Блинов Юрий Николаевич: другие произведения.

Подарок

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
Оценка: 5.00*3  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Учёный, профессор университета из маленького провинциального городка, изобретает устройство, получающее энергию из ниоткуда, и даже делает опытный действующий образец. Не разобравшись в деталях, научный мир поднимает изобретателя на смех. Отчаявшись, учёный готов опустить руки, но внезапно с ним знакомится один молодой человек, который утверждает, что у данного изобретения есть будущее. Кто он - этот странный парень: спаситель человечества, или человек со своими скрытыми интересами, мечтающий побыстрей воспользоваться гениальными знаниями профессора?


Х Р О Н И К И З О Л О Т О Г О В Е К А

Юрий Блинов

Подарок

  
  
   По тенистому бульвару маленького зеленого городка медленным шагом, явно ни куда не спеша, двигался человек. Стороннему наблюдателю, если бы он обратил на прохожего свое внимание, тот показался бы совершенно обыкновенным пешеходом, немолодого уже возраста, который вышел ранним утром прогуляться, а заодно и подышать свежим, еще не сильно загазованным весенним воздухом. Одет прохожий был в светло-бежевый плащ, выглядевший вполне пристойно, из-под опущенного воротника которого украдкой выглядывал бережно завязанный узел галстука. Светлая рубашка, которая просматривалась под галстуком, если бы вы, опять-таки вдруг, обратили на нее свой взгляд, носила следы аккуратной глажки, и была свежей и чистой. Ботинки нашего прохожего хоть и не были вычищены до зеркального блеска, тем не менее, были заботливо протерты щеткой от пыли и грязи. Правда, вот только шнурок на одном из них предательски развязался. Сейчас он волочился по земле следом за своим хозяином, совершенно портя всю идиллию. Однако, забегая чуть-чуть вперед, я скажу по секрету, что именно этому развязавшемуся шнурку суждено сыграть очень важную роль в тех событиях, которые последуют дальше в нашем повествовании. Поэтому давайте не будем осуждать нашего слегка рассеянного персонажа, бредущего с отрешенным видом вдоль городского бульвара.
   Наш герой пока еще не заметил того, что случилось с его ботинком. Глубоко задумавшись о чем-то своем, он просто мерно двигался в сторону, противоположную той, посреди которой располагался шумный, оживленный квартал небольшого города N.
   Шляпы на человеке не было, так как наш герой совершенно не любил их носить, и зачесанные назад, наполовину седые, волосы иногда колыхались при слабом дуновении весеннего ветерка.
   Как я уже упоминал, кому угодно на улице наш прохожий мог показаться совершенно обычным человеком, который просто вышел прогуляться. Однако, тут надо сказать, что это человек все же не был вполне обычным. От простого, среднестатистического горожанина его отличали несколько необычных свойств, и мы сразу же остановимся на них.
   Первым из особенных качеств нашего героя было то, что он был местным университетским профессором. Кому-то из вас вполне справедливо может показаться, что сам по себе этот факт является мало чем примечательным, однако здесь необходимо учесть, что в местном университете, единственном в этом городе, настоящих профессоров, не считая доцентов и лаборантов, было всего двое.
   Вторым из необычных свойств задумчивого прохожего было то, что он был крайне честным и порядочным человеком. Здесь вы снова можете возразить автору, сказав, что такие качества среди людей является далеко не редкостью. И здесь я, пожалуй, соглашусь с вами. Однако, при всем при этом, прошу учесть один немаловажный факт: очень часто человек считается добродетельным только лишь потому, что жизнь ни разу не испытывала его, или проверяла его не настолько хорошо, чтобы за внешними проявлениями этих самых "человеческих качеств" можно было бы разглядеть ту личность, которая НА САМОМ ДЕЛЕ скрывается под внешней оболочкой данного конкретного человека.
   Поверьте, у нашего героя имелись причины, по которым тот запросто мог начать смотреть на всех окружающих свысока, однако он так не поступал. И читатель, возможно, более глубоко оценит вышеописанные свойства нашего героя, когда я поведаю еще об одной особенности этого человека.
   Третьим необычным свойством задумчивого прохожего в светлом плаще было то, что он был гениальным изобретателем.
   То, что ему удалось открыть, а затем на основе своего открытия изготовить в обычной университетской лаборатории, не входило в рамки ни одной научной теории. Всему миру еще только предстояло искренне изумиться тем, что именно предвещало собой открытие нашего уважаемого учкного...
   Однако стоп! Давайте пока не будем забегать вперед тех невероятных событий, которые последуют за обыкновенной утренней прогулкой нашего дорогого профессора по весеннему городскому бульвару. Мы не станем ему сейчас мешать, пусть он неспешно идет своей дорогой. А мы позволим себе вернуться к нему чуть-чуть позже...

