Водолей Анна: другие произведения.

Продаться демону-2

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурсы: Киберпанк Попаданцы. 10000р участнику!
Конкурсы романов на Author.Today
Оценка: 8.01*31  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Вторая часть. Практика в полевых условиях. Демоны, романтика и злая реальность :)
    Обновлено 05.09.2018


   Приехали
  
   -Скажите мне, что я сплю, - взвыла Брита с целительского факультета и обреченно посмотрела на своего коллегу Пигра.
   -Могу ущипнуть, - вяло предложил Манук. Он был больше занят обтиранием вспотевшей на жаре шеи, его эмоции закончились еще на борту корабля вместе с содержимым желудка.
   Когда спустя сутки путешествия нас везли на повозке по бедненьким поселениям, мы понимали, что практика будет проходить не в центре культурной столицы. Декан предупреждал, мы изучали историю, читали газеты, но все-таки надеялись на нечто лучшее. Видимо, поэтический ореол таинственной и интересной практики затмил всем разум.
   Высушенная земля без проложенных дорог, редкие деревья, близкие горы, несколько построек, смутно похожих на сараи в нашем студгородке. Вряд ли в кирпичных домиках со следами былой штукатурки на фасаде можно было жить, но, судя по всему, именно их и отвели студентам.
   -Простите, а где здесь лечебная часть? - вежливо поинтересовался гном Пигр, оглядываясь по сторонам и не находя ничего приближенно напоминающего нужное здание.
   -Валим пока не поздно. Ребята, валим, -шепотом тараторил Соник, чтобы его не услышала подходящая к нам делегация.
   Четверо смуглых широкоплечих мужчин ростом под два метра уверенно направлялись в нашу сторону. Добродушными улыбками они вооружаться на стали, им вполне хватало холодной стали клинков, болтающейся на бедрах в кожаных ремнях. Вид они имели устрашающий и ассоциировались с бывалыми мясорубами. Не теми, что работают на скотобойне.
   -Может, нас похищают? - предположил Тонни, машинально проверяя кошель с деньгами. У него-то он всегда был туго набит сердобольными родственниками.
   -В таком случае мы тебя сдадим на затравку, скажем, что выкуп только с тебя и можно получить, - хохотнул Дацум.
   Я устало смотрела на приближающихся мужчин. Мне уже было все равно: похитят нас или покромсают на гуляш. На такой жаре чертовски хотелось просто упасть и сдаться на милость судьбе. Конечно, было бы идеально, если бы у судьбы были ледяной душ и чистое полотенце.
   -Восемь.- Один из мужчин, вышедший на передний план, оглядел нас поверх голов и сделал подсчеты. - Это все?
   -Да, все, - за всех ответил Соник.
   -Мало, мы на десятерых запрос посылали. Не справитесь.
   -Давайте для начала посмотрим, с чем справляться надо, - Манук решил начать свою практику сейчас же, не даром у него факультет дипломатических отношений. - И с кем имеем честь?
   -Оставьте свои реверансы, - сквозь зубы сплюнул мужчина. -Расшаркиваться в другом месте будете. Меня называйте Командиром. Ваши имена мне не сдались.
   В рядах студентов повисла напряженная тишина. И возмутиться хочется, показать, что мы, между прочим, выпускники Университета, с нами так нельзя, мы не заслужили. Но удивление вкупе с усталостью сломили доблестный дух. Мы молчали.
   -Идите за мной, - Командир повернулся спиной и пошел к покосившимся постройкам. -Это ваш дом на ближайшее время и место практики. Раскопки через километр к горе, завтра вас там ждут в восемь утра.
   -Извините, а целительский блок где? - Пигр подбежал к мужчине и задрал голову вверх, чтобы рассмотреть лицо великана.
   -Здесь же.
   -Очуметь, - протянула Брита. -Я до последнего надеялась, что все не так плохо.
   -Простите, но для целительского блока нужна стерильность, - не сдавался Пигр.
   -А еще деньги. У нас их нет. Понял?
   -Понял, - икнул гном и отполз назад. -Лика, ты это слышала? Как можно работать в таких условиях?
   -Слышала, - соглашаясь, кивнула я. -Но мы же знали, что едем на Ро Су. Тут ничего нет.
   При непосредственном осмотре нашего пристанища, растаяли последние иллюзии, если таковые еще у кого-то остались. Пробитый пол, треснувшие грязные стекла в облезлых рамах, выцветшая краска на стенах, минимальный набор инструментария для работы. Зато имелись пятнадцать кроватей с матрасами, умещенных в одну из шести комнат, и кипа криво сложенного, но чистого белья, от него выразительно пахло цветочным мылом. В соседней комнате хранилась иная мебель: шкафы, полки, стеллажи, стулья - зачастую в полуразобранном виде. Однозначно, здание использовалось в качестве склада ненужного хлама, кроме одного помещения, где расположилась кухня с широким и длинным деревянным столом. Тут имелись низкая печка с круглыми блинами горелок, холодильный шкаф, угловой гарнитур с обвисшими дверцами, десяток стульев и даже, о чудо, немного посуды.
   -Простите, - в своей манере заговорил дотошный гном, - а где душ? Где доступ к воде? Где мы будем лечить пациентов?
   -На заднем дворе колонка с водой - качай сколько хочешь до двенадцати ночи. Подача воды возобновляется в пять утра. Душ напротив, - махнул в неопределенном направлении, видимо, на другой сарай, который мы не могли увидеть сквозь стену. -Там же нужник. С водой поняли. Лечи, в какой хочешь из этих комнат, на выбор. Еще вопросы? - Командир нам достался суровый и резкий.
   Ежик темных волос, два ярких шрама на лбу, пересекающих густую бровь справа, и внушительный орлиный нос. Он пугал одним взглядом.
   Несмотря на предложение, было очевидно, что лучше промолчать и униженно поблагодарить за обширную экскурсию. Но Тонни не из робких.
   -Сообщение с городом как происходит? Если нам нужно купить продукты или забрать посылку?
   -Лишь бы пожрать, - Дацум панибратски стукнул друга по плечу.
   -Нормальный вопрос, - не согласилась Брита. -Вряд ли нас тут кормить собираются.
   -Необходимые продукты будут, -великан с намеком посмотрел на часы и немного нахмурился. -Крупа и мясо, кое-что из овощей. Все поездки оформляются через меня. Нужно - идите ко мне, там решим,- подвел итог короткой беседе.
   Расплывчато, неоднозначно. Вероятно, плевать он хотел на наши интересы, особенно гастрономического характера.
   Дальнейших вопросов не последовало, мы студенты понимающие, нарываться лишний раз не привыкли.
   -Разбирайте вещи, занимайтесь домом. Завтра утром начнется работа.
   Так нас оставили одних в грязи и разрухе.
   -Может, все-таки свалим? - Соник попытался разрядить обстановку. -Тонни, поддержишь меня? Ты еще на первом курсе из общаги сбежал, чтобы не жить в свинарнике. Как тебе тут?
   Я вспомнила свое путешествие в мужское общежитие при Университете и негласно приняла сторону боевика, в богатом отчем доме несравнимо лучше.
   -У нас практика, - решила влезть и я. -Нас отобрали как лучших студентов, чтобы помочь этим людям. Мы не можем раскиснуть и так быстро сдаться.
   -Мне вот всегда было интересно, ты о других заботишься или боишься предать чье-то ожидание? - негромко спросила до сих пор молчавшая прорицательница.
   Я повернулась на голос Лилы и столкнулась с пустыми, безэмоциональными глазами. Боязнь предать чье ожидание заставила меня закрыть ее своей спиной от смертельного удара?
   -Девочки, ну вы чего, - вмешался Пигр. -Лика права, нам надо собраться.
   -Мне даже нравится, - удивил всех наследник несметного богатства, отвечая на заданный ему вопрос. Тонни либо пропустил мимо ушей перепалку, либо очень кстати решил сменить тему. -Все такое уникальное. Единение с природой.
   -Сразу видно, не был человек в походе, - оскалился Дацум.
   -Ладно, шутки в сторону, - Соник деловито хлопнул в ладоши, перетягивая внимание на себя. -Давайте определимся, какие комнаты нам нужны и для чего. Вещи потом разберем.
   -А душ? - взмолился Манук. -От нас смердит. Простите, дамы. Правда, вы тоже не благоухаете.
   -Счас в зубы выпишу! - предупредила пылкая целительница. Парень обезаруживающе улыбнулся, чем тут же сгладил зарождающийся конфликт. Улыбаться Манук умел, учат их что ли, на факультете этом странном.
   -Потом, - весомо припечатал рыжегривый. -Сначала готовим пространство, потом себя. Возвращаемся к обсуждению, какие комнаты нужны?
   Все правильно говорил Соник, поэтому возражений не нашлось. Ночевать на свалке не хотелось никому.
   -Нужен целительский блок и отдельную комнату под лекарства: к ним доступ должен быть ограничен, - Пигр загибал пальцы. - Это две.
   -Спальни для девочек и мальчиков - тоже две, - кивнула Брита. - Уже четыре.
   -Больше и не надо, - тормознул разогнавшихся сокурсников Дацум. -Вы тут все отдраить хотите что ли?
   -А как же гостиная?
   -Тонни, какая гостиная, - осклабилась целительница. -Кухня твоя гостиная. Она же читальный зал и место для практик. Не хватит - иди во двор.
   -Парни, давайте натаскаем воду. Пока девочки будут убираться, мы разберемся с мебелью. Начнем со спален, а завтра возьмем целительский блок.
   -Лады, погнали!
   Магия значительно облегчает жизнь. В нашем мире не осталось места, куда бы она ни проникла. Люди, владеющие магией, амулеты для тех, кто не владеет. С малых лет и до старости. Обучение, работа, лечение. Ремонт и уборка тоже относятся к ним же. Бытовые заклинания не всегда были простыми, но они были.
   Пыль стекала грязными ручейками с потолка, по стенам и на пол. Мы выбрали наименее пострадавшие от времени комнаты. Здесь не имелось широких дыр в полах, а те небольшие, что нашли, мальчишки заделали. Под моим руководством разбитые окна покрывались красной дымкой и, с хрустом срастались трещины, бежали навстречу друг другу неровные края, истончая при этом всю поверхность. Мы не могли окончательно избавиться от тряпок и ведер, а мальчики не могли забросить молоток и гвозди куда подальше, но дело шло споро. Особенно в женском коллективе, потому что общих тем у нас на троих не нашлось.
   К тому же недавнее замечание Лилы задело. Месяц назад она ясно дала понять, когда навещала меня в госпитале, что дружить не намерена.
   Дружить? Вот этого у нас точно сложиться не может. Прорицательница, заключившая контракт с демоном. Прорицательница, по чьей вине меня чуть не убили. Прорицательница, которая слишком далеко видела.
   Эл просил остерегаться ее, он не верил, что тот, кого именовали "наставник" оставит девушку. Живой или мертвой. Откуда же ему было знать, что судьба сведет нас двоих на практике.
   В задумчивости дернула амулет призыва на шее. Я бы могла позвать его в любую минуту. После нашего прощального разговора остался привкус горечи, и мне иногда хотелось прояснить ситуацию. Раза три я ловила себя на том, что готова переломить тонкую железку, и тут же отгоняла ненужные мысли. Что говорить? Нечего. Все предельно понятно. А поцеловал он меня, чтобы внести смуту и раздрай, чтобы пошатнуть мое решение.
   Не будем забывать: он нахал, бабник и к тому же демон. А сердце когда-нибудь перестанет так часто биться, когда я о нем вспоминаю. Все проходит. Так говорят.

   -Брита! - в комнату влетел Манук. - Принесли троих раненных, нужна твоя помощь. Они на кухне.
   Целительница ничего не спросила. Она, как будто всегда готовая к экстренным ситуациям, бросила тряпку, склонилась над ведром с чистой водой и произнесла заклинание на дезинфекцию. Ополоснула руки в замерцавшей воде, и выбежала прочь под наши ошалевшие взгляды.
   Поражала отнюдь не скорость и точность действий девушки: еще за время обучения будущие лекари вырабатывали новые рефлексы. Мне пару раз случилось посреди ночи разбудить соседку по комнате Титу, та в состоянии полного неадеквата измерила мою температуру, просканировала ауру и выдала диагноз.
   Удивило другое - мы тут всего часа четыре, а уже несут раненных. Не заболевших простудой, не обессиленных после магии, не больных желудком, в конце концов, - раненных.
   Перед глазами тут же встала другая картинка. Полутемная пещера после обвала, крики, стоны, брызги крови, сгорающие тела. На секунду подурнело, и к горлу подкатил горький ком.
   Я посмотрела на ведро, магия в нем быстро таяла.
   -Нужны кровати? Мы уже убрали в комнате, которую выбрал Пигр.
   -Да, ребята их уже заносят. Застелите пока белье.
   На смену белью пришла просьба о проведении обеззараживания помещения, а потом и вовсе случилось то, чего никто не ожидал.
   -Лика, - в проеме образовался Соник. Следом за ним Дацум вкатывал дребезжащий железный стол. Пристроил его в углу комнаты. -Ребята просят сделать возобновляемый стерильный контур вокруг каталки, они будут на ней оперировать.
   -Оперировать? Здесь?! - Тонни в ужасе осмотрел комнату. -Операционных у нас по плану не предвиделось. Вы не думаете, что потом такое решение обернется проблемой?
   -И что, мы должны дать умереть человеку из-за того, что нарушен том инструкций? -гном пришел проконтролировать подготовку "палаты".
   -Это действительно опрометчиво, - поддержал боевика Манук. -Сейчас мы можем оправдаться отсутствием подходящих условий, тогда неоказание помощи закономерно. Но что будет, если он умрет во время операции?
   -По твоей версии, он все равно умрет, так почему бы не попробовать его спасти? - вступилась я.
   -Такие решения должен принимать куратор практики, - упрямился дипломат. -У нас нет полномочий.
   -Зато есть умирающий с острым внутренним и наружным кровотечениями при нарушенном процессе свертывания. В отсутствие куратора решения принимаю я, - отрубил Пигр. -Лика, сделай контур, пожалуйста.
   Взвинченный до предела гном, не дождавшись ответа, развернулся на каблуках и направился к больным на кухню.
   -А кто возьмет ответственность?! - в след крикнул Манук.
   -Соник, - я уцепилась за рукав приятеля. -Я сто лет не делала этот контур, - проговорила шепотом, боясь, что меня могут уличить в непригодности.
   Сто не сто, а два года точно. После того, как выбрала специализацию по языкознанию демонов и сконцентрировалась на своем предмете, то, как само собой разумеющееся, благополучно получив зачеты по дисциплинам, иные теории отодвинула на задний план.
   -Без паники, -улыбнулся рыжий. -Я помогу.
   Правда, помог. И без преувеличений сделал гораздо больше моего. Может, боевик и не блистал точностью линий, но он отчетливо помнил нужные символы, которых в моей голове почти не осталось.
   Думала, что сгорю от стыда. В первый же день так запятнать свою репутацию мог не каждый. Меня ни разу не оправдывало то, что стерильный контур всегда ставили целители. Обязанность отличного теоретика знать как минимум основы каждого направления и в совершенстве выбранное.
   Когда я паковала вещи для практики, мечтала о том, как будут проходить мои первые серьезные раскопки. Искала материал, заучивала древние знаки и повторяла забытую письменность. И хоть бы раз открыла учебник по целительству.
   -Позовите их, мы закончили, - Соник обратился к стоящему в коридоре Тонни.
   Комната скоро наполнилась голосами.
   -Кладите их пока на кровати, - командовал Пигр. -Брита, в моем черном чемодане ампулы для восстановления крови. В синем пакете мешки к ним. Готовь вторую положительную.
   Пациенты были без сознания, возможно, нарочно введены в состояние онемения. Все трое выглядели печально с обильными следами от кровоподтеков, но видимых ран на телах не осталось, целители успели подлатать несчастных.
   Неужели одному из них настолько серьезно перепало, что необходима операция? Показания к ней должны быть слишком весомыми и категорически не иметь альтернатив в лечении. Хотя гном говорил про проблемы со свертываемостью и внутреннее кровотечение.
   -Набор инструментов какой?
   -Номер один. И набор для пункции возьми.
   -У него гемоторакс?
   -Да.
   -Поняла.
   Девушка мельтешила, готовила каталку, раскладывала инструменты на рядом стоящий столик, покрытый тонкой мерцающей тканью.
   Из ступора меня вывел Соник, подтолкнул на выход. Мы здесь больше не были нужны.

   -Лика, ну, брось. Расстраиваться из-за того, что не помнишь контур, глупо, - увещевал боевик.
   Когда Соник предложил пойти проветрится на улицу, он явно пошутил. Солнце все еще стояло высоко и палило беспощадно. Мы устроились на крытом крыльце, крыша которого давала щербатую тень с просветами, спустили босые ноги на землю.
   -И это даже не твоя обязанность.
   -Но ты-то его помнишь.
   -Я подрабатываю на службе эритов, там и не такое приходится делать. Все дело в практике, - очаровательно улыбался сокурсник. -Могу поспорить, что к концу лета ты уже будешь принимать участие в операциях.
   -Скажешь тоже, - отмахнулась я, но, тем не менее, на душе стало немного легче. Не последнюю роль в успокоении сыграло решение одолжить у Пигра учебник для чтения перед сном. -Спасибо.
   Так же я попрошу гнома составить перечень необходимых контуров и заклинаний, которыми я бы могла помогать целителям. Им же, наверняка, пригодится помощь теоретика. И, кстати, если говорить об обеззараживании помещения, то я в госпитале подметила схемы на стенах, активизирующихся по времени. Я бы и не обратила внимания, если бы по ним не сверяли часы. Конечно, в такой интерпретации рисунки не могли не заинтересовать, поэтому были скрупулезно изучены и срисованы. Тут-то они нам и пригодятся.
   -Твой демон приходил ко мне перед отъездом, - огорошил Соник, точно выжидал специального момента для неожиданного признания. Я слушала, не реагируя на затеянную интригу и не приставая с банальными вопросами. И сразу как-то вспомнилось, что рыжий весь путь до Ро Су пытался застать меня в одиночестве - высказаться хотелось, видимо. -Просил об услуге, - безуспешно продолжал закидывать удочку. -Знаешь, о какой?
   -Нет.
   Догадываюсь.
   -Сказал, что тебе требуется защита. Тебя это не злит?
   -Почему меня должна злить его просьба? Эл проявляет заботу, он часто так делает.
   -Зачем он тебя отпустил, если есть опасность? - хмурится приятель.
   -Соник, ты о чем вообще? - неподдельно удивилась я. -С чего ты взял, что кто-то имеет право отпускать меня или не отпускать? У меня практика, и я на нее поехала. То, что Эл обратился с просьбой к тебе - ваши личные дела, сами с ними разбирайтесь. Не надо на меня перекладывать.
   -Но я же не о том.
   -А о чем? Хочешь, чтобы я подтвердила, что не надо меня защищать? Не надо. Ты мне зачем рассказал? Показать, что Эл в обход меня играет и не учитывает мое мнение?
   -То есть, ты это все-таки понимаешь?
   -Соник, - устало выдохнула я. -А ты не подумал о том, какого ему было идти к тебе с этой просьбой?
   -Он тебе нравится? - прозвучало скорее утверждением.
   -Нравится. Но это не имеет значения.
   К сожалению, в поступке Эла я видела проявление тревоги и ни капли эгоизма, что углядел рыжий. И от этого стало только хуже.
   Я надеялась, что Ро Су станет тайным убежищем от собственных чувств и от присутствия демона в моей жизни. И вот, пожалуйста, не прошло и суток, а сердце уже тоскливо сжимается при упоминании о нем. Наверное, если бы мы правильно простились, без сцен с обвинениями, то под ребрами бы так не ныло сейчас.
   -Мы не домыли последнюю комнату,- не успела я красиво встать, как затылок пронзили тысячи мурашек от недовольного окрика сбоку.
   -Вы сюда свиданки приехали устраивать? Чего расселись, дела закончились?
   Никогда раньше мы с Соником так синхронно не подскакивали и наперебой не тараторили оправдания. На десятой секунде до нас так же разом дошло, что мы ничего противозаконного не сделали, чтобы выставлять себя полными идиотами. Запнулись и с негодованием уставились на Командира, подловившего нас, как маленьких.
   -На кого отучились? - заполнил неловкую паузу великан, наслаждаясь мелкой победой.
   -Боевая магия, - приосанился парень.
   -Мишень, - зловещая улыбка. -А ты?
   -Те-теоретик, - опасливо заикнулась, понимая, что и мою профессию не обойдут замечанием.
   -Книжный червь, - сочувствующее похлопывание по плечу было явно лишним, но я всеми силами старалась не подать оскорбленного виду.
   Сам ты червь-переросток. Да чтоб ты знал, я лучшая на курсе! Лучшая! Светило теоретической магии по демонологии с конференцией за плечами, меня лично Извольда одобрила! Декан мне раньше всех начал подработку по переводам подкидывать, потому что я талант!
   -А теперь идемте в дом, соберите всех на кухне. Есть о чем поболтать с вашей когортой.
   -Целители сейчас заняты.
   Командир взглянул на часы.
   -Даю им десять минут.
   Пигр и Брита уложились в восемь минут. Я, если честно, никогда бы не подумала, что эти двое отлично работают в паре. Любой, кто видел их в нерабочей обстановке, считал бы так же.
   Гордячка с мальчишеской стрижкой, никому не разрешающая помыкать собой и при любой удобной возможности поддевающая гнома, никак не могла безапелляционно исполнять его приказы без единого намека на недовольство. А Пигр? Дотошный и правильный, часто ему было легче согласиться с кем-то, чем вступать в споры и выяснение отношений. Вышколенный педант и мастер оставаться в стороне. Но как он одернул Манука, раздал поручения! Ни у кого и мысли не возникло, что что-то пошло не по сценарию. Гном обычно так себя не ведет? Гном обычно ищет опору? Определенно, эти двое совершенно разные гномы.
   Командир сверился с часами, когда ребята появились в назначенном месте.
   -Доложите обстановку, - гаркнул он.
   -Что? - первым пришел в себя Дацум, выразив общее непонимание.
   Обстановку? Мы что, на войне?
   -С мозгом туго? Говорить не умеете? И это вы-то подающие большие надежды выпускники?
   -Поступило трое раненых, - сглотнув, приняла на себя огонь Брита. - Двое в среднем состоянии, один в критическом, крайне тяжелом. На данный момент опасности для жизни ни у кого из них нет.
   -Что с крайне тяжелым?
   -Мы провели операцию. - Манук шумно выдохнул, всем видом показывая, что он пытался противостоять безрассудству. Брита продолжала, на ее лице жесткая решимость, она была готова отстаивать их с Пигром позицию. -У больного был разрыв внутренних органов, нарушена система свертывания крови, так же из-за серьезной травмы грудной клетки в плевральной полости скопилась кровь.
   -И вы взялись оперировать? - обманчиво мягко говорил Командир. -Здесь? Без моего разрешения?
   -У нас не было времени на разрешения, человек умирал! - яростно выкрикнул гном.
   Манук отчетливо торжествовал: я же вам говорил, предупреждал. Получайте.
   -И вы, всего лишь выпускники без диплома, сами приняли такое важное решение? Вы понимали, чем все может закончиться?
   -Это жестоко, - не могла смолчать я, чувство обостренной справедливости дышало в спину. -Ребята спасли ему жизнь. Они невероятно смелые. А отсутствие диплома не отказывает им в умении. У них достаточно практики. Не знаю, как на Ро Су, но в Университет многие целители приходят уже с теорией, там они совершенствует свои умения и получают возможность применять знания в госпиталях, - тираду я закончила под удивленные взгляды. Да, я тоже не ожидала, что смогу горячо высказать защитную речь, да еще и оторвавшись от стула.
   -Смелые или глупые покажет время, - проговорил Командир и внезапно улыбнулся. Мы остолбенели, пораженные метаморфозой хмурого лица. -Впредь прошу вас быть такими же. Здесь нет времени думать и спрашивать разрешения. Вы либо делаете, либо не делаете. Если вам страшно брать на себя ответственность - уезжайте, толку от вас не будет.
   Так он все-таки из плоти и крови, не безнадежный случай.
   -Есть правила, - неуверенно проговорил Манук. -Чтобы соблюдать порядок, нам надо их придерживаться. Иногда кому-то может не хватить опыта, и тогда произойдет непоправимая ошибка. При соблюдении инструкций, ее можно избежать.
   -Здесь есть одно правило, оно же инструкция - помогать. И раз уж мы говорим начистоту, то мне надо признаться. Этих раненых принесли по моему приказу. Я хотел посмотреть, как вы справитесь с проблемой. Спасибо, вы справились. Думаю, мы сработаемся. Следите за их состоянием, вечером проверю.
   Командир быстро поднялся со своего места и тяжелым быстрым шагом миновал кухню. Вышел.
   -Он крутой, - ошалело выдал Дацум.
   -Он псих, - обозначил мнение Тонни.
   И никто из нас не мог определиться в чувствах. Командир вызвал множество противоречий.
   -А у кого-нибудь возник вопрос, зачем он притащил раненых к практикантам? - нарушил благоговейную тишину Соник. -Сдается мне, что даже на Ро Су не принято раскидываться лишней рабочей силой.
   Мальчишки единогласно посмотрели в сторону прорицательницы, единственное лицо, которое могло дать ответ.
   -Знаешь же? - прищурился Дацум.
   -Допустим, - не стала отпираться девушка.
   -И?
   Лила на некоторое время задумалась, потеряв точку фокусировки.
   -Все равно узнаете рано или поздно, - пожимает плечами в диалоге с самой собой. -Эти трое были приговорены к смерти.
   -За что? - сглотнув, уточнила Брита.
   -А что вы будете делать с правдой? - усмехнулась прорицательница. -Мне правда любопытно. Что от этого изменится? Для вас, целители, какая разница, чью жизнь вы спасаете? А вам? - Лила перевела взгляд на сидящих за столом нас. -Не имеющих отношения к ним, зачем знать? Оправдать в ваших глазах Командира?
   -Что ты туману напустила, - помрачнел Манук. -Их преступления великая тайна? Мы должны знать, каких людей держим в доме.
   -Вот все вы такие, - протянул Тонни, имея в виду прорицательскую братию.
   А я, может, и стала излишне подозрительной, но не могла отделаться от мысли, что произнесенные слова относились ко мне.
   "Зачем ты ввязалась в сделку с убийцей?" - было последним, что я спросила у нее в день визита в госпиталь. Тогда ответа так и не прозвучало. Однако, обозначенная в данной ситуации позиция, могла послужить им.
   -Они работорговцы.
   У кого-то на лице отразилось облегчение, кто-то, напротив, сжал зубы.
   Но Лила все-таки добилась своего, разыграв модель поведения в лицах, суть которой была очень проста: не видя ситуацию целиком, любая догадка заведомо пугающая.
  
   Две недели спустя.
  
   Мне несказанно повезло: душевые отсеки были поделены на мужской и женский. И поскольку исторически сложилось, что женщин на острове работало мало, то и душевая имелась всего одна. Мылись мы по очереди, без риска возникновений неловких ситуаций и последующих вопросов: "Что за шрам?", "Ты не пробовала его свести?", "Так ты поэтому ходишь в закрытых рубашках?". Нет ситуации - нет вопросов.
   За две пролетевшие недели наша группа успела пообвыкнуться к здешнему бешенному ритму и приспособиться к хроническому недосыпу, от которого, как оказалось, в студенческие будни мы были защищены. Ночи так скоро сменяли дни, что только календарь и мог подсчитать сутки практики. Темнело на Ро Су рано, а с темнотой просыпалась ночная жизнь.
   Состав нежити изобиловал и поражал. К счастью для всего мира, большая часть порождений тьмы боялась воды, поэтому ареал обитания оставался узким. Но к несчастью для Ро Су, именно поэтому весь мир и не заботился о проблемах острова, давно махнув на него рукой как на не представляющий ни выгоды, ни интереса.
   В первую же ночь мальчишки близко ознакомились с трерами - умершие наемники, чье тело использовали прахи.
   -Что за слово? - хмурилась Брита, когда утром ребята рассказывали о своих приключениях.
   -Прахи - женщины, бесполезно погибшие насильственной смертью на алтарях. То есть, выброс энергии произошел, но по каким-либо причинам не был корректно маршрутизирован. Они бестелесны, но могут принимать свой прежний облик, - просветила я сокурсников, опередив открывшего рот Соника.
   -Их сила позволяет им подчинять любые неуспокоенные души? Или им подвластны только наемники?
   -Есть определенная зависимость, - снова взялась я за лекцию. - Во-первых, территориальная ловушка, во-вторых, прахи выбирают воинов, чтобы те могли убивать. Ро Су замкнут. Вся имеющаяся здесь нежить - это бывшие жители и посетители острова. Но если вы вспомните историю, то много веков назад именно отсюда пошел опыт алтарей. А это значит, что тут совершались первые жертвы, на спасение которых направляли отряды эритов и частных наемников. Здесь проходили столкновения и несколько гражданских войн. Вот и получили клочок земли в море, где обосновались треры, прахи, призраки и прочие, более безобидные.
   -Я предлагал свалить, -снова поддел ребят рыжий, ставшей коронной фразой.
   Лагерь, поселения и города имели существенную защиту, за которую соваться с заходом солнца не следовало. Тем и спасались. А бравые боевики вооружались амулетами, полной шкалой шримов и совершали групповые вылазки с целью сократить местную уникальную популяцию.
   Но Ро Су стал домом не только для нежити, водились тут и уникальные существа, не причиняющие вред живым. Например, мне удалось увидеть собственными глазами черную щэл - маленькую, словно котеночек, лисичку с бурой шерстью. Передвигалась она преимущественно над землей, в двадцати сантиметрах. Щэлы были ласковыми зверьками и иногда селились у людей в качестве домашних питомцев. Я увидела ее в городе, когда мы выбирались с Командиром на рынок, и не смогла пройти мимо. К милым зверькам сложно оставаться равнодушным, а если помножить на неосуществленное с детства желание завести четвероногого друга, то я и вовсе была покорена.
   Так же к безобидным тварям, которых я лично еще не видела, но источники утверждали, что они здесь водятся, можно отнеси крупных птиц, имеющих подобие человеческих лиц - сиры. Если верить иллюстрациям и описаниям в учебниках, их рост достигал метра, а крылья в размахе -трех. Щели глаз без век, впалый нос и большой рот с острыми рядами зубов. Питались сиры в основном ворованными курами, но иногда им перепадало счастье в виде подачек от местных жителей.
   Как таковой, экскурсии по приезду мы не получили, поэтому узнавали об острове в редкие моменты выхода в ближайший городок, больше похожий на базар от края и до края. Командир всегда с раздражением встречал желание студентов выбраться из вверенной ему части. Возможно, потому что ему приходилось нас сопровождать, то есть тратить свое время на возню, как он выражался.
   К грубости мужчины мы не привыкли, но открыто на конфронтацию никто кроме меня пойти не рискнул. Я вовсе не отличалась смелостью и, возможно, придумай он мне другую кличку, не роптала бы. Но Командир как в первый день определил меня "книжным червем", так на том и остановился. Я думала, что прозвища, ярлыки, определения - это удел учебных заведений, при чем, исключительно среди учащихся. Как выяснилось, заблуждалась. Всю неделю ко мне обращались не иначе, как "Книжный червь". На фырканье и недовольные взгляды мужчина не обращал внимания. И в один прекрасный день, когда я была расстроена случаем на раскопках, а Командиру резко потребовалась помощь теоретика, случился взрыв.
   -Давайте без оскорблений, - вспылила я, тщетно пытаясь сохранить видимость спокойствия. -Сколько можно терпеть подобное обращение?!
   -Ба, да у нас здесь девушка из высшего света, - беззлобно заулыбался мужчина, в очередной раз ошарашив непредсказуемостью. Иногда складывалось впечатление, что он нарочно провоцирует своим поведением, злобными репликами, будто хочет посмотреть на реакцию. От таких мыслей становилось неуютно. -В каких ты кругах вращалась, неженка?
   -В человеческих, - вернула шпильку. -А вы?
   Уважение к старшим, почтительность. Рядом с ним я забывала о нормах приличия, и на ум сразу же приходила ненормативная лексика.
   -Острячка. Фамилия твоя как?
   -Ларье, - промычала, в красках представляя, как на меня настрочат доклад и потребуют объяснительную.
   Но Командир пошел другим путем, в очередной раз заставив сомневаться в выводах.
   -Так и буду тебя называть. Пойдет?
   -Да вы рыцарь, - растеряно фыркнула, слабо осознавая, что мужчина...сдался?
   С тех пор наши отношения изменились, если можно так сформулировать. Мои просьбы о поездке в город встречались более благосклонно и меня не так третировали с глупыми поручениями, как других, доверяя более серьезные задания.
   Спустя несколько дней чести удостоился и Соник, отличившийся в ночном рейде. Тогда что-то пошло не так, и мальчишки вернулись в дом с серьезными ранами, перепугав нас обилием крови на одеждах. Сильнее всего досталось Дацуму, его рука плетью повисла вдоль тела. Пока целители латали дыры, Командир сидел с черным лицом, не отвечая на наши с Мануком вопросы. И лишь когда на кухне появился Соник, он очнулся. Встал, стремительно подошел к рыжему и пожал ему руку.
   -Соник, спасибо.
   Что произошло и почему прозвучали слова благодарности, так и осталось тайной между боевыми магами. Но после того случая стало понятно: Командир целенаправленно избрал тактику грубости со студентами, которой с легкостью изменял, когда происходило нечто, заслуживающее внимания. Не сказать, что кому-то пришлась по душе игра куратора практики, но выбора не оставалось.
   Если вспоминать об удачах и неудачах на Ро Су, то несомненным минусом стало конкретно у меня наличие второго куратора. Мастер О отвечал за раскопки. Невысокий дядечка средних лет с зализанными назад волосами слыл педантом, эрудитом и редкостным занудой. Его преображали находки ценностей, в мгновение ока человек менялся до неузнаваемости, в основном за счет блеска в глазах. Однако, как только всплеск эмоций стихал, он тух и заваливал подчиненных нудной работой по анализу, сравнительной характеристике, ведению реестров, вынуждая по несколько раз переписывать один и тот же текст, по своему разумению.
   Минус заключался не в подходе работы. Пусть и нудно, но мастер О рассказывал интересные вещи, которых я не знала. Он обучал, делился опытом, показывал на примерах. Но так вышло, что кураторы практики меж собой не ладили. И страдала от этого я. Противостояние крылось в мелочах, и по большому счету, их самих не касалось. Ну, какая разница Командиру, что моя практика закончилась не в пять вечера, а в десять? Никакой. Зато Мастер О не выполнил просьбу пораньше отпустить практикантку на собрание и в добавок продержал в ожидании выделенного боевого мага, обычно сопровождающего меня в часть по завершении работы. Пришлось по темноте возвращаться в дом, еле переставляя от усталости ноги. Или, мое любимое, - отмена заданий друг друга, в целях повысить приоритет своей задачи. Понятное дело, что я разрывалась на части, но клала все силы, чтобы усидеть на двух стульях. Однако же бесило изрядно.
   -Не ложилась? - я вошла на кухню и застала сидящую с остекленевшими глазами Бриту. Перед ней на столе несколько книг и куча бумаги от мелких клочков до полноценных листов.
   -Диплом, - трагично ответила девушка, оторвавшись от чтения. Перевела взгляд на старые часы в углу комнаты - четыре утра. -А ты чего так рано?
   -У нас же сегодня спуск в расщелину, хочу до прихода бригады еще раз внимательно осмотреть окрестности.
   -Ну да, - зевнула Брита, припоминая вчерашний разговор за ужином. -Вы же нашли старый алтарь.
   -Мастер О говорит, что такой алтарь не бывает один. Вероятна цепь из мелких жертвенников, - завела я любимую шарманку. -Будет здорово, если мы и правда обнаружим их. Тогда Ро Су откроется с новой стороны.
   -Удачи, - снова зевнула девушка и сделала попытку сосредоточиться на записях. Безуспешно, ее глаза слипались.
   -Я собираюсь варить кофе. Хочешь?
   -Нет, я хочу спать. Пожалуй, пойду.
   -Ну, давай.
   -Верни, кстати, учебник по обезболиванию, мне нужно взять оттуда для диплома кое-что.
   -Он на столе под докладом Пигра о замене энергий.
   Самообучение по теории для целительства шло полным ходом. Несмотря на усталость, на нехватку времени, на стыд, я отчаянно карабкалась на очередную башню знаний, чтобы и там вывесить свой флаг.
   Брита кое-как собрала документы, сунула их подмышку и, шатаясь, пошла в сторону спальни, на прощание махнув рукой.
   Я тоже в скором времени закончила и выскочила на крыльцо, где уже стоял провожатый.
   Солнце окрасило небо приятными оттенками розового, и утренняя свежесть располагала к неторопливому шагу. Парень, по традиции, подстроился под заданный темп, заложив руки за спину.
   Не успели мы выйти за пределы части, как послышался оклик сзади. Я повернулась на голос Лилы и замерла в оцепенении. Десятки "что?" промелькнули в мозгу без догадок к ответу. Еще ни разу ее появление не обернулось для меня чем-то хорошим.
   -Третья слева опасна, - сказала она, прямо смотря в глаза. -Третья слева. Запомнила?
   Сердце бешено заколотилось от испуга. Несколько простых слов способны заставить поджилки трястись. О чем она? Что может произойти? Что пойдет сегодня не так?
   Лила, не дожидаясь ответной реакции, медленно направилась обратно в дом. Стукнулась рассохшаяся дверь о косяк.
   -Страшные эти прорицатели, - парень был настолько впечатлен появлением девушки, что не смог не прокомментировать. -Глазищи горят, стоит памятником, а вокруг чернота, будто выжжено все. Ж-ж-жуть! - резко передернул плечами, стряхивая оцепенение.
   К внешнему облику прорицателей я успела привыкнуть за годы обучения, хотя стоит признать, что зрелищность добавляла их словам особый шарм. Однако, что поистине пугало, так это то, что они с легкостью выворачивали чужие жизни наизнанку, не брезгуя.
   Лила говорила, что заключила контракт с демоном, чтобы увеличить мощь своего дара. Я иногда задавалась вопросом: "Зачем?". Прорицатели и без того платят высокую цену за врожденный "талант" видеть дальше, чем другие. Видеть больше, знать все. Свидетели судеб тысячи людей - тяжелая ноша для психики. Как следствие, у них не бывает друзей, родственники отдаляются, многие из них сходят с ума до тридцати лет и вынуждены проводить остатки дней в закрытых госпиталях, если не успевают свести счеты с жизнью. Так для чего заниматься самоуничтожением по собственной воле?
   -Вам стоит идти на раскопки? Все-таки прорицательница сказала... - выразил сомнение сопровождающий, выжидательно уставившись на меня.
   Я проморгалась и, отбросив ненужные мысли, вернулась в реальность.
   -Она не сказала не ходить, она просила всего лишь быть осторожнее, - скорее успокаивала я себя.
   Третья слева? Что может быть третьей слева? Дверь, пещера? Сегодня цифру "три" я буду обходить стороной, вот уж точно.
  
