а теперь наступила на те же грабли. И пускай это произошло случайно и не по злому умыслу, но суть не менялась. Отметив, что Габриель куда-то пропал, я пригорюнилась - это он меня так сильно видеть не хочет?
   "Будь, что будет," - решила и направилась было к Снежной. Но Гела одарила меня таким ледяным взглядом, что я едва не споткнулась на ровном месте, а затем скрылась между стеллажами. Вот и поговорили!
   Но времени на то, чтобы жалеть себя, не было. Я уже давно подумывала, что неплохо было бы поискать в библиотеке вампиров информацию и личного плана, поэтому предложение Кэт меня весьма и весьма порадовало. Тем было несколько, и я даже несколько растерялась, расставляя их для себя в порядке приоритетности. Решив, что общественное все же важнее личного, свернула в ряды, где были собраны книги по демонологии. Долго искать не пришлось - огромный фолиант общего реестра пропустить было проблематично. Бережно стащив его с полки, уложила на ближайший стол и открыла первую страницу. И возликовала, когда поняла, что, если основный текст и подписи на рисунках генеалогических древ были выполнены латынью, то сноски, в основном и содержащие львиную долю информации, уже велись на английском. Преобладало, конечно же, древнее наречие, но и оно соседствовало с записями, сделанными явно недавно и явно современным языком. Его я знала хорошо, но на всякий случай быстро прошептала формулировку заклинания, призванного моментально преобразовывать увиденный текст на родной мне русский.
   Первым делом я нашла имя Габриеля и просмотрела информацию, которая содержалась в книге на счет него. Признаться, она несколько устарела. Там наш демон все еще числился рийхардом - третьим генералом нижнего мира. Далее следовало описание его демонической ипостаси, которое полностью совпадало с виденным мною лично. Тоже ничего нового. А вот описание специфики его магии было интересным. Изначально Габриель владел исключительно огненной элементалистикой, но в последствии сумел контролировать и магию льда. Не так виртуозно как истинно ледяные демоны или те же представители Снежного рода, наверняка. Но для демонов настолько несвойственно такое вот соединение стихий в одном существе, что молодой демон привлек внимание правившего в тот период принца и был возвышен до рийхарда. Наверное, именно по этой причине именно он, только третий генерал, играл немаловажную роль в войне со Снежным кланом. Это формулировка меня несколько смутила и пришлось лезть за справочником специфики демонической магии, чтобы разобраться с возникшим вопросом. И тут тоже повезло - довольно скоро я наткнулась на статью, где автор, не мудрствуя лукаво, весьма доступным языком разъяснял, что демоны нижнего мира практикуют в основном магию огня и воздуха. Водой они управляют тоже чаще в качестве пара, нежели в ее жидком состоянии. Существует так же весьма немногочисленный клан ледяных демонов, давным-давно отделившихся от своих пожароопасных собратьев и перебравшихся на поверхность земли. Сейчас эти ренегаты обитали в землях, расположенных далеко за территориальными вотчинами клановых земель Снежных. Ко всему прочему два противоположных вида одного демонического народа на дух друг друга не переносят. Вот теперь-то и становилась понятна уникальность Габриеля и причину его спорого карьерного роста.
   Поставив справочник на место, я вновь взялась за изучение фолианта. Интересным был тот факт, что генеалогические древа демонов таковыми не являлись, то есть проследить семейные связи по ним было практически нереально. Замысловатые рисунки соединяли имена нелюдей не по кровной связи, а по факту должностного статуса. То есть в списке, в котором я отыскала имя нашего демона, оно соседствовало с именами его сородичей, ранее занимавших пост рийхарда. В итоге, легко прослеживалась, если так можно было назвать, цеховая принадлежность и не более.
   Следующим пунктом в моих следованиях был поиск информации относительно демона, подставившего Габриеля, и, вполне возможно, ныне противостоящего нам. С этим пришлось повозиться, перечитывая описания ипостасей огромного количества нелюдей. Увы, из-за поспешного бегства из моего поля зрения рийхарда, мне не удалось уточнить имени вышеупомянутого демонического гада. Но терпение и труд оказалось достойно вознаграждено.
   Итак, Лаонард Архорн, пятый генерал подземного мира. Что ж, если можно примерить на демонов человеческие слабости и недостатки, то прослеживалась элементарная зависть и желание подсидеть более успешного, а в нашем случае еще и талантливого, соперника, занявшего должность, которую так алкала темная душа. Хотя более чем возможно, наличествовала и другая подоплека действий предателя. Далее. Демон у нас обладает способностями к магии воздуха. Притом тринадцатой ступени.
   Опять понадобился справочник, который вновь был извлечен на свет божий с пыльной полки. В результате кропотливого труда мозг пополнился следующими данными. Магические способности демонов проходят градацию с первого (фактически нулевого) уровня, до тринадцатого (банально как-то). Каждый из уровней характеризировал своего обладателя по таким пунктам: скорость каста, мощность воздействия реализованного заклинания, скорость восстановления потраченного резерва. То есть у демона тринадцатой ступени все возможные показатели его мощи просто зашкаливали.
   Ради интереса решила вернуться к тому месту, где упоминалось имя Габриеля, чтобы уточнить его ступень, но меня ждало разочарование. То ли из-за двойственности его магии, то ли по недосмотру, то ли по какой-то иной причине данный аспект высветлен не был.
   Собственно, первый этап моих поисков можно было считать завершенным. Я взглянула на часы, порадовалась продуктивности своей работы и поспешила в другой отдел.
   Промчавшись мимо задумчиво застывшей Мокоши, удивилась, что наша младшенькая забыла в отделе некромантии. Впрочем, вполне возможно не только я навожу справки о наших союзниках. И едва не проскочила нужную мне секцию, содержащую литературу о магии духовной. Споро просмотрев каталог на столе, приблизилась к третьему от стены стеллажу, придвинула стремянку и вскарабкалась по ней к тринадцатой полке. Что-то это число меня сегодня преследует. Затем принялась изучать корешки выстроившихся ровным строем томов. Нужная мне книга оказалась седьмой по счету. Тоже весьма символично!
   Сидя прямо на ступеньках стремянки, вчиталась в оглавление. Первый же раздел был посвящен интересующей меня теме - передачи силы. По диагонали проглядев вводную часть, где автор весьма прозрачно хвалил сам себя, в смысле ратовал за новизну его изысканий, добралась-таки к основному содержанию. Из него почерпнула сведения следующего характера: передача сил осуществляется тремя способами: добровольно, недобровольно и посмертно. Причем это касалось только живых объектов. Относительно неживой материи систематизация была значительно шире, но меня она особо не интересовала на данный момент.
   Итак, теперь по каждому пункту более подробно. Добровольная передача магии осуществлялась путем заключения договора на крови между двумя сторона. Логично, что один становился донором и назывался источником, второй - ее реализатором и специального названия не имел. Остальную информацию я пропустила, хотя имелись какие-то подпункты со своей спецификой. Мысль, что рийхард добровольно согласился бы на такую процедуру, была более чем абсурдной.
   Итак, недобровольная передача силы. Если честно, я дважды перечитывала текст, чтобы увериться, не подводят ли меня глаза. Просто мне было сложно поверить, что с Габриелем могло произойти нечто подобное. Наверное, всегда появляется такое чувство неверия и сожаления, когда узнаешь, что с человеком, к которому испытываешь какие-либо нежные чувства, происходило нечто ужасное. А все дело в том, что в данном случае, без согласия сторон, передача силы сводилась к выдиранию у подопытного части души. Рвалась сама аура, со вплетенной в нее врожденной магией. Если существовало родство сил, подопытный мог выжить и становился источником, если же схожих способностей у сторон не было - в девяносто девяти случаях из ста ритуал завершался летальным исходом. Меня передернуло от понимания, что частичка ледяной магии, подаренной Габриелю кем-то из далеких предков или прямыми родителями, спасло его во время наложения печати Снежных. Про посмертную передачу сил я читать и вовсе не стала - настроение и без того подпортилось, чтобы усугублять его подобными деталями.
   Увы, неприятные новости на этом не закончились. Сколько бы я не перерывала справочники, сколько бы не прочла статей, все сводилось в итоге к следующему: прецедента возврата сил после недобровольного лишения "пациента" оных не зафиксировано. Ритуал был настолько опасен для обоих сторон, что его и единожды практиковали лишь в единичных случаях, а уж о возврате даже и не помышляли. Нет, конечно, существовал простой и действенный способ просто убить захватчика - в целом, это общеизвестная причина, которая в девяноста процентах случаев гарантировало окончание действия большинства магических заклятий. Но и тут имелись подвохи. Общенародный: с разорванной аурой крайне сложно колдовать, а значит и перехватить высвободившуюся силу почти нереально. Личный: убивать Гелу никто из нас, ну или почти никто, не собирался.
   Я была уверенна, что должно было быть что-то еще! Но ничего отыскать не могла. Словно я собирала пазл, в котором заведомо отсутствовали кусочки. Полная картинка никак не получалось. Что-то было упущено. Увы, времени у меня оставалось все меньше, а был еще один вопрос, которому я обязана была уделить внимание. Что ж, возможно, попробую позже воспользоваться личной симпатией Повелителя к Янине и еще раз напроситься на посещение библиотеки вампиров. Я собиралась все же найти выход из сложившейся ситуации. Хотя бы ради себя...
   Поставив на место книги и в очередной раз сверившись с часами, поспешила в отдел, посвященный моей родной стихии.
   Не раз и не два я слышала, что быть носителем Огненной магии дело весьма своеобразное. У каждой из стихий есть свои особенности. И уж у Огня этой ложкой в бочке меда являлось следующее: огненные ведьмы быстро перегорали. Чем сильнее твои способности, тем короче срок тебе отведен. Нас сравнивали с мотыльками, которые несутся к пламени, чтобы в нем же и сгореть. Или с кометами, проносившимися в истории магического народа яркими, но быстро затухающими вспышками. Ведуний, развивший свой дар до уровня магистра и умерших в собственных постелях в глубокой старости можно было пересчитать по пальцам. Ходило немало легенд, что есть секрет, позволяющий избежать преждевременной смерти или выгорания способностей, но все легенды были настолько сказочными и нереальными, содержащими такое количество недомолвок и туманных пророчеств, что даже мне, выходцу из мира магии, они казались не более чем сказками.
   Признаться, эти сведения о себе я не особо афишировала. В целом, это не сообщалось всем и каждому. Но узнать было вполне реально - слухами земля полниться. Главное, захотеть узнать. В прочем, девочки ничего на этот счет не говорили, уж не стала уточнять из каких соображений, или по незнанию. Я же им была за это благодарна - не хотела жалости. Что-то я стала жалости сама себе предаваться, а это уже плохо. Тем более, что мне не год и не два осталось, а значительно больше.
   Итак, стоит вернуться к сути поисков. Как-то раз сам Габриель во время наших давешних споров обмолвился, что огненным ведьмам надо "выпускать пар", если не хочу перегореть. Если учесть, что в тот момент я скорее напоминала закипевший от раздражения чайник, то его фраза могла быть просто шуткой. Впрочем, у огненных весьма феерический темперамент и относительно дел амурных. И бытует мнение, что переизбыток магической энергии мы сбрасываем весьма...хм, приятным способом, что и объясняет некоторую неразборчивость в партнерах. Если рассматривать нашу перепалку с этой точки зрения, рийхард сделал мне весьма неприличное предложение. Но все же я надеялась, что в его словах была совершенно иная подоплека. И если так, то у меня есть шанс стать той, чье имя войдет в историю огненных ведьм. Благо, способности у меня не среднестатистические - значит, шанс есть. Опять же из-за поспешного бегства Габриеля после обсуждения видения, я не успела задать ему и этот вопрос.
   Пока я раздумывала, какую же книгу взять, при этом почти нежно водя пальцами по корешкам древних томов.
   - Возможно, вам стоит прочесть это, - внезапно раздался позади меня незнакомый голос. Обращение заставило подскочить от неожиданности. - Прошу прощения,я не хотел напугать, - мягко произнес очень древний вампир, оказавшийся рядом столь незаметно. В руках он держал не книгу, а небольшую тетрадку, потрепанную. Листы в нее были вложены неровно, что свидетельствовало либо о древности, либо о неаккуратности автора или читателей.
   - Спасибо, - я бережно приняла тетрадь. А собственно, что мне мешает начать именно с нее, раз уж я все равно мучилась таким вопросом.
   - Просто оставьте ее на столе, когда закончите, - словно прочитал в моих мыслях невысказанный вопрос библиотекарь и побрел по проходу. Даже страшно представить, насколько он древний.
   Присев на стул, перевернула лист обложки. А дальше меня так увлек текст дневника, а это оказался именно он, что я забыла и о том, где нахожусь, и который сейчас час. Закрыв тетрадь, задумчиво уставилась в одну точку на стене, ничего при том не видя. Как все оказывается простои сложно одновременно... Всего одна попытка с результатом выигрыша пятьдесят на пятьдесят. Вот только проигрывали уж очень часто...
   - Огонек, - прервал мои невеселые думы голос Снежно. - Мы тебя уже все ждем.
   - Извини, - я глянула на часы, изумившись, как быстро пролетели для меня последние сорок минут. - Гела, я...
   - Не хотела, знаю, - кивнула она с улыбкой и добавила уже серьезней: - только не делай так больше.
   - Постараюсь, - пообещала я.
   - Ждем у выхода, - сообщила Снежная, уже ныряя куда-то в дебри из книжных полок.
   Я повернулась к дневнику и замерла - тетрадки не было. Я даже специально под стол заглянула, чтобы проверить - пусто. "Магия библиотеки, наверное, - решила я. - Тогда зачем я напрягалась, расставляя книги в предыдущих секциях, спрашивается? Вот только там они улетучиваться не пытались", - услужливо подсказало сознание.
   - Что-то особенное ищешь? - почти над самым ухом негромко произнес подкравшийся демон.
   Я что? Оглохла? Уже третий человек, ну, или не совесм человек, подходит ко мне вплотную и остается незамеченным. Пагубная тенденция, если вспомнить, что твориться вокруг последние дни.
   - Можно сказать и так, - пробурчала я, и потом подняла взгляд на Габриеля: - Сердишься?
   - Уже нет, - фыркнул он вполне откровенно, - ...перебесился. Кажется, у вас есть такое определение.
   Я усмехнулась и подошла ближе к рийхарду. Да, я порой забывала, что он демон, относясь как к обычному человеку. А ведь демоны более импульсивные, порывистые, жестокие... и мне было весьма лестно, что ради того, чтобы не напугать меня, Габриель держал себя под постоянным контролем, видимо, эмоциональным тоже.
   - Спасибо, - немного нерешительно обняла его вокруг пояса. Все же я впервые делаю это первой. Почему-то сегодняшние размышления о судьбе большинства огненных заставили вспомнить, что жизнь скоротечна и порой надо принимать подарки судьбы, не задумываясь, почему именно тебе они достались. Иногда в жизни есть место чуду, главное, его заметить. И вполне возможно, стоит взять за образец жизнь бабочки-однодневки? По крайней мере, даже сгорая в огне, они счастливы, так как достигают своей цели? Может примерить на себя такую роль? А Габриель вполне может стать для меня этим пламенем.
   - Нас ждут, - мягко напомнил демон.
   И где же хваленая демоническая страсть? Я готова была зарычать от разочарования! Он уже второй раз проделывает такой трюк, когда я готова расплавиться в его руках. Да согласна, сейчас немного не то место и не время, но все же! Может, я его уже не интересую? С этой мыслью я отстранилась и кивнула, признавая правоту его высказывания.
   - Знаешь, - он внезапно пальцами приподнял меня за подбородок, - у меня есть просьба. Если ты будешь знать что-то важное... как с этим видением - не отмалчивайся.
   - Постараюсь, - пообещала я, лишь на миг задумавшись, а не нарушила ли я слово, только лишь дав его? Второй мыслью было: А отдают ли себе отчет Гела и Габриель в том, насколько они похожи друг на друга?
   Решив, что уже и так слишком давно задерживаю друзей, поспешила на выход.
  
  
   Чертенок
  
   Пока каждый искал в библиотеке что-то интересное для себя, я решила последовать всеобщему примеру. Очень уж хотелось найти информацию про ведьм-сновидцев. Заодно попытаться разобраться в словах вампира про связь. Увы, сегодня удача от меня явно отвернулась. Но грех жаловаться, хорошо еще, что вчера она была более благосклонна. В общем, во всех книгах была лишь общая информация, которую я уже и так знала либо со слов рийхарда о сноходце - все же силы у нас идентичны в целом, либо по собственну опыту представляла, что именно можно проделывать со сном. Я себя чувствовала чем-то сродни выведенной зверушки демонов. Захлопнув очередной том, я чихнула от пыли.
   - Нет, ну что это такое? Опять ничего! - в сердцах выдохнула я.
   - Девушка, а что вы ищете? - ко мне подошел древний старик. Судя по мудрому взгляду темно-вишневых глаз - очень древний вампир.
   - Мне очень нужна информация про сны и манипуляцию с ними. Или любые другие сведения о ведьмах-сновидцах, которые отличаются от большинства примитивных легенд и домыслов.
   - Хм, в старых фолиантах вы не найдете. Так... в книгах Котова и Малахова информация только как обычному человеку обуздать свои силы, но вам тоже не подойдет. Где-то я видел манускрипт. Подождите, милая, сейчас попробуем найти, - сказав это, вампир быстро пошел куда-то вглубь помещения.
   Я не могла решить идти ли с ним, или просто ждать на месте? В итоге взялась расставлять по местам ранее просмотренные книги и медленно двинулась вдоль полок.
   - Знаете, девушка, странность одна присутствует - я не могу найти манускрипт. И записей, что он кому-то давался тоже нет, - за моей спиной прошелестел голос старца.
   - Нет? Жаль, - я тихо вздохнула, услышав, какое разочарование прозвучало в единственном слове.
   - Собственно, такое мог сделать только... Знаете, если найду манускрипт, я передам вам информацию через Никлара, - предложил вампир.
   - Я была бы очень признательна, - постаралась улыбнутся и искренне поблагодарить вампира.
   В библиотеке мы просидели еще не очень долго, но после намека Ника о том, что наше время исчерпано, засобирались домой. Каждый шел и думал о своем. Я размышляла над вопросом: как быть со сновидцем, но постепенно мысли перешли на нашу темную. Злости на подругу уже не было, но было желание ее хорошо потрясти на тему: что из себя представляет ее соперница? Тем более, что появилась банальная ревность к этой страной вампирше, которое ранее пыталась посягнула на мое. Точнее, моего мужчину. То, что я все же влюбилась в этого вампира, я поняла уже, хотя его собственнические замашки меня пугали. Зная по историям знакомых с работы, что обычно подобное добром не заканчивается, я опасалась давать волю чувствам. Хотя надо уже быть честной самой с собой, что в то же время мне это льстило. Мне хотелось бы, чтобы он оказался тем самым "принцем", единственным и неповторимым. Хотя с другой стороны я понимала, что в Бухаресте не останусь, так же как и он не покинет своего князя. Поэтому наши отношения как минимум оказались в тупике, как максимум - просто обречены на провал. С такими мыслями мы дошли до башни. Я была рада, что Ник нас покинул еще при выходе из библиотеки.
   А пока у меня был шанс поговорить с подругой.
   - Янина, - позвала я темную, - пошли со мной в магазин.
   - Ой и я с вами хочу, - радостно запрыгала Мокошка, - заодно мороженого куплю.
   - Лучше отдыхайте, мы с Яни сами сходим, - попыталась отговорить младшую.
   - Коша, пойдем в башню, Геля тебе целое ведро мороженного сама в раз наморозит, - очень вовремя вступилась Огнеслава, за что мне ее буквально захотелось расцеловать.
   - Очень нужен мне ваш лед, лучше тогда схожу за шоколадкой, - надулась земная ведьмочка.
   - Куплю две, - пообещала, понимая, что видимо все же удастся уйти.
   - Две, три и таблеток от жадности! И чего-то на черный день, - тут же попыталась нахальничать Коша.
   - Кэт, пошли, - потянула я за рукав темную.
   Тем временем Огонек что-то шепнула мелкой, и та ушла следом за рыжей ведьмочкой в башню, на последок заявив:
   - Пряники не забудьте!
   Отходя от башни я думала, как начать разговор с подругой. Почему-то мне казалось, что в лоб задавать вопросы бессмысленно, но и крутиться вокруг них с намеками тоже.
   - Скажи, что ты будешь делать. Ведь тот портрет - то еще оскорбление, если я правильно поняла Ника, - сформулировала я свой вопрос и пристально посмотрела на шагающую рядом девушку.
   Темная равнодушно дернула плечом.
   - Ты о чем? Я кажется тебя не очень понимаю... А по поводу портрета я уже вам всем говорила, что это не более чем...
   - Не надо, - я закатила глаза, - не придумывай, что ты ничего не понимаешь. Пускай я многого не знаю, но думаю иногда нужно приоткрывать тайны, - стараясь говорить спокойно, я сверлила темную взглядом. Почему-то именно сейчас мне стало горько от того, что она не доверяет нам. Хотя, может и просто уберегает от чего-то. - Ты можешь не все мне рассказывать, у каждого из нас свои секреты. Но вдруг что-то стоящее посоветую. Все равно это рано или поздно станет известно.
   - Хорошо! Хорошо! - Янина вскинула ладони, потом отвернулась, скользя взглядом по тротуару. - Не подумай, ничего плохого. Это... не то чтобы сложно объяснить... Наверное, я просто боюсь перекладывать на вас свои проблемы. Я боюсь, что однажды эти проблемы перейдут через которую черту, и вы... от меня откажетесь. Глупо, наверное... А по поводу портрета. В принципе, это оскорбление. Но в общем - это не более чем вызов на дуэль
   Я подошла и попыталась обнять подругу. Я ее не жалела, я просто хотела поддержать.
   - Яни, мы от тебя никогда не откажемся, - вскинув руку в клятвенном жесте, я, усмехнувшись, продолжила, не давая себя перебить, - я знаю "никогда не говори никогда". Но я могу сказать точно, какие бы скелеты в шкафу ты не прятала, я от тебя не откажусь! А по поводу дуэли что ты собираешь делать? Можно я пойду с тобой? - взглянула на подругу, взглядом давая понять, говорю правду.
   - Со мной? - темная вроде бы и попыталась отстраниться, а потом обмякла. - В принципе мне нужен секундант. Но ты уверена? Это опасное дело... чокнутая вампирша... Стоп. А зачем тебе со мной? За компанию мне?
   - Ну не только, - я постаралась не покраснеть, но, не выдержав изучающий взгляд, продолжила: - не только за компанию. У меня к этой, чокнутой свои претензии. Можно сказать все по причине ревности. Она осмелилась в свое время попытаться женить на себе Никлара.
   - Хи-хи, - Янина попыталась сдержать смех, но не смогла. - Ой не могу! Ну точно чокнутая вампирша. Ты знаешь, что она просто была обуреваема жаждой выйти замуж? И до Никлара ее жертвами пали по меньше мере пять вампиров?
   - Тем более, мне есть за что попинать ее хладный труп. Ну если ты решишь ее прибить ненароком, - проявила всю свою кровожадность, и щелкнула зубами не хуже злобного вампира. Чем еще больше рассмешила подругу.
   - Убивать я ее не планирую, ну честное слово, - в серых глазах полыхнуло черное пламя. - Я только так, совсем чуть-чуть, проучу одну идиотку, которая потянула лапы туда, куда запрещено!
   - Ну и отлично, когда будешь ее уму разуму учить, за меня еще пару раз поднадай, - продолжала давать ценные указания я, но смех постепенно затих, и я совершенно серьезно добавила: - Яни, зная ты всегда можешь доверять мне. А сейчас пойдем надо продуктов закупить и мелкой пряников.
   После разговора с Кэт, я задумалась. Предстоящий ритуал меня не то чтобы не пугал, скорее настораживал. Мысли о том, что могу проиграть, я отмела сразу же. Такой настрой был губительным .
   Пока мы разговаривали с темной, в башне кипела жизнь. Мокоша накинулась на меня первой.
   - Где мое мороженое и печенье? - улыбаясь, потребовала сладкоежка. Я от радости, что больше не придется тащить покупки, быстро сплавила ей пакет.
   Девушка обижено посмотрела на меня.
   - Вот как! Тяжести таскать? Мне. Растения для всякой гадости выращивать - тоже мне. Никто меня не любит!! - заглянув в кулек, она облизнулась. - Мои прянички. Вся упаковка моя! Это мне за терпение всяких вас вредных.
   Девушка быстро вытащила кулек, а сам пакет с покупками, поставила на пол.
   - Ну все, я пошла, - промолвила эта вредина и быстро бочком покинула комнату.
   Наша компания дружно рассмеялась наблюдая эту картину.
   - Лика, а ты какой вкус больше любишь? - поинтересовалась Снежная из своего угла.
   - Клубничный, а что? - не до конца разобравшись, при чем тут вкусовые пристрастия к предстоящему мне сну, развернулась я к подруге.
   - Значит его и не получишь, - хихикая, Гела показала мне одно из зелий.
   В комнату опять заглянула Коша.
   - Я этого пить не буду, - протянула ведьмочка, обозрев "красотищу" в колбе. - Хоть садким сделай, что ли. И запах убери, - все это было высказано командным тоном. А потом мелкая опять запихнула в рот пряник. - Что? Вкусные они тут.
   - Коша, эти зелья как лекарства, они просто обязаны быть противными и горькими,- попыталась я объяснить младшей.
   - Лекарства сладкими бывают.
   - Это какие, детские что ли? - рассмеялась я.
   - Они самые, и раз они бывают сладкими, то и это можно сделать таким, - упорствовала девушка.
   - Нельзя. Оно потеряет свойство, - припечатала наш спор Геля. - Коша, вырасти мне еще папоротник.
   - Опять работать, - вздохнула ведьмочка, и начала делать какие-то пасы руками над горшком с землей, стоявшим возле Снежной. А я недавно гадала еще, зачем он понадобился.
   Наблюдать за нашими было интересно. Огонек что-то усердно выводила на полу, под ехидные комментарии Рока. Габриель молча сидел в кресле и с интересом прислушивался к нашей болтовне.
   Когда все приготовления закончились, одев свою любимую пижамку, я спустилась вниз к друзьям. Каждый шаг был для меня как шаг на плаху. Ко мне подошла Кэт и ободряющее похлопала по плечу. Ее тихий голос вселил в меня уверенность:
   - Мы с тобой! - я улыбнулась этой фразу и посмотрела на остальных, у каждого во взгляде присутствовала уверенность в благополучном исходе дела.
   - Я знаю.
   Шагнув в пентаграмму, я аккуратно, чтобы не задеть какой-то линии, опустилась на пол. Мокошка кинула мне одеяло и подушку.
   - Чтобы удобней спать было.
   Сделав себе подобие гнездышка, я благодарно улыбнулась подругам и залпом выпила поднесенное мне "лекарство". Не быть Геле поваром!
  