***

   Итак, для начала давайте немного окунемся в атмосферу Технологического университета местного города N.
   Номером "один" в этом учебном заведении можно было смело назвать профессора Игоря Станиславовича Голованова - светилу ортодоксальной науки. Буквально образец для подражания в глазах местных студентов, этот ученый муж и в самом деле был невероятно грамотным и образованным человеком. Окончив в свое время МГУ, а затем будучи приглашенным, там же на кафедру физики, Голованов, за первые десять лет работы, написал несколько книг, в которых было невероятно много полезного. Однако, будь мы с вами физиками, то заметили бы, что в тех книгах было весьма мало чего нового. Кроме перетасовки выдвинутых кем-то когда-то идей, а также научных обоснований, подкрепленных сложными и заковыристыми формулами, мы обнаружили бы там разве что кучу ссылок на различные источники, откуда черпал свои идеи автор.
   Когда профессору Голованову предложили место в местном университете города N, он далеко не сразу согласился отправиться туда с насиженного места, однако, когда ставку жалования удвоили и выделили огромную квартиру за счет министерства, профессор вместе с семьей любезно принял поначалу не очень-то удовлетворяющее его предложение.
   Профессора Голованова любили студенты. Так как он был еще вполне молод (порядка сорока пяти лет), молодые практикантки души в нем не чаяли. Никогда не отказывая аудитории в дополнительных объяснениях по любому из вопросов, он любил (не без важности, конечно) снисходительно растолковать кому бы то ни было, те или иные постулаты физики. И надо отдать ему должное, в этой области ему было известно практически все.
   Одним из примечательных свойств профессора Голованова было то, что когда тема разговора касалась Эйнштейна, тот словно бы преобразовывался. Глаза профессора в эти моменты начинали светиться небывалым блеском, а речь начинала приобретать оттенок нескрываемого восторга. Он мог бесконечно долго говорить о великом ученом вместе со своими студентами, подробно описывая его открытия и превознося заслуги. В такие минуты со стороны могло показаться, что профессор даже немного завидует Эйнштейну - тому, кто в свое время обосновал свою знаменитую теорию относительности.
   А вот Теслу Голованов не любил, называя того прохвостом и лжеученым. Все труды и опыты сербского ученого профессор высмеивал, называя их надувательством чистой воды. Такого, что Тесла, якобы вытворял и строил, вообще не существовало, так как в принципе не могло существовать никогда.
   Далее, обычно монолог профессора Голованова скатывался к фундаментальным законам физики, и, в конце концов, он переходил к таким сложным формулам, что студентам ничего не оставалось, как молча слушать с открытыми ртами, просто веря на слово своему авторитетному и уважаемому преподавателю.
   Было лишь несколько студентов, которые не верили авторитету профессора Голованова. Нельзя сказать, что эти молодые бунтари отрицали Эйнштейна вместе с его великими открытиями. Просто то, как преподносил его идеи в своих речах их преподаватель, им совершенно не нравилось. У тех молодых людей, в отличие от большинства студентов, всегда имелось в кармане собственное мнение по каждому из научных вопросов. Они предпочитали смотреть на мир вещей нестандартно, чем и заслужили свою немилость у ортодоксального ученого - профессора Голованова. Однако для борьбы с ними тот знал отличное средство. Там, где не являлось возможным что-либо прямо доказать во время факультативных занятий, используя риторику и непреложные факты, профессор прибегал к весьма нечестным приемам, так как в его власти всегда находились зачетные книжки этих "нерадивых" учеников.
   Жизнь профессора была настолько же безоблачной, как и, превозносимые им, незыблемые законы мироздания. Вся вселенная была разложена по полочкам, в которой было всего-то несколько пустующих ниш, которые человеческой науке предстояло заполнить недостающими пока элементами в самом ближайшем будущем. В том, что это произойдет в течение каких-нибудь двадцати-тридцати лет, профессор Голованов совершенно не сомневался, так как весь мир вещей лежал перед ним, словно горсть конфет на ладони.
   Однако было одно маленькое обстоятельство, которое все-таки омрачало жизнь местного любимца студенческой аудитории Технологического университета в маленьком городе N. Кое-что вызывало в уме профессора Голованова очень маленькую, скорее даже, совершенно ничтожную, тревогу. И этой ее причиной являлся постоянный оппонент профессора Голованова - известный уже нашему читателю, старина профессор Светлов.
   В глазах профессора Голованова, его коллега был лишь крошечным облачком на горизонте ясного и чистого неба науки, которое почему-то никак не хотело исчезать и стираться из поля его зрения, подобно лишнему мазку на холсте художника, который по чистой случайности задел кистью свое, уже полностью законченное, великое полотно. Этот яркий мазок был совсем некстати на фоне такого чистого голубого неба холста, и нужно было всего лишь протянуть руку за куском ветоши, чтобы просто стереть его, вернув гармонию мира на круги своя...
   Однако, похоже, что у самого художника были свои планы на этот счет, и он не спешил ничего менять в своей картине. Судя по всему, ему нравился тот случайный мазок на холсте, и сам мастер, казалось, сам не ожидал того эффекта, который вызвало случайное движение его руки, держащей кисть. Однородность синего неба с белыми облаками на полотне теперь нарушалась ярким оранжевым пятном, которое на первый взгляд отнюдь не вносило гармонии в классический пейзаж.
   Затем художник немного подумал, и дополнил свой мазок, придав всему небу несколько фантастический вид. Теперь где-то в середине холста, появился яркий солнечный отблеск, который словно изнутри пытался разорвать белую пелену облаков. Автору теперь казалось, что своим случайным мазком он полностью изменил весь пейзаж, наделив пространство своего произведения новым смыслом. Что-то совершенно новое пришло в этот мир стандартов и обыденности, наполнив его теперь своим невообразимым, радужным светом...
   Светлов был полной противоположностью Голованова. Вечно замкнутый и неразговорчивый, он плохо шел на контакт, предпочитая преподавательским посиделкам в "кафешках" и на корпоративных вечеринках, работу в своей лаборатории. В научных разговорах, если такие, вдруг, происходили в присутствии обоих профессоров, Светлов очень осторожно подходил к вопросам, что возможно, а чего нет в физике, или во всей науке вообще. Если он и проигрывал оппоненту в риторике, то никогда не обижался и не старался с пеной у рта доказывать свою правоту, предпочитая спорам просто сидеть и молча слушать.
   Что касалось работы со студентами, то, так же, как и профессор Голованов, профессор Светлов старался работать, полностью отдавая им себя без остатка. И пускай широкая молодежная аудитория не благоволила к нему, однако именно среди тех самых студентов, которых заваливал на экзаменах Голованов, у профессора Светлова и нашлись настоящие друзья, ставшие впоследствии незаменимыми помощниками в его научных исследованиях.
   Профессор Светлов работал в университете с самой своей молодости и теперь неуклонно приближался к возрасту, когда пора было уходить на заслуженный отдых.
   Это обстоятельство, безусловно положит конец их противостоянию на научной основе, рассуждал его коллега, профессор Голованов, и был конечно же рад этому. Он довольно долго жил, теша себя той мыслю, что нет человека - нет и мнения. Вот уйдет на пенсию старый профессор Светлов, и министерство направит в их университет молодого и более "продвинутого" преподавателя. Может даже он, Голованов, останется один из всей профессуры на целый ВУЗ, а здешние доценты, и, тем более, лаборанты, для его мнения были не в счет.