  
   Другая
  
   Мастер О просил собраться группу в начале шестого утра. День предстоял тяжелый и насыщенный. Обнаруженный вчера алтарь находился под землей, недалеко от расщелины. Вязь символов и расположение говорили о том, что он является побочным, как перевалочный пункт. То есть не самодостаточен. Команда на активацию должна была поступать извне. Мастер О предполагал, что в расщелине мы обнаружим основной жертвенник и рядом с ним более мелкие алтари, что подтвердит его гипотезу. Я же считала, что не стоит исключать и версию с активацией амулетом. И тот, и другой варианты все равно кружили голову. Первые раскопки на Ро Су сразу же ознаменуются удачей. О нас напишут в газетах, и мама на другом конце планеты прочитает обо мне заметку. Девочки будут хвастаться перед коллегами, что знакомы со мной, а я вырежу статью и положу ее в специальную папочку, куда буду складывать все последующие публикации.
   Внутри пещеры, огороженной от посторонних защитным куполом, разумеется, еще никого не было. По щелчку пальцев загорелись десятки ярких магических шаров, осветив каменные стены и плиту алтаря, которую мы заботливо очертили сияющей линией замыкающего круга. Для безопасности. Движение пальцев не несло в себе никакого смысла, но мне захотелось снять напряжение банальным жестом.
   Ни на секунду, пока мы шли до места раскопок, не удалось расслабиться. Третья яма? Третья фреска? Стоя в одиночестве у чертежа, я думала о том, что надо было подождать до назначенного куратором времени, дабы не дергаться от каждого шороха. А в пещере звуков хватало. Стук падающей воды, завывание ветра, низкий, почти не слышный, но ощущаемый вибрацией, гул из расщелины.
   Ладно. Я просто буду выполнять свою работу. Хотела проверить стены, пол и потолок на предмет пропущенных знаков? Так и вперед, самое время занять мозг делом.
   Вскоре начали подтягиваться и другие участники археологической деятельности. Команда, на мой взгляд, собралась неплохая, но с нюансом. Не самые разговорчивые, пунктуальные, увлекающиеся работой натуры. Два брата гнома занимались раскопками уже более десяти лет, а потому считались опытными специалистами. Они работали наравне с Мастером О, обучали поступивших в их распоряжение практикантов. Док и Ногр не так давно познакомились с нашим Пигром и обещали заглядывать на ужины чаще. Три гнома на Ро Су - судьба, не иначе.
   Плюс трое парней-практикантов из северного Университета. Они брали образцы грунта, воды, воздуха и поражали арсеналом заклинаний по вскрытию пласта земли. Предварительно выпускники осуществляли замеры, все фиксировали записывающими сферами, а потом приступали к зондажу, траншеям, шурфам под чутким руководством старших.
   Список коллектива завершала личная ученица Мастера О, Ритта - тот самый нюанс, который портил идеальную картину. Девочка училась на третьем курсе местного училища и отличалась несносным характером, который вкупе с нечеловеческим любопытством, заставлял нас стонать от ужаса. Ее ноги всегда наступали туда, куда не надо, руки тянулись к тому, до чего дотрагиваться нельзя. Она умудрялась пробовать на вкус непременно ядовитые вещества, чем заслужила от Бриты определение "Несчастный случай". На раскопках то и дело слышались крики:
   -Ритта, отойди!
   -Ритта, осторожнее!
   -Ритта, чтоб тебя!
   И несносная особа, сколько бы ни вставала на те же грабли, опытом себя не обременяла явно.
   -Что делаешь? - девочка подсела ко мне.
   После назидательной утренней речи Мастера О она заскучала. Гномы первыми опустились в расщелину, чтобы разведать обстановку, взять материалы на пробу и затем вынести решение о коллективном спуске. Время тянулось медленно, мы ждали.
   -Сижу, - буркнула я, злясь на глупый вопрос. А то не видно, что сейчас мы все просто сидим.
   -Лика, а у тебя парень есть? - ошарашила Ритта.
   Я медленно повернула к ней изумленное лицо. Вот наглость!
   -Нормальный вопрос, - не растерялась она. -Ты всегда такая злая, у тебя точно никого нет. Мама говорит, что если женщину никто не любит, она становится злой. Ты злая.
   -А моя мама говорит, - в тон ей ответила я, - что женщина должна любить сама себя, тогда ее полюбят остальные.
   -Да? - с сомнением протянула Ритта, рассматривая меня. -В таком случае, у тебя все совсем грустно.
   -Иди-ка ты отсюда, - прошипела я, не зная как еще заставить ее замолчать.
   -На правду не обижаются, - парировала нахалка и сбежала.
   Какого черта? На какую правду я не должна обижаться? Где там правда?! И почему так обидно?..
   Но если подумать...На днях Соник сказал почти тоже самое. Я никогда особым дружелюбием не отличалась, но в последнее время действительно стала более раздражительной. Если отбросить страх и признаться самой себе, чего я все никак не могла сделать, то причина лежала на поверхности. Из груди вырвался тяжелый вздох.
   В пальцы скользнул амулет вызова демона. Где он сейчас и чем занимается? Наверное, до сих пор сотрудничает с эритами. Найти мрачного типа, организовавшего массовое похищение душ с кучей приспешников-последователей - дело не простое. Как тому удалось завербовать Ви? Зачем за ним последовал бывший мамин ухажер? Как он сумел подчинить себе Хозяина игорного дома, того самого, который обманом собирался завладеть моей душой? И сколько еще таких связей, несущих угрозу сотням людей?
   Я зажмурилась и потрясла головой: настойчиво всплывало последнее воспоминание с красавицей эритом. Она кричала и просила о помощи в клетке алтаря. Столп света и пустота.
   Пожалуй, единственная тема, которую мы не поднимали с Элом во время моего лечения -так это Ви. Казалось, что для демона упоминание о ней станет неприятным. Да и неудобно было спрашивать.
   Когда я давала свидетельские показания в Следственном Управлении, то соврала. Сказала, что именно Ви заманила меня в ловушку. Демон сидел с беспристрастным лицом, невозможно было понять, о чем он думал. Сожалел ли он? Или винил себя? Однажды он в задумчивости обронил фразу о том, что его невнимательность чуть не стоила моей жизни. Наверное, и сожалел, и чувствовал себя виноватым.
   А я так и не сказала ему, что Ви лишь косвенно в тот день повлияла на события. Прорицательница была той, кто все устроила.
   Никто кроме нас двоих не знал правды. А мы договорились сохранить подробности происшествия в университетском саду в секрете. Я не могла поступить иначе не потому, что мне было жалко однокурсницу. Где-то внутри меня тлело убеждение, что Лила тоже жертва, и ей нужна помощь. По иронии судьбы, эту помощь могла дать ей я.
   -Все готово! -я пропустила момент, когда Док и Ногр вернулись из расщелины. -Руби, - обратился один из гномов к стажеру, протягивая несколько колб с образцами, - проверь материалы на фон и загрязнения, и будем выдвигаться. Вы бы видели, что там! Чума!
   -Что? Что? - волновался Мастер О, пританцовывая рядом с братьями. -Нашли алтарь? Несколько алтарей?
   -Нет, алтарей не видели, - интригующе произнес Ногр, жмурясь, - но в скале, почти у самой земли есть множество пещер. Дистанционное исследование показало, что там нестабильный магический фон, и имеется нулёвый сохран (*прим.автора: "сохран" - степень состояния и качества вещей, "нулёвый" -хорошо сохранившийся предмет). Голову даю на отсечение, там точно не туфта какая.
   -Руби, ну что ты возишься? - торопящийся Мастер О лично побежал к студенту за показаниями. За ним пошли и остальные.
   Я тоже поднялась и прибилась к группе, рассматривая, как парень работает в переносной лаборатории, покрытой шатром, защищающим от пыли.
   Третья пещера? Да чтоб тебя! Весь день буду паранойей страдать.
   Через пятнадцать минут томительного ожидания Руби дал положительный ответ. Гномы принялись раздавать указания практикантам: надеть каску, перчатки, заправить штаны в ботинки, взять куртку, убрать волосы. Мастер О в очередном восхищенном экстазе собирал свое профессиональное снаряжение в рюкзак.
   Улучив момент, я подошла к куратору и передала ему сказанные прорицательницей слова. Какие бы ни были у нас с Лилой проблемы, подвергать опасности всю группу глупо. Но когда я увидела лицо Мастера, то поняла, что опоздала. Мужчина уже загорелся идеей спуститься, увидеть своими глазами то, что видели до него братья. Им руководила жажда и жадность. Он был слишком погружен в работу, чтобы принять всерьез мои слова.
   -Третья слева? - повторил он, проверяя оборудование.
   -Да, так и сказала, что третья слева опасна.
   -Значит, будем осторожны.
   -Надо всем сказать же? - я пыталась донести важность прорицания.
   -Скажу-скажу. Иди собирайся.
   Я, конечно, доверяла куратору, но решила, что если гномам скажут дважды - хуже не будет. Тут я была услышана и успокоена.
   -Лика, спасибо. Но будь, что серьезное, то прорицательница сказала бы прямо. Опасно? Тут все опасно, поэтому ты экипирована в плотную нервущуюся одежду и с защитой на голове, - сказал Ногр.
   -Предупрежден - значит, вооружен! - подбодрил Док.
   Может, я и правда перегибаю палку? Может, все дело в том, что я до сих пор не излечилась от страха? По крайней мере, моя совесть чиста.
   Дольше всех, как всегда, собиралась Ритта, и никто бы не смог сказать, что ее так задержало. Вроде и стояла рядом со всеми, и указания слушала, и выполняла что-то из них, а по итогу опять получила нагоняй.
   -Ты недоразумение, свалившееся на мою голову, - бормотал куратор. -Шнурок завяжи, сейчас свалишься! - осадил бегущую к нам девчонку. И точно, споткнулась и полетела носом вперед, теряя незастегнутую каску. Ритта успела кое-как сгруппироваться, поэтому плюхнулась только на колени, зашипев от боли.
   -Исчадие подземного мира, - послышалось от одного студентов за спиной.
   -А, по-моему, она милая, - вступился другой.
   -Но-но, ей только семнадцать, - вклинился борец за моральный облик в лице третьего студента.
   Я задумалась, третий студент?
   -Сильно ушиблась? - я стояла ближе к Ритте, поэтому скорее других подала ей руку.
   -Не сильно, - прокряхтела, поднимаясь со стоном. Рукой, тем не менее, воспользовалась.
   Я улыбнулась девочке и наложила на нее обезболивающее заклинание. Билась об камни, знаю, как больно.
   -Спасибо, - смущенно пробормотала она.
   -Теперь все? - равнодушно уточнил Док. -Спускаемся в порядке, о котором договорились. Все помнят сигналы помощи?
   -Да, - хором ответили практиканты.
   -Молодцы, - буднично похвалил нас гном. -Ногр и Мастер О, вы первые.
   Мужчины почти синхронно повели перед собой руками, как бы оглаживая горизонтальную поверхность, и наступили на невидимую ступеньку, служащую подвижной платформой. Если присмотреться, то можно увидеть сформированное заклинание, с помощью него они спустятся в расщелину примерно за минуту.
   Так же сделали и мы, когда подошла очередь. Замыкающим шел Док, он внимательно следил за нашим спуском, сделав лишь одно замечание.
   -Ритта, ты умница, но контролируй скорость. -Ее платформа действительно быстро снижалась. Девочка напряглась и замедлилась. -Еще, - попросил дотошный гном, после чего кивнул, удовлетворенный результатом.
   А я заворожено рассматривала стены расщелины, стараясь не думать о высоте. Местами почти гладкие, отвесные, словно срезанные раскаленным клинком. Местами с изощренными гигантскими наростами, на которых можно, наверное, уместить наш дом. В свете кружащихся магических огней, освещавших путь до самого низа, ущелье выглядело блестящим, будто покрыто лаком, и скользкими. Ближе к низу камень стал темнее, на нем появились ровные черные борозды, похоже, когда-то давно здесь стояла вода.
   Наконец, все мы поймали осязаемую твердь под ногами. Надо сказать, приятное ощущение после минуты в воздухе.
   Гномы снова провели короткий инструктаж, и разбили отряд на две группы. Каждая под руководством старшего направлялась на осмотр пещер, которых здесь оказалось пять (не три!). Работы тут, как говорил Мастер О, хватит на месяцы вперед, поэтому мы никуда не торопились. На текущий момент нужно собрать общие сведения, провести поверхностный осмотр, что, по большей части, является работой студентов северного Университета и состоявшихся экспертов. Мне, как теоретику, работы пока не привалило, поэтому чтобы не шататься совсем уж бесполезно, я пыталась найти хоть какую-нибудь зацепку, которая помогла бы мне скрасить пребывание глубоко под землей.
   Изучала камень, ходила следом то за одной группой, то за другой, ковыряла носком грубого ботинка сухую почву, через каждые полчаса задавала вопрос, нужна ли помощь - я делала все, чтобы не умереть со скуки и пригодиться хоть для чего-нибудь. Но все работы достались мужской составляющей, мы с Риттой остались не у дел, а потому заняли позицию наблюдателей, удобно устроившись на валуне у пещеры, где сейчас хозяйничали маги-ученые.
   Проплывающие сферы записывали полученную информацию, ближе к вечеру, когда мы вернемся в свои дома, Мастер О и гномы сядут за их изучение. Как отсмотрят материал, присвоят ему порядковый номер, запишут на постоянный носитель и прикрепят к делу.
   Было слышно, как мужчины о чем-то спорят, жарко обсуждают. "Уж у них-то работа кипит" - с завистью подумалось мне. Группы осматривали объекты таким образом, что двигались навстречу друг другу, начали с крайних и пошли к центру. Я с содроганием ждала, когда дойдут до третей с обеих сторон пещеры.
   С первыми закончили, перешли ко вторым. Не прошло и десяти минут, как куратор крикнул, что нашел нечто интересное. Вскоре все снова были в сборе и с любопытством рассматривали находку.
   -Лика, по твоей части, - Ногр держал в руках два амулета, разведя их по ширине плеч. Между амулетами растянулась картинка, отличающаяся от той, что стояла перед глазами - амулеты видели сквозь камни, высвечивая красным цветом стройный ряд символов.
   -Как настроены амулеты? Почему видны только буквы?
   -Это буквы? - удивилась стоящая за спиной девочка. -Похоже на какие-то завитушки.
   -Это древний язык демонов, - пояснил Мастер О. -Ты можешь прочитать?
   -Не все. Мне надо поднять справочник и проверить сочетание. Я перерисую, можно? - вытащила из рук куратора карандаш и блокнот, оторвала чистую страницу и принялась срисовывать буквы, складывающиеся в слова. Пока что непонятные. -Тут о змеях и крови. Похоже на инструкцию. Мы можем увидеть только это? При таком раскладе, я уверена, что должен быть жертвенник.
   -Я знал! Знал! - преждевременно ликовал Мастер О.
   -Приборы показывают нестабильный фон, но амулеты не видят ничего кроме букв, а они настроены как раз на отличающуюся энергию.
   -Но слова или фраза не могут так фонить, - колебался Док.
   -Давайте более внимательно осмотрим эту пещеру, - куратор светился энтузиазмом, как факел. -Запросто стоит магическая защита, скрывающая алтарь.
   -Если он тут есть, - резонно заметил Ногр.
   -Но ведь может быть! - настаивал на своем Мастер О.
   -Давайте работать группами, как и договаривались, - Ногр свернул картинку и положил амулеты в поясную сумку.- Можете здесь шариться, а мы пойдем в третью дыру, чтоб время не терять.
   Я уцепилась взглядом за гнома, но тот только хмыкнул:
   -Помню я про предупреждение, помню. Практиканты северные, за мной.
   Нас осталось четверо. Док, Ритта, Мастер О и я. Изначально группы делили не таким образом, но выбирать не приходилось.
   Профессионалы занялись изучением казалось бы пустой пещеры с помощью своего оборудования, близко нас с Риттой не подпускали, наказав сосредоточиться на стенах и полу для выявления возможных подсказок. Я за поручение взялась со всей ответственностью, скрупулезно изучая трещины и песок, а девочка лениво облокотилась на стену и скрестила на груди руки.
   -Избавились от нас, - с обидой в голосе покосилась на мужчин. А потом досадливо пнула пяткой стену.
   Послышался скрежет, Ритта белкой отскочила в сторону от подвижной стены и замерла.
   Я во все глаза смотрела на то, как сквозь камень проступают плитки с символами для обряда.
   -Ритта, что ты сделала? Куда нажала? - Док и Мастер О стояли рядом с нами, бросив свое умное оборудование.
   -Очуметь, - протянула я. -Я такие совпадения только в книжках видела.
   -Да я не знаю, - примесь гордости и удивления.- Я просто стояла вот тут, - она подошла к плиткам и повторила жест ногой. -А дальше вы сами знаете. Лика, а что это за знаки? - Ритта осторожно коснулась пальцем утопленного символа.
   И в эту секунду я поняла, что произошло. Плитка была третьей слева.
   -Убери руку! - закричала я, бросаясь к ней.
   Плитка, повинуясь неведомой воле, задрожала и поползла внутрь стены, оставляя пустой проем. Стены и потолок задрожали, послышался еще далекий, но до жути пугающий звук падающих камней.
   -Все наружу! - скомандовал Ногр.
   И я была бы рада побежать, но ноги приросли к полу. Тело прошибло зарядом, и яркая вспышка ослепила глаза. Из последних сил я дернула амулет на шее, понимая, что проваливаюсь в знакомую темноту.
  
   На этот раз все получилось иначе. Не было волн или падения, не было тепла или холода. Я открыла глаза с ощущением, что закрыла их только что. На мгновение. Тем не менее, потолок нашего ущербного домика говорил о многом. Например, что времени прошло изрядно - целая вечность. Осторожно покрутила головой по сторонам. Пациентов в больничной комнате кроме меня не наблюдалось. И что сие значит? Все остальные живы или нет?
   Проверить подозрения нужно было срочно, поэтому я со всей спешкой бросилась обуваться, но терпения на шнуровку не хватило. Побежала в носках.
   Дверь мы дернули одновременно, и я не без сторонней помощи оказалась крепко схвачена. В смысле, обнята.
   -Что с тобой не так? - вздохнул Эл в мою макушку. Сердце испуганно замерло, а потом заколотилось настолько отчаянно, словно хотело выпрыгнуть из груди. -Ты можешь умирать реже, чем один раз в месяц?
   -Я попробую, - жалостливо пообещала я, растерявшись от теплого приветствия.
   И мне бы отстраниться, сказать вежливое "Привет", поблагодарить за помощь. Сделать что-то, что подтверждало бы мои слова о том, что я не хочу заводить роман, но руки предательски порывались его обнять. Нервными движениями я то поднимала их, то опускала, не решаясь прижаться еще ближе. Как же смущает!
   Наконец, Эл сам отпустил меня и потянул обратно к кроватям.
   Солнце и луна, я даже не подозревала, как истосковалась по нему. Он изменился? Стал шире в плечах? Как он мог стать еще более привлекательным?
   -Эл, мне надо узнать про остальных, - нехотя высвободила ладонь из пальцев демона.- Я пойду поищу ребят, ладно? Подождешь меня?
   -Они в порядке, - усадил-таки меня напротив себя. -Лично всех спас и оправил на поверхность. Два гнома, три молодых парня, шебутная девица и близкий к маразму дедушка. Комплект полный?
   Ошарашено кивнула. Я, безусловно, знала, что демонам подвластно многое, но как он так управился?
   -На самом деле, проблем не возникло, - ухмыльнулся он, видимо, прочитав озадаченность на моем лице. -Ты единственная, кто пострадал.
   -Не может быть, я слышала обвал, и стены тряслись.
   -Ничего серьезного не произошло, - настаивал он на своем. -Упали несколько камней, но они не причинили никому вреда. Больше вопросов с твоим состоянием.
   -Я вроде вполне живая, - тут же насторожилась. Красноволосый просто так болтать не будет.
   -Что ты почувствовала перед тем, как потерять сознание?
   -Ну, даже не знаю, - задумалась, вспоминая ощущения. -Как будто в меня попал мощный электрический заряд.
   -После этого помнишь что-нибудь?
   -Нет, я же только сейчас очнулась.
   -В том и проблема, - вздохнул Эл, касаясь моих растрепанных волос. -До этого ты уже приходила в себя, но вряд ли это была ты.
   -В смысле? - протянула испуганно и зачем-то принялась себя ощупывать. Лишних конечностей не обнаружилось.
   -Тук-тук, - в комнату заглянул Пигр, оценил обстановку и направился прямиком ко мне, чеканя тяжелый шаг. -Хорошо, что очнулась. Как себя чувствуешь? Не тянет, не жжет, не распирает?
   -Где? - я окончательно растерялась и уже мысленно готовилась к худшему.
   -В области груди, в голове. Может быть, звон в ушах?
   -Ничего такого.
   -Следи за моим пальцем, - поскольку гном, как и вся его раса, был невысоким, наклоняться ему не приходилось. Я послушно двигала глазами туда-сюда, вверх-вниз.
   -Опусти голову, - гном положил ладони на мои виски и замер. -Никаких проявлений, сознание чистое.
   -Это хорошо? - луч надежды сверкнул во мраке.
   -Нет, - Эл помотал головой. -В теле есть сущность, я ясно ее вижу.
   -Тогда у нас проблемы.
   -У нас проблемы в любом случае, -ухмыльнулся демон, перекидывая ногу на ногу. -Но нужен день-два, чтобы установить вид, сейчас мы бессильны.
   Я закрыла глаза. Отлично. Что мы имеем? Внутри меня кто-то есть. Этот кто-то проявляет себя эпизодически. Пока что. Но если речь не идет о полном подчинении тела, то круг поиска вида сущности можно сузить. И Эл, конечно, прав, нужно несколько дней наблюдений, чтобы затем подобрать способ извлечения.
   Как назло, подходящей литературы с собой у меня не было, придется отпрашиваться в город и знакомиться с местной библиотекой.
   -Когда я приходила в себя, что я делала? Говорила что-нибудь?
   -Ну, - запнулся гном, косясь на красноволосого.
   -Она (не будем говорить, что это была ты) жаждала мужского внимания, - Эл в отличие от Пигра не стеснялся.
   -Сильно жаждала, - смущенно добавил целитель.
   Пре-е-красно. Я, надеюсь, к ним не приставала одновременно?
   -Кто еще знает? - я взяла быка за рога. Спасение утопающих - дело рук самих утопающих.
   Ответ на вопрос появился сразу вместе с Командиром.
   -Ларье, ты значительно разнообразила и без того не скучную практику. Гордишься собой?
   -Больше никто? - я проигнорировала издевку и обратилась к гному. -Кроме прорицательницы.
   -Она тебя предупреждала? - Эл подался вперед, упираясь локтями в колени. Тон его голоса хорошего не предвещал.
   -Да, но...
   -Как ты вляпалась в такое де..., гм, в такое, раз тебя предупреждали?! - надо же, не выпалил ругательство. Тем не менее, гаркнул как следует, что взбудоражило меня окончательно.
   Целых пять минут я старалась изо всех сил не поддаваться панике, гнать прочь навязчивые мысли и воспоминания, возникающие каждый раз при стрессовых ситуациях. И впервые безумно захотелось, чтобы меня пожалели. Потому что я устала, я не заслужила.
   -Я и вляпалась только потому, что знала, - а еще мне захотелось его пристыдить, показать, как он неправ. - Если бы Лила не сказала, что третья слева опасна, я бы не побежала к Ритте, чтобы оттолкнуть ее. И как вы можете так разговариваться с пострадавшей? У меня и так нервы на пределе! Вы хоть знаете, через что мне пришлось пройти еще два месяца назад? Целители так и не сняли диагноз с посттравматическим синдромом, а тут все снова!
   -Какого черта ты приперлась на Ро Су, раз у тебя ПТСР стоит, кретинка?!
   Я? Кретинка?!
   Задохнуться от возмущения помешал красноволосый, перехвативший инициативу.
   -Командир, давайте выйдем, - Эл неуловимо быстро встал и положил руку на плечо куратора.
   Короткое противостояние взглядов закончилось быстро победой в пользу демона.
   -Они подерутся из-за тебя, - восхищенно проговорил гном, провожая взглядом мужчин.
   -Вряд ли, - отмахнулась от предположения, тоже наблюдая за широкими спинами. -Эл солидарен с ним во мнении, что я кретинка. Но попросит оставить за ним право так меня называть.
   -О, - уважительно протянул Пигр, - да ты знаешь мужчин.
   -Просто знаю Эла, - сама удивляюсь, как могу быть уверенна в исходе беседы.
   -Я догадывался, что у тебя есть психическое расстройство, - гном сел рядом. -Ты заметно пугаешься, когда приносят раненных, становишься беспомощной и сразу теряешься. С одной стороны, так реагируют многие, кто редко сталкивается с серьезными травмами, но я-то помню тебя на втором курсе, когда мы проводили осмотр мертвого тела. Ты была одной из девчонок с не нашего факультета, кто не упал в обморок.
   -Меня потом рвало два часа, - честно созналась, припоминая давно минувшие события.
   -Но держалась всю пару молодцом, - улыбнулся гном. -Я тогда еще подумал, что не зря ты считаешься одной из лучших. И вот первый день практики, а ты затряслась, как лист. В другой раз, когда наших принесли с ранами, ты чуть не потеряла сознание и впала в ступор. Видимо, тела раненных вызывают у тебя триггер, да? (*прим.автора "триггер" - событие, вызывающего приступ у больного ПТСР).
   Положительно кивнула, не желая вдаваться в подробности. Тема была не самой приятной. И я даже думать об этом избегала, не то, что с кем-то обсуждать.
   Целители, выписывая меня из госпиталя, говорили, что синдром еще будет проявляться, со временем становясь все более незаметным. Хотя страх чужой боли может давать о себе знать.
   -Лучше бы я знал об этом с самого начала, - посетовал он. -И ты еще взялась изучать основы целительства. Оставь, мы сами справимся.
   -Так я могу им помогать. И вам заодно, ведь рук не хватает. Ты же опробовал мой усовершенствованный круг обеззараживания? Понравился?
   -Да, он достоин премии, - похвалил меня гном. -Как ты додумалась до тройного контура? И почему раньше никто не сообразил?
   -Я просто взглянула на процесс под другим углом, и получилось удачно. Так что, не говори мне, чтобы я бросила изучать целительство. Если я помогу спасти хотя бы одну жизнь, мне станет спокойнее.
   Спокойнее от того, что я смогу оказать помощь нуждающимся. Мы замолчали, и вдруг Пигр хлопнул себя ладонями по коленям.
   -Наши на кухне ждут, когда ты проснешься. Обрадуем их?
   -Они же не знают ничего?
   -Нет, только я, Командир, Лила и твой демон.
   Знает, что Эл демон. Сам понял или нет? Я прищурилась на гнома, все-таки у него раздвоение личности. Быть таким разным при исполнении обязанностей и при частных обстоятельствах - это даже не талант.
   На кухне собрались все, кроме боевых магов и прорицательницы. Не сказать, что они томились в ожидании, но при нашем появлении градус эмоций подскочил выше. Посыпался шквал перекрестных вопросов. Кто-то пытался узнать, как я себя чувствую, кто-то спрашивал мнения Пигра. Становиться центром внимания никогда меня не прельщало, особенно сейчас, когда приходилось делить тело на двоих с неопознанной сущностью, охочей до мужчин. Я не чувствовала себя уверенной. С честной улыбкой постаралась откосить от вопросов, а Пигр на ходу сочинил причину для больничного, поставив Мастера О в известность, что неделю точно мне не будет дозволено принимать участие в раскопках. Восстановление жизненного тонуса и вероятная реакция на излучение в пещере.
   -Но как же те символы, - куратор смотрел с такой надеждой, будто судьба человечества зависела от скорости расшифровки обнаруженных знаков.
   Я не могла ему отказать при всем желании, да и собственные амбиции мешали бы спать.
   -Конечно, сделаю. И если вы что найдете еще - все приносите. Книги у меня никто не отбирал. Пещера же на месте? - я помнила слова Эла, что обвала не было, но сомнения остались.
   -А то, - хмыкнул гном. -Стоит, родимая, - переглянулся с братом и добавил, -Ты, это, прости, что не уберегли. Ты ж предупреждала.
   И что отвечать? Явно кривая улыбка на моем лице выражала все противоречивые чувства. Вроде и не виноват никто, но без жертв не обошлось. И почему снова я? Ну, правда?
   -А кто-нибудь видел Лилу? - спросила, убежав от необходимости отвечать Доку.
   -До твоего прихода была с нами, а потом ушла, - подал голос Манук, молчавший до сих пор.
   -Слушай, Лика, - хитрые глаза Бриты выдали ее раньше слов. Точно гадость скажет. И ждала момента, по лицу видно. -Так ты встречаешься с этим парнем?
   -Что? - оторопела на мгновение, и тут же вспомнила правильный ответ. -Нет!
   -Да ла-а-адно, - пропела целительница. -Весь Универ наблюдал картину, как ты уводила мужика у подруги. По мне, так у Аритэ и без того ухажеров полно, не все же ей. Но ты правильного отхватила, -подмигнула девушка.
   -Да мы просто знакомые, - заступилась за свою честь.
   -Врет, - припечатала Ритта, нахмурив носик. -Он из ниоткуда появился посреди пещеры, стоило ей только закрыть глаза и начать падать. Он ее раз - и на руки, а нас куполом накрыл. Ради знакомых так не стараются, - подытожила нахалка, смерив меня уничижительным взглядом, мол, съела, я-то все поняла.
   -Девочки всегда обсуждают мужчин, - заметил один из студентов.
   -Походу, они завидуют, - ответил ему другой.
   -Они просто радуются за подругу, - не согласился третий.
   -Эй вы, троица болтунов, - перекинулась я на северян за неимением лучшего варианта. -Значит так! Поясняю один раз и для всех: у нас с тем красноволосым нет никаких отношений, - лица присутствующих посмурнели, а Брита сделала страшные глаза. И чего так удивляться? -Раз помог, то вы и напридумывали всякого. А я против романтической ерунды, у меня времени нет на это! Хотите его охмурить - да пожалуйста! Он только рад будет! - демоново отродье, когда бы он отказался от женщин.
   -Я предпочитаю быть охмуренным всего одной девушкой, - проворковал знакомый голос мне на ухо, тяжелая рука по-хамски повисла на правом плече.
   Когда я в последний раз так прокалывалась? Наверное, курсе на третьем. Тогда я вошла в аудиторию сразу после окончания пары, студенты еще не разошлись, а доску не успели отмыть. Чтобы не стоять без дела принялась рассматривать нарисованные мелом схемы.
   -Эх, почти дотянул до высшего балла, - со знанием дела поделилась я с профессором. Он заинтересованно оглянулся на записи. -Если бы не этот ляп, - обвела погрешность на схеме,- студент мог бы получить пятерку.
   -Эту схему рисовал сам профессор, - заговорщицки сообщил проходящий сзади студент.
   Вот сейчас мне было примерно так же стыдно. Это надо, так редко и метко говорить.
   Я медленно повернула голову налево, встречаясь с насмешливым взглядом.
   -Меня, кстати, Эл зовут, - представился демон присутствующим. -Рад познакомиться, с кем еще не успел.
   Рывком плеча скинула эловскую руку.
   -Так вы про нее говорите? -Ритта со всей возможной наивностью ткнула в меня пальцем.
   -Не отвечай! - я испуганно закрыла ладошкой открывшийся рот красноволосого, в красках представив себе тот бред, который он может выдать с легкой подачи. Он-то пошутит, а меня потом замучают фантазиями на вольную тему.
   Бровь Эла изумленно изогнулась, а губы растянулись в улыбке, я почувствовала их движение под пальцами. Отдернула руку от его лица, ощущая, как горят уши. Что со мной? Что я тут за представление устроила? Медленная мысль неохотно достигала мозга. Только что вопреки утверждениям об отсутствии связи, я продемонстрировала всем, что имею к демону непосредственное отношение. Что мне позволено оказаться в его личном пространстве. И пусть не специально, но похоже, именно этого желало подсознание - показать, что я имею право.
   Солнце и луна. Похоже, я все-таки влипла.
   -Ой! - вскрикнула я, надеюсь, не слишком наигранно. -Там Лила прошла, мне надо с ней поговорить! - и вылетела из кухни быстрее, чем пробка из бутылки вина. Сердце заходилось в груди.
   Вот же глупая! Надо успокоиться, надо отдышаться. Почти бегом обогнула дом и прислонилась спиной к стене, огляделась. В отдалении подчиненные Командира копали яму, оголив на жаре торсы. Звук втыкаемых лопат в сухую землю был единственным звуком на территории лагеря.
   Кое-как совладав с переживаниями, а точнее направив их в другое русло, решила обойти постройки в поисках прорицательницы. Я и правда была бы не прочь найти девушку, чтобы выяснить некоторые подробности происшествия. Лила знала, что произойдет, сто процентов. И не сказала. Опять не сказала. Я хотела у нее спросить: "Ты хочешь моей смерти?". Но это всего лишь порыв. Прорицатели не имеют желаний относительно человечества. И как бы мне ни казалось, что она преследует определенную цель, я не могла ее заставить дать честный ответ. Тогда просто спрошу, видит ли она мою смерть в ближайшем будущем. Лила скажет фразу наподобие: "Мы все когда-нибудь умрем", но в итоге сдастся. Наверное.
   Я обошла наши несколько пошарпанных построек, заглянула в туалеты и проверила, не занят ли душ. Прорицательницы нигде не было. Вернулась в дом, осмотрела комнаты, минуя кухню. И тут ее нет. Проходя по коридору, невольно подслушала, как девочки зазывали демона на сегодняшний ужин у костра. Какие гостеприимные.
   Сидеть на крыльце стало доброй традицией, и я с удовольствием спустила ноги, откидываясь на прямые руки. Солнце стояло высоко в небе - целый день впереди. Учитывая обстоятельства, я бы отправилась в городскую библиотеку при местном институте. Даже если там и нет изобилия печатных изданий, то основные материалы должны числиться в наличии, а мне их будет вполне достаточно.
   Ощущения в груди меня настораживали, если не сказать - пугали. Тесно для вздоха, и сердце все никак не уймется. Пигр говорил, что может быть нечто такое. Решено, иду искать Командира.
   Но за зданием, которое я огибала, чтобы направиться к куратору, столкнулась с демоном. Он шел с противоположной стороны. Видимо, об ужине уже договорились.
   Бежать назад было поздно, мы встретились примерно посередине. Я заложила руки за спину и в растерянности покачивалась на пятках, ожидая от него первых слов. Эл молчал, внимательно разглядывая сгорающую со стыда меня.
   -Спасибо, что спас, - прокашлялась и начала я. -Когда возвращаешься?
   -Я пока никуда не собираюсь.
   -Я справлюсь, честно.
   -Это я уже слышал, когда мы познакомились. Напомнить, чем закончилось?
   С языка рвался язвительный ответ в моем стиле, но совесть не позволяла. Он меня столько раз спасал, опрометчиво было бы ляпнуть про взаимную выгоду.
   -"Знакомые", - неожиданно хмыкнул красноволосый. -Своим друзьям ты представляешь меня "знакомым"?
   -Они коллеги. И ты знаешь, почему я так сказала!
   -Почему? - решил сыграть демон.
   -Ты знаешь.
   -А ты озвучь.
   -Эл, прекрати, - я скрестила руки на груди, приготовившись к обороне. -Ты забыл наш последний разговор?
   -Я-то помню, а ты вот забыла.
   Эл больше не улыбался. Когда же я его настолько выведу из себя, что он больше не захочет меня видеть? Откуда в нем столько терпения и понимания? Откуда это все у демона? Демоны они не такие. Они эгоистичные, самовлюбленные, делающие все ради своей выгоды и получения пищи в виде эмоций. Он спрашивает, что со мной не так. А с ним что не так?!
   -Я уже говорила, что не вижу смысла в наших отношениях.
   -Если бы я слушал то вранье, что ты выдавливаешь из себя, то уже давно бы прекратил любые попытки достучаться. Твои эмоции говорят совсем о другом.
   -Чувствуешь разницу? - я заводилась с каждой секундой. Все снова, одно и то же. - Я не могу контролировать эмоции, но я могу контролировать свои слова. Ты демон, я человек. Что дальше? Я соглашусь быть с тобой, мы проведем несколько ночей вместе, а потом я тебе наскучу. Потому что ты демон, тебе нужно разнообразие во вкусе. А мне что? Сердце по кусочкам собирать? Если я тебе нравлюсь, услышь меня, пожалуйста. Тебе разве не будет меня жалко? Ты ведь уйдешь, точно уйдешь! - слезы покатились из глаз. Я сказала это. Я сказала все то, о чем думала последние две недели, каждую ночь перед сном, утром, днем, во время еды, в душе.
   Я хотела защитить себя, огородить от боли. Разве я не права? Нам надо избежать отношений любой ценой. И если он этого не понимает, то я буду стараться одна.
   -Что ты будешь делать, если я тебя поцелую? - голос демона был хриплым, словно он за минуту моего монолога осип.
   -Я тебя убью!
   -Начинай, - сказал он и шагнул навстречу.
   Поцелуй, как нападение, не смотря на предупреждение, вышел внезапным. И вместо того, чтобы оттолкнуть мужчину, я растерялась. Рот наполнился соленым привкусом от слез. Губы Эла сначала напряженные стали расслабляться, жесткий поцелуй медленно переходил в ласку. Я чувствовала его горячие ладони -одна на талии, другая на щеке и шее.
   Мозг отмечал каждую деталь, постепенно погружаясь в туман. Уши заложило, звуки отдалились, рассеялись. Собственное дыхание оглушало.
   -Лика, слышишь меня? Давай же, открой глаза, - уговаривал не на шутку встревоженный Эл. Хлопки по щекам действительно возвращали в реальный мир.
   Обстановка мало изменилась, я все так же находилась в его руках. Точнее, они меня держали, потому что ноги обессилено подогнулись.
   -Как ты? - спросил, когда взгляд стал более осмысленным. -Это же ты?
   -Я, - со второй попытки твердо встала на землю. -Она опять проявилась?
   С такими темпами мы начнем соперничать за одно тело.
   -Проявилась, - подтвердил красноволосый. -На короткий отрезок. Знаешь, целуется она отлично.
   -Вот дрянь! - искренне возмутилась я эксплуатацией. -Погоди, - осенившая меня догадка чуть снова не лишила равновесия и ветром вынесла из головы недавние события. -Она умеет целоваться?
   Эл напряженно замер, до него тоже дошел смысл сказанной фразы.
   -Мне срочно надо в городскую библиотеку...Хотя... -тут я вспомнила о доступных преимуществах. Почему бы и нет? -Эл, телепортируй меня в студгородок, - и подумав, добавила. -Пожалуйста.
   -Я оставлю тебя у ворот, -ответил демон, не задавая лишних вопросов. -Мой доступ закрыли. Как закончишь - ломай амулет.
   -А ты куда?
   -Поищу материал по своим источникам.
   -А какие у тебя источники? - заинтересовалась я, отмечая, как слаженно мы понимаем друг друга. Это показалось приятным, на одну короткую секунду.
   -Демонские, - отрубил Эл, прижимая к себе. На этот раз с разрешения.
   Мой доступ в Университет был активен до сдачи диплома, и я напролом пошла к корпусу библиотеки, минуя пост охраны и контрольный блок. В летний сезон студгородок вымирал, оставались лишь те, кому некуда или далеко ехать, да редкие преподаватели. Я шла, не обращая ни на кого внимания, полностью погруженная в мысли. Завяжите мне глаза - и я пройду тут, не споткнувшись, настолько была вызубрена каждая дорожка, каждая тропинка обители знаний.
   Ступив на порог библиотеки, замешкалась. Смотрительница Дайна могла не пропустить посетителя в грязной одежде, а уж мой вид послужит поводом еще и для нотации. В обычной ситуации я бы никогда не заявилась к книгам неопрятно одетой. Я была слишком напугана догадками, чтобы задуматься о внешнем облике.
   Выругавшись, опустилась на колени и осторожно поползла вдоль стены, переходящую в длинную стойку. За ней на высоком стуле восседала Смотрительница. Можно было и на полусогнутых передвигаться, но ботинки бы точно выдали скрипом резиновой подошвы.
   -Поднимитесь, - в спину уперлось что-то твердое. Подняла голову -деревянная указка, постоянная спутница Смотрительницы. Дайна неверяще поправила очки, -Ларье? Что вы творите? - делать нечего, выпрямилась, и по мере того, как я поднималась, глаза женщины все больше округлялись.
   -Это очень долгая и интересная история, но я не смогу вам ее рассказать. Пропустите, пожалуйста, - умоляюще посмотрела на нее, вкладывая во взгляд всю печаль, на которую была способна.
   Если бы о строгости Смотрительницы не ходило столько легенд, вряд ли я бы так старалась. Но выхода не было - мне нужна библиотека. Сейчас точно не та ситуация, когда соперника нужно брать нахрапом и наглостью.
   -Смените одежду, - не купилась.
   -У меня нет одежды, я прибыла телепортом, - напустила еще страданий в голос.
   -Вы можете навредить книгам, я не могу вас пропустить.
   -Я очень вас прошу!
   -И я вас прошу. Ларье, покиньте библиотеку.
   -Ларье? - не менее удивленно окликнул голос сзади.
   Сегодня моя фамилия звучит слишком часто. Но где раньше я могла слышать его голос? Низкий и глубокий. Он как-то по-особенному смягчает "р". В Госпитале? На конференции? В Следственном Управлении?
   Мы со Смотрительницей одновременно повернулись в сторону вновь прибывшего.
   Я узнала его - Следователь, заменивший погибшую Ви на ее должности. На допросах после событий в пещере вел себя беспристрастно и держался крайне холодно.
   -Господин Крэ, - поздоровалась я, с трудом припоминая, как его зовут. А он-то что тут делает?
   -Вижу у вас снова проблемы, - очаровательно улыбнулся. Надо же, и улыбаться умеет, а я думала ледышка. -Позвольте помочь? Я могу одолжить пиджак. Что думаете, Дайна?
   Смотрительница без слов указала на мою обувь. Высокие и массивные ботинки, на подошве которых красноречиво застыли ошметки грязи.
   -Я сниму! - честно заверила, тут же принимаясь за шнурки.
   На сей раз требования были учтены, и я, борясь с желанием броситься бегом к нужным секциям, со всей учтивостью поблагодарила господина Крэ и стерпела его неспешный шаг. Поддерживая будничную беседу о ходе дела по "Наставнику", мы дошли до разветвления с указателями, и следователь, простившись, свернул в сторону точных наук. Вопреки любопытству, спрашивать о причине его визита в студгородок не стала. Пусть он и выглядел дружелюбным, и даже одолжил свою вещь, обольщаться не стоило. Его холодную маску с непроницаемыми глазами в отличие от имени я помнила прекрасно.
   Он будто читал подноготную, при этом мог задавать на первый взгляд безопасные вопросы, а ответы на них определенно сохранял в голове для дальнейшего анализа. Так думала не только я, мы с Элом обсуждали проходившие допросы, он был того же мнения.
   С господином Крэ мы условились, что его пиджак останется у смотрительницы, заберет со следующей оказией. Это избавляло нас от новой нежелательной встречи. Все-таки в его присутствии я чувствовала себя слишком маленькой, открытой, а потому беззащитной.
   Нужные мне полки находились на минус втором этаже, куда можно было попасть как по центральной лестнице, так и по боковым, расположившимся в начале и конце общего коридора. Я выбрала лестницу в конце, чтобы господин следователь остался в неведении относительно моего курса поиска. На всякий случай. Афишировать вселившуюся в меня сущность слишком постыдно.
   Вышла к нужным рядам и с тяжелым вздохом принялась читать реестр имеющихся книг, прикрепленный к каждому блоку. Кое-что из материала я помнила и без подсказок. Сущности выбирают наиболее слабую психику, сущности выбирают ауру с пробоями, сущности выбирают неспособных защититься. Это все обо мне. Я все еще не восстановилась после случая с похищением, и стала легкодоступным лакомым кусочком. Как же паршиво осознавать, что ты слабак. Усугублялось все тем, что моим соседом стала не рядовая сущность, питающаяся энергией. Как правило, от таких не умирали, и извлекались они легко. И, черт бы с ним, пусть это была бы сущность-душа умершего, не завершившего предназначение. Опаснее первых, за счет того, что не могли успокоиться пока не завершат путь, или пока умелый маг не успокоит насильно. Но во мне сидит нечто не из этого списка. Кто-то, кто умеет затаиться и не выдать себя перед целителем, кто-то, кто может перехватить контроль над телом и...продолжить поцелуй. Оно разумное.
   Я шла меж рядов и снимала интересующие меня издания. Всех их прочитать за день невозможно, но ознакомиться с содержанием и пролистать, чтобы выцепить нужное, вполне по силам. Я искала везде, начиная от классификаций сущностей до географического положения пещеры. Что и когда происходило в ущелье, чтобы там остался такой сюрприз?
   Выбранный стол я завалила не меньше, чем пятьюдесятью томами, и погрузилась в изучение. Некоторые книги наталкивали меня на новые идеи, и тогда я шла искать очередной материал, чтобы проверить предположение.
   Когда часы показали на восемь вечера, я почти смирилась с тем, что завтра мне нужно снова продолжить поиски. Если с типом сущности прояснилось, то с событиями на Ро Су все оставалось туманным. Но без этой информации я не могу до конца быть уверенной, что права. Разумные существа тоже бывают разными, и мне нужно понимать, кто именно подселился в мое тело. Убийца, жертва, случайно погибшая или погибший (ну, а кто знает, какие у него предпочтения)? И, конечно, как бы грустно ни звучало, но нужно наблюдать за проявлениями, чтобы понять, чего хочет существо. Должна быть цель.
   Я записала инвентарные номера книг, чтобы потом не тратить время на их поиск, и приступила к уборке. Библиотека - хрупкий бумажный мир, применение магии в ее стенах строго ограниченно, поэтому каждый экземпляр возвращался назад тем же, кто его достал. Смотрительница Дайна не только от вредного характера запрещала посетителям появляться в грязной одежде - она берегла книги. Многие из них хранились тут веками и существовали в единственном экземпляре на континенте. Настоящая сокровищница.
   Поднимаясь на первый этаж, я подумала о том, что могла бы потратить немного времени и поискать в справочнике те символы, что мы видели в пещере. Бумажка с зарисовкой в целости и сохранности покоилась в кармане штанов. Когда знаешь, что и где искать, это не трудно. За годы изучения языка демонов, проштудировав сотни книг, у меня определились фавориты, их расположение на полках я знала и без реестров. Справочник на почти тысячу листов был из новых изданий, и на его форзаце стояла университетская пометка о возможности копирования. Я взяла книгу и направилась в специальную защищенную кабинку, где можно было с помощью сферы снять копии нужных страниц и перенести на чистые листы бумаги.
   -Какой интересный выбор, - звук смягченной "р" снова застал врасплох. Я дернулась и чуть не выронила справочник, который возвращала на полку.
   Господин Крэ изучал копированные листы с символами, перекладывая просмотренную страницу вниз.
   -Это для работы, - я спускалась со второго яруса, осторожно переставляя ноги по узкой приставной лесенке.
   -Так вы по работе пришли в библиотеку?
   -Да, - не моргнув глазом, соврала я. Почему он до сих пор здесь?
   -Поразительно, какая вы самоотверженная девушка. С Ро Су да в Университет. Телепортом?
   -Да, - уже не так уверенно. Что ему можно говорить, а о чем промолчать? Почему он допрашивает меня? -Вы извините, мне пора.
   -Хорошего вечера, Лика, - холодная улыбка скользнула по губам. -До встречи.
   -Я оставлю пиджак у смотрительницы, как договаривались, - тоже сделала попытку растянуть улыбку.
   -Разумеется.
   От ощущения пристального взгляда в затылок я не смогла избавиться до самого выхода из студгородка. Несколько раз по пути оглянулась, и не заметила ничего подозрительного. Я так окончательно с катушек съеду.
   Эл, уже ждавший у ворот, сразу отметил нервное состояние, но истолковывал его по-своему.
   -Что удалось узнать?
   -Давай не здесь, - я подцепила демона под локоть и повела в сторону деревьев. На площади слишком много прохожих, чтобы телепортироваться и оставлять пищу для размышлений господину Крэ. -Представь, я встретила в библиотеке того следователя.
   -Что удивительного? - не понял Эл. -Или он что-то сказал?
   -Ничего не сказал, -задумалась я. Как объяснить то, что происходило во мне на уровне чувств? -Я знаю, это прозвучит странно и, может, у меня не стабильное восприятие, - Эл слушал очень внимательно, что приободрило. - Он пришел вместе со мной. Совпадение? Вполне возможно. Но столкнуться в одном из рядов поздним вечером? Не думаешь, что он мог нарочно так сделать? Как будто поджидал.
   -Мог, - согласился красноволосый. -Его вообще недооценивать не стоит. Но больше у вас не будет повода столкнуться, так что все в порядке.
   -Ну, мне и завтра надо сюда вернуться.
   -Вот как, - вздохнул Эл, приобнимая.
   -Эй, руки! - я обалдела от наглости демона. Посреди улицы, без разрешения!
   -Телепортироваться сама будешь? - хмыкнул он, снова подтягивая обратно.
   -Умела бы, - проворчала я, злясь на свои реакции.
   На Ро Су совсем стемнело. Жар костра опалял лицо, запах готовящегося мяса будил желудок, а треск поленьев и стрекот цикад нарушал воцарившуюся тишину среди разношерстной компании. На нас смотрели с удивлением.
   Сегодня на ужин собрались абсолютно все. Небывалый случай.
   -Другого места для телепорта не нашлось? - сквозь зубы процедила я.
   -Вечно ты чем-то недовольна, - поразился демон и вышел из-за моей спины. -Добрый вечер, всем добрый вечер.
   "Добрый", "Вернулись", "А чего не в костер?" - наперебой загудели ребята.
   -На будущее: моих практикантов без уведомления не забирать, - заметил Командир, переворачивая решетку с нарезанным филе.
   Откуда они мясо взяли? До этого на крупе сидели.
   -Прошу прощения за беспокойство, - извинился вежливый демон.
   Девочки смотрели на красноволосого с восхищением, они познакомились с ним еще днем и уже могли беззастенчиво задавать ни к чему не обязывающие вопросы, чем и занимались. А вот парни-боевики, во взгляде которых мелькало узнавание, были не очень-то и рады.
   Слухи в Университете, фотография в газетах после конференции. Черная популярность.
   -Всего две недели прошло, - Соник подошел ближе, чтобы не кричать через разделявший их до этого костер. -Не маловато?
   -А ты не соскучился? - осклабился Эл.
   -Опять вы начинаете, - прошипела как можно тише. -Заканчивайте, на вас смотрят.
   -Мы вас долго ждали, - посетовала Ритта, перетягивая внимание. -И сами все приготовили. Думали, вы уже и не придете.
   -Спасибо большое, - я опустилась на свободный край лавки рядом с ней.
   -Я не тебе говорила, а Элу, - резко спустили меня на землю. Хорошо, не успела откусить ломоть хлеба - подавилась бы!
   Вот же наглая девчонка!
   Мастер О шикнул на подопечную, подслушав разговор, и та ненадолго обиженно насупилась. Близкое расположение Эла заметно улучшало ее настроение: демон сел возле меня, воспользовавшись предложенной северянином табуреткой.
   -В честь чего мясо? - никаких осуждающих шепотков не было, но вряд ли тут царила такая же тишина до нашего появления.
   -Парни сегодня удачно поохотились.
   -Поохотились? - слюна застряла в горле. Если учесть, что охотятся они, как правило, на представителей не самого свежего мяса, то вопрос имел место быть. -А это точно съедобное?
   -Точно, - хохотнул Дацум. -Но если ты хочешь испортить себе аппетит, я могу поведать страшную историю, которая приключилась с нами во время охоты, - боевик заунывно голосил и зловеще шевелил пальцами. Тень от костра добавляла антуражу.
   -Крышой поехал? - заботливо уточнила Брита. -Кого ты хочешь напугать мертвяками?
   -А почему бы и нет? Они страшными сегодня были.
   -Страшнее обычного? - полюбопытничала Ритта.
   -Злее обычного и сильнее, - ответил Тонни. Он аккуратно разложил на коленях поднос с посудой и приборами. Есть у костра богатый наследник явно не привык.
   -У нас тоже веселуха приключилась, - поделился гном. -Чуть не поседели за эту выскочку.
   -Что произошло? - Соник задавал вопрос напрямую мне. То есть, когда говорят "выскочка", то все сразу понимают, о ком идет речь?
   -Ну, просто, небольшое ЧП, - замялась я. -Все нормально, я жива и здорова. Готова есть сомнительное мясо.
   Неудачная шутка в конце не особо разрядила обстановку.
   -А давайте выпьем! - внес идею Мастер О. И его так слаженно поддержали!
   Отказавшихся от возлияний оказалось не так уж и мало: Командир и его пятнадцать человек, несущих службу, и, конечно же, я.
   Прошлая попытка попробовать алкоголь стала провальной. Отключилась в поезде, бегала, аки коза по горным тропкам, по улице, взобралась на чердак заброшенного дома, обревелась и обстреляла демона пульсарами. Интуиция мага подсказывает, что ошибок больше совершать не нужно. Да и не хочется, Зарин поселил во мне устойчивое неприятие к нетрезвому образу жизни.
   Безусловно, пробовать допустимо многое, главное придерживаться границ. Но я вот не была уверенна, что дурная наследственность не решит отыграться на слабом звене рода.
   -Молодежь, не налегайте, - сурово предупредил Командир, - вам через два часа выходить в смену.
   -Хоть бы раз выходной дали, - наигранно вздохнул Дацум. -Пашем, как рабы.
   -В Университете отдыхать будете. Мясо готово, тащите посуду.
   Пигр взял большую лохань с покрошенной в нее зеленью и помог содрать с решетки прилипшие кусочки, затем перемешал.
   Один из молодых ребят Командира по приказу сбегал на кухню и выудил из запасов большую бутыль настойки, за что получил поощрительные и панибратские похлопывания по спине. Потянувшейся со стаканом Ритте, куратор археологов треснул по запястью.
   А где Лила? Я была уверенна, что видела ее, когда мы телепортировались, но сейчас прорицательницы и след простыл. Она избегает меня или с ней что-то случилось?
   -Лила куда ушла? - спросила у ребят, пока разливали жидкости.
   -Где-то была, - пожал печами Дацум.
   -Минут пятнадцать назад сидела тут, - прикинул Манук.
   Пойти поискать ее? Желудок протестующее взвыл. Поняла, сначала поем.
   -Чтоб тварей стало меньше! - произнес тост Соник, когда все, наконец, собрались.
   -Ура! - громогласно поддержали участники.
   Бряцанье металлических кружек получилось праздничным, немного волшебным. Еду разложили по тарелкам, достали сваренную картошку и порезанные овощи. Надо признать, идея ужина у костра весьма неплоха. Ночи на Ро Су теплые, от комаров спасает бытовая магия, мягкий свет пламени. Разговор за трапезой потек легко. Мастер О включился в беседу с Элом, Брита с компанией гномов обсуждали здешний ассортимент на рынке, боевые маги делились впечатлениями от сегодняшней вылазки. Судя по всему, у них тоже не скучно на практике. Командир разбирал ошибки каждого, поясняя, как можно их избежать.
   Интересно, как так получилось, что наш Командир стал куратором? Он совершенно очевидно боевик с большим опытом, так что он забыл в этом захолустье? Целительница говорила, у него нет семьи, поэтому жизнь он посвятил работе.
   Хотя, какое мне дело? Зачем думать о не касающихся меня деталях.
   -А хочешь увидеть больше? - искушающее прозвучал чей-то голос. Тихий, манящий.
   Я обернулась на Ритту, та с умиротворенным лицом слушала рассказ демона о столице и жевала картошечку. Не она. Брита все так же общалась с гномами. Кто же?
   -Я могу показать, ты только попроси, - предложил голос.
   Долгую секунду до меня доходило, что голос звучит не иначе, как в голове. От испуга перехватило горло. Я все так же сидела и смотрела на костер, ничего не изменилось. Стакан с компотом задрожал, пришлось перехватить его второй рукой и зажать меж коленок.
   -Что? - Эл почувствовал изменения. Взял мой напиток и поставил его на землю рядом с пустой тарелкой.
   Я облизала высохшие губы.
   -Не знаю, наверное, показалось, - ответила растерянно.
   Одно дело знать, что существо разумное, и совсем другое - когда оно вступает в диалог. Может быть, я сошла с ума?
   -Вы так мило заботитесь об этой вредине, - как будто умилилась Ритта, делая собственные выводы из увиденного.
   -Точно? - он никого не слышал и изучающее смотрел на меня.
   Прислушалась - все тихо. Ничего необычного или странного.
   -Я скажу, если что.
   Главное, не упустить момент, когда "если что" вызовет проблемы. Эл кивнул.
   -Я вот всегда думала, что с таким характером, как у нее, не найти парня, -поделилась соображениями ученица Мастера О, настаивая на получении ответа.
   "Всегда" - это две недели, что мы работаем вместе?
   -Эй, мелочь, - не выдержала Брита. -Типун на языке лечила когда-нибудь?
   -А чего сразу я? - возмутилась девочка. -Разве я виновата, что она ведет себя так надменно и держится в стороне?
   Я ждала, когда снова появится голос. Что скажет? Что предложит? В разговор девочек не вслушивалась, занятая размышлениями. Положение выходило до неприличия неправильным и диким. Пещера с алтарями, с древним языком демонов, символы которого даже после расшифровки выглядели незаконченными, разумная сущность, способная вторгнуться в разум. Ее предложение показать больше.
   Да кто ты?! Ну, не молчи, ты же меня слышишь? Скажи, кто ты и чего хочешь?!
   С силой сжала виски, ногтями впиваясь в кожу головы. Солнце и луна, я точно схожу с ума.
   Эл настойчиво и осторожно потянул на себя мою руку, заставляя выпрямиться из скорченной позы эмбриона, в которую я свернулась на глазах у всех. На меня смотрели настороженно.
   -Мои слова заставили тебя задуматься? - победно прищурилась Ритта.
   -Слова? - переспросила с непониманием. Что я пропустила?
   -Как легко раздавать характеристики, - заговорил демон, не отпуская моей ладони.-"Надменность", "гордыня", "высокомерие" - тут прозвучало много всего, было даже любопытно послушать. И почти никто не вспомнил о том, что каждому из вас приходилось не раз и не два примерять на себя подобные маски.
   -Только двуличные люди носят маски, - горячо возразила девочка.
   -Маски носят те, кто защищает свое сердце, - улыбнулся Эл. -Тебе повезло, что до твоего сердца еще никто не добрался и не причинил боли. Пусть так и будет.
   -Вы встаете на ее сторону, потому что она ваша девушка, - Ритта по-настоящему расстроилась сделанным выводом.
   -Не поэтому, - не согласился Эл. -Давайте обойдемся без секретов, учитывая, что для многих здесь моя раса является понятным фактом. Я демон. И, поверь, двуличие и высокомерие в их натуральную величину повидал в разном роде. Лика никогда не была такой, какой ты ее сейчас нарисовала. Пускай это идет в разрез твоим представлениям.
   Я слушала его и не могла поверить. Он говорил обо мне. Зачем? Кому и что надо доказывать? Видимо, рассуждения ушли в степь, и мне посчастливилось не услышать много нелестного в свой адрес, а вот Эл все внимательно запомнил и решил заняться воспитанием. Он тоже подумал, что мое поведение обусловлено реакцией на произнесенную речь?
   А еще он запомнил сказанные днем слова про сердце. Он правда меня понимает? И до сих пор не уходит?
   Часто за спиной я слышала осуждения за манию величия, за амбициозность. Некоторые студенты без преувеличения боялись заговорить со мной и попросить помощи, как делали это с другими однокурсниками. Конечно, виноваты были не только они, я тоже не подходила первой. Одновременно меня мучили страх быть отвергнутой и желание спрятаться, чтобы обо мне никто и ничего не знал. Присутствие Ари с самого детства не давало причин серьезно задуматься о проблемах с общением, а потом появились Тита и Соник. Однажды я познакомилась с чудаком Тимом, у которого была своя лавка в Тихом переулке. И этого было достаточно, чтобы чувствовать себя полноценной. Может быть, не до конца, но все-таки.
   И Ритта права, Эл принимал мою строну. Даже я понимала суть претензий, высказанных у костра, и не решилась бы оправдываться. Я вела себя высокомерно, пусть и защищаясь. Но, похоже, Эла это мало волновало.
   -Давайте закончим,- Соник перебил выступающего в этот момент Пигра.
   Гном не говорил ничего критичного и скорее размышлял, но тему и правда стоило бы свернуть. Неужели так интересно обсуждать чьи-то недостатки?
   -Люди не меняются, - хмыкнул голос в голове. -И чего ты молчишь? Не хочешь ничего ответить?
   -Не хочу, - буркнула в ответ.
   -Лика? - Соник с удивлением посмотрел на меня.
   Я ответила вслух. Прекрасно. И что теперь?
   -Расслабься, - посоветовал голос. И я не смогла противиться. Не захотела.
  