   ...Резные снежинки белым пухом носятся в воздухе, подчиняясь сильным порывам ветра. Зима. Самое ее начало, когда дети носятся по улицам, радуясь первому снегу. Но это днем, а ночью они спят, и, наверное, видят белые кучугуры... А снег таинственно поблескивает в желтых лучах фонаря... Из-за белой пурги не видно даже луны...
   Снежинка размытым пятнышком мелькнула перед лицом и пролетела сквозь руку, которую я подняла, что бы отогнать красавицу. Одна из тысяч, но настолько же неповторимая...
   ...сердце сжалось, уже наперед зная, что будет дальше...
   Я стою в белом легком платьице посреди метели. Сверху льется электрический свет, тускло освещая небольшой пятачок припорошенного асфальта вокруг меня... Я поёжилась... Нет, не от холода...
   Мост, один из многих в Киеве. Послышался звук проехавшего мимо поезда метро. Но только послышался, ведь белая каша надежной пеленой закрывала от меня мир...пока. Я ведь знаю, что когда не захочется ничего видеть, она пропадет...
   А затем голос спросит, боюсь ли я. И да, меня уже почти трясло от ужаса и понимания, что я могу не справиться и очередной раз по собственной воле окунуться в кошмар этих фатальных минут.
   Внезапно пришла уверенность, что я смогу. Я обязана справиться, теперь это не только мой ужас, это и возможное будущее для моих любимых подруг, к которым эта тварь нашла подход. И я единственная преграда на его пути. Я справлюсь! И холод отступил, больше не щипая морозом, не бились в лицо колкие снежинки. Наоборот, на кончиках пальцев искрилась чистая сила - такое ее количество, о котором я и мечтать ранее не могла! Спасибо, девчонки! Это явно их присутствие ощущалось таким образом.
   Итак, что там говорилось в книге? Менять сон? Ну что ж, попробуем...
   "Боишься?" - тихо прошептали сзади. Даже зная, что это произойдет, и я его обязательно услышу, все же вздрогнула. Но на этот раз не от сковывающего ужаса, а от омерзения. Это понимание придало мне сил.
   Зажмурившись и сосредоточившись, я принялась менять плетение сна. В целом, это не сложно - представляешь картинку, подпитываешь ее своей силой и словно выталкиваешь из себя в окружающий мир. Да, в этот раз было сложно - мне явственно противостояла чужая злобная воля, но мне удалось. Удалось, благодаря беспрестанной подпитке чистой, незамутненной энергией стихий.
   Открыв глаза, я с восторгом наблюдала, как с серого неба вместо снега сыплются золотые и багряные листья. Я всегда любила собирать желтые кленовые листья, затем подбрасывая их высоко в воздух и со счастливым смехом кружась под импровизированным ярким дождем. Теперь я воплощала эту мечту в мире снов. Листья кружились и танцевали в воздухе, подчиняясь ритму мелодии, звучавшей в моей душе. Эту песню так любила моя сестра...
   Осенней вальс листвы прощальный,
   Слегка прохладный и печальный
   Летает, кружит над землей,
   Всех увлекая за собой...
   Холод волной прошелся по позвоночнику... будто на плечи легли тяжелые ледяные руки...
   "Или все-таки боишься?" - нашептывал мне на ухо.
   Резко поведя плечами, я избежала мерзкого касания.
   Сосредоточилась - и вот я уже не стою посередине моста, а сижу на перилах, болтая ногами над серой осенней водой Днепра. Я всегда боялась высоты, внутренне замирая от сладкого ужаса, смешанного с затаенным восторгом. Но это мой сон! Здесь ничего не сможет причинить мне вреда! Тут я всесильна! Может стоит избавиться от собственных страхов? Нет, сначала надо разобраться с туманной дрянью.
   "Значит, боишься?" - проникновенно спрашивает голос за спиной.
   Мне не страшно, теперь осталась только грусть. Когда ты пьешь яд небольшими порциями и часто, ты к нему привыкаешь. Так и я осознала, что привыкла к этой боли, пережила ее, смирилась и приняла. Я не смогу вернуть сестру, увы. Но я могу жить дальше, чтобы радовать ее близких. И незачем изводить себя.
   "Оглянись. Ты видишь?! Ты причина ее смерти," - его холодные руки прикасаются вновь и пытаются повернуть туда, где, я знаю, сейчас погибнет моя сестра. Я знаю все это до мельчайших подробностей.
   Я позволяю ему это, вновь вернувшись на дорогу.
   "Ты же знаешь, что будет дальше..." - даже не спрашивал, а утверждал призрачный голос за спиной.
   "Знаеш-ш-шь..." - противно растягивая звуки, шептал он с другой стороны...
   "А ты ведь могла все изменить... Тогда..." - словно нависая надо мной, шептал он.
   "Могла же?.." - переспрашивал со злорадством, будто насмехаясь...
   Автомобиль все приближался, выехал на мост... Свет фар бьет в лицо...
   Это раньше в этот самый миг я захлебывалась в рыданиях и корчилась под ледяными порывами ветра. Теперь же, собравшись с духом, медленно повернулась к нему, чтобы наконец-то взглянуть в эти глаза. Я ведь могла давным-давно прекратить эти мучения! Тогда я плакала и не могла пошевельнуться, теперь - улыбалась.
   Я не знаю, почему золотой лиственный дождь и мои скачки в пространстве не насторожили туманную гадость ранее, но он только в этот самый миг, когда наши взгляды скрестились, осознал, что что-то изменилось.
   Вдруг машину понесло...
   Мгновение... И вот мы уже внутри автомобиля. Я ничего тут не меняю, даю возможность этой части сна остаться такой, как было задумано ее творцом. А он находился рядом со мной. Свой силой я намертво привязала его в данной реальности, максимально уплотнив этот туманный кокон, сделав его осязаемым...живым для этого места. И не отпущу.
   Взвизгивают тормоза, но машина все равно врезается в перегородку моста. Еще секунда, а может быть прошло больше времени, и эта груда железа летит в низ. Пусть даже погибнем вместе, но я не дам ему уйти.
   - Ты в ловушке, - вкрадчиво шепчу ему.- А я тебя больше не боюсь.
   Автомобиль, кажется, летит уже долго, но вот, наконец, сталкивается с водой. Брызги на миг заслоняют окружающий мир, виднеющийся сквозь стекла. Впрочем, там ничего кроме мутной воды не будет, так как погружение уже началось.
   - Тебе отсюда не выбраться, - смотрю в его горящие ненавистью глаза и продолжаю накачивать машину силой, не давая ему вырваться за ее пределы.
   - Тебе со мной не справится, - его безликий голос раньше пугал, теперь заставил зло хмыкнуть. Ведь теперь знаю, что я сильнее. Меня поддерживают друзья. В какой-то момент пришло понимание, что если я сейчас не уйду отсюда, то уже никогда не смогу этого сделать. Но если бы я попыталась сейчас рвануться к поверхности, то туманная дрянь снова будет свободна. И к чему тогда были все мои попытки ее уничтожить? Она не должна была уйти из этого сна!.. Вот оно - озарение! Если я не могу уничтожить самого паразита, я уничтожу сам сон. Точнее, замкну его в самом себе, без начала и конца.
   Я активно потянулась к источнику магии, щедро черпая из него силу, и принялась выполнять задуманное. Серебристые нити связали события, замкнув их в кольцо, затем я просто комкала зыбкую реальность сновидения, руководясь наитием, словно пришедшим из вне.
   Мне удалось! В последний миг мне удалось скользнуть в крошечную прореху в сжимающемся пространстве, мгновенно замыкая ее за собой. В этот самый момент силы оставили меня и сознание швырнуло в воронку тьмы.
   Медленно приоткрываю глаза, мутным ото сна взглядом обвожу комнату. Все рассплываеться, только почему то подруга видна четко и ясно,с запозданием понимаю - она просто ближе всех.
   - Очнулась, - от моего голоса у меня пошли мурашки по коже, даже когда я болела он не был таким осипшим
  
   Кисюка
  
   Я с сомнением посмотрела на зелье, которое мне дала Геля. Особого желания его пить не было. Вообще не было. Ну, вообще, вообще. Даже малейшего. Хотя не скажу, что оно было противным на вид или запах. Но пить не хотелось. Я же знаю, какие трвыя растила по просьбе Гели. Достаточно сказать, что там была крапива и болотная травка. Лика заметила мое выражение лица и подбодрила:
   - Пей, я сегодня уже второй глотаю. И ничего! - при этом у нее было такое грустное лицо. - Я ведь хочу не уснуть завтра на свидании, - задумчиво сказала девушка и опрокинула кружку, залпом глотая свою порцию.
   - Пей! - возмущенно сказала Снежок. - Это для твоего же блага. А то упадешь где-нибудь завтра, а твоему ухажеру придется опять тебя спасать.
   - Он не ухажер, - упрямо сказала я, пытаясь даже не смотреть в сторону зелья.
   - Ладно, пусть будет бой-френд, - вклинилась в разговор Янина.
   - Еще хуже звучит, - угрюмо пробурчала я.
   - Пей! - возмутилась Огнеслава. - Все уже хотят спать. Одна ты, как ребенок, тут носом крутишь. - Я с удивлением заметила, что только я мучусь со своей порцией. - Ты же не ребенок? - попробовала на слабо взять меня ведьма.
   - Я еще хуже, - мрачно призналась я. Вдруг появилась шальная мыслишка - если что, они из бутылки с соской мне эту гадость заливать будут? Вопрос остался открытым. А проверять не хотелось. Эти такие, что могут. Придется пить.
   Зажав нос (мне всегда это в садике помогало, когда приходилось есть гороховый суп, который готовили там гидотно; иногда для улучшения вкусовых качеств хватало кусочка масла, но... Какое масло с зельем???), я одним глотком проглотила жидкость и чуть не подавилась. Впрочем, вкуса не ощутила.
   - А теперь спать! - назидательно сказала Снежная, которую поддержали все.
  
   Мне не спалось, не смотря на все заверения Гелы, что зелье поможет быстро уснуть. Я уже посмотрела не спят ли девчонки - нагло спали, пока я мучилась бессонницей. Сходила на кухне чего-то пожевать. Обычно помогает, особенно яблоки. Но не сегодня. Затем смотрела в окно (и не в одно), поменяла место расположения подушки (туда, где по идеи должны быть ноги), полежала на кровати по диагонали, даже попыталась уснуть уткнувшись носом в стенку (то есть к ней зубами). Но мне все равно не спалось! Не могу сказать, что я сегодня не устала. Обычно такое начинается, когда я хорошо высыпаюсь пару недель, или когда я чем-то чересчур встревожена (как в негативном, как и в позитивном смысле). Но обычно, если мой день был насыщен событиями, я быстро отключаюсь. Но опять же, не сегодня. И это меня начало раздражать. Вроде и колдовала немало. Правда, меньше, чем остальные, все же земная магия наименее подходящая для столь возвышенной субстанции, как сон.
   Нащепав возле кровати новенький мобильный, посмотрела на часы. Два часа ночи. Это ж сколько часов я уже могла спать, если бы не бессонница?!
   Скучно... Это слово в моих устах звучит устрашающе.
   - Скушна, - прошепелявила я в голос. Обычно когда накатывало подобное, я удаляла смс в мобильном или маялась чем-то подобным. Не могу сказать, что это надолго меня занимало, но...
   Мобильный внутренне был чист. Новый. Глаза случайно наткнулись на телефон Макса. Позвонить?
   Вспомнился рассказ одного знакомого. О том, как он, бедны,й пришел под утро домой. Лег спать, а кому-то захотелось позвонить. По ходу дела, мой знакомый много чего интересного рассказал незадачливому другу, которому не повезло со временем звонка. Причем сам парень совсем не помнил, что ему кто-то звонил, что он отвечал, точнее матерился...
   Интересно, что если я все-таки позвоню?.. Ведь насколько я помню, у нас завтра "гуляй страна" планируется. А по городу сама я уже раз блудила... таким красивым парк казался. И главное, безобидным!
   "А что, если?.." - еще одного страшное словосочетание. В моем исполнении опять же.
   Все-таки что у меня было на подкорке - это не матан, а уважение к чужому сну или работе. Если человек спит или занят, я вряд ли буду его доставать.
   Коротенькое послание смс: "Спишь?" полетело к адресату.
   Почему-то вспомнилось про это самое "спишь?". Когда студенты перед сессией ночью звонят преподу и задают этот самый сокровенный вопрос. А потом добавляют: "А мы не спим - учимся!!!" Могут в конце добавить фразу и позаковыристее... Но не в этом суть!
   Вот, не спится, зато вспоминается всякая полнейшая фигня. Не память, а склад непонятного мусора.
   - Я-то понятно, не сплю, а тебе чего не спится? - донеслось из трубки, когда Макс перезвонил. Радовало одно: голос сонным не был. Значит, я его не разбудила посреди ночи.
   - Потому что скучно, - немного растеряно призналась я. Как-будто каждый день принимаю участие в борьбе непонятно толком с чем. - А ты почему не спишь?
   - Потому что не спится. И потому что когда-то человечество придумало интернет и компьютер, - с пафосом признался парень. Я хихикнула. Сама такая. Хотя вот уже сколько дней практически отрезана от мировой паутины, но и не особо жалею об этом. Точнее, не успеваю этого сделать. - Ты всегда, когда не спиться, названиваешь друзьям? - вдруг спросил Макс.
   - Обычно нет. Просто уж очень скучно, и я даже книгу с собой никакую не взяла, - взялась объяснять. - А что?
   - Просто у меня такой привычки нет, и по ночам я все-таки предпочитаю спать. А еще размышляю, как привыкать к твоей привычке. И много у тебя еще подобных? - весело ответил мой знакомый, которого подруги уже окрестили моим бой-френдом и ухажером.
   - Вот возьму и обижусь, - фыркнула в трубку, но потом добавила: - Я очень уважаю чужой сон, поскольку сама не люблю, когда меня будят. И я тебе не звонила, я тебе только смс написала. Вот!
   Хотя немного пугало это многообещающее "привыкать". Даже не то что пугало, а резнуло слух и кошками царапало на душе. Вспомнился тот странный сон. Причем не поймешь, мой собственный или навеянный?.. Ведь сны мне снятся редко...
   - И не лень же дуться, - заметил парень. - Ты так звонишь, потому что скучно? Или с какой-то причиной? Просто если второй случай, то я даже не знаю, что предложить в качестве темы для разговора. Так что предлагай сама.
   Мелькнула шальная мысль рассказать о наследовании классов в программировании, или поле рациональных чисел, и можно ли в нем провести трансфинитную индукцию... Темы, на которые со мной отказывались общаться все, кроме одногрупников.
   Вторая мысль была, что все-таки причина есть.
   Третья... В моем сне его просто знакомым не назовешь... Даже просто другом не назовешь. Что-то больше.. Ближе.. Дороже..
   Я не хочу разочарования и боли!!!
   - Ало, ты меня слышишь? Чего притихла? - спрашивал Макс, наверное, сидя уютно за компом.
   Но... он был дорог... Даже в сне, это чувство... Я ведь могу и не узнать, каково это опять... И кто сказал, что сон сбудется?.. Эта догадка мелькнула и ушла, по лисьи махнув на прощание хвостиком.
   - Ты завтра занят? - на одном дыхании проговорила я. Ну, намекаю на свидание, но свет ведь не перевернулся?!
   - М-м-м, - неуверенно протянул парень. Сердце упало вниз. - Для тебя или вообще?
   - Я завтра последний день в Бухаресте. Так что есть время погулять. А еще я хотела город посмотреть... - неуверенно начала я.
   - Для тебя свободен. На весь день в твоем распоряжении, - я практически почувствовала эту теплую улыбку. На душе потеплело. Просто обожаю, когда люди улыбаются!
   - Не боишься, что я нагло этим воспользуюсь? - хитро спросила.
   - Чем именно? Уточни, - могу спорить на что угодно, но улыбка стала еще шире.
   - Тем, что на целый день в моем расположении, - объяснила я.
   - Ребенок, тебе сколько лет, и на сколько ты себя обычно ведешь? - возмутился парень. Впрочем, все равно слышались насмешливые нотки. - Кто меня продинамил на балу у вампиров? Напомнить?
   - Э-э-э, а я тут причем? - удивилась я совершенно натурально. - И кто тебя продинамил. И вообще, я хочу город посмотреть. Так что говорю наперед: где у вас тут церкви постарее и музеи с двуручными мечами в экспозиции?
   - Э-э-э, - была уже очередь Макса удивляться. - Церкви, мечи?..
   - Просто в последнее время, в какой другой город не поеду, и там пойду в музей - обязательно двуручный меч увижу. А церкви... по ним меня почему-то вечно все протаскивают. А, между прочим, мне уже самой интересно. Правда, у меня выплывает куча вопросов, на которые мои добровольные и не очень экскурсоводы затрудняются ответить... - призналась я, все время срываясь на смех.
   - О господи... - послышался стон на другом конце.
   - Это ты обо мне? - переспросила я.
   - Нет. Я, кажется, заранее подписался на день издевательств. Я в Бухаресте не особо ориентируюсь. А что-то рассказать о нем могу только что-то из серии: " А я здесь был, когда мы с друзьями тут проходили после обмывания или во время обмывания очередной сессии..." - признался парень. - Ну, или что-то подобное.
   - Интересная экскурсия, - хихикнула я. - Ладно, просто сходим в какой-то музей. Там точно будет двуручник, - покладисто согласилась.
   - Ну так, где встретимся? - более радостно спросил Макс.
   - На мостике. Посреди того озера, в десять, - начала объяснять я, надеясь, что еще помню к нему дорогу. И что десять утра окажется не слишком для меня рано. Сомневаюсь я, что он поймет мою фразу "А давай в три. Только дня!"
   - Хорошо, детка, - согласился парень.
   - Не детка! - возмутилась я.
   - Как скажешь, дорогая, - покладисто продолжал Макс, словно не слыша, что еще немного, и я зарычу.
   - Я тебе стукну! Дорогая... Это звучит словно мы с тобой живем вместе уже лет тридцать, надоели друг другу и по причине склероза забыли имена друг друга, - возмущалась я.
   - Интересная ассоциация, - задумчиво протянула эта сволочь. - А ты против? Прожить вместе со мной эти тридцать, а еще лучше, больше лет, дорогая детка?
   - Вредина, бяка, сволочь, невыносимый... - возмущалась я.
   - Со всем этим ты, хочу напомнить, а то забудешь, завтра встречаешься в десять, - рассмеялся Макс.
   - Зараза!!! - интересно от моих криков все проснулись? И слышали это соседи, которые и так не очень близко к башне.
   - Я тоже тебя люблю и приятных снов, - и отключился.
   А я так и застыла с открытым ртом, впечатленная такой наглостью и таким поворотом разговора. И этот парень будет такие серьезные вещи говорить? Если сон вдруг сбудется? Да ни за что в это не поверю.
   Фонтанируя эмоциями, пришлось признать, спать все равно не хочется. И это не радовало. И почитать нечего...
   Кстати о почитать. Я же у вампиров такой замечательный талмуд одолжила! И чего я мучусь-то?
  
   Я уже говорила, что у меня есть фразы, после которых хорошие знакомые размышляют, куда бы спрятаться. Но наверное самое страшное это: "Мне скучно" совместно с: "А что если...". В последний раз в таком настроении я серьезно обдумывала, как затопить соседей сверху. Вся проблема сводилась к тому, как открыть дверь на чердак и потом на него переносить воду? Причем перспектива поливать все из стакана, мне совсем не нравилась. О том, что умею колдовать, я как-то благополучно забыла. А поскольку у меня дома нет настолько длинного шланга, чтобы можно было облегчить себе задачу... В итоге, дальше обдумывания идеи дело не продвинулось.
   Бегло пролистав позаимствованное сокровище, я решила попрактиковаться. Не так уж и часто у меня получается помагичить. Причем в глобальном понимании этого слова. Так зачем терять такой шанс? Все равно все спят, и даже ведьмочки не помешают воплотить мои идеи (умолчим, что зачастую идеи или бредовые, или безумные).
   Почему-то Гела обещала, что зелье поможет уснуть. И что потом силы восстановятся. О, наверное, у меня слишком много энергии... Эх... Мою бы энергию да в мирное русло... Именно так я думала, спускаясь к подвалам. Сегодня у меня была бредовая авантюра, вполне в моем стиле - связать некромантию с магией земли. Не могу сказать, что такого до меня не чудили (взять тех же големов), но... У меня немного нестандартная логика, как говорит мою преподавательница: без сто грамм не разобраться.
   Конечно, удобнее было бы для этих целей поэксплуатировать лабораторию, тем более на для этого приспособлена и защищена, но... Я же не хочу, что бы о моих экспериментах кто-то узнал? А тем более обломал весь кайф. Поэтому выбрала подвальные ходы ниже лаборатории, которая и так располагалась под землей. Итак, подвалы - ходят там редко, думаю, свободное пространство для пентаграммы найдется, в крайнем случае, это будет уменьшенная пентаграмма.
   В подвале местечко нашлось... Потом я вспомнила, что не взяла мелки... Пришлось идти за ними, потом опять искать свою нычку.
   Порисовав совсем не в тему мелками, вдруг еще спать захочется до того, как глупостей наделаю, я решила выбрать, что именно послужит для модификации и дальнейшего опробования. В темноте читать неудобно, а я впервые, наверное, жалела о своей магической специализации. Вот бы как у Огонька... Пришлось бежать за фонариком, который когда-то заботливо подарили подруги, зная, что иногда и под одеялом я что-то читаю. А иногда, когда поздно, но еще вовремя вспомнишь о школьном сочинении... Под одеялом писать душно и неудобно, особенно если подсвечивать мобильным, и волосы мешают.
   По идеи, перед каждым экспериментом нужно сделать расчеты - какую пентаграмму лучше брать, какой ширины и объема, сколько в нее силы нужно влить, можно ли как-то усовершенствовать и чего-то добавить, чтобы упростит весь процесс... Но это почему-то не мой путь. Сначала рисуем классическую основу, потом думаем, что хочется получить и что для этого примерно нужно. Роюсь в книжке, вытаскиваю куски из разных рисунков со схожими заданиями опытов и потом чертим до конца. Попробую магичить. Не работает. Ищу ошибку и лишь потом замечаю глобальные "описки", переправляю и еще раз нараспев (под собственный мотивчик) читаю заклинание, указанное в книге. Пробуем магичить, и если это работает - сильно удивляюсь почему, пусть и не совсем правильно. И тогда уже начинаю исправлять недочеты.
   Сегодня получилось то же самое. Для начала я решила наколдовать что-то простенькое, например, вселить в растение жизнь. Понимаю, что негуманно, зато интересно! А что именно оно будет делать? Ответ пришел сразу, когда рядом пробежала крыса. Не могу сказать, что я сильно типичная девушка, но мышей, пауков, змей, лягушек и т.д. я не боюсь. От крыс тоже не шарахаюсь, но немного брезгую. Особенно когда видишь эту дикую живность, с мокроватой свалявшейся шерстью и длинным голом хвостом...
   За материалом для эксперимента опять пришлось идти наверх. Это задалбывало. И идти не просто наверх, а на улицу, поскольку в самой башне мелких растений не было, подходящих для моих целей. Точнее их вообще не было. В результате я притащила целую охапку сухих листьев, веточек, травинок и прочего сора (в темноте при лунном свете не особо попривередничаешь), ведь не целое вековое дерево, или помоложе, тащить... Так что для начала пришлось делать из всего этого растение, а то бы мой эксперимент мало бы чем отличался от создания голема. А мне было интересно вселить душу в растение. По идеи, если верить некоторым теориям, растение состоит из духа и тела, животное - из души и тела. А вот человек - и из души, и из духа, ну и тело. Так вот, если вселить в растение душу, то что получится?.. Очередной идиотский вопрос из области фантастики. Но с другой стороны, если теория верна, то, как можно почти человеку дать задание ловить в подвале крыс?
   В результате я решила не забивать особо голову, и просто поэксперементировать. Сомневаюсь что из первого раза, да еще на ночь глядя и нанедоспав, у меня что-то толковое получится...
   Ткнув чудом найденную среди подтаявшего снега семечку в горшок, в котором я из прочей пыли, комка земли и подтаявшего снега, вырастила сорняк неопределенного вида. Задумалась... Пентаграмма была уже нарисована. Вроде даже работала. И вроде бы даже без каких-то больших отклонений...
   Оно ожило... если не учитывать, сколько у меня на все это пошло энергии... Нечто, на корявеньких ножках подняло предположительную мордочку и.... убежало за крысой. Ну да, на повиновение я его не программировала. Только на ловлю крыс.
   Посмотрев на убежавшее нечто, я потащилась наверх. Мне наконец-то хотелось спать. Надеюсь, за ночь мое творение ничего не учудит, не поднимет на ноги остальных ведьмочек, которые тут же отыщут "виновника тожества" в моем лице.
  
  