   "А пока, уважаемый профессор Светлов, работайте последний год-другой в своей лаборатории, запудривайте студентам мозги "альтернативной энергетикой" и всякого рода чушью, вскоре вас здесь не будет, и вот тогда..."
   "Хм, Странно, но все-таки, что у него творится там в лаборатории? Над чем это трудится, вот уже долгие годы, наш старина Светлов?" - часто спрашивал себя профессор Голованов, и время от времени беспокойные мысли, возникающие по этому вопросу, снова не давали ему покоя.
   Однако, как ни старался он разузнать о работах, ведущихся на враждебной ему территории, это ему никак не удавалось. Профессор Светлов рьяно охранял вверенную ему лабораторию, не пуская туда даже уборщицу. Время от времени в университете, конечно же, происходили плановые комиссии, но, даже благодаря им, удавалось выяснить весьма немного. Работы Светлова всегда проходили аккуратно, согласно имевшегося графика, и все отчеты о проделанной им работе и экспериментах профессор сдавал вовремя.
   Любопытство профессора Голованова постепенно стало утихать, и он даже перестал предпринимать попытки что-либо разузнать о тайной деятельности своего коллеги, когда грянул гром среди ясного неба. То, что случилось в тот день, заставило сильно взволноваться не только его самого, но и, очень скоро, весь научный мир в целом.
   Однако давайте выясним все по порядку о тех невероятных обстоятельствах. Итак, это случилось в один из понедельников...
   Не зря говорят, что первый день трудовой недели - самый тяжелый. Голова профессора Голованова болела сегодня сильнее обычного, и тому были веские причины.
   Как правило, со временем у человека происходит привыкание к употреблению алкоголя: количество спиртного принятого за один раз постепенно увеличивается, голова не так болит по утрам, а тошнота и вовсе исчезает после регулярных "вливаний" лет эдак через пять. Но, тем не менее, профессор Голованов не умел пить водку. Невзирая на довольно частые праздники в большой семье, где только со стороны жены было с десяток сестер-братьев-дядей-тетей (не говоря уже про родню со своей стороны), "уничтожение" спиртных напитков давалось профессору с невероятным трудом. Каждый раз, собираясь с утра на работу после чьего-нибудь Дня рождения, профессор Голованов, поскуливая в своей постели, слезно просил свою жену сделать ему какой-нибудь "компрессик на лобик". Затем он все-таки вставал, и, обычно не завтракая (так как это было чревато обратимостью процесса), с бледным лицом, и бешено колотящимся сердцем, спешил, как мог, на работу. Профессор был наделен лишним весом (впрочем, так же, как и большинство членов его многочисленной семьи), и даже его дети, любители мороженого и жареных цыплят, были эдакими "пухленькими ангелочками", как называла их не менее пухленькая бабушка - теща профессора, Татьяна Михайловна.
   И вот так, в один из самых обычных понедельников, профессор Голованов отправился в свой, ставший уже родным, университет. Дом его находился всего лишь на расстоянии одного квартала от места работы, и наш дорогой профессор никогда не пользовался транспортом. С великой радостью он осознавал, что ему не приходится толкаться в городских пробках, как это случалось с ним раньше, когда он учился и работал, проживая в Москве.
   Ко всему прочему, пешком ходить было полезно. Один квартал, это целых четыреста метров с хвостиком, а если учесть еще и подъем на третий этаж до своего кабинета, так это вообще был целый поход.
   Профессор Голованов очень гордился собой, и порой, во всевозможных кампаниях, держа рюмку в руке, в свете застольной беседы, обязательно старался подчеркнуть свою приверженность к пешим прогулкам, да и вообще к здоровому образу жизни.
   И сегодня, в понедельник, проходя мимом промтоварного магазина, Профессор почему-то остановился, и посмотрел в витрину. Надо полагать причиной такого поступка было его желание увидеть там то, что хотя бы отчасти, могло отразится в большом стекле. Здесь, на улице, утреннее солнце падало под таким углом, что отражения в витрине магазина были довольно неплохо видны, и профессор Голованов стал всматриваться в детали.
   Что ж, лицо его было слегка помято, но выглядело вполне терпимо, капельки пота выступили у него на лбу и сейчас блестели, отражаясь даже при слабом свете такого импровизированного зеркала.
   "Вполне сойдет. Опухлость ведь пройдет к обеду, надо надеяться" - подумал Голованов и отражение слабо кивнуло ему головой, словно бы соглашаясь с ним. Затем он вытащил из кармана чистый и идеально выглаженный носовой платок и вытер выступивший пот вначале со лба, а потом и со всего лица.
   И вот, в тот самый момент, когда он прятал в нагрудный карман влажный платок, его правый глаз уловил какое-то движение на асфальте. Профессор повернул голову и увидел тощего кота, который вяло переходил тротуар, вальяжно направляясь от дома к газону. Совсем ненадолго тот остановился, и как-то, почти осуждающе, посмотрел на, так и замершего с платком в руке, человека. Проделав свой путь до конца, зверь скрылся в зарослях боярышника, растущего вдоль всего газона.
   Все это заняло каких-то секунд пять, но что особенно поразило профессора, так это раскраска кота. Сам он был вроде бы черным, но когда кот на секунду повернул свою усатую морду к человеку, стало видно, что половина физиономии зверя окрашена в белый цвет. Еще одной особенностью было то, что глаз на черной стороне морды кота был обведен белым ободком, в то время как глаз на белой стороне носил черную окантовку.
   Профессор ни в коем случае не был суеверным человеком, поэтому, двигаясь через "опасный" участок тротуара, он не плюнул трижды через левое плечо, и, тем более, не стал обходить это место по сложной и длинной траектории. Тем не менее, раскраска кота почему-то заинтересовала ученого. Он никак не мог вспомнить, что она ему напоминала.
   "Какой-то знакомый символ с востока" - наморщил лоб профессор, силясь вспомнить его происхождение - Кажется из японской или буддийской мифологии. В студенчестве я, кажется, что-то читал на эту тему. Мне еще давала книжку по этой тематике та девушка-неформалка. Кажется ее звали Маша. Да-да, точно, я еще все время старался затащить ее в постель, но она почему-то всегда надо мной смеялась. Эх, были времена..."
   Таким вот образом, идя мимо городских витрин, пытаясь при этом вспомнить особенности символики востока, и смешивая это занятие с воспоминаниями о своей бурной студенческой молодости, профессор Голованов незаметно подошел к дверям университета.
   - Товарищ профессор, господин Голованов! - вахтерша встал из-за своего стола, и почти вприпрыжку побежала вслед за вошедшим преподавателем. Заботливо тронув того по плечу, женщина протянула профессору ключи. - Не забывайте, а то как вы в кабинет-то попадете.
   - А...да, благодарю, Алексеевна - рассеянно ответил тот ей.
   Затем профессор забрал из рук вахтерши ключи, автоматически сделав комплимент по поводу ее цветущего вида, после чего жизнерадостная вахтерша, вгоняемая в краску благодаря словам душки-профессора, расцвела в улыбке.
   - Там сегодня с самого утра столько народу! Вас все ждут, наверное! - крикнула она уже вслед удаляющемуся по коридору Голованову.
   "Много народу?" - подумал профессор про себя - "Странно, с чего бы это вдруг, да еще и с самого утра?" - тяжело дыша при подъеме на необычайно длинную сегодня лестницу, думал профессор.
   Обогнув по ходу своего пути выступающий от угла стенд с портретами светил науки сегодняшних и прошедших времен, профессор Голованов, наконец, подошел к двери своего кабинета.
   "Кажется вовремя", - мысленно радуясь, подумал он - "до начала занятий еще есть время. Успею отдышаться, привести в порядок кое-какие бумаги и хлебнуть минералки из холодильника".