   Какое блаженство. Приятные скользящие под ступнями простыни, тонкое воздушное одеяло. Уютно и тепло. Удобно, мягко. Я сонно потянулась, не открывая глаз. Стоп. Откуда такая роскошь на Ро Су?
   -Какого черта? - я резко поднялась. -Какого черта?.. - повторилась, обнаружив себя в комнате демона. -Какого?!.- Одежды на мне было.
   В приступе паники прижала одеяло обратно к груди и заозиралась по сторонам. Следов красноволосого не нашла, возможно, ушел к няне на утреннее кормление, оставив меня высыпаться после бурной ночи.
   Я же не могла? Я-то не могла, а вот та разумная гадина, которой не хватало мужского внимания, вполне. Ой, мамочки. Эл бы ведь не стал? Нет, он-то как раз бы стал, и охотно.
   Что вчера произошло? Когда я отрубилась? Как бы я ни жмурила глаза и ни уговаривала застрявшую сущность поделиться воспоминаниями, тщетно. Никакого хоровода сменяющихся событий перед глазами не заплясало, и озарения не снизошло.
   Потребовалось минут десять, чтобы собраться с духом. Я бы заметила пропавшие вещи раньше, если бы не так сосредоточено зависла на разглядывании стены. Это кто же так заботливо уложил нижнее белье на самом верху стопочки?
   Надеюсь, между нами ничего не произошло, как иначе мне показаться ему на глаза? Стыдно до безумия.
   Эй ты, сущность, было бы неплохо знать, чем я вчера по твоей вине отличилась.
   А если она вела себя развратно? М-да, Лика, очнись, ты проснулась нагишом в кровати мужчины. Смешно предположить, что они занимались декламированием стихов или склонением по падежам при повторении языкознания демонов.
   Оделась и вышла из комнаты. И какого же было мое удивление, когда при повороте в сторону кухни, краем взгляда я зацепилась за спящего в гостиной на диване Эла.
   Стараясь не скрипеть половицами, подошла ближе.
   Пропажа почивала самым безмятежным сном, глубоко дыша. Волосы по-домашнему забраны на затылке, перемотанные резинкой, широкая белая футболка с какой-то надписью, ноги прикрыты коротким пледом.
   Пожалуй, было бы не так стыдно знать, что Эл поддался на провокацию сущности, как в очередной раз понять, что я его недооценила. Какой по счету?
   Опустилась на корточки у дивана, рассматривая лицо демона. Сейчас он обыкновенный спящий мужчина, а во мне, глядя на него, переворачивается целый мир вверх тормашками.
   Так о многом хотелось сказать в эту самую минуту. Наверное, если я была бы мудрее и опытнее, то не устроила бы вчерашней сцены, а спокойно обрисовала бы то, что меня волнует.
   Я бы сказала, что это невероятно снова и снова узнавать его с новой стороны, и поражаться открытиям. Сначала, как само собой разумеющееся, ждала подлостей и вранья, как от любого другого представителя данной расы. Но ничего такого не происходило. Подлость? Вранье? Я сама показывала их без малейшего зазрения совести, считая, что права. И кто из нас плохой? Единственный, кто позволял лишнего, я сама.
   Так бы мне следовало сказать вчера, но страх брал верх. Страх съедал.
   Я, которая всегда думала, что смогу мыслить объективно, застопорилась, замерла, пячусь назад. Ищу сотни оправданий и предлогов, чтобы сбежать, вместо того, чтобы просто взглянуть правде в глаза. Глаза серого цвета, чуть насмешливые, с выражением заботы, с вопросом и с чем-то еще, отчего становится теплее под горлом.
   Как он может так смотреть на меня, когда его чувства изменчивы? Я столько раз становилась свидетелем рушащихся маминых отношений с демонами. Даже ее, такую идеальную, оставляли. Что говорить про меня? Я надоем ему слишком быстро. И он уйдет, так же, как от Ари, объяснив расставание другим увлечением.
   -Не хочу нарушать твои раздумья, но у меня чудовищно затекла шея, -проговорил Эл, не размыкая век.
   Я дернулась в сторону, чтобы увеличить расстояние.
   -Давно не спишь? - чтобы заполнить неловкую паузу.
   Он ведь не сможет проигнорировать тот факт, что я склонилась над ним в опасной близости. Ожидание подколов нервировало. Или снова поцелует?
   -С минуту, - он сел, поднялся повыше, покрутил, разминая, шею. И упустил удачный момент, переводя тему на вчерашний вечер. -Ночка выдалась забавная.
   -Расскажи, -я со вздохом тоже забралась на диван. Одну полосу препятствий миновали.-Мне придется краснеть?
   Эл не отвечал, задумавшись.
   -Ничего же не было? Ты же понял, что это не я? - сердце заколотилось сильнее. Почему он молчит?
   -Ты должна знать, что проявление сущности никак энергетически не отображается. Она находится в тебе постоянно, поэтому я не могу различить, у кого из вас в настоящее время активная фаза.
   -Т-ты хочешь сказать?.. - я прикрыла рот ладошкой, мигом сникнув.
   -Нет, Лика, между нами того, о чем ты подумала, не произошло, - наконец, успокоил. -У вас разные эмоции, по ним я могу отличать одну от другой.
   Уф, полегчало сразу.
   -А почему я проснулась голой? - спрашивать неудобно, но необходимо прояснить ситуацию до конца.
   -А почему я спал на диване, как думаешь? - нервно хихикнул демон, очевидно, тоже испытывая дискомфорт.
   -Боюсь предположить.
   -Придурок, а не мужик, - недовольно раздалось в голове.
   -Поподробнее, - с нажимом попросила я, тут же отреагировав на появление злоумышленницы.
   В сознании, как старое воспоминание, всплыла мутная картинка от первого лица, где я, нахально ухмыляясь, избавляюсь от одной детали одежды за другой. Стоящий напротив Эл со скрещенными на груди руками и с сердитым выражением на лице наблюдает разоблачение, затем терпеливо сносит попытки обвиться вокруг шеи, прикусить ухо.
   Жгучая волна стыда окатила кипятком, я физически ощутила, как вспыхнуло жаром лицо.
   -Поподробнее? - переспросил Эл. -На самом деле, тебе не о чем беспокоиться. Со званого ужина мы ушли достаточно быстро. Пара ядовитых фраз, брошенных в запале, получились уместными. А разделась ты уже в комнате. Может быть, ей так удобнее спать? -он ободряюще мне улыбался, а я ощущала, как подо мной ходуном ходит пол, готовый разверзнуться и принять в кипящую магму.
   Эл солгал. И не зная правды, можно было бы поверить. Наверное, он не хочет, чтобы я волновалась и чувствовала себя неудобно.
   -Я сразу ушел в гостиную, - честно заверил демон. -Похвалишь меня? - разделить наигранную веселость не получалось. Сказать или не сказать?
   -Спасибо, -хрипло поблагодарила, попутно принимая решение, что не буду выдавать осведомленности. Лучше не будет. Так мы хотя бы избежим необходимости обсуждать неловкий момент.
   Как ты могла? Это мое тело, не твое!
   -Велика потеря, подумаешь. Мое-твое. Общее!
   Тебе чего надо?
   -Ты сейчас хочешь обсудить? Или когда останемся вдвоем? Мужик-то напрягся, смотри. Переживает за тебя. Не люблю я таких идейных, скучно с ними. Вцепятся в одну бабу и думают, что свет клином на ней сошелся. Бросай его, пока жениться не предлагает, а то прощай, молодость. Ни тебе выбора партнеров на развлечение, ни вольготных вечеров в одиночестве. Будешь ему нижнее белье стирать и детей нянчить.
   Что ты несешь?
   От возмущения перехватило дыхание, как она так перескочила с темы подселения в мое тело на личную жизнь?
   -Пойдем поищем еду на кухне? -Эл, не подозревающий о скрытом диалоге, поднялся с насиженного места и направился к распахнутым дверям. Не подавая руки, не оборачиваясь. -Я в последнее время дома редко бываю, холодильник пустует, но десяток яиц и овощи точно есть.
   Я сделала что-то не так? Эл, которого я знаю, не упустил бы шанса подразнить, проявить внимание и заботу.
   Что ты еще натворила? Ты что-нибудь говорила?
   -А я почем знаю, что в голове у этого недосамца. Отказался от голой женщины. Может, у него проблемы?
   Понятно, от дамочки с уязвленной гордостью ответа не добьешься.
   -Эл, сущность вчера говорила что-то, что тебя расстроило? - меня действительно задело его поведение. Обычно все не так.
   -Почему ты спрашиваешь? - он махнул мне на стул, а сам принялся хозяйничать, хлопая дверями шкафчиков.
   -Ты иначе реагируешь на меня.
   -А как надо?
   -Ну, я не знаю. Помочь тебе?
   -Сиди, я сам все сделаю.
   -Так говорила?
   -Нет, не говорила, - красноволосый быстрыми движениями разложил на разделочной доске помидоры, огурцы, разбил яйца и вылил их на раскаленную сковороду.
   Снова врет? Впрочем, я не имею права требовать больше. Сама же просила прекратить любые поползновения.
   -Меня сейчас стошнит, - прокомментировала сущность, явно передавая интонацию рвотных позывов. -Тебе пять лет что ли? Нравится мужик, бери его в охапку и тащи в спальню. Хотя зачем куда-то тащить, на кухне тоже неплохо.
   -Пошла вон из моей головы! - я не сдержалась и закричала, подскакивая со стула.
   Это только мое! Настолько личное, болезненное, пережитое каждой клеточкой тела. Как ты смеешь вторгаться в мои чувства!
   -Вот это новость, - прицокнул Эл. -Ты можешь общаться с сущностью?
   Я была готова дать руку на отсечение, что он хотел подбежать ко мне. В серых глазах мелькнула тревога и жалость, корпус развернулся, и он почти оторвал ногу от пола. А потом замер. Передумал. Не подошел.
   Не смотря на бушующую злость, она слишком быстро уступила место простой человеческой обиде и непониманию. Я смотрела на демона, с языка рвались наперебой вопросы, которые не получалось озвучить. Они все натыкались на преграду смятения. Катастрофически хотелось только одного: ощутить его рядом. Зачем оно мне? Для чего? Мне бы точно стало спокойнее, я была уверена.
   -Что она сделала? Что она сказала тебе?
   -Я уже сказал - ничего.
   -Врешь.
   -Давай для начала разберемся с третьим лишним, а потом будем обсуждать наши отношения. Договорились? - в очередной раз вежливо попытался съехать с темы Эл.
   -Я не хочу, чтобы ты так вел себя, - почти неслышно проговорила я, борясь со стыдом.
   -Как? - в его голосе немного вызова, он режет слух. Но я не могу отступиться, уже набравшись смелости. На второй заход меня не хватит.
   -Отстраняясь, - еще более тише.
   -То есть, ты уже определилась с тем, как я должен себя вести? А с собой определилась?
   Затвердевший воздух больно стукнулся в солнечное сплетение. С собой?
   -Так дело в этом?
   -Лика, - устало произнес демон. -Я, наконец, прислушался к тебе. Ты сказала, что против своих чувств, что разумом хочешь другого. И что же произошло? Изменила свое мнение?
   Я молча смотрела на демона, не способная даже на кивок.
   -Видимо, нет, -резюмировал, не получив опровержения.
   Возможно, я не изменила своего мнения. Возможно, поэтому пульс так заходится в висках. Но что касается желаний, то они вполне понятны. И в них не оставалось сомнений.
   В два шага преодолела расстояние между нами и обхватила талию демона, утыкаясь лбом в его грудь, чтобы не столкнуться взглядами. Несколько ударов сердца ничего не происходило, темп нарастал, и когда, казалось, вот-вот проломятся ребра, не выдержав ритма, он тоже меня обнял. Осторожно обхватил за плечи и теснее прижал к себе. И я позволила себе выдохнуть, спокойствие, в котором так остро нуждалась, укутало с ног до головы, обволокло теплом. Я впервые сама его обняла и ничуть не жалела о сиюминутной слабости, она была правильной, на все сто, пусть и продиктованной обидой.
   -Хоть это и не ответ на мои вопросы, но на обещание подумать над ними похоже, - хмыкнул Эл, выпуская меня из объятий.
   -Не смущай меня еще больше, - я шутливо стукнула демона по груди. -И у тебя там что-то горит.
   -Отлично, я люблю подгоревшую яичницу.
   Похоже, мой поступок отогрел красноволосого, он повеселел и с удвоенным энтузиазмом взялся за приготовление завтрака.
   А когда поставил на столешницу тарелки с горячей едой, то сразу же спросил:
   -Так ты с ней можешь общаться? Очень странно, я о таком ничего не читал и не слышал.
   -Да, и я. Поэтому хочу вновь сходить в библиотеку и поискать еще.
   -Давно ты слышишь ее?
   -Со вчерашнего вечера, у костра.
   -Боюсь, ты не найдешь ничего полезного в Университете. Если уж в наших источниках нет такой информации, то и в человеческих вряд ли.
   -В университетской библиотеке хранятся документы множества рас, уж где-нибудь я найду что-то полезное.
   -Она и сейчас слышит наш разговор?
   -Скорее всего. -Эл задумчиво покрутил вилку, прежде чем отправить очередной кусочек в рот. Да, опять я вляпалась по самые уши, вот что он думает. Мне тоже категорически не нравится делить тело с неизвестным подселенцем, но еще более не нравится то, что она фактически присутствует в моей жизни. Мало ли, как она потом использует полученные знания. Надо как можно скорее избавиться от нее. -Думаю, ей есть, что сказать, но она ждет, когда рядом никого не будет. Я попробую с ней поговорить и выяснить, чего она хочет. Вдруг можно обойтись малыми потерями?
   -Будем надеяться.
   Эл довел меня до проходной Университета, дождался, когда я скроюсь за воротами, и исчез.
   Приятно снова оказаться в родных стенах. Даже воздух здесь как будто чище, чем в городе. Ходишь шесть лет по одним и тем же тропкам, а потом вдруг наступает момент, когда сюда больше нет надобности возвращаться. Осталось только защитить диплом и забрать его в нарядном платье. Редкие встречи возможны, но домом университет считаться перестанет. После практики я вернусь к маме и Зарину, к чаю по расписанию и размеренной жизни. Найду работу, буду ездить на раскопки и займусь продвижением методики. Вроде бы все хорошо, но почему, когда думаю о таком варианте дальнейшей жизни, становится грустно?
   Смотрительница Дайна смерила меня придирчивым взглядом. Одежда была той же самой, что и вчера, но чистой.
   -Декан заинтересовался вашим посещением библиотеки, Ларье, - сухо оповестила она. Любимая указка лежала на столе у локтя женщины.
   -Да я просто ищу информацию для практики. На Ро Су нет нужных книг. Я же ничего не нарушаю?
   -Нет, но лучше вам к нему зайти и объяснить все лично.
   Ничего не оставалось, кроме как заверить, что обязательно исполню просьбу. Игнорировать декана занятие недальновидное, но если он заметит изменения во мне, то практика с большой долей вероятности завершится.
   Эй, сущность? Давай поговорим?
   Я шла к нужным стеллажам и ждала, когда в голове объявится второй голос. Заснула она, что ли. И стоило сесть за стол после полуторачасового поиска подходящих книг, когда я обтерла верхние полки, накачала мышцы ног и рук, как она соизволила заговорить.
   -Ну что, ты уже дошла до понимания, что со мной нужно договариваться, а не пытаться изгнать?
   Не совсем, но тебя бы послушать все равно хотелось. У меня тут, знаешь ли, очень любопытная цепочка выстроилась из всех прошлых и нынешних событий. И хоть на первый взгляд их между собой ничего не связывает, однако же, это не так. Есть одна девушка, она всегда остается в тени и на главную сцену не выходит. Но именно она связующее звено. Таких совпадений не бывает.
   -Не знаю, что там именно было в твоем прошлом, но в будущем у меня есть определенная цель, - резко перебила сущность. - Найди меня. Я не мертва. Только тогда я смогу покинуть твое тело и вернуться в свое.
   Ты, верно, шутишь? Такое невозможно. Насколько я знаю, пещера, откуда ты появилась, использовалась слишком давно. Десять лет назад? Двадцать? Твоя душа все это время находилась там без тела?
   -Семь лет назад, - уточнила сущность. - Последний ритуал был проведен семь лет назад. Я умирала, и мой брат пошел на радикальный шаг. Я плохо помню ту ночь, вроде бы кто-то вмешался. Ты должна знать, что прерванная церемония срабатывает непредсказуемо. Меня выбросило из тела, и в довершении всего я угодила в ловушку системы алтарей, где и застряла до тех пор, пока не появилась ты.
   Ты даже не знаешь, где твое тело и все ли с ним в порядке. Как ты прикажешь мне его искать?
   -Я сама его найду, если ты не будешь мешать.
   И что это значит? Что я должна уступить тебе свое тело?
   -Именно.
   Держи карман шире! Ты за идиотку меня держишь?
   -А иногда похожа.
   Переговорщик из тебя хреновый.
   -Выбора у тебя все равно нет. Мне ничто не мешает взять тело силой.
   И это тоже блеф. Могла бы-взяла бы, а не маячила туда-сюда.
   -Признаю, ты не самая большая идиотка, из тех, что доводилось встречать.
   Мне легче вытурить тебя прочь и жить спокойно.
   -Не сможешь. Твои сострадание и чувство вины не позволят этого сделать. Да, Лика, я успела тебя изучить.
   Как-то слишком быстро.
   -Мне не надо много времени, чтобы видеть эмоции. А после того, как пару раз послушала твои мысли, стало все окончательно понятно. Не пыхти, набор неплохой для человека. И, может, из тебя выйдет толк. Но вернемся к нашей теме обсуждения. Я буду одалживать твое тело иногда.
   Я против.
   -Я не спрашиваю у тебя разрешения, - чуть не рассмеялась она. Ее точно повеселили возражения. -У меня не то положение, чтобы идти на уступки. В твоих же интересах расслабиться и позволить мне решить проблему. Попытки изгнать меня, найти способ усыпить и прочее, сделают только хуже тебе. Я не та сущность, с которой могут пройти подобные фокусы.
   Ты сильный маг?
   -Я сильнее тебя, а этого уже достаточно, -уклончиво ответила она.
   Ты же не можешь быть демоном?
   От этой мысли меня пробил озноб, и заледенело в желудке. Вероятность догадки стремилась к нулю, но все же. Эмоции, чувства, ее предложение у костра.
   -Могу, почему бы и нет, - она словно ухмыльнулась, словно ответила шепотом с некоторой издевкой.
   От волнения в ушах зашумело, и я с запозданием поняла, что в прошлый раз происходило так же. Нет, только не сейчас. Ты не можешь сделать этого в стенах Университета.
   -О, Ларье, снова вы, - смягченная "р" раздалась где-то близко, но я уже не смогла ответить.
  