Глава 11

  
   Чертенок
  
   Я выспалась. Но, что удивительно, не было снов. Слегка повалявшись на кровати, я, наконец, решила выйти в люди, а точнее на кухню. По дороге раздумывала над желанием Никлара сходить на свидание. Мне стало интересно, куда мы с ним направимся? А еще я волновалась, как с ним связаться и объяснить, что свидание у нас уже сегодня, а ведь вчера мы так и не договорились о деталях. А еще у меня была проблема - мои синяки и ссадины так и не сошли. Попросить накануне девчонок подлечить меня, я забыла.
   Ведьмочки уже были на кухне и о чем-то болтали, поэтому я, быстро поздоровавшись, озвучила свою проблему.
   - Огонек, Янина у меня к вам серьезная просьба, - мой голос вышел каким-то грустным и робким. А по взгляду насторожившихся девчонок я поняла, что они теперь обязательно мне помогут.
   - Что случилось? - Огонек подошла ближе ко мне и, о чудо, дала мне чашку горячего чаю с лимоном.
   - Ну, мы вроде как все сегодня разбредаемся по свиданиям?
   - Ну да, - не выдержала Снежка, явно подыскивая себе союзницу. - Ты что на свидание не хочешь?.
   - Не совсем. Я не могу себе представить три пункта. Первый: как оно будет проходить. Ведь вампир - не человек. И никак я его не могу обозвать нормальным парнем. Во-вторых, посмотрите на меня. Как я с такими ссадинами и синяками покажусь в городе, да и еще на свидании? Ну и третье, на свидание меня-то пригласили, но мы так и не уточнили, где и во сколько встречаемся.
   - С первым тебе никто не подскажет. Второе. С травмами мы тебе поможем, да девчонки? - подмигнув нашим, Снежка потерла ладошки. От ее энтузиазма захотелось на все плюнуть и удрать куда-то подальше и желательно поглубже. - А с третьим не знаю, как быть. Яни, у тебя телефона вампиров нет?
   - Лика, - вмешалась в разговор Огонек, - а через сны?
   - Нету снов, точнее, не снились сегодня, - загрустила я.
   - Дорогая, позволь напомнить, что там сей час снег лежит. Можно одеть, джинсы, свитер под горло - и никто твоих синяков не заметит. И обойдешься без экспериментов - мы ведь не лекари, неизвестно что может выйти. Или, - хитро ухмыльнулась Огнеслава, - ты планируешь где-то раздеваться?
   Я почувствовала как краснею.
   - Ну вас, - смутилась. - Как говорила когда-то моя сестра: "лучше быть готовой ко всему".
   - Надо же, - заулыбалась Снежка, - тогда мы просто обязаны помочь!
   - Девочки, я передумала, - пятясь к двери, я на кого-то наткнулась. Оглянувшись, в очередной раз покраснела. За спиной стояли Рок и Никлар. Блин, как же я наверное ужасно выгляжу. Так как позабыв о праздно шатающихся по нашему " дому" мужчинах, я накинула на себя только халат поверх пижамы.
   - Замечательно выглядишь, - вполне серьезно произнес вампир, от чего я все равно опять густо покраснела.
   - Очень по-домашнему, - усмехнулся нахальный некромант, подмигнув мне.
   - Спасибо за комплимент, но он не отвлечет меня. Объясни, пожалуйста, что ты тут делаешь, да еще и днем? К тому же, насколько я знаю, днем вы спите.
   - Читай меньше фэнтази, - очень ласково улыбнулся он. - Мы же все же не нежить, чтобы солнца бояться. Не любим, но оно нам не вредит в отличие от той неживой дряни. Я знаю, что появился раньше, чем мы договаривались, но есть пару вопросов. Во-первых, я вернусь за тобой через часа два - можешь спокойно собираться. Во-вторых, дамы, - это уже адресовалось всем присутствующим, - после вашего посещения исчезла одна книга...
   Все дружно развернулись к Геле:
   - Я люблю коллекционировать древности, - пробурчала она, - но клептоманией не страдаю.
   - Передай Повелителю, - быстро сориентировалась Янина, - что мы вернем в ближайшее время. Кажется, у меня есть право брать книги, не так ли?
   - Есть, - улыбнулся Ник и тут же откланялся, тихо шепнув мне: - жду встречи.
   - Это откуда такие привилегии? - поинтересовалась Огонек.
   - Давняя дружба - фыркнула Янина, а мы все заулыбались
   Пока девчонки не успели вспомнить о моей дикой просьбе, я тихонько ушла в комнату. У меня было мало времени на сборы. Зайдя в ванную, еще раз обозрела свои синяки. Да уж, вид так себе, но жить можно. Принимая душ, я думала, как лучше мне одеться. Так как на улице холодно, то свитер и куртка - вещи первой необходимости. Но вдруг мы зайдем куда-то посидеть, погреться. Я же не Огонек со Снежной, которые даже в лютый мороз умудряются одеться по-осеннему. Я мерзлячка, и мне надо подобрать практичный, но в тоже время теплый и элегантный костюм.
   С такими мыслями закончила омовения, насухо вытерлась пушистым полотенцем и отправилась перебирать свой гардероб. Спустя час наконец наткнулась на вполне нормальную, приемлемую, мне так казалось, одежду. Плотные черные вельветовые брюки, темно-зеленая рубашка с серебряной вышивкой и в дополнение черная с крупной вязкой кофта, которую можно всегда снять. И теплая! Поверх я решила одеть черную дубленку с капюшоном, отороченным по краю мягким мехом неопознанной животинки. Выбранную одежду я отложила на кровать, запихнув все остальное добро в шкаф. Посмотрев на часы, поняла, что надо поторопиться. До назначенного времени оставалось еще тридцать минут, но разве для женских сборов это срок?
   Успевшие посохнуть волосы категорически отказывались принимать форму задуманной мной прически, порываясь выбиться очередными петухами. Заглянув в зеркало, критически обвела себя взглядом и пришла к выводу, что чего-то не хватает. Покрутив головой, увидала коробочку, которую накануне мне подарил Никлар. Тогда я не стала ее открывать, а засунула в карман. Вечером мне было не до подарков, но нынче проснулось неуемное женское любопытство. То, что там лежало, идеально дополнило мой образ. На красном бархате поблескивали маленькие сережки. Каждая из них напоминала листок дуба, отлитые из какого-то светлого металла, и усыпанные мелкими зелеными камушками. Вот тут я могла точно сказать, камешки- настоящие изумруды. Вдев из в мочки ушей, покрутилась перед зеркалом, сдерживаясь, чтобы не запрыгать и не захлопать в ладоши как маленький ребенок.
   Внезапно позвонил мобильный телефон. На экране светилась надпись: "Дом".
   - Алло, - поздоровалась я со своими родственниками. Со всеми этими приключениями я совсем забыла о племяшке (что было непозволительно!) и о муже сестры. Хотя вот о нем как раз можно было особо не переживать. - Привет, котенок, как ты малыш?
   Пока моя племяшка весело мне рассказывала о своих друзьях из садика, в дверь комнаты постучали.
   - Малыш, подожди секундочку, - попросила я маленькую собеседницу и открыла дверь. - Ник, проходи и подожди пару минут, я сейчас закончу разговаривать, - с этими словами впустила вампира в комнату.
   - Котенок, так что ты там про Алешу? - ухватив последнее имя из разговора, поинтересовалась у ребенка. Неожиданно почувствовала, как у меня защемило в груди от понимания, как долго я их не видела и насколько успела соскучиться. - Дите, а как ты кушаешь? Папа кормит? Научился тебе, наконец, косички делать? - заинтересовалась я.- Малыш, дай ему трубочку. Макс, - со всей возможной строгостью в голосе начала разговор со свояком, - ты почему ей конфеты даешь? Врач сказал: нельзя! - выслушав объяснения мужчины, еще пару минут с ним поговорила, расспрашивая про их быт, затем попрощалась. Перевела взгляд на застывшего у двери вампира и подивилась, настолько холодным и отстраненным он выглядел.
   - Кто это был? - без эмоций спросил Ник. - Твой муж и ребенок?
   - Нет, не муж, но ребенок почти мой, - правдиво отозвалась я.
   - Почти? - недоуменно поднял бровь нелюдь, явно растерявшись.
   - Дочка моей погибшей сестры. Я им с Максом помогаю. Можно сказать, заменяю сестру, - грустно улыбнулась. Я подхватила дубленку и продолжила. - Пойдем?
   - Понятно. Надеюсь, когда-нибудь ты захочешь рассказать мне эту историю, - прикрывая за нами дверь, произнес мужчина. - Малыш, почему ты сегодня не пришла ко мне в сон? Я ждал.
   - Не знаю. Мне ничего не снилось. Спала как убитая. Давно со мной такого не было, - почему-то я начала оправдываться. - Ник, - протянула я его имя. Он с улыбкой глянул на меня с высоты своего роста. - Спасибо за подарок. Мне он понравился. Только скажи мне? это обычные сережки или ждать подвоха?
   Вампир улыбнулся и, подмигнув, произнес:
   - Это же сюрприз, так что со временем сама узнаешь. А сейчас прошу об этом не думать и довериться мне, - с этими словами он непонятно откуда вытащил большой букет ярко-красных роз.
   - Ох, - вот так невразумительно отреагировала я, несколько запоздало добавив: - Спасибо, такие красивые!
   Галантный кивок был ответом на мое восхищение. Я зарылась носиком в цветы, пахнущие просто одуряюще сладко. Казалось, что их только-только срезали - на лепестках даже трепетали маленькие капельки воды, красиво искрящиеся на свету. Быстро отыскав вазу и поставив цветы в воду, потратила еще несколько минут, чтобы бегом отнести шикарный букет в спальню.
   - Идем? - поинтересовался у меня Ник, когда я снова появилась на лестнице.
   - Ага, а куда?
   - Увидишь. Кажется, у вас сегодня экскурсионный день запланирован? Если есть пожелания, можешь озвучить. Главное - верь мне, - его мягкий голос словно гипнотизировал. На это я смогла только кивнуть, а мое сердце забилось в предвкушении чего-то необычного и романтичного.
   Какого же было мое удивление, когда при выходе из башни нас ждала карета, запряженная двумя белыми лошадьми.
   - Значит, любишь красивые жесты? - восхищенно рассмеялась я.
   - Я посчитал, что так будет интересней. Но это только до первого пункта нашей экскурсии, а дальше, малыш, мы прогуляемся, - улыбка чуть приоткрыла острые кончики клыков.
   За окном мелькали дома старого Бухареста. Яркое солнце заливало улицы, отражалось в стеклах и рассыпалось яркими брызгами по каменной кладке стен. Интересно, Ник выбрал такое средство передвижение только чтобы меня впечатлить или погожий день тоже сыграл свою роль? Массивная архитектура прошлых веков, вымощенные камнем улицы и звонкий цокот лошадиных копыт создавал впечатление, что мы перенеслись в прошлое. Даже люди, неспешно шагающие по улочкам, казались кусочками картинки прошлой жизни.
   - Ник, а куда мы едем? - все же поинтересовалась, на миг оторвавшись от стекла. Вампир сидел, привалившись спиной к мягкой спинке сидения, и внимательно разглядывал столь увлеченную меня. От его сверлящего взгляда мне захотелось передернуть плечами. - Не смотри на меня так.
   - Как? - ухмыльнулся он, хотя явно все понял с первого раза.
   - Словно удав на кролика, - буркнула я, развеселив своего спутника.
   - Нам пора выходить, - ушел от ответа вампир. И карета на самом деле замедлила свой ход и остановилась. Спрыгнув на мостовую, Никар подал мне руку.
   Стоит ли говорить, что карета привлекала внимание всех окружающих. Заинтересованные взгляды заставили меня смутиться. Будь я одета в меха, чувствовала бы себя королевой, а в своем обычной, пусть и теплой дубленке скорее напоминала золушку рядом с принцем.
   Впрочем, все эти сомнения в себе самой мгновенно отошли на второй план, когда я рассмотрела, куда именно меня привезли. Здание Парламента впечатляло куда больше, чем если рассматривать его на картинках интернета или открытках. Оно было огромным! Необъятным и необозримым. Сфотографировать его целиком оказалось решительно невозможно. А я пыталась! И порядком веселила этим моего вампира. Во время всего этого я недоумевала, а зачем, собственно, маленькой Румынии такой грандиозный офис для депутатов? А если вспомнить, что для постройки этого здания Николае Чаушеску - политический деятель времен СССР снес часть Старого города Бухареста, вообще нонсенс.
   Затем мы прошлись по улице Победы, которая оказалась одновременно главной и самой неухоженной улицей города. Зато на ней стоял "Атенеум" -- огромный концертный зал. Признаться, мне он очень напомнил Театр оперы и балета в Киве, но свои сравнения я оставила при себе, решив не делиться соображениями с Никларом, который явно гордился своим городом. Зачем расстраивать человека?.. Вампира. Просто дорогое мне существо, что самое важное. Рядом с с Атенеумом находился памятник погибшим во время революции 1989 года, на котором написано следующее (мне прочел и перевел мой спутник): "это Стена воспоминаний, это пирамида Победы, а это вот, посмотрите, Площадь раздумий".
   - Красиво! - резюмировала я.
   - А сейчас еще и вкусно будет, - порадовал меня вампир. А я-то уже думала, как бы сообщить о том, что мой желудок начал грызть позвоночник, недовольный утренней кормежкой только одним лишь чаем. Я всегда была маленькой и прожорливой. Как говориться: "легче прибить, чем прокормить".
   В супермаркете, пока я рассматривала красивейшие свечи, вампир купил вино и какой-то снеди. Затем мы спустились в метро и проехались в разрисованном граффити светлом вагончике. Прогуливаясь вдоль реки Дымбовицы, бросали кусочки хлеба речных чаек и уток. Точнее бросал птицам еду Ник, а я сама усердно подкармливалась круасанами, с голодухи казавшимися самым вкусным, что я когда-либо видела.
   - Малыш, ты мне доверяешь? - опять он задал этот вопрос.
   - Ты чего все время одно и то же спрашиваешь? - попыталась уйти от ответа.
   - Не сердись, просто... - и вампир протянул мне какую-то ткань. - Разреши, я завяжу тебе глаза.
   - Можешь обойтись и без этого, - усмехнулась, - я и так уже заблудилась дальше некуда.
   - Лика, - рассмеялся Никлар.
   Пожав плечами, я дала ему завязать мне глаза. Неожиданно теплые руки, аккуратно повязали мне повязку.
   - Это ненадолго, - успокаивающий голос раздался возле самого уха.
   Некоторое время я шла, вцепившись в руку Ника как утопающий в спасательный круг.
   - Ступеньки, - предупредил мой спутник. Послышался звук открываемой двери, и мне в лица ударил поток теплового воздуха, наполненного потрясающими запахами еды! - Переступи порог, - продолжал направлять меня Никлар. Его пальцы легко справились с пуговицами дубленки и расстегнули кофту. И хотя на мне еще оставалось немало одежды, эти манипуляции с моим раздеванием, учитывая, что на глазах у меня была повязка, заставили меня покраснеть. Хорошо хоть Никлар никак не прокомментировал мое явное смущение. Не снимая ткани, он вновь потянул меня за собой. Снова звук открываемой и закрываемой двери. И только тогда с меня стянули повязку. Свет резанул по глазам, заставляя зажмуриться. Ник с тихим смешком привлек меня к своей груди, позволяя спрятаться от света. Я только порадовалась такой возможности, вдыхая его такой уже знакомый запах.
   Когда я смогла осмотреться, то оказалось, что мы находимся в небольшом кабинете в каком-то ресторане. Стены были обиты красным атласом, у стены стоял угловой черный кожаный диванчик. И столик из темного дерева.
   - Вампирская обстановочка,- рассмеялась я, а Ник улыбнулся мне в ответ, пожав плечами, как бы говоря, что это просто стечение обстоятельств.
   Кормили здесь замечательно. Впрочем, запомнить хоть одно название блюд румынской кухни я оказалась неспособна, усердно жуя и пытаясь вовремя участвовать в диалоге с Ником, который весьма меня удивил, так же заказав себе вино и какую-то еду. Я думала, он только кровью питается. Это я у него и спросила. Вампир долго от души смеялся, затем легонько щелкнул меня по носу и произнес:
   - Стоит еще раз сводить вашу компанию в библиотеку и дать справочник о вампирах, высших и нежити. Поверь, я способен на многое, что неподвластно нежити.
   Я смутилась, и сделала слишком большой глоток из бокала с вином, чудом не подавившись. Интересно, эта фраза на самом деле была задумана весьма двусмысленной, или это мне уже в голову алкоголь ударил? А то я постоянно была трезвым родителем для семьи друзей и для опьянения мне хватало обычно лишь пробку понюхать. А сегодня я все еще была трезвой только потому, что на холоде спиртные пары быстро выветривались.
   Ужин закончился, мы оба в благостном расположении духа вышли на улицу. И на этот раз я могла идти без повязки, что лишь только добавляло хорошего настроения.
   Пошел снег. Белые хлопья кружились и падали, застревая в длинном ворсе оторочки капюшона. Давно на улице включились фонари, освещая дорогу желтыми пятнами электрического света. Ник вел меня узкими улочками, приобняв за плечи. Я рассмеялась очередной шутке о неумелой ведьме и слегка толкнула его в плечо. Ник внезапно подхватил меня на руки и закружил, я пискнула от неожиданности, хихикнула и потребовала поставить меня на землю. Мой вампир мгновенно послушался, давая возможность мне медленно сползти по его груди. Я все еще не касалась асфальта даже носками, когда наши глаза оказались на одном уровне. Я замерла, словно загипнотизированная и потянулась к его губам, в очередной раз отметив, что клыки мне совершенно не мешают. А вокруг сияя кружился легкий снег.
   - Нам пора возвращаться, - напомнил Ник, услышав как часы пропикали одиннадцать.
   Жаль, что все хорошее кончается. Мне как никогда захотелось сказать: "остановись, мгновенье, ты прекрасно!"
  
   Огонек
  
   Утро началось с обычного риторического вопроса: что одеть? Опять открыв дверцу шкафа, которую я раздраженно захлопнула несколькими минутами ранее. В целом, а чего я мучаюсь? В экскурсиях чем проще - тем лучше. А с другой стороны... Мне хотелось выглядеть красивой для...себя в первую очередь. Ну... и для Габриеля, естественно, тоже. А какой женщине не понравиться ловить на себе восхищенные мужские взгляды?
   Поняв, что после подобных рассуждений я вообще способна буду выбрать вечернее платье, решила отвлечься.
   Собственно, кода я ехала в Румынию, то о самой стране и о столице в частности прочитала изрядное количество литературы, чтобы хоть знать, чем буду восхищаться. Ну или не восхищаться - в таком случае не спешила бы расстраиваться и разочаровываться, если бы мои надежды не оправдались.
   Взглянув на часы, поняла, что у меня есть время в запасе. Значит, стоит выпить кофе, поклянчить у Лики что-то вкусненькое и можно будет отправляться на прогулку. Натянув джинсы, ботинки на удобной платформе и мягкий кремовый свитер, спустилась по лестнице.
   Как ни странно, там я оказалась самой первой, это если учесть, что жаворонком никогда не была. Поставив на плиту чайник, не утруждая себя зажиганием спичек. Надеюсь, когда Геля говорила: "не колдовать" она не имела в виду вообще не использовать магию, а подразумевала лишь какое-то глобальное ведовство.
   Вскоре подтянулись Янина и Снежка, и каждой из них я вручила по большой чашке чая с лимоном и мятой. Последней приплелась Лика и попросила о помощи. Косметологической. Не то, чтобы мы отказали, просто предупредили о последствиях. Собственно эта наша честность и заставила нашу сновидицу передумать. Причем почти мгновенно. Да, видимо, она нас уже очень хорошо знает, наши сильные и слабые стороны. Хотя Чертенка наша права - такое упущение быть настолько некомпетентными в этой сфере.
   - А где мелкая? - поинтересовалась я.
   - Спит, - откликнулась Кэт. - У нее пару раз будильник пиликал и телефон звонил.
   На лестнице послышался топот и грохнула входная дверь.
   - Не спит, - подытожила я. - И явно опаздывает.
   Остальные лишь улыбнулись.
   Впрочем, напоминание о времени было очень даже кстати, и мы дружно потянулись собираться. Мне надо было только куртку прихватить. Вот уж не знаю, где все утро пропадал рийхард, но я решила не опаздывать. Даже подожду его минут пятнадцать, если понадобиться. Но не больше. Я все еще не знала, чего хочу для себя, для нас. И стоит ли пробовать.
   Поднявшись по лестнице и свернув коридор спального этажа, наткнулась на Никлара, почему-то задумчиво стоящего в тени.
   - Еще раз здравствуй, - поприветствовала я его, - Ник, ты наешь, хоть мы и не обычные люди, но натыкаться в темных углах на вампиров - не предел желаний.
   - Ну прости, - невозмутимо пожал он плечами. - Хочешь, в следующий раз я колокольчик повешу?
   - Да уж, представляю эту картину, - усмехнулась я. Подняв на него взгляд и наткнувшись им на кончики клыков, виднеющиеся благодаря улыбке из-под верхней губы, испытала чувство дежавю, напополам со смущением. В прошлый раз такой шутливый разговор закончился поцелуем. При следующей встрече оказалось, что Ник - избранник нашего Чертенка. И некоторая незавершенность произошедшего заставляла меня ощущать неловкость каждый раз, когда я видела свою подругу и ее вампира вместе. Словно я нарочно влезла в их отношения. Глупо, наверное, но дела обстояли именно так.
   - Я люблю ее, - вдруг сказал вампир посмотрев куда-то в сторону.
   - Я очень рада, - искренне обрадовалась я за подругу. А еще полегчало от понимая, что, видимо, не одна я чувствовала себя не в своей тарелке.
   - А ты, похоже, перестала бегать по балконам от своего демона, - полуутвердительно - полувопросительно поинтересовался Нниклар, усмехнувшись. - Друзья?
   - По мере возможности, - прищурилась я. - Ты избранник моей подруги в первую очередь. А уже потом мой друг.
   - Женская солидарность?
   - Она самая, - рассмеялась я. - Ну и как ощущать себя принцем на белом коне?
   Похоже, Никлар растерялся.
   - Вампиры скорее призваны играть какие-то темные роли, - наконец отозвался он.
   - Советую сменить амплуа, если решишь добиваться взаимности от Лики, - посоветовала я. - Извини, мне пора.
   Никлар кивнул:
   - Спасибо.
   - Сочтемся, - подмигнула я. А что? Неплохо заручиться благодарностью Ника. Вдруг судьба еще занесет в Бухарест.
   Настроение определенно улучшилось. В душе лилась вода, значит Лика отправилась наводить марафет перед свиданием. Я надеялась, что у подруги хватит прозорливости принять подарок судьбы как данность и перестать искать подвох там, где его не было. Собственно, мне и самой стоило последовать этому же умозаключению... Пожалуй, сегодня как раз и был тот день, чтобы наконец с этим определиться. Подхватив черно-серебристый пуховик, захлопнула за собой дверь и снова понеслась по лестнице вниз. Если я собиралась не опаздывать, в запасе у меня оставалась лишь одна минута до оговоренного времени.
   Тем не менее, Габриель уже находился в гостиной. Завидев меня, он поднялся из кресла, а я залюбовалась хищной грацией этого простого движения.
   Мы вместе вышли на улицу. Снега не было, и день радовал нас погожей погодой и ярким, пусть и не греющим солнышком.
   - Куда мы пойдем? - поинтересовалась я, чтобы нарушить молчание, которое, похоже, рийхарда как раз и не тяготило.
   - Гулять, - лаконично отозвался он.
   Я почувствовала себя дурой.
   - Посмотрим город, а потом я приготовил сюрприз, - с улыбкой продолжил демон, видимо, уразумев, что стоило бы продолжить.
   - Какой? - не удержалась от вопроса.
   - Тогда это не будет сюрпризом, - весьма разумно заметил Габриель, весело прищурившись.
   Итак, нынешний Бухарест - это широкие бульвары с трехрядным движением, парки с озерами, помпезные общественные здания, внушительные монументы, которые придают городу некий "парижский" дух. Отпечаток латинского влияния здесь соседствует с мистицизмом православных храмов.
   Причем я знала, что Раньше Бухарест был прекраснее. Он сильно пострадал во время Второй мировой войны, а еще сильнее в период правления Николае Чаушеску. По приказу румынского генсека уцелевшая во время бомбежек союзников историческая часть Бухареста была разрушена. Снесли старинные церкви и прекрасные дворцы. Не менее мощный удар по архитектуре города нанесло землетрясение в семидесятых годах прошлого столетия. Но даже то, что осталось, смогло передать настрой этого города.
   На холме, на правом берегу Дымбовицы, в центре города очень живописно расположился главный храм страны - Патриарший собор. На него мы полюбовались издалека со смотровой площадки, куда меня вывел Габриель, демонстрируя потрясающее знание незнакомого города, словно прожил тут лет десять, а не провел последние семь веков вмурованным в лед. Оттуда же замечательно просматривался Патриарший дворец, расположенные вокруг собора здание Палаты депутатов, колокольня и три каменных креста, возведенных в период пятнадцатого - семнадцатого веков, образовавшие впечатляющий комплекс.
   Нырнув в ближайший подземный переход, ведущий к метро, проехали до станции с легко переводимым названием Universitate, чтобы оказаться на аккуратненькой площади.
   - Пойдем, - Габриель потянул меня к одному из небольших магазинчиков, деликатно, но при этом твердой рукой подтолкнув в дверной проем. Воздух здесь оказался наполненным особым, легко узнаваемым запахом книжной пыли и ароматом, свойственным страницам книг, едва вышедших из печати. На полках, тянущихся вдоль стен и на стеллажах были расставлены и аккуратно отсортированы новенькие книги и подержанные пыльные тома самых разных жанров, на разных языках, стоящие копейки. Пусть я и не имела замашек Гелы, жаждущей собрать в своей коллекции все мало-мальски древнее и ценное, но испытала непреодолимое желание скупить как минимум половину всего товара. Габриель спокойно привалился плечом к одному из стеллажей, с довольной улыбкой наблюдая за моими метаниями в заранее обреченной на фиаско попытке умерить свой аппетит.
   - Позволь напомнить, что наша прогулка фактически только началась, - я вздрогнула, услышав его голос у самого уха. Пытаясь выбрать между двумя книгами, одна из которых должна была стать уже седьмой в стопке моих покупок, я совершенно не заметила, как близко он подкрался.
   Оплатив все двенадцать томов и договорившись с хозяином забрать пакет сегодня вечером или завтра утром, мы снова вышли из полумрака магазинчика на солнечный свет.
   Поймав такси, Габриель поинтересовался:
   - Какой из парков предпочитаешь посмотреть Чишмиджиу или Херэстрэу ?
   - Пока они для меня различаются лишь зубодробильными названиями, - откликнулась я, заслужив возмущенный взгляд таксиста.
   - Херэстрэу раскинулся на большей площади и там больше озер, а Чишми находится в самом центре Бухареста...
   - Не надо озер, - попросила я, припомнив приключения Мокоши. - Местные русалки не перенесут знакомства с очередной представительницей нашей ведьминской компании, - поделилась я с демоном соображениями. Для того чтобы любопытный таксист не подслушал это не совсем нормальное для обыкновенных людей общение, мне пришлось прошептать эти слова почти что вплотную прижавшись к Габриелю. В следующий миг я поймала в зеркальце заднего вида очередной взгляд водителя, явно решившего для себя, что мы ищем скорее уединения, а не достопримечательности.
   Всю оставшуюся поездку я старалась держаться от рийхарда на пионерском расстоянии и всячески делала вид, что не замечала и совершенно не интересовалась причиной, по которой на его губах блуждала легкая улыбка.
   Габриель попросил высадить нас в паре кварталов от центрального входа в парк. И расплатился, пока я сдерживала желание слегка расплавить резину колес. Ну совсем немножечко!
   Мы уже свернули с центральных улиц в жилой квартал, а я не переставала крутить головой. Здесь отремонтированные красивейшие особняки перемежались с цыганскими домами - большими запущенными зданиями с заколоченными окнами и дверями, с собаками во дворах. Странное зрелище.
   На встречу нам попадались идущие по свои делам как румыны, так и собственно цыгане. Кстати о коренном населении. Местные парни оказались очень симпатичными и даже красивыми - что-то среднее между турками и итальянцами. Но вот темперамент у них оказался явно не южный. Все, у кого мы справлялись о дороге, отличались спокойствием и некоторым пофигизмом, что соответствовало тому, что я заранее узнала из интернета еще в Киеве. Девушки не впечатляли вообще, поголовно темненькие и довольно страшненькие. Наши гораздо интереснее. Невольно задалась вопросом: как такие девушки потом рожают таких парней?
   А вот цыгане меня разочаровали. Я ожидала увидеть красивых и гордых людей, а наблюдала лишь убого одетых, ходящих босиком, просящих милостыню или просто сидящих в закоулках. Никаких песен, плясок или театра "Ромэн" не было и в помине.
   Сам сад Чишми производил исключительное впечатление: казалось, будто попадаешь в маленький зеленый оазис в самом центре шумного города, с историей которого он органически связан.
   - В давние времена здесь было болото, - вторя моим мыслям, принялся рассказывать Габриель. - На нем рос камыш и папоротник, водились дикие утки. Особую роль в превращении болотистого участка в цветущий сад сыграл русский генерал Киселев. После русско-турецкой войны и заключения мирного договора в Адрианополе генерал Киселев стал руководителем русской администрации в румынских княжествах. За несколько лет он много сделал для благоустройства Бухареста. В частности, приказал осушить болото и создать на этом месте городской сад.
   - Откуда ты все это знаешь? - в очередной раз подивилась его осведомленности.
   Рийхард таинственно улыбнулся и сделал пригласительный жест, явно не собираясь удовлетворить мое любопытство. Похоже, ему нравилось держать меня в неведении и заставлять мучатся догадками.
   - Скажи, тебя не смущает, кто я? - поинтерисовался Габриель, взяв мою ладонь в свою.
   Вот и подошли к самому главному, - поняла я.
   - Смущает, - призналась, но тут же поспешила объяснить. - В библиотеке вампиров я прочла немало информации про демонов, все источники твердят, что вы - не люди, не умеете чувствовать как мы, живете другими приоритетами. Меня смущает именно это, а не твоя раса.
   - Так и есть, - кивнул Габриель. -Мы живем другими приоритетами. Долг, преданность повелителю. Ну и так далее. Любовь где то в конце списка, если вообще есть в понимании том, которое вы вкладываете в это слово.
   - Знаешь, очень похоже на жизненные установки Снежки, - усмехнулась я, чтобы скрыть, насколько мне не понравилось окончание его фразы. Если для демонов не существует чувственной привязанности, то кто я для него? Решила это для себя выяснить. - Габриель, мне кажется, или ты несколько необычные представитель своего народа? - я медленно подбирала правильную формулировку. - Просто я бы не сказала, что ты слишком уж отличаешься от кого-то из наших новых знакомых: Рока, вампиров...это если не брать во внимание именно людей.
   - В каком-то смысле так и есть, - Вздохнул демон, чуть поморщившись.- Я действительно стал странным. У Рока есть на эту тему интересная теория. Я с ней, правда, не совсем согласен.
   - Расскажешь? - полюбопытствовала я, понимая, что многое бы дала, чтобы это узнать.
   - Он считает, что канал был двух сторонним, - недовольно поморщился Габриель. - Что я тянул эмоции у людей, как Снежные тянули мою магию. Чушь
   - Я так понимаю, что тебе не нравиться сама мысль, что в тебе есть частичка Снежных, - "перевела" я. - Что ж, могу понять это. Но должна признать, что ваши поступки и некоторые суждения слишком уж похожи.
   Рийхард промолчал, лишь чуть четче обозначившаяся линия подбородка выдала, насколько ему это сравнение не понравилось... и насколько жестко он себя контролировал. Это стало сигналом для меня прекратить обсуждение данной темы.
   - Огонек, скажи вы все наследственные ведьмы? Как Снежная? Или первые в роду? - поинтересовался мой спутник, снова перехватывая инициативу в общении.
   - По-разному. Но я здесь тоже отличилась, - несколько грустно усмехнулась я, - у меня в роду магический дар передается по женской линии, но это дар магии Земли. Можешь представить удивление моей родительницы, когда принялась поджигать все вокруг, стоило только потерять контроль над эмоциями.
   - Да уж, - усмехнулся рийхард.
   - Впрочем, насколько знаю, твои способности тоже весьма необычны, - "закинула удочку" я, заодно таким образом сообщив, что полюбопытствовала "личным делом" моего спутника.
   - Полукровка, - недовольно бросил Габриэль. - Отец - снежный демон.
   Я себя готова была по лбу стукнуть. Да что ж это со мной сегодня? Куда подевалась хваленая дипломатичность? Уже повторно выбираю тему, которая весьма неприятна для Габриеля. Попыталась загладить неловкость:
   - Собственно, своего я тоже не знаю. Скорее всего, способности пироманта я унаследовала именно от него.
   - Ты живешь одна? - поинтересовался рийхард. - Или тебя мама пирожками кормит?
   - Нам с ней рекомендуется видеться только по праздникам, чтобы не провоцировать природных катаклизмов, - фыркнула я. - На самом деле, все не так радикально, но и нас действительно слишком разные характеры, чтобы тихо-мирно сосуществовать рядом. Да, можно сказать живу одна.
   - "Можно сказать"? - приподняв бровь демон, мгновенно угодив в расставленную ловушку.
   - Ну да, - весело улыбнулась я, - Лика так часто у меня бывает и уничтожает столько продуктов, что вполне могу считать ее своей квартиранткой.
   - Понятно, - рассмеялся Габриель.
   В саду Чишмиджиу оказалось множество живописных уголков: озеро, терраса роз, фонтаны и так называемый "римский круг", где стоят бюсты выдающихся румынских поэтов и писателей -- Николае Бэлческу, Иона Луки Караджале, Михаила Эминеску и многих других.
   Ко всему прочему Габриель оказался приятным собеседником, стоило только больше не касаться тем его вражды со Снежными, а так же замечательным рассказчиком.
   Невдалеке показался ларек, в котором продавали кофе, фантастический запах которого я ощущала даже отсюда. Усмехнувшись, демон попросил:
   - Подожди меня две минуты.
   - Девушка, хочешь, погадаю? - послышался позади меня немного хрипловатый женский голос.
   Обернувшись, рассмотрела в тени соседней аллеи, берущей начало от развилки, на которой мы остановились, несколько цыганок. Две женщины постарше сидели на скамейке неподалеку, а тройка девиц споро подскочили ко мне, стоило отойти рийхарду.
   - Спасибо, не стоит, - попыталась вежливо отказаться я, с неприятием отметив, что одежда у них покрыта жирными пятнами, а под ногтями ближайших из них виднелась грязь. Цыгане цыганам рознь, у меня в университете училась девушка из их народа, с которой мы сидели за одной партой и даже до сих пор периодически встречались на кофеек, но этими я банально брезговала.
   - Постой, яхонтовая, - цыганка ухватила меня за руку.- Сибилла все знает, все видит, всю правду расскажет, и про тебя, и про него, - она стрельнула глазами в спину демона и продолжила вещать: - ждет тебя жизнь долгая, дорога длинная... Я все вижу, все знаю.
   А еще пришло чувство, что на меня пытаются давить ментально, словно насильно подталкивают к полугипнотическому трансу. Не была б ведьмой, возможно, и не ощутила бы этого даже.
   - Хватит! - рявкнула я, вырвав руку. Если учесть, что я знала, что длинной жизни мне из-за специфики моей магии не светит, это заученная как под копирку речь новоявленной мойры привела меня в бешенство.
   Девушка зло блеснула на меня глазами и процедила сквозь зубы, мгновенно потеряв весь свой томно-загадочный вид:
   - Вежливость не в почете, красавица? Циганского проклятия не боишься? Не страшишься навсегда одной остаться, высохнуть от одиночества?
   Я посмотрела в глаза этой дряни, чувствуя, как кончики пальцев покалывает от магии.
   - Сибилла! - окрик мгновенно прервал дуэль взглядов.
   Девушка отступила, давай дорогу одной из старших женщин, подошедшей уже почти вплотную к нашей группке. Видимо, почувствовав неладное, она решила вмешаться. Я слегка прикрыла веки, рассматривая новую участницу, которая была однозначно опрятнее своих подопечных, держалась достойно и без вызова в движениях, но отпускать силу не спешила. Ей было лет пятьдесят на вид, но возможно, ее рано состарила бродячая жизнь, не знаю, да и не особо интересно мне это сейчас было. Бросив Сибилле пару коротких реплик на своем наречии, на который я не успела перенастроиться, цыганка вновь перешла на румынский и обратилась ко мне:
   - Не сердись, не опознали молодые ведьмы истинной. Мое имя Шанита, означает "спокойная", твоего не спрошу, Кхамали буду называть, рыженькой.
   Я невольно успокаивалась под ее размеренную речь, но на всякий случай отслеживала, не пытается ли она на меня воздействовать. Не пыталась, а значит, и поговорить можем.
   - Что ж вы молодежь не учите распознавать ведьм? - усмехнулась я, чувствуя себя сейчас и впрямь намного старше этих трех девчонок, внимательно ловящих каждое наше слово. - Наглые больно, уму разуму не свои, так чужие учить могут, - я не угрожала сейчас, и Шанита это понимала, а потому только лукаво улыбалась. - Цыганское проклятие сразу обещают.
   - Так вот и учились как раз,- рассмеялась женщина.
   - Еще скажи, что специально именно ко мне подослали, заранее ведунью распознав, - с сарказмом произнесла я.
   - Не скажу, - фыркнула цыганка. - Дуры они молодые. Давай я тебе погадаю. Правду скажу.
   - Я это уже слышала, - несколько грубовато отозвалась, но ладонь все же протянула.
   - Левая рука отражает то, что заложено, правая - как этим воспользуешься. У тебя две линии жизни, - заговорила она после короткой паузы, когда я поднесла и вторую открытую ладонь. - Одна короткая, вторая - длинная. Используй второй шанс, Кхамали, не упусти его. Жизнь яркая у тебя, друзей много. Любви нет - сама ее избегаешь. Но избранник есть, только вот он как-то с твоими линиями жизни связан.
   - Я благодаря ему жить буду, или умру? - поинтересовалась спокойно, словно не о себе слушала.
   - Не знаю, не пойму, - посетовала Шанита. - Сложно ведьмам гадать, нестабильна судьба ваша. Вот, гляди, нет у тебя линии судьбы - не подчиняются ваши жизни ей, зато эту, - она ткнула пальцем в полукруглую линию у самого края ладони под мизинцем, - линию интуиции, что способности медиумов и ведьм отображает, у большинства не найдешь совсем.
   - А еще что скажешь? - заинтересовалась я, веря каждому слову. Чувствовалось что-то в этой женщине... привычное... Точно! Так мои ведьмочки ощущались, носительницы магии.
   - Проклятие на тебе лежит, - задумчиво пробормотала она. - Да не личное, не родовое, более древнее.
   - Знаю, - кивнула, показывая, что об этом она может не продолжать. - Еще что-то есть?
   - Интересного - ничего. Дорога дальняя, волнения да проблемы, улыбки да радости, можешь знаменитой стать, а можешь и не стать, ерунда всякая.
   - Спасибо, - искренне поблагодарила я.
   - Он тебя уже некоторое время ждет, - кивнула мне за спину Шанита. - О нем я гадала?
   - Наверное, - я не обернулась, зная, что никого кроме Габриеля там не окажется.
   - Отблагодаришь меня? - внезапно спросила женщина.
   - Смотря как, - все же не спешила сразу соглашаться.
   - Деньги не возьму, ты уже их жизнями, - кивок в сторону трех молодых цыганок, - расплатилась. Ответь просто на вопрос: кто он?
   - Не человек, - задумчиво произнесла я.
   - Ты подтвердила мою догадку, - кивнула Шанита, - но ведь большего не скажешь?
   - Не скажу, - улыбнулась я.
   - Не упусти своего шанса, Кхамали, - напутствовала она меня напоследок.
   - И вам удачи, - отозвалась я, поворачиваясь к демону, задумчиво стоящему с двумя стаканчиками кофе и пакетом круасанов.
   - Твой уже успел остыть, - проинформировал меня демон, тактично не бросаясь тут же расспрашивать о моем общении с цыганами.
   - Не проблема, - улыбнулась я - жидкость тут же забулькала. Потянувшись к стаканчику Габриеля, чтобы проделать аналогичную процедуру, соприкоснулась пальцами с его и невольно отдернула руку, словно обжегшись. Было в этом жесте что-то слишком личное.
   Рийхард сделал вид, что не заметил моей промашки и только теперь поинтересовался:
   - Интересное получилось общение?
   - Мне погадали, - ушла я от ответа. - Похоже, мне попалась не шарлатанка.
   - Много нового узнала? О настоящем, о будущем? - явно заинтересовался демон, провожая взглядом группу женщин, постаравшихся быстрее покинуть аллею.
   - Всего по чуть-чуть. Многое уже знала, - задумчиво отозвалась я, решая, что именно могу рассказать. Выходило, что ничего. - Я должна сама сначала осмыслить услышанное. А потом расскажу...
   - Если захочешь, - тактично добавил рийхард.
   Я только улыбнулась. Вот в этом я очень сомневалась.
   Начинало вечереть, хотя время еще было не позднее. Впрочем, что поделаешь, осень, да и низкие темные тучи, грозящие снова просыпаться мокрым снегом, только способствовали скорому наступлению темноты.
   - Пойдем, - потянул меня к выходу Габриель. - Ты ведь еще не забыла про сюрприз?
   - Женщины такого не забывают, - я надула губки, за что была вознаграждена тихим смешком.
   Габриель снова поймал такси.
   - На шоссе Киселева, к арке, - проинструктировал он водителя. Нас не тяготила тишина, и это радовало. Демон молчал, я тоже не спешила начинать разговор, думая над словами гадалки.
   Мне показалось, что прошло всего пару минут, а машина уже тормозила. Габриель элегантно подал мне руку, помогая выйти из машины. Я огляделась по сторонам, отмечая красоту этого места. В свете уличных фонарей и зеленом сиянии прожекторов подсветки посреди круглой площади возвышалась огромная Триумфальная арка - строгое сооружение, возведенное в память об участии Румынии в Первой мировой войне. Вообще обычай устанавливать триумфальные арки - одна из старейших традиций румынского народа, доставшаяся им по наследству от римских предков. Карнизы, орнаменты, порталы, рельефы, все гармонировало с уже привычным стилем столицы, а простор площади придавал строение еще большую монументальность.
   - Красиво, - произнесла я, немного, если честно, разочаровавшись "сюрпризу". Я ожидала чего-то большего.
   Рийхард потянул меня за руку куда-то в сторону и не отпускал до тех пор, пока мы не оказались у самой кромки парка. Тут он снова развернул меня лицом к площади и обнял за талию. Пока я решала, как мне отреагировать на этот жест, почувствовала резкий рывок вверх.
   - Не дергайся! - на ухо произнес явно довольный собой демон.
   Я до хруста в костяшках вцепилась в его руки, наблюдая, как земля становиться все дальше.
   - Предупреждать надо! - прошептала я, наконец догадавшись зажмуриться. Лучше б он во время нашей прогулки парком спросил, боюсь ли я высоты! Боюсь!
   - Тогда это не было бы сюрпризом, - отозвался он.
   И сюрпризы я ненавижу!
   Когда прошел первый страх, что меня выпустят, я прислушалась к окружающему миру. Спиной я чувствовала, как двигаются его мышцы при каждом взмахе. И очень захотелось посмотреть на его крылья, такие же как в видении, или...додумать я не успела.
   - Открой глаза, мы приземляемся, - скомандовал Габриель. Интересно, откуда он узнал, что я зажмурилась?
   Я чуть согнула ноги в коленях, чтобы на всякий случай пружинить, при соприкосновении поверхностью. Но на земную твердь меня поставили очень мягко. Точнее, не на земную! Мы стояли прямо на самой Триумфальной арке! В нескольких шагах развивался красно-желто-синий флаг Румынии. А внизу расстилалось море огней. Сейчас, в темноте, скользящие по проспекту машины воспринимались как смазанные парные искры. Виднелись призрачные тени жилых домов и купались в лучах прожекторов старинные здания, искрились в подсветке серебристые струи воды в фонтанах и дрожали блики на темной глади воды.
   Холодный ветер бил в лицо, как бы отталкивая от края, к которому я и сама не особо стремилась. Высота арки двадцать пять метров, но мне она сейчас казалась намного выше - отсюда просматривался едва ли не весь город. Я действительно была в восторге, даже забыв, что еще несколькими минутами ранее готова была удушить Габриеля за такие шуточки.
   - Нравиться? - я обернулась к рийхарду. Видимо, ему хватило вида моих сияющих восторгом глаз, чтобы получить ответ на свой вопрос, так как он продолжил: - Можем отправиться к башне, как только захочешь, или если замерзнешь, или нас заметят.
   - Я же огненная ведьма, - усмехнулась, на корню отметая подобное предложение, - но лучше, если нас тут не заметят. Но, дай мне еще немного полюбоваться.
   Спустя сорок минут мы уже входили в башню, за эту неделю ставшую нам домом. Причем даже успели забрать купленные днем книги. Было темно - значит, мы вернулись первыми. До полуночи было еще два с половиной часа.
   - Я хочу еще кофе, - озвучила я, стянув пуховик и свитер, и направилась на кухню.
   - Кофеманка, - рассмеялся Габриель, направляясь за мной.
   Щелкнув выключателем, я поставила чайник на плиту и подошла к столу, уже держа в руках две чашки.
   Обернувшись, оказалась едва ли не вплотную стоящей лицом к лицу с демоном, и рефлекторно отшатнулась, делая шаг назад.
   - Испугалась? - тихо спросил он.
   - Нет, - покачала я головой. Я действительно не боялась его. Уже. Просто не понимала многого и потому опасалась. Так не решаешься войти в темную воду, пока окончательно не убедишься, что никакой хищник тебя не поджидает на глубине.
   Он скептически глянул на меня, явно не поверив сказанному, потом поднял руку и очень аккуратно провел костяшками пальцев по щеке. Уже такой знакомый жест ласки. Решившись, положила ему ладони на грудь, но не отталкивая и не притягивая, снова колеблясь. Внезапно Габриель рывком посадил меня на стол. От неожиданности вынуждена была опереться о столешницу, сохраняя равновесие. Затем подняла взгляд, утонув в его темных глазах. Стремясь оказаться к нему как можно ближе, придвинулась к краю так, что мои ноги оказались по бокам от Габриеля. Теперь уже я потянула его к себе, желая коснуться губами его губ, на которых сейчас блуждала легкая улыбка. Ему пришлось опереться ладонями о стол по бокам от моих бедер, чтобы удержать равновесие. Но чертов демон в последний момент наклонил голову, лишая меня возможности поцеловать его. Я уже хотела было возмутиться, но только судорожно потянула воздух, когда его дыхание скользнуло по коже на шее, тут же сменившись прикосновение губ.
   Мысли путались, доводы, что сейчас не время и не место, даже не рассматривались. Я знала только, что у нас есть время, чтобы успеть забыть обо всем в мире кроме нас двоих. И стоило только мне решиться на это желанное забытье, произошло сразу две вещи: засвистел закипевший чайник, а на пороге возникло непонятное существо, которого в башне априори находиться не должно было!
   Габриель, мгновенно уловив перемену в моем поведении, отстранился. А я, не долго думая, метнула в странного зверя фаерболом. И только потом рассмотрела улепетывающего вверх по лестнице кошмарика, из спины которого торчали вполне зеленые живые листики. Мокоша! Я безвольно опустила руки, дезактивировав уже готовый огненный шар и повернулась к демону, который, уже не сдерживаясь, расхохотался.
   - Я ее убью, честно, - пообещала, выуживая из кармана джинсов мобильный телефон, чем спровоцировала новую волну веселья.
   Нажимая кнопки, я думала: когда же наконец закончится этот ненормальный отдых и я смогу заняться личной жизнью?
  