***

   Профессор долго ковырялся в замочной скважине, желая поскорее проскользнуть в дверь кабинета. И с трудом та, наконец, открылась ключом, который все время норовил выскользнуть из непослушных рук преподавателя. Профессор Голованов уже сделал первый шаг навстречу своей маленькой мечте, как внезапно, из соседнего коридора послышался вначале какой-то непонятный шум, а затем загромыхали чьи-то торопливые шаги. Еще мгновение, и из-за угла показалась фигура, в которой профессор Голованов узнал своего коллегу, доцента Зацепина.
   Увидев в дверях своего уважаемого сотрудника, готового вот-вот скрыться в спасительном пространстве помещения, доцент Зацепин с вытянутыми руками бросился к профессору Голованову.
   - Профессор, подождите! - почти закричал он - Поднимайтесь срочно в лабораторное крыло. Мы вас еще с самого утра хотели найти. Там все преподаватели во главе с ректором. Наш профессор Светлов кажется сошел с ума... Еще и комиссия из министерства...
   С этими словами доцент буквально вцепился в рукав своего коллеги, увлекая того за собой. Сопротивляться было бесполезно, и наш профессор, мысленно распрощавшись с мечтами о спасительном кресле в своем уютном кабинете, и холодной минералке, обреченно поплелся вслед за доцентом. Быстрая и бессвязная речь тащившего его по коридору сотрудника, совершенно сбила с току и без того пока еще туго соображавшего Голованова.
   - Постойте-постойте, о чем вообще речь? - тот попытался отобрать назад свою собственную руку - Вы можете внятно объяснить, Александр Анатольевич - упирался на лестнице измученный профессор, не в силах больше подняться ни на одну ступеньку.
   - Я же вам говорю, это все из-за Светлова! Он заранее вызвал ученых на демонстрацию своего какого-то чертова изобретения. Мы сами только утром узнали. Он, видимо, хотел, чтобы присутствовали все сразу - и коллеги по университету, и люди из министерства. Стоит там у него, понимаете ли, какая-то установка на столе, и крутится! Говорит, что она у него уже год как работает.
   - Ну крутится и крутится - несколько облегченно пробормотал профессор Голованов, внутренне радуясь, что комиссия из министерства приехала не по поводу очередного финансового отчета - Чего панику-то поднимать! Чем-то ведь наш уважаемый профессор Светлов занимался все эти годы в своей лаборатории - отмахнулся от собеседника Голованов. Последнюю фразу он произнес с великим трудом и как бы по частям, из-за того, что ему постоянно приходилось делать перерывы между приступами одышки.
   Взобравшись, наконец, на следующий этаж, двое сотрудников отправились дальше по коридору, и в этот момент какая-то страшная, крамольная мысль на долю секунды прокралась в мозг профессора. Мысль была настолько предательской и чуждой разуму этого ученого мужа, что поначалу была мгновенно вытеснена стоящими на страже, стойкими, как гвардейцы, академическими знаниями Голованова. Однако сам профессор уже встрепенулся и теперь лихорадочно рассуждал:
   "Лаборатория, и годы работы. Но над чем? И что там, нафиг, у профессора Светлова может вертеться целый год...? ГОД???"
   - Постойте-постойте, Александр Анат... Вы сказали - год?
   ...Сейчас позиции гвардейцев в голове профессора уже трещали под натиском огромного чудища. Оно, такое огромное и кровожадное, своими щупальцами продиралось сквозь бескрайние ряды защитников, готовое раскидать их всех, а затем поглотить мозг ученого, внезапно забившийся в приступе внезапно подступившей истерики.
   "Нет, но ведь это самое колесо не крутится само по себе..?" - лихорадочно пытался рассуждать профессор.
   ...Новые ряды гвардейцев, наконец, с криками ура, подкатив тяжелую артиллерию, отогнали проклятого монстра. Чудовище уже куда-то скрылось, однако воинственно настроенные полки все равно были наготове, так как профессор знал, что проклятая мысль не исчезла, а только спряталась за камень и затаилась...
   Возле лаборатории уже толпились пришедшие раньше всех студенты. Толпа постепенно нарастала, пополняя свои ряды вновь приходящими людьми. Увидев своего любимого преподавателя, молодая публика примолкла и почтенно расступилась пропуская вперед уважаемого всеми профессора. Следом за ним протиснулся и доцент Зацепин, который так и не выпустил рукава своего коллеги из своей мертвой хватки.
   Войдя в узкую дверь лаборатории, Голованов первым делом обнаружил, что на появление его персоны, абсолютно никто из находящихся внутри лаборатории людей, не обратил ни малейшего внимания. В относительно небольшом помещении находилось несколько человек, часть из которых профессор имел честь лицезреть и раньше, когда те являлись в их ВУЗ в составе каких-нибудь проверок или комиссий. Время от времени эти люди приезжали из управления образования, и профессор более менее знал их. Здесь же еще было с десяток преподавателей из их университета. Однако находились в лаборатории и те, кого профессор видел впервые. Пройдя далее вперед, минуя спины ученых мужей различного ранга, Голованов наконец разглядел то, что так приковало внимание всех тех, кто тут в данный момент присутствовал:
   В самом конце лаборатории, у самого окна, располагался стол, около которого возвышалась фигура профессора Светлова. Чуть в стороне от ученого, словно охрана, находилось двое его учеников. Все трое были повернуты лицами по направлению к собравшимся, и сейчас профессор Светлов что-то воодушевленно рассказывал, одновременно указывая рукой на хитрый прибор, укрепленный тут же, на столе. Устройство, в свою очередь, представляло из себя какое-то колесо на станине с присоединенными к ней какими-то индуктивными катушками. Непосредственно само колесо совершенно бесшумно вращалось со скоростью (как на глаз определил профессор Голованов), примерно две-три тысячи оборотов в минуту.
   Кт-то из собравшихся, наконец, заметил вошедшего коллегу, и попытался тихо поздороваться с ним. Все вдруг повернули головы, и профессор Светлов замолчал. В воздухе лаборатории повисла неловкая пауза.
   - Коллеги-коллеги - тут же нашелся доцент Зацепин, привлекая всеобщее внимание - предлагаю все по порядку и с начала. Профессор Светлов, - обратился он к ученому у стола - только что к нам присоединился, так сказать, ваш брат по оружию - профессор Голованов. Он не в курсе вопроса, так как вчера...
   Александр Анатольевич Зацепин внезапно замолк. Он хотел как-то выкрутиться из той сложной ситуации, в которую только что сам себя загнал. Но не мог. Конечно, он знал, что вчера у Головановых праздновали день рождения младшей дочки профессора, ведь он и сам был приглашен с женой, и тоже изрядно выпил, однако публично выдавать причину бледности своего коллеги вовсе не входило в его планы. И тому была одна веская причина: профессор Голованов месяц назад пообещал похлопотать за него, Александра Анатольевича, в управлении образования, чтобы доценту вне очереди выделили государственную квартирку в университетском городке. Зацепин долго подбирался к этому вопросу, и когда, казалось, все было отлично улажено, одно единственное словцо могло полностью обрушить его планы по предстоящему расширению жилплощади.
   Стоя с открытым ртом около профессора Голованова, доцент Зацепин выглядел весьма жалко. Словно побитая собака, виляющая хвостом у ног хозяина, он заискивающе смотрел в рот профессору Голованову, не в силах больше вымолвить ни слова.
   Ситуацию спас выступавший.
   - Хорошо, если вы позволите, - спокойно произнес профессор Светлов, обращаясь к собравшимся - я могу описать свое изобретение вкратце, и начну с самого начала.
   - Итак, собранная мной и моими учениками установка способна вырабатывать обычную электрическую энергию. Научный интерес в данном случае представляет тот источник энергии, что заставляет двигаться колесо ротора, которое, собственно, и подает вращение на генератор...
   ...Гвардия, охраняющая подступу к мозгу профессора Голованова, снова пришла в боевое движение. Страшный монстр, сильно увеличившись в размерах, выполз из-за камней и медленно, словно уверенный в своем превосходстве, стал надвигаться на хорошо охраняемую, почти неприступной крепость. Полки ощетинились грозным оружием, тяжелая артиллерия стала готовиться к первому залпу...
   Тем временем, профессор Светлов продолжал:
   - Началось все с теории, и изучения исторических фактов. Еще древние индусы, китайцы и представители коренного населения Америки знали, что вся вселенная пронизана чистой, бескрайней энергией. Они умели пользоваться ею, создавая удивительные летающие устройства, а также строя сооружения и целые города из огромных каменных блоков, поражающие точностью подгонки сторон. При этом они почти не пользовались металлами и жили в полной гармони с природой, не ведая к тому же, что такое голод и утилизация отходов.
   - Наука сегодняшнего дня отчасти подтверждает то, что все вокруг нас - энергия, имея при этом в виду энергию атомов. Однако мне удалось вначале теоретически обосновать, а затем изготовить устройство, которое использует энергию, стоящую за пределами привычных нам атомов. Я веду речь о более тонкого плана энергии...
   ...Монстр, растопыривая свои щупальца, переливался всеми цветами радуги. Он рос прямо на глазах и уверенно подползал к первой оборонной линии крепости. "Еще, еще пусть подойдет поближе" - командиры неровными голосами отдавали приказы впавшим было в панику солдатам. Однако, если не дать сейчас залпа, то первые укрепления будут смяты под весом этого чудовища. "Товсь! - прозвучал зычный голос бравого командира. - Пли...!!!"
   - Постойте-ка, коллега, - прервал вдохновенную речь профессора Светлова его многоуважаемый коллега, профессор Голованов - скажите нам лучше, где вы так искусно спрятали аккумуляторную батарею, которая исподтишка крутит ваше колесо?
   Среди ученых пробежал легкий хохоток и все повернули головы в сторону произнесшего эту фразу человеку. Тот, в свою очередь, демонстративно вынул из нагрудного кармана платок, и высморкался.