   Одно дело очнуться, лежа в мягкой постели, и совсем другое, когда ты при этом теряешь равновесие. Упасть не позволили, уверенно подхватили и придержали. Головокружение отступало, вскоре удалось различить паркет под ногами, рассмотреть рыжеволосую девушку рядом, страхующую шатающуюся меня под локоть, окинуть взглядом помещение.
   Я буду еще много лет вспоминать нынешнее ощущение беспомощности, приправленное амнезией. Вовек не забуду, даже если постараюсь. Мысли путались, словно увязшие в киселе, логика отступала за неимением фактов и обстоятельств. Колени мелко дрожали от страха, и я ничего не могла с ними поделать.
   Солнце и луна, куда меня затащила эта особа?! Что мне надо говорить? И как отсюда выбраться?
   -Энне, вам нехорошо? Присядете? - защебетала девушка.
   Энне? Почему она использует обращение для младших членов семьи демонов? Мамочки...
   -П-принеси мне попить, пожалуйста, - на мой взгляд, это было единственным шансом выпроводить ее из комнаты и позвать на помощь Эла.
   Больше вариантов в голове не наблюдалось. Я не знаю ни где я, ни с кем, ни чего ожидать. Сущность ищет тело? Замечательно, но и тут я не помощник за неимением информации. Надо просто смыться отсюда. Убраться, пока они не поняли, что энне отсутствует. И вообще, не имею представления о том, что они хотят сделать с моим телом. К черту-к черту, лучше самой все выяснить и сделать по выработанному плану.
   На лице девушки пропечаталось непонимание, но просьбу она исполнять пошла. Я не стала выжидать и гадать, чем ее поразила, и тут же, как только захлопнулась дверь, переломила амулет.
   Секунда, две, три. Эла нет. Нервно кручу амулет в пальцах, и на шестой секунде ломаю его снова. Где же ты?
   Темный сгустившийся туман появился перед глазами слишком неожиданно и из небольшого клочка стремительно разросся до черной клубящейся тучи, занимающей значительную часть комнаты. Я подскочила со стула, на котором сидела, и попятилась назад, спасаясь от неопознанной субстанции, неотвратимо двигающейся на меня. Тщетно, она втянула в себя разом, заглотнула жадной пастью, едва я успела вскрикнуть от испуга.
   Закончилось все так же быстро.
   -Прости, что напугал, - проговорил Эл, наспех ощупывая мои конечности. - Не ранена? Нигде не болит?
   Мы стояли за ущербным покосившимся сарайчиком в части на Ро Су, на улице уже стемнело. Нас вяло освещал одинокий пульсар, придавая коже зеленоватый оттенок. Ночь принесла на остров прохладу и приятный слуху стрекот жуков.
   -Дурацкий телепорт, - зуб на зуб не попадал от стресса. -Думала, убивают. Думала, конец.
   -Этого бы точно не произошло, - успокоил демон, бережно обхватывая мое лицо и заставляя смотреть в глаза. При скудном мерцании очень смутно получалось различить его состояние, но он выглядел скорее злым, чем озабоченным.-Как ты оказалась в том доме? Что ты помнишь?
   -Ничего, - я немного растерялась от перемены темы и тона. -Совсем. Я пришла в себя пять минут назад.
   -Что ты видела?
   -А что я должна была видеть? - Эл спрашивал точно не просто так, и я уцепилась за хрупкую соломинку необычного и неосторожного его поведения. Собственные страхи отошли на задний план. -Что тебя волнует?
   Эл осекся, понял, что допустил промашку.
   -Я провожу тебя до комнаты, пойдем.
   -Поговорить не хочешь? - я не двинулась следом, когда он развернулся в сторону к дому. -Явно же что-то не так. Я виновата?
   -Нет, - он остановился и отчетливо вздохнул. -Извини. Но давай не сегодня, ладно?
   -Эл, но ведь что-то не так?.. - осторожно положила руку на мужское плечо. Что снова произошло?
   -Не так, - повторил эхом и увеличил расстояние между нами, -в последнее время я думаю, что все как раз именно так, как и было запланировано. Потому что происходящее больше напоминает движение по спланированному сценарию.
   -Что ты имеешь в виду? -не хотелось нарушать ход мыслей, но Эл неожиданно замолчал, не развернув темы.
   -Только то, что сказал. Лика, - все же обернулся, подошел, нежно провел по волосам. -Я найду способ вытащить ее из тебя, но до тех пор мы не сможем говорить откровенно. Не принимай на свой счет ни в коем случае, ладно?
   Что?
   -Нет-нет, не говори так, - наугад вцепилась в край футболки, удерживая демона от поспешного шага. -Я так долго работала над собой, чтобы наконец-то приблизиться к тебе, и слышу: "Не принимай на свой счет"? Пожалуйста, не поступай так. Не отталкивай меня сейчас.
   Все эти разговоры о доверии, о симпатии - пустое? Я думала, он пойдет на все, чтобы оставаться рядом, мне казалось, ему нипочем любые преграды. А как же найти другой способ? Убедить, что все будет в порядке? Нет? Ничего такого не произойдет?
   Горечь во рту подкатывала наружу. Такого я не ожидала, и поэтому ноющая боль в груди быстро разрасталась до масштабов черной дыры. "Не принимай на свой счет" - подобрать более жестокую фразу надо еще постараться.
   -Мне жаль, правда, - руки скользят по плечам, прижимают к себе, но я так увлечена паническим мыслями, что даже не могу ощутить привычного запаха.
   -"Не принимай на свой счет", - раскусываю фразу на пробу. В ней должно быть что-то еще, ведь боли все еще не достаточно.
   -Лика, это ненадолго, я найду способ.
   -У тебя нет другого способа, ты сбегаешь, - и какой же надо было быть дурой, чтобы поверить ему. - Оставляешь меня наедине с ней? Ты знаешь уже, что она демон, да?
   -Я не могу иначе, пожалуйста, не рви мне сердце, - тихо шепчет над ухом, наверное, ему тоже тяжело.
   -У тебя сердце есть?! - упираюсь ладонями в грудь напротив, чтобы оттолкнуть его от себя. -Где там в твоем сердце было место для меня? Закончилось? Почему раньше мне не сказал, что при трудностях сбежишь? Почему раньше не дал понять, что я не так важна для тебя? Я бы тогда не привязывалась к тебе, тогда бы мне не было так больно, - я кричала. Кричала и не могла себя сдержать, мне остро требовалось излить подступающую пустоту, выжигающую пространство в груди.
   Стыд. Это первое, что я ощущала. Стыд перед собой, что поверила и допустила ошибку.
   Злость. Я была зла на него за вранье.
   Отчаяние. Потому что понимала, что попала в лабиринт безысходности, из которого слишком сложно выбраться снова.
   -Тебе надо поспать, - он без предупреждения проводит рукой над моей головой и подхватывает на руки.
   Сон липкими лапами подбирается к разуму, и где-то на грани с явью ощущаю касание мягких губ. Избавился, как и хотел.
   Но забвение не принесло должного облегчения, странные метаморфозы происходили в нем. Мой голос менялся, волосы стали ярко-рыжими, волнистыми и короче. Те самые слова, которые я недавно выговаривала Элу, теперь звучали словно в пустоту и предназначались точно не ему.
   -Не поступай так со мной, - кричала я. -Разве у тебя есть сердце после всего того, что ты сделал?!
   Грудь сдавливало прессом и сжимало, сжимало все сильнее, сил не оставалось на вздох. Протянутая рука, как последняя надежда удержаться за нечто неизвестное, сокрытое в темноте, и время замирает. Останавливают свое движение мелкие пылинки, замолкает звук пульса, даже свет, в лучах которого я находилась в полном одиночестве, замерз, застыл.
   Я открыла глаза и уставилась в потолок, еще не до конца осознавая, что после странного сновидения осталась живой. Четкие картинки вспышками мелькали в голове, но картинки были ничем в сравнении с ощущениями. А потом вспомнилась прошлая ночь и все, что я сумела наговорить. Застонала и накрыла лицо подушкой.
   Ну, и как понимать случившееся?
   -Истерику ты знатную устроила, хвалю, - без энтузиазма отозвалась сущность. -Еще пару таких раз, и он точно сбежит.
   Я даже не представлю, как могла устроить столь безобразную сцену. Хотя такое бывало уже однажды, после дядиной сделки с продажей моей души. Аура находилась в настолько плачевном состоянии, что психологическое состояние так же не отличалось сдержанностью.
   Ты питаешься моими эмоциями?
   -Нет, я не питаюсь твоими эмоциями. И дело не в ауре. Твое сознание пытается ужиться со мной, поэтому принимает часть чужих воспоминаний, чувств. Процесс слияния.
   Что ты сказала? Вылезай из меня, чертово отродье!
   -Не могу, иначе умру. В твоих же интересах помочь мне в поиске тела, тогда, даю слово, я не причиню тебе вреда. Если же нет - прости, но тело будет служить нам обеим. Думаю, ты понимаешь все возможные последствия такого выбора.
   Мы замолчали, я обдумывала услышанное.
   Процесс слияния? Так рыжая девушка из сна ты? Почему я вчера воспользовалась твоими словами?
   -Ассоциация чувств. Потеря доверия, страх одиночества, чувство вины, опять же. Сознание спроецировало все с точностью, основываясь на прошлом опыте.
   Тебя предал любимый...эм, демон?
   -Он не считал свои поступки предательством, так их обозначала я. Он до сих пор думает, что поступил и поступает правильно.
   А я думала, ты была любвеобильной девушкой, такие советы мне давала про кухню.
   -Я и была, - грустно рассмеялась сущность. -Но всегда есть тот, кто любит тебя больше остальных.
   Давишь на жалость?
   -Какая еще жалость, - фыркнула. -Я тебе твое будущее уже два раза обрисовала. Хочу с тобой договориться, так проще всего. Ты мне мое тело, я тебе-твое.
   Вы, демоны, просто верх наглости. Вселилась в меня, да еще и ультиматумы ставишь. Так переговоры не ведут, заешь ли. Обычно, когда нужна помощь, о ней просят, а не ставят в безвыходное положение, обязывая тем самым идти на жертвы.
   -Мне не чужда совесть. Но положение не из легких. А, значит, и меры жесткие. Но могу из добрых побуждений помочь с твоим демоном. Вижу, с романтическими отношениями в голове у тебя полный бардак.
   И чем ты можешь помочь? Предложить интим на кухне?
   -Способ-то отличный, между прочим. Но у тебя столько загонов на эту тему, что страшно становится. Зачем так много думать рядом с красивым мужчиной?
   Эй!..
   -Спокойно, я не сказала, что ты должна быть дурой набитой. Но можно же немного расслабиться и позволить чувствам себя вести? Зачем забивать симпатию страхом? Зачем ты все время думаешь, что он уйдет? Эмоции диктуют действия. Если ты будешь и дальше себя так опрометчиво вести, то он действительно уйдет. И не потому что ты ему разонравишься, а потому что устанет воевать без побед.
   "От мамы всегда уходили", - невпопад подумала я.
   -Я не знаю, кто твоя мама, но у тебя точно что-то не так с представлением о демонах.
   У меня? Что-то не так с представлением о демонах? Вот сейчас я готова задохнуться от возмущения. Один из них чуть не убил меня в детстве, потому что ревновал маму ко мне!
   -И ты записала всех демонов в один ряд ущербных из-за одного убийцы? - она позволила себе сочувствие в интонации. -Браво!
   Первым побуждением стало дать сию секунду отпор, отстоять свою точку зрения, броситься доказывать правоту, но в голове что-то тренькнуло и сместилось, как ось.
   Сущность все верно сказала. И от этого стало совершенно не по себе. Настолько, что я не могла пошевелить даже пальцем и ровно дышать. Безотчетно заслезились глаза, и защипало в носу, губы враз пересохли. Я все это время не могла прийти к такому простому выводу? Почему? Он ведь лежал на поверхности и не сложен. Но я не могла его подпустить близко. А сейчас? Я могу? Почему-то могу...
   Вдруг идея о том, что демоны, как и люди могут быть разными, нашла отклик, оформилась и стала понятной. Гораздо сильнее, опаснее, следующие велению природы, да, не отнять. Но Эл при всех известных качествах, оставался добрым и заботливым, а еще преданным и надежным.
   "Буду выпрашивать прощение" - со вздохом подумала я, когда в комнату ураганом влетела Брита.
   -Лик, если проснулась и нет дел, помоги нам, а? - затараторила она, стаскивая с меня одеяло. Она только ради этого и прибежала, судя по всему. -Под утро на одно из поселений напала нежить, нам доставили раненых, нужна помощь.
   -Да-да, конечно, - я уже поднималась, попутно отмечая, что перед сном меня избавили от одежды. Вот прохвост! - Наши не пострадали?
   -Мальчишки еще не вернулись, проводят зачистку. Раненых среди них нет, -облегчение в голосе. -Давай шустрее, жду тебя.
   Я наспех оделась и забросила мятную конфету в рот, приведу себя в порядок позже.
   Наш импровизированный лазарет скрывался под куполом тишины, поэтому когда я переступила порог длинного коридора, где единственным звуком были мои поспешные шаги, то будто провалилась в прорубь.
   Коек на всех не хватало, людей размещали на полу. Они стонали, мычали, те, кто чувствовал себя лучше, беспорядочно бродили меж ранеными и предлагали помощь. Некоторые женщины монотонно причитали от боли, срываясь на крик. Я застыла у двери и не могла пошевелиться.
   -Выйди, если не сможешь помочь, - гаркнул Пигр из угла, где располагался операционный стол в стерильном контуре, на секунду оторвавшись от пациента.
   Руки гнома и его стерильная одежда были в крови, на каталке перед ним лежал пожилой мужчина с развороченной грудной клеткой.
   -Я смогу, - судорожно сглотнула и сжала кулаки. Я должна суметь.
   -Лика, иди сюда, - позвала Брита. -Говорю быстро и не повторяю. Пациент, двадцать два года, при падении с большой высоты получен передний вывих бедра. Симптомы, - Брита четкими отработанными движениями вывела проекцию тазобедренного сустава, - нога отведена, колено повернуто наружу, конечность удлинена. На проекции видим смещенную головку бедра, - я посмотрела на сферу, где отчетливо просматривалось смещение кости, будто выпавшей из суставной впадины. Брита повторила: -Передний вывих бедра. Накладывай обезболивание второго круга, я сейчас его буду вправлять. Что значит "второй круг"?
   -Первый ты уже наложила, мне нужно взять на порядок выше и ввести пациента в онемение, - выученный материал отскакивал от зубов.
   -Правильно, давай.
   Что давать? Брита смотрела с прищуром.
   -Я использую заготовки, чтобы не тратить время на чертеж.
   -Отлично, да.
   Наш диалог не занял и трех минут, а остальные действия девушки - минут пятнадцать. Я внимательно наблюдала за каждым ее движением, стараясь уловить детали, которые могут быть полезны теоретику.
   После вправления вывиха, Брита еще раз проверила положение кости и осторожно разбудила пациента. Пациентку, если быть точной, молодую девушку с опухшими от слез глазами.
   -Следующий, - мы прошли двоих, менее требующих помощи людей, и остановились рядом с лежанкой на полу.
   На первый взгляд мужчина не имел увечий, но остекленевший взгляд, направленный на потолок, тут же развеял первые догадки. Целительница села на колени, и принялась обследовать пациента, используя как стандартные магические методы с выводом сфер, фиксирующих жизненные показатели, так и внешний осмотр покровов. Я переключилась на ауру, отмечая ее потрепанное состояние. Брита, конечно же, уже ее оценила.
   -Ищешь укус? - я села с другой стороны и помогла Брите стащить с мужчины грязную рубашку.
   -Да, похоже, что укусили. Как поняла?
   -Помогала Тите с курсовой по ядам пару лет назад, симптомы похожи...и описание укуса, - синяя опухоль с багрянцем расположилась практически на ягодице несчастного, -как же его так?..
   -Хорошо, за задницу цапнули, а то, знаешь, бывает и похуже, - хихикнула целительница, устроившаяся у моей головы. -Да, все верно, укус. Парализованы конечности, при полном сохранении функции органов. Легко отделался. Я сейчас принесу антитоксическую сыворотку и амулет на восстановление ауры, сможешь сделать инъекцию внутримышечно?
   -В смысле? Прямо сюда? - я нервно сделала круг над обсуждаемой частью тела пострадавшего.
   -Прямо туда, - кивнула Брита. -Напомнить как? Визуально делишь ягодицу на четыре части и колешь в верхнюю правую, но не в укус. Справишься? Я осмотрю других.
   -Думаю, да, - что я, уколов на практике на первых курсах не делала что ли. Сделаю.
   Сделаю? Рука тряслась, будто мне предложили зарубить курицу, а не помочь человеку. Как только я собиралась с духом и заносила шприц, внутри меня что-то обрывалось и сжималось. Дошло все до того, что рядом стоящие пациенты начали меня подбадривать и советовать, как лучше.
   -Просто сделай, -включилась соседствующая сущность, уставшая наблюдать за тщетными попытками. -Один укол. Ты пришла, чтобы быть полезной, а в итоге становишься обузой. Пока ты будешь медлить, яд распространится по телу, и ему сложнее будет реабилитироваться. Этого добиваешься?
   Совсем нет. Как можно умышленно желать подобного. А если попаду не туда, а если сделаю больно?
   -Коли, - хладнокровно командовала сущность. -Не думай и не бойся. Коли.
   И я уколола. На выдохе, без раздумий. Послышались ободряющие слова зрителей, а Пигр, закончивший с операцией, положил руку на плечо.
   -Не так уж и страшно, правда?
   Вымученно улыбнулась гному, который прекрасно понимал, что мне-то как раз и было страшно, но с помощью рыжей девушки я смогла преодолеть трепет и сделать, наконец, нечто полезное для другого человека. И на душе от этой мысли разлилось такое умиротворяющее тепло, что захотелось на секунду-две зажмуриться.
   -Теперь повесь ему на шею амулет и наложи обезболивание. В течение пяти минут из раны могут выходить остатки яда, возьми салфетку и удаляй выделения, чтобы они вновь не попали внутрь,- дал напутствие целитель и отошел от матраса.
   Со всей возможной ответственностью я подошла к указаниям, и пробыла со своим первым пациентом еще двадцать минут, пока он не пришел в себя.
   -Это же баба, - произнес он, сфокусировав взгляд. -Братцы, не помер!
   Несколько опешив от приветствия, смущено улыбнулась.
   -Да помрешь ты, чертяга, как же. Быстрее всех драпал, пока не зацепился за бревно, - заворчала пожилая женщина, одна из тех, кто приободряла меня.
   -А то я один такой!
   -Да из мужиков уж один будешь! - включилась девица.
   Мамочки, кого я спасла?
   Словесная перепалка еще продолжалась, но без налета злости. Люди были счастливы, что остались живы. Я слушала, как они обсуждали нападение нежити, делились впечатлениями и версиями произошедшего. Говорили, что в наш полевой лагерь доставили лишь часть пострадавших, кого-то отправили в город, а случаи проще брали местные малочисленные целители.
   -Наши идут! - радостно вскрикнула Брита, стоявшая у окна. -Вроде целые! Лик, проверь, а? Кого найдешь хоть с царапиной - гони сюда.
   Ребята, уставшие, перепачканные кровью и грязью, не спеша возвращались в лагерь, почти не разговаривали.
   -Раненые есть? - я ждала их на крыльце со стопкой маленьких полотенец и ведром с водой.
   -Как приятно, когда встречают на пороге, -заулыбался Дацум. -Пирогов не напекла, случаем?
   -Дацум, ты сотрясение получил? - ласково поинтересовалась у товарища. -Так ты зайди к Брите, она мигом поправит. - Я пробежалась взглядом по ребятам и не досчиталась двух. - А где Командир и Соник?
   -Они минут через десять придут, зачищали контур.
   Кивнула, понятно.
   -Брита просила зайти тех, у кого есть хотя бы малейшая царапина, - занудно протянула я, исполняя поручение.
   Вообще, с боевиками в этом плане легко иметь дело. Они прекрасно осведомлены обо всех побочных явлениях попустительского отношения к здоровью, а уж тем более, о полученных ранениях при борьбе с нежитью. От неладного строя отделились двое мальчишек из подчиненных Командира, и направились в лазарет.
   -Слегка досталось, - пожал плечами Тонни, провожая взглядом товарищей. Остальные тоже поспешили разбрестись. -А ты как? Отошла? Лила вчера сказала, что угрозы для твоей жизни нет, но с пещерами придется завязать.
   -Так и сказала? - бровь взлетела вверх быстрее, чем я сообразила, что скопировала эловское выражение лица. -Чушь какая.
   -Мы так же ответили, - улыбнулся боевик. - Все знают, как упорно ты училась для того, чтобы занять место матери. Бывает, что и прорицатели ошибаются, - деланно равнодушно пожимает плечами, явно с намерением успокоить.
   Наверное, он сам пожалел, что сболтнул лишнего. Я расцениваю его жест в качестве извинений за длинный язык.
   -Бывает, - задумчиво ответила я, понимая, что как раз таки Лила вряд ли ошибается в своих предсказаниях. Целенаправленно наврать могла. -А когда ты ее видел в последний раз? - не верю, что стечение обстоятельств разводит нас в разные стороны, скорее, сокурсница избегает меня, имея веские на то причины.
   -Вчера за ужином, а, - вспомнил Тонни, - и ночью, когда вызвали по сигналу нападения, у ворот стояла, опять чуть до заикания рядовых не напугала, - а потом резко махнул рукой, завершая разговор. -Ладно, я в душ.
   -Да, давай, - кивнула и бездумно всучила боевику маленькое полотенце из стопки. Тот на него удивленно посмотрел, но возвращать не стал.
   Где она пропадает? Я решила обойти немногочисленные постройки части, но то ли девушка имела доступ на выход, то ли...фантазия подкинула сцену, где прорицательница чуть ли не на цыпочках крадется за мной, выслеживая следующий пункт проверки, прячется за деревьями и углами домов. Воображение разыгралось не на шутку, и мне даже показалось, что я уловила звук шагов за спиной. Резко развернулась, и обомлела.
   -Хороший слух, Ларье, - похвалил непонятно откуда взявшийся следователь. -Мое приближение обычно замечают только демоны.
   -Мне напекло голову, - заключила я, потому что не могла поверить в увиденное.
   Есть ли что-то более абсурдное, чем следователь из Ритра, объявившийся на Ро Су в части, где я прохожу практику?
   -Солнце здесь и правда низкое, - обаятельная улыбка, отдающая хищностью.
   -Господин Крэ?- делаю шаг назад, немного напуганная поведением следователя. К чему такие улыбки? А что, если виновата сущность?
   Эй, выходи! Ты последняя общалась со следователем, что у вас произошло? Почему он здесь? Ты же не позволила себе ничего лишнего в его присутствии?
   -Отчего вы так испугались? - нежно уточнил мужчина. В его тоне мне слышалась угроза.
   Выходи же!
   -Я удивлена, что вы здесь делаете?
   -Пришел задать несколько вопросов по расследуемому делу.
   -Но ведь я уже отвечала, мне нечего добавить, - еще больше растерялась я.
   -Обычно так говорят те, кому есть, что добавить, - снова улыбается, на этот раз я уверена в многообещающей плотоядности искривленных губ.
   Что вчера произошло?
   -Ничего не произошло, не ведись на его уловки, - наконец, объявилась демоница.
   Я выдохнула, какая-никакая, а поддержка.
   -Вам есть, что добавить? - надавил следователь, не получив пояснений.
   -Нет, конечно. Я все рассказала.
   -Лика, знаете, я за свой рабочий стаж разных личностей повидал, и ваш психотип является наиболее непредсказуемым, а потому опасным, - не моргнув глазом, сообщил он.
   -Вы о чем? - никогда бы не подумала, что буду стоять и хлопать ресницами, как Ари в момент вызова к доске.
   -О том, что мне очень интересно, где вы провели вчерашний день после того, как покинули Университет.
   -Соберись и не мямли, - сущность взяла ситуацию под контроль. -Твердым голосом спроси, с чем связан его вопрос и в чем он тебя подозревает. И добавь кокетства.
   С ума сошла? Он следователь!
   -Делай, что говорю, иначе проблем не оберемся.
   -Господин Крэ, почему вы спрашиваете? - не мямлить не получилось.
   -Работа у меня такая, а ваша обязанность отвечать честно, чтобы помочь следственным действиям. Ясно выражаюсь?
   -Такое ощущение, что вы меня подозреваете. В чем именно? - как плохая актриса, я старательно тянула губы и пыталась принять непринужденную позу.
   Это был провал из провалов.
   -Ты вообще женщина? Хоть немного? - сокрушалась сущность в моей голове.
   -Ларье, что за спектакль вы ломаете? -не остался в стороне следователь. -Мне прийти с доказательствами и обвинениями?
   -Обвинениями в чем? - я тут же стала серьезной. Следователь прищурился.
   -В пособничестве преступнику, минимум. А там уже список можно расширить.
   -Я вас не понимаю, - помотала головой. -Что я нарушила?
   -Ларье, где вы были вчера вечером, после того, как покинули Университет? - громче и жестче повторил мужчина.
   Где я была? Что мне отвечать? Куда ты меня затащила? Почему из-за этого сюда пришел следователь? Что ты натворила?
   -Я жду ответа.
   Сущность не торопилась с достойными отговорками, и мне не оставалось ничего иного, кроме как соврать. Вряд ли правда могла стать оправданием, учитывая поведение скрытной демоницы.
   -Я направилась сюда.
   Повисло молчание. Господин Крэ сверлили меня черным взглядом, я разглядывала сухую землю под ногами, подняла голову только тогда, когда он заговорил.
   -По-хорошему не хотите, - на этот раз оскал выглядел саркастичным. -Ларье, найдите себе годного защитника, потому что у вас только что появились большие проблемы. Я добьюсь к завтрашнему дню разрешение на взятие вас под стражу, а там мы с вами поговорим по душам. Поверьте, врать вам не захочется.
   Я судорожно сглотнула и уставилась на его лицо, переваривая полученную информацию.
   Меня под стражу? Проблемы?
   Где ты, черт бы тебя побрал, вчера ошивалась?!
   Следователь, не поворачиваясь спиной, театрально сделал пять медленных шагов назад и бросил под ноги телепортационный амулет, в следующую секунду сковавший его прозрачными вихрями. Все эти бесконечно тянущиеся секунды до его исчезновения, холодный взор пробирал до мурашек, резал наживую. Горло отчетливо пересохло, и я, как завороженная, не могла оторваться от мужчины, чьи слова заставили сердце подпрыгнуть к горлу.
   Вот так поворот!
   Обычно люди в панике принимаются мерить пространство в длину и ширину или хвататься за волосы. Я смотрела на небо. Голубое, яркое, абсолютно безмятежное. В воздухе стоял такой зной, что звенело в ушах, и плавало в мареве изображение редко пролетающих птиц.
   На Ро Су пахло выжженной травой, просохшей землей и солнцем.
   Наверное, можно устать удивляться? Тогда я точно устала.
   Вытерла взмокшую шею и села.
   -Надо валить, - заговорила беглянка.
   Да? И куда?
   Не удержалась, хмыкнула от глупого предложения.
   -А ты хочешь сидеть и ждать, когда он тебя в камеры поместит?
   Во-первых, от эритов невозможно убежать. А во-вторых, у меня практика. У меня диплом, понимаешь?
   -Твои предложения? - насторожилась она, то ли не понимая, куда я клоню, то ли, наоборот, прекрасно осознавая, но давая возможность одуматься.
   У меня появился шанс на шантаж, и я не собиралась его упускать. С волками жить, знаете ли.
   Я не имею отношения к твоим похождениям. А любой демон засвидетельствует наличие во мне сущности. Так что ничто не мешает мне сдаться и очистить запятнанное имя. Думаю, что ради твоего извлечения подключат хороших целителей, которые, безусловно, справятся с задачей. В итоге, я свободна, ты- под стражей. И пусть уже эриты разбираются, к каким преступникам ты таскала мое тело и в чем еще непонятно заставляла участвовать.
   -Вот как мы заговорили, - чуть не проскрежетала зубами демоница.
   Зубов у сущности, конечно, не имелось, но интонация вполне считывалась мозгом.
   -Мы же обо всем договорились!
   Кто это "мы"? - оказывается, говорить на повышенных тонах можно и внутри головы. -Ты украла мое тело, крадешь мое время. Но, погоди-ка...ты боишься? Почувствовала угрозу?
   -Какая же ты бестолковая! - тут бы ей надо эмоционально всплеснуть руками. -Я уже десть раз ответила, что мне необходимо мое тело. Иначе я умру. Многие умрут. Не только я. Когда я вернусь, у меня будет возможность остановить брата, остановить бессмысленные смерти. А если нет, тогда что же? Все было напрасным?
   Сущность тараторила, почти не делая пауз. Она заикалась, сбивалась, повторяла дважды одно и то же. Вот кто сейчас метался в замкнутом пространстве. Интересно, есть ли там длина и ширина?
   "Напрасным?" - переспросила, вклиниваясь в поток.
   -Напрасным! Столько лет ждать, биться в поисках того, кто сможет услышать, наконец-то найти прорицательницу с невероятными способностями, с другого континента, просить ее о помощи. Ради чего? Чтобы ты испугалась?
   -Что? - только и смогла вымолвить я, от неожиданности проговорив вопрос вслух. Тут же прикрыла рот рукой и проверила, что никто не услышал.
   Это шутка? Объяснись! Зачем, для чего? Чего вы от меня хотели получить? Почему я?!
   Солнце и луна, почему я? Почему не кто-то другой? Вы посчитали, что моя жизнь без этого была скучна? Что у меня нет других планов? О чем вы вообще думали, когда выбирали жертву?
   -Лика, пожалуйста, - с жалостью в голосе. -Но только ты столь удачно вошла в чреду событий. Он не сможет не спасти тебя, и только по твоему следу будет ясен путь. Иначе смерти не закончатся.
   Смерти? Чьи?
   -Мой брат убивает людей, чтобы собрать энергию для моего возвращения. Он не видит другого пути, он для него единственный. Вы виделись не так давно. Ты понимаешь, о чем я.
   Я не могу поверить...это все не со мной.
   Какой безумный, невероятный круг. На первый взгляд беспорядочная череда событий привела к конкретной точке, имеющей под собой подготовленную основу. Чем дальше я откручивала воспоминания, тем удивительнее выходил причудливый узор. Тем сильнее поражал масштаб.
   Когда мне посчастливилось попасть в их план? Полагаю, в тот момент, когда я удачно избежала продажи души. Или в тот момент, когда Эл меня спас? Речь об одном и том же, но лица разные.
   Причина не во мне, ведь так? Когда ты сказала о том, что некто "он" не сможет не спасти меня, ты имела в виду кого?
   В ответе я не нуждалась, все стало предельно ясно.
   Упала на землю и снова уставилась на голубое полотно, от которого пришлось оторваться в разгар жарких откровений.
   Однажды в полнолуние я заключила сделку с демоном, чтобы остаться в живых. И если бы это был другой демон, то не оказалось бы меня сейчас здесь. Не было бы похищения, не пришлось бы проходить через весь ужас боли, страха и отчаяния. Не было бы мучительного периода реабилитации с паническими атаками. Не было бы практики на Ро Су с ловушкой в пещере.
   Я позволила себе представить волшебный мир без кошмара, под ребрами заныло.
   Если бы однажды я не заключила ту злополучную сделку, то Эл никогда бы не вошел в мою жизнь. И, положа руку на сердце, это не то, чего бы я хотела.
   В какой раз я возвращаюсь к этому выводу?
   -Можно я просто умру здесь? - тихо спросила у неба, не рассчитывая на отклик.
   -Я категорически против, - ответило оно в лице склонившегося надо мной красноволосого.
   -Эл.. - вдруг в груди разлилось умиротворение. Пришел.
   Не то, чтобы только что выясненные факты считались неважными, совсем нет. Все виделось безвыходным и требующим детального анализа. Но сейчас, смотря на него, я прокручивала в голове всего одну фразу: -Эл, мне так жаль. Я вчера вела себя, как последняя идиотка.
   -Когда ты успела так повзрослеть, что научилась просить прощения? - озабоченно улыбнулся демон, проводя рукой по моей голове.
   -Наверное, много думала, - как будто беспечно пожимаю плечами.
   -О чем надо было думать, чтобы повзрослеть?
   -О разном, - Эл сидел на корточках надо мной, я смотрела на его перевернутое лицо. Темно-серые глаза, острый подбородок, родинка на левой скуле, вишневые волосы стали короче - обрезал. -О том, как ты ко мне относишься, как заботишься обо мне, о том, как смотришь. О том, как я себя загоняю в тупик собственными опасениями.
   -Ты точно Лика? - насторожился, внимательнее разглядывая меня.
   -Точно, - киваю. -Но сущность и правда сделала несколько дельных замечаний.
   -Ты прислушалась?
   -Понимаю же, что в поведении есть проблемы. Она права.
   -Ты не должна уступать сущности и тем более прислушиваться к ее советам. Мы не знаем, какой у нее план, - забеспокоился Эл.
   -Если не врет, то план захватывающий, - вздохнула поглубже, набираясь храбрости. -Похоже, она является сестрой того ненормального, что устроил проблемы в городе и ловушку в пещере.
   Я ожидала протестных заявлений от соседки, однако, их не последовало. Молчит.
   -Она хочет его обезвредить, - продолжила делиться скудной информацией по теме. - Меня нашла с помощью Лилы. Несла какой-то бред, я плохо поняла.
   Эл неторопливо поднялся и размял затекшие ноги, эмоций мне не было видно - солнце слепило.
   -Обезвредить с помощью тебя?
   -Видимо, - я тоже поднялась, принимая протянутую руку демона.
   -У меня другой план, ей придется его принять.
   -У следователя тоже есть план, - вздохнула я, переходя к самой неприятной части на текущий момент. -Он отслеживал мои вчерашние перемещения и заключил, что я имею отношение к преступникам. Обещал вернуться завтра с разрешением для заключения под стражу.
   -Лика, с этого и надо было начинать, -с промедлением, достойным драматической паузы.
   -Вот я только что и начала, - привычно огрызнуться не получилось, я вяло улыбнулась и переступила с ноги на ногу. -Не знаю, что дальше делать. Сдаться?
   -Сдаться, - серьезно кивает. - Других вариантов не вижу. Побег вызовет много вопросов и сложнее будет доказать невиновность. В первую очередь мы должны думать о твоей безопасности. И лучше будет, если направимся в Следственное Управление сегодня, не дожидаясь завтрашнего представления. Но предварительно найдем Ларра, без него никак не обойтись.
   -Хорошо. Мне надо отпроситься у Командира и переодеться.
   -С Командиром я поговорю сам, не волнуйся.
   -Моя практика полетела к чертям.
   -Я бы на твоем месте сейчас переживал не об этом.
  
   -Я могу подождать на улице?
   -Можно вообще сделаться невидимкой, и махом решить все проблемы.
   -Да ну тебя.
   -Не припоминаю, чтобы ты его побаивалась.
   -Дело совсем не в этом. Просто он не самый приятный тип, не хочется идти к нему в гости. Вдруг он там занят вообще?
   -Вдруг. Поэтому мы постучим в дверь, а не заявимся в его квартиру без предупреждения, - белозубо улыбнулся предусмотрительный Эл.
   -Вдруг? - переспросила. -Ты же можешь почувствовать присутствующих.
   -Если не стоит охранный контур, то да. Но демоны не склонны к доверию и слишком хорошо друг друга знают, поэтому защищают свое жилище надежным образом.
   Вот оно как.
   Эл потянул меня за руку, направляясь к белоснежной с желтыми прожилками лестнице. Я не большой знаток жилых комплексов, но сдается мне, что мрамором и ковкой не каждую парадную оформляют. И не успела я додумать возникшую мысль, как ее перебила другая. За окном между лестничными пролетами властвовала ночь, а в ней тысячи разноцветных огней, достигающих, казалось бы, неба.
   Не поверив глазам, подошла ближе, высвободившись из ладони демона. Огни порхали в ночи, как мотыльки, возникая то тут, то там, они окружали высокие тонкие башни и прогибались под сводами мостов, взмывали вверх с деревьями и стелились вдоль дорог. За окном на улице была ночь, но яркие огни старательно освещали незнакомый мне город, поражая масштабом и тонкостью.
   -Где мы, Эл? На каком континенте?
   -Надо же, ты никогда не бывала здесь?
   Я промолчала, вопрос не нуждался в ответе.
   -Мы в Зассе, добро пожаловать.
   -В Зассе?! - от неожиданности я подскочила на месте и зажала рот, чтобы не завизжать от нахлынувших чувств.
   Надо же! Засс! Сколько я слышала, сколько читала, как мечтала побывать и вот!
   -В твоем теле сидит сущность, родственная жестокому преступнику, следователь готов заточить в тюрьму, а ты находишь силы радоваться?
   -Ты еще забыл добавить про заваленную практику, - снова повернулась к городу, заворожено наблюдая за перемещениями огней. -Радость и дает силы идти дальше.
   -А посмотришь на твое угрюмое лицо, так можно подумать, что о радости ты только в книгах и читала, - подколол красноволосый, впутываясь пальцами в волосы на затылке.
   Я так удивилась нежным прикосновениям, что даже не придумала, как достойно ответить на посягательства и болезненный укол язвительной шутки. Поэтому просто закрыла глаза.
   Он же, наверное, меня поцелует? Или мне надо обернуться? Или, может, откинуть голову?
   -Пойдем, время и без того позднее. -Спуск на землю вышел неожиданным и неприятным. Не поцеловал. И руку убрал. -Пойдем, - повторил, явно наслаждаясь моей заторможенной реакцией.
   Рассеяно кивнула и поплелась следом, ругая себя на чем свет стоит. Размечталась тут, насмотрелась на звезды, навоображала.
   Квартира Ларра нашлась на четвертом этаже, за, на вид, простой зеленой дверью с серебряной ручкой. Такие двери были у каждого в этом комплексе, поддерживая строгий облик в стиле.
   Эл надавил пальцем на кнопку звонка. Спустя секунд десять повторил попытку.
   -Нет его, что ли? - я отодвинула демона и сама позвонила в дверь, словно что-то может измениться.
   Движений за дверью невозможно было уловить, и тем внезапнее вышел звук проворачивающегося замка. Мы с Элом подобрались, теперь все серьезно, мы пришли за помощью. И вся наша собранность разбилась вдребезги, когда дверь распахнулась настежь.

   -Мама?
   -Мне бы очень хотелось услышать, что у тебя не возникло серьезных проблем, ради которых стоило бы перемещаться с Ро Су на ночь глядя. Но это ведь не так?
   Я пропустила мимо дрожь в ее голосе и сканирующий взгляд. Во мне закипала обида с привкусом предательства.
   -Мне бы очень хотелось услышать, что ты оказалась здесь исключительно по рабочему вопросу, но ведь это не так? - выпалила раньше, чем успела соизмерить тональность.
   Родительница скрестила на груди руки, всем видом демонстрируя неуместность ответной язвительности. Машинально отзеркалила позу, чем вызвала усмешку демона и недовольный восклик:
   -Долго еще топтаться будешь?! - отошла в сторону, пропуская нас в освещенную комнату, поднятую на уровень выше входной двери. Прихожей, как таковой, не наблюдалось. После небольшого пространства перед порогом, где Эл скинул ботинки, сразу же начиналась гостиная с большим угловым диваном и массивным, но низким стеклянным столиком перед ним. Потолок усеян магическим огнем, скрытым под прозрачным идеально гладким материалом, будто за перегородкой. Она рассеивала мягкий свет и сдерживала его. Сгустки огня медленно перемещались внутри, вызывая аналогию со звездопадом.
   Я осторожно осматривалась, выискивая признаки наличия хозяина в доме.
   -А где Ларр? - спросила, когда убедилась в его отсутствии.
   -Лика, что случилось?
   "А что могло случиться?" - чуть не вырвалось у меня, но зубы вовремя прикусили язык.
   Во-первых, она ничего не знала. И рассказать ей обо всем очень сложно. Да и смысл? Так долго молчать, чтобы потом глупо попасться. Я не хотела, чтобы она переживала из-за моих проблем. Никогда этого не хотела.
   Во-вторых, есть проблема и поважнее!
   -Вы вместе, да? - мы стояли друг напротив друга. На ней тонкий сиреневый халат, волосы в низком пучке. Макияжа на лице не осталось, значит, готовилась ко сну. -Когда ты хотела мне рассказать?
   -Когда закончится твоя практика. Милая, пожалуйста, давай поговорим наедине? - она покосилась на Эла, которому никогда не доверяла. Впрочем, чувства взаимны, слишком очевидно.
   -Вместе, получается, -подытожила.
   -Лика, ты же его знаешь, он хороший демон.
   -Я мало его знаю, - тут же отвергла манипуляцию.
   -Согласись, что твое отношение к демонам переменилось за последнее время?.. - новый виток.
   -Не надо пытаться ловко перевести тему на меня, - я покачала головой. -Я тут совершенно ни при чем.
   -Ты права, - садится на диван и расслабляется. Видимо, решила брать ситуацию под контроль. -Но поговорим о моем романе, когда останемся вдвоем. Пока же предлагаю переключиться на повод вашего визита.
   Вот тут я совершенно не готова. Голова разом заполнилась мыслями о новоиспеченной парочке, и я не успела продумать пути отступления при допросе. Мама же уставилась на Эла, ожидая от него, как от главного зачинщика всех бед, разъяснений.
   -Да, я тому виной, - не подкачал красноволосый. -Лике нужно в библиотеку студгородка, и я обещал ее подбросить, но только после того, как решу свои вопросы. Как вы уже догадались, на мои вопросы может дать ответ Ларр, к которому я и направился, - он с такой искренней обаятельностью улыбнулся, что не поверить ему было бы невозможно.
   По лицу мамы растеклось выразительное удивление вкупе с растерянностью. Я представляю, о чем она думала: "Это я вот из-за такой ерунды прокололась?".
   -Ну что же,- почесала за ухом, потерла руки, прокашлялась. Она была трогательно смущена. -Выходит, волноваться не о чем. Я очень рада. Я правда испугалась, что с тобой что-то случилось. В последнее время вокруг Ро Су ходит много настораживающих слухов, больше похожих на вымысел.
   Не знаю, покраснели ли мои уши от стыда, но лицо точно залило краской. Щеки защипало.
   Солнце и луна, ведь ложь во благо можно отнести к добродетели?
   -Какие слухи? - я посмотрела на Эла, ему слова мамы не показались странными.
   -Ты не читаешь газет?
   -На острове напряженно с печатными изданиями.
   Да и вообще с новостями там все сложно. Известия из внешнего мира доходят с неимоверной задержкой, а внутренние обычно напоминают заевшую запись на повторе: нападение, нападение, нападение.
   -На днях писали о сильном всплеске, отразившемся на магическом фоне. Правда, куратор раскопок не подтвердил значительных изменений. Но я знаю, что после предполагаемого всплеска активировалась нежить. Одновременно напали на несколько поселений, пятерых жителей убили. А вечерние газеты сообщили, что эриты вышли на след подонка, терроризирующего континент последние пару лет. Пишут, что ранее он бесчинствовал в других регионах, но каждый раз, когда следствие выходило на след, растворялся, - непринужденно поведала мама, очевидно, активно следящая за жизнью на Ро Су.
   -Похоже на вымысел? - пусть она ровно так и сказала, но больше походило на умаление значения происшествий.
   -Не знаю, - вздохнула, сдаваясь. -История слишком странная. Будь осторожнее, ладно? А ты, - обернулась к демону, - не просто же так рядом ошиваешься? Если с ее головы хоть волос упадет, я тебе!..
   -Да, помню-помню, - скомканная улыбка.
   В разговорах с Элом я никогда больше не касалась темы его няни-человека, с открытым оттоком после оборванного ритуала. Я не знала, как поддержать и какие правильные слова подобрать. И нужно ли? У него свои счеты с лысым типом.
   "Твой брат чудовище", - обратилась к сущности. "Ученый, который хочет помочь демонам не зависеть от людей, на деле ищет путь вернуть к жизни сестру, посредством убийства невинных".
   -И все же он мой брат, - тихо отозвалась девушка. -Я хочу ему помочь остановиться. Теперь, когда он знает, что я жива, все изменится. Вот увидишь!
   Я не стала ничего отвечать, хотя сущность, наверняка, прочитала в моих мыслях жесткое сомнение и последующую критику.
   За раздумьями и разговорами прошло еще с полчаса. Прибытие Ларра обещало быть скорым, поэтому мама согласилась предоставить мужчинам аудиенцию, не ссылаясь на позднее время визита. Заварила нам чай и принялась расспрашивать о моей практике.
   Я говорила правду, говорила столько правды, сколько могла. Часть так себе, но мы общими силами привели в порядок нужные нам комнаты. Регулярно читаю дополнительные материалы. Спуск в пещеру был недавно. Взялась за изучение целительского курса.
   -Зачем? - не поверила она. - Тебя заставляют? Ты не обязана, понимаешь? У тебя своя практика и свой отчет.
   -Все в порядке, мне нравится. Я не ожидала, что будет так интересно.
   -Потому что новое, - отмахнулась мама. - Не забывай, что основное направление совсем иное, и практику ты по своей теме должна сдать.
   -Знаю, да.
   -Со мной уже связались несколько частных школ на предмет покупки твоей методики по изучению языкознания демонов. Надо будет назначить им встречу, когда вернешься. Одно из них заведение солидное, удачно может сложиться, если договоришься об условиях сделки.
   -Да, конечно. Но это все потом.
   Все время казалось, что вот-вот мама может догадаться, распознать сущность, уличить во лжи, но минуты бежали, и ничего не происходило, беззаботное щебетание все так же скрашивало наше томительное ожидание. Она не могла не заметить мою отстраненность и напряженность. Безусловно, она все видела. Возможно, списала на обиду за ее отношения с демоном, и оттого изо всех сил старалась делать вид, что все отлично, все просто замечательно, нам троим очень весело.
   Когда, наконец, посреди комнаты появился Ларр, проигнорировав существование двери, от сердца отлегло. Спектакль можно считать завершенным.
   Он ничего не сказал, но пристально посмотрел на меня, как-то сразу из всех присутствующих выделив главную проблему.
   -Я вас провожу, по дороге поговорим, - быстро кивнул в сторону коридора.
   Наверное, если бы я не была с ним знакома, то удивилась бы грубости. Разве можно буквально с порога выгонять гостей? Ему можно. Ларр не особо считался с этикетом и нормами. Похоже, он ставил себя много выше. Самодовольный тип раздражал.
   -Дома поговорить нельзя? Поздно уже, - вмешалась мама. - Да и зачем Лике слушать мужские разговоры?
   -Она не помешает, - заверил красноволосый. -По ночному городу прогуляется.
   -Да, я бы очень хотела, -с готовностью подскочила с насиженного места. На этот раз лукавить не приходилось.
   Родительнице ничего не оставалось кроме как согласиться, напоследок повздыхав. Наше прощание вышло скомканным и неискренним, каждая думала о своем. На душе остался неприятный осадок, в котором я неизменно обвинила себя.
   Лгу и стыжусь - тут ничего нового. Но неловкость мамы тоже задела. Выходит, я поставила ее в неудобное положение. Она хотела рассказать об их романе иначе, возможно, подготовиться. Внезапный визит внес коррективы. Вряд ли она собиралась встречаться с Элом, но, увидев меня, испугалась, впустила нас в дом.
   -Мне даже любопытно, когда ты откроешь глаза на действительность. Серьезно. Заключим пари? - подала голос язвительная сущность.
   -Ты бы сама глаза открыла, - пробубнила под нос, имея в виду ее грандиозные планы по спасению человечества.
   Мы спустились по лестнице, и оказались на улице, все еще полной движущихся огней - фонарей, как я рассмотрела.
   -Отойдем подальше, - поманил за собой Ларр, увлекая нас в пустынный переулок, вымощенный камнем. За длинным высоким забором вдоль дороги тянулись дома, их окна не горели.
   Я двигалась впереди, давая возможность демонам поговорить на двоих. Бесполезно причитать и доказывать свою полноценную роль в обсуждениях, все это мы уже проходили. Эл всегда оперировал большим количеством деталей и предлагал разумные пути, Ларр всегда дослушивал его до конца, а затем вносил поправки. Ни разу не стала свидетелем того, как Ларр соглашается хоть с чем-нибудь. Замечание находилось всегда. Я внимательно старалась следить за ходом беседы, иногда отвлекаясь на внутренний диалог.
   -Нет, ты правда считаешь, что испытывать чувство вины за другого человека - это нормально?
   "Так, ну ладно, давай выясним этот момент, раз ты настаиваешь", - разозлилась я на очередную попытку воспитания. "Мне неудобно за то, что я испортила ее планы. Это же моя вина. Так понятно?"
   -Предельно, - подтвердила сущность. - Предельно понятно, что ты запредельная дура. Ее планы - ее проблема, так понятно? Неси ответственность за свои эмоции, чужие - не твоя зона ответственности.
   "Это ты меня решила учить?" - обалдела я. "Со своими бы проблемами разобралась!"
   -Я-то разберусь, а ты так и застрянешь в мертвой петле самобичевания и недовольства. Вместо того, чтобы четко определиться в своих желаниях, ты выискиваешь страхи, ищешь подпитку для них. А потом наслаждаешься находкой, лелеешь ее. Честности не хватает? О, нет, - смачно протянула сущность, играя тембром. -Дело совсем в другом. Научись уже любить себя, и оглянись вокруг!
   Отвечать желания не возникало. В начале ее пылкой тирады мне хотелось отмахнуться, а потом внутри что-то кольнуло, растеклось холодком тревоги. В словах сущности был смысл. Мне не хотелось его принимать, я изо всех сил старалась его исковеркать для облегченного понимания, но фраза про мертвую петлю плотно засела в голове.
   -Если направиться к эритам сейчас, то есть шанс избежать огласки. В момент задержания газетчики уже будут готовы к выпуску отличной статьи, - рассуждал Эл.
   -Надо сразу идти к начальству и объясняться с ним. Рядовые сотрудники не смогут повлиять на принятие решений.
   Я поглубже вдохнула теплый воздух Засса, надеясь запечатлеть в памяти сладкий аромат, исходящий от белоснежных кустов с пышными цветами. Солоноватый привкус близкого моря. Похоже, мы находились слишком далеко от центра города, потому что никакой ночной жизни я не заметила. Обычная тишина скрашивалась исключительно осознанием того, что я шла не по Ритру, не по Ро Су, а по столице демонов.
   -Мне кажется, ты подумала над сказанным, - вновь разговорилась сущность.
   "Что ты от меня хочешь?" - я уже устала от невнятного диалога, смыслом которого стало унизить, на мой взгляд.
   -Хочу помочь перед уходом, так скажем. Ты же умница, понимаешь, что не сможешь жить счастливой жизнью, пока не сладишь со своими проблемами. Я помогу тебе в этой борьбе.
   "И как же?" - скептический настрой давал сбой, чаша весов уверенно завалилась на одну сторону, обрадованная неожиданной помощью с действительно непосильной задачей.
   Правда хотелось стать свободнее от собственных мыслей и страхов. Отказаться от навязчивых идей и привычки до победного копаться в первопричинах. И как бы то ни было, но пока что душа внутри меня все же помогала дельными советами. Она видела дальше остальных, она смотрела в корень. Я не могла закрыться за улыбкой или отчужденностью перед ней, поэтому невольно возникало что-то подобное доверию на фоне абсолютной обнаженности.
   -Я покажу, как надо, хорошо? Раз уж ты думаешь о доверии, тогда доверься мне.
   "Ладно, давай попробуем", - кивнула я.
   -Договорились, - довольно протянула сущность. -И прости меня. По-другому никак.
   Я на секунду запнулась, пытаясь понять, в чем подвох, за что она просит прощения. Что я пропустила?
   Каменная кладка качнулась и поблекла. Я зажмурилась, чтобы восстановить зрение, но ситуация не изменилась. Глаза видели, будто сквозь зернистый туман. Еще не понимая, что произошло, поднесла руки к лицу - галлюцинация сохранялась. В ногах появилась легкость, а в ушах тонко, протяжно, запищало. Знакомо.
   Сила испарялась из тела, как пар. Я больше на автомате, уже не обладая контролем, развернулась корпусом к демонам. И в этот момент моя личная гравитация перестала иметь власть. Я куда-то полетела, закружилась, при этом оставаясь все так же стоять на месте.
   -Сделка заключена, - произнес мой рот. Ужас порализовывал медленно и неполностью. Я хотела задержать руками вылетевшие слова, но они не послушались, не поднялись.
   -Лика, - глаза Эла расширились. А вместе с тем я ощутила набор хлынувших на меня эмоций: удивление, узнавание, испуг, решительность. Эмоции оказались похожими на запахи: один раз уловив - невозможно спутать с другими. Я знала каждый их оттенок, и оттого становилось горьче. Почему-то за себя не было так обидно, как за него.
   Эл метнулся ко мне, и не поймал. Тело растворялось в черном мареве.
  