   Мокоша
  
   Утро, утро... Я спать хочу!!! Чего мобильный надрывается? Я же будильник выключила... Как я спать хочу... Почему он опять трезвонит, выходной же...
   Налапав рукой раздражитель, не глядя нажала на отбой, и хотела уже опять завалится спать. То, что на улице приветливо светит солнышко меня совсем не смущало. Его все равно не выключить, чтобы не мешало... А потом пришло смутное подозрение, зачем я ставила будильник...
   Рывков сев на кровати, я с ужасом начала просматривать журнал звонков. Макс...
   Возле кровати сидело нечто зеленого вида ...
   - Вроде бы кроме настойки Гелы я ничего не пила... - прошептала удрученно, прикрыв глаза. - Хотя, я бы никогда не подумала, что от укрепляющего зелья может быть такой эффект.
   Но открыв глаза, я опять увидела зеленькое это, причем с крысой в зубах. Мой эксперимент? Да, мой эксперимент, а вокруг кровати куча крыс...
   - Хорошая... собачка, - в некотором замешательстве протянула я. "Собачка", выпустив крысу изо рота, побежало куда-то вниз. За очередным подарком для горячо любимой хозяйки? Что с ним мне дальше делать? Домой? А как маме объяснить? Ладно, решаем проблемы в порядке их поступления. МАКС.
   - Я тебе как раз перезванивать хотел, - донеслось жизнерадостное в трубке. - Просто разумно расценил, что была занята.
   - М-м-м, - на все что хватило меня в еще сонном состоянии.
   - Понятно, занята была сном, - подытожил парень. - Опоздаешь? И намного?
   - Постараюсь, чтобы ты меня вообще не ждал, - уверенно сказала я. Прикинув, что экстренные сборы - моя родная стихия. Впрочем, это все равно не мешает опаздывать на пару минут. - Или на пару минут.
   - Хорошо хоть не часов, - добавил Макс. - Кстати, я вот еще почему звонил: ты какие пряники любишь?
   - Э-э-э, - умно получилось, ничего не скажешь! - из песочного теста. Вообще-то... - в некотором замешательстве все ответила.
   - Запомню. И жду тебя, - дальше только гудки.
   Дежавю. Возле кровати опять моя псина. И опять с крысой. Такими темпами она всю живность переловить в подвале за пару дней.
   И я... ОПАЗДЫВАЮ!!!
  
   - Дай еще пряничек, - попросила я. Наблюдая как Макс достает из пакета это лакомство. Именно такой, как я люблю!
   Вообще-то мы сидели на лавочке в парке. Причем я это делала, забравшись с ногами на нее. Мы уже побывали в нескольких местах. И теперь решили посидеть здесь. Думаю, летом здесь шикарный парк, но в конце осени...
   - На, - пряник перекочевал ко мне в лапки.
   Вспомнилось, что когда, например, меня дома просили принести конфетку, я предпочитала принести весь пакет. Или пару штук. А вот сейчас такая поштучная выдача... Она для меня пока что была забавна.
   - Я одного не пойму, зачем прятать от меня пакет? - удивилась я, почти схарчив печенюшку, попутно вспомнив шуточную драку, когда я пыталась отвоевать пряники. Как видно, это у меня не удалось. - Было бы понятно, если бы ты боялся, что я всех им съем. А я могу, раз их тут всего полкило! Так ты сам ни одного не съел!
   - Я вообще сладкое не люблю, - усмехнулся парень. - И вообще. Я приманиваю, пряниками, чтобы не ушла.
   - Метод кнута и пряника? - немного обижено спросила я. - Кнут тоже будет? Пора смываться... - последнее было сказано весьма задумчиво.
   - Так я тебя и отпустил, - усмехнулся Макс, крепко прижав к себе. Или точнее сказать "обняв"?
   - Вот почему, почему нельзя по нормальному? Нормально общаться, без каких либо подводных течений и планов? - возмутилась я. - Почем нельзя быть открытым и просто говорить, о чем хочешь? Обязательно какие-то подковырки будут...
   - Не сердись, - попросил парень, на которого я даже взгляд не подняла. - Понимаешь, по ряду причин я не такой открытый миру как ты. Тем более с девушками мне как-то не везет. С теми, кто не знает о магии, приходится быть постоянно осторожным, чтобы не проговорится и тому подобное. А те кто знают... Опять же по ряду причин, у меня с ними ничего не получается.
   - А я? - при этом я внимательно смотрела ему в глаза.
   - А ты.. - задумчиво начал парень. А потом весьма весело на меня посмотрел. - А ты нечто неподражаемое, которое не думает, что оно делает, и спокойно купается во Флоряске...
   - Флоряске? - рассмеялась я.
   - Да, это так то озеро называться, а парк Херэстрэу, - ответил Макс.
   - Довольно прикольное название, - добавила я свои впечатления. - Так что дальше я?
   - Ты? Из-за тебя мы почти все музеи обошли! Да я никогда бы и не догадался, что в Бухаресте их столько. А кто мне вчера... Точнее уже сегодня, но очень ранним утром, мне обещал, что зайдем только в один музей... - перекривил меня "страдалец".
   - Ну я говорила. И разве я виновата, что у вас в музеях двуручного меча нету? - возмутилась я.
   - Не у нас, а у них, - поправил меня возмутитель спокойствия. - Я же из Киева.
   - Это ты принимающая сторона сейчас, - возмущалась уже я. - Так что у тебя.
   - Ладно, не спорю, - покладисто согласился Макс. - Но зачем надо было еще и все экспозиции осматривать? Почему бы просто не походить, не спросить, выставляется ли у них двуручный меч? И вообще, зачем он тебе нужен?
   - Как это, быть возле музея, иметь время его посмотреть и не сделать этого? - удивилась я. - А двуручник? Ну хочется еще раз мне посмотреть на полутораметровую бандуру. И я честно думала, что быстро его отыщем.
   При этом я активно пыталась отстраниться от парня, который так нагло меня удерживал.
   - Не дергайся, - посоветовала эта наглая гадина.
   - Хочу и буду!
   Нежный поцелуй, совсем для меня неожиданный, но такой приятный, на самом деле заставил потрясенно замереть. А его руки прижимали все ближе к себе...
   - Ну вот, что и следовало доказать, - в результате подытожил парень, немного отстранившись от меня. Но увидев мои большие глаза, сразу объяснил: - Надо же было тебя как-то успокоить. Так сказать чем-то рот закрыть...
   - Ты, ты... - подходящих для возмущения слов не находилось.
   - Ты еще скажи, что тебе не понравилось, - и заговорщицки мне подмигнул.
   - Пряничком бы занимал! - наконец, нашлась я.
   - Прянички кончились, - уныло признался Макс, но все равно он мне чем-то напоминал чертенка. Куда тут Лике до него... Или ему до Лики...
   - Жалко, - пришлось признать очевидное, а потом мелькнула шальная мысль. - Стоп, это ты так мне поцелуем рот закрывал, поскольку больше нечем было? Или потому что больше нечем приманивать и пришлось искать замену пряникам?
   - Тебе какой вариант больше не нравится? Вот тот я и выберу, - признался Макс.
   - Мне оба не нравятся!!! - возмутилась я.
   - Значит, мне нравятся оба... - задумчиво подытожил парень.
   - Я тебя сейчас стукну, - призналась я в самом большом на данный момент желании.
   - Я тебя крепко держу, - порадовал меня маг.
   А ведь прав... От обиды и несправедливости хотелось выть. А еще выть хотелось от этой самодовольной широкой улыбки.
   Мелькнула веселая мысль о том, как мы выглядим сейчас... Да, будем надеяться, что прохожим весело.
   Вдруг зазвонил телефон.
   - Это мой, - жалобно призналась я.
   - И это какая-то хитрая попытка освободить руки и осуществить угрозу? - подозрительно просил парень.
   - Это действительно мобильный звонит! - возмутилась я. - С техникой и так не дружу, а ты предполагаешь, что я как-то умудрилась провернуть такое? - с негодованием продолжила.
   - Ладно, я тебя отпускаю, но если что - все на твоей совести, - честно предупредили меня.
   - Моя карма и так невезучая. Ей нечего терять, - заметила я. Но когда добралась до мобильного... Звонила зачем-то Огнеслава.
   - Это что такое?! Зеленое и с крысами? - и сразу крик.
   - Так и оглохнуть можно, - сказала я, еще не особо вдумавшись в сказанное. - Ой... это эксперимент...
   - Какой эксперимент? А если бы я в него магией шандарахнула? - возмущалась ведьма. Видимо она действительно переволновалась из-за моей собачонки. - И прибила бы это, если бы в нем не было столько твоей силы, что за версту разит!
   - Вот и хорошо... - задумчиво протянула я.
   - Что хорошо? Мы ее заперли у тебя в комнате. И почему у тебя так столько крыс? Причем дохлых? - уже более спокойно спросила девушка. - Коллекционируешь? А в чем тогда смысл, если они почти идентичные?
   - Пельмени делать собралась, - невесело пошутила я. - И пусть она сидит у меня в комнате. Приду - разберусь.
   - Мелкая, если я найду у себя в кровати крысу... - многозначительно не закончила она. - И вообще, Коша, давай сюда быстро и убирай эту жуть! Мы с Габриелем пока первыми вернулись. Не смей девчонкам портить праздник. Макса тащи с собой. Послужит в роли заложника.
   - Ага, - рассеяно согласилась я, а потом добавила: -То есть ты боишься остаться с Габриелем вдвоем в башне. В то время как вы обаполные сил... А то вчера...
   - Коша!!! - донеслось из трубки, но я быстро отключилась.
   - Так и оглохнуть легко... - пробормотала я.
   - Проблемы? - спросил Макс, который с интересом поглядывал на меня во время разговора..
   - И да, и нет, - озвучила я.
   - Это как? - усмехнулся парень.
   - Для меня не проблема, а для остальных... - договаривать фразу было бессмысленно. - А вообще домой гонят. Хотя, уже десять часов вечера. И мы на какой-то лавочке... В парке...
   - Время детское, - улыбнулся Макс.
   - Меня же не спать гонят, - резонно заметила я. - И девчонки приглашают тебя к нам, - на это мой спутник только удивленно нахмурил брови. - У меня эксперимент был... Нужно теперь разгребать... А тебя приглашают как гарант того, что я разберусь со своими тараканами....
   - Я ведь приду, не смотря на такие угрозы, - со всей серьезностью заметил маг.
   - А ты приди, - поддела его я.
   - А я приду, - при этом у него в глазах разгорался азарт: кто отступит быстрее?
   - Приди, - не унималась я.
   - Пошли, - при этом Макс встал с лавочки и потянулся. - Куда именно идти?
   - Э-э-э, - немного глюкануло меня. Все же сомневалась, что он согласиться, поддевая его лишь из вредности.
   - А если не пойдешь, то я за ногу стащу тебя с лавочки, - заверили меня.
   - И как это будет выглядеть? - задумалась я.
   - Вот так! - и я оказалась у него на руках. - Ну ты и тяжелая. А кажешься худенькой! Спина завтра будет болеть.
   - Идти далеко, - заметила я, хотя совсем не представляла сколько именно идти к башне. - Так что отпускай и пойду сама.
   - Зато удовольствие тебя держать на руках, - заметил Макс, - в моей полной власти. Так что надо еще подумать, кто в чьем распоряжении. Так что зайдем еще в одно место. Но в одном ты права, идти тебе лучше самой...
   - Это что? - спросила я, когда мы пришли к фонтану, который угадывался в темноте. Причем не вполне обычный, а как довольно большой бассейн, из которого бьет вода...
   - Фонтан Миорица. А вон там видишь полоски? Они еще из черного и белого камня. На них изображены эпизоды трогательной народной легенды об овечке Миорице, предупредившей своего хозяина о нападении волков, но не сумевшей его уберечь, так как пастух не захотел уйти и погиб, - тоном экскурсовода рассказал Макс.
   - М-м-м. в принципе интересно, но ничего такого уж очень... - честно призналась я. - И зачем ты меня привел? - спросила я. Поежившись в куртке.
   - Я сам от него не в особом восторге, - рассеяно сказал Макс, обнимая сзади. Стало теплее, так что смысла возмущаться не было, да и что бы это дало? - Знаешь, поверье, что если хочешь куда-то вернуться, то нужно там оставить монетку?
   - И что? Предлагаешь мне оставить? - переспросила я. - Только я уже в Бухаресте так сказать была, хотя не могу похвастаться, что много всего видела. Так зачем мне сюда возвращаться?
   - Не сюда, а ко мне, - заметил Макс.
   - Э-э-э, - меня опять глючило. Уже дважды за день я не знала, что ответить. И это почему-то не радовало...
   - Я не хочу сказать, что если я буду в Киеве, то я не захочу с тобой увидеться, но... Ведь и ты ко мне приедешь... - тихо шепнул парень, уткнувшись носом в ушко.
   "Ко мне"... Этот может. Может меня оставить одну в парке, вместе со слезами. Может...
   - У меня монетки нет, - тихо призналась, глядя на воду. Просто не хотела с ним глазами встречаться.
   - У меня есть, - и кусочек холодного метала лег мне на руку. - Ты ведь хотя бы хочешь?..
   Фраза осталась недосказанное, а монетка скрылась в недрах фонтана с тихим плеском, чтобы потом поблескивать на солнце.
   - Так мы идем или нет? - донеслось ехидное откуда-то сверху. Швабра, а не парень...
   - Главное - ничему не удивляйся. Так сказать, поможет уберечь психику от много, - посоветовала я, когда мы уже почти подошли к башне.
   - Я из семьи магов, удивить меня намного сложнее, чем простого человека, - сказал Макс.
   - Ну-ну, - усмехнулась я.
   - Это ты меня плохо знаешь, детка, - что-то трещало по шву. Я его покусаю...
   В ответ на появившееся у меня мстительное выражение лица, парень только лучезарно улыбнулся.
   Я посмотрела на него, впрочем, сам Макс разглядывал дорогу.
   Ну, вот почему? Иногда кажется чудовищно сложно не протянуть руку, чтобы не погладить - уж настолько он хорошим он кажется, располагает к себе, начинаешь доверять... А потом он что-то выдаст и уже сдерживаешься, чтобы просто его не удушить!..
   - Нам куда сейчас? Налево или направо? - спросил парень, когда мы дошли до развилки.
   - Вон туда в темноту? - с сомнением спросил Макс. - Нам точно туда? Насколько я знаю, там ничего нет. Хотя говорят про какую-то призрачную башню.
   - Туда, туда, - мстительно сказала я. - Испугался? - не одну же меня на понт брать?
   - Не-а, - отмахнулся маг, взяв своей широкой и теплой ладонью меня за руку. - Чтобы ты не так боялась, - объяснили мне. Хотя я сомневаюсь, что тут дело в чьем-то страхе...
   - Не туда, нам сюда, - и я потащила его к башне, когда Макс решил пройти мимо.
   - Вы здесь остановились? - удивился парень.
   - Угу, - отмахнулась я, почти что волоком подтаскивая его к дверям. Чувствую себя едва ли не буксиром.
   - Кажется, в чем-то ты была права... - пришлось признать этой вредине.
  
  
   Снежок
  
   Джинсы и водолазка? Или платье? Нет, только не платье! Я же не хочу произвести на него впечатление... Или хочу? Я с мученическим выражением лица вгляделась в содержимое собственной сумки. А может юбку и сапоги на каблучке? В юбке драться неудобно... О чем я думаю?! Я же не собираюсь драться, а может..
   Застонала и упала на кровать. Платье. Я надену платье. Заканчивающееся чуть выше колен оно обтягивало фигуру как перчатка. В уши вдела сережки из красной яшмы, на шею - такие же бусы. Простеньким бытовым заклинанием придала тот же оттенок сапоги не невысоких, но, что важнее, очень устойчивых каблучках. Расчесав волосы, убрала пару прядей у виска, закрепив их красивой заколкой. Умная вещица недовольно кольнула виски, но послушно поменяла цвет легкого макияжа.
   Посмотрев на себя в зеркало и оценив увиденную картинку, улыбнулась и внезапно осознала всю странность ситуации. Что со мной? Чего ради я стараюсь? Абсурдность дошла до того, что мы должны были встретиться под часами, не смотря на то, что жили в одной башне! Куда уж без соблюдения всех правил свидания! Белый полушубок полностью скрыл платье... Интересно, не погорячилась ли я? Глянув на часы, поняла - переодеваться времени уже нет. А жаль...
   Пока неспешно шла два квартала к месту встречи, восстанавливала свое душевное равновесие. Для этого в первую очередь стоило отвлечься от мыслей о Роке. Стала вспоминать события предыдущего дня. Вчера я была зла, даже не так: я была очень зла. Огонек обвиняла меня в скрытности, а сама... сама-то такую информацию утаивала! Хотя, если подумать, эти новости могли мало что изменить. Как бы там ни было, но помимо самого рийхарда род в те времена терзали множество напастей.
   Вчера от стеллажа к стеллажу меня вело пробудившееся чутье... Да, и такое в нашем роду оказалось. По крайней мере представители главной ветки в моем лице похвастаться могли. Я окунулась в воспоминания.
  
   ...Стеллажи, стеллажи, стеллажи... Библиотека вампиров. Эх, наведаться бы сюда... стоп... что-то меня капитально заносит, но... чем дальше, тем больше я хочу стать настоящей Снежной. Такой хранительницей, которой мои предки могли бы гордиться. Хочу исправить совершенные ошибки и хочу защитить мою нынешнюю семью, моих девочек. Да, я редко говорю им насколько они мне дороги, но за каждую из них готова убивать и быть убитой. Как бы пафосно это не звучало, но для меня нет никого дороже чем они. С другой стороны есть еще и Рок, совершенно не попадающий под определение "мои девочки". Но почему-то этот проблемный все-таки занял определенное место в моем сердце. Еще бы самой опознать - какое именно?
  
   Отыскав нужную книгу, посвященную редким артефактам, отыскала в ней упоминание про ключ от границы.
   "...уникальное произведение Снежных..."
   хотела бы я, чтобы это было правдой. Но написанное здесь не совсем соответствовало истине. Снежные потрудились только наделить демонический аретфакт некоторыми особыми свойствам, в чем, собственно, и преуспели. Итак, ключ. Ключ... ключ... вот оно!
   "...он запирает границу Северных земель, не позволяя ни кому из нижнего мира проникнуть в мир наш".
   Забавно получается, моя вотчина - это своеобразный буфер между двумя мирами, то-то там так сложно простым магам.
   "...Достоверно неизвестно, но есть предположение, что артефакт уже несколько столетий не теряет своих сил из-за постоянной подзарядки от своего носителя. Впрочем, ответ на этот вопрос знают лишь представители клана Снежных".
   Если бы! Я как представитель своей семьи, могу опровергнуть это заявление. Хотя...Если продолжить развивать данную мысль, выходит, что ключ нуждается в подзарядке. В подзарядке стихий. Но раньше эта процедура проходила только в рамках нашего рода. Среди Снежных были не только специалисты по управлению снегом, но и пироманты, и маги земли, говорят, даже некроманты были. Только, если верить семейным летописям, их истребили во время войны с демонами. Теперь мне многое становилось ясно. Теперь мои девчонки - моя семья - мой клан, вот ключ и подзаряжается от них! Виват! Я даже чмокнула на радостях книгу. Пусть в ней содержится минимум информации, зато она натолкнула меня на дельную мысль.
   А еще я наткнулась на дневники одного риз "буранов" Снежных. Так называли воинов нашего рода, которые мастерски проводили диверсионные вылазки, требующие особой смекалки и необычных способностей. Мне нестерпимо захотелось позаимствовать эту книгу с концами, ну хотя бы потому что она должна храниться у меня! Открыть ее, не обладая силой Снежного рода, было невозможно. Так, Гела, держи свои клептоманские наклонности при себе. Думаю, с клыкастыми можно будет обменяться на что-нибудь. Надо только поговорить с ними на эту тему...
  