   Сейчас цвет лица профессора Голованова стал уже потихоньку приобретать розовый оттенок, мозг же его внезапно включился, увидев для себя прекрасную возможность потренироваться в научной риторике.
   Практически все присутствующие в лаборатории одобрительно загудели, скептически поглядывая на подозрительную "чудо-машину"...
   ...Первые выстрелы из пушек прогремели настолько мощно и слаженно, что монстр остановился. Он был оглушен, и, как показалось гвардейцам, готов был снова отползти за свой камень. Уверенности оборонявшимся бойцам придавало громогласное "ура", несущееся со всех сторон. Войска уже готовились перейти в наступление, однако монстр, похоже, не хотел сдаваться...
   - Дорогой Игорь Станиславович, мне вовсе не хотелось бы вас огорчать - спокойно начал отвечать на колкий выпад своего, вдруг откуда ни возьмись "нарисовавшегося" оппонента, профессор Светлов - но все дело в том, что это самое устройство вращается прямо здесь, на этом самом месте, уже целый год. Смею вас уверить, что никакой батареи, а также какого-либо другого стандартного источника питания, здесь нет. Питающая устройство энергия, как я уже упомянул, напрямую поступает сюда из того пространства, которое нас окружает. Согласно собственным продолжительным исследованиям, мне удалось выявить условия взаимодействия этой энергии с внешним миром, а затем и сконструировать принимающее устройство с последующей трансформацией ее в поступательно-вращательное движение. Далее мы просто подключаем генератор, и вот - уже мини-электростанция в наших руках. Следующим этапом, над которым я сейчас работаю вместе со своими помощниками, является поиск способа уменьшить конструкцию, чтобы...
   - Профессор Светлов! Смею заявить, что вы - отъявленный мошенник - не унимался профессор Голованов - Мало того, что все эти годы вы впустую занимали место в университетской лаборатории, но и еще пытаетесь доказать всем нам - прфессор Голованов театрально обвел рукой вокруг, как бы охватывая тем самым всех присутствующих здесь людей - что ваш чудо-генератор запитан не через провода, искусно спрятанные где-нибудь под крышкой стола, а крутится с помощью какой-то сказочной энергии. Что за бред вы несете! Честное слово, коллеги, мне кто-нибудь может объяснить толком, что за клоунада здесь происходит?
   Собравшиеся снова загудели, но теперь было уже не совсем понятно: одобрительно или нет по отношению к словам профессора Голованова. Однако это все же как-то расшевелило аудиторию. Люди стали несмело подходить ближе, разглядывая со всех сторон странную машину профессора Светлова. Кто-то заглянул под стол, пытаясь найти подвох со скрытыми проводами в оправдание разоблачительного замечания профессора Голованова, другие осматривали устройство внешне. Однако, когда один из подошедших работников университета попытался остановить колесо, профессор Светлов попросил этого не делать.
   - Сразу хочу предупредить Сергей Андреевич, - обратился он к своему коллеге, - чтобы вы не подходили очень близко к этому колесу и не пытались его остановить.
   - Что, боитесь перегорит ваш генератор - сказал тот обиженно, и отстранился.
   - Нет, дело не в этом. Просто вот так легко вам остановить колесо не удастся, но руку вы можете запросто потерять, потому что ее может случайно закрутит внутрь устройства. Обычно здесь стоит кожух, но сейчас я снял его, чтобы вся демонстрация шла наглядно. Однако, надо сказать, мы были готовы к такому повороту событий, и кое что придумали с моими учениками.
   С этими словами профессор Светлов произвел какие-то манипуляции с нехитрым пультом, находившимся там же, на столе, рядом с крутящимся устройством. После этого колесо довольно быстро замедлило свой ход и теперь вращалось очень медленно, буквально пол-оборота в секунду. Надо сказать, при этом от всей конструкции не исходило ни единого звука, не считая слабого шума подшипников внутри генератора. Затем профессор Светлов сам взял толстую рабочую рукавицу, которую ему протянул один из его помощников, надел ее и осторожно ухватился за обод колеса. Внимание присутствующих буквально было приковано к его странным действиям. Все вдруг поняли, что шоу еще не закончено.
   Рука в перчатке заскользила по ободу, и стало заметно, что профессор прилагает немалые усилия, пытаясь остановить вращение колеса своего механизма. Однако скорость его вращения при этом нисколько не уменьшалась, словно перед собравшимися было представлено не какое-нибудь хрупкое на вид устройство, а, как минимум, ротор мощного заводского станка, который приводился в движение через многоступенчатый редуктор.
   Профессор снял рукавицу и только затем любезно одолжил ее тому самому коллеге, который минуту назад по неосторожности чуть не лишил себя руки. Тот с чрезмерной осторожностью, словно беря в руки дохлого хорька, взял ее, надел на свою ладонь, и тотчас попытался повторить то, что только что попытался проделать сам изобретатель. Снова перчатка предательски заскользила по ободу, лицо предпринявшего отчаянную попытку человека покраснело от напряжения, но скорость вращения всего механизма осталась прежней.
   - Хм, а ведь, действительно вертится...
   Человек, только что взявший на себя в атмосфере всеобщего замешательства слово, был одет в строгий черный костюм. Все головы сразу же повернулись к нему в ожидании услышать какое-нибудь разоблачительное авторитетное мнение. Однако в сказавшем эту фразу человеке было нечто такое, что подсказывало: ни представителем комитета образования, ни, тем более ученым, он не был. Возможно, он был приглашен из какого-то другого государственного ведомства ввиду возможности важного открытия, а может откуда-то еще.
   - Да-да, вертится, причем с силой, которую никак нельзя соотнести по мощности с таким небольшим устройством! - стали вторить ему другие присутствующие
   - Интересно, а быстрее оно может!?
   - На основе чего, вы сказали, работает эта штука?
   - Что за катушки вы использовали, профессор? - затараторили в многоголосье с разных сторон, находящиеся сейчас в лаборатории ученые и преподаватели университета. Все внимание тут же переключилось на изобретателя. - Профессор, как вам это удалось, каков же, все-таки основной принцип устройства...
   Люди обступили чудо-машину со всех сторон. Всем в одночасье стало интересно, что из себя представляет устройство профессора Светлова. Изобретателя засыпали вопросами, на которые тот методично отвечал. Пока всем присутствующим понятным было лишь то, что здесь используется какая-то иная физика, о которой профессор упомянул лишь вскользь. Но народ все же требовал объяснений, и изобретатель старался, как мог.
   ...Чудовище, отступив на несколько шагов от передовых редутов линии обороны, замотало головой, словно стряхивая с себя налипших комаров. Затем оно, вдруг, вскинуло свои щупальца вверх, и с оглушительным ревом обрушилось на весь периметр укреплений, разбрасывая гвардейцев с их стальными клинками, ружьями и пушками, словно игрушечных котят. Мозг профессора Голованова, наблюдающий в щелочку из своей крепости за ходом боевых действий, и видящий, как рушатся одна за другой линии обороны, забился в истерике. Запертое в такой, как ему казалось еще недавно, мощной и неприступной крепости, сознание профессора почувствовало себя в этом каменном мешке, словно загнанным в ловушке. "Еще совсем немного", - успел подумать ученый - "и рухнут последние укрепления, а затем чудовище, которое уже выросло до невероятных размеров, обрушится на стены убежища, и тогда мне наступит конец..."
   Профессор Голованов сидел на своем стуле, не в силах встать и подойти ко столу, на котором вращалось ненавистное ему колесо. Силы покинули его, на лбу появилась испарина, и сердце зашлось в неровном ритме. Он не в силах был подняться, чтобы сделать хотя бы один шаг.
   К черту приличия, думал он в тот момент, к черту всю профессиональную этику. Вот только бы подняться и дойти, или хотя бы даже доползти до этого ненавистного неуча профессора Светлова... Профессора? Да какого, к черту, профессора! Вот только хватило бы сил в руках, чтобы вцепиться ему в глотку, а если откажут руки, то просто загрызть того зубами... Да как он посмел посягнуть на Великие Каноны Общепринятой Науки, благодаря которым ВСЁ давно известно и многократно описано. Какая, ко всем чертям, "иная физика"? Как смеет этот выскочка утверждать то, чего просто не может быть, так как такого не может существовать никогда...
   И тут воспаленный мозг сдался...
   - Профессор! Профессор Голованов - закричал вдруг чей-то встревоженный голос. - Что с вами. Да дайте же кто-нибудь человеку воды. Вызовите скорую!
   Через миг всё в лаборатории пришло в движение. Люди засуетились: кто-то достал из своего кармана валидол, а кто-то мгновенно принес стакан с водой для профессора Голованова, который всего несколько секунд назад вдруг побледнел, и медленно сполз со стула на пол. В создавшейся суете все собравшиеся на какое-то время даже забыли об изобретателе с его устройством, которое в скором времени грозило перевернуть с ног на голову все законы физики. Все внимание находящихся в лаборатории людей переключилось к своему коллеге, у которого только что произошел сердечный приступ.
   Тем временем незнакомец в черном костюме, а с ним еще двое похожих на него людей, незаметно отделившись от основной массы научной братии, потихоньку вышли в коридор. Миновав все этажи ВУЗа, они вышли на улицу, а затем, пройдя по ней, свернули за угол здания и сели в огромный "Мерседес", который был там заранее припаркован. Главный из людей достал мобильный телефон, набрал номер, и после короткого ожидания произнес в трубку:
   - Главный, нештатная ситуация налицо. Действуем согласно инструкции десять дробь один. Ожидайте нас в точке назначения через два часа одиннадцать минут.
   С этими словами "Мерседес" рванул с места, и на огромной скорости помчался к окраине города.
  