   Чтобы успеть подумать и взвесить произошедшее требовалось время, хотя бы немного. У меня его не оказалось.
   Еще до того, как рассеялся туман перед глазами после телепортации, я услышала мужской голос:
   -Не обманула.
   Из-за нарушенного слуха я засомневалась в возникнувших догадках. Все-таки тогда была крайне стрессовая ситуация, я могла бы и ошибиться, но нет. Стоило зрению более-менее проясниться, все встало на свои места. Даже не удивительно.
   Память предпочла не стирать увиденное в пещере, без труда удалось узнать и его узкое грустное лицо с утопленными провалами глаз, выбритую голову. Он сидел на стуле в темных одеждах, а за спиной стояла Лила.
   Если бы тело принадлежало мне в этот миг, я бы не смогла оторвать от нее взгляда. Ввинчивала бы его в нее со всей злобой, на которую была способна. Я бы задала ей вопрос: "Зачем?", а мои руки бы с удовольствием сомкнулись на ее шее. Но тело не повиновалось. Сущность всего на секунду взглянула на нее и уставилась на своего брата.
   -Как ты узнал? Почему ты ждешь меня здесь? - мой голос звучит немного робко, с недоверием.
   -Яйя, девочка моя, - он поднялся со стула и поспешил обнять сестру.
   "Это мое тело! Не смей, не смей его обнимать!" - что есть силы кричала я, закованная внутри непробиваемого панциря, который, тем не менее, позволял мне чувствовать слишком многое. Не позволял лишь делать.
   Эмоции счастья окружают, кажутся душными, объятия слишком тесные.
   Меня тошнит от осознания того, что до меня дотрагивается убийца, трогает мои волосы, смотрит с нежностью.
   -Провидица сказала? - снова задала вопрос сущность.
   -Да, полезная иногда, - кивает демон, и с него будто в секунду сдернули маску или, наоборот, одели. Выражение на лице меняется, оно становится нетерпеливым и будто светится. -Знаешь, она даже видит свою смерть, принятую от меня,- хвастается он, улыбаясь. -Но пока ты останешься живой, - кидает стоящей сзади девушке, и та в благодарности склоняет голову. -Люди интересные, силы в них самих не много, но они могут ее аккумулировать чуть ли не из воздуха. Я не про физическую составляющую, как ты понимаешь.
   -Я не хочу говорить о твоих опытах, - жестко перебивает сущность, чем несколько меня удивляет.
   Она имеет влияние на него?
   -Да, ты права! - с энтузиазмом соглашается он. -Я так взволнован! Ты, наконец, вернулась ко мне! Насовсем? Ты подчинила эту душу?
   -Тело под моим контролем, я заключила на него сделку.
   -Но душа девчонки все еще внутри? - спрашивает он, немного прищуриваясь, словно оценивая что-то.
   -Конечно, как и планировали.
   -Отлично! - всплеск руками перерастает в короткие восторженные аплодисменты. И стоит ли говорить о том, как напугала меня его фраза? Хотя, казалось бы, куда дальше... -Тогда нам нужно подготовиться ко встречи!
   -Подожди, а мое тело?
   -В твоих покоях, ты можешь его увидеть, как только пожелаешь.
   -Я хочу, - отвечает не раздумывая, резко. - Прямо сейчас.
   Сумасшедший брат довольно жмурится, внутри него разливается тепло.
   -Моя Яйя, я так скучал!
   От манерности фразы бросило бы в дрожь, если бы тело осталось при мне. Но Яйя растянула губы в улыбке, и она не была наигранной.
   -Пойдем, - пригласил он и подставил для опоры локоть. Мои пальцы радостно, с готовностью обвили мужскую руку, а лоб прижался к плечу, ластясь.
   "На что ты договорилась?" - вклинилась я в диалог. Кричать о наивности не имело смысла. Мне настолько было обидно от своей глупости и простодушия, что даже обмолвиться об этом не смогла бы. Такая дура!
   Их разговор напугал, и мне сию же секунду требовалось получить ответ. Сущность молчала.
   Она слушала своего брата, который отворил перед ней дверь, вывел в коридор, затем к лестнице. Они поднялись на два этажа выше, деревянные ступени мягко поскрипывали под шестью парами ног - Лила следовала за нами. Он рассказывал о ком-то, делился воспоминаниями. Возможно, для них двоих это имело значение. По крайней мере, лжи не чувствовалось.
   Так удивительно...среди хаоса...я ощущаю эмоции. От них все становится ярче и отчетливее, обострено внимание, звуки насыщеннее и громче. Даже глаза видели немного иначе, цвета стали богаче в оттенках, усилилась острота. Тело человека способно на такое?
   Однако эмоции Лилы почти не ощущались, они отдавали сумраком, безжизненностью и покорностью. За те десять-пятнадцать минут, что я здесь находилась, она больше напоминала загипнотизированного свеженького зомби. Безэмоциональная, подавленная тень.
   В какие мгновения люди понимают, что могут свихнуться? От безвыходности? От слабости перед силой? Когда кажется, что вокруг не осталось ничего нормального? В какой момент сознание сдается и подает последние сигналы угасающего разума?
   В реальность происходящего верилось неохотно, но и на сон не походило. Мысли метались в разные стороны, шарахаясь друг от друга. И мне действительно требовались силы, чтобы взять себя в руки и постараться сосредоточиться.
   -Я ничуть не изменилась, - сущность трепетно провела рукой по рыжим волосам той, кто покоилась на кровати. Я вместе с ней пробежалась вверх-вниз, осматривая хрупкое тело миловидной девушки, на вид лет двадцати пяти. -Ты хорошо позаботился обо мне. Спасибо, брат.
   Он подходит и снова обнимает ее, заставляя мое сердце сжиматься от неприятия.
   -Ваши эмоции сложно делить, - шумно выдыхает демон за спиной. - Две души в одном теле - гениальный план. Две души в одном теле - так удачно и так непредсказуемо. Яйя, не злись на меня, брат знает, как сделать все правильно, - он осторожно отстранятся, поворачивает ее за плечи к себе лицом и берет за руки.
   -О чем ты? - удивляется сущность моим голосом.
   -Сегодня на рассвете я верну тебе твое тело, все готово.
   Я и сущность одновременно замерли в ожидании, уж больно много недосказанности звучало в его отрывистых фразах, чередуемых через вздохи.
   Но?
   -Но мне придется запереть тебя в комнате до утра. Не обессудь, я не доверяю твоей соседке, у нее имеются козыри, которые глупо не замечать.
   -Какие у этой девочки могут быть козыри? - усмехается сущность. -Неужели ты боишься демона с красными волосами? Он слишком сильно тебе уступает.
   -Он уступает мне только тогда, когда я хорошо подготовлен к встрече с ним. А готов я буду только в рассвет. Помоги мне, Яйя, удержи тело в пределах дома, а лучше, в пределах комнаты, чтобы не появилось иных обстоятельств. А ты, девочка, я знаю, что ты все слышишь, запомни только одно: неверный шаг, и я по одному буду убивать твоих друзей.
   Что за?..
   -Кого ты имеешь в виду? - задала вопрос сущность, если не с намерением мне помочь получить ответ, то хоть бы от любопытства.
   -Конкретных лиц. Но не хочу сейчас об этом! Время ложиться спать, - как ни в чем ни бывало, улыбнулся демон. -Добрых снов, Яйя. Завтра мы будем вместе!
   Солнце и луна, у меня точно по затылку пробежали мурашки от столь многообещающего прощания.
   "Однако!" - смогла выдавить я, когда дверь закрылась с другой стороны.
   Яйя не ответила, она спешно подошла к единственному в комнате окну, чтобы внимательнее разглядеть вязь магического узора за стеклом. Ей не требовались заклинание или пассы, у нее не было амулета, только мои глаза, отчетливо различающие на фоне ночного неба тонкие серебряные нити блокирующего купола. Поразительный рисунок, не могу не отметить, тут так сразу и не определишь состав.
   -Контур Етиля с поперечным наложением звеньев Уриц-ца, - бездумно отмахнулась сущность на мои громкие мысли. Она была расстроена поведением брата и наброшенной защитой, но я уцепилась за свою тему. Я уцепилась за то, что позволило ощутить себя все еще живой, способной думать и анализировать. Ухватилась за короткую соломинку реальности, которую не могла так легко отпустить.
   "Значит, тело не имеет значения? Вся штука в вашей сущности? Вся эта магия?"
   -Лишь отчасти, для полного набора нужна кровь. Оболочка не играет роли. Одна слабее, другая сильнее, способности те же. Фокус в том, что нужно уметь раскрывать скрытое. С помощью чего-то или с помощью кого-то.
   Сущность разговорилась, а это являлось свидетельством не очень приятных догадок, от которых я до сих пор целенаправленно увиливала. Так же делали Тита, Ари и, не буду кривить душой, мне тоже не была свойственна сдержанность в некоторые моменты - язык тот самый орган, который идет на поводу у нервов.
   Вздохнула.
   "Думаешь, у него, и правда, могут быть мои друзья? И кого он под ними подразумевает?"
   -Я слышала столько же, сколько и ты, - по интонации было понятно, что она хочет немного дистанцироваться. Возвращаться к обсуждению проблем ей не хотелось. -Не знаю.
   "Теперь, когда есть большая вероятность того, что меня все-таки прикончат, - на этих словах я не смогла сдержать сарказм, -пояснишь ваш чудный план?"
   -План, - повторила сущность и засмотрелась на свое тело. Вновь подошла к нему, погладила лицо, руки, холодные пальцы. -Я постараюсь его остановить.
   "То есть, я права?"
   -Я НЕ ЗНАЮ! - сорвалась Яйя, взмахивая руками. Но тут же, опомнившись, сбавила пыл и сделала замену своему ответу: -Возможно.
   "И как это понимать?"
   -Я тебе смерти не желаю. Я никому ее не желала.
   Иллюзий не было: не смотря на то, что мы некоторое время жили в одном теле, я практически ничего о ней не знала. Кто она? Как близка с братом? На что надеялась? Как сильно могла доверять ему? Однако не всегда нужно задавать вопросы, чтобы получать ответы.
   "Ты расстроена, зла и ни разу не удивлена. Меня так и подмывает спросить: "Почему?". Ответишь?"
   -Ты так разговорилась из-за нервов? - усмехнулась она, пародируя мой внутренний вопрос. И увиливая.
   "Какая ты ехидная. Да, меня готово разорвать от нарастающего гула собственных мыслей! Как предлагаешь с ними бороться? У меня такое ощущение, что я схожу с ума и все, что тут происходит - плод больной фантазии. Но больше всего я ненавижу себя за собственную тупость! Как ты могла подловить меня на сделку? Как я могла так оплошать?!"
   -Не стану подыгрывать из чувства жалости и врать, что твоей вины нет. Я сущность демона и вижу многое. Еще больше я вижу внутри тебя. Давай на чистоту, ты хотела переложить ответственность на чужие плечи, тебе хотелось очутиться в другом месте. Сбежать, забыть о случившемся.
   "Нет, это неправда", - вклинилась было я, но тут же была прервана.
   -Неправда? Сколько раз за последнее время ты задавалась вопросом: "А что, если бы всего этого не произошло?".
   "Я думала об Эле".
   -Ты думала о себе! Ты чертову тучу раз прокручивала в голове сценарии другой жизни. С Элом, без Эла. С практикой, без практики. С шрамом, без шрама.
   "И что такого?" - сами того не замечая мы перешли на высокие тона разговора, все так же соблюдая тишину в комнате. Только тело металось из угла в угол, отчаянно жестикулируя в такт играющему темпераменту сущности.
   -Да ничего! Всего-то и стоило, что принять действительность и не изводить себя альтернативной реальностью. По сути, единственное, что тебя тормозило все время, это твой Эл. Он как якорь в твоей голове, удерживал в нужной точке и не позволял нырнуть с головой в пропасть. Иначе бы ты заблудилась. В твоем состоянии любой демон смог бы найти лазейку в душу, но и тут Эл не подкачал, повесив на твою шею свой кулон.
   "Тебя он не остановил"
   -Не остановил, - подтвердила она. -Но амулет не предназначен для внешнего блока от прорывающейся сущности. Защита от внушения, анализ состояния здоровья - у него есть масса положительных для тебя моментов, помимо маячка и привязки к хозяину.
   Да, это я знаю, прочитала. К сожалению, при всей многофункциональности, относительно полезной как для меня, так и для Эла, амулет не мог блокировать воздействие Ри, как и подселение Яйи. От воспоминаний на кладбище и в замкнутом пространстве решетки передернуло. Хорошо было бы иметь амулет на все случаи жизни. Хотя, какая уже разница.
   -Рано ты приготовилась умирать, - хмыкнула сущность, делая новый круг по комнате. Разговор перетек в спокойное русло, и мозг по привычке решил прокрутить последнюю фразу собеседника. И тут же выцепил нужное, крайне важное.
   "Погоди, ты сказала, что амулет - это маячок?" - медленно, по частям буквы сложились в слова.
   "То есть, мое местоположение известно Элу?" - мне совсем не верилось в произносимое, поэтому, не смотря на неоспоримость фактов, я задавала вопрос.
   -Дом закрыт от маячков, но по прошлому опыту он догадается, в каком направлении двигаться. Так что, да, известно, - кивнула моя голова. -А это значит, что времени у нас мало. Совсем скоро здесь станет жарко, а у нас еще планов не початый край. Брат, конечно же, предусмотрит вторжение, и будет готов к нему.
   "Но и Эл тоже не дурак, - внесла я свой аргумент, -он просчитает возможные варианты и выберет наиболее неожиданный".
   -Не хочу тебя расстраивать, но я тоже обладаю мозгом. А посему, - сущность сверилась с часами на туалетном столике, - тебе нужно подготовиться. И дать мне слово.
   "Какое еще "слово"?" - обоснованно напряглась я.
   -Когда я верну твое тело, ты не сбежишь, спасаясь. Пожалуйста. Мне нужна твоя помощь.
   "Ты о многом просишь".
   -Пожалуйста, - повторила сущность. -Ты же не хочешь, чтобы кто-то оказался на твоем месте в будущем? Разве ты не считаешь, что люди уже достаточно пострадали? А няня Эла, ее силу не вернуть пока существует резервуар, куда брат сбрасывает всю собранную энергию. Лика, я не образец для подражания, мои методы тоже спорны, но я могу его остановить.
   "Ты просишь довериться тебе, но при этом не стесняешься манипулировать. Неоднозначно выходит".
   -А ты кое-чему научилась, - одобрительно прицокнула сущность, губы расплылись в улыбке. -Но я серьезна. Ты можешь убежать, можешь позвать на помощь, не буду вмешиваться в твой выбор. Тебе с ним жить.
   Мне хотелось рассмеяться и расплакаться одновременно. Сию же секунду хотелось со всей злостью крикнуть редкое ругательство, после которого эмоционально стало бы легче, хоть на чуточку. Я видела насквозь простую форму скрытого принуждения, но не могла его проигнорировать. Как после этого мириться с собой?
   Некстати вспомнился разговор с Сонником. Я стою под деревом, поливает дождь. Мне очень плохо после проведенного заклинания для Лилы. Истощение моральное и физическое. Я спрашиваю у него зачем он пошел в боевые маги, а он хорохорится и говорит, что ради мира стоит бороться, и если однажды он не вернется с задания, значит спас очень много жизней.
   Воспоминание настолько яркое, будто вчерашнее. И я понимаю, что не смогу отказаться. Не потому что сущность давит на чувство вины, хотя безусловно, оно больно колется. Не потому что я против демонов и хочу кому-то отомстить. Просто я могу помочь остановить этого сумасшедшего, от рук которого страдают люди. Просто я могу быть полезной.
   "Кстати, ты так и не ответила на вопрос. Ты совсем не удивлена тому, что нас здесь заперли. Почему?"
   -Потому что я все это уже просчитала.
   Сущность бросила взгляд на часы на прикроватном столике - половина первого ночи, быстро подошла к стене и щелкнула выключателем, погружая комнату во тьму.
   Я все же невольно улыбнулась. Ум и холодный расчет. Двуличность. И целеустремленность.
   Можно сколько угодно биться лбом о стену и говорить, что я сильно пострадала из-за этой паршивки. Но вряд ли можно не оценить ее таланты.
   Моим глазам перестал быть нужным свет, сущность прекрасно ориентировалась и без него, а я вместе с ней. Комната изменила интенсивность цветов, стала более тусклой и более четкой одновременно. Движения тела сделались бесшумными и стремительными. Сущность не теряла времени на размышления, она доставала заранее подготовленные материалы для ритуала из-под кровати, из-под матраса, несколько штук из-под шкафа. Яйя выбирала такие места для хранения, которые бы не могли скрипнуть при извлечении. Ни одного ящика комода или дверцы шкафа не открылось.
   Я, замерев, наблюдала за каждым шагом и действием. Я ни разу не видела подобных этому ритуалу, хотя пара параграфов в учебнике по теории на последнем курсе и посвящались теме изгнания подселенцев из тела человека, без практики. Вероятно, целителям повезло больше, и им предоставили возможность наблюдать за процессом со стороны.
   Пару раз она останавливалась и прислушивалась, но не ушами. Она вбирала в себя, как воздух, скапливающуюся энергию в доме. Энергия менялась, менялся ее вкус и запах, ее плотность, ее вибрация. Яйя слушала и сверялась с ее оттенками.
   Мне совершенно не хотелось влезать с вопросами, но ощущение надвигающейся беды щекотало нервы.
   "Ты предусмотрительна, спорить не буду. Но неужели ты думаешь, что твой брат не мог предугадать такого исхода? Как только ты воспользуешься магией, нас раскроют"
   -Слушай внимательно, - не отрываясь от дела, мысленно ответила сущность, - нас раскроют через три минуты. До этого времени мне нужна абсолютная тишина.
   Если бы я могла кивнуть, кивнула бы молча. Сейчас мы работали в одной команде. Ничего не оставалось, кроме как довериться друг другу.
   Сущность повесила на мою шею маленький осколок от кристалла, стиснутый с двух сторон серебряными зажимами и принялась раскладывать другие разноцветные крупные кристаллы вокруг своего тела, следуя определенной последовательности и схеме рисунка. Голову повернула на левый бок, руки разложила почти перпендикулярно туловищу, тонкие кисти свесились по обе стороны кровати. Последний кристалл мутного белого цвета положила над сердцем и отошла к изголовью, в угол комнаты.
   Снова прислушалась, энергия становилась душнее и если глубоко ее вдохнуть, то туманится разум, разворачивается пелена перед глазами.
   Я могла лишь предположить, что, вероятнее всего, в данный момент проводится еще один ритуал, и мы ощущаем от него выброс энергии. А это значит, что Яйя сверяется с ритуалом своего брата, чтобы сорвать его?
   -Самое важное, - выдохнуло мое горло. -Что бы ни происходило - молчи. Но когда замолчу я - продолжи.
   Яйя вытягивала опущенные руки перед собой, словно поднимая силой нечто невидимое с пола. Губы зашевелились, произнося незнакомую формулу словесного заклинания. Замельтешили вспышки перед глазами, как взрывающиеся искры от салюта, они вылетали из неоткуда и стремились в разные стороны. Одна улетела в дверь и тут же охватила ее золотой сетью блокирующего заклинания, одна - в сторону окна, и там, напротив, ранее сплетенный узор осыпался, третья сделала шустрый полукруг над нами. Вместе с тем десятки искр полетели в разложенные кристаллы, по очереди вонзаясь в них острыми хвостами и наполняя изначальный цвет ярким свечением, все сильнее освещая комнату.
   Ключ повернулся в двери, дернулась ручка. Еще раз. Послышалась команда: "Ломать!".
   Я могла слышать происходящее, но взгляд моих глаз был устремлен исключительно на рыжую девушку на кровати, а губы безостановочно чеканили повторяющиеся слова на языке демонов An da re leramm` ghoste sevro ("Душе надлежит вернуться в тело", если не вникать в дословный перевод, который плохо ложиться на человеческий язык).
   Дверь сотрясалась от ударов, кристаллы становились все ярче и ярче, их цвет уже не имел значения, они все стали белыми проводниками света. И тут дверь не устояла, ввалилась внутрь, громко оповестив о поражении на первом фронте.
   Яйя даже не повернулась.
   -Госпожа, у нас приказ! - закричал мужской голос и оборвался.
   -Не подходить! - закричал другой голос. -Госпожа, у вас будут проблемы! Снимите контур!
   -An da re leramm` ghoste sevro. An da re leramm` ghoste sevro. An da re leramm` ghoste sevro - повторяла она, всматриваясь в безжизненное лицо, окруженное слишком ярким свечением.
   Я напряженно ждала того же, чего ждала и Яйя. И молчала. Изо всех сил молчала, как она и просила. Вмешаться в ритуал - значит сорвать его.
   Первый кристалл лопнул, почернел и осыпался маленькой горсткой пыли. Высвобожденный свет молниеносно влетел в кристалл на груди девушки, зарождая там маленького светлячка. Лопнул следующий кристалл, а затем еще и еще. Они раскалывались, как орехи под безжалостным прессом, их свет безошибочно находил новый путь, все сильнее распаляя твердое тело многогранника.
   Мне оставалось лишь гадать, почему нас до сих пор не остановили. Сильный контур? Страх? И что стало с тем, чей голос так внезапно оборвался?
   Вокруг тела на кровати бушевала чистая энергия, закручивая вихри силы. Последний оставшийся кристалл задрожал, переполненный до краев светом разрушенных двадцати семи других.
   Яйя ни на секунду не остановилась, и я почувствовала слабую вибрацию тела. Руки дрожали. Я почувствовала.
   -An da re, - он наконец треснул, свет прыснул тонкими струйками в грудь девушки и в кулон на моей шее, что надела Яйя до риуала,- leramm` ghoste sevro. An, - мое горло перехватило судорогой, и под колени точно саданули палкой, заставляя приблизится к полу. Становилось все ярче. Белый свет топил комнату и слепил глаза. Яйя молчала, и я вдруг поняла, что могу ощутить горький привкус во рту и невероятную слабость, которая превращается в мою силу, - da re leramm` ghoste sevro, - неуверенно произнесла окончание фразы, все еще не веря, что могу. Слова давались тяжело иссушенному горлу. - An da re leramm` ghoste sevro, - через силу,- An da re leramm` ghoste sevro. An da re leramm` ghoste sevro.
   Цепочка обожгла голую шею и соскользнула на пол. Темнота снова накрыла комнату.
   -Яйя, - осторожно позвала я, дотрагиваясь до свисающей с постели руки. -Яйя, слышишь меня?
   -Госпожа! - резко вскрикнул мужчина, который до этого угрожал проблемами.
   К сожалению, в темноте я не могла различить их лиц. Контур спал, и они подошли ближе.
   -Я тут, - она легонько сжала мои пальцы. -Все в порядке, ты смогла.
   -В камеру ее! - скомандовал голос мужчины, которому было глубоко плевать на душещипательные сцены.
   Меня тут же подхватили и поволокли из комнаты, не принимая во внимания ни стоны воскреснувшей, ни мои протесты и обещания жаловаться эритам. Впрочем, вялые. Тело было истощено и держалось на сущем упрямстве. Я даже мечтала оказаться в камере, там можно было бы полежать часик-другой и восстановить силы, на должное сопротивление меня бы все равно не хватило.
   Но дорога до камеры не могла пройти легко, не в этой жизни. Братец шел навстречу уверенным и злым шагом. Охрана остановилась.
   На оплеуху не рассчитывала, но уж что получила. Разбитая губа тут же закровила.
   -К остальным ее, - кивнул в сторону, откуда пришел.
   К остальным, так к остальным, главное, чтобы вздремнуть дали.
  
   Талант и сделка
  
   Подземелье у демона отличалось чистотой и благоустройством. Я уже настроилась на нечто, напоминающее пещеру по прошлому опыту, и была обескуражена, когда мы спустились на светлый этаж с несколькими дверями. Стереотипы о злодеях разнились с увиденным. Бежевая краска на идеально отштукатуренных стенах, плиточный пол с мозаикой и стильные светильники с равномерно белым свечением, которого сложно добиться при магическом поддержании (вероятно, в доме есть бесперебойный пункт питания). Антураж выдавал скорее современного хозяина с утонченным вкусом, но никак не хладнокровного маньяка.
   Над каждым наличником выполнен рисунок, состоящий из символов с абсолютно хаотичным порядком исполнения - напоминает алтарь, где мне довелось побывать. Значит, принцип работы тот же: контур может быть любым, исходя из запроса автора.
   Пугает? Пожалуй, да. Но как и удивляться, бояться я тоже устала. К тому же, сознание успокаивалось от мысли, что меня здесь никто не бросит. Обязательно придет Эл и, наверное, даже с Ларром. Не было никаких сомнений, что все завершится благополучно. Виновных накажут, героев наградят.
   Остановились. Охранники развернули меня спиной, чтобы я не смогла наблюдать за дезактивацией контура. Я и не претендовала, в отсутствие знаний мысленной формулы вряд ли можно вскрыть установленный сейф. Без лишних комментариев меня пихнули в открывшийся проем и захлопнули дверь.
   Тишина, как синоним моей убежденности в успех предприятия по спасению, длилась недолго.
   Чтобы не стоять на трясущихся ногах, села на корточки и окинула взглядом собравшуюся компанию. Нет, такого я предположить не могла, даже когда псих обещал по одному убивать моих друзей.
   Чувство ужаса и отчаяния охватило мгновенно. До этого момента все было не так серьезно.
   Я виновата в том, что их притащили сюда? А кто, если не я?
   -Легка на помине, - улыбнулся Дацум.
   -А мы все думали, куда тебя спрятали, - Тони сидел рядом с товарищем, прислонившись к стене.
   -Этим лишь бы поязвить, - ко мне подошла Брита и подала руку, чтобы помочь подняться. Я ухватилась за нее.
   Они были тут все. Вся наша группа, которую отправили на Ро Су в качестве лучших студентов. Кроме прорицательницы.
   -Давай осмотрим ее, - подозвал нас Пигр к своему углу, где был брошен один из матрасов.
   -Соник, - жалостливо проблеяла я, натыкаясь на испытующий взгляд парня. Он не ответил.
   Может, он знает?
   Сокурсники могли спокойно перемещаться по комнате, их движения не сковывали заклинания или оковы, но и невзначай брошенного взгляда достаточно, чтобы оценить неприступность вертикальных и горизонтальных поверхностей комнаты. В пол и стены вплетен настолько сложный узор, что сводило зубы от зависти. Надо же было такое придумать!
   -Что за демоны, губу девушке разбили, - покачал головой гном. -Аура истончилась и физические силы на дне. Ты как? Поспишь, может?
   Возмутиться не позволила осведомленность. Кроме как спать ничего не оставалось, потому что, увы, от нас и конкретно от меня, не зависело абсолютно ничего. Целители даже не могли подлатать меня из-за окружающих заклинаний. Магия не работала.
   -Почему вы здесь? - я спрашивала у Пигра и Бриты, потому что они находились ближе всего, но ответил Манук.
   Ответил не сразу -после того, как стало очевидно, что никто не торопится рассказывать о случившемся. Молчание усугубляло и без того гнетущую атмосферу.
   -Айтарин и десяток приспешников. Они не церемонились, - коротко и по делу в стиле нашего дипломата.
   -Но как же?.. В части ведь находились и другие люди. Они в порядке? - всматриваться в лица сокурсников было бессмысленно, они все старались смотреть в пол.
   -Будем надеяться, - тихо сказал Пигр и снова привалился спиной к стене.
   -Силы уходят, демоновы чертежи! - выругался Дацум.
   -Ты как? Не чувствуешь себя хуже? - заволновалась Брита. -Из мальчишек силы так и тянет контур, а меня не трогает.
   -Если бы из нее еще потянули, то упала бы уже, - успокоил Пигр.
   И то верно.
   -Значит, девушек не трогает, - подытожил Тонни. -Лик, ты, может, посмотришь на рисунок опытным взглядом?
   -Что она сделает? Магия демонов отличается от человеческой, - наконец Соник заговорил.
   -И что теперь, смиренно ждать участи в его лапах? Тебя этому учили на факультете боевой магии? - вспыхнула целительница.
   -Давайте не снова?! - взмолился Тонни, перебивая собиравшего ответить Соника. -По третьему кругу слушать одно и то же не охота. Лика, - обращается ко мне, - мы тут уже попробовали, что могли, ничего не получилось. Посмотри и ты. Вдруг?
   Участники спора, если и хотели насупиться, то быстро передумали.
   -Вдруг? - согласилась Брита.
   -Я попробую, но надежды мало, Соник прав.
   Устроившись поудобнее, перестроила зрение и принялась рассматривать чертеж. Сложный состав и богатые функции: купол, чтобы пленные не сбежали, поле на отбор шримов, работающее по принципу магнита, но с условием пола субъекта. Что бы тут еще могли накрутить? Функция слежения и прослушки? Вполне допускаю, камера все-таки, а не комната сестрицы.
   -Что видишь? - ко мне подсел Дацум.
   -То же, что и ты, - вымученно улыбнулась, все еще вглядываясь в цветную сеть опутавших комнату заклинаний. - Тучу линий и ни одной изученной техники. Но давайте рассуждать логически: я определенно вижу шесть разных заклинаний. Подозреваю, среди них есть функция слежки, поэтому, вероятно, за нами наблюдают и слушают.
   -Но это не точно? - уточнил Манук.
   -О какой точности можно говорить? - хмыкнул Соник.
   -Соник, ты можешь себя сдерживать? - снова взбрыкнула Брита. -Мы тут все на нервах. Или ты по какой-то причине страдаешь сильнее остальных?
   Вопрос заинтересовал, и я посмотрела на рыжего. Он действительно вел себя необычно. Необычнее других.
   -А вы правда себя легко сдерживаете? Или не подозреваете причины нашего здесь нахождения?
   Я судорожно сглотнула. Вот он, момент истины.
   -Что ты хочешь сказать? - нахмурился Тонни. -Практика на Ро Су не изобилует безопасностью, мы все это понимали, когда соглашались.
   -И тебе ничего не кажется странным? - поддел Сонник, но натолкнулся на волну недружелюбных гримас. Видимо, боевик достал сегодня сокурсников изрядно.
   Пора сдаваться.
   -Это моя вина, - я сокрушенно опустила голову, готовясь к тумакам со всех сторон.
   -Да, Лика, твоя, - горячо согласился Соник. -А еще моя и всех здесь собравшихся. Неужели вы не видите очевидного?
   Никто не видел или не хотел видеть, на Соника смотрели с настороженностью и ожиданием.
   Боевик прекрасно оценивал реакцию на свои слова, тяжело вздохнул и ссутулился.
   -Поднимите руку те, у кого есть контракт с демоном.
   -Чего? - почти слаженно опешили человека три.
   Соник поднял руку в качестве подсказки. Преодолевая недоумение, следом за ним осторожно подняла руку Брита, потом Тонни и Дацум, Пигр, Манук.
   -Контракт с демоном - явление частое, - Манук опустил руку.
   -Ты что-то знаешь? - я решила спросить прямо. Рыжий явно пытался что-то сказать, но никак не мог подобраться к сути.
   -Знаю, - с прямым выпадом во взгляде.
   Если бы мы только были представлены друг другу, я бы, может, и неправильно восприняла посыл в глазах: в них так много резкости и пустоты. Он имел представление о том, что происходило в доме сумасшедшего демона. Солнце и луна, он точно в курсе!
   -Эта мразь не так давно посетила Ритр, - выплюнул он сквозь зубы с презрением, какое я никогда не могла заподозрить на добром лице молодого человека, -и сразу же навел такого шуму, что дела пришлось засекретить, а свидетелей спрятать. Эриты раз за разом не могли напасть на его след, пока в конце весны не засветился.
   Я закрыла глаза.
   Пещера, грохот камней. Свирепый Ри, ломающий мои кости. Дрожащая няня.
   Вот о чем он говорит.
   -Так что он сделал-то? - первым спросил Пигр.
   -Скорее всего, он собирал живую энергию, к такому выводу пришли эриты. Тел жертв даже не оставалось после его ритуала.
   Уши пронзил визг Ви, закованной в решетке алтаря. Тела действительно не осталось.
   Я сморгнула непрошенные воспоминания и постаралась успокоиться.
   -Но зачем ему контрактники? С нас наоборот меньше силы, -разумно спросил Дацум.
   -Действительно, зачем? - многие поддержали вопрос.
   -И тут есть объяснение, - рыжий нервно взъерошил шевелюру. -Он забирает контракты на себя, убивая других демонов.
   -Что за чушь! - воскликнул Манук. -Демоны не истребляют друг друга ради выгоды.
   -Он делал это не ради выгоды, - тихо выступила я. -Точнее, не только ради нее. Он искал путь вернуть свою сестру, застрявшую в лабиринтах закрытых жертвенников.
   -Чудненько! Заботливый брат! - нервно хихикнула Брита.
   -Почем знаешь? - Пигр смотрел исподлобья.
   -Это ее душа ко мне подселилась.
   -Я так и подумал, -гном зарыл глаза. - Быдрихий ждур! - впервые выругался на родном языке целитель.
   -То есть, он там людей и демонов косил, а она сама выбралась? - Тонни выглядел растерянным и явно не понимал, что сейчас происходит. Или понимал, но совершенно не мог усвоить.
   Она не только сама выбралась, но еще и сама себе тело вернула. Я тяжело вздохнула. Если все так, то психу не сравниться с мозгом своей сестрички.
   -К тебе подселилась душа? -переспросил Соник. -Лика?
   -Сейчас все нормально. Это очень долгая история.
   -Подождите, давайте вернемся к контрактам, - меня спас Дацум. -Если бы все дело было только в сделках, нас бы здесь было раз так в десять больше. На крайняк, не все из нашего состава.
   -Так тут и не все, - заметил Тонни.
   -Прорицательницы нет.
   -А Лика не подняла руку, - поддакнула Брита.
   -Дело не в контрактах, - кивнул Пигр. -И не в силе, сейчас мы почти все на нулях. Есть что-то еще.
   Соник знал, что происходит. Но не понимал почему.
   У меня же имелось представление и целое имя в подозреваемых - Лила. Но зачем ей все это? Должна быть причина, серьезная, весомая причина, из-за которой прорицательница рискнула нашими жизнями. Требовалось время на раздумья, и оно было щедро предоставлено.
   Мы оставались предоставленными сами себе, в камеру никто не врывался, не взламывал замки и контуры, не слышались звуки борьбы. Я прилегла на предложенное плечо Бриты, тихо переговаривающейся с мальчишками, и где-то между умозаключениями и мечтами о спасении дремала. Иногда просыпалась, когда Тонни или Дацум шумно отстаивали свои позиции, но снова проваливалась в липкую дремоту.
   Тело ныло, как после беспощадной тренировки с весом, хотя физически я не выполняла ничего сложного для себя. Возможно, так сказывался короткий захват сущностью и то, что она использовала скрытые резервы человеческой оболочки для своих нужд. Видеть, как демон, использовать магию демонов. Мое тело, что бы она ни говорила тогда, не пригодно для этого. Тем не менее, было бы не так плохо, если бы измотанность не затрагивала ментальную составляющую. Подранная аура не только разрушала психику, но и мешала восстановиться телу, замедляя процесс общей регенерации.
   Если бы Эл оказался тут, сейчас... Привычно обхватила пальцами кулон и замерла. Дом защищен магией! Его координаты скрыты умелым способом, но стоит мне переломить амулет призыва... Почему я не вспомнила раньше? Руки мелко задрожали, сжимая металл. А если я заманю его в ловушку? Если он пострадает из-за меня?
   -Почему ты его не позовешь? -спросил Соник.
   Я открыла глаза, боевик сидел совсем рядом. На мой немой вопрос кивает на амулет. Понятно, знает.
   -Следишь? - я спрятала кулон за шиворот.
   -Да, - вяло улыбается.
   -Я не хочу, чтобы с ним что-то случилось из-за меня, - признаю неохотно под любопытными взглядами сокурсников, не понимающими, о чем идет речь.
   -Ну да, - протягивает рыжий. -Есть вариант, что живыми мы отсюда не уйдем. Но будь я на его месте, с ума бы сходил от неизвестности, рвал бы на себе волосы, пытаясь найти лазейку, - Соник меланхолично срывал заусенцы до крови и смотрел в пол. -Ты его защитишь, а он себе никогда не сможет простить бездействия. Хочешь оставить его с мыслями о том, что он не смог?
   -Это лучше, чем лишиться жизни, - не согласилась я.
   -Да? А ты бы что выбрала на его месте? Такую "жизнь" или попытку?
   Соник оставался неизменным себе и своей точке зрения, зерно которой посеял когда-то и в моей душе. Я могла бы согласиться с ним. И если представить себя на месте Эла, действительно бы сходила с ума от неизвестности и однозначно выбрала бы пресловутую попытку. Только я нахожусь на своем месте, сижу в камере, и могу выбирать подставлять ли спину демона ударам или нет. Простите, сокурсники, я предпочту второй вариант.
   -О чем вы? - оживился Манук. -Ты можешь позвать своего демона?
   Обычно молчаливый дипломат всерьез разволновался, почуяв возможный выход.
   Ни я, ни рыжий боевик не ответили. Соник упрямо смотрел в пол.
   -Если может, но не позвала, значит так надо, - пожала плечами Брита.
   -То есть, можешь?! - не унимался Манук.
   -Слышал же, она не хочет рисковать им, дурья твоя башка, - вступился Дацум.
   -У тебя амулет? - дипломат шарил взглядом в области моей груди. -Я так и думал!
   -Поменьше занимайся такими сложными делами, - не стерпев, огрызнулась.
   Манук за время практики не раз выступал с антиморальными назиданиями и философскими умозаключениями, насквозь пропитанными жаждой выгоды и каким-то низменным чувством трусости, побуждавшим во мне тошноту. Я не претендовала на роль главной идеалистки и защитнице нравов, ни в коем случае. Но даже мне было сложно мириться с его стандартами качества.
   -Век бы слушал. - Мы все обернулись на закрытую дверь камеры, вслушиваясь в голос с той стороны.
   Лица ребят в мгновение стали сосредоточенными, Дацум и Соник подскочили со своих мест.
   -Лика, деточка, ты там как? Скучала? - холод сжал тисками сердце и выморозил враз пересохшие губы на затвердевшем маской лице.
   Нет, не надо. Не надо.
   По спине прокатилась горячая волна, заставившая резко выгнуться - больше от неожиданности, болью Ри пока не пугал.
   -Скоро. Совсем скоро, - пообещал демон. Звуки когтей отчетливо скребли дверь, а по ощущениям - будто голову. -Мы вам всем окажем теплый прием. Друзья Лики - наши друзья. Ты ведь знаешь, - его безумие не пряталось и не стеснялось, интонации помешанного кричали об угрозе. Каждый из нас понимал это, я была уверена.
   -Чертова дура, ты нас угробишь! - крик Манука резанул короткую тишину, когда еще никто не успел прийти в себя.
   Парень резко бросился к моему горлу, всей пятерней пытаясь сорвать амулет.
   -Ты не сможешь! - попытка его остановить осталась незамеченной. Он тянул на себя тонкую цепочку, не желавшую рваться. Метал обдирал загривок, а кулак с плотно зажатой целью, до дурноты давил в трахею. Вокруг мельтешили сокурсники, пытаясь оттащить от меня Манука, но тот не сдавался. Глаза напротив, налитые яростью, где-то на грани разума удивляли. Из-за чего?
   Мои пальцы бессознательно карабкались, пытались ослабить хватку, остро не хватало воздуха.
   Холодный цилиндр надломился. Я бы выругалась, если бы могла в таком положении.
   "Один. Два. Три" - отстраненно отсчитала в голове, уже понимая, чем закончится четвертая секунда после вызова демона. Сокурсник все так же тянул на себя цепочку, не зная того, что активация произошла. Чуть ниже его ладони дрожала моя -с переломленным амулетом, плотно зажатым и спрятанным от глаз.
   Я сама его сломала. Непреднамеренно.
   -Манук, раздери тебя гоблин, что ты творишь?! - в последней попытке вразумить Соник вцепился в плечи парня и потянул вбок, но того, словно, пригвоздили к амулету и отключили функцию разума.
   Краем глаза отследила сгустившуюся мглу и появившегося в ней красноволосого демона. Мы столкнулись взглядами. Элу потребовалась одна секунда, чтобы оценить обстановку и принять решение.
   Соника и Манука буквально сдуло, прилично приложив о стену. Остальные успели отойти подальше, заприметив облако телепорта. Першащее горло тут же схватило кашлем.
   Мне было жаль ни в чем невиноватого боевика, которому досталось только потому что он пытался убрать от меня Манука. Рыжий недовольно сверлил взглядом Эла и одергивал грязную форменную футболку.
   -Дышать можешь? - рука айтарина легла на голову, скользнула вниз, задержалась на шее. Пальцы провели по жалящей ране, оставленной цепочкой.
   Неуверенно кивнула, пробуя органы на работоспособность.
   -Потерпи, тут целительская магия не будет работать, - он снова осторожно коснулся шеи. -Надо убираться, - сообщил чуть громче, чтобы слышали остальные. -И быстро.
   -Предложения? - спросил Дацум, подходя ближе.
   -Лика, ты как? Дай посмотрю, - очнулась Брита, подсаживаясь рядом.
   Ребята засуетились, постепенно отходя от шокирующей сцены.
   Только зря мы все забыли об одном важном факте: за дверью находился Ри. Психопат никуда не торопился и ему, наверняка, понравилось разыгранное представление, потому что до момента вызова Эла он не спешил напоминать о себе.
   Похоже преграду к пленникам он решил вынести с ноги - дверь хлестко шибанулась о стену.
   -А ты рано, - поприветствовал Ри.
   -Обычно так говорят званным гостям, - Эл поднялся и закрыл меня собой.
   -Так ты очень званный гость, мы без тебя и начать-то не можем. Разве что, рановато.
   -Тогда, не обессудь, попозже загляну. Через час? Или два? Успеете подготовиться?
   -Как же я могу тебя и отпустить, - мечтательно улыбался Ри. -Да еще и не одного, полагаю? Да вот такое дело: не смогут студентики выбраться из дома без разрешения Хозяина. Есть нюанс, да, контракт называется.
   -У меня такого пункта в контракте не было, - отозвался Соник.
   -Было, не было, - передразнил его Ри. -Теперь есть. Проверять не рискуй.
   Ри пугал меня своей обманчивой сдержанностью. Уж я прекрасно знала, что перемены настроения его накрывают, как внезапный шторм, сносящий все подряд. Или сравнение с пожаром будет более точным?
   -Ой, а кто это у нас боится? - демон нагнулся, заглядывая за Эла. -Наша маленькая принцесса! Страшно тебе?
   Эл выставил левую руку в сторону, давая понять, что контакт запрещен. Рядом сидящая Брита напряглась, непроизвольно сжала кулаки. Я решила не отвечать и смотреть в сторону.
   Можно предположить, что Ри заявился в подвал ради того, чтобы отвесить пару колкостей и запугать. Можно, почему бы и нет? Поступкам психически нездорового демона найти объяснение легко - все дело в болезни, но ситуация повторялась из раза в раз. Взять кладбище или пещеру, Ри добивался лишь одного - появления Эла. Почему нынешняя встреча должна стать исключением?
   "А ты рано" - сказал Ри вместо приветствия. И соврал. Не рано, вовремя, в самое что ни на есть спланированное время. Эла хотели устранить заранее, чтобы не мешал проведению ритуалов Хозяину в неподходящий момент.
   Подозрения подтвердили несколько амбалов, увешанных оружием, они заполнили открытый проем двери, с намеком на то, что выбраться из комнаты не представляется возможным.
   А нам нужно из нее выбраться?
   Все внутри меня собралось, мозг с невероятной скоростью анализировал данные, пытаясь прийти к заключению.
   Эл не пришел бы сюда один, он не глупец. Значит ли это, что вскоре должны подоспеть остальные? Значит ли это, что они не могут подоспеть?
   -Сюда нельзя попасть? - я коснулась ноги Эла, привлекая внимание.
   -Не в эту комнату, - кивнул айтарин.
   -Работает только прицельный вызов, - заботливо поделился информацией Ри. -Ты все прекрасно поняла. Но выйти отсюда можно в единственном случае и то, не всем.
   Я не видела его лица, но была уверена - демон улыбается.
   -Много болтаешь, - резко одернул женский голос.
   Яйя грациозно прошла внутрь и брезгливо осмотрелась. Я не ожидала увидеть ее так скоро, да еще и свободно разгуливающей по дому. Надеюсь, ее план двигается по намеченному пути. И надеюсь, она не обманет.
   -Я увожу пленников, а вы тут можете развлекаться сколько угодно. Одному из вас из комнаты не выйти, - предупредила она, оценивающе рассматривая мужчин. -Поднимаемся, - обратилась к моим сокурсникам, - и помним, что фокусы хорошим не заканчиваются.
   Ребята начали переглядываться, непонимание сквозило на лицах.
   -Помочь? - ее глаза сверкнули.
   Манука вынесло из помещения в три секунды, безжалостно протащив по полу, не заботясь об углах о косяках.
   Стыдно, но жалость к парню снова не проснулась.
   Яйя выглядела злой и недовольной, а еще напоминала капризную девчонку, которой быстро не выдали запрошенную игрушку. К тому же у этой девчонки была невероятная сила, корой она не стеснялась пользоваться, чтобы доказать свое превосходство.
   Мы поднимались с пола, охрана организовала небольшой живой коридор.
   -Лика, - Эл взял мою руку и осторожно сжал пальцы. -Ларртарос, - сказал как можно тише.
   Что? Ларртарос? Ты это мне хочешь сказать сейчас? Ларртарос?!
   -Увидимся позже, - ободряюще улыбнулся и легко коснулся губами лба. -Иди.
   Я оборачивалась, все время оборачивалась, пока нас всех не вывели и дверь не захлопнулась. Он остался там один против четверых. В помещении, где не работает магия. Что же мне делать?!
   -Я тебя прикончу! - завизжала я и набросилась на виновного. Я била Манука как могла, колотила по нему руками у кулаками, пыталась дотянуться ногами. Во мне кипела такая ярость, которую невозможно ничем заглушить, которая убивала всякий человеческий облик и намек на здравомыслие. Контроль? Разум? Красная пелена перед глазами застилала все вокруг. Манук не сопротивлялся. Сиюмитнутное желание выбросило за пределы гумманости и накачало откровенной ненавистью. Еще никогда я не была так близка к желанию нанести серьезный вред человеку.
   Из-за него! Все из-за него! Я же не хотела ломать амулет!
   -Довольно, - рыкнула Яйя.
   Меня отшвырнуло в сторону. Ободранные ладони и больно ушибленное колено подействовали отрезвляюще. В голове прояснилось.
   Яйя возвышалась грозной статуей. Короткое терпение явно заканчивалось, и она несильно пнула меня носком ботинка в голень:
   -Подниматься будешь? - не забыв добавить недовольства в голос.
   На предложение помощи не походило и я, покряхтев, встала на ноги. Колено тут же заныло.
   Оправила растрепанные волосы и с недоумением посмотрела на девушку. Если это часть плана, то мне он не нравится.
   -Глупый? - неожиданно спросила она, повернув голову вбок. Дацум геройским образом решил вступиться за меня, но тут же был повязан магическими путами, плотно спеленавшими руки. Он неуверенно балансировал на свих двоих, чудом сохраняя равновесие. -У вас ни у кого нет резерва силы, на что ты рассчитывал? Или мне напомнить, как легко с вами разделались, даже при наличии шримов? -Яйя довольно хмыкнула, получив полный бешенства взгляд от студентов. -Ведите. Я замыкаю, - дала команду двум охранникам.
   Рыжая шла позади меня, отставая ровно на один шаг. Стоило мне обернуться, чтобы взглянуть на нее, она тут же отрицательно качала головой - не нагнетай, не задавай вопросов, не подавай голоса. Ничего не оставалось, кроме как слушаться.
   Ребята, как безвольные куклы, выстроившиеся в одну линию, плелись вперед. Наверняка, в голове каждого из них зрел план. Кому бы понравилось такое обращение с выпускником Университета магии? Кого бы из студентов так легко повязали? Гордость крошили каблуком, стирая в песок. Я даже представить себе не могу, что они чувствуют и на что могут надеяться в данной ситуации. Но все это не было поводом для того, чтобы Манук позволил себе напасть на меня. Страх ужасен и велик. Страх фантомен и многолик. Он играет наравне с подлостью, он может парализовать, а может дать небывалую силу. Я знаю. Потому что боюсь слишком часто, чтобы с лихвой вкусить все его стороны и насытиться до оцепенения. Я и сейчас боюсь.
   В тот момент, когда в своих заключениях я дошла до того, чтобы простить Манука, мне снова неожиданно досталось.
   Яйя грубо, без предупреждения, дернула меня за плечо, разворачивая к себе лицом.
   -Да как ты смеешь?! - ни с того, ни с сего крикнула она и вкатила мне вполне реальную пощечину. По той же стороне, где уже была разбита губа. Звезды заплясали в глазах лихорадочными вспышками, а я только и смогла, что зажмуриться и закусить язык, переживая боль.
   Демон тебя побери! Ты хоть знаешь, что человеческая оболочка крайне уязвима и нашпигована нервными окончаниями, а механическое воздействие, приправленное толикой силы, наносит вред?!
   Пока я пыталась опомниться и сообразить, что происходит, бывшая сущность подхватила меня под локоть. Другой рукой она деловито открывала одну из дверей, у которых мы так кстати остановились. Без магии. Обычный замок.
   -За полчаса придешь в себя! - неистово выпалила мне в лицо и впихнула в открывшийся темный проем.
   Все произошло настолько стремительно, что я едва успела заметить растерянные лица сокурсников и подобравшихся охранников, готовых подавить мятеж в зачатке. И то, как Яйя что-то швырнула к моим ногам.
   Хлопнувшая дверь почти заглушила металлическое бряцанье по полу. Я осталась в кромешной темноте.
   Вдох. Выдох. Это ее план.
   У меня есть полчаса, вряд ли предупреждение не имело смысловой нагрузки. Только на что?
   Опустилась на корточки и принялась ощупывать гладкий холодный пол. Скоро у меня в руках оказался туго перевязанный мешочек, концы шнуровки были пережаты маленькими металлическим шариками, по звуку которых я определила направление падения передачки.
   Для вызова хотя бы небольшого пульсара, нужны силы, а их не было, поэтому я кое-как впотьмах справилась со шнуровкой и с опаской запустила пальцы в мешочек.
   Солнце и луна, их и без света ни с чем не спутать! Несколько кусков мела и амулет на шримы, пульсирующий в пальцах при соприкосновении! Не теряя драгоценного времени, вытащила амулет и повесила его на шею. Тело окутало столь необходимым теплом. На секунду я довольно зажмурилась, ощущая, как шримы медленно заполняют истощившийся резерв.
   Мел. Отличное решение. Чем еще может быть полезен теоретик, как не способностью рисовать хорошие контуры? Дело за мной. Чертеж должен принести пользу. Чертеж должен помочь нам выбраться отсюда. Чертеж должен вызвать того, кто нам поможет.
   Ларр.
   Ларртарос. Полное имя Ларра - Ларртарос. Не то, чтобы это было каким-то знамением или неожиданным осознанием. Просто все сложилось в цельную картинку по кусочкам.
   Серьезно, как Эл мог такое предугадать?
   Над головой зажегся бледный светлячок. Я чуть не хлопнула в ладоши: комната для чертежа подходила идеально! Ровный черный пол, никаких внешних заклинаний и подходящая площадь.
   Яйя просчитала и это. Не устаю удивляться демонам!
  Порядок действий я понимала: сначала нужно выставить скрывающий контур и только после чертеж вызова. И все бы ничего, но время ограничено и обе схемы сложны в исполнении, а уж сколько энергии жрут! А если не успею? А если шримов в амулете не достаточно? Тогда все пойдет под откос.