   Впрочем, вот уже и виднелся фонарь, под которым меня должен был ждать некромант. Его долговязая фигура отделилась от стены дома, где он очень удачно скрывался в тени в своем сером пальто.
   Чем больше мы гуляли, тем яснее мне становилось: Рок любит... даже не так, Рок обожает Бухарест. О каждой улочке он мог рассказать что-то захватывающее. Для почти каждого дома у него была припасена своя байка.
   - Ты знаешь, как был основан город? - заинтересовалась я.
   - Ну... почти. Если интересно, могу рассказать одну легенду, - быстро сориентировался некромант.
   - Давай, - расплылась я в улыбке. - Обожаю легенды.
   - И что ты забыла на кафедре пиара с такими ярко выраженными наклонностями своего рода? - усмехнулся экс-призрак.
   - В пику бабушке с дедушкой, - призналась, даже слегка покраснев, припомнив свою юношескую дурость. - Они меня тогда очень сильно на археологический факультет хотели впихнуть. Ты кстати про легенду говорил.
   - Говорил, - усмехнулся Рок. Налетевший ветер растрепал волосы. Так и знала, что надо было в хвост собрать. А этот наглец поймал короткую прядь, пропустив сквозь пальцы, и совершенно обезоруживающе улыбнулся.
   - Легенда, - напомнила я.
   - Ведьмочка вредная, - усмехнулся он.
   - А то ты не знал, - делано удивилась я на беззлобную подначку.
   - На самом деле с этим городом связано множество легенд, сложно сказать так сразу. Кто-то говорить, что судьба Бухареста - повторить судьбу Рима.
   - Это еще почему? - затормозила я, мысленно пытаясь провести исторические параллели. Но либо я плохо знала историю, что наиболее вероятно, либо их просто не было.
   - Не задумывайся. Тут все гораздо проще, - усмехнулся Рок, щелкнув меня по носу. От гневного взгляда в прах обращаться он как-то не спешил, а только хитро усмехался. Наконец любопытство взяло верх:
   - Рок, а Рок? - подергала я его за рукав пальто, подражая маленькому ребенку. Захотелось немного подурачиться, и его легкая улыбка говорила, что он это заметил. - Ну что там с судьбой Рима?
   - Да я же говорю: "просто все". По легенде Бухарест стоит, как и Рим, на семи холмах.
   - И это все? - удивилась я.
   - Ну, в принципе, да. Заслуга основания города приписывается различным людям. По одной из версий его заложил пастух овец Бакур, основав в этом месте часовню. Она, кстати, еще существует, но мы туда не пойдем, - пресек мой порыв Рок, правильно расценив выражение моих глаз. - Далеко слишком.
   - Ну и ладно, - обиделась я.
   - Дальше не рассказывать? - с хитрой усмешкой уточнил некромант.
   - Кто казал? - встрепенулась, поняв, что меня могут лишить столь интересной информации.
   - Ты вроде бы обиделась, - подначил меня спутник.
   - Расскажешь еще одну легенду и будешь прощен, - великодушно откликнулась с самым серьезным выражением на лице.
   - Ну раз так...- Рок задумчиво потер подбородок. - Город стал столицей Валахии в 1459 году во время правления Влада Цепеша (Дракулы). По другой версии основание Бухареста приписывают первому Влашскому князю Раду Негру.
   - Кому? - поперхнулась я.
   - Эх ты, археолог, - усмехнулся некромант.
   - Я пиарщик, - поправила совершенно машинально.- Расскажешь потом о нем?
   - Конечно, - улыбнулся Рок. А я вдруг подумала, что у него совершенно удивительная улыбка. В меру обаятельная, в меру невинная и безмерно наглая. Но не улыбнуться в ответ как-то совершенно невозможно.
   Увы, основные темы, а именно: Бухарест и погода были исчерпаны, обсуждать проблемы мы по негласной договоренности пока не собирались. Именно поэтому воцарилась тишина, нарушаемая лишь цоканьем моих каблучков по мостовой.
   Я не знала о чем говорить! В конце концов, не обсуждать же с Роком современные агические системы или правила наложения печатей.
   - Ты кажешься задумчивой, дочь снега, - это его обращение всегда вызывало во мне двойственное ощущение. С одной стороны оно ласкало слух содержанием, а с другой - едва уловимая нотка насмешки в голосе некроманта сводило все удовольствие к нулю, порождая определенное раздражение.
   - Просто обычно я предпочитаю слушать, а не говорить, вычленяя интересное для себя, - все же удалось заставить голос звучать ровно и вежливо.
   - М-да... похоже мы в сложном положении, - вздохнул мужчина. - Я не знаю, что может заинтересовать девушку, с которой меня разделяет семьсот лет.
   - Дурак, - беззлобно и с улыбкой вздохнула я, - теперь тебе здесь жить. Пойдем-ка лучше.
   - Куда? - удивленно приподнял брови некромант
   - Куда глаза глядят, - решила я, цапнув его под локоть. - И не смотри так изумленно, я на этих каблуках навернусь через двадцать метров, а так хоть какая-то опора.
   - Хочешь, - мой спутник наклонился, и его дыхание шевельнуло мои волосы, - я всегда буду твоей опорой?
   - Рок, - вздохнула я, - ну что тебе от меня нужно?
   - Господи, ну до чего ж ты не доверчивая! Всегда стремишься к полному одиночеству. Попробуй просто принять, что не все ищут выгоды, когда предлагают свою помощь, заботу или любовь.
   - Даже так? - я выгнула бровь, не зная, как реагировать на его слова. Но уступить не позволяла чертова гордость. - Прости, но опыт мне подсказывает, что "любовь" у мужчин обычно заменяет слово "надо". Что опять приводит нас к моему вопросу.
   - Циник, - ушел от ответа он.
   - Зато живой, - мгновенно парировала я.
   - Знаешь, когда я придумаю полный перечень того, что мне от тебя надо, обязательно поставлю тебя в известность. А пока... расскажи мне, что я пропустил.
   - Ну.. - я задумалась, а потом хитро улыбнулась и провозгласила: - Ты пропустил гениальнейшее изобретение человечества всех времен и народов - горячий шоколад!
   Сейчас, когда на город уже легли сумерки и вечерние тени, мы с Роком снова шли молча. Но в этом молчании не было напряжения или неловкости. Так умеют молчать только те, кто хорошо знают друг друга, кто понимает друг друга без слов. Я всегда так считала. Но разве у нас это нечто общее было? Выходит, да.
   - Снежа...
   - Что? - встрепенулся некромант, несколько удивленно взглянув на меня.
   - Ты можешь называть меня Снежей, - второй раз это произнести оказалось еще сложнее.
   - Почему так внезапно? - чуть поддел он меня. Я слышала улыбку в его голосе - он пытался сгладить неожиданно появившуюся неловкость.
   - Не знаю, - честно призналась я. И потом все же решилась. - Просто... наверно, ты был прав... - решиться сказать это оказалось труднее, чем призвать рийхарда или принять бой с Ирано. - Я устала быть одна.
   И мы оба знали, что речь идет не о моих девчонках, ставших мне семьей, но продолжать не стали. Тема себя исчерпала. Я сказала то, что он хотел услышать, и в чем не хотела признаваться себе. Когда-то Огонек прислала мне красивые строки, что любовь подобна птице-феникс - сгорает в страсти и осыпается пеплом, чтобы со временем вновь возродиться, потому что неспособна умереть. Неужели в моем разбитом сердце Снежной королевы, как однажды меня полушутя - полусерьезно нарекли девочки, снова зарождалась способность любить? И маленький птенец начинал подыскивать себе хозяина?
   Я покосилась на Рока, с опаской пытаясь разобраться, с какой радости меня вдруг потянуло на лирику? Он привидение! Хорошо, пришлось признать, теперь он человек. Но сознание у него привидения! Старого (семьсот лет - не семьсот минут!) циничного привидения!
   Видимо, он почувствовал мое пристальное внимание и обернулся, одарив улыбкой.
   - Знаешь, дочь снега, не знаю, какие дороги судьбы вели вашу компанию, но я рад, что вы заглянули именно в мою башню, - он осторожно коснулся моей щеки, смахивая с нее снежинку, превратившуюся в капельку воды. Надо же, а я и не заметила, что пошел снег.
   Белым роем кружились фигурные снежинки, большие-большие, как в старых и таких добрых мультиках. Каждая новая не похожая на предыдущую. Маленькое чудо под темным ночным небом.
   Рок медленно опустил руку, а я почувствовала облегчение, смешанное с разочарованием.
   - Ты веришь в судьбу? - улыбнулась, чуть склонив голову на бок.
   - Наверно, - задумчиво протянул некромант.- Я верю в дороги, которые всегда приведут туда, где ты нужнее всего и когда ты нужнее всего.
   - Странная вера, - ляпнула, все еще пытаясь осмыслить сказанное.
   - Какая есть, - усмехнулся он, а я уже практически тонула в его глазах. - Скажи, что ты ищешь?
   - Я? - вот странный же тип! Он понимает меня даже лучше, нежели я сама. И вопросы умеет задавать такие, на которые я бы не хотела отвечать даже самой себе.
   - Тишины. Глупо, наверно, но знаешь, есть такая редкая тишина, когда не ты молчишь, а молчат вдвоем, - принялась объяснять, а потом осознала, что именно такой момент уже был чуть ранее. Вот к чему привели мои попытки пофилософствовать и покопаться в себе с подачи этого древнего экс-призрака! И если он сейчас улыбнется, честное слово, пойду домой.
   - И вовсе не глупо, - вздохнул Рок, своим серьезным тоном сводя на нет мой боевой задор, - ты просто слишком долго скрывала себя за гордостью Снежных. Не спорю, это хороший щит, но...
   - Но он лишком хороший, - улыбнулась я.
   Помолчав некоторое время, мужчина спросил:
   - Гела, а что ты любишь? Чего хотела бы от жизни только для себя?
   - Я? - переспросила, словно он мог еще к кому-то здесь обращаться, и пожала плечами. - Люблю.... варенье, хотела диплом, - усмехнулась, услышав, как это прозвучало.
   - Диплом - это насущная необходимость, - не согласился он, - и не поверю, что от жизни тебе надо только гора варенья. Вторая попытка. Мысли несколько шире. Или ты даже себе не признавалась, что в душе существуют желания, которые противоречили бы понятию долга Снежных? Что сделало бы тебя по-настоящему свободной?
   - Ну чего ты прицепился? - вздохнула, хотя уже понимала, что мне и самой интересно понять, каким же будет ответ на этот вопрос. - Не думала я о таком никогда. У меня всегда был долг, им и живем... Правда... с парашютом прыгнуть хочу.
   - Не хватает свободного полета? - усмехнулся некромант.
   - Наверно... хотя при помощи магии можно не только облако создать, но и взлететь. Но это не то. А вот чтобы так, самой просто шагнуть в пропасть... и полететь... нет, упасть!
   - И бабочек в животе от страха и предвкушения, - кивнул мужчина.
   - А ты-то откуда знаешь? - удивилась я.
   - Ради этого чувства мне пришлось когда-то изменить очень и очень многое в своей жизни, - вздохнул Рок задумчиво.
   - Знаешь, - я улыбнулась. - Давай поиграем. Ты говоришь, чего хочешь ты, а я - чего хочу я. Ну как?
   - Хорошо, - легко согласился некромант. - Хочу научиться играть на гитаре. Я, то есть это тело, умело. Хочу восстановить навык. В предыдущей жизни я с музыкой не дружил.
   - Я хочу собаку, большую, пушистую и, главное, не говорящую. Что бы спихивать ее с кровати, чтобы гулять с ней под таким вот снегом и вычесывать шерсть. Я бы ее очень-очень любила... Теперь ты.
   - Я хочу семью, с которой меня связывал бы не долг, а чувства. В предыдущей жизни я достиг много, что считал куда более важным, нежели личное счастье. За семьсот лет я изменил свою точку зрения.
   - Семью, с которой связывает не долг, - я на секунду задумалась, и вдруг на душе потеплело. - Знаешь, - я резко крутанулась что бы не смотреть на него. - Я тоже хотела бы такую семью.
   - Как много у нас общего, маленькая Снежная, - промурлыкал бывший призрак. - И если очень постараешься меня убедить, возможно, я расскажу тебе, как сохранить бабочек. И без постоянного хождению по лезвию бритвы на грани со смертью.
   - Я подумаю, - уклончиво ответила, прекрасно зная, что не усну, пока не придумаю, как это сделать.
   - Верю на слово, - кивнул Рок, протягивая мне руку ладонью вверх, чтобы продолжить путь.
   Почему-то этот жест в сочетании с его фразой произвел на меня странное впечатление, если учесть, как ранее он отзывался о моем роде. Не удержавшись, спросила:
   - Не слишком ли опрометчиво верить на слово представительнице рода Снежных?
   - Рок внимательно обвел меня взглядом и очень серьезно сказал:
   - Тебе? Нет, - руку он все еще не опускал. - Пойдем?
   - Спасибо, - негромко сказала я, зная, что он все же услышит. Некромант просто кивнул, подтверждая сказанное или просто принимая мою благодарность. И я рада, что он не сказал: "не за что". Я знала за что благодарила.
   - Куда мы пойдем? - поинтересовалась, вкладывая свою прохладную руку в его неожиданно теплую ладонь.
   - На кладбище, - отозвался мой спутник, и я чуть не споткнулась. - Ты что, забыла, что нам еще ритуал допроса проводить? - Рок поддержал меня под руку, пока я восстанавливала устойчивое вертикальное положение.
   - Забыла, - признала очевидное, а под нос буркнула: - очень "романтично".
   Надеюсь, он этого не услышал, хотя, если судить по легкой улыбке, скривившей его тонкие губы, на это можно не рассчитывать.
   Что ни говорите, а кладбище посреди ночи, особенно когда рядом с тобой вышагивает некромант, - это весьма пугающее зрелище. Хотя присутствие Рока внушало мне некоторую уверенность в том, что все задуманное пройдет успешно и без эксцессов.
   Сейчас мы шли по главной аллее кладбища Генча. По обеим сторонам от дороги теснились ухоженные, аккуратные бело-серые надгробия с простыми или ажурными крестами.
   - Мы сейчас как раз на границе между военной и гражданской частями кладбища, - внезапно заговорил Рок, и от неожиданности я вздрогнула. - Вон там находиться мемориальный комплекс румынских воинов, погибших в "войне за целостность" в начале двадцатого столетия, - махнул он куда-то в темноту.
   Обернувшись, я вгляделась в указанном направлении, напрягая и без того усиленное соответствующим заклинанием зрение. Невысокое здание, в котором неожиданно гармонично сочетались резко очерченные углы стен и плавные линии арок и колон, обрамлявших списки имен погибших.
   - Если присмотришься, на стене сможешь рассмотреть фигуру орла.
   - А нам в какую часть кладбища надо? - поинтересовалась, зябко поведя плечами.
   - В военную, - лаконично ответил некромант, потянув меня за собой.
   Еще минут через пять мы оказались возле склепа. Те же колонны, полукруглый барельеф над ажурной решеткой, закрывающей дверь, и какая-то надпись верхним краем оной. Слов я не разобрала: не знала языка, да и темно все же. А лишний раз колдовать не хотелось, повода, кроме как удовлетворить свое неуемное любопытство, не нашлось.
   - Вход замурован ведь, - "просветила" я напарника.
   - С каких пор это проблема? - хмыкнул мужчина, щелкнув пальцами, - решетка мягко отошла в сторону.
   - Как ты это сделал?- изумилась, не почувствовав, чтобы он колдовал.
   - Секрет, - хитро усмехнулся Рок, делая приглашающий жест.
   - Я туда первой не пойду, - опасливо покосилась в темноту, заполнившую дверной проем.
   - Это мой склеп! - рассмеялся экс-призрак. - То есть, склеп построили над моей бывшей лабораторией. Я тут обосновался, когда только в Бухарест приехал, еще до того, как в башне поселился. Как никак подопытный материал постоянно под рукой. Удобно.
   - Ты все равно иди первым, - попросила я.
   - Пойдем, аккуратно, там ступеньки, - предупредил меня Рок.
   Ритуал. Я еще раз зябко передернула плечами.
   - Ну, хорошо. От меня что-нибудь потребуется?
   - В принципе, нет, - пожал плечами некромант, - просто постой рядом. А ты, кстати, совсем плохо к некромантии относишься?
   - Почему? Сила как сила. Магия как магия. Смотря как использовать. Просто я раньше с ней близко не сталкивалась.
   - А Янина? - заинтересовался экс-призрак.
   - Так она же темная ведьма, а не некромантка. К тому же Кэт - это Кэт, а ты - это ты.
   Да и жутковато здесь.
   - Знаешь, на самом деле здесь даже красиво... - начал было он. Правильно, каждый кулик свое болото хвалит. Но его неожиданную лекцию о местных красотах решила прервать.
   - В любое другое время, а сегодня Хэллоуин.
   - Да в курсе я, - отмахнулся Рок. - Любой маг в курсе. Ты чего так нервничаешь? - он остановился на темной лестнице, освещенной только крохотным светляком, сейчас уплывающим вниз, так резко, что я буквально впечаталась в него. Чтобы удержаться на проклятых каблуках пришлось крепко вцепиться в лацканы его серого пальто.
   - В конце концов Сомайн - это такой день, когда наша власть почти абсолютна. И не только наша! И мне не по себе, - призналась, пытаясь одновременно с этим понять, что меня сейчас смущает больше - теоретически возросшие силы наших опять же теоретических врагов или то, насколько близко мы сейчас стоим с Роком?
   - Гела, ты слишком много думаешь, - поделился своими соображениями некромант и чмокнул меня в нос, для чего ему даже не пришлось наклоняться, поскольку я стояла одной ступенькой выше. Потом развернулся и вновь принялся спускаться.
   Я никогда не присутствовала при некромантских обрядах. Может быть некогда в моей семье и была такая ветка (среди Снежных попадались уникумы с двойной, а то и с тройной предрасположенностью к различным стихиям. Правда чем больше сил мешаешь, тем слабее ты как профессионал в итоге. И свои некроманты были, но во время войны с демонами их целиком и полностью перебили).
   Как уже упоминалось, ни одного обряда я не видела. И сейчас настороженно стояла в углу комнаты, брезгливо посматривая на отрубленную человеческую голову. Если так подумать, вполне обыкновенная такая голова. Господи, о чем я думаю?! Не обыкновенная она, а грязная, в засохшей крови... И вообще, теперь я, в принципе, понимаю, за что так не любят некромантов, и от чего у них такой специфический характер и юмор.
   Рок, не выглядевший особо недовольным или взволнованным, что-то насвистывая, чертил пентаграмму на широкой каменной плите пола красным мелком. Тоже тут все ясно. В начертательной магии цвет линий имеет особое значение. Черным рисуют печати, белым - пентаграммы призыва, красным... Ну а красными мелками я не работала. На худой конец это можно будет у Рока потом уточнить. Любопытство - не порок!
   Я все-таки рискнула приблизиться посмотреть на его художества. Хорошо, что здесь нет мелкой. Она бы не успокоилась - все интересующие детали из Рока вытрясла бы, а потом принялась бы за эксперименты. Меня аж передернуло. Фантазия у Мокоши бурная, силы не занимать, так что... Кстати, я тут подумала, что неплохо бы направить ее энергию да в мирное русло.
   Пока я отвлеклась, Рок непонятно откуда достал тонкую бечеву бурого оттенка и четыре черных свечи. Сразу стало заметно радикальное отличие. У обычных магов печати шли на основе пяти, шести или в крайнем случает трех лучей. Рок использовал четыре.
   Затеплив огонек свечи, некромант начал читать длинное певучее заклинание. Да уж, школа смерти может быть красивой...
   Внезапно откуда-то повеяло ледяным ветром, настолько пронизывающим, что даже мне стало зябко. Неровно дернулись огоньки свечей, и глаза головы открылись, отсвечивая почему-то лиловым оттенком.
  
   Услышанное заставило сердце прыгнуть в пятки. Рийхард! И не экс, а действующий третий генерал нижнего мира. И это наш враг?.. Девочки!
   - Надо возвращаться!
   - Идем! - Рок единым движением дезактивировал пентаграмму и так смущающая меня голова рассыпалась пеплом.
   Быстрее, быстрее, быстрее! Мне казалось, что мы не успеваем, и то этого становилось страшно. Что мы можем противопоставить демону такого уровня? Почти ничего. У меня есть сила Габриеля, но я не могу ее контролировать. Да он же ... Стоп! Нельзя так думать. Я - Снежная. Мой клан сражался с демонами. Мой клан сражался с рийхардом. Я не могу бояться, не имею права на слабость, только не сейчас. Я - Снежная, и смогу защитить тех, кто мне дороги. Да и девочки не лыком шиты. Они сумеют постоять за себя. А еще там Габриель, он хоть и лишен большей части своих сил, но искусство боя у него никто не отбирал. Господи, с каких пор я начала надеяться на помощь демона? Эту мысль я затолкала поглубже. Мы справимся!
  
  
   Янина
  
   Под ногами мягко шелестела опавшая листва, мокрая от растаявшего снега. Хорошо, что хоть он сам сейчас не шел. Стоя посреди парка, я вдыхала полной грудью свежий, горьковатый воздух.
   Теплые руки обвились вокруг моей талии. Уверена, что мой любимый вампир улыбался. Я прижалась спиной к его груди, чувствуя себя крайне неприятно, поскольку следующая моя фраза разрушит все очарование момента.
   - Что ты вчера имел в виду, когда сказал, что я обязана выбрать, уйти или остаться? - я еще не успела договорить, а он уже напрягся и немного отстранился. Пришлось развернуться к Тиану лицом. - Ты же не только один вечер имел в виду, так? Ведь понимаешь, что мне нужно время?
   - Не стану давить на тебя, хотя этим ты создаешь мне массу проблем, - напряженно улыбнулся вампир. - Моему народу нужна Повелительница, а прошлое наше расставание растянулось на несколько лет.
   - Давай я не буду напоминать, с чего это все началось, - буркнула я и внезапно поняла, что наше свидание превращается в разборки, так что предложила: - Ладно, не будем портить наше свидание.
   Кристиан помолчал, а потом не без сарказма спросил:
   - А это свидание?
   Я поморщилась и кивнула, признавая, что начало вышло неудачным. Что поделать, я мало практиковалась в этом. С другой стороны, исправить все было довольно просто. Так что я шагнула к мужу и поцеловала его. От этого приятного занятия меня внезапно отвлек странный звук.
   - Ты слышал? Кто-то плачет, - я отстранилась и прислушалась, чувствуя неясную тревогу.
   - Кажется, это там, - он безошибочно указал направление. Бросив на него быстрый взгляд, я отметила, как изменилось выражение его лица. Сейчас рядом со мной стоял не мой любимый, а Повелитель вампиров. Но вникать в причины таких метаморфоз времени не было. Решив выяснить для себя это позже, я пошла на звук. Маленький мальчик сидел посреди аллеи и давился слезами. Сев на корточки рядом с ним, я первым делом умыла чумазую мордашку. Мальчишка вскинул на меня огромные серые глазищи, а я с удивлением поняла, что передо мной находился маленький вампир.
   - Мама? - тихий шепот ударил меня в самое сердце.
   - Нет, маленький. Я не твоя мама, - сдавлено произнесла я. Не было ничего удивительного в том, что малыш ошибся, так как оказался слепым - глазки затянула какая-то странная белесая пленка.
   - А где она? - он вцепился в рукав моей куртки.
   - Мы сейчас с тобой ее найдем, - пообещала я ребенку, поднимаясь и беря его за ручку. - Как тебя зовут? - спросила я тихонько, оглядываясь по сторонам. Мне нужно было найти ту безголовую вампиршу, что умудрилась потерять своего маленького сына. Найти и сказать все, что я думаю на ее счет. В разные стороны потекли нити моей магии. Они заструились по всему парку, уходя все дальше.
   - Милаш, - доверчиво отозвался ребенок.
   - Нашла, - с предвкушением прошипела я и встретилась взглядом с Тианом.
   Мой вампир стоял у дерева, глядя на меня, и в его темных глазах я отчетливо разглядела гордость.
   - Я не буду вмешиваться, - произнес он. - Ты это начала, тебе и продолжать.
   Мне оставалось лишь пожать плечами. Получив от Кристиана карт-бланш, я, тем не менее, особо и не нуждалась в его разрешении, все равно поступила бы так, как собиралась, даже вопреки. Я очень трепетно относилась к детям, и прощать такого отношения к больному ребенку, не собиралась. Возможно, причина столь агрессивного настроя к неизвестной мне женщине ночного народа была в моем достаточно сложном детстве, но заниматься анализом собственных комплексов я не собиралась.
   Когда вампиршу притащило в парк на лассо из магии Тьмы, я успела закормить Милаша мороженым и разнообразными сладостями, рассказать ему сказку и утомить до безобразия. Сидя на лавочке рядом с Кристианом, я смотрела на спящего на моих коленях ребенка, перебирая короткие и такие восхитительно мягкие каштановые прядки. Вампир поглядывал то на меня, то на малыша, но молчал, хотя в его глазах была нежность. А потом он ощутил приближение своей подданной и исчез из поля зрения, оставляя меня один на один с этой дамочкой.
   Через поводок из своей силы, на котором я тащила вампиршу, я отчетливо чувствовала ее нежелание подчиняться и попытки вырваться. И это злило еще больше, то, что она не стремилась вернуть своего ребенка, действовало на меня, как красная тряпка на быка.
   Когда она увидела нас, на ее лице отразилось такое удивление, смешанное со страхом, что я даже растерялась. А женщина решила воспользоваться моментом и, используя силу тяги моего собственного заклинания, рванула ко мне. Я едва успела среагировать и отбросить злобную тварь на несколько метров. Незнакомка по-звериному припала к земле и рассержено зашипела, демонстрируя клыки.
   - Кто ты такая и что делаешь рядом с моим ребенком?
   Я некоторое время рассматривала мать Милаша, понимая, что ошиблась в своих выводах. Она реагировала так, что сразу становилось ясно: в произошедшем с ребенком вампирша не виновата.
   - Так, давай проясним, как твой сын здесь оказался, - я решила чуть сбавить обороты, чтобы выяснить детали этого дела.
   - Кто ты такая, ведьма, чтобы я перед тобой отчитывалась? - с прищуром, но, тем не менее, осторожно спросила вампирша. При этом она бросила на все еще спящего малыша обеспокоенный взгляд, словно боялась, что наши разборки его разбудят.
   Я не собиралась церемониться, магией приподняла женщину над землей и хорошенько тряхнула.
   - Здесь вопросы задаю я, - рыкнула в лучших традициях Кирыного воспитания. - Назовись.
   - Мое имя Илита, - зло отозвалась женщина, подчинившись по праву силы. Впрочем, сейчас мне было достаточно и этого, главное, что она все же начала отвечать на мои вопросы.
   - Итак, Илита, я не услышала ответа на мой вопрос: почему мальчик здесь? И где в это время была ты?
   - У меня гости, а Милаш должен был гулять с сопровождением. Я не имела права уйти, поскольку наш дом посетила Княгиня, - что-то прозвучало в ее голосе, когда она помянула Мирабель, и это что-то мне очень понравилось.
   - А почему ты отослала сына? - уже догадываясь, каков будет ответ, спросила я.
   - Не хотела, чтобы он лишний раз попадался на глаза правительнице, - уже куда спокойней отозвалась вампирша, явно почувствовав, что я больше ей не угрожаю.
   - У вас возникли разногласия? - продолжала допытываться.
   - В некотором роде, - уклончиво отозвалась Илита. - Некогда мы били подругами, затем соперницами.
   - Вот только у тебя есть Милаш, - закончила за нее я. - Это ведь ее проклятие ослепило твоего ребенка? - задала вопрос в лоб, а моя собеседница от неожиданности аж зубами клацнула, осознав, что слишком разоткровенничалась с незнакомой ей ведьмой.
   - Отвечай на вопрос, - приказал внезапно оказавшийся рядом Кристиан.
   - Повелитель! - в глазах Илиты мелькнул испуг. - Это лишь догадка... У меня нет доказательств...
   - Надо было идти ко мне сразу же, когда это произошло, - холодно бросил вампир.
   - И что бы я сказала? - с горечью спросила женщина. - Я водила сына ко всевозможным лекарям, но никто ничего не нашел. Моя мнительность могла бы испортить карьеру мужа.
   - Я разберусь с Мирабель, - пообещал Кристиан.
   - Не стоит, - поспешила его остановить, решив, что нам с моей предшественницей на самом деле пора встретиться и расставить все точки над "і", - я сама.
   Кристиан коротко кивнул и снова растаял среди деревьев. Тоже мне, натуралист-любитель. Снова обратив внимание на Илиту, я поняла, что она внимательно следила за нашим разговором, и теперь смотрит на меня почти с благоговением.
   - Спасибо, - произнесла она, едва ли не плача.
   - У тебя еще будет повод поблагодарить, - поморщилась я и сняла с нее поводок, запоздало вспомнив, что мое заклинание все еще удерживает женщину. - Подойди, - повторного приглашения не требовалось - женщина мгновенно оказалась рядом, и я передала ей тихо посапывающего ребенка. - Подержи его, а я попробую помочь.
   Теперь я хотя бы знала, что искать. Положив руки на виски малыша, сосредоточилась и начала сканировать его своей магией. На первый взгляд все действительно было в порядке, у Милаша просматривалась аура совершенно здорового ребенка, что означало, что мальчик не слепой от рождения. Но вот с магическим резервом творилось нечто странное - сила расходовалась постоянно, хотя спящий малыш никак не мог колдовать. Заметив это, попыталась подробнее рассмотреть, в чем же дело.
   Работа была ювелирной, и если бы дело обстояло иначе, я бы даже могла поаплодировать Мирабель за находчивость. Заклятие было хоть и темным, но совершенно нехарактерным для вампиров, более напоминая магию некромантов. Ничего удивительного, что лекари его не заметили, а к человеческому магу Илита просто не обращалась. Не суть важно, что тому помешало - вампирская заносчивость или же просто незнание. Проклятие, как пиявка присосалось к ауре мальчика, маскируясь под ее рисунок, и подпитывалось от его собственного магического резерва.
   Сосредоточившись, я осторожно "оторвала" эту дрянь от малыша, тут же уничтожив заклинание-паразита. Милаш вскрикнул во сне, но не проснулся, чего мне и не требовалось. Я точно знала, что белая пелена на его красивых глазках сейчас медленно таяла. Совсем скоро она полностью исчезнет, и малыш снова увидит свою маму, которая сейчас беззвучно плакала, укачивая спящего сына.
   Ну что же, Мирабель, теперь у меня к тебе личный счет. И если на дуэли я тебя хотела пожалеть, чтобы ты могла уйти на своих ногах, то теперь ты легко не отделаешься...
  