***

  
   Однако, теперь давайте снова вернемся к нашему незабываемому герою, профессору Светлову, который в это солнечное утро вышел погулять по городскому бульвару. Маршрут был ученому хорошо знаком, и ноги сами повели его по узкой дорожке в сторону парка.
   Как я уже описал, любой прохожий в нашем маленьком городке N, проходя по тому самому бульвару, мог бы запросто увидеть, как профессор Светлов задумчиво бредет по тротуару, совершенно при этом не замечая, что шнурок на его ботинке предательски развязался, угрожая тем самым своему немолодому владельцу болезненным падением.
   Сегодня было воскресенье, однако, невзирая на выходной день, Профессор поднялся рано. Он был "жаворонком", так как утром ему лучше всего думалось.
   Итак, оставив любимую жену досматривать сладкие сны, он встал с кровати, умылся, оделся и, даже не позавтракав, тихонько вышел за дверь своей квартиры, чтобы попытаться переварить в уме тот груз проблем, которые в одночасье свалились на его многострадальную шею.
   Размышления же нашего героя имели следующий характер: его изобретение, "Генератор Абсолютной энергии", над созданием которого он работал последние десять лет, так и не смогло найти признания в научных кругах страны.
   Вот уже целых полгода хождения по кабинетам, и обивания порогов на получение патента, а также письма, и телефонные звонки в высокие инстанции, включая три министерства - науки, энергетики, и образования, не привели к каким либо ощутимым результатам. И если к высмеиванию со стороны научной братии, за десять лет своих разработок, он как-то успел подготовиться, то на холодные и безучастные лица больших чиновников в вышестоящих кругах власти он совершенно не знал как реагировать.
   Даже ближайшие сотрудники из его родного университета - почти все - перестали здороваться с ним, глядя при встрече на коллегу-профессора, будто на прокаженного. Там, на первой и единственной демонстрации своего Генератора полгода назад, все они были так вдохновлены его изделием, что в тот момент профессору казалось: вот-вот, еще немного, и все пойдет, как по маслу. Со временем выдадут патент, создадут документацию на технические условия, начнут потихоньку запускать в массовое производство. Затем все потихоньку бы закрутилось дальше. Глядишь, вскоре и автомобили бы стали ездить без шума, пыли, а главное, без бензина и подзарядки аккумуляторов.
   "Эх, а я ведь так и не успел сделать устройство более компактным - с грустью думал ученый. - Лабораторию мою отобрали, установку приказали разобрать... Еще немного, и вопрос о моем преждевременном уходе на пенсию решится сам собой, как непреложный факт".
   "Как же так?" - продолжал думать он - "Я ведь просто хотел, чтобы все было открыто и честно, тем более, что делал-то я свой генератор для блага всех людей мире, чтобы не было больше бензина, разливов нефти из танкеров, чтобы урановая руда навсегда оставалась в недрах земли, постепенно и мирно совершая там свой естественный распад в течение долгих и долгих тысячелетий."
   Профессор вовсе не думал о том, чтобы присвоить себе изобретение, разработанное на базе родного университета - учебного заведения, которому он посвятил свои лучшие годы - того самого ВУЗа, где учился сам, а после работал на кафедре физики, начиная с должности простого лаборанта. Наш ученый, как я уже ранее упоминал, был человеком порядочным и честным, и если бы встал вопрос об авторстве, он с радостью вписал бы в список хоть Голованова с Зацепиным, или хотя бы даже самого Папу Римского! Лишь бы это имело смысл. Лишь бы этому изобретению был дан дальнейший ход. Что там говорить о деньгах! На неплохую предстоящую пенсию он уже и так заработал, а что до гонораров и премий, то уж они как-нибудь сообща поделили бы их между собой, думал он.
   Идя дальше, профессор продолжал рассуждать о свой жизни в университете. Здесь и в самом деле прошли его лучшие годы. Именно тут, на том знаменательном корпоративном вечере, он познакомился со своей будущей женой, с которой прожил довольно счастливую жизнь. Здесь же теперь училась его дочь, а также лучшие ученики профессора.
   С университетом у нашего ученого было связано столько много положительных моментов, что становиться "предателем" вовсе не входило в его планы. Не тех моральных принципов был наш профессор, хотя почти что именно в предательстве обвинил его тогда старина Голованов, который сгоряча сказал, что тот все эти годы зря занимал свою лабораторию.
   Почему-то, даже после, спустя какое-то время после всего увиденного собственными глазами, профессор Голованов с пеной у рта упорно продолжал настаивать на том, что его коллега профессор Светлов - шарлатан, который много лет только и занимался тем, что разбазаривал государственные ресурсы.
   - Ну и что с того, что оно - это ваше чертово колесо, вертится, - размахивая в воздухе своими маленькими кулачками, кричал Голованов - раз научного объяснения сему явлению нет, то и патент вам никто не выдаст! Вы даже не представляете, как сильно вы подставляете свой ВУЗ в глазах всей мировой научной общественности!
   Выйдя из больницы, куда тот был помещен в результате сердечного приступа, случившегося с ним в лаборатории на той злополучной демонстрации, Голованов очень постарался, чтобы изобретение профессора Светлова кануло в лету. Именно он убедил вышестоящее руководство, чтобы те дали согласие на то, чтобы установку разобрали. Надо сказать, что в министерствах отнюдь не возражали, а, наоборот, приветствовали такой поворот событий, так как устройство профессора Светлова представляло из себя определенную проблему. И решение этой проблемы совершенно никому не было нужно.
   Наш профессор Светлов не был осведомлен об интриге своего сотрудника по университету, и, наверное поэтому, не таил обиды на профессора Голованова. Ему просто было жаль, что годы его трудов прошли напрасно, и он глубоко переживал об этом.
   Постепенно жизнь в университете вошла в свое обычное русло, оба профессора так же, как и обычно, продолжили свою преподавательскую деятельность, и об изобретении странного крутящегося механизма на столе в лаборатории, все стали потихоньку забывать.