Я нервно жевала губы, принимая решение. Сначала нарисую вызов, потом скрывающий контур. Активацию придется делать практически одновременную, чтобы всплеск от вызова остался незамеченным. Без связки в рисунках не обойтись. Активация одного контура запустит другой. Доля секунд запросто может выдать меня демонам, но другого варианта не находилось.

Быстро, отработанными движениями сделала разметки для чертежей и принялась рисовать, идя от центра, поочередно заполняя знаками внешние контуры, закрывая их кругами, плавными или строгими линиями в зависимости от значения символа.

Не так давно я уже практиковалась со скрывающим контуром, о нем попросила Лила, когда мы спустились на площадку для разговора по душам. Не смотря на сумбурность и поспешность диалога, ее слова я помнила отчетливо. И с тех пор, как лучшие студенты Университета оказались в заточении, прокручивала их в голове регулярно.

Демоны ищут способ получать неисчерпаемую энергию. Не чураются приносить в жертву сородичей. Массово заключают контракты. И да, Лила была права, я действительно удивилась, узнав сколько знакомых людей согласились на сделку. Ни много ни мало - все лучшие студенты, как минимум.

Интересно, когда Яйя перестала быть для брата целью, обернувшись средством? В какой момент в голове нездорового демона перемкнуло, и он решил "принести пользу" миру? И почему так легко стереть грань эксперимента, превратив его в убийства? Уверена, целителям работы не на один месяц подкинут, когда удастся схватить этого психа.

Руки проворно передвигались по полу, кожу по ребру ладони я давно уже содрала и натерла выступающую на запястье кость. Обычно для долгих чертежей теоретикам полагалось надевать специальную перчатку, оберегающую от травм, но условия нынче не позволяют. От напряжения тело мелко дрожало, ушибленное колено ныло, и я не сразу поняла, что спину мелко покалывает, словно иголочками. Разогнулась, разминая поясницу - безрезультатно. На боль или влияние Ри не походило - ощущения были...как будто мурашки, теплые мурашки внутри шрама. Предупреждение от демона? Нет, все совсем иначе, пусть сердце и сжалось, ожидая атаки. Драгоценные секунды утекали, и я поспешно одернула себя, вновь настраиваясь на чертеж. Сейчас нет ничего более важного. Нельзя ошибиться или промедлить. Гребаный псих постарался и выставил на кон как людей, так и демонов. Очевидно, что при столь высоких ставках проигрывать он не намерен.

Почти готово. Еще раз проверила правильность написания имени в начерченном эннеангле, чтобы по ошибке не вызвать чужака и замерла, крепко сжимая амулет на шримы. Только бы хватило, пожалуйста.

Встала за край внешнего контура.

Они вспыхнули почти одновременно: чертеж вызова полыхнул синим столбом, и поверх него легло сиреневое марево скрывающего контура. Есть! Хватило!

Соткавшийся туман внутри рисунка выпустил из себя беловолосого статного мужчину, и в кои-то веки я была ему рада.

Ларру потребовалось секунд шесть, чтобы оценить обстановку и сделать предупреждающий жест: не приближайся. Другая рука была напряжена и как будто удерживала тот самый туман, из которого он появился. Внезапно он начал ею вращать по кругу, раздвигая края телепортационной воронки. Ему явно приходилось прикладывать усилия, будто в соперниках не электрические частицы, а тугой резиновый обруч, который нужно увеличить в объемах.

Я внимательно следила за происходящим, абсолютно в нем не разбираясь. Что делал мамин ухажер, для меня оставалось загадкой до тех пор, пока из рамки не появилась первая фигура, вторая, третья, четвертая... Солнце и луна, айтарин использовал именной контур вызова в качестве обычного телепорта, чтобы провести сюда небольшой спасательный отряд.

В этот дом со скрытыми координатами действительно иного пути не было. Выходит, все только и ждали момента, когда я смогу активировать именной вызов. А если бы не получилось? Если бы не сложилось?

Мужчины быстро занимали строй внутри скрывающего контура, плотно становясь друг к другу, экономя небольшое пространство. Не эриты. По крайней мере, не человеческие эриты.

Темно-серая форма из плотной ткани выглядела свободной и удобной и защищала даже шею. Некоторые из появляющихся боевиков имели длинные волосы, убранные в пучки, кто-то был коротко стрижен, но все как на подбор статны и привлекательны. Демоны, что с них взять.

Двадцать. Мне кажется, сопротивление бесполезно.

-Ты молодец, - улыбнулся Ларр, когда телепорт схлопнулся, и он принялся за зачистку внутреннего рисунка, предварительно разомкнув связь со вторым.

Из-за скрывающего контура мне не было слышно слов, но фраза легко читалась по губам.

Когда бы голова не была занята тяжелыми мыслями, мне, может быть, и пришлась бы по вкусу похвала от строгого демона.

-Надо найти Эла, он остался с Ри и еще с тремя. Он может пострадать.

Плевать, что фраза звучит жалко и истерично. Под ребрами ныло предчувствие беды, и я никак не могла утолить свой страх, кроме как увидеть его живым. Желательно прямо сейчас.

-Да, -коротко кивнул Ларр.

Мужчины задвигались.

Дверь с механическим замком спокойно отворилась, словно Яйя не запирала ее на ключ. Двое боевиков бесшумными тенями заняли позиции по разные стороны от проема, проверяя коридор.

-Скорее всего, все силы брошены в место проведения ритуала. Ты знаешь, где он может происходить? - Ларр не торопился стирать скрывающий контур, но вышел за его пределы, становясь рядом со мной.

-Видела, что в доме три этажа, возможно, внизу, на этом этаже, или в подвале. Или есть еще подземный ход.

-Понятно, - остановил поток предположений. -Найдем.

-Надо найти Эла, - снова напомнила я.

-Выходим, - сказал один из демонов.

С нами остался один из боевиков, все остальные скрылись из виду, расходясь в разные стороны коридора. Ларр зачистил контур под мой нетерпеливый взгляд и снова кивнул - идем дальше.

Первым вышел оставшийся с нами мужчина, затем Ларр и в конце я.

-Туда, - махнула рукой влево, откуда нас привели с сокурсниками, и припустила, не дожидаясь разрешения.

Идти недалеко и сопротивления действительно не предвиделось. Мы миновали несколько распахнутых дверей и подошли к нужной, где уже стояли двое в серой форме. Они пытались разобраться с магическим замком аккуратно, не спровоцировав активацию ловушек. Задача оказалась сложной. Боевики натужно соображали, листали и увеличивали схемы, отраженные внутри сферы, что раскинулась перед их глазами. Несколько раз переглядывались с сосредоточенным видом и отрицательно кивали.

Я мялась с ноги на ногу. Если они открыли предыдущие замки, то должны справиться и с этим.

-Он открывается только с внешней стороны, - молчание стало невыносимым. -Внутри я видела шесть разных нитей.

-Что еще? - вежливо, но не особо интересуясь, уточнил один из них.

-В комнату можно попасть только прицельным вызовом, так сказал один из них. Там Эл, - на всякий случай предупредила я, чтобы они поняли, насколько важно ее открыть. -Может, он слышит нас?

-Мы звали, не отвечают, - после секундной заминки ответил второй.

Холод ударил под дых и растекся в желудке. Не может быть.

-Эл, - я прильнула к двери. -Эл, слышишь меня? Мы тут. А ты? Ты там? - язык вяло двигался, немея от дурноты.

-Так, спокойно, - Ларр потянул меня за плечо, заставляя обернуться. -Ты в эту комнату вызвала его амулетом?

Да.

-Ломай амулет, - отреагировал боевик, в его глазах блеснула идея, тут же заражая надеждой.

Не медля ни мгновения, подцепила железку из-под ворота и переломила ее пополам.

-Вижу-вижу, - воодушевился второй. -Ломай еще.

Его схемы в сфере задвигались, пошли волнами. Я снова и снова ломала амулет, создавая эффект разрыва пространства, за который уцепились мужчины и теперь пытались скопировать принцип для взлома.

Из открытой двери в нос ударил мерзкий запах гнили и дыма.

И я бы рванула первой, но было страшно увидеть то, что внутри. Когда я последней перешагнула порог, мысли покинули разум, все внутренности сжались.

Ларр сел рядом с лежащим на полу Элом и быстро ощупывал его, проверял показатели. Вокруг растеклась небольшая лужица крови. "Умер" - пронеслось где-то далеко в мозгу. Я зажала рот рукой, чтобы не закричать.

-Выносим, быстрее! Живой!

Способность мыслить еще не вернулась, я интуитивно отшатнулась к стене, пропуская мужчин, несущих на руках бессознательного Эла. Его голова безвольно качалась, волосы покрылись новым оттенком красного.

Живой.

Я тихо села у его ног, обхватывая щиколотки, потому что за руки взять не могла. И молча ждала, когда Ларр и трое боевиков закончат целительские манипуляции. Они останавливали кровь, делились энергией, сращивали раны.

"Живой" - в сотый раз раздавалось в ушах. Я почти ничего не видела из-за застилающих глаза слез, хоть и неотрывно вглядывалась в бледное лицо.

-Не плачь,- вдруг тихо сказал Эл. И я разрыдалась.

Мужчины прислонили раненного к стене, помогая приподняться и опереться на нее. Выглядел он пугающе жутко. Измотан, щеки впали, под глазами угадываются темные круги, скрытые кровавыми разводами, одежда выпачкана и порвана, на шее следы от ожогов.

Видеть его таким тяжело. Сердце разрывается на части от боли и осознания того, что я ничем не могу помочь и облегчить участь. За ребрами ноет вяжущее чувство безысходности и вины за то, что все случилось из-за меня, за то, что со мной в отличие от него, все в порядке.

Эл старается ободряюще улыбнуться и дотронуться дрожащей рукой до моей щеки.

Слабый, почти поверженный, нуждающийся в помощи. Голова пустеет, и остается одинокий страх за близкого, которого я чуть не потеряла. Он настолько сильный и густой, что продраться сквозь него невозможно, да и не хочется. Сейчас вообще ничего не хочется кроме того, чтобы сказать кое-что очень важное. То, что я могла бы и не успеть сказать, если бы мы пришли позднее. А ведь невероятно важно, чтобы он знал об этом. Или мне важнее сказать, выпустить на волю слова, которым вдруг стало тесно внутри? Они все сотканы из страха потери, они им вызволены из глубин сознания, раскрыты, распакованы и, наконец, приняты.

-Я правда тебя люблю, - всхлипнула я.

-Правда?- хрипло поддел демон, из-под ресниц разглядывая мое лицо. Легкая улыбка приподнимает правый уголок рта.

-Правда. - Я боюсь до него дотрагиваться, он выглядит невероятно хрупким. Осторожно беру за руку и медленно передаю ему энергию, которую черпаю из амулета. На удивление, в этот раз процесс дается легче обычного и не требуется усилий. Эл закрывает глаза, все еще улыбаясь.

-Так, дальше вы сами, - тихо сказал один взломщик, прерывая романтическую сцену. -Лучше оставайтесь здесь, мы потом вас заберем.

-Позовите, когда будут ломать алтарь, - попросил Эл.

-Договорились.

-Зачем тебе? - удивилась я, провожая взглядом бойцов.

-Когда-то я ради этого начинал свой план, - ухмыльнулся демон. -Не могу пропустить апогей. А потом рвану к няне, хочу увидеть, как к ней возвращаются силы.

Понимаю.

Ларру быстро надоел разговор и он решил осмотреть комнату, откуда извлекли Эла.

-Ты его все-таки сделал, - довольно крикнул из комнаты мамин ухажер, спустя некоторое время.

И если до этого меня пугала мысль вновь вернуться в страшное помещение, то сейчас я рванула в него со всей прытью, на которую была способна.

Тогда я не придала значение деталям, открывшаяся дверь нужна была единственно для спасения Эла. И вот теперь можно смотреть и не верить глазам.

-Это что? Прах? - пол устлан серым песком с четкими следами подошв поверх. Все так же пахло гнилью и дымом. Светлые стены поражены копотью и брызгами крови. Так много крови. Тошнота подкатила к горлу.

-Да, - Ларр, как всегда, лаконичен и скуп. -Прах.

И тут мне вспомнилось странное ощущение по спине, когда я рисовала контуры.

-Ри? - я вернулась к Элу, чтобы задать этот вопрос.

Эл качнул головой, подтверждая.

-Это от Ри?.. - все еще не веря, уточнила. Осторожно коснулась спины отведенной назад рукой. Конечно, я ничего не почувствую. Но смерть владельца метки означает только одно.

"Спасибо" будет уместно? Или лучше промолчать? Смерть даже такого подонка, как Ри, это не повод для радости. Облегчение, верное слово. Больше никаких угроз. Больше никаких рубашек с воротом. Черт побери, я ненормальная, может, но как тут не радоваться?

-Убийство двух и более демонов, - Ларр сел на корточки у стены напротив. -Тебе, как минимум, закроют выезд из Засса на два года, даже учитывая ситуацию с самообороной. По убитым весной наемникам еще не истек срок давности.

-Да, знаю. Но вариантов особо не было, как понимаешь.

-А если спрятать следы убийства? - не подозревала в себе преступные мысли ранее.

-Демоны-следователи это не ваши эриты, всю память наизнанку вывернут при дознании. Скрывать не только бессмысленно, но и чревато, - спокойно поведал Эл.

Он словно и не волновался о предстоящем наказании.

-Я не знала, что у вас есть наказание за убийства. Вы же демоны.

-Есть, скажем, лимит на определенные виды убийства внутри нашей расы. Порядки и законы всем нужны, мы не исключение.

   -Есть, скажем, лимит на определенные виды убийства внутри нашей расы. Порядки и законы всем нужны, мы не исключение, - Эл вдруг странно оскалился и посмотрел на Ларра.
   И нет, дело было не в каких-то намеках. На лице красноволосого блуждала шальная улыбка, зеркальным образом отразившаяся у Ларра.
   Демоны смотрели друг на друга, и их лица менялись. Без слов, очевидно, думая об одном и том же. Глаза прищурились, губы борются с ухмылкой, от беззвучного смеха дрожат плечи. Я наблюдала за ними, молча, боясь разрушить нечто общее и важное. Они радовались. Только чему?
   Эл прикрыл ладонью рот, не то пряча ухмылку, не то пытаясь удержать ее. Не вышло. Ларр рассмеялся в голос первым, заваливаясь на бок. Смеется он громко, почти лает. Не пугающе, но я боюсь. Они оба заливаются сумасшедшим смехом, как в агонии, на глазах проступает влага, а они все не могут остановиться. Сталкиваются взглядами и снова заходятся в неестественном хохоте, все больше напоминающем истерику двух взрослых мужчин.
   Когда я это поняла, стало совсем не смешно. Эл и Ларр не могли поверить, что все закончилось. Их нервное напряжение достигло того уровня, когда просто так избавиться от него невозможно. Они не могли выдохнуть и сказать: "Солнце и луна, все закончилось. Ура!".
   Я села рядом с Элом и взяла его ладонь в свои. Смех прекратился. На меня смотрели болезненные и уставшие глаза.
   Наверное, не нужно ни о чем спрашивать, пока сам не расскажет.
   Однажды, может быть, он все-таки решится поделиться, как проходил через это невероятное испытание. Я могу лишь догадываться о трудностях, что выпали на его пути. Что скрывается за короткими фразами о похищенной душе няни и попытками найти виновного? Последние месяцы дались мне тяжело, но вряд ли они хоть как-то сопоставимы с проблемами Эла. Смотря на двух затихших айтаринов, я могла думать лишь о том, как многого не знаю и насколько мои трагедии, должно быть, незначительны.
  По крайней мере, у меня не возникало потребности сбросить напряжение таким образом. Возможно, я просто не умела этого делать.

Как только бойцы сняли защитные контуры с дома, где укрывался сумасшедший со своей бандой, в него хлынули эриты и целители. Они ходили по коридору, оцепив каждую комнату, снимали показатели, их сферы постоянно записывали происходящие. Ларра и Эла попросили на аудиенцию в помещение с прахом убитых, и я осталась одна. Закрытая дверь, у которой мне пришлось сидеть, нервировала, однако ловушка больше не работала и объективных причин для переживаний не оставалось.

Тут меня и нашел господин Крэ. Он явился в сопровождении небольшой свиты и сразу же принялся раздавать указания относительно моего срочного допроса непосредственно в Следственном Управлении. Он размахивал какими-то бумагами и снова пугал заключением под стражу. Я совершенно ничего не понимала в его скоропалительной речи, но очень внимательно старалась вникнуть в суть претензий, поэтому поднялась, не отводя от него настороженного взгляда. Мое сосредоточенное лицо, несомненно, раздражало. Похоже, следователь был уверен в моей виновности по делу и считал вопрос решенным.

-Зачем Вы пугаете ребенка? - Ларр вышел из комнаты.

Господин Крэ оценил демона и, с плохо скрываемым раздражением, спросил:

-С кем имею честь?

-Я ходатай этой юной особы, - Ларр засунул руку во внутренний карман жакета и извлек сложенный вчетверо листок, расправил его. Снизу разместилась размашистая подпись мамы.

-Госпоже Ларье уже назначен королевский ходатай, прошу прощения, - едва взглянул на бумагу следователь.

-Прошу прощения, - безэмоционально произнес Ларр, - но Вы не увидели дату документа.

Я тоже засунула нос в развернутый лист - датировано весной, когда завязалась история с дядей Зарином. Хм, полагаю, теперь со следователем общаться станет куда приятней. Вон как желваки заходили, но держится, молчит, обдумывает.

-Проблема межрасовая, как понимаете. Поэтому процесс будет двусторонним.

-Я в курсе процедур, - оборвал Ларра следователь. -Что ж, тогда до встречи, ждите уведомления.

Задерживаться господин Крэ не стал, не смотря на разведенную до этого бурную деятельность, направился в сторону лестницы. У него и без меня работы полно.

-Он считает, что я виновна, - поделилась заключениями с маминым ухажером.

-Он собрал приличное досье из доказательств, основания есть. Но он не в курсе, что в тебе жил подселенец, который мог контролировать тело. Вопрос несложный: дадим заключение целителей и показания сущности.

-А если она не захочет рассказывать? - характер у Яйи не очень компромиссный.

-Этого у нее спрашивать не будут.

В голове всплыла абстрактная картинка с процедурой допроса, в фантазиях она выглядела жестокой. Плечи передернуло.

-Мне надо вернуться, будь здесь. Если что, у меня хороший слух, зови.

У всех демонов хороший слух, я знаю.

-Угу, - кивнула, снова прилипая к прохладной стене.

По коридору то и дело кто-то проходил, одиночество мне не грозило. Но ни одного знакомого лица не встретилось. Я тревожилась за однокурсников и почему-то больше всех за Лилу. В голову к людям, как к демонам, для дачи показаний не залезают, однако если допросить психа и Яйю, может сложиться так, что девушку обвинят. И по человеческим законам, ее вряд ли быстро выпустят на свободу.

-Все в порядке? - Эл вышел через полчаса, уже заметно живее, чем был. Следом появились Ларр и еще два демона.

-А ты? - легонько коснулся макушки, проводя по волосам. -Не волнуйся, все почти закончилось, остались формальности.

Тяжелый вздох вырвался без спросу.

-Мне надо найти одноклассников.

-Так ты не за меня переживала, - мягко и немного разочаровано улыбнулся Эл.

-Нет, не так, просто...

Я хотела удостовериться, что с ними все в порядке. И поговорить с Лилой, чего озвучивать точно не нужно. Мало того, что у слушающих нас демонов могли возникнуть резонные подозрения, так еще и у Эла остались ко мне заданные вопросы без ответов: "Кто она?", "Она стоила того, чтобы закрывать ее спиной во время смертельного удара? Ты бы не выжила, будь удар не от Ри, но ты даже не задумалась". Тогда, во время восстановления, мне удалось их проигнорировать, пролепетав что-то про "просто инстинкт, просто так получилось".

"Просто, просто, просто" - я оправдывалась. Лила, как и я, попала в капкан. Разве что из моего капкана можно было выбраться. Она же угодила так, чтобы насовсем и без возможности помощи со стороны. Волей-неволей я чувствовала себя соучастницей ее страданий, хотя это было ложью. Мне казалось, что мы обе жертвы, только она пытается выжить в одиночку. А я не могла бросить ее, потому что знала, какого это, когда ты остаешься один на один с ситуацией, из которой нет выхода. Умники любят поговорить о том, что выход есть всегда. Но изменение отношения к ситуации - это не выход и никогда им не станет. Это как если бы ты лежал в глубоком колодце под землей и утешал себя тем, что и так отлично. Темнота дает ощущение покоя, запах сырости со временем не будет ощущаться, а самого тебя когда-нибудь вытащат. Когда-нибудь.

Я чувствовала в себе потребность помочь, хотя ее мотивы могли бы напугать. Я их не знала.

Наверное, эмоции были слишком сильными, потому что Эл взял меня за руку и сказал короткое "Пойдем", предварительно уточнив у рядом стоящего боевика, где могут находиться студенты.

Два пролета и коридор. Большой зал с алтарем в центре. Увидеть его вновь неприятно, но сейчас я испытывала скорее чувство торжества. Сам по себе алтарь угрозы не нес, он ее олицетворял. Ребята стояли в углу и, завидев приближающуюся меня, безумно обрадовались. Брита побежала навстречу и крепко сжала меня в объятиях.

-Не подозревала в тебе столько нежности, - я похлопала девушку по спине, обескураженная проявлением чувств. -Но я тоже рада, что с тобой все хорошо. Со всеми, - я пробежалась взглядом по малочисленной группе, стоявшей особняком от развернувшейся следственной операции.

-Я прошу прощения, - громко и напоказ сказал Манук под прицелом молчания остальных ребят.

Видимо, нарочитой уверенностью он хотел добавить себе значимости и храбрости, а еще сделать вид, что ситуация под контролем и лица он не потерял.

-Не очень похоже на искренние извинения перед девушкой, которую ты душил, - хмыкнул Соник.

-Черт! - выругался дипломат себе под нос. -Извини, ладно? Это было состояние аффекта, я не мог себя контролировать. Мне жаль.

-Принимается, - солгала я, чтобы не нарушать атмосферу победы. Кто бы такое смог простить?

-Студенты, - к нам подошел широкоплечий демон. Судя по тому, как уважительно ему кивнул Эл - социально значимый демон. Достает из внутреннего кармана удостоверение со снимком. -Я Главный следователь со стороны демонов. Называйте меня Зурн.

-Здравствуйте, - не в унисон ответили студенты, рассматривая карточку.

-Хочу с каждым из вас поговорить для дачи показаний. Не против?

Все, конечно же, согласны, но Главный следователь не услышал подтверждений. Он вдруг прижал два пальца к виску и сделался невероятно серьезным. Все разом поняли, произошло что-то страшное.

-...! - выругался на родном языке самым грязным образом. Резко обернулся и крикнул двум бойцам, чтобы немедленно следовали за ним.

-Что? - коротко спросил Эл.

-Покончил собой. Дело - дрянь. Пойдешь?

-Да, - поспешно ответил красноволосый и обратился ко мне, - будь на виду, я скоро.

Я успела только дважды моргнуть, а демонов уже и след простыл. Вот это да.

-Что за фигня, - протянул Дацум, озвучивая общее мнение. -Нормально закончить расследование не могли что ли? Как там за ним смотрели?

Убил себя, чтобы замести следы? Потому что трус? Или его убили? А если?..

-Ребят, я пойду кое-что узнаю, - крикнула уже, убегая.

Нужно было срочно найти прорицательницу. Поиски осложнялись тем, что я не могла ни у кого спросить напрямую или послать летучку, чтобы не скомпрометировать себя лишний раз. Логично было бы предположить, на что я и надеялась, что Лилу не станут задерживать до выяснения обстоятельств, а это значит, что она не заперта и не под стражей.

Я дважды оббежала этаж, поднялась выше, потом спустилась. Эритов и демонов напрягала моя беготня, и мне начали задавать вопросы, на которые пришлось отвечать общими словами "ищу однокурсницу". Наконец, один из демонов дал ориентир: "Там какая-то угрюмая сидит под лестницей".

Лила и правда сидела под лестницей на последнем этаже, наполовину скрытая тенью. Я вымоталась и сбила дыхание, пока ее искала, поэтому молча устроилась рядом, переводя дух.

-Он умер, знаешь?

-Да, она и меня хочет убить, - прорицательница была совершенно спокойна.

-Она? - переспросила. Значит, убили. - Не ты?

-Нет, - мне почудилось, что она улыбнулась. -Есть такие женщины, у них цель стоит на первом месте. Они ее добиваются любыми способами, обходят любые преграды, как будто их и нет. Вроде и не самые плохие качества, так ведь? Но везде есть черта. Но она и черты не заметила.

-Ты знаешь, кто она? - шепотом спросила я, боясь, что нас могут услышать.

Ее подбородок мягко склонился к груди, кивнула.

-Я не могу сказать, еще не время.

-Лила, какое еще время? Она убийца! - все так же шепотом. - Какую еще черту она перешагнет?

-Она должна ее еще раз перешагнуть, чтобы события могли развиваться дальше.

-Солнце и луна, какой бред.

Мы некоторое время не разговаривали. А я обдумывала верна ли догадка, что прорицательница говорит о Яйе. Она, наверное, могла бы.

-Я каждый день прокручивала в голове десятки сценариев нашего диалога. Ни один не был похож на этот.

-Мне иногда жалко тебя, - тихо проговорила Лила. -Лишь иногда.

-Почему? Я умру?

-Когда-нибудь умрешь, - она ответила точно так, как я и думала. -Но не скоро. Наверное, поэтому жалеть тебя бессмысленно. У тебя сложная жизнь, которую ты себе не выбирала, и испытания еще не закончились. Но потом ты будешь счастлива со своим демоном. Так что, потерпи немного.

-А ты?

-Что тебе до меня? - удивилась она.

-Может, звучит странно, но я хочу, чтобы у тебя все было хорошо.

-Вот это ирония, - хмыкнула прорицательница, не сдержавшись. -Ты правда милая, пусть и прячешься за иголками. Тебе пора, иди.

-В смысле? - вроде нормально же разговаривали.

-Иди, мне нужно побыть здесь одной еще некоторое время.

-Я тебя тут одну не оставлю, - заупрямилась я. -Ты сказала, что тебя хотят убить.

Хотеть и иметь возможность осуществить - разные вещи. Иди, - с напором повторила она, и мне пришлось подчиниться.

После разговора осталось тлеющее чувство раздражения из-за того, что приходилось плясать под чужую дудку. Как будто я фигурка на шахматной доске, которую двигают без спроса. Я с пониманием относилась к прорицательнице, во всяком случае, старалась придерживаться профессиональной этики и личным нормам морали. Однако же, неловко и смущающее осознавать, что тобой манипулируют. Неужели сейчас нельзя выдать убийцу, чтобы закончить? Нет, надо ждать "шагов", очередной "черты". А если "черта" - это новое убийство?

Мама?

Блуждая в мыслях, я преодолела пролет и отчетливо услышала мамин голос, она разговаривала с Соником в присущей ей кокетливой манере, вынуждая сокурсника поведать об имеющихся фактах по делу самоубитого психа. Рыжий деликатно пытался объяснить, что не владеет информацией, но родительница настаивала.

-Мам, он правда не знает, - помедлив, я поднялась и увидела их двоих.

Она была, как всегда, прекрасна: замшевые туфли на высоком каблуке, деловой брючный костюм свободного кроя и собранные в тугом пучке волосы.

-Милая, вот ты где! Я тебя искала, - мама тут же оставила Соника, взяла меня за плечи, внимательно осмотрела, а затем крепко обняла. -Почему ты не залечила раны? - спросила совсем не строго.

-Я и забыла про них.

-Давай-ка посмотрим, - ее холодная ладонь пробежалась по шее, переместилась на лицо. -Где еще болит?

-Здесь, - я приподняла колено, наслаждаясь долгожданным вниманием. Она чертовски много лет не лечила моих ссадин.- Мам, я скучала.

-Я тоже, - короткая улыбка. -Прилетела, как только смогла.

-Но откуда ты узнала?

-О, уже все знают, - отмахнулась она, заканчивая с целительством.- Репортеры разнесли новость на весь мир, настоящий хаос творится.

С ума сойти, вот это скорость. И как им удается всегда быть в центре событий?

-Я пойду, - галантно простился Соник, склонив голову. -Не хочу быть третьим лишним.

-Какой милый мальчик, - мама недолго смотрела в спину удаляющемуся боевику. Он прихрамывал. -Вы стали бы хорошей парой.

-Не начинай, - мы присели на подоконник. -И не волнуйся за меня, все обошлось.

-Ты всегда была сильной девочкой. -Она на мгновение задумалась, вспоминая о чем-то. -Но я не могу понять, как все зашло настолько далеко? И, главное, когда?

Меня такие вопросы не волновали. Какая разница "когда" и "настолько"? Есть свершившийся факт: студенты, отправленные на практику, очутились в спланированной западне сумасшедшего ученого, который теперь мертв. И есть некто "она", которая должна объявить себя миру. Тогда, наверное, все станет гораздо яснее.

-Обычно родителей заботят другие вопросы, когда они находят своих детей, - следователь Зурн начал говорить еще до того, как повернул в коридор, где мы расположились. Следом за ним шел Эл и еще один незнакомый демон. -Вы не против побеседовать, госпожа Ларье?

-Вряд ли я смогу быть полезна, - мама очаровательно улыбнулась красивому мужчине. -Я здесь ради своей дочери.