   Когда Кристиан вернулся, я сидела на скамейке в одиночестве. Молча дождавшись, пока вампир сядет рядом, совсем по-детски забралась ему на колени, утыкаясь носом ему в шею.
   - Почему ты так странно себя повел? - через некоторое время все же нарушила тишину я. - Ведь это твои подданные.
   - Ты прекрасно справлялась, я просто не стал мешать, - улыбнулся мужчина. - А со все остальным ты со временем разберешься сама, ты же у меня умница. Ты не забыла, что у нас сегодня свидание? - резко сменил тему он.
   - С тобой не забудешь, - усмехнулась я.
   - Кстати, у меня для тебя есть подарок, - удивил меня следующей репликой супруг. - Думаю, ты оценишь тот факт, что его я преподношу тебе не в алтарной.
   Я фыркнула, припомнив обстоятельства нашей свадьбы, и выжидающе посмотрела на Тиана. Вампир поднял руку ладонью вверх, на которой лежал ободок из белого золота с черными искрами. Однажды я уже видела это украшение - обручальное кольцо его матери.
   - Тиан, - я растерялась.
   - Иначе я просто не выпущу тебя из Бухареста, - лукаво улыбнулся вампир.
   - А ты можешь? - я вздернула бровь.
   - А ты проверь, - хмыкнул мужчина, одевая кольцо мне на палец. Затем он обнял меня, крепче прижимая к себе, и я первой поцеловала любимого. Свои претензии я смогу ему высказать и потом.
  
   Мы возвращались к башне почти в полночь. Опять шел мокрый липкий снег, но это не испортило моего романтично-расслабленного настроения. Я улыбнулась, оценив иронию ситуации: Князь вампиров спокойно разгуливал среди людей, а они и не подозревали ни о чем подобном.
   Внезапно я ощутила тревогу. А затем дрогнули сигнальные нити, вплетенные мною в защитный контур башни. И потревожило их явно что-то помощнее бытовых заклинаний.
   - Девчонки! - я готова была сорваться с места и бежать домой.
   - Так будет быстрее, - услышала за спиной голос Тиана. Он с шелестом развернул крылья и взлетел, подхватив меня и устремляясь туда, откуда фонило боевой магией.
  
  
  

Глава 12

   Мокоша
  
   - Ладно, и у тебя должны быть секреты, - заметил Макс, когда я скорчила рожицу и приложила палец к губке, стараясь создать видимость глубокой задумчивости. Для этого пришлось даже освободить руку, к большому неудовольствию почемучки, который сначала минут пять копил вопросы, а потом просто спросил: "И как это понимать?" - Тем более ты ведь не хочешь об этом говорить, - весьма справедливо добавил парень.
   - Спасибо, - сказала я с благодарностью. Совсем не хотелось рассказывать о всех своих приключениях, и злоключениях тоже, отвечая на вполне закономерные вопросы. Тем более, с этим самоуверенным типом мне хотелось быть немного другой, чем с остальными. Да и зачем ему знать об этой части моей жизни? - Кстати, ты спасовал? - спросила я, хитро посмотрев на парня.
   - Когда это? - удивился маг.
   - Ведь уже не так рвешься в башню... - заметила я, чтобы потом с хохотом удирать от мною же "обиженной" личности.
   Уже подбегая к башне я задумалась, в какую сторону открывается дверь... Ведь хочется побыстрее скрыться за ней, а не начинать бестолково дергать за ручку. Хотя, наверное, буду забавно выглядеть. Все равно слабо верю, что смогу ее удержать надолго закрытой. Мне тогда точно отомстят, за все причем. И даже, наверное, наперед.
   Но тут сама дверь открылась прямо перед моим носом, едва не заехав в вышеупомянутую часть мордашки. На пороге стояла разгневанная Огнеслава со скалкой наперевес.
   От неожиданности я совсем остановилась и с опаской посмотрела на ведьму. На борьбу с демонами она вряд ли так экипировалась, но и на вполне обычное поведение это не похоже.
   - Пришла, - совсем не радостно сказала Огнеслава, причем мне послышался в ее голосе приговор. Упс...
   Сзади налетел Макс, радостно сгребая меня в охапку. Но уже дурачиться не хотелось.
   - Попалась! - воскликнул он, даже немного приподняв над землей. Только мне хотелось быть сейчас немного дальше от разгневанной девушки, или, на крайний случай, за широкой спиной Макса. Может хоть так мне меньше перепадет. Почему-то промелькнула ассоциация, что храбрый рыцарь спасает прекрасную принцессу от злобного дракона... На принцессу я совсем не тянула, а девушка на пороге сейчас больше напоминала очень разгневанную фурию. Но эта мысль все равно заставила меня нервно хихикнуть. Огненная поудобнее перехватила скалку. Совсем у меня инстинкта самосохранения нет.
   - О, вы пришли, - заметил Габриель, выходя к нам. Оценив обстановку и, наверное, пожалев ребенка в моем лице, осторожно обнял Огнеславу за талию. Та хоть и недовольно повела плечами, но сбросить руки не спешила.
   - Ты свою собаку когда уберешь? - возмутилась девушка. - А главное крыс. Ты знаешь, сколько их дохлых лежит? Я хоть их не боюсь, но они везде, где только можно представить. Я брезгую!
   Габриель с Максом понимающе переглянулись. Мне стало смешно от проявления этой мужской солидарности, но фыркать я побоялась.
   - Макс, - представился парень демону, подавая руку, чем отвлек внимание ведьмы от меня.
   Я быстро, пользуясь моментом, рванула в башню. Надо разобраться со своим экспериментом. Может, меньше перепадет...
   - Габриель, - я уже на лестнице услышала, как назвал свое имя рийхард.
   Как я и ожидала, зверушка сидела в моей комнате, так и лучась гордостью. Посреди боевых трофеев. Я бы никогда не подумала, что в пусть и старой башне может жить столько крыс. И ведь это не все.
   Зверек сначала восхищенно завилял хвостиком и поднес мне крысу.
   - И что с тобой делать? - вслух спросила я.
   - Необычный эксперимент, - вдруг донеслось сзади. Прислонившись к дверному косяку, стоял Макс. - Наверное, Совет Ста только рад, что появилась такая ведьма.
   - Давай о нем не будем, - попросила я. Меньше всего мне сейчас хотелось думать об этих старых маразматиках. Парень удивленно посмотрел на меня, но промолчал.
   Уловил недовольные нотки в моем голосе, зверушка спрятала лапкой носик. Мне вдруг стало стыдно: сама сотворила, а теперь обвиняю ее. Да и жалко развоплощать эту масю. Только она пока всех крыс не переловит и не перетаскает ко мне - не успокоится. Но ведь мы в ответе за тех, кого оживили...
   - Солнышко, - опросила я результат своего необдуманного эксперимента. - Я очень рада, что ты столько крыс словил, ты молодец, но... А давай ты их складывать будешь где-то в подвале? А я потом буду приходить и смотреть, какой ты у меня молодец. Просто я не люблю вид дохлых крыс...
   Моя зверушка преданно посмотрела на меня и закивала. И это пугает... Откинув все сомнения, я легко чмокнула свое нечто в носик, а оно от радости опять завиляла куцым хвостом.
   - М-да, - вдруг отозвался Макс, который до этого вообще не привлекал к себе внимания. - Его целуешь, со мной не хочешь. Хотя... Знал бы я, с кем ты до этого целовалась, то сильно задумался...
   - Да ну тебя, - я легко стукнула его по плечу, снова направляясь к лестнице.
   - Огонек, тебе какие-то части крысиных трупиков нужны? - крикнула я. - Не пропадать же добру.
   - Ты еще предложи ожерелье из крысиных зубов, трофеи так сказать... - возмутилась девушка.
   - Или топик, вязаный из крысиных хвостиков, - добавил демон. - Судя по тому, сколько там крыс, то может и на кофточку хватит...
   - Достаточно!!! - донеслось разгневанное Огнеславы. Не завидую я Габриелю.
   - Ладно, - фыркнула я. - Уберем всех крыс, а если кому-то и надо было...
   - Веселые у тебя друзья, - заметил парень. - А главное, необычные.
   - А как же, - подмигнула я. Интересно, что бы он сказал, если бы еще узнал и о расе рийхарда. Теперь оставалось только как-то договорится со зверушкой о том, чтобы она перетаскала это все в подвал.
   С трудом разобравшись и с этой задачей, я откинулась на кровати.
   - Что же мне делать... - задумчиво протянула, разглядывая потолок.
   - С чем? - переспросил Макс, улегшись рядом. Мое немое возмущение ничего не дало.
   - Ладно, - фыркнула я, для себя пообещав все это ему еще припомнить. - Не знаю, что делать с моей собачкой. Не тащить же ее домой?
   - А что так? - удивился парень. - Мои родители уже привыкли к моим некоторым закидонам, необычным и для магов.
   - У тебя родители маги? - спросила я, стараясь не думать, где именно сейчас рука мага.
   - Да, - коротко ответил Макс, притягивая меня поближе к себе. - Ты чего такая холодная? - вдруг добавил он.
   - Что-то не нравится, тогда убирай руки от моего животика, к которому все и так не равнодушны, - огрызнулась я.
   - Почему не нравится? С тобой летом просто шикарно, наверное. И кто там не равнодушен, ты сказала? - словно совсем о чем-то его не интересующем спросил парень.
   - Не ревнуй, - фыркнула я, придвигаясь поближе к источнику тепла и уткнувшись носом в плечо. - Тебе хорошо, а у меня родители не маги. В этом и вся загвоздка. А ведь что делать с этой собакой, я ума не приложу.
   - Может, развоплотить? - предложил потомственный маг.
   С сомнением глянула на мою лапочку, которая трудолюбиво выносила крыс из комнаты, и уверенно покачала головой.
   - Жалко, - призналась я.
   - Ну тогда давай она у меня побудет, - предложил Макс.
   - А ты ее любить будешь? - как-то совсем по-детски спросила я.
   - Куда я денусь? - удивился мой спаситель. - Она же у меня жить будет.
   - То есть всех, кто жил у тебя дома, ты начинал любить? - ухмыльнулась я. - А я то думаю... Не надо было тебе гречку варить.
   Ответом мне была только щекотка. Наконец, отсмеявшись и успокоившись, я умостилась рядом с этим террористом, удобно положив голову ему на грудь. Мерное дыхание убаюкивало лучше всего. К тому же я рано встала, да и день интересный был...
   - Так и влюбиться недолго, - заметила я негромко.
   - Вспоминается фразочка: "Постель еще не повод для знакомства", - ухмыльнулся Макс. Хоть мне и было лень поднимать глаза, чтобы посмотреть на лицо этой язвы, я все-таки это сделала.
   - Это намек на что-то? - вполне официальным тоном полюбопытствовала.
   Макса спас только топот по лестнице. Скоро в дверях появилась Огнеслава.
   - Ну да, а я еще им чай предложить хотела, - фыркнула она.
   - Я буду, - едва не подорвалась из горизонтального положения. - А с чем? У нас еще пряники есть?
   - Сладкоежка, - одним словом прокомментировал все парень.
   - Есть. Спускайтесь давайте, - и уже почти выйдя, добавила: - А то уж через чур тихо тут у вас. Еще чего-то... И так в кровати...
   - Огонек! - возмущенно взвизгнула я.
   - Не одной же тебе надо мной издеваться, - отмахнулась девушка, помчавшись к лестнице.
   - Это кого еще оставлять вдвоем нельзя?! - крикнула я вдогонку.
   - М-да, - немного задумчиво отозвался Макс.
   - Ты еще остальных не видел, - ехидно напомнила.
   - Как мне кажется, еще увижу, - не слишком радостно предрек маг.
   - Я чай хочу, - толкнула я его в бок.
   Макс показательно застонал и откинулся на подушку:
   - Хоти дальше. Мне здесь больше нравится.
   Воспользовавшись моментом, я быстро перебралась через него и направилась к выходу, махнув ему рукой, чтобы поторапливался.
  
   Уже сбегая наперегонки со своей милой зверушкой по лестнице, я заметила, как открывается входная дверь. В прихожей оказалась Лика со своим вампиром. Девушка удивленно посмотрела на мой эксперимент, который бережно держал очередную крысу, чей длинный розовый хвост свисал до пола, а потом перевела вопросительный взгляд на меня. То, что я спокойно реагирую на мелкое недоразумение, и ежу бы подсказало, что я о ней знаю, и не считаю ее опасной.
   Вдруг Никлар полюбопытствовал:
   - Ты книгу из библиотеки утащила?
   - Сперла, - подсказала Чертенок.
   - Я не сперла, - обижено фыркнула. Сказать, что скомуниздила, как-то не то, поскольку это не так уж и глобально. Сказать, что спионерила, вроде уже тоже нет, главное, чтобы не с октябрятила. - Я ее скомсомолила, - наконец, нашла правильное слово.
   - В целом, не суть как важно, под какой термин твое деяние подпадает. Главное - верни в библиотеку, - уверенно сказал мужчина, а я задумалась, как это осуществить.
   - Через тебя возможно? - спросила я, скорчив просительную мордочку.
   - Ты глазки ему не строй, - засмеялась наша сновидица.
   - Да не нужен он мне, - заметила я, наблюдая как моя, точнее уже Максова, зверушка побежала наверх за очередной крысой.
   - Почему не надо? - удивился вампир, удивленно глядя на нас. - Неужели такой не нужный?
   После этих слов его пнула Лика. Я же удивленно смотрела на эту парочку.
   - Потому что у нее есть я, - вдруг отозвался непонятно откуда появившийся Макс, который подошел почти вплотную ко мне.
   - Да ну вас, сами разбирайтесь, кто чей и почему, - фыркнула я, сбегая по лестнице под удивленными взглядами, и метнулась на кухню, куда мгновенно подтянулись все присутствующие в башне.
  
  
   Снежок
  
   Сегодня я узнала, что Рок умеет открывать порталы, правда, только в свою башню.
   - Перестарался с защитой, - пожал он плечами. - Но по крайней мере телепортироваться в башню никто не может. Почти, - вздохнул он, припомнив что-то не слишком радостное. Впрочем, я хотела заметить, что строить порталы умеет разве что десять процентов всех магов Земли, если даже не меньше. - Правда тогда я уже умирал и защита сильно ослабленной была. Но туда даже Габриель с трудом прорвался.
   Наконец перед нами появилась арка портала и мы вошли...
   Моя беспечность меня погубит! Знала же, что с высшим демоном столкнусь. Правда сейчас были еще и несколько мелких демонов. И это было плохо. Рой снежинок дал нам немного времени перестроиться. Оказавшись с некромантом спина к спине, подумала и создала два сверкающих ледяных меча. И почему-то совершенно не удивилась, увидев у него такие же. Почти. Если мои были хрустально-голубые, то его - прозрачно-черные.
   Низшие демоны, рыкнув и вспахивая когтями каменную кладку мостовой, рванули к нам. И ткнулись мордами в полыхнувший чернотой щит, поднятый Роком. А я еще раз восхитилась, подивившись, что у него остались силы после телепортации.
   Блок, удар, с пальцев срывается ледяное марево. Любой из моих врагов, кто вдохнет его, получит вместо крови лед. Где-то за спиной что-то взорвалось. Никогда не думала, что заклинания некромантов могут производить столько шума. Снова блок, атака, и тут же отступление назад за границу щита, который я и сама уплотнила своей силой во время секундной передышки.
   Девочки вылетели на устроенный нами шум и теперь тоже оказались под ударом, загнать их обратно в башню будет нереально.
  
  
   Мокоша
  
   Вдруг мелькнула вспышка света. Мы дружно удивленно посмотрели в окно. На обычную молнию это не было похоже, да и гром после молнии через некоторое время бывает, а не сразу же.
   Вдруг тихо выругался демон, а потом раздраженно посмотрел на нас:
   - Чего стоите? Там помочь нужно!
   Выбежав на улицу, совсем не думая, что без куртки там может быть холодно, я замерла в дверях, обозревая открывшуюся картину, но меня кто-то сзади подтолкнул.
   Посреди обширной площадки возле башни Гела вместе с некромантом дрались с непонятно чем. В бой шли полновесные боевые заклинания, но магам приходилось туго.
   - Низшие, - презрительно бросил Габриель, а я с осторожностью посмотрела на него. Хотя, ему лучше знать... - И Лаонард, - вдруг рыкнул мужчина.
   Присмотревшись, что за спиной у низших демонов я увидела чью-то фигуру.
   - Чего ждем? - с боевым задором воскликнула Лика, грозно взвешивая в руке захваченную сковородку. - Я хочу чучело... Нет, голову одного из этих демонов. Возле моих часиков смотреться будет классно.
   Я хотела добавить, что пусть сначала придумает, где она свои богатства хранить будет, но тут одно из сложных заклинаний опять осветило окружающее пространство.
   В руках Снежки уже мелькнуло вспышкой холодное оружие. И где взяла только?
   Макс с сомнением посмотрел на меня, но увидев мой задиристо поднятый носик, только горестно вздохнул.
   - Время дорого, так что держись ближе ко мне.
   Воздух словно искрился от заклинаний, которые легко напитывались нашей силой. Мне казалось, что от количества магии, которая так щедро расплескивалась каждым, у меня волосы просто встанут дыбом.
   На кончиках пальцев Макса уже поблескивали маленькие искорки, точно такие же блестели в его глазах. Огнеславу окружил хоровод ярких искр, и воздух гудел от еще пока сдерживаемого напора огня, который пугал и одновременно восхищал своей мощью. Но страшнее всего было смотреть на подоспевших Янину и ее вампира, а так же Рока, возле которых плескалась Тьма. Эту стихию я видела не так уж и редко, но.... Сейчас она была до жути хищная, грозясь заполучить в свои смертельные объятия каждого, кто неосторожно попадет под ее совсем не доброжелательные ласки. Гела словно вся покрылась инеем - волосы стали совсем белыми, а о том, какие у нее сейчас зрачки, даже не возникало вопроса.
   Я глубоко вдохнула, пытаясь настроиться. Лезть в самую гущу с моей более чем посредственной физической подготовкой было бы идиотизмом. К тому же моя врожденная магия, толком не раскрытая и так сказать не отшлифованная, требовала полнейшей концентрации.
   Вместо правильных эмоций - спокойствия и уверенности в своих силах, в том, что я делаю все правильно, - мелькали шальные мысли. Внезапно проснулись угрызения совести, заставляя пожалеть, почему я толком никогда не училась управлять своими силами. Теперь, в то время как все пользуются своими знаниями, я судорожно пытаюсь вспомнить, что же я все-таки умею.
   Начала кружится голова, одновременно скрутило живот, и появилось ощущение, что земля вот-вот просто придет в движение.
   - Коша! Силу контролируй! - вскликнул кто-то, и я от неожиданности открыла глаза. Земля действительно ожила, ее немного потряхивало, а мелкие... и не очень мелкие, стоит признать, камушки поднимались в воздух. Следующим пришло восторженное понимание, что это моя сила. Бой приостановился, все словно оценивали, не провалиться ли под ними земная твердь.
   Я перевела взгляд на наших противников. Сгорбленные фигуры с непропорционально длинными руками, припадали к земле, готовые атаковать нас, вмешавшихся в бой. Внутри появился страх. Страх за свою жизнь. Что мы не победим. Страх, что эти страшные косматые фигуры доберутся и ко мне. Забавно даже, что только сейчас осознала: происходящее, еще секундой ранее оно ощущалось как фильм в 3Д, - реально. Мелкие мурашки пошли по коже.
   Камни резко стали неподвижными. Страх начал выходить наружу, при этом мне казалось, что еще немного, и я просто сорвусь на истерику. Много, очень много для и так маленькой меня. Всего много...
   Макс бросил на меня быстрый взгляд, в котором читалось беспокойство. Думаю, что многие сейчас или исподтишка взглянули на меня, а если и нет, то точно озадачились вопросом: что со мной произошло?
   Стало лучше. Я не одна. Страх начал отступать, а мне казалось, что во мне сейчас просто огромное количество энергии.
   Осторожно поправив прядь волос, чтобы не мешала, я куда спокойнее посмотрела вокруг. Чем бы могла помочь - я совсем не понимала. Точнее, на ум не приходило ничего конкретного и полезного.
   Прикрыв глаза, чтобы при этом все равно хоть не четко, но хоть что-то да видеть, попыталась сосредоточиться.
   Как сделать землю мягкой, пластичной? В моем понимании - просто попросить. Или поныть. Сейчас я была готова на все, чтобы только помочь друзьям.
   - Макс, - крикнула я, рискуя отвлечь его и нанести так вред, но пусть он знает заранее... - Внимательно смотри...
   Земля под демоном, неожиданно мягко стелившимся в нашу сторону, словно пошла кругами, которые появляются на воде, когда бросить камень. Для меня было очень сложно вовремя остановиться, чтобы сила не задела и остальных. Почему я раньше не училась ее контролировать? А дальше твердь стала раздаваться под ногами, словно болотная жижа. Еще недавно уверенно стоявший на своих четырех конечностях низший уже по щиколотку завяз в грязи. И чем дальше, тем больше он погружался вниз. Двигаться в вязкой жиже было почти нереально.
   В следующий миг с небес ударила молния, соединившая небо и землю, и попала прямо в низшую тварь. Еще миг назад это был демон, а сейчас уже едва не тошнило от едкого запаха паленой плоти. На дымящуюся скорчившуюся фигуру смотреть просто не хотелось, чтобы не провоцировать и без того бунтующий желудок...
   Сколько мне еще будет сниться этот ужас? Темное небо рассекает яркая вспышка и врезается в неподвижно застывшую жуткую фигуру, которая открыла рот в беззвучном (или он все таки кричал?) визге... По коже прошел мороз. На миг скользнула мысль, какие муки пережил этот демон перед кончиной...
   - Мокоша, - позвал Макс. Я даже не заметила, как он подошел ближе. При этом он обеспокоено поглядывал по сторонам, словно не зная, оставить меня или идти помогать остальными, которые вполне успешно разбирались со "своими" демонами.
   - Мокоша - это официозно, - фыркнула я, уткнувшись ему в плечо лбом. Смотреть по сторонам было опасно, я ведь еще хочу спать по ночам спокойно? И чувство юмора вернулось, что тоже несомненный плюс. - Меня так мама называет, когда отчитать хочет, - немного раздраженно ответила я, уже стараясь заглянуть парню в глаза.
   - Тогда просто Коша? - на что я закивала головой. - Кош, как ты? - заботливо спросил он меня.
   - Я? - удивилась. Почему-то мало кто интересовался моим состоянием обычно. Больше чем "нормально" никто, впрочем, и не слышал. Некоторых это постоянное однообразие бесило, так что я не делилась своими проблемами. Редко когда могла признать, что все хреново, и начать быстро грузить мелкими проблемами... - На этот раз я решила не изменять своей привычке: - Нормально.
   - Сомневаюсь, ну да ладно, - улыбнулся парень и прижал меня к себе, а его рука взъерошила волосы. Все на самом деле не так уж и плохо. Особенно рядом с ним.
  
  
   Огонек
  
   Правильно, зачем Лаонарду Архорну напрягаться? Если нас не порвут на клочки, то порядком измотают - ему останется только добить. С этими мыслями я обозрела поле боя, стоило лишь выбежать из башни. О том, кто наш противник, я поняла мгновенно, завидев вполне человеческую фигуру на другой стороне улицы. Обычный человек держать под контролем демонов низшего порядка не сможет - я многое почерпнула из книг в библиотеке, и это могла утверждать с уверенностью. Значит, демон. А кандидат на роль главного гада был только один.
   - Бей под шейный щиток, предварительно отвлеки только, - посоветовал рийхард, уже начиная трансформацию. Я бы с удовольствием посмотрела на этот процесс, но мое внимание было приковано к приближающемуся демону. Кстати говоря, все четыре дряни разделились, словно договорившись, выбирая себе жертвы среди нашей компании. А я-то уже успела понадеяться, что твари перегрызутся за право напасть первыми.
   Одна тварь откололась раньше всего и направилась к подоспевшим к "развлечению" Янине и князю вампиров. Второй метнулся к Мокоше и Максу, еще один продолжал пытаться выколупать из-под щита ушедших в оборону Рока и Гелу, к ним на помощь поспешил Никлар и воинствующая Лика.
   - Ты справишься? - поинтересовался демон, уже пребывающий в боевой ипостаси, бросив в низшего какое-то замедляющее заклинание. - Я займусь Лаонардом, чтобы не ударил нашим в спины. Он это умеет.
   - Да, - просто отозвалась я, уже чувствуя, как поднимается температура окружающего меня воздуха. А еще меня очень порадовала формулировка Габриеля, сказавшего "нашим".
   "Доставшийся" мне демон выглядел отвратительно. Мощное тело покрывали защитные пластины, четыре мощные лапы, которые почему-то гнулись под любыми углами, словно были многосуставчатые. Отвратительное зрелище. Голова напоминала бульдожью, вот только пасть, полная острых игольчатых клыков, оказалась шире - от уха до уха. Оттуда свешивались три синеватых языка. А еще наличествовали три узких полыхающих алым глаза. Мерзость, да и только.
   Воздух вокруг меня уже гудел и потрескивал от жара, вокруг танцевали язычки пламени. Я припомнила совет Габриеля, и прикинула, что должно быть панцирь этого создания устойчив к магическим атакам. Впрочем и заготовок я не готовила - танцующее пламя было проявлением стягиваемой мною истинной стихии. Из нее вылепить атакующее заклинание будет делом пары секунд. Ранее я не практиковала такого способа, и знала алгоритм только в теории, но раньше я и не попадала в настолько опасные для жизни ситуации.
   Для пробы все же создала обычный огненный шар и швырнула в морду наступающей образине. Демон поддел файербол головой, словно это был мяч, и отправил в дальнейший полет. Впрочем, ничего удивительного, но попробовать стоило. Я мысленно поблагодарила Габриеля и за совет, и за замедляющее заклинание. Иначе б мне пришлось туго. А пока я могла медленно пятиться, заставляя демона брести за мной. Главное в стену теперь не упереться. Я еще раз окинула красноватую тушу оценивающим взглядом. Мгновенно корректируя принятое ранее решение, сплела несколько замкнутых магических каркасов и бросила заготовку под ноги низшему. Тот услужливо наступил в центр магического кружева. "Потянув" за оставшуюся у меня ниточку и чувствуя себя при этом как паучиха, заматывающая жертву в кокон паутины, затянула на демоне каркас и принялась накачивать рисунок силой. Я не зря тратила время на столь сложные манипуляции. Линии силы проходили как раз на стыках панциря, и теперь огненные иглы одновременно ударили в щели, а потом принялись колоть вразнобой. Демон взвыл и замотал головой, стремясь избавиться от болезненно-раздражающего воздействия. Увы, пока он так ни разу и не повернулся так, чтобы подставить под удар уязвимое место.
   - Ну же, - шептала я, чувствуя, как держать под контролем такую мощь становиться все сложнее. И тут мой взгляд зацепился за одиноко стоящий фонарный столб. Выбросив руку по направлению к бетонному сооружению - так легче было сейчас направлять переизбыток магии, - нагрела его у основания с нужной мне стороны. Температура была такова, что бетон плавился, как пластилин. С физикой в школе у меня всегда было все замечательно, потому и траекторию падения я рассчитала правильно. С характерным звуком порвались провода. Железные нити ударили во все стороны, выбивая крошево из стен и мостовой. Если бы воздух вокруг меня не нагрелся до даже для меня уже почти нестерпимой температуры, плечо бы распороло до кости, но провод лишь плавился на подлете, безвольно обвиснув. Сам столб накренился и принялся заваливаться, в итоге со всей силой обрушившись на круп демона. Тварь взвыла от боли и забила передними лапами в воздухе, пытаясь высвободить задние конечности. Вот он, долгожданный миг! Я метнула сформированное огненное копье в шею низшего как раз в основание челюсти. Мой противник не завыл на этот раз - засипел и захрипел, так как пламя мгновенно уничтожило гортань и голосовые связки. Впрочем, все было кончено. Я наблюдала за агонизирующей тварью, все еще цепляющейся за жизнь, не испытывая жалости или ужаса от деяния собственных рук. Я была слишком опустошенной, слишком вымотанной.
   Когда я уверилась, что демон издох, медленно двинулась к башне, поразившись, как далеко мы, оказывается, успели отойти.
  
  
  
   Лика
  
   Я схватила первое попавшееся под руку. Вещь легла четко. Проверив балансировку своего оружия, помчалась за друзьями. Все равно как от мага от меня толку нет, а вот с таким оружием самое то. Самое интересное, что под руку попалось самая нужная вещь в хозяйстве. Моя чугунная сковородка для блинов!
   Коша ехидно мне подмигнула. Одна из тварей все еще атаковала уже явно уставших Рока и Гелу. Ник размытой тенью метнулся к ним на выручку. И мне не оставалось ничего другого, как последовать за ним. Вижу цель - не вижу препятствий... или... наш девиз: рогами вниз! Вот уж не знаю, что мне на данный момент подходило больше. Не задумываясь над абсурдностью поступков, размахнулась и со всей силы огрела хвостатую дрянь сковородкой по сильно выступающему позвоночнику. И в этот момент меня за шкирку отбросили назад. Не удержавшись, я упала на пятую точку и взвыла, ощутив мягким местом зловредный камушек. После чего зло посмотрела на Ника, который, собственно, и оттащил меня от мой жертвы. Вампир не впечатлился - занят был, уворачивался от демонических атак, а взглядом дыры в макушке я пока прожигать не научилась. Хмыкнув, я получше перехватила свое оружие.
   Тем временем на помощь моему вампиру пришел Рок. Подкравшись к беснующемуся демону, он вогнал один из мечей тому в загривок. Впрочем, тварь тут же нанесла некроманту удар хвостом, сбивая с ног и отбрасывая к стенке, под которой уже некоторое время прохлаждалась я.
   - Здрасте, - очень "умно" поприветствовала я новоявленного соседа. Рок на это не отреагировал, силясь подняться.
   Земля затряслась. Мгновенно уразумев, чьих ручонок эта диверсия, я рявкнула:
   - Коша! Силу контролируй!
   Тут я заметила, что смахивающий на помесь тигра с крысой низший уже почти припер к стенке Никлара. Не долго думая, размахнулась и швырнула в голову демону сковородку. Попадание было стопроцентным. "Снаряд" вмазал твари прямо по черепушке, даже выбив сноп искр. А раздавшийся гулкий звук заставил задуматься, есть ли в этой твердой как камень черепушке серое вещество?
   Похоже, в этой голове качественно звенело - демон на несколько мгновений замер, мотая башкой. Я даже готова была возгордиться собственным достижением. И тут поймала взгляд, брошенный на меня Ником, благодарный и такой... жаркий, что мгновенно залилась румянцем. Вот он, путь к сердцу мужчины - спасти ему жизнь!
   Рок мгновенно воспользовался возникшей заминкой - рывком вскочив на загривок демона, с размаху вогнал сохранившийся темный меч в основание черепа низшего. Никлар тут же бросился ко мне и принялся ощупывать, проверяя, целы ли кости.
   - Не ударилась? - озабоченно спросил он.
   - Жить буду, - отмахнулась я. Ну в самом деле, не объяснять же, что демон ко мне даже не коснулся, а сам Ник едва по стенке не размазал.
  