***

  
   Здесь мы отвлечемся от тех занимательных событий, предшествовавших нашему повествованию, и посмотрим в противоположную сторону городского парка. В то самое время, когда наш герой медленным шагом подходил к невысокой ограде, отделявшей зеленую зону от улиц города, с другого края города, к тому же самому парку подходил некий молодой человек. Он был молод, лет двадцати пяти, вполне приятной наружности, и имел такой же хмурый вид, как и наш дорогой профессор Светлов. Одет прохожий был так же, как бывает одет самый обычный человек его возраста - в джинсы и легкую весеннюю куртку. Спортивная обувь могла бы выдать в нем легкоатлета или, например, футболиста. Хотя, ответьте мне, дорогие читатели, кто из молодежи сегодня не носит кроссовок?
   Итак, вида наш парень был вполне крепкого, и двигался очень собранно. Глядя прямо перед собой и сосредоточив взгляд чуть впереди себя, молодой человек изредка бросал короткие взгляды по сторонам, ни на что особо не отвлекаясь. Он шел, точно так же, как и наш дорогой профессор Светлов, направляясь прямо в зеленый парк маленького города N. Однако, в отличие от профессора, который всю жизнь прожил здесь, этот город не был парню родным.
   Молодого человека звали Константин Правдин, и родом он был из небольшого городка под Москвой. Все, кто были с ним знакомы, включая родственников, звали его попросту - Кот. Однако, немного забегая вперед, надо сказать, что сейчас его почти никто так не называл, и тому были причины.
   Еще надо сказать, что хоть этот молодой человек и пользовался своим настоящим именем, но фамилия в его паспорте стояла совершенно другая. Настоящую же его фамилию знал узкий круг людей, общение с которыми парню приходилось крайне ограничивать ввиду тех обстоятельств, о которых мы расскажем немного погодя.
   Проснувшись сегодня рано утром, Кот внезапно почувствовал, что в этот день с ним должно произойти нечто важное и необычное. Причем, он даже точно не знал - будет это хорошем или плохим, так как предчувствие было весьма и весьма неопределенным. С одной стороны сердце парня наполнялось странным ликованием, однако другая половина его существа трепетала от предвидения чего-то недоброго. Ощущение грядущих событий было настолько сильным, что воздух вокруг, казалось, звенел, будто наэлектризованный.
   Вот уже почти две недели он гостил у тетки Вари, сестры Костиного отца. Городок N ему нравился, родственники здесь были приветливыми, да и причины, чтобы приехать сюда из столицы, у него были, и причем весьма веские. Это не было поездкой в отпуск, как мог бы подумать мой, пока еще, неосведомленный читатель, однако и командированным сюда наш герой совершенно не являлся.
   Стараясь никого не разбудить, пока его родные еще спали, Константин вышел на улицу города, где, предоставив себя на волю случая, отправился туда, куда понесут его ноги. Пятнадцать минут спустя ноги привели его в городской парк.
   В тени деревьев было не так светло, как на оживленных улицах. Весеннее утреннее солнце, пробиваясь сквозь молодую листву берез и каштанов, создавало на грунтовых дорожках красивую игру света и тени. А еще здесь было немного прохладно по той причине, что молодая листва еще хранила недавнюю ночную свежесть, а майское солнце пока не сильно нагрело душистый, пахнущий пыльцой кленов воздух.
   Кот присел на скамейку, снял с плеч небольшой рюкзак и вытащил оттуда бутылку с минералкой. Вода приятно растеклась по пищеводу, наполняя живительной прохладой каждую клетку тала.
   Затем молодой человек огляделся. С утра в парке почти никого не было. Парень закрыл глаза и, с удовольствием, глубоко вдохнул влажную, наполненную кислородом, атмосферу, пропитанную запахом молодой зелени. Разомкнув, наконец, веки, он полез в карман, чтобы достать "мобильник". Сейчас сообщений не было. Радоваться этому или огорчаться, он пока не знал. Снова покрутив головой, он попытался сосредоточиться, пытаясь понять, зачем же он здесь.
   Вот на газоне слабый ветерок лениво шевелит молодую траву, дворничиха размеренными движениями, сметает какой-то мусор. По дорожке невдалеке гуляет, ни дать ни взять, старый профессор...
   Что-то в виде немолодого прохожего привлекло внимание Константина. Он пока не мог понять, что, но, однозначно, в этом человеке, во всем его виде, что-то было не так. С одной стороны, довольно опрятно одетый, в выглаженной рубашке и легком светлом плаще, на котором все пуговицы были расстегнуты, но с другой... Ах, да, конечно! Шнурок на ботинке у прохожего развязался, и, видимо, довольно давно, так как уже успел покрыться серой дорожной пылью.
   "Интересно", - подумал Кот, "и давно он вот так идет, не замечая развязавшегося узла на своей обуви? Должно быть, этот человек о чем-то долго размышляет, так как при этом очень глубоко задумался, и не видит того, что творится у него под ногами..."