-Ваша дочь невероятно смелая девушка. Благодаря ей, нам удалось провести операцию, - похвала приятным теплом растеклась по телу. - Она спасла всех ребят от смерти и дала ценную информацию для следствия. Теперь рассчитываем и на Вас, госпожа Ларье, - следователь выждал паузу, добившись на мамином лице выражения непонимания. На моем тоже: когда это я дала информацию?- Вы не могли бы осмотреть алтарь в качестве консультанта?

-Конечно, - возникшая неловкость спала. Мама явно выдохнула и расслабилась.

Я тут же спохватилась:

-Следователь, я бы не хотела пугать маму рассказами о случившемся. Со мной все в порядке.

-Лика, верно? - он прищурился и немного присел, чтобы заглянуть мне в глаза. -Лика, будь я на месте твоей мамы, я бы хотел знать все подробности о своем ребенке. Как ты думаешь?

-Безусловно, - согласилась мама. -Давайте все обсудим и посмотрим алтарь.

-Отлично, - следователь Зурн широко улыбнулся. -Эл, забери студентку и отведи ее к месту сбора.

-Эл, зачем он так? - завелась я, как только мы спустились вниз. -Он правда все расскажет? Я же специально держала ее в неведении, чтобы не волновать. Она не знает ни про пещеру, ни про подселенца.

-Это его работа, он должен искать преступника. Каждая деталь важна.

-Но это-то здесь совершенно ни при чем! - конечно, я злилась. И злило не то, что очередная ложь, как нарыв, прорвется, а то, что мама будет волноваться. Снова будет волноваться за меня. Зачем? Ей на всю жизнь хватило шрама на моей спине. Она годами плакала и искала возможность помочь. Безмерное количество нервных клеток и бессонных ночей убивали ее. И теперь снова проходить этот путь?

-Лика, - Эл резко остановился и обнял меня. Застал врасплох.

-Ты чего? Мы же не одни. -Поодаль стояли студенты и боевики с эритами. На нас, по правде, мало обращали внимания.

-Я рад, что ты цела и невредима, -он крепко прижимал меня к себе, и все возражения застряли в горле. Я тоже очень рада, что ты жив. Даже не представляла, насколько это может быть важным. -Сейчас всех студентов вернут в часть. Будьте вместе. Я приду позже. Может, завтра днем. И не надо никуда снова исчезать. Если я прошу оставаться на видном месте, значит, есть основания. Хорошо?

Эл четко делил предложения и как будто торопился. Задерживать его было бы неудобно, да и смысл? Вопросы я и потом задам, и их, как обычно, не мало.

-Хорошо. Будь осторожен. И возвращайся скорее, - уши опалило от стыда. Искренняя просьба с выраженной заботой были в новинку.

-Я буду торопиться, - подмигнул наглый демон, отходя на безопасное расстояние. -У нас появилась очень важная тема для разговора.

Ах ты! Намекает на мое признание!

Он улыбался, и от этого в груди расползалось необычное и очень приятное чувство радости. Такой короткой радости, которая не зависит от окружающих обстоятельств и за которую даже совестно, ведь она не очень уместна. Наверное, так же подумал и Эл, потому что улыбка быстро сползла с его губ, когда он уже почти отвернулся от меня. Возможно, я не должна была этого замечать.

В части на Ро Су, куда нас вернули не так скоро, как предполагал Эл, стояла гробовая тишина. Занимающийся рассвет красил небо в нежно-розовый и сизый, стелясь широкими мазками меж перьевых облаков. Воздух, едва остывший за ночь, с непривычки после прохладного дома, казался чересчур теплым. Несколько часов плена глубоко и отчетливо впились в сознание, мы смотрели на покосившиеся постройки новым взглядом. Друг на друга мы так же смотрели иначе, одновременно узнавая и не узнавая.

-Пойдемте, - тихо сказал Дацум. -Надо проверить, как Командир и ребята.

Немой колонной двинулись в сторону казарм, где жили местные служители. По пути, не особо вдумываясь, я отмечала на земле следы сражений и остаточную магию заклинаний. Следователем быть не нужно, чтобы определить место сломленного сопротивления: боевые заклинания смешивались с разломом пространства только в одном месте.

Мы их разбудили. Сонные, они выходили на наш стук в дверь и удивленно, неверяще рассматривали нас. А потом радостно кричали, поднимая остальных. Командир вылетел в одних штанах, босоногий, уставший добела, и каждого по очереди обнял.

-Живые, черти вас дери! - говорил он, не скрывая облегчения. -Все восемь.

-А вы? Все целы? - спросил Соник, рассматривая высыпавших на улицу боевиков.

-Жить будем, - сказал один, с перемотанной рукой. -Но помощь гнома потребуется.

-Сделаем, - улыбнулся Пигр.

-Сейчас все идут спать, - отрезал Командир, жестом отодвигая нацелившуюся на исполнение пожелания Бриту. - А потом разберемся, кого и как лечить. Сегодня практика и работа отменяется, будем приводить участок и себя в порядок. Так что, отбой!

Отмененная работа не вызвала особого интереса у боевиков, но исполнять приказ про отбой все были готовы сию минуту. С нами коротко прощались, возвращаясь в часть.

-Есть что-то срочное, что надо обсудить сейчас? Или можно отложить на потом?

-Думаю, мы проголосуем за отдых, - ответил за всех рыжий.

-Ладно. Воду уже дали, если что, - напомнил Командир, последним заходя в жилище.

Принимали душ и укладывались быстро, но сон никак не шел. Мысли крутились в голове не только у меня, Лила и Брита временами пытались устроиться поудобнее на скрипучих кроватях или тяжело вздыхали, но никто не заговаривал.

Вдруг без голоса в голове я почувствовала себя опустошенной и немного одинокой. За короткое время я успела примириться с нежелательным соседством сущности. И, нет, это не то, по чему можно было бы скучать или желать повторения. Дело исключительно в привычке постоянного присутствия, пройдет немного времени, и мне снова будет комфортно существовать наедине с собой.

Хотя было бы любопытно узнать, что думает сущность о сегодняшних событиях. Как она там? Похоже, убийство брата не обошлось без нее. Только вот зачем? Ее эмоции при встрече с ним не предвещали ничего похожего.

Возможно, Эл завтра внесет ясность в происходящее, все же он там остался не просто так.

Но Эл не явился ни на следующий день, ни через другой. Отправив короткий текст летучкой: "Лика, прости, очень занят, увидимся позже. Пожалуйста, береги себя", он не обозначил ничего конкретного и загнал меня в постоянное состояние волнения.

Я ждала. Я впервые ощутила полноценное чувство томительного ожидания. Я никогда и ничего еще так не ждала. Ни любимых уроков, ни поездки домой, ни ожидаемой пятерки по предмету. Чувство стало совершенно неожиданным и удивительным открытием. Его требовалось распробовать и для начала отличить от обычного нервного напряжения, да, мне для этого потребовалось время. Все окрасилось иными цветами, которые раньше моему взгляду не могли быть доступны. И вдруг - признание будто стало паролем к закрытой главе, которую я никогда не читала. Все в ней виделось необычным и загадочным, и вызывало на лице улыбку.

Я раздражала своим поведением однокурсников. Оказалось, что влюбленного человека легко распознают, а в моем случае, еще и недоверчиво рассматривают. Как будто, вот чего-чего, а такого от меня точно никто не ожидал. Иногда во время работы в целительском блоке Брита могла подколоть меня: "Серьезно? Ну, сколько можно в облаках витать, завидно же!", а Командир мог при виде меня махнуть рукой: "Ларье? Иди лучше на лавочке посиди, толку от тебя сейчас".

Я старалась, чтобы толк был, и не отлынивала от общих дел, которых к сегодняшнему дню осталось совсем немного. Возобновление практики стояло планом на завтра, как и допрос в Следственном Управлении. О нем меня уведомил Ларр, заглянувший телепортом на Ро Су под вечер того же дня, когда все случилось. Просил не волноваться и говорить правду, скрывать же мне нечего.

Я закусила губу, прикидывая, стоит ли говорить правду, и если да, то какую ее часть.

-Лика, никакой лжи, - он уловил недомолвку и серьезно посмотрел мне в глаза. - Ты даже не представляешь, как можешь подставить себя любой недосказанностью, а уж тем более, враньем. Это не игры. Понимаешь?

Я согласно склонила голову. Понимаю. Но делать-то что? Время на раздумья имелось, и я им пользовалась.

Мастер О, не смотря на отсроченную дату продолжения практики, пришел в часть еще вчера и долго крутился вокруг демонов и эритов, которые повторно обшаривали территорию после нападения. Судя по тому, что удалось услышать от свидетелей разговора, его интересовало наличие связи между недавним взрывом в пещере и похищением студентов. Не знаю, какими способами он пришел к умозаключению, но поразительно, насколько близко оказалась правда. И если следователи сначала считали маленького пузатого человечка обузой, то после слов: "Прорицательница нас предупреждала в тот день, что есть опасность", все резко изменилось. Он тут же получил много внимания.

-А дальше что? - спросила у Соника, принесшего на хвосте сплетню.

Мы сидели вдвоем на кухне. На дворе палило дневное солнце, так что выходить туда желания не возникало. В помещении же спасались бытовой магией, с помощью нее регулировали охлаждение воздуха. Действие не длительное, поэтому раз в час приходилось обновлять контур, но не такое уж и затратное по энергии и времени, чтобы сильно напрягало. И всяко лучше теплового удара.

Практиканты разбрелись кто куда. Некоторые мальчишки поехали с Командиром в город за провиантом, Брита хлопотала в целительском блоке, где еще остались пара человек, сильнее других пострадавших при нападении на поселение, случившееся одновременно так давно и так недавно. Я позабыла о нем, пока не встретила того самого мужчину, на котором оттачивала свои скромные навыки по внутримышечным инъекциям. Лила, как всегда, исчезла в неизвестном направлении с самого утра.

-Не знаю, парень больше ничего не слышал. Они тут же отошли в сторону и собрали совещание, кого-то позвали. Но почему продолжили работу, если знали о предсказании?

-Не приняли всерьез, - пожимаю плечами, не горя желанием выдавать своего участия без надобности. Не секрет, конечно, но зачем лишний раз расставлять акценты.

-Ты же пострадала в тот день? - Соник чуть ли не лежал на столе, удобно перенеся на него вес туловища и подпирая правой рукой голову.

-Да, немного, - равнодушно подтвердила я, таким образом дистанцируясь.

-Тогда к тебе подселилась душа той сестрицы?

-Да, - ответила очень быстро, обрубая последующие вопросы. -Можно спрошу я? - Соник прислушался. - На что ты заключил контракт и зачем?

-Логичный вопрос, - грустно улыбнулся рыжий. -Действительно, почему почти все лучшие студенты имеют контракт, да еще и оказались в западне у одного демона? Я думал, есть связь. Но ты без контракта, а про Лилу мы ничего не знаем.

Мой контракт, пусть и завершен, но с самого начала не имел отношения к происходящему. Лишь косвенно...Лишь...Только если мы с Элом не разрушили чей-то план, когда он меня спас своим появлением.

И...а вот та странная сделка с Яйей, она считается действующим контрактом? Когда она завладела моим телом, то сказала что-то подобное. Надо бы выяснить.

-Связь точно есть, - решительно заявила я, расстроенная выводами о второй продаже демону. -Так ответишь? Ты сильный, смелый, у тебя все получалось с первого курса лучше остальных на факультете. Зачем?

-Да ты следила за мной, - подколол парень. -Сильным я стал после контракта, а до этого был слабым мальчишкой, который не мог двигать ногами. Целительство в то время еще не умело лечить паралич, а я к двенадцати годам пришел в такое отчаяние, что готов был на все, что угодно. Даже на контракт с демоном. Кто бы знал, что уже через пять лет будут проведены первые испытания нового лекарства, которое могло бы излечить и мой недуг. Так я и попался.

Я смотрела на Соника и не могла поверить. Нет, понятно, что не врет. Но я не подозревала, что он, такой веселый, озорной, душа компании, мог так страдать в прошлом.

-Сложно поверить, согласен, - смех получился нервным, ему неудобно. -Я обычно не рассказываю об этом.

-Ты прошел очень сложный путь, - нелегко подобрать слова, когда слышишь подобное. Но я спросила, а он ответил. -И стал таким добрым.

-Добрым? - Соник удивился выводу.

Добрым, да. Я вот не смогла так.

Добрым, да. Я вот не смогла так.

-Ты тоже добрая, - не иначе, как прочитал мои мысли. -Помнишь отборочные? Мы стояли гурьбой перед аудиторией, когда сдавали историю, и все неистово повторяли материал. Но ты гоняла по нему Аритэ, вместо того, чтобы самой читать учебник. Я сначала подумал: "Вот зануда!", - на этих словах он хмыкнул, -а потом уже во время учебы начал замечать, что ты часто помогаешь однокурсникам. И тебя не напрягало это никогда.

-Не то, - отмахнулась я. -Но спасибо за поддержку.

Соник хотел добавить что-то еще, однако промолчал, снова грустно улыбнулся. Мне стало неловко, казалось, что боевик ищет возможность повторно признаться в симпатии. И встать бы да уйти, но получится некрасиво и даже малодушно.

-Соник, ты очень хороший, - я не мастак по выяснению отношений, чутье мне подсказало слишком поздно, что диалог лучше начинать с более нейтральной и не столь предсказуемой фразы. Глаза боевика округлились.

-Остановись, - закашлялся рыжий. -Я же сдержался.

Значит, я правильно расценила ситуацию.

-Я хочу все пояснить, чтобы нам обоим было комфортно продолжать общение.

-К сожалению, все и без того предельно ясно. Не скрою, обидно. Но я вполне в состоянии пожелать тебе счастья с этим демоном.

-Прости, - я олицетворяю раскаяние. -Говорят, что дружбу лучше не предлагать в...мм... таком случае. Давай хотя бы не избегать друг друга и не стыдиться?

Соник долго смотрел на меня, оценивая слова. Я и сама от себя их не ожидала, но в голове отчетливо представилось короткое будущее, когда мы столкнемся нос к носу на общем задании, и будем несмело общаться, делая вид, что ничего не происходило. Хотя, спустя лет пять, может, нам и правда будет казаться, что ничего не было? Подумаешь, студенческая симпатия. Столько лет еще впереди на другие ошибки.

-Я не против дружбы, я попробую. Решение ведь за мной?

-Как за пострадавшим, да.

Мы обменялись улыбками, и я все-таки ушла первой.

Настроение осталось лиричным, чувство вины искало выхода и нашло. Я поняла, что ни разу за время практики не обменялась письмами с Ари и Титой. Возможно, у них тоже не нашлось свободного времени, закрутились, как и я, вылетело из головы. Пару раз в неделю я себе напоминала о необходимости хотя бы короткой "летучки", но если сначала я не знала, о чем именно писать. Ну, практика, ну, сложновато. То потом меня просто погребло под ворохом проблем и происшествий, а написать толковое письмо в состоянии нестояния невозможно. Разве что пару строк, но разве это дело?

В общем, я не писала, и девочки тоже. Даже сейчас, когда, по словам мамы, весь мир в курсе событий на Ро Су, я не получила от них ни одной весточки.

Строки чуть не начала с обвинений и упреков, хорошо, что быстро одумалась и постаралась сосредоточиться на легком варианте, в котором успокаивала неволнующихся подруг и рассказывала о новых открытиях, как удачных, так и нет.

Первым делом решила написать письмо Тите и управилась с ним довольно-таки споро. Целительнице, наверняка, будет интересно узнать, что я решила восполнить пробел в образовании по ее профилю. Удивится, округлит глаза и в ответе обязательно посмеется над моей тягой к обучению. Делиться идеями небольших разработок не стала, ну как, еще проболтается невзначай, я ведь еще их не запатентовала, случится конфуз.

А вот с письмом для Аритэ возникли большие проблемы. Уже несколько раз испорченные листы, на которых красовались по три-пять предложений, улетали в мусорное ведро. Текст получался скупым, адресованным давней знакомой, а не подруге детства. Каждый раз предложения давались с трудом, я подбирала теплые слова, заставляла себя откопать в душе то чувство близости, которое у нас выросло за много лет. И натыкалась на другое чувство - влюбленность к демону, ставшим преградой девичьей дружбе. Я отдалилась от моей Ари. И похоже, сознательно.

Когда я закончила, время близилось к ночи. Брита легла в кровать и ждала, когда я создам полную темноту своим отсутствием. Я же, взбудораженная напряжением мысли и волнением о завтрашнем допросе, нуждалась в передышке и воздухе. Пусть еще и не совсем прохладном и свежем.

На крыльце никого не было, и я с удовольствием растянулась на теплых досках, закидывая руки за голову. Страшно хотелось переломить амулет и позвать Эла. Поныть, спросить совета и просто теснее прижаться, потворствуя тайным желаниям. Но, наверное, айтарин сильно занят.

Удивленно и настороженно посмотрела вбок, реагируя на изменения: воздух завибрировал. Я сначала приняла дрожь тьмы за марево, но откуда бы ему взяться. Мигом подскочила, в голове за доли секунды пронеслись разные догадки: от треров до убийцы. А потом явственно произошел разрыв пространства. Не тот, что мы изучали и который привыкли видеть при телепортах. Разрез получился ровным, если так можно сказать, обычно же он напоминал грубо порванный лист пергамента, как от брошенного в него предмета.

Но появился Эл.

-Что? - он опасливо осмотрелся, реагируя на мое напряженное лицо. -И почему ты так смотришь?

-Я видела телепорт, - ткнула пальцем в образовавшийся след от магии, прищурилась: а то вдруг показалось.

Эл поджал губы.

-Поговорить придется раньше, чем я рассчитывал, - вздохнул он.

-О чем?

-О том, что соседство с сущностью демона имеет ряд последствий, как я выяснил, - вздохнул и развел руками Эл.

-Отличная новость, - наигранно обрадовалась я. -Как раз заскучала в своей рутинной жизни.

-Да уж, - вяло улыбнулся он и повел головой, - давай отойдем немного.

Далеко уходить не стали, так на десять метров, чтобы в доме не услышали странного разговора. За спиной Эла отлично просматривался наш домик со скупо подсвеченным крыльцом.

-Я думал, ты уже спишь, поздно же.

-Пока не хочется.

По периметру части даже скамеек не поставили, поэтому расположиться с удобством не представлялось возможным. Мы присели у одного из редких деревьев, и я вдруг ощутила смущение: надо ли мне как-то по-особенному себя вести? Сесть ближе, может быть, или обнять?

-Так что там? С последствиями? - быстро выпалила я, вытесняя неловкость.

Эл коротко улыбнулся спешке.

-Когда Яйя пользовалась твоим телом для нужд демона, она показывала ему, как еще можно видеть, что еще можно чувствовать и что еще можно делать. И мозг все это усвоил, всосал информацию, переработал и начал пользоваться новыми знаниями. Понимаешь?

-Да, - медленно протянула я, припоминая фразу сущности о том, что тело не имеет значения, нужно уметь им пользоваться и раскрывать суть. И мне это удалось. Бездумно и безотчетно, я и не поняла, что произошли изменения. Однако, я видела разлом пространства уже трижды: когда взламывали камеру ради спасения Эла и тут, на Ро Су. -Но, тогда это неплохо, ведь правда?

-Действительно звучит неплохо, - согласился демон. -Правда, случаев в практике совсем мало, чтобы утверждать с гарантией. Я поговорил с нашими целителями, они не могут дать прогноза. Возможно, со временем, если ты не будешь пользоваться этими знаниями, они забудутся.

-А если буду? Как же я заставлю себя, например, не видеть?

-Лика, врать не буду, - Эл был очень серьезен. -Есть мнение, что разум может не выдержать изрядного напряжения, начнутся проблемы с восприятием действительности.

-В смысле, галлюцинации?

-Да, в том числе.

Ух ты, "в том числе".

-И что же мне делать? - испуг прорвался в голос.

-Подписаться на регулярный осмотр целителей, при чем, демонов. Люди не смогут распознать проблем.

-Хорошо, - согласилась я, прикидывая, чем еще осложню жизнь не только себе. -А как же ты? -и мигом спохватилась, вопрос получился требовательным. -То есть, я не хочу, чтобы ты из-за меня портил себе жизнь. Зачем тебе девушка с проблемами?

-Я выбрал себе девушку с проблемами, - ласково улыбнулся он. -И другую не хочу. Давай вместе справляться?

-Но...

-Нет.

-А если...

-Нет, - снова улыбнулся он и притянул меня к себе, зарываясь в волосы. Хорошо, я их утром вымыла.

-Лика, нет таких проблем, которые нельзя решить вдвоем. Поэтому не волнуйся.

-Я ведь не хочу, чтобы ты был рядом из-за жалости.

-Я рядом, потому что влюбился в тебя, как бы смешно ни звучало, с первого взгляда.

-Да ну, - пихнула я его в бок, не ожидая нежных речей от ехидного Эла. Разве же он так может говорить? Совсем не в его стиле.

-Ты шла по студгородку невероятно серьезная, бубнила себе под нос ругательства.

-Нет же, мы увиделись впервые, когда ты зашел в нашу комнату.

-За полчаса до этого. Ты врезалась в меня, обогнула и пошла дальше, не извинившись.

Что-о-о...я ведь даже не помню такого. Я столько раз врезалась в живые объекты, не счесть.

-Серьезно?

-Да, - качнул головой. -Я сначала не хотел признавать поражения, уговаривал себя, что вспыхнувшая симпатия может быть всего лишь физическим желанием, но день за днем положение усугублялось. Конечно, когда ты норовила сбить меня в Университете, я и подумать не мог, что буду добиваться твоего расположения. Но сейчас-то я понимаю, что начало было положено именно в тот момент. Думаю, тут уместно сказать, что все-таки с первого взгляда.

-Прости, я не смогу сказать того же. У меня все происходило сложнее. И я до сих пор не уверена в успехе затеи.

Эл вздернул бровь.

-Да, не уверена, - подтвердила я. -И все же решила, что попробовать стоит. Когда кто-то вызывает столь много чувств здесь, -я приложила ладонь к груди, - это ведь не просто так, да?

Эл меня поцеловал сразу, как только оборвалось слово, не дожидаясь новых размышлений. Наверное, так он выражал свое согласие.

Я не хотела останавливаться, внутри расходилось жгучее тепло, и тело инстинктивно подавалось вперед. Кто бы мог подумать, что поцелуи способны сводить с ума? Не я точно.

-У тебя завтра важный день, - демон отстранился первым.

Мне, хоть и нетерпелось вернуться к предыдущему диалогу тел, пришлось согласиться на диалог устный.

Эл шутливо поддел кончик моего носа, давая понять, что, конечно же, неконтролируемая обида из-за задетого самолюбия, не осталась незамеченной.

-У нас еще будет время, - мягко улыбнулся он.

Красноволосый айтарин никогда не скупился на улыбки: ехидные, самодовольные, плотоядные и многообещающие, но сегодня в его арсенале им места не находилось. Эл явно не мог позволить себе веселья. Напряженный и задумчивый, он отвлекался на меня и на мгновение оттаивал.

-Тебя что-то беспокоит? - осторожно спросила, заглядывая в глаза. В темноте их выражение рассмотреть сложно, слабый свет от пульсара не помогал, лишь накладывал дополнительные тени.

-Очень, - честно ответил демон. Так честно, что голос изменился, стал глуше.

-Ты о завтрашнем дне? - отмахнулась. -Не переживай, я справлюсь.

-Лика, я же чувствую страх, - покачал он головой.

Еще какой! Но как я могу начать ему жаловаться, когда он сам загружен настолько, что нет сил на улыбки?

-Конечно же, я очень волнуюсь. И, сказать по правде, я очень ждала тебя, чтобы посоветоваться, но вот ты здесь, и мне уже гораздо спокойнее.

Когда принимаешь на себя ответственность, всегда становится спокойнее. Я заметила.

-Ларр сказал, что ты о чем-то умалчиваешь.

-Уум, - протянула я, не открывая рта.

-Лика, ты взрослая девочка, должна понимать, что к чему. Я не могу заставить тебя говорить правду на допросе, но, поверь мне, это лучшее, что ты можешь сделать завтра. Если хоть где-то всплывет ложь, тебя накажут. И я не смогу помочь.

Задумалась. Ситуация действительно серьезная, но похоже Эл воспринимает ее гораздо ближе к сердцу, нежели я.

-Не беспокойся. Я буду говорить столько правды, сколько мне известно.

-Ты сможешь? - почему-то он спросил неуверенно.

-Смогу, - твердо ответила я, рассматривая в упор фигуру в балахоне, стоявшую на покосившемся крыльце. Прорицательница кивнула.

Ларр пришел рано утром, около восьми часов. Я уже ждала его на кухне, заправляясь энергетическим напитком после бессонной ночи. Руки мелко дрожали, а в глазах изредка мелькали цветные пятна. Синяки под глазами и опухшие веки скрыла бытовой магией и изо всех сил старалась не дергаться.

Да, уверенность в наличии имелась, и принятое решение остужало голову. Тем не менее, мандраж отступать не собирался.

-Сразу видно, как ты собрана и готова давать показания, - вместо приветствия проговорил он, выходя из черного тумана.

От неожиданности вздрогнула, но быстро опомнилась.

Сознаваться, что почти не спала, не стала. Пришлось бы объяснять, что ради успокоительных капель целительницу будить негуманно, а сонное заклинание при нервном напряжении не сработало. Пустые разговоры. Сама виновата.

-Я в порядке, - заверила и шагнула к демону, который тут же без лишних разговоров погрузил нас в разрезанное пространство - телепорт.

Теперь нити заклинаний стали различимыми, пусть и непонятными. Магия демонов отличалась от человеческой радикально. Иные плетения, невероятные комбинации, сложенные в диковинные узоры. Иногда - просто вспышки высвобожденной энергии или стихий. Несколько секунд перемещения, а я рассмотрела столько всего!

-С ума сойти! - не смогла сдержаться и произнесла вслух. -Это потрясающе!

Ларр на ответ не разорился, смерил меня удивленным взглядом и отвернулся, как бы приглашая следовать за ним.

Сегодня, как и всегда, он неразговорчив.

Сложно привыкнуть к отстраненности демона. Возникает двоякое чувство: то ли я странная, то ли ему скучно реагировать на очевидные моменты. Ну да ладно, почти не обидно.

Демон зашагал вперед резвой походкой, я поспешила следом. Мы появились в начале длинного пустынного коридора, слепящего глаза своей белизной и безукоризненностью в стиле. Резной плинтус под потолком, паркет блестит темным лаком, множество дверей в тон стенам, выделяющихся только бронзой ручек и прикрепленных сбоку табличек-нумерацией. Следственное управление демонов совсем не походило на человеческое, слишком сильно визуально выигрывало. Остановились у таблички с номером шесть, зашли внутрь. Здесь тоже коридор, но шире, и у стен несколько деревянных банкеток, порядка пяти дверей, одна из них, в самом конце, распахнута. Ларр повернулся ко мне и спросил:

-Ты все помнишь, о чем мы говорили?

-Да.

-Ты останешься в помещении одна, все дознователи и я будем в дальней комнате. К тебе могут выходить, при необходимости и беседовать лично. Так же будут приглашены целители для освидетельствования состояния. Говори правду, все закончится быстро.

-Да, - снова согласилась я.

Ларр еще в прошлый раз объяснил мне особенности смешанного допроса демонами и людьми, напоминаний не требовалось. Допрашиваемый находится в одиночестве, поскольку психологически легче рассказать правду не в глаза следователю. Но к допрашиваемому может выйти дознаватель и надавить как следует ради получения показаний, если есть сомнения в их корректности и обогащенности необходимыми подробностями. Правовик, как и в нашем Королевстве, отвечал за соблюдение правил допроса, и ни в коем случае не за линию защиты самого подзащитного. Виновных у нас не защищают. А невиновность нужно доказать.

-Проходи, - кивнул он в сторону приглашающе раскрытой двери.

Я вошла. Замок с щелчком провернулся с другой стороны, запирая меня. Непроизвольно передернула плечами.

-Садитесь, - сказал спокойный женский голос.

Я осмотрела крохотную белую комнату с черным большим зеркалом-разделителем, по ту сторону расположились дознаватели, лиц которых я до поры до времени видеть не должна. Простой серый стол и железный стул.

-Здравствуйте, - начала я и села, пряча руки под столом. Дурацкий жест, я знала. Нужно было расположить руки перед собой, демонстрируя открытую позу, выражающую готовность содействовать и участвовать. Но озноб от нервов накрывал сильнее, поэтому я плюнула на условности.

-Меня зовут Диара, - представился тот же голос, -и я буду задавать Вам вопросы. Лика, Вы готовы?

-Да, - сглотнула я.

-Вы знаете, по какому делу вызваны на допрос?

-Да, дело о массовых убийствах, организатором которых является Ноерэль Дорс.

-В каком качестве Вы вызваны на допрос?

Я замялась, вот эта часть не самая приятная.

-Пока что в качестве подозреваемой.

-Ваш защитник разъяснил порядок следственных действий?

-Да, - снова повторила я. До сих пор все двигалось по сценарию Ларра, и мне удалось немного успокоиться. А, может, умиротворяющий голос Диары сыграл свою роль.

-Расскажите, как Вы попали в дом Ноерэля Дорс?

Заготовленный текст лился изо рта без заминок, мы трижды проговорили его с Ларром, прежде чем его удовлетворила полнота истории. Он просил начать с раскопок на Ро Су, куда я была отправлена на практику от Университета, и подселения души Яйи. Просил особое внимание уделить тому факту, что Яйя могла полностью взять тело под свой контроль, вытесняя мое собственное сознание, кроме последнего раза, когда я стала полноценной свидетельницей.

-Расскажите подробнее о ритуале возврата тела, - попросила Диара.

И снова я выдала отрепетированную заготовку.

-Вы будете против целительского освидетельствования для подтверждения Ваших слов?

-Я согласна, - обрадовалась я скорому завершению допроса.

Уф, и совсем не страшно! Еще немного и все обвинения будут сняты, а я смогу преспокойно вернуться в часть и ответить на пришедшие "летучки" от Ари и Титы, да и вообще, просто начать жить с чистого листа!

Сходить на свидание с Элом, свести уродливый шрам со спины, закончить практику. И стереть из памяти те дни кошмара, которые выпали на мою голову.

Манипуляции вошедших двух целителей длились довольно долго. Мужчина стоял за моей спиной и явно листал данные в выведенных сферах с показателями, а женщина беззастенчиво устроила ладонь на моей груди и закрыла глаза. Что она, интересно, делает?

С любопытством наблюдала за работой пары. И если сначала я ничего не понимала, то прислушавшись, уловила тонкий перезвон. Не мелодия, как будто фон. У магии демонов есть звук? Неощутимый, редкий, словно из пары нот, попеременно общающихся друг с другом.

Женщина открыла глаза и серьезно посмотрела на меня, перевела взгляд на мужчину.

Я не видела, почувствовала, как он мотнул головой, давая напарнице знак.

Звуки оборвались.

Целители ушли.

-Лика, просим Вас немного подождать до получения результатов, сейчас нам их передадут.

-Да, конечно.

Тишина длилась не более пяти минут и, признаться, я уже совершенно расслабилась, когда Диара снова заговорила:

-Лика, результаты тестирований подтверждают Ваши слова. Время бессознательного состояния приходится на активность Яйи Дорс, что так же совпадает с показаниями последней.

Я судорожно выдохнула и улыбнулась.

-Вы не против еще нескольких вопросов?

-Да, я слушаю, - в животе судорожно похолодело от неприятного предчувствия.

Замок снова щелкнул, и в маленькую комнатку вошел господин Крэ. На губах у него играла усмешка, а в пальцах с побелевшими костяшками он сжимал толстую папку с документами, на которой размашистым почерком, жирными, несколько раз обведенными буквами, значилось "Ларье".

Замок снова щелкнул, и в маленькую комнатку вошел господин Крэ. На губах у него играла усмешка, а в пальцах с побелевшими костяшками он сжимал толстую папку с документами, на которой размашистым почерком, жирными, несколько раз обведенными буквами, значилось "Ларье".

"Надо же" - хмыкнула про себя. Даже буквы обвел! Сколько же раз документы лежали перед его глазами?

-Добрый день, - следователь сел на свободный стул и швырнул папку на столешницу. Из нее вылетел мой снимок, сделанный в библиотеке Университета. Он, не спеша, заправил его обратно.

Демон его задери, что же он ко мне прикопался?

-Добрый, - буркнула я как можно вежливее.

-Госпожа Ларье, давайте вернемся к тому моменту, когда сущность попала в ваше тело. Расскажите еще раз в деталях, что помните.

Я улыбнулась, чуточку язвительно. Не далее, как полчаса назад, мною было сказано все, что можно по заданному вопросу, но господин Крэ явился за подробностями.

-Прорицательница в нашей группе, - начала я со вздохом.

-Нет, подальше, - перебил мужчина.

-Когда я, куратор, Док и Ритта остались в пещере, - полувопросительно посмотрела на следователя. Он согласно кивнул, и я продолжила, -Ритта ногой задела некий рычаг, скрытые механизмы пришли в движение. Потом она потянулась к третьей слева плитке, о которой предупреждала прорицательница, и рвануло заклинание.

-То есть, Ритта стояла под ударом?

-Да.

-А почему сущность вселилась в Вас?

-Потому что я ее закрыла собой, - это неловко и необъяснимо, поэтому голос дрогнул.

-Зачем? - он не выглядел так, будто его в действительности интересовал ответ.

-В смысле? Потому что знала об опасности, я же не могла просто смотреть и ничего не делать.

-Точно так же ты закрыла спиной прорицательницу от смертельного удара, - он не спрашивал, помнил по прошлому делу. И вдруг перешел на "ты".

Я прищурилась, пытаясь понять, к чему подводит господин Крэ.

-Мне в твое самопожертвование не верится, Ларье, - прицокнул он языком. -И все-то у тебя гладко, оба раза спину подставила, да сухой из воды вышла.

У меня даже воздух из легких выбило от его вывода.

-Ч-что? - сипло выдавила я. -Сухой?

-Господин Крэ, - предупреждающе сказал Ларр по громкой связи.

-Сухой? - повторила я, мгновенно вспоминая невыносимые приступы боли, лечебницу, панические атаки и до сих пор длящиеся последствия. -Только благодаря тому, что психопат Ри в детстве поставил на мне свое клеймо, его заклинание не сало смертельным. Или вы хотите, господин Крэ, обвинить меня в том, что я, еще будучи ребенком, просчитала возможные варианты на пятнадцать лет вперед? Хотите сказать, что я специально просила поставить на мне метку, чтобы потом "выйти сухой из воды"? - похоже, я начала повышать голос.

-А где уверенность в том, что метку ставили пятнадцать лет назад? - скептически хмыкнул он. -Давайте сейчас проведем анализ? - он обернулся к черному полотну стекла на стене.

-Вы же знаете, что Ри мертв, - сквозь зубы процедила я. Во мне не осталось ни капли уважения к эриту.

-Значит, доказательств нет? - хмыкнул он.

-Доказательства есть, - сухо вставил Ларр. -У госпожи Ларье множество записей в детской истории болезни, странно, что Вы это не проверили.

-Ну, допустим, - не расстроился следователь. -Тогда давайте обсудим ваши отношения с прорицательницей Лилой Астер. Когда вы познакомились?

Спустя три часа мне казалось, что допрос не закончится никогда. Крэ задавал одни и те же вопросы разными словами, возвращался к ранее обсужденным темам и выискивал, выискивал в моих словах ложь, подвох, недомолвки. А когда понял, что его позиция о моей связи с прорицательницей развалилась в пух и прах, пришел в настоящее бешенство. Он не верил, не понимал.

Вскакивал со стула. Наворачивал вокруг меня круги, заставляя вжимать голову в плечи, неистово двигал руками и много кричал.

"А вот это помнишь? Расскажи!", "А это видела? Как произошло?".

Меня мутило, в ушах звенело, и я ничего не желала кроме покоя и тишины. Допрос виделся дурным сном, плохой шуткой, мне не верилось, что все происходит со мной. Я обычный человек, как я могла тут оказаться? Почему терплю такое отношение? Что я такого сделала?!

Изредка Ларр, Диара и еще один неизвестный голос его прерывали, просили сбавить обороты. Требование имело власть не дольше десяти минут, затем господин Крэ снова распалялся, не получая долгожданного подтверждения своих домыслов.

-Вы сообщницы, просто признай и наказание можно будет смягчить, - рычал он, доставал из своей папки какие-то листы бумаги, тыкал ими мне в лицо. Я уже ничего не соображала, тупо смотрела в его злые глаза и не находила никаких аргументов.

-Я ничего не делала, - в сотый раз повторяла севшим голосом. -Я все рассказала. Я правда ничего не делала.

-Закончим, - наконец, в комнату вошел Ларр и тяжело опустил руку на плечо следователя. -Девушке надо отдохнуть. И Ваше время на сегодня истекло. Можно назначить другой день для допроса, если это, конечно же, еще будет нужно.

Я так устала, что не смогла отреагировать с возмущением на планы по очередному допросу. Пусть. Все равно.

-Нужно, - выпалил господин Крэ, быстро собрал разлетевшиеся по столу листы, и ушел, не простившись.

-Извини, мы не знали, что он пришел отрабатывать свою версию, - Ларр вдруг коснулся моей головы. Я ощутила влияние целительской магии.

-Да я сама, - неловко отстранилась от помощи.

-Посиди.

Спорить с маминым ухажером не стала, не до того. Я хотела задать всего один вопрос:

-Почему никто его не остановил?

-Потому что ты рассказывала то, о чем демоны не знали.

-Про Лилу? Ее теперь накажут из-за меня?

-Это не в моей компетенции решать. Следователи начнут работу с ней через пару часов, там будет видно. Послушай, - Ларр пристально посмотрел в мои глаза. -Ты правда больше ничего не знаешь?

Я чуть не захныкала. Глупо, по-детски, от охватившей обиды.

-Вы тоже считаете, что мне есть, что скрывать?

-Есть вещи, которые ты бы могла знать в силу своего, - он сделал короткую паузу,- положения.

-Но я совершенно не понимаю, о чем идет речь. Может быть, если мне хотя бы объяснят, чего ждут, я что-то вспомню?

-Ладно, - Ларр устало потер переносицу и неожиданно сменил тему, - ты с мамой давно общалась?

-Тогда еще, в доме убитого.

-И с тех пор не списывались и не виделись?

-Нет, - пожала плечами, для нас с ней редкое общение в порядке вещей, -наверное, занята. Но передайте ей, что уж на допрос к дочери могла бы прийти, - слабо улыбнулась я.

-Передам, - как-то неумело в ответ улыбнулся беловолосый демон.

-Теперь все? Я могу идти?

-Да, - задумчиво протянул Ларр. -Но завтра придется снова вернуться сюда, к десяти. - Я неподдельно скривилась. -Мне правда жаль, что ты оказалась замешанной в этой грязи. Давай будем верить, что все скоро закончится?

Ларр смотрел прямо в мои глаза. И я не разглядела в них привычных уверенности и властности, но выражение было знакомым - так смотрел на меня Эл, когда жалел.

Мой голос дрогнул, не выдерживая натиска ощущений:

-Ну, до завтра.

Я медленно встала, со стыдом ощущая, как в глазах печет от подступающих слез. Только этого не хватало для полного набора. Давненько я не рыдала, выпуская наружу нервное напряжение.

И горько стало вовсе не от перенесенного на завтра допроса. Я и в следующий раз смогу повторить показания, вновь сдам Лилу и оправдаюсь подселившейся сущностью. Один день, два - какая разница. Да, тяжело, да, хочется кричать от переполняющих эмоций, когда тебе не хотят верить. Да-да-да!

Мама все равно не придет.

И Ларр снова посмотрит вот так, с сожалением и даже попробует изобразить улыбку.

Солнце и луна!

Нет, я бы могла попросить ее, напомнить, но все это совсем не о том. Она же сама должна прийти и сама должна вспомнить. Разве не так?

Горячие слезы заполнили глаза и побежали по щекам, им не хватило места. Я шла, упрямо смотря в пол, чтобы скрыть состояние от возможных свидетелей, и тем неожиданнее для себя очутилась в крепком кольце мужских рук. На секунду вскинулась, чтобы сквозь замутненный взгляд различить вишневые волосы, и с протяжным всхлипом уткнулась в грудь демона.

-Что? - глухо спросил Эл, испуганно.

Я помотала головой, словно оправдываясь: "Ничего, все нормально. Просто плачу, глупая".

Айтарин тяжело вздохнул и сильнее прижал к себе. Как ни странно, но такой вид терапии работал, я почувствовала себя нужной и важной. Я была важна ему. И совсем не важна своей матери, стоит просто признать раз и навсегда.

-Завтра к десяти, - еще раз повторил подошедший Ларр, но уже для Эла. -Куратора предупрежу, забери ее пока.

Ответил Эл не сразу, после короткой заминки.

-Хорошо, - сказал резко, рвано. И я уловила отголосок эмоций - разочарование. Или, может, показалось.

Черное марево телепорта раскрасилось цветными лентами магии демонов.

Я сидела в наполненной ванной, разглядывая пальцы на ногах. Эл добавил в воду каких-то трав, отчего комната наполнилась приятным сладковатым ароматом. И паром.

Слезы закончились и переживания тоже. Зато внутри, за грудиной ныло так, что пришлось сгорбиться, обнимая колени.

Желаний не осталось, чувств тоже. Все вымыло со слезами и проникновенным, до дрожи пугающим осознанием реальности.

Кому я врала все эти годы? Подумаешь, всем вокруг - врала самой себе.

Мама с самого детства уделяла мне мало времени, ее внимания удостаивались работа, мужчины, и на самом последнем месте стоял ребенок. Сызмальства я училась принимать эту данность, другой у меня не было. Чего может ждать дочь от родителей? А если родитель только один? Я ждала ее. В любом варианте. Она радовалась новой работе - я радовалась вместе с ней, она уезжала в длительную, но такую долгожданную командировку, - провожала и преданно ждала, лелея каждое слово в редких "летучках". Я придумывала сотни способов, чем нас можно объединить и обеспечить связь матери и дочери. Условные знаки, подпись с рисунком в конце письма, чтение книг, общая профессия.