  
   Снежок
  
   Стоило только кому-то отвлечь низшего, и я рванула на помощь Габриелю, атакующему Лаонарда. Могла бы дать возможность им самим продолжить разборки, если бы не несколько "но". Без своих сил наш демон Лаонарду долго сопротивляться не смог бы, а победитель в таком случае перебьет уже измотанных нас. Из двух зол надо было выбирать меньшее: лучше я продолжу затяжное оппозиционное противостояние с Габриелем, нежели красиво проиграю в яростной борьбе с нынешним рийхардом...
   Я отлетела и врезалась в стену. Дико заболела спина. А наглый беловолосый только улыбался. Нашел, блин, игрушку. Рядом врезался рийхард... Дошли, я и Габриель сражаемся рядом! С трудом встав, я посмотрела на нашего демона. Он явно выглядел получше, чем я.
   - Дальше драться сможешь? - уточнила просто на всякий случай.
   - Снежная! Не говори ерунды, - рыкнул он, прикрывая нас своими красивыми крыльями, впитавшими заряд атакующего заклятия, - я еще принесу цветы на твою могилу.
   - Не зевай! - слишком быстро беловолосый попытался напасть повторно, и сейчас я едва удерживала его меч своим... - и я люблю лилии! - просветила я нашего рийхарда.
   Нам троим пришлось уворачиваться от огненной атаки. Ну вот, еще и девочки вмешались! Я же просила! Или только хотела попросить? Черт!
   Снежный рой ударил в Лаонарда, дав нам передышку, пока эта белесая тварь пыталась ликвидировать заклинание.
   Судя по потокам силы, девчонки что-то химичили.
   - Ты знаешь, что они творят? - толкнула я нашего демона, едва не сбив ему уже почти готовое и неопознанное мною с первого взгляда заклинание.
   - Откуда? Если ты не заметила, я тоже занят.
   - Ой, правда что ли? - огрызнулась, кастуя очередной снежный рой.
   В сторону Лаонарда ударил темный поток. Похоже, в игру вступил еще и Рок. Вот ведь неугомонный: один раз знакомство с демоном уже стоило ему жизни. Или Янина подсобила? Времени на то, чтобы посмотреть, все ли в порядке с моими ведьмочками, тоже не хватало. Даже с Габриелем мы пикировались, при этом не выпуская из вида сменившего боевую ипостась врага.
   Кстати, по поводу сил... Есть у меня одна идея. Вот только надо кое-что уточнить:
   - Габ, ты мог бы превратить этого типа в коврик?
   - Мог бы - уж сделал. Но сил не хватит, - о том, из-за кого ему этих сил не хватает, он уточнять не стал. Времени не хватило или тактичность проснулась?
   - А раньше бы хватило? - решила все же выяснить все.
   - Снежная! - как много в этом слове! - Конечно же, да.
   - Значит, сейчас тебе будет больно и мне, кстати, тоже, - доверительно сообщила я. И тут же крикнула в сторону маячивших за спиной помощников, которых я заметила краем глаза, когда приходилось крутиться и уворачиваться от летящих в нас заклинаний: - Прикройте нас на пару минут!
   - Что ты задумала? - надо же, сколько недоверия в голосе!
   - Кое-что вернусь тебе. Я, Гела Снежная, именем рода снимаю печать и добровольно отдаю то, что хранила в душе.
   Это было больно. Очень больно. Словно вырывали часть души... Собственно, так оно и было. Я пыталась, я очень пыталась не кричать, но...
   __________________________________________________________________________
   Это адски больно даже ему, а ведь сейчас он чувствовал лишь отголоски того, что чувствовала девушка, добровольно отрывающая часть души. Впрочем, он все еще помнил, каково это.
   ...Снежная лежала на брусчатке и тяжело дышала... А по его венам бежала давно и, казалось, безвозвратно потерянная сила. Заметив очередное атакующее заклинание, Габриель прикрыл собой ведьму, распахнув крылья, которые тут же поглотили заряд. Жаль, что такое он проделывать мог нечасто, да и его собственный резерв эта магия не пополняла.
   - Чего стоишь? - хрипло спросила Снежная, к его удивлению, пытающаяся встать. - Кого ждешь?
   Второй раз ей повторять не пришлось.
   _________________________________________________________________________
  
   Все тело ломило, мышцы крутило, а кости, казалось, то сих пор трещат от напряжения. На ноги я-то поднялась, опираясь на нагинату, в которую превратила свое ледяное оружие. Но вот сделать даже шага не смогла. Просто стояла и смотрела, как Габриель расправляется с давним врагом. А когда бой завершился, попросту упала на колени, довольно усмехнувшись девчонкам, которые не могли подойти из-за щита, предусмотрительно выставленным Габриелем, чтобы заклинания не срикошетили. Надо же, он опять заслужил мою похвалу.
   - Все, я почти труп, меня не подымать, - попыталась несколько мрачновато отшутиться, увидев, как испуганно смотрят в мою сторону подруги.
   - Не волнуйся, Снежная, тебя не подымут, - резанул по нервам голос Ирано. Я только голову повернула и усмехнулась, увидев, как он заносит меч.
  
  
   Янина
  
   Я рассматривала ковыляющую к нам тварь, стремясь как можно быстрее определить ее доминирующую стихию. В связи со спецификой моей работы, мне уже приходилось сталкиваться с низшими демонами. Правда, тогда они были призваны демонологами, а не сопровождали рийхарда, что могло обернуться для нас дополнительными неприятностями и трудностями. Впрочем, как бы там ни было, я знала, каким образом нужно справляться с подобными существами и остро сожалела, что не успеваю предупредить девочек.
   - Кристиан, не вмешивайся, - начала я.
   - Отойди, -- одновременно со мной попросил вампир.
   Похоже, меня недооценивают. Что ж, пора уже сказать ему, кем я являюсь на самом деле.
   - Тиан, я ночная охотница, - быстро произнесла, не оставляя ему времени на дальнейшие возражения. - И с подобными существами мне доводилось сталкиваться не единожды. Так что не мешай. А лучше всего - помоги его отвлечь.
   Вампир нехорошо прищурился, но кивнул. Чувствую, не избежать нам разговора по душам.
   Как оказалось, раздраженный вампир -- это страшно. Всю свою злость Тиан выместил на низшем демоне. Распахнув крылья и зашипев так, что я даже отвлеклась от плетения заклинания, с уважением покосившись на своего мужчину, вампир ударил чем-то из арсенала магии крови, одновременно с этим достав демона когтями. Особого вреда твари из нижнего мира это не причинило, но надежно отвлекло от меня, а большего сейчас и не требовалось.
   В ближнем бою убить низшего демона можно только одним способом - ударив в основание черепа, пробить его маленький мозг. Возможно, существовали и иные возможности, но мне рассказывали только об этой. Был только один шанс на ее успешное использование, поскольку демоны, хоть и не отличались особым умом, вряд ли позволили бы кому-то скакать вокруг себя и примеряться для удара. С виду неуклюжие, при желании эти твари были весьма проворными, так что незадачливый охотник сам рисковал стать добычей.
   Впрочем, как говаривал мой босс, делая аккуратную дырочку во лбу очередного психованного демонолога, "мы пойдем другим путем". Никогда не разделяла пристрастия Киры к огнестрельному оружию, но что-то в этом есть. Только вместо пуль я использую магию.
   Сосредоточившись и выждав, когда Кристиан уйдет с линии атаки, я стряхнула с пальцев три небольшие искорки - специальные плетения, призванные обездвижить, а потом и уничтожить демона. Если я не ошиблась, и доминирующей стихией твари является огонь, то от воздействия моего колдовства ее испепелит собственная же сила.
   Глядя на горку легкого серого пепла, я чувствовала удовлетворение от безупречно проведенного экзорцизма. Особенно грело самолюбие то, что подобное я провернула самостоятельно впервые. Обычно убивал демонов мой начальник, а я лишь помогала.
   Рядом молча стоял Кристиан, взгляд которого я ощущала почти физически. Еще раз посетила мысль, что нам предстоит серьезный разговор. Как же я не люблю выяснять отношения! Да и не умею этого делать, раз на то пошло. В таких ситуациях меня всегда посещает мысль, что на работе с этим значительно проще. Там не нужно ни с кем разговаривать -- убил и все дела... Если подумать, наши прошлые отношения с Тианом были куда проще и понятней. Я была маленькой наивной дурочкой, заглядывавшей ему в рот. Сейчас же все изменилось. У меня появилось слишком много секретов, о которых так просто не расскажешь.
   Впрочем, сейчас нам было не до объяснений. Раздавшийся крик Снежки заставил меня отвлечься от безрадостных мыслей и резко обернуться. Я еще успела увидеть, как Гела падает на землю, как подкошенная, а над ней склоняется Габриель.
   Я хотела метнуться вперед, но в следующий момент что-то случилось, и нас отгородило от происходящего щитом. Но первое впечатление оказалось обманчивым - демон и не думал нападать на подругу, а метнулся к приближающемуся Лаонарду, отгородив Гелу от него.
   Под прикрытием щита два демона остановились напротив друг друга. Они не говорили, и так было понятно, что исход у этого поединка может быть только один.
   Первым ударил Лаонард. Слишком медленно. Угольно-черный вихрь опрокинулся на Габриеля и растаял, не причинив тому никакого вреда. Демон даже не стал уклоняться, спустив заклинание по краю своего крыла.
   То, что случилось дальше, я не забуду никогда. И то сказать, вряд ли мне еще представится возможность увидеть битву двух высших демонов. Я не могла отвести взгляда от происходящего, хотя и понимала краем сознания, что находящаяся рядом с противниками Снежка подвергается огромной опасности. Хотелось попросить мужчин колдовать помедленнее, чтобы я могла в подробностях рассмотреть их атакующие плетения. Подобной магии в действии мне еще не доводилось наблюдать. Начальник обзавидуется, когда узнает, свидетельницей чего я стала.
   Но долго любоваться боем не получилось, поскольку противник Габриеля уступал ему в силе, хоть и не на много. Возможно, у Лаонарда было больше опыта, но сейчас это не играло особой роли, так как демоны не собирались устраивать затяжной поединок, стремясь прикончить противника одним ударом и вкладывая в заклинания всю свою мощь.
   Лаонард свалился на землю, зажимая ладонями живот. Впрочем, сочувствия я не испытывала ни на грамм. Более того, речи не шло и о возможности помиловать поверженного противника. Как подтверждение моим выводам, на ладони Габриеля зародился маленький золотой шарик. Глядя на все усложняющееся плетение, я на миг даже испытала сожаление, что не являюсь магом огня. Несомненно, повторить структуру возможность была, но потоки темной магии смотрелись бы блекло.
  
  
   Огонек
  
   Я подоспела как раз к моменту, когда Габриель бросил в упавшего к его ногам демона шар, состоящий из беспрерывно вращающихся огненных колец, внутри которых плескался золотистый свет. Завораживающе красиво. Надо будет потом выспросить у него подробности этого заклинания. Крылатая фигура вспыхнула светом и мгновенно осыпалась пеплом. Мой демон застыл и сам опустился на мостовую спиной к нам, явно собираясь с силами. Похоже, сегодня все чувствовали себя буквально выжатыми.
   Снежка рухнула на колени, едва успев подставить руки, чтобы не стукнуться лбом о мостовую. Но развернулась и попыталась пошутить. Вот только ее мы даже не слышали, глядя на появившегося за ее спиной светловолосого мужчину.
   А мы все оказались слишком далеко, чтобы помочь. Все происходило слишком быстро, чтобы заклинания успели помешать опустить уже занесенный меч. Янина бросила в убийцу какой-то темный сгусток, но заклинание столкнулось со щитом... а клинок уже опускался. Все происходящее воспринималось как в замедленной съемке, четко и жутко.
   Серая тень метнулась к Геле.
   Ирано неверяще посмотрел на меч, на который наткнулось его лезвие.
   - Прочь с пути! - прошипел прихвостень Совета.
   - Ирано! - возглас Макса стал для нас всех неожиданностью, впрочем, тот только бросил на парня несколько презрительный взгляд и с издевкой наклонил голову, произнеся приветственное: - Советник.
   Немая сцена.
   - И позволить тебе убить хрупкую и слабую девушку? - Рок произнес это тем неповторимым тоном, ясно показывающим, что ни хрупкой, ни слабой он Гелу не считает. Разве что сейчас.
   - Эта дрянь должна умереть, - глаза блондина полыхнули каким-то маниакальным блеском. Мужчина сумел расцепить клинки и сейчас противники двинулись по кругу, причем Рок намеренно теснил Ирано подальше от Гелы.
   - Думай, что говоришь, - в голосе некроманта прорезались рычащие нотки.
   - Снежка, Снежка, - мерзко ухмыльнулся белобрысый гад, - нашла себе защитничка. Как долго он гостил в твоей по...
   Выпад Рока он едва успел парировать. Сразу было видно, что некромант был и оставался замечательным воином. Это не нынешняя выучка, а навыки времен, когда кроме колюще-режущего оружия другого не знали, а значит, владели в совершенстве. На лице Гелиного защитника не дрогнул даже мускул, и он не позволил себе ни единого лишнего движения, ни единого проявления раздражения. Хотя я была уверенна, что от подобного обращения к Снежной Рок был в бешенстве.
   Я перевела взгляд за спины сражающихся. Габриель спокойно, но с какой-то мрачной решимостью наблюдал за вновь кружащими мужчинами. Я внезапно поняла, что даже если Рок и проиграет, рийхард не даст Ирано убить нашу подругу. Демон может еще и сохранил желание поквитаться с ледяным кланом, но право это уступать другому уж точно был не намерен. Если сохранил. В это хотелось верить больше. Придя к такому выводу, я сразу же как-то успокоилась и вернулась к наблюдению за дуэлью.
   - Да кто ты вообще такой?! - прорычал блондин, когда его хитрый финт снова окончился неудачей - противник словно наперед знал, что он собирается предпринять.
   Рок ласково улыбнулся опешившему Ирано, а еще я уловила усмешку Габриеля. Интересно, не у рийхарда ли позаимствовал Рок этот оскал? Во всяком случае, Гела права, эта парочка знатно спелась. Черные мечи с поразительной скоростью заплясали, стремительно атакуя и беспрерывно тесня киллера совета.
   - Кто ты? - повторно прорычал вопрос этот гад.
   - Рок. Рок Алибер Снежный к вашим услугам, - теперь Рок улыбался вполне искренне, наблюдая, как вытягивается лицо у его противника. Да что там! Подозреваю, все мы сейчас выглядели одинаково. Я уловила смешок Янины. Интересно, эта интриганка была в курсе?
   Воспользовавшись моментом, новоявленный далекий пра-пра и много прародственник Снежки перешел в атаку. Есть кое-что общее у всех Снежных. Это не только клан собирателей, это клан хороших бойцов. Видимо, Рок незаметно для нас не один час провел, тренируясь и восстанавливая утраченные навыки. Сомневаюсь, что доставшееся тело было привычно к фехтованию настолько, чтобы поддерживать этот фантастический темп.
   Блок, удар, удар, подсечка. Вокруг бывшего призрака сейчас вновь тугими спиралями скручивалась темнота, делая его тем, кем он когда-то был и кем опять стал - некромантом, практикующим волшбу тьмы и смерти, боевым магом. Тем, кто мог в одиночку довольно долго сопротивляться демону. Бойцом высочайшего класса. И этот блондин мало что мог противопоставить ему.
   Ирано сбил с ног кнут из непроглядной черноты, в который внезапно превратился один из клинков Рока. Второй меч в процессе падения рассек плечо блондина едва ли не до кости. Я думала, сейчас все и закончиться, но у прихвостня совета оказался все же козырь в рукаве. Метнув под ноги некроманта заклинание, заставившее мужчину поскользнуться и на миг потерять бдительность, несостоявшийся убийца Гелы метнулся к засветившемуся порталу. Габриель оказался у уже закрывающегося овала следующим и, не долго думая, послал вдогонку Ирано поток пламени.
   - Габриель, может щит снимешь? - ехидно постучала костяшками пальцев по все еще ограждающему нашу неугомонную троицу куполу Янина. Демон удивленно вскинул голову, но щит исчез. Что-то мне подсказывало, что не его рук это дело было. Вот только интересно, кто из оставшейся троицы присутствующих мужчин так "отличился"?
   И хотя враги либо разбежались, либо были уничтожены, разборки еще не закончились...
   Мокоша неверяще посмотрела на Максима, на которого так же взирали и все окружающие, ожидая объяснения его неожиданно открывшегося социального положения члена Совета Ста, молча развернулась и ринулась в башню.
   - Ой, - Янина внезапно потрусила рукой. - А колечко-то шалит.
   Я направилась к темной ведьме и подставила ладонь, не сомневаясь в правильности этого поступка. Ведь я осталась единственной, на ком этот артефакт еще не побывал. Перстень расплавленной каплей упал мне в ладонь и золотистым ручейком потек по коже, обхватил шею. Сейчас ключ стал изящным ожерельем в виде змейки, кусающей себя за хвост, но не за самый кончик, а несколько выше, образовывая застежку "галстук" и свешивая хвост в ложбинку между грудями. Все это время по стенам домов, окружающих весьма покореженную площадь, играли алые всполохи, словно все они стояли посреди огромного костра. Где-то невдалеке часы пробили полночь.
   - С праздником, - негромко поздравил всех подошедший Габриель, уже сменивший боевую ипостась на человеческий облик. Его рука легла мне на талию, притягивая к нему поближе.
   - Думаю, совместные посиделки устраивать не стоит, - подытожила Гела, едва стоявшая, да и то опиравшаяся на чудом уцелевший фонарный столб.
   Все согласно кивнули.
  
   Мокоша
  
   Макс из Совета Ста... Осознание этого приходило медленно. Но вот я уже через две ступеньки бежала по лестнице, к своей комнате. Сзади слышались чьи-то шаги и я, скрывшись за дверью, подперла ее собой, упершись ногами в кровать.
   - Кош, открой, - попросил с той стороны Макс, дергая за ручку двери.
   - Не лезь ко мне! - тихо, но довольно зло фыркнула я. На глаза наворачивались слезы.
   - Кош... - немного растеряно позвал парень.
   - Я ненавижу, ненавижу, ненавижу Совет Ста! - выкрикнула я, чтобы хоть как-то выплеснуть бушующие эмоции.
   - Ну, я же об этом не знал, - резонно заметил маг. - И ты ведь меня не спрашивала, вхожу я в него или нет.
   - Там одни старики... - захныкала я. - Тебе сколько столетий?.. - мысль, что я чуть не влюбилась в мужчину, который мне не то что в дедушки годится, пугала...
   - Мне двадцать два... - начал Макс. А я взвыла от того, что меня лишили очередной отмазки. - А взяли меня туда из-за известности моей семьи в узких магических кругах, вместо отца. Впрочем, я там редко появляюсь, на этом совете. Помнишь, я говорил, что у меня с магичками не ладится? Они ведь все видели во мне только перспективного жениха. А ты...
   - Что я? - всхлипнула я. Было жалко, причем жалко было только себя.
   - Ну а ты совсем не знала, и была настоящей, какая есть, - объяснил Макс, тщательно подбирая слова.
   - Я всегда такая, и вообще, мне пофиг, кто и насколько респектабельный, - огрызнулась я.
   - Ну а тогда сейчас чего психуешь? - поинтересовался маг.
   - Я не психую... Мне и сейчас плевать, кто у тебя родители. Но мне не плевать, что ты из совета, - довольно грубо объяснила я.
   - За что ты так их не любишь? - спросил парень. Послышался шорох, по которому я поняла, что он уже сидит под дверью. Особо меня насторожило это его слово "их", а не "нас"...
   - А тебе бы понравилось, если бы попытались уменьшить силу? Или вообще отобрать? - недовольно сказала я.
   Вспоминать об этом не хотелось. У меня довольно сильный дар, причем не наследственный. Никто меня не учил его контролировать, но в этом была больше моя "заслуга". Почему-то существует закономерность, чем древнее наследственность, тем раньше проявляются магические способности. Дар проявился у меня не рано, а во время подготовки к поступлению в универ и из-за переживаний вовсе вышел из-под контроля. Мне с самого детства родители ненавязчиво внушали, что нужно хорошо учиться, чтобы поступить на бюджет, поскольку без высшего образования плохо потом. Вот я и отнекивалась от магической учебы. Да и откровенно лень было.
   Но после очередной моей неконтролируемой магической выходки совет решил "прикрутить" мощность моего дара. Некоторые выдвигали предложения вообще меня его лишить. Многие негодовали, что при том, что магов мало, и то сильные не так уж часто рождаются, я почти ею не пользуюсь, или пользуюсь, но... Еще и учится не хочу.
   - Ты даже не представляешь, как это, иногда засыпать и понимать, что можешь остаться без частички себя... Без своей силы, которая уютно свернулась внутри и просто постоянно спала.
   Опять нахлынуло это противное ощущение обреченности, когда от одной мысли обо всем этом по спине бегут мурашки.
   - Кош, это все из-за того, что ты не обучена? - тихо спросил Макс. Я упорно молчала. - Ведь они по своему правы... Хотя вообще лишать дара это жестокость...
   На глаза навернулись слезы, и я едва сдерживалась, чтобы не расплакаться.
   - Это не тебе такими ужасами грозили, - фыркнула я. - И вообще, уходи.
   - Кош, - укоризненно сказал парень.
   - Видеть тебя не хочу. Во всяком случае, пока, - отмахнулась я.
   Хотелось залезть под одеяло и тихо выть от обиды. Послышались шаги в коридоре...
   Выглянув за дверь, я отметила, что никого нет, и можно идти плакаться одеялу. Дверь на замок не закрывала - домашняя привычка, когда все двери спокойно открываются. Да и вряд ли кто-то сейчас решится пойти ко мне. Переждут, пока первая волна обиды на весь мир пройдет.
   Скинув обувь и не раздеваясь, залезла под одеяло. Поплотнее закутавшись в кофту, укрывшись ватным одеялом, начала мостится спать. Сон для меня всегда оказывался лучшим лекарством. Как от головной боли, так и обид и переживаний.
   Я уже почти уснула, когда скрипнула дверь. Подумав, что все равно посмотрят, что я сплю и уйдут, никак не среагировала.
   Но кровать прогнулась, а кто-то скользнул под мое уже нагретое одеяло. Кроме Макса второго такого наглеца в нашей башне я не знала. Но парень не спешил что-то говорить, и даже обнимать тоже.
   Наконец, я не выдержала и пристально посмотрела на него.
   - Что?
   - Разве что-то изменилось? От того, что ты знаешь что-то больше обо мне, а я о тебе?
   - Ничего в нашем мире не является статичным, - умно заметила я.
   - И что ты собираешься дальше предпринимать? - поинтересовался парень, но я молчала. - Только не убегай. Без тебя мне будет не так весело и интересно.
   Я улыбнулась и уткнулась ему в плечо носом. Все-таки спать с кем-то тепленьким намного лучше, чем самой. Главное, чтобы спать не мешали.
   Я уже почти уснула, когда Макс тихо прошептал:
   - А я сделаю все, чтобы ты мне доверяла и совсем не хотела от меня смыться.
  
  
   Снежок
  
   Услышав от Кристиана заверение, что вампиры "позаботятся" об остатках низших, мы направились в башню. Не все, Лика осталась на улице вместе с Никларом, отговорившись тем, что собирается поискать столь ценную ей сковородку. Я не настаивала - она взрослая девочка и опекун ей не нужен. Это скорее мне сейчас требовалась сиделка. Огонек и Габриель направились на второй этаж - им тоже явно было что обсудить. Янину я потеряла из виду еще раньше.
   И только оказавшись в центре гостиной, развернулась к некроманту:
   - Снежный? - я выгнула бровь, посмотрев на Рока.
   - Да, - нахмурился он и отвернулся. - Что, не можешь найти цензурных слов? - не выдержал он моего молчания.
   - Нет, - я пожала плечами, посмотрела на него и вздохнула. - Знаешь, не будь я сейчас такой усталой, закатила бы грандиозный скандал, расколотила горы посуды, обозвала тебя негодяем, подлецом и мерзавцем.
   - Но? - насторожился некромант.
   - Но сейчас мне хочется только спать, - я несколько мгновений полюбовалась на его расстроенное выражение лица и вздохнула. Ну что вот он со мной делает? - И поэтому сейчас ты берешь мое бренное тело на руки и несешь в спальню, а утром я, так и быть, закачу тебе скандал.
   - Злишься? - усмехнулся Рок, затем резко привлек меня, обнял и уткнулся лицом в волосы. А я вцепилась в него и покачала головой, насколько это было возможно.
   - Нет. У всех есть свои секреты. Только вот твои секреты... я очень хочу их знать.
   - Узнаешь, - тихо и проникновенно пообещал Рок. Почему-то от его голоса по спине пробежали мурашки, а в животе заплясали обещанные бабочки. Всего-то надо было влюбиться! - Все-все, - усмехнулся некромант, чмокнув в нос, и подхватил меня на руки.
   - Ты куда меня тащишь? - возмутилась я, обняв его за шею. - Моя комната там!
   - Знаю, - рассмеялся Рок, - зато моя здесь.
   Часть стены перед нами разошлась ("Вот когда на самом деле был изобретен фотоэлемент", - мелькнула отстраненная мыслишка), а потом тихо и бесшумно закрылась за нами.
   Все в башне спали. Завтра мы все разъедемся на целый год. И хорошо, если по истечении этого самого года у нас не найдутся супер важные дела, ради которых эту встречу стоит пропустить. Я села и посмотрела в окно. Эх, все-таки я Снежная, как ни крути. Сил не было, казалось, даже дышать и поэтому почти единогласно (разум, логика инстинкт самосохранения при воздержавшейся жадности) было решено использовать его. Маленький амулетик-часики, висевший на шее. Меня давила большая жаба! Но без этого никак. Еле сползла с кровати, достала красивую и опасную блестяшку из-за ворота и задумалась. По-хорошему мне надо дня три - четыре, но... Ладно, расплачиваться за использование этого энергетика я буду уже дома. Я установила цифру пять и почувствовала, как в меня вливается энергия. Пять дней я буду в порядке, словно после хорошего отдыха на море, а через пять дней просто свалюсь с ног. Надеюсь, что все обойдется без последствий. Плохо мне будет так, что ни в сказке сказать, ни пером описать.
   Совершенно бесшумно вытряхнула из сумки черные брюки, водолазку с жилетом-разгрузкой и быстренько переоделась.
   "Это не совсем воровство, это экспроприация экспроприированного!" - убеждала я себя. Все равно вампирам дневники Снежного клана ни к чему. Крепче спать будут. Так, теперь нужно было проверить, все ли есть в разгрузке. Подцепила перчатки и тихонько вышла из комнаты, держа мокасины в руке, чтобы не разбудить спящего мужчину. Быстренько обувшись, накинула пуховик. Не стоит так явно привлекать к себе внимание. Хотя все равно придется до замка Бран добираться на тучке.
   И вот вампирская библиотека во всем своем ночном великолепии! Вот только что-то мне подсказывало, что там вполне могут оказаться посетители. Теперь вспомним, чему меня бабушка с дедушкой учили.
   Ну вампиры, ну перестраховщики. Кто ж на одну дверь столько заклинаний вешает? Я ж их до второго пришествия распутывать буду! Так... как говорил великий дедушка Ленин: "Мы пойдем другим путем". Не получится магией, используем артефактик. Тем более следов он не оставит и вычислить меня по остаткам ауры будет невозможно. Кстати, меня с самого детства учили закрывать свою ауру так, чтобы при колдовстве не оставалось следов. Полезное умение для вора-мага. Осторожно закоротив дверь, достала набор отмычек. Неистребимо снежное в Снежной! Нужный набор есть во всех сумочках. Иногда мне кажется, что я эти сумочки покупаю с ними. Хотя... в данном случае набор покоился в кармане разгрузки.
   Дверь поддалась почти сразу. Тут было два варианта: либо вампиры идиоты и понадеялись только на внешние охранные заклинания, либо идиотка я, потому что сложнее всего выйти оттуда, куда легко войти. И куда меня несет? Стоило договориться по-хорошему, ан нет же.
   Так. Наличествовали детекторы движения, выборочно магически встроенные в стены, реагирующие на всех, кроме тех, чьи ауры хранила их электронная память.
   "А может ну ее, эту книгу?" - подумала я, лихорадочно роясь в разгрузке. Так, вроде бы вот это подойдет, красивый такой браслет на ножку. Артефакт, штучный, между прочим. Существует в единственном экземпляре, у меня. Иначе детекторы движения, пусть даже магические, давно бы отошли в небытие, как самое неэффективное средство охраны. Не знаю, кто из предков разработал или спер браслетик, но спасибо ему огромное.
   Дальше продвигалась очень тихо, стараясь дышать через раз. Максимальное количество энергии я сейчас вкладывала в заклинание отражения, прикрывая им собственную ауру. А то с клыкастых с их оригинальными гастрономическими пристрастиями станется услышать биение моего сердца где-нибудь в районе третьего этажа. Отражатель, кстати, не наше изобретение, даже немного жаль. Обычно многое из воровского арсенала разрабатывали мои предки для облегчения своей нелегкой воровской жизни, а вот завернуть магию так, чтобы тебя не было, не додумались, или не сумели. Наконец очень тихо и очень медленно я добралась до нужной мне секции. Благо, месторасположение книги я хорошо запомнила. Вот она. Ну, здравствуй дорогая, иди к мамочке. Вот только мамочка распутает охранку, которую на стеллаж хозяева Бухареста навесили. Параноики, блин. Много что ли идиотов, готовых их грабить? Так, вроде разобралась. А теперь берем дневник и тихонечко уходим в лучших традициях Снежных.
   Стоило вытащить книгу и тут же по нервам ударило ощущение тревоги. Черт! Что же я пропустила? Набросив на себя еще пару заклинаний отражения, чтобы наверняка до вампиров не дошло, кто здесь хозяйничал, рванула к двери. Чтобы там же затормозить - охрана уже ручку поворачивала. Метнулась к окну. Черт! Здесь разве что ломать! Куда ж деваться-то! Взглядом отыскала в щель между стеллажом и полом. Ни чего лучше не придумала, да и времени не оставалось уже. А ведь посмотрят! Обязательно посмотрят!..
   Вот уже ноги охранника оказались прямо напротив моего лица, словно он подумывал не присесть ли ему, чтобы проверить мое убежище, еще немного и... Шум в другом конце библиотеки стал для меня спасением. Ноги резко развернулись на каблуках и унеслись прочь. А я тихонько-тихонько по полу, стараясь прикинуться ветошью, поползла к открытой двери. Уровень адреналина зашкаливал. Пульс барабаном стучал в ушах. Просочилась в дверь и осторожно, прислушиваясь к каждому звуку, скрипу и стараясь дышать через раз, направилась к моему персональному входу.
   Что ж, не знаю, то ли гордиться собой, то ли ругать себя же, но похоже я, как и представители многих поколений, пошла по скользкому пути Снежных. Девочкам об этом лучше не знать.
   - Ну здравствуй, Снежок.
   Я встрепенулась и обернулась, встретившись взглядом с бирюзовыми глазами молодой женщины в старинном платье. Она была так похожа на меня, точнее, я на нее, что дух захватывало. Элия, она могла бы стать первой хранительницей границы, если бы ее не убили демоны. Или все же она погибла по другой причине, как утверждал Габриель?
   - Здравствуйте, миледи, - я поклонилась, оставаясь настороженной.
   - Не стоит так напрягаться. Разве я могу причинить вред потомку? - удивилась она. А мне стало стыдно.
   - Все хорошо, девочка, - она тепло улыбнулась. - Мы просто слишком рано оставили тебя одну.
   - Я выпустила рийхарда, не заметила, как прошел Лаонард, потом отдала силы Габриелю...Я никогда не была хорошей Снежной, - едва ли не скороговоркой выдала я все, что тревожило меня все это время.
   - Не время определять, хорошая ты Снежная или плохая, ты делала все на благо клана. Пусть даже из всего клана осталась только ты и эти девочки, которых ты приняла в свою семью.
   - Э? - я определенно растерялась.
   - Разве я в чем-то не права? - звонко рассмеялась молодая женщина. - Они же твои сестры, самые близкие тебе люди.
   - Но...
   - Слушай, Гела. Ты все делала правильно. Ты закончила войну, примерилась с врагом, а это лучшая из всех побед. То, какими путями ты шла к этой победе, разве это важно теперь? Не терзай себя, Хранительница границы.
   Я улыбнулась и вдруг поняла, что значит быть частью клана. Все-таки в этом смысле поездка в Бухарест дала мне очень много. Понимание, что такое быть частью семьи. Это значит, что я никогда не буду одна со своими проблемами.
   - Я буду достойной имени Снежных! - твердо сказала я, глядя в такие же, как у меня, глаза.
   - Когда-то я приняла такое же решение, - усмехнулась Элия. - Теперь ты определяешь путь клана.
   - Спасибо, - искренне поблагодарила я.
   - Не за что. И, Гела, они гордятся тобой.
   Я сморгнула слезы и улыбнулась. Мне не надо было уточнять, о ком она сказала.
   Довольная, я направилась к башне. Работа работой, а поспать стоит, ну хоть немного. Подумав, прошла по коридору мимо нашей с Яниной комнаты, разделась и заползла под одеяло к Року. Прижавшись к его теплому телу, я почувствовала, как окончательно расслабляюсь, проваливаясь в сон.
  