***

   На этом моменте мы в очередной раз сделаем маленькое отступление. Дело в том, что двое наших героев, которые волею судьбы, неизбежно должны были встретиться в городском парке маленького города N, были не единственными, кто в этот день появился на сцене нашего повествования.
   На чердаке одного из небольших двухэтажных домиков, стоявших в непосредственной близости к парку, сейчас находился еще один человек, который имел самое непосредственное отношение к происходящим в данный момент событиям. Незаметно поднявшись сюда по пожарной лестнице еще ночью, чтобы не привлекать внимания окружающих жильцов, этот человек затаился, и в данный момент явно чего-то ждал, наблюдая за окрестностями через небольшое чердачное окошко.
   Одет наш персонаж был как обычный работник коммунальной службы, которого вполне могли вызвать жильцы дома для таких нужд, к примеру, как ремонт телевизионной антенны, или замена ржавых водопроводных труб, которых тут имелось в избытке.
   Словно в подтверждение наших с вами предположений, в своей руке человек держал сейчас небольшой пыльный чемоданчик, который вполне мог вмещать в себя набор обычных слесарных инструментов.
   Дождавшись, когда наступит утро, человек встал с опрокинутого ящика, размял затекшие от долгого сидения суставы и поставил свою ношу перед собой на выступ кирпичной кладки дымохода.
   В телефонной гарнитуре, прикрепленной к левом уху, он вдруг услышал звук вызова и тут же нажал на кнопку приема.
   - "Седьмой", прием, доложите о состоянии готовности - раздался в ухе голос координатора
   - Готовность ноль. Сообщите о движении цели - негромко ответил "слесарь".
   - Восемнадцать минут назад объект вышел из подъезда своего дома. Маршрут стандартный. Начинайте вести цель. Оставайтесь на связи.
   Достав из неприметного чехла бинокль с цифровым видоискателем, человек на чердаке подошел еще ближе к небольшому окошку и стал пристально наблюдать. Центром его внимания был, расположенный почти вплотную к дому, парк. Правее, по дорожке неспешно двигался человек в светлом плаще...
   - Вижу цель - доложил он.
   - Завершайте операцию и готовьтесь к эвакуации. Доложите о готовности по выполнению.
   Человек спрятал бинокль и открыл свой чемоданчик. В нем и в самом деле находился отличный набор гаечных ключей. Однако, подняв вверх крышку с инструментами, человек открыл второе, потайное дно своего чемоданчика. Там, состоящая из отдельных частей, которые были компактно уложены в аккуратные углубления, находилась винтовка с оптическим прицелом, снабженная длинным, толстым глушителем.
   Оперативно собрав оружие, снайпер взглянул в прицел, заново отыскивая свою цель. Сейчас человек в плаще подходил к одной из скамеек парка. Вот он на секунду остановился, посмотрел вниз, а затем решительно направился, чтобы присесть.
   Нет, сейчас выстрела не получится. Человек в плаще сел на скамью, на которой уже кто-то сидел, затем слегка нагнулся, видимо поправляя обувь. Наконец, цель распрямилась и приняла вертикальную форму. Отличная позиция для выстрела. Человек на чердаке поставил палец на спусковой крючок, мысленно отправляя благодарность обстоятельствам, позволявшим ему в данной ситуации сделать отличный шэдшот.
   - Серега, пьянь твою налево! - послышался звук визгливого женского голоса с лестничной площадки - можешь больше не возвращаться домой!
   После этих слов послышался стук, видимо, входной двери одной из квартир внизу, а затем - громкий звук быстро сбегавшего вниз, а может упавшего с лестницы кого-то из жильцов. Жертва женской несправедливости, оказавшись выдворенной за пределы коридора квартиры, грубо выругалась. Затем послышалась какая-то возня, но в конце концов дверь подъезда хлопнула, и вновь стало тихо.
   Похоже, неприятностей не предвиделось. Откуда жильцам было знать, что на чердаке их дома затаился человек с винтовкой?
   На некоторое время киллер оторвал взгляд от оптического прицела и прислушался. Легенда у него была отличная. Дверку чердака он предусмотрительно припер куском толстой ржавой трубы. Сам же он для всех окружающих - обычный водопроводчик с набором ключей - не подкопаешься! Если вдруг кто-то станет стучаться, он профессионально, практически мгновенно, соберет свое оружие в чемодан, отопрет дверь чердака возмущенным соседям, да еще и прикрикнет, чтоб не лазили и не мешали: "Труба тут лежала, не видите что ли, открутил и положил. Чего шляетесь! Валите отсюда, не мешайте работать, а то вообще воду на неделю отключу! Дом-то старый, вот и вожусь долго!"
   Примерно такой монолог был наготове у снайпера на тот случай, если возникли бы проблемы с жильцами дома.
   Однако внизу снова стало спокойно. Соседи вроде бы разобрались в своих отношениях, и опять притихли.
   Вся эта небольшая возня внизу заняла лишь несколько секунд, и когда убийца вновь посмотрел в прицел, то увидел, что цель его по-прежнему сидит на скамье. Это, конечно был не самый лучший вариант (ведь рядом с жертвой оказывался свидетель, который сидел сейчас на другом конце скамейки), но задание - есть задание. И его нужно было выполнить.
   Сделав глубокий вдох, стрелок медленно нажал на курок...

***

  
   Однако вернемся чуть по времени назад к тем нашим двум героям, которых мы оставили в городском парке. Пока Константин сидел, неспешно разглядывая обстановку вокруг, угрюмый прохожий уже совсем близко подошел к той скамейке, на которой сидел незнакомый ему молодой человек. Запах пыльцы совершенно забил нос человеку в плаще, и он тут же полез за носовым платком, чтобы чихнуть в него и высморкаться. Когда рука, ухватившись за свернутый вчетверо заветный квадратик ткани выходила из кармана, несколько семечек подсолнечника вылетели оттуда же, и с тихим шорохом попадали на расстоянии полуметра впереди прохожего, просыпавшись прямо на дорожку парка.
   Известо ли вам, дорогие читатели, что такое живущие в парке птицы? Они совершенно особенные. Им почти не ведом страх перед людьми ввиду того, что прохожие очень часто тех подкармливают. Тоже самое касается, кстати, и юрких белок, которые могут залезть к вам в карман пальто в поисках съестного, пока вы пытаетесь кормить их со своей руки.
   Итак, как только несколько семян выпало из кармана прохожего, тут же стайка щеглов выпорхнула из