Я все понимала. Одной растить и обеспечивать меня было очень сложно, обстановку в Королевстве в тот период с трудом можно назвать стабильной, и ей приходилось крутиться изо всех сил, чтобы нам хватало средств на существование. И, конечно же, она искала опору, мужчину, который поддержит, поможет. Я правда понимала и не пыталась что-либо изменить. Ну, может, пару раз, но нарывалась на отпор - маме тоже нужно жить. Согласна, нужно, больше не попытаюсь ограничить твою свободу, ведь ты мне безумно дорога, я хочу, чтобы ты была счастлива.

И мне вдруг пришел в голову ужасный, постыдный вопрос, я тут же отмахнулась от него, но он свербел од ложечкой напоминанием.

В дни, когда целители снова и снова признавали шрам на моей спине неподдающимся лечению, мама плакала из-за меня или из-за своей загубленной жизни?

-Мама, - тихонько позвала я. Бездумно, от отчаяния.

Она не пришла на допрос.

Эл отворил дверь и медленно, не сводя с меня темного взгляда, приблизился. Его ладони впились в широкие борта ванной.

-Посмотри на меня.

Я похолодела от неожиданной жесткости, беспрекословно подняла голову. Он не просил, он требовал.

-Говори.

-Что? - осторожно спросила я, не понимая, откуда в этом демоне столько стали.

Ни улыбки, ни усмешки. Я чувствовала его злость?

-Расскажи мне все, что ты знаешь. Что не сказала следователям.

Тупое оцепенение последнего часа гулко задребезжало. Брови поползли наверх. Он тоже мне не верит? Эл мне не верит?

-Вчера, когда ты сказала, что расскажешь столько правды, сколько можешь, ты солгала?

-Что?- еще раз спросила, не веря ушам.

Эл ждал ответа на вопрос, который ставил меня в тупик абсурдностью.

-Почему ты так думаешь? Почему вы все думаете, что я знаю что-то еще, но скрываю? - собственный голос я не узнала, сухой, безэмоциональный.

-Тогда почему ты плакала? - как будто слезы можно отнести к доказательствам.

Его глаза совсем близко, выжигают темнотой, губы напряженные, словно твердый мрамор, а ладони неистово впились в чугун.

-Потому что мама не пришла на допрос, - почти прошептала, я бы и совсем промолчала, если бы могла.

-Твоя мама не могла прийти на допрос. Потому что сейчас дает показания, что подселение души в твое тело было ее идеей.

-Что? - повторилась в третий раз, хлопая глазами. Но я, похоже, действительно неправильно услышала его слова. Иначе...

-Вылезай из ванной, - он схватил полотенце с подставки и дернул меня наверх, заставляя подняться. -Скажи мне, что ты ничего не знала? Заклинаю тебя, скажи, что ты ничего не знала!

Я безвольно осела обратно, грудь обжигало огнем, а во рту появился мерзкий отголосок желчи. Мир крошился на части, и у этого крошева был омерзительный вкус предательства, разочарования и ощущение полной, абсолютной, всепоглащающей беспомощности. Кем я была в том мире?

-Эл, это что получается...она соучастница? И ты... - вспомнила вдруг его иногда странные вопросы про маму, про наши отношения, удивление, когда я сказала, что расскажу правду. Он думал, что я все знала? Знала и молчала? - уже давно догадывался об этом?

-Да.

Хриплый стон вырвался из горла. Неужели? Разве? Тогда нет никаких "нас"? Игра? Он же искал того, кто чуть не убил его близкого друга, человека, вырастившего его. И нашел, вышел на след. Да, очень легко, красивая схема.

-И ты... - звуки давались очень тяжело, через усилие. Неимоверное усилие, выливающееся в холодном тоне, потухшем взгляде, во вновь, казалось высохших, слезах. -Ты специально ради этого пришел в Университет? Чтобы найти ее через меня?

-Лика, нет!- рыкнул демон, отбрасывая полотенце и впиваясь пальцами в мои плечи. -Я бы никогда так не поступил с тобой!

-А я? - подняла на него глаза, - думаешь, смогла бы так поступить с тобой?

Одна секунда, две, три. Ярость в его взгляде стремительно меркла, губы дрогнули, и маска непробиваемой жестокости схлынула, обнажая гримасу боли, я уверена, такую же, как и на моем лице.

-Прости меня, прости, я выжил из ума. - Руки Эла нырнули в ванную, подхватывая меня под ноги, поднимая и прижимая.

Он, как и я, на короткое мгновение допустил обман. И ощутил пустоту. Взбесился, возненавидел.

-Это не может быть правдой. Не могла мама такое сказать.

-Ларр прислал сообщение, он на ее допросе.

Лучше бы Ри еще раз сжег мою спину, ноги, руки, лицо - все тело.

-Отведи меня к ней. Я хочу услышать все от нее. Я уверена, это какое-то недоразумение. Вы все ошибаетесь. Она не могла! Она не настолько...

Эл прижал к себе сильно-сильно, заставляя меня замолчать.

-Тшш.

Часы тянулись неестественно долго. Мы сидели на диване в гостиной и ожидали повторного сообщения от Ларра. Эл время от времени поднимался и ходил вдоль комнаты, заложив перед собой руки. Я же настолько редко двигалась, что запросто можно было подумать, будто на почве переживаний организм решил спастись в состоянии анабиоза.

За последние два часа жизни я прокрутила в голове полный цикл своего существования в сознательном возрасте. Мамины отъезды в командировки, короткие переписки и легкие, полные тоски, встречи. Знакомство с Ларром. Знакомство с Элом. Слова Яйи о том, что она нашла прорицательницу, чтобы остановить брата. Слова Лилы. Слова дяди.

Кому я могла из них теперь верить? Обман за обманом, ложь, скрывающая другую ложь. Как после этого вообще не разучиться доверять?

Мы все друг другу врем. Я врала подругам, врала демону, демон врал мне, я врала маме, мама врала мне. Но даже у лжи есть границы. Границы, которые нельзя переступать.

Я медленно моргала, силясь дышать ровно, вырвать тело из цепких лап мурашек, не думать по десятому кругу об одном и том же. Нужно просто ее спросить.

-Сначала я не знал, кто ты, - тихо заговорил Эл, поворачиваясь ко мне лицом. Подошел, сел на корточки. Ему нужно объясниться, он чувствует вину за вспышку гнева, за сказанные слова. Видимо, он долго думал, как начать, но верного решения в таких обстоятельствах не бывает. Мы сильно напортачили. Сдается мне, отношения начинают не с раскрытия тайн.

Я на него не смотрела, меня занимал белый квадрат света от окна. Но останавливать разговор не стала, все равно, рано или поздно, нам придется к нему вернуться. Если не иссякнет желание двигаться вперед вместе.

-Потом появились сомнения, что Мира Ларье действительно имела отношение к убийствам, ведь ты ее дочь, и она не должна была рисковать твоей жизнью. Следствие сбилось со следа.

Я внутренне усмехнулась, внешне все так же оставаясь отрешенной, возможно, лишь глаза выдали искорку безумия.

-А потом ты подумал, что я все же в курсе?

-У каждого есть свои секреты, - не отводит взгляда, не шевелится, следит за моей реакцией, четко дозируя слова.

Он не скажет многого, я его уже немного знаю. Но с сегодняшнего дня он начнет рассказывать, по капле раскрывая прошлое. Айтарин не из тех, кто охотно делится воспоминаниями, возможно, они ему доставили не мало страданий. Я не буду настаивать. Я такая же. Мы похожи.

-Я хотел, чтобы ты сама рассказала. Я думал, что ты могла бы знать, догадываться.

Во всей этой истории меня не смутила его версия. Да, я могла бы догадываться, почему нет? Все-таки мать и дочь. Подозрения если не обоснованы, то хотя бы продиктованы объективностью суждений.

Меня удивило иное. Эл заботился обо мне, обнимал, целовал, смотрел с глубокой нежностью, заставляющей сжиматься сердце. О таком сложно забыть или вытравить из памяти, его поступки дарили нескончаемое чувство радости, заставляли меня верить ему. Однако теперь казалось, что счастливые мгновения имеют все шансы поблекнуть, их затопчут грязными ногами лжецов.

-И я стала тебе дорога? Я, которая могла знать, кто чуть не убил близкого тебе человека и скрывать?

Я все же посмотрела в его бледное лицо. Уставший, невымытые утром волосы убраны в хвост. Хмурится. Напряжен до предела, крылья носа подрагивают, а глаза такие темные, что можно не выплыть на поверхность.

-Как ты смог принять меня? - спросила тихо-тихо о его чувствах, впервые.

-Я уже говорил: я выбрал тебя. С ошибками, со сложностями. Даже мой демон не хочет никого, кроме тебя и твоих эмоций. Понимаешь?

-Это же не выбор, - вяло заметила я. -Если сущность демона диктует условия.

-Никто ничего не диктует, - Эл все же улыбнулся и коснулся рукой моего лица. -Ты имеешь право на свои секреты, а я их принимаю. Я тебя принимаю и понимаю. Мое решение не результат одного дня и не слова, сказанные под воздействием эмоций. Однажды я чуть тебя не потерял, а в такие моменты, знаешь ли, мир переворачивается с ног на голову, и очевидное уже не скрыть. Я хочу тебя рядом, смотреть, как ты взрослеешь, меняешься, учишься новому. Следить, как меняется твой взгляд в мою сторону.

То чувство, когда думаешь, что можешь больше его не увидеть, а потом судорожно глотаешь слезы, рассматривая залитую кровью голову - я помнила его слишком отчетливо, оно все еще свежо и морозит жилы. Мир действительно переворачивается с ног на голову, и очевидное уже не скрыть.

Судорожно вздохнула, соглашаясь со сказанным. Эл снова улыбнулся, на этот раз очень тепло, потому что вдыхал мои чувства, как свои, и прекрасно понимал, что меня топит в ласке и благодарности.

А мне больше не требовалось объяснений, что произошло в ванной. Никто бы в здравом уме не согласился принять в свое тело сущность, зная о последствиях. Эл испугался за меня и усомнился, ведь я могла бы пойти на поводу у...мамы?

-А если мама виновна?

-Сначала нужны доказательства, - мягко уклонился, улыбка померкла.

-И если они есть?..

Эл осторожно взял мои ладони в свои руки.

-Будет сложно, - серьезно сказал он. -Но ты не отвечаешь за чужие поступки. Усвой этот урок в первую очередь.

Полезный урок, хороший. И мне даже казалось, что я часто ему следую. Однако, тяжелее всего такой урок применять на практике именно в семье. Особенно в семье.

"Летучка" Ларра застигла врасплох. И сколько бы я ни готовилась и ни ждала ее, она выбила пол из-под ног и сбила дыхание. На нервной почве скрутило желудок, так что мне пришлось экстренно вспоминать простейшие целительские заклинания со второго курса. Эл не торопил, но пару раз ненавязчиво предложил вызвать дежурного из лечебницы. Одно хорошо, при таком эмоциональном напряжении, мне искренне было наплевать, что для девушки ситуация с желудком предполагается конфузной.

-Сначала мы встретимся с Ларром, он нас проводит, - подготовил меня Эл.

Я коротко кивнула. Ларра мы не обсуждали, оба прекрасно понимая, что тема тупиковая. Светловолосый демон в отличие от Эла, находился рядом с мамой отнюдь не из прекрасных чувств, в этом можно не сомневаться. Я, конечно, задам ему вопрос ради уточнения, но ответ ожидаем.

Все в порядке, он же демон. Просто Эл другой.

Я думала, маму приведут в некую переговорную комнату с двумя стульями, пусть и с эритом для надзора. Но стражи порядка считали иначе, предоставив нам аудиенцию через решетку камеры, куда ее определили до вынесения приговора. Камера соседствовала еще с двумя такими же, сейчас пустующими. Условия содержания выглядели вполне прилично: освещенное помещение с едва желтыми стенами, плиточный пол, за небольшой перегородкой виднеется край кровати с коричневым одеялом, огороженное помещение, видимо, с душем, столик со стулом.

На запястье у мамы появился тонкий серебряный браслет, в его плетении магия демонов переливалась радугой.

Она подошла к самой решетке, рассматривая мое лицо. А я рассматривала ее, каждую черточку. Каждое движение мышцы, ловила любое изменение в мимике. Дурнота во мне боролась с сочувствием.

-Мама, мне сказали, что ты дала свое согласие на подселение души в мое тело. -"Это правда?" - так я должна продолжить, но вместо нужной фразы из нутра вырвалось жалкое: -Это же неправда?

-Детка, я все объясню, - прозвучало приговором и ударило по голове весом не ниже общей энциклопедии. Из центра тела выбило сноп мурашек и отдало в позвонках, заставляя выпрямить ссутуленные плечи.

Что тут можно объяснить? Разве хоть одно объяснение может сработать? Интонация, взгляд, поза - они громче слов.

-Милая, давай поговорим? - она испугалась моего шага назад и потянула навстречу руку.

Голос отдалялся, доносился словно из-под толщи воды при стремительном погружении, давление в ушах сжимало голову в тисках глухоты и дезориентировало.

Я хотела поговорить. Именно с таким намерением шла сюда, готовила вопросы, но все они застряли горчащим комом в горле. Рот не открывался, губы налились тяжестью, и стало понятно - я ничего не смогу спросить, у меня просто не хватит сил на вопрос и ее ответ. Не осилю ее версию событий, не смогу принять никаких оправданий и не хочу слышать очередную ложь.

Тьма укрывала, я погружалась на дно, физически ощущая, как немеют ноги, и кружится голова. Освещение у камер все так же работало исправно, но я видела свет сквозь туман. Если сейчас пошевелюсь, то упаду.

Спустя несколько секунд мир обрел прежние мрачные краски. Мама все так же смотрела на меня сквозь частое плетение решетки с протянутой вперед рукой. Не знаю, говорила ли она что-нибудь, не слышала.

Нет, не смогу. Я развернулась и пошла на выход. Я не смогу услышать правду.

-Не всем нужно рожать детей, - проговорила она тихо. -Но разве хоть одна женщина допустит мысль, что она может стать плохой матерью?

Слова ударили наотмашь, по самому больному, выстраданному. Я резко крутанулась на пятках, втыкая в нее тысячи игл моего напряжения.

-Я не просила тебя быть лучшей матерью, - изо рта рвалось хриплое шипение, голос не слушался. -У меня никогда не было и не будет претензий и лишних ожиданий. Мне всегда было достаточно знать, что ты есть. Я не желала большего! - и резко, без перехода, пока не передумала и не осипла вконец, - Так это правда? Ты тоже участвовала?!

-Ты же уже знаешь.

-Я хочу услышать правду от тебя, я поверю тебе.

Плевать, что минуту назад считала иначе. Плевать, если сейчас соврет.

-Демоны уникальные существа, не правда ли? - тепло улыбнулась мама, присаживаясь на корточки. -Сильно отличаются от иных рас. Невероятно сильные, с потрясающе развитой мозговой активностью, их магия неповторима и недосягаема. Убить или спасти - им подвластно решать. Высшая форма жизни. Многие бы отдали все ради того, чтобы прикоснуться к их тайнам, постичь хоть что-то. Разве ты не понимаешь, как тебе повезло? Ты одна из тех, кому удалось прикоснуться к неизведанному, закрытому миру. Ты сможешь помочь людям, открыть новую страницу эпохи.

-Я стала твоим экспериментом, - печально заключила я, рассматривая ее мечтательную улыбку.

-Нет, - она покачала головой. - Я подарила тебе потрясающую жизнь. Пусть сейчас сложно, но это пройдет, ты адаптируешься. С твоим умом, образованием, стойким духом, ты достигнешь таких высот, о каких я и мечтать не могла!

-Каких? - перебила сухо. -Организовывать убийства?

Мама поморщилась.

-Иногда с демонами сложно вести работу, их суть вносит коррективы. Но когда перед тобой стоит цель спасти миллионы жизней в будущем, оградить людей от посягательств на их энергию, несколько жертв возможно.

-Ты знала, что очередной жертвой была я?

Мама рывком поднялась и ухватилась за прутья.

-Не может такого быть!

-О, и про Ри ты тоже не знала? Ты не знала, что минувшей весной Эл чудом спас меня от вашего алтаря? Не знала, что погибшая эрит является твоим соратником и выступала на стороне того урода? Ты не знала, что меня по кусочкам собирали после нападения Ри? Правда не знала?!

-Лика, я не знала! Ты ничего мне не рассказывала!

-Да как же? А что же с целью в миллион жизней? А что же ваше сотрудничество?!

-Лика, я не знала, - слезы бежали по щекам очень быстро, тянули ее вниз, на пол. Она осела, судорожно всхлипывая.

Ей было больно, а я от всей души хотела причинить еще больше страданий, чтобы она почувствовала хотя бы малую часть моих. И неважно, что сегодня утром я десятки раз повторяла: "Не знала", а мне не верили.

-Не представляю, какую "потрясающую" жизнь ты мне подарила, но если бы не Эл, похороны состоялись бы уже весной. Мне совершенно нечего добавить к сказанному.

-Лика, прошу тебя, выслушай. Я правда не знала!

-Тогда ты чертовски хреновый организатор.

-Я не... - она замолчала, оборвав фразу, но я увидела ответ в ее виноватых мокрых глазах. Организатор не она.

На мгновение подумалось: "А где облегчение?". Вместо него наступила новая волна злости. Порог злости, как порог в воде с жестким захлестом, переходящим в ужас. Во что она вляпалась?

-Тогда кто?

Мама отрицательно помотала головой - не скажет.

-Милая, прости меня, - сдерживая рыдания, попросила мама.

-А такое можно простить? - удивилась я, отстраненно поражаясь жестокости фразы.

Мама не раздумывала, не мялась. Она молча опустилась на колени, тут же вновь ухватившись за прутья.

-Прости меня, - губы и подбородок дрожали, голос изменился: она говорила в заложенный от слез нос.

Я присела, ровняясь с ее лицом, рассматривая глаза с опухшими веками. В груди разливался холод, морозящий самое сердце до крохотного кусочка бесчувственного, хрупкого льда.

-Ты моя мама, это не изменится, соверши ты хоть сотню злодеяний. Но простить я тебя не могу. Никакой высшей целью не оправдать убийства и причиненные страдания, нет такой высшей цели. За мир не воюют. Я справлюсь с твоим "подарком", научусь им пользоваться. Возможно, он доставит хлопоты и проблемы со здоровьем, но это пустяки, я хотя бы жива в отличие от других жертв, - грустно, с надрывом, ухмыльнулась я, прикусывая язык, чтобы не сорваться на истерику.

Не такую, в которой слезы мешаются с воем, другую, тихую, из которой сложнее выбраться, потому что эмоции остаются запертыми в теле.

-Ты можешь исправить часть моих ошибок, - после некоторой заминки предложила мама.

И я почувствовала душный ореол стыда и смирения, заполнивших камеру. Напряглась, впервые после отделения сущности так явственно почуяв эмоции.

-Как? - осторожно спросила, заранее страшась ответа.

-Закончи мое задание. Без жертв, без алтаря. Найди для демонов другой способ питания. Ты сможешь.

Несколько секунд мы смотрели друг на друга. Я с ужасом, она со стыдом.

-Смешнее только просьба посотрудничать с Ри. Он, кстати, умер, знаешь?

-Я не знала, что он примкнул к группе, -снова проговорила она, оправдываясь.

Как же глупо звучит это "я не знала", надо завтра сказать следователю что-то другое.

-Не втягивай меня, - отрицательно помотала головой.

-Милая, это не моя прихоть. Это то, что нужно и людям, и демонам. Пожалуйста, соглашайся.

-Нет.

Ее глаза забегали, она тяжело вздохнула. Эмоциональное состояние рухнуло вниз, но я не могла распознать привкус. Нечто темное и душное, не такое жгучее, как страх.

-Лика, пожалуйста. Тебя, так или иначе, заставят найти способ, я боюсь, что тебе могут причинить боль.

-Что, бывает еще больнее? - съязвила в ответ, не сдержавшись. Возможно, довлеющая эмоция - это отчаяние, но мама старается не показывать его. Ее просьбы пропитаны заботой. -И кто меня будет заставлять? Расскажи, наконец, во что ты ввязалась?

-Ну, разве же она может рассказать? - за спиной послышалась усмешка.

Я обернулась, рассматривая преобразившуюся Яйю. Дорогое узкое темно-синее платье, в глубоком декольте ажурное сапфировое ожерелье, рыжие волосы лежат волнами на одном плече, легкий макияж, подчеркивающий белизну кожи, туфли на устойчивом каблуке. Красивая и ухоженная. Только ухмылка делает лицо хищным, звериным.

-Привет, - поздоровалась я с сущностью, машинально складывая на груди руки.

-И тебе "привет", - улыбнулась она. -Ты как будто зла? Расстроена, что я немного соврала? Понимаешь, иногда необходимо скрыть правду. Ты же понимаешь? - прищурилась, сверкая глазами.

О да, она-то прекрасно знала, что скрывать правду я умела, и сейчас мягко направляла меня в нужную для нее сторону диалога.

-Ей лучше ничего не знать, - мамин голос прозвучал резко.

Яйя театрально развела руками, как бы говоря: "Да, вот такая позиция у твоей матери".

-Я не скажу. Не беспокойся, - в ее тоне отнюдь не обещание и попытка успокоить, а презрение и холод, от которого дернуло по плечам. -Лика мне нравится. И думаю, она не откажется нам помочь. Правда, малышка? - она медленно, бесшумно подошла ко мне и провела холодной рукой по щеке. -Я вижу, ты изменилась.

-Не без твоей помощи, - шаг назад вышел нервным.

-Верно, - снова улыбнулась. -Что, и техника секса наладилась? - бесстыдно подмигнула, явно провоцируя.

-Ты как сюда попала? - я решила сменить глупую тему. Если у сущности нереализованные сексуальные фантазии, то это ее проблемы, пусть обсуждает их наедине с целителем по душевым расстройствам.

-Ножками пришла.

Я покосилась в сторону коридора, замыкающегося дверью. За ней должен был быть Эл. Грудь остро кольнуло.

В десять шагов пересекла пространство и дернула за круглую ручку. Демон, до этого подпирающий стену, подобрался.

-Поговорили? Что? - он нахмурился, глядя на меня. -Тебе плохо? Ты сильно побледнела. - Подошел, заглядывая за мое плечо.

Я медленно, рывками выдыхала. Я подумала, что Яйя могла избавиться от Эла так же, как от своего брата. Ведь, наверняка, убийство ее рук дело.

-Что за черт, - выругался айтарин, очевидно, увидев сущность. -Стены не являются препятствием?

Так, она не проходила мимо него?

-Надо быть внимательнее, - пожурила его Яйя сладким голосом. -Я хочу поговорить с Ликой, когда еще будет возможность? Оставишь нас на минуту?

-Я поговорю с ней, - прервала собиравшегося в грубой форме отказать Эла. -Все нормально. Правда.

Повернулась лицом к сущности, еще раз убеждаясь, что смертельных намерений у нее пока нет. Та подняла правую ладонь и кокетливо поиграла пальчиками, прощаясь с демоном.

-Ты убила этого психа? - спросила я первым делом, когда подошла ближе.

Яйя небрежно покрутила кистью, как будто она у нее затекла. И над нами раскинулся купол тишины, отливающий сиреневыми бликами.

-Давай кое-что проясним сразу. Я не виновна, мое сознание при допросе останется кристально чистым. Во время отсутствия души в теле, воспоминания не сохраняются на физический носитель в голове. А ты показания можешь давать только устно. И слова твои ничем не подтвердятся.

-Хорошее начало.

-Предупреждение от необдуманных поступков, - поправила она. -Ты же не забыла, кто помог тебе вызвать помощь? Кто вернул тело без участия ритуала брата? Чем скорее ты поймешь, что я не желаю тебе зла, тем скорее мы договоримся.

-О чем?

-О том, что и тебе, и мне нужно восстановить репутацию. Я сестра сумасшедшего ученого, который уничтожал людей и демонов ради достижения своих целей. Ты дочь ученого, которая помогала моему брату с разработкой. Мы родственники убийц. Неужели ты думаешь, что с таким клеймом будет легко жить? Его не спрячешь под глухой рубашкой, как твой шрам. Единственная возможность реабилитироваться - закончить начатое, но, как верно сказала Мира, без жертв.

-Лучше я поживу с очередным клеймом.

-Милая, она права.

-Гордость редко бывает уместна. Я свой план не изменю. Завтра же прочитаешь в газетах, что возвращенная к жизни сестра пришла в ужас от злодеяний своего убитого брата и решила направить все свои силы и многомиллионное состояние на покрытие ущерба семьям жертв. А так же в оправдание ужасным преступлениям станет спонсором того, кто все же решит задачу с питанием демонов эмоциями гуманно.

-Отличный план, - скупо похвалила я.

-Да, неплохой. Лучше твоего. А кем проснешься завтра ты? Твою мать не только обвинят в убийстве моего брата, своего соратника ученого, но и обольют грязью за них двоих.

-Она его не убивала, - четко процедила я, точно зная, что на такое она не может быть способна.

-А где доказательства? - вскинула брови Яйя. -Ее сознание не прочитают, мое будет чистым.

-На момент убийства ты уже находилась в своем теле, - я ожидала подвоха, он точно есть.

-Я же сказала: будет чистым.

-Интересно получается, ты и сквозь стены ходишь, и сознание подчищаешь?

-Чему только не научишься, живя бестелесно. Потрясающий опыт. Но пробовать не советую.

-Так ты сама его убила?

-Да. Но об этом никто и никогда не узнает. Мира прибыла в дом очень вовремя. Как раз к моменту убийства. Она, конечно, заметно нервничала и некоторое время не попадалась на глазам эритам. Но след от ее телепортационного амулета имелся, его время возникновения с радостью снял Главный следователь со стороны демонов. Красивое совпадение. Как думаешь, какой вывод будет сделан?

-Но организатор не она.

-Ой, да брось. Ты взрослая девочка. Как думаешь, насколько высоко может находиться реальный организатор для плана такого масштаба, да еще и часто покрывающий происходящее? Ответ: очень высоко. Так высоко, что падать оттуда люди не привыкли. Мира начальника не сдаст, а признания при явной вине не требуется. Дело закрыто.

Я зажмурилась, глубоко втягивая спертый воздух. Яйя права. Черт бы ее побрал с логичностью суждений и простотой изложения. Все так и будет. И организатор никогда не выйдет из тени, только вычеркнет имя Миры Ларье из действующих сотрудников и будет жить дальше, с новыми грандиозными идеями по улучшению мира, в которых количество жертв не имеет значения. Ради высшей цели.

И Яйя будет жить дальше. Воплотит в жизнь свою задумку и для всех станет жертвой обстоятельств, принявшей ответственность за злодеяния брата на хрупкие женские плечи.

Будет ли она вспоминать о нем? Плакать? Она хотела его спасти, красивые слова мне говорила о родственных узах. Да и чувства ее я помнила, она была рада встрече с братом, она скучала.

И убила. Потому что есть, что скрывать? Им всем есть, что скрывать. Что-то такое, ради чего можно убить. Или ради кого? Кто может сидеть настолько "высоко, что падать не привык"?

Я себе не могла представить фигуру подобного масштаба. Я слишком аполитична и замкнута на себе, чтобы вообразить подходящего персонажа. Кому, кроме ученых, выгодно оборвать связку человек-демон?

-Лика, обещай подумать. Ты должна согласиться.

Я посмотрела на говорившую маму. Потом на демонессу. И спокойно, по слогам произнесла:

-Я. Не. Хочу.

Произнесла, зная, что соглашусь. Не под их дудку, а когда все выясню и поговорю с Элом. Не потому что просит мама, и не потому что манипулирует Яйя. Во-первых, мне стало интересно, кто стоит за всем этим дурдомом. Во-вторых, я хотела, чтобы с мамы сняли обвинение в убийстве. Быть ученым и участником группы под надзором власть имущих - это совсем другая статья и обвинение.

И, в -третьих, мне просто стало любопытно, до азарта. И вот в последнем я бы никому не смогла признаться, потому что именно любопытство и азарт приводят порой к не лучшему итогу.

-Что за дура, - процедила Яйя сквозь зубы.

Мама судорожно сглотнула, ее глаза снова намокли.

Я, не прощаясь, пошла на выход. Пожалуй, именно сейчас я бы хотела увидеть Ларра.

Сегодня я узнала о себе нечто новое. Познакомилась с другой стороной личности. Она не хотела терпеть и ждать, ей не нравилось чувствовать себя в западне и зависеть от обстоятельств. Не представляю, в каких потемках она раньше блуждала, а, может, ее и вовсе не существовало до сего дня, но, сливаясь с ней в единое целое, я чувствовала невиданную уверенность и очень четко видела цели, к которым собиралась идти напролом.

Разговор у камеры получился показательным. Яйя слишком самонадеянна. Безусловно, ее сила позволяет пренебрегать правилами, а излишняя искренность призвана перетянуть меня на ее сторону. Я далеко не козырь в игре, это тоже стоило понимать, а полезная карта. Выиграть она может как со мной, так и без меня. Но мама меня удивила в который раз. Она молчала. Несколько брошенных фраз не в счет. Она ставила демонов слишком высоко над собой, чтобы противиться их воле? Мне очень хотелось найти маломальское для нее оправдание, чтобы самой успокоиться.

Ладно, личное потом. Сначала дела.

-Устройте им очную ставку на троих, - попросила я в кабинете Главного следователя, имея в виду маму, Лилу и Яйю, о которых мы говорили ранее.

Зурн поджидал нас с Элом у лестницы, куда мы направлялись, чтобы подняться этажом выше и найти Ларра. Окатив нас хмурым взглядом, отвернулся и запоздалым жестом большой руки поманил за собой.

Мужчина не производил впечатление интеллектуала, скорее закаленного бойца, не вылезающего из тренировочного зала. Как и все демоны, он был очень привлекателен, не спорю, однако вид имел угрожающий и пугающий. На него девицы вряд ли вешаются.

-Удивлен, что ты сама предложила, -следователь Зурн крутил в пальцах маленький металлический шарик. На его столе, на специальной бархатной подставке, их лежало с десяток.

-Перекрестный допрос? - переспросил Ларр. -Тогда надо делать на четверых, с твоим, Лика, участием.

Я кивнула и задумалась.

-Подождите, - подняла палец вверх, внезапно вспомнив очень важную деталь. -Надо устроить перекрестный допрос со всеми студентами-практикантами.

-Рассказывай, - Зурн лишних слов явно не любил.

-Каждый студент имеет контракт с демоном. И то ли убитый переоформил контракт на себя, то ли тут есть некая связь.

-Один из студентов говорил об этом. Соник, кажется. - Зурн взял еще один шарик в ладонь. -Не знаю, версия сомнительна. Ну, контракт, ну, переоформил. За уши притянуто. Но проверим, может, еще кого побочного накроем. Такие твари одни не работают.

-Сначала надо Яйю расколоть, - заметил Эл.

-Ясное дело, - хмыкнул Главный следователь. -А что, уже идеи есть, как заставить стены дать показания?

-Почему запрещено просматривать сознание человека? Я бы дала доступ к своим воспоминаниям, - вмешалась я с давно интересующим вопросом.

-Нельзя, - меланхолично ответил следователь, он точно сожалел об этом. -Сознание людей не выдерживает вмешательства извне.

-Но мое сознание изменилось после подселения сущности.

-Все равно нельзя, - Эл ответил резче следователя. Злится, что мои предложения опасны.

-Вообще, конкретно такой случай не запрещен, - приободрился следователь. -Потому что их почти не бывает. Но надо получить разрешение и заключение целителей.

-Да вы в своем уме?! - взвыл красноволосый. -Она пострадает.

-Об этом нам целители скажут, - не согласился Зурн. -Оставим, как вариант на крайний случай. Но ты должна все обдумать. Если вмешательство в сознание происходит насильно, даже если других ограничений не будет, ты можешь не очнуться Дело, правда, будет все равно раскрыто, - хохотнул следователь, но тут же замолк под нашими ощутимым даже в воздухе сомнением.

-А. Кх-м. - Эл собирался возразить, поэтому пришлось спешно перетягивать внимание на себя. -Мне завтра все еще нужно приходить на допрос утром?

-Да, - кивнул Ларр, уголком губ усмехаясь очевидности поспешности вопроса. -Запрос подавали люди, и от них аннулирования не поступало.

-Тогда, - протянула я, зацепившись глазами за стрелки часов - начало восьмого вечера, - мне нужно возвращаться в часть, чтобы успеть отдохнуть.

До утра достаточно времени на сон. Жалко только, что сон не лечит за одну ночь. Жалко, что весь сегодняшний день превратился в кошмар.

Мы спустились на первый этаж, откуда официально и магически было разрешено перемещаться в пространстве. Я так и не спросила Ларра про их с мамой отношения, но явно уловила, что мою защиту он оставлять не планировал. Ну, как защиту, пока что его защита себя никак не проявляла. И кто знает, может быть, это тоже такая часть плана, как роман. Видимость, фикция.

Вопреки ожиданиям, Эл доставил меня вовсе не в часть, где проходила практика, а в свою темную квартиру. Ее очертания ясно угадывались от уличного освещения, проникающего в комнату. Гостиная. Диван.

-Почему сюда?

-Я не хочу оставлять тебя сегодня одну, - заверил Эл, минуя небольшую паузу.

Пауза дала понять, что ответ не совсем искренен.

-Все уже знают, да? - раздосадовано хмыкнула я, догадываясь о причинах заботы.

Эл не стал отпираться.

-В вечерней газете дали статью о задержании. Пока ничего конкретного, но газетчики любят строить предположения и подливать масла в огонь.

-Меня точно отчислят.

Гостиная в квартире Эла не такая большая, поэтому пары шагов хватило, чтобы добраться до дивана и рухнуть, обхватывая ладонями голову.

Демон тяжело вздохнул и сел рядом, сцепил руки в замок, оперся локтями на колени.

-Я больше волнуюсь о том, что в части может случиться конфликт.

Сначала, по привычке, захотелось возразить: "Подумаешь, конфликт!", а потом я вспомнила улыбающуюся Бриту, зануду гнома, Соника, Дацума и даже нашего Командира. Раньше мне и правда было плевать, что общение с сокурсниками не складывалось, но что-то во мне изменилось. Я вдруг поняла, что дорожу небольшими воспоминаниями, мне от них становилось тепло. А следом подступил к горлу холод. Они отвернутся от меня?

-Пусть сегодня приведут мысли в порядок, а завтра поговорите.

Да уж, поговорим...

В лицо подул знакомый теплый ветерок, и передо мной после короткой белой вспышки возникла "летучка". Я уставилась на нее с ужасом, прекрасно представляя текст записки, от кого бы она ни была. А следом снова вспышка и снова, снова. "Летучки" заполоняли пространство невероятно быстро, словно плотину прорвало.

-Черт! - глухо выругался Эл. -В Следственном управлении у тебя не было доступа к летучкам, они зависли в ожидании.

-Да, получите и распишитесь, - попыталась пошутить сквозь нервный, неуверенный смех.

Эл включил свет.

Газеты, вырезки из нее, сложенные листки бумаги, клочки записок зависли в воздухе, рассредоточившись по комнате, но стремясь занять место поближе ко мне. Их не меньше десяти.

Я протянула руку и взяла первую "летучку".

Сухое извещение из Университета о визите декана в часть на Ро Су, куда были направлены на прохождение практики студенты. Еще раз посмотрела на пропечатанную дату, уточнила у Эла, какое сегодня число, потому что совершенно запуталась в днях. Значит, завтра прибудет, в полдень.

-Странно, что раньше не соизволил, - резонно заметил демон, закидывая ногу на ногу.

-О, а это от Соника, - пробежалась по короткому тексту. -Волнуется.

Эл от комментариев воздержался, но точно скосил глаза в сторону записки. Я скрывать бумажку не стала, подождала, пока ревнивец прочтет безобидное сообщение, после чего позволила ему раствориться в голубых искорках.

Ари накидала всего несколько слов: "Брось все и напиши, что с тобой все в порядке!". Тита мыслила в том же направлении. Девочек не волновали детали, они хотели знать, что я на связи.

-Я им сразу отвечу, дашь бумагу и ручку?

-Сейчас, - Эл легко поднялся и направился в сторону коридора, на верхней полке комодика всегда лежали письменные принадлежности.

Следующая "летучка" снова была написана рукой Соника. Боевик настойчиво требовал ответа и просил вернуться в часть. Писал, что все переживают и хотят меня видеть.

Одну записку со словами поддержки послала Брита. В конце она добавила, что уверена в моей непричастности.

Я прервалась на пять минут, чтобы кратко ответить подругам, и снова принялась разбирать послания.

Зарин исписал три листка. От его косящего влево почерка с множеством ошибок и зачеркиваний защипало в глазах, слезы подкатили к горлу. Дядя не понимал, что происходит, просил связаться с ним. Подробно описал способы, которыми он пытался найти Миру и отправить ей "летучку", но ничего не вышло. "Ее не могли закрыть! Она же самый известный ученый на Континенте! Я уверен, все это интриги! Подлый замысел! Помнишь, как меня подставили с кулоном и твоим локоном, сомнений нет, все повторилось!".

Я не стала уничтожать его письмо, сложила вчетверо и запихнула в карман.

-Не знаю, как ему все объяснить. Он маму обожает. Она для него первая истина.

Как и для меня. Была.

-Мы можем вместе с ним поговорить, если ты захочешь.

-Я должна сама. Спасибо.

Пигр писал, чтобы я не обращала внимания на статьи. Дацум уговаривал быть сильной.

Я закрыла последнее послание и приготовилась взять в руки газету, когда перед глазами появились две новые "летучки". Вздохнув, взяла новое сообщение. Брита.

"Ответь нам хоть что-нибудь, а то Соник всех уже извел просьбами написать тебе вторую "летучку", чтобы самому не писать третью".

Над ухом хмыкнул Эл, нисколько не стесняясь читать чужую переписку.

"Лика, я ужасно волнуюсь. Напиши нам" - от Соника.

-Какой упорный парень, - не удержался демон.

-Я напишу Брите, - поспешно свернула тему и тут же склонилась над блокнотом.

-Не читай газет, - проговорил Эл. -Я тебе и так расскажу основную мысль.

Я как раз закончила и отправила записку адресату, оторвав листок от клейкой основы.

-Не буду, - согласно покачала головой. -Репортеры жестоки?

-Они не знают правды. Поэтому по версии одних ты пособница, у других - жертва домашнего насилия, третьи размышляют о заговоре демонов, а кто-то задается риторическим вопросом: "Неужели Король не знал?".

-А он знал? - я ошарашено вскинула брови, тут же припоминая реплику Яйи.

Такого уровня заговора я предположить не могла и искренне удивилась предположению, но мозг зацепился именно за него, словно раньше меня почуяв откуда ветер дует.

-Уверен, что знал, - Эл поджал губы и серьезно на меня посмотрел. -Поэтому правде всплыть не дадут.

-Но тогда жизнь мамы в опасности... - я подскочила, блокнот и ручка соскользнули с колен, последняя закатилась под диван.

-Она находится у демонов, а не у людей, - Эл поймал мою руку и погладил большим пальцем тыльную сторону ладони, успокаивая. Он говорил вкрадчиво, медленнее обычного, чтобы слова достигали не только ушей. -С ней ничего не будет. Она сейчас спит.

-Яйя, - сказала одно слово, в задумчивости качнув головой. Ей-то стены не преграда.

Аргумент "Хотела бы - уже устранила" не сработает.

-У камеры твоей мамы выставлена охрана. И вечером перебрали охранные заклинания, так что вряд ли теперь Яйе удастся провернуть коронный номер.

-"Вряд ли"?

-Точно не удастся, - исправился Эл, хищно улыбнувшись. Будто самолично принимал участие в тестировании усовершенствованной магии. -И Ларру разрешили остаться с ней.

Вот как. Ларру, значит. Ну, ладно. Этому демону я верила больше остальных, пусть и гораздо меньше, чем Элу.

Сны расскажут, сны покажут

Пока демон осуществлял водные процедуры, я сняла одежду и примостилась на краю кровати, поджав ноги. Подушка мягко приняла чугунную голову, матрас показался невероятным блаженством, негой для тела. Со стоном я потянулась, до характерного хруста в конечностях. Немного так полежала и, начав мерзнуть, подцепила противоположный край одеяла, укрывшись им сверху. Теплый кокон одеяла разморил, и руку дернуло предсонной судорогой. Я на секунду проснулась, а потом сдалась. После тяжелого дня и сытного ужина, приготовленного по быстрому рецепту Элом, нещадно клонило в сон. И противиться не моглось.

-Да ты смерти моей хочешь, - сквозь дрему услышала разочарованный вздох айтарина.

Он осторожно постарался вытянуть из-под меня одеяло, не потревожив. Но сон еще не полностью завладел сознанием, и я вяло забарахталась, помогая демону укрыться и недвусмысленно прижимаясь к горячему обнаженному мужскому боку.

-Спи уже, спи, - сжалился он, попутно целуя мое лицо. -У нас впереди еще много времени, все успеется.

  
  
   Друзья, для поднятия моего настроения, поставьте оценку и оставьте, пожалуйста, комментарий. К сожалению, пока что времени на творчество у меня не много, но я искренне радуюсь, когда вижу вашу заинтересованность. Спасибо :)

Оценка: 8.01*31  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  А.Красников "Вектор" (Научная фантастика) | | Л.Ситникова "Книга третья. 1: Соглядатай - Демиург" (Киберпанк) | | К.Леви "Асирия. Путь к счастью." (Любовное фэнтези) | | Е.Шторм "Плохая невеста" (Любовное фэнтези) | | Л.Васильева "Небеса" (Постапокалипсис) | | Ю.Королёва "Эйдос непокорённый" (Научная фантастика) | | Леший "Леший. Путь проклятых." (Боевое фэнтези) | | А.Невер "Сеттинг от бога" (Киберпанк) | | В.Соколов "Обезбашенный спецназ. Мажор 2" (Боевик) | | М.Мистеру "Проклятые души" (Любовное фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
П.Керлис "Антилия.Охота за неприятностями" С.Лыжина "Время дракона" А.Вильгоцкий "Пастырь мертвецов" И.Шевченко "Демоны ее прошлого" Н.Капитонов "Шлак" Б.Кригер "В бездне"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"