   Нельзя сказать, что я сплю очень чутко, особенно в доме, где нечего опасаться. А сегодня проснулась от того, что на меня смотрят. Все еще пытаясь ухватить остатки сна, я, не открывала глаз, крутилась, пыталась устроиться поудобней в кольце обнимающих меня рук.
   - Ты же уже не спишь, - мягко мурлыкнул на ухо Рок.
   - Не сплю, - согласилась, открывая глаза, и улыбнулась. Никто и никогда не смотрел на меня так, как... я не могла подобрать слов.
   Какая непередаваемая нежность захлестнула меня, словно океанская волна. На несколько секунд мне стало даже тяжело дышать. Я осторожно прикоснулась к его щеке. Мягкая, теплая, живая. И этот взгляд. Что я увидела в его глазах? Так смотрят только на тех, кто очень и очень дорог. И мне, той, которая давно разучилась верить мужчинам, внезапно захотелось довериться ему, как я когда-то доверилась Яне, Чертенку, Коше и Огоньку. Довериться и поверить, даже отдавая себе отчет, что если он однажды предаст, боль, которую я испытаю, будет не сравнима ни с чем, испытанным ранее.
   Я смотрела в его глаза и не понимала, как же так получилось, что он умудрился оказаться надо мной. А взгляд у него горячий-горячий, и смешинок там нет. Только что-то странное.... Его губы оказались такими теплыми, такими нежными... Мне стало все равно... Этот мужчина, некромант, живший еще во времена расцвета Снежных, стал мне дороже всех на свете. Похоже, я все-таки по уши влюбилась...И весь мир, казалось, растворился в этом поцелуе...
  
  
   Лика
  
   Девчонки уже разбрелись, и мне почему-то стало неуютно. Вскоре я определила, что мне все еще боязно, никак не могла поверить, что все закончилось, и все живы. Припомнился момент боя с моим участием. Решила найти любимую чугунную сковородку. Не оглядываясь на вампира, побрела к дальнему концу площади. В голове мелькали самые разные мысли. Представлялось с какого-то дива, что могло быть со мной, если бы мы не победили. В то же время появилась легкая обида на Ника. Почему он так поступил во время боя? Почему Макс оказался одним из Совета Ста? Куча вопросов и ни одного ответа. Я нахмурилась.
   - Это у тебя адреналин выветривается, - подошел ко мне сзади Ник.
   - Ты что, мысли мои читаешь? - изумилась я, мигом позабыв обо всем. Тихий смех заставил и меня улыбнуться.
   - Нет, просто по твоему лицу все видно, и кое-что ты умудрилась сказать вслух.
   Все еще улыбаясь, я продолжала искать свое оружие. А то война войной, а эту сковородку терять не хотелось.
   Дойдя до убитого Роком и вампиром демона, брезгливо попинала ногой тушу, готовая в любой миг отпрыгнуть, если тот вдруг решит ожить.
   - Ну вот, когда нужен свет, никого рядом нет. И как мне в этом всем свою сковородочку найти? - решила повозмущаться, в очередной раз забыв о вампире. Тот тихо подошел к месту поиска и одним элегантным движением достал мне мое оружие из-за спины.
   - Как? - только и спросила, недоверчиво прищурившись. Он что, ее всю дорогу от меня прятал, глядя над моими мытарствами на поле брани?
   - Ты совершенно не умеешь рассчитывать траекторию движения предметов, - чмокнул он меня в нос.
   - С таким движением дам на танец приглашать, а не сковородку отдавать, - продолжала ворчать, сменив тему. Почему-то хотелось с кем-то поругаться. А Ник так некстати рядом. В такие моменты все мои подруги и домашние старались куда-то испариться. Они-то знали, побешусь и успокоюсь.
   - Малыш, - протянул он своим замечательным голосом, и попытался обнять меня. Я обернулась к Нику и обвила его руками. "Он не виноват в том, что мне так плохо от начинающейся депрессии", - убеждала я себя, постепенно расслабляясь. Хотелось вот так вот стоять вечность. Его руки прижимали к себе. - Малыш, останься, - его печальный голос отозвался во мне тихим всхлипом. Мне не хотелось, чтобы он видел меня плачущей.
   - Мне надо домой, меня там ждут, - из последних сил я сдерживалась, чтобы не зарыдать.
   - Ты же хочешь собственную семью? - зашел с другой стороны вампир, быстро нащупав больную тему. - Собственных детей?
   - Хочу, но не сейчас. Я обещала, - не видя понимания с его стороны, я в очередной раз начала оправдываться, - пойми, я обещала. Я должна помочь вырастить Мышь.
   - Разве ты живешь взаймы? Или у тебя жизнь длинной с жизнь вампира?
   - Нет. Жизнь у меня коротка, - вздохнув, решила задать давно интересующий меня вопрос. - А я тебе зачем? Ведь вампиром я не стану. Таким, как ты. И ты сам заметил, что жизнь у меня будет короче. Может, я как диковинка? Наиграешься и бросишь?
   Прячась от тоски и грусти, я нашла единый выход - злость. Решив, что рассоримся - и он меня забудет, уверилась, что стоит придерживаться такой линии поведения. А я, буду помнить, весь свой короткий век...
   - Лика, - Ник вздохнул. Было видно, что он едва сдерживается, чтобы не скрутить меня и не потащить в самые глубины Дракульского замка. - Я тебя заставить не могу. Но раз уж ты решила отказаться от своих чувств, помни, что мы все еще связаны и это не исчезнет лишь по одному твоему желанию, - поцеловав меня в висок, он развернулся и ушел, не оборачиваясь.
   Я смотрела вслед уходящему вампиру и плакала.
  
  
   Огонек
  
   Поднявшись в комнату за Габриелем, замерла на пороге, не зная, что же мне делать дальше. Между нами так много осталось невыясненного. Это, наверное, глупо было сейчас искать логику в происходящем, когда только что мы сражались с существами, в которых большая часть населения планеты даже не верит. Глупо, если учесть, что в крови еще гуляет адреналин, подталкивая к необдуманным словам и поступкам, что и без того наши отношения скорее напоминали вспышки фейерверков, чередующиеся с периодами затишья перед бурями.
   Рийхард, я все еще продолжала так его про себя иногда называть, прошел к кровати и тяжело опустился на нее, расстегивая рубашку. Я просто стояла, не зная, имею ли право подойти. Сейчас он вел себя так, словно меня не существовало. Но стоило черной ткани сползти с его плеча, и я рванулась к демону, внимательно изучая открывшуюся мне картину. Правую часть груди украшал огромный кровоподтек, а у ключицы виднелся длинный неровный край рваной раны. Хорошо хоть неглубокой, - мгновенно оценила я. Теперь понятно, почему Габриель так тяжко осел после боя с Лаонардом. Остатки сил он скорее всего направлял на процесс ускоренной регенерации, иначе б Ирано не подобрался так близко. А черная ткань рубашки не дала сразу же рассмотреть выступающую кровь. А вампиры? Должны были учуять! Мозг тут же подобрал логичное объяснение: мужская солидарность, чтоб ее.
   - Не суетись, - немного грубовато отмахнулся он. - Зарастет, бывало и хуже.
   Я аккуратно коснулась его щеки, с которой исчезла паутинка печати. Непривычно как-то, даже почти жаль, она хорошо дополняла его мрачный и таинственный образ.
   - Зарастет, - согласилась, уверенно глядя в его глаза, - но ведь можно этот процесс ускорить. Теперь просто не мешай.
   - Не надо, ты сама вымоталась. Не стоит тратить силу на меня.
   - Считай это моей прихотью, - я подумала, что раз он не препятствовал моим аккуратным ощупываниям магическим щупом, целью которого было понять, не попала ли в рану какая-то дрянь в виде яда или еще чего похлеще, то демону на самом деле не так хорошо, как он утверждал.
   - Хорошо, - кивнул Габриель.- Если женщина решила кого-то вылечить, ей помешают разве что боги.
   - Мне всегда нравились рассудительные мужчины, - улыбнулась я и быстро помчалась за аптечкой, лежавшей на кухне. Вернувшись, застала Габриеля в том же положении.
   - Тогда я определенно тот, кто тебе нужен, - "поприветствовал" он меня, стоило переступить порог. Я даже немного растерялась, хотя в душе ликовала. Усмехнувшись, принялась аккуратно зашивать края раны, предварительно обезболив заклинанием место обработки.
   - Великому рийхарду захотелось оседлой скучной жизни? - я тоном постаралась смягчить немного язвительный смысл фразы. Остановившись перед Габриелем, почувствовала, как его руки обвили мою талию. Я снова тонула в его глазах.
   - Думаю, мне не грозит скучать, учитывая, какой впечатляющий круг знакомств у тебя, - как-то по-мальчишески задорно ухмыльнулся он. И невозможно было не улыбнуться в ответ.
  
  
   Янина
  
   Когда на башню опустилась глухая ночь, я поднялась с кровати. То, что Снежка не ночевала сегодня в нашей комнате, было мне только на руку, не хотелось сейчас что-либо объяснять. А так все складывалось очень удачно. Зарывшись в свою сумку, я отыскала одежду поудобней.
   Незамеченной пройдя мимо кухни, которую избрала наблюдательным пунктом Лика, я облегченно вздохнула и сняла заклинание отвода глаз. Впрочем, можно было не утруждаться - Чертенок была чем-то сильно расстроена и больше смотрела в чашку, чем по сторонам. Нехорошо так делать, но подвергать подругу лишней опасности я не собиралась, впечатлений на сегодня ей и так хватит на год вперед. Более того, она бы мне только мешала. То, что мне придется объясняться с ней завтра, меня не пугало, в отличии от предстоящих разборок с Тианом.
   Будь это настоящая вампирская дуэль, возможно и стоило бы взять Лику с собой. Чтобы она до конца поняла, что из себя представляют вампиры. Но устраивать показательное выступление я не собиралась, планируя разобраться с бывшей повелительницей быстро, жестко и без лишнего шума.
   Выйдя из башни я полной грудью вдохнула морозный воздух и решительно зашагала к месту дуэли, которая была назначена на старом каменном мосту, готовом осыпаться в любой момент.
   На столбике перил уже сидела поджидавшая меня белая кошка.
   - Доброй ночи, Госпожа.
   - Доброй, - согласилась я. - Ну что, ты еще не передумала?
   - Нет. Я почту за честь стать вашим секундантом.
   - Хорошо. Идем.
   Мирабель стояла на противоположном конце моста, а рядом с ней виднелась фигура незнакомого мне вампира. Я ни на мгновение не заподозрила, что это мог быть человек, поскольку прекрасно знала, насколько пренебрежительно бывшая владычица относилась к представителям моей расы.
   - Все-таки пришла, - глумливо ухмыльнулась Мирабель. - Я думала, ты уже сбежала, поджав хвост.
   - Не дождешься, - фыркнула я.
   - Что ж, тебе же хуже, - показала клыки вампирша, готовясь к драке. Ее секундант, усмехнувшись, уселся на перила моста с видом зрителя, отхватившего место в первом ряду партера.
   Меня подхватила волна бесшабашной веселости. Эта стерва считает меня пустышкой, с которой она справится играючи. Ну-ну, милочка, заблуждайся дальше, мне это только на руку.
   Я позволила бывшей владычице атаковать первой. Волна темной магии, которую противница швырнула в меня, не причинила ни малейшего вреда, лишь усилив мои щиты. Глупо, атакуй она магией крови, у нее еще был бы шанс, а так...
   Увиденный недавно поединок демонов принес парочку важных наблюдений. Взяв пример с Габриеля, я решила не затягивать особо разборки с противницей, и нанесла удар, вкладывая в него побольше силы. Мирабель сбило с ног и протащило по камням, несколько раз приложив о перила. Впрочем, вскочила она быстро. Особого вреда ей моя атака не нанесла, лишь слегка расцарапав лицо и порядком изорвав одежду. Зато женщина разозлилась, теряя остатки самообладания. Не размениваясь более на заклинания, бывшая жена Тиана бросилась на меня, выпустив когти. Женщина, шипя разъяренной кошкой, вцепилась мне в волосы. Мы упали и покатились по земле, царапая друг друга и норовя пнуть. Если в магическом поединке я бы выиграла, то при банальном рукоприкладстве сила была на стороне вампирши. Она очень быстро подмяла меня под себя и, ухватив за воротник, приложила головой об камни моста.
   В глазах потемнело. Еще один-два удара - и придется Кристиану искать себе другую девушку. Нахлынувшая от этой мысли злость помогла справиться с дезориентацией после удара. Если до этого я собиралась лишь расставить все точки над "і", то теперь первостепенной задачей было выжить. А для этого все средства хороши.
   Выхватив из ножен в рукаве серебряный кинжал, с которым почти никогда не расставалась, я нанесла удар. Вышло слабо, оружие лишь оцарапало ребра противницы, но Мирабель отшатнулась, выпустив мой воротник. Этого мгновения мне вполне хватило для полноценного замаха. Бить в шею было бесполезно, из моего положения удар бы прошел по касательной, а потому я направила лезвие кинжала ей в грудь. Сказалась ли привычка бить на поражение, или же это была случайность, но острие вошло точно в сердце. Тело противницы тут же обмякло и я сбросила ее с себя, не желая запачкаться.
   Все это время Мирабель закрывала собой обзор секунданту, иначе бы он бросился нас разнимать лишь только завидев блеск серебряного кинжала. Теперь же было поздно, но мужчина все же вскочил со своего места и рванул ко мне. Что-то мне подсказывало, что он это сделал отнюдь не для того, чтобы галантно помочь мне подняться. Неожиданно даже для самой себя я рявкнула:
   - Стоять!
   Вместе с приказом откуда-то из самой глубины моего естества пришла волна непривычной магии. Вампир застыл и, судя по растерянности, появившейся на лице мужчины, он не мог сдвинуться с места.
   Стоит признать, что я была шокирована не меньше его.
   В наступившей тишине раздались аплодисменты.
   - Браво, - голос Тиана, как и его появление, стали для меня очередной неожиданностью. Многовато для одного вечера. Наверное, эта тварь все-таки слишком сильно приложила меня головой о камни, раз мозги отказываются работать. - Пошел вон, - меж тем рыкнул на подданного Князь. Неизвестный вампир отмер и исчез в темноте, не произнеся ни звука.
   - Ты радовался тому, что я выжила, или тому, что я избавила тебя от Мирабель? - поинтересовалась я глухо, с ощутимым трудом поднимаясь с земли.
   - И тому, и другому, - абсолютно честно отозвался Тиан, протягивая мне руку.
   - Ты вообще собирался мне помочь? - язвительно спросила, прекрасно понимая, что, поступи он подобным образом, я скорее всего обиделась бы. С его стороны это было бы признанием того, что он сомневается в моих силах и бойцовских качествах.
   - Ты и сама прекрасно справилась. Очень вовремя отдала приказ, умница.
   - Какой приказ? - не поняла я.
   - Это сила Повелительницы вампиров, - проницательно улыбнулся Кристиан, поняв причину моего замешательства.
   Я сочла, что как раз пришло время поговорить по душам. Учитывая полученную мною "травму", очень надеюсь, что разбор полетов не затянется.
   - Нам надо поговорить, - вздохнула я, устраиваясь на перилах моста.
   - Не думаю, - улыбнулся Кристиан. - Я не собираюсь устраивать тебе сцен по поводу твоей работы. Я лишь прошу тебя переехать ко мне, а менять свой образ жизни. Если темная охота для тебя так много значит, тогда ты не должна с ней расставаться.
   Я замерла.
   - Ты серьезно? - я даже и не надеялась услышать от него такое.
   - Более чем, - кивнул этот невероятный мужчина и тепло улыбнулся.
   - Тогда я останусь, - шепнула в ответ, прижавшись к его плечу. Это было настоящим подарком, позволяющим мне без опаски остаться рядом с моим любимым вампиром. Я почти ничего не готова была менять в своей жизни, поскольку в прошлый раз наша ссора едва не стала причиной краха всей моей жизни, ведь он был для меня всем. Теперь же наши отношения могли выйти на качественно новый уровень и стать отношениями равных.
  
  
   _______________________________________________________________________
   На следующее утро мы стояли около башни среди немеряного колличества чемоданов. Больше всего мне хотелось сесть в свой гроб и исчезнуть из вида.
   Еще шутили и переговаривались, но в голове у каждой, наверное, стучало, что расстаемся на целый год. В такой компании мы соберемся только перед следующим Хэллоуином.
   - Да ладно, - вздохнула, наконец. - Что-то мы слишком расстроились. Мы скоро увидимся. К тому же, телефоны и Интернет никто не отменял!
   Кристиан, стоявший около башни, прислонившись спиной к камням, насмешливо фыркнул, но, к счастью, промолчал.
   Темной ведьме не пришлось успокаивать Чертенка. Лика была чем-то очень расстроена и молчала. Никлара не было. Он не пришел к башне. Снежка стояла в стороне, рядом с Роком, и о чем-то тихо переговаривалась с ним.
   Не было и Макса Мокоши, наверное, они обо всем договорились. Зато был рийхард. Габриель стоял рядом с Огоньком, которая едва ли урчала от удовольствия рядом со своим избранником.
   Часы над городом пробили десять часов.
   - Пора, - Повелитель вампиров шагнул вперед. - Прекрасные ведьмы, буду ждать Вас еще в нашем милом городе.
   Ведьмочки засмеялись, и напряжение, повисшее в воздухе, рассеялось. Взглянув в сторону Снежки, Яна нетерпеливо крикнула.
   - Гела! Нам уже пора!
   Снежная ведьма кивнула и опять повернулась почему-то к Кристиану.
  
   Снежок
  
   - Ты точно не хочешь поехать со мной? - я посмотрела на Рока.
   - Хочу, - легко согласился он, - но прежде, чем ехать, надо упаковать все необходимое. Я, конечно, оставляю Янине башню, но...
   - Неистребимо снежное в Снежных, - усмехнулась. Судя по всему, Кэт могут достаться только голые стены. Она же вряд ли оговорила в их контракте такую деталь, как и содержимое ее нового дома.
   - Неистребимо. Не волнуйся, - некромант погладил меня по щеке и легко прикоснулся к губам. - Я тебя найду и приду очень скоро. Будешь ждать?
   - Конечно, - улыбнулась я. - До встречи.
   - До встречи, - подарил мне ответную ухмылку Рок.
   Подошедшая Огонек вложила мне в руку какую-то цепочку:
   - Ему хватило одной ночи, - улыбнулась она. - Таким я нашла его на постели утром.
   Я раскрыла ладошку, с радостью обозрев ключ в изначальном его состоянии - кулон в виде двух переплетенных звеньев.
   - Так быстро? - изумилась я. Кстати говоря, я упорно гнала от себя мысль, что буду делать, если умудрюсь потерять даже ключ.
   - Так получилось, - пожала плечами она.
   Обернувшись, я безмятежно посмотрела на князя вампиров и мило улыбнулась. Думай что хочешь, можешь даже в мысли пролезть, только там лишь навязчивая мелодия и ничего больше.
   - Кристиан, - обратилась я. - Хотела предать вам одну вещицу. Как вернусь на Север, пришлю.
   Черная шкатулка, простая такая, лакированная, ничем почти не примечательная. Внутри оббита бархатом. Красивая вещичка, в которой лежит свиток. Содержания я не знаю, но написан он на языке вампиров. Но по списку не проходит артефактом массового поражения, значит, я спокойно отдаю его взамен книги, которую вынесла из их библиотеки. Правда Кристиан об этом не знает. Никто не знает. Вот только девочки смотрят крайне подозрительно, прекрасно зная, что я удавлюсь за любую вещичку из обширной коллекции Снежных. Ну да ладно, не жалко. Точнее жалко, но...
   - Все, девочки, я уехала, - обняв по очереди подруг, страстно поцеловав еще раз Рока и помахав рукой остальным, вызвала облако и быстренько смылась, пока мне не решили задать вопросы, на которые я не смогу ответить. Может потом, на следующий год...
   Взвыл мобильный.
   - Да?
   - И что это было? - возмущению Янины не было предела. - Ты обещала полететь со мной! И...
   - Я тебя на вылете из города жду. А что было... секрет.
   - ОПЯТЬ?!
  
   Огонек
  
   Я поцеловала в щеку Чертенка, пока Габриель вынимал из багажника мой чемодан. Мокоша махала рукой, высунувшись из окна так сильно, что вполне могла вывалиться полностью.
   Глядя на отъезжающую машину, я поняла, что чрезвычайно рада вернуться домой. Никогда раньше, такого чувства я не испытывала. Это была лишь квартира. Теперь она могла стать домом. Потому что рядом был мой любимый демон.
   - Пойдем? - словно подслушав мои мысли, Габриель тепло улыбнулся, легко поднимая объемистый чемодан и протягивая мне свободную руку.
   Я улыбнулась и приподнялась на цыпочки, легко поцеловав мужчину, затем направилась к двери подъезда, нашаривая ключи в сумке. А я еще думала котенка завести! Что ж, все сложилась куда лучше.
   Поднявшись на свой этаж, открыла дверь родной квартиры. Я дома! Точнее, мы дома. На кухне что-то грюкнуло, и я насторожилась. А Габриель мгновенно шагнул вперед, словно меня на самом деле стоило бы защищать от кого бы то ни было.
   В ведущем на кухню небольшом коридорчике мелькнула тень, а потом в коридор вышла... моя мама!
   - Опа... - только и смогла выдавить из себя я. Что она здесь делает?
   - С возвращением, - она бросила короткий заинтересованный взгляд на Габриеля, и тут же тяжело посмотрела на меня: - могла бы и предупредить, что уезжаешь.
   - Извини, забыла, - "покаялась я", хоть на самом деле и не собиралась этого делать. - Мама, это Габриель, - затем посмотрела на стоящего рядом мужчину, - это моя мама, Лидия Валентиновна.
   Да уж, не так я планировала эту встречу.
   - Очень приятно, - демон, если и удивился, то виду не подал. Наоборот, мужчина шагнул вперед, ненавязчиво закрывая меня от взгляда матери и галантно наклонившись, поцеловал руку моей родительнице. Мать про меня тут же забыла, за что я была Габриелю очень благодарна.
   - Проходите, не стойте в коридоре, - пригласила она. Вот! Я уже в своей квартире чувствую себя гостьей. А родительница уже взялась за Габриеля: - У вас очень необычное имя.
   Хотелось сказать: "Не переживай, у демонов, наверняка, и позаковыристее встречается!".
   - Ну что вы, - мило улыбнулся мужчина, - у меня вполне обычное имя, как для представителя моего народа, - и незаметно подмигнул мне, ехидно усмехнувшись. Ну держись, мамочка!
   - Вашего народа? - тут же проглотила наживку мать. - Позвольте, а вы...
   - Я демон, сударыня, - Габриель опустил ресницы, словно ему было стыдно. Во дает!
   Собственно, зная мою матушку, я и не думала, что после подобного заявления последует какая-то сверхреакция в виде охов, ахов, причитаний и обмороков. Не тот характер у нее. Если уж она выдержала меня, когда просыпалась огненная стихия, то это для нее раз плюнуть.
   - Чего-то подобного я от тебя ожидала, - о, а это уже ко мне обращаются.
   - Потому что я твоя дочь? - полюбопытствовала. Я, например, от себя такого не ожидала. - Или дар предвидения?
   - Потому что у тебя шило... гм, - женщина чуть улыбнулась.
   - Потому что я ведьма Огня, - раздраженно буркнула в ответ. Ну вот! Как всегда! Каждый раз меня завуалировано попрекают в том, что я не такая, как представители нашего рода.
   - И, должен заметить, очень способная, - снова отвлек на себя мою родительницу демон. - К тому же, Огнеслава очень похожа на вас, - вот так вот, мама. А теперь пойди пойми, комплимент это или шпилька.
   Ее глаза слегка прищурились, явно оценив изысканную полу-гадостную фразу.
   - Надолго вы в Киев? - полюбопытствовала она. А я поняла, что так ни разу и не спросила Габриеля, что же будет дальше. Так что ответа ждала с еще большим нетерпением, нежели моя родительница.
   - Если позволит Огнеслава, то навсегда, - чуть улыбнулся мужчина, с нежностью посмотрев на меня.
   - Кажется, мне уже пора, - мама довольно странно посмотрела на меня. Это я ответила Габриелю взглядом влюбленной дурочки что ли? - Жду вас на обед на днях. Позвони.
   - Конечно, - клятвенно пообещала, решив, что подвергну Габриеля такому испытанию только в крайнем случае. Видимо, новость о происхождении жениха дочери ее все же шокировала, так как эта матерая ведьма в кои-то веке обошлась без привычно обилия шпилек и язвительных завуалированных мягкой улыбкой фраз. Лишь закрыв дверь, я почувствовала себя спокойней. И тут руки демона обвились вокруг моей талии, притягивая к нему.
   - Милая у тебя мать, - мурлыкнул мне на ухо Габриель.
   - Давай не будем про нее, - поморщилась я.
   - Хорошо, - демон развернул меня к себе и с улыбкой заглянул глаза.
   - Ты на самом деле останешься? - я еще не до конца верила в такое счастье.
   - Если только обо мне не вспомнят в нижнем мире, - неожиданно честно отозвался демон.
   - Потеснятся! - рыкнула я. - Теперь ты в первую очередь мой! - А нечего было говорить: "Если позволит Огнеслава, то навсегда". Я не просто позволяю, я еще и страстно этого желаю. Потому что люблю.
   - В конце концов, меня изгнали, - согласился мужчина, приподнимая меня над полом.
  
  
   С вами были авторы:
   Огонек - Подпалова Ольга
   Янина - Таисс Эринкайт
   Снежок - Митрофанова Галина
   Чертенок - Юлика Бергер (Sunny Lika)
   Кисюка - Шевчук Юлия (Эйри Трея)
  
   Книга посвящается нашим друзьям, родственникам, которые терпели включенные компьютеры и ярые споры по телефону с соавторами.
   Хотим выразить свою Благодарность Елене Солнцу и Фросеньке, без которой проект мог и не начаться.
   А так же всем друзьям по Самиздату и читателям, прощавшим наши ошибки и пробы пера.
  
  
  
 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com С.Панченко "Ветер"(Постапокалипсис) В.Соколов "Мажор 4: Спецназ навсегда"(Боевик) О.Бард "Разрушитель Небес и Миров. Арена"(Уся (Wuxia)) Д.Сугралинов "Дисгардиум 3. Чумной мор"(ЛитРПГ) А.Минаева "Академия Алой короны. Обучение"(Боевое фэнтези) А.Григорьев "Биомусор 2"(Боевая фантастика) А.Минаева "Замуж в другой мир"(Любовное фэнтези) К.Федоров "Имперское наследство. Сержант Десанта."(Боевая фантастика) А.Ригерман "Когда звезды коснутся Земли"(Научная фантастика) Е.Шторм "Жена Ночного Короля"(Любовное фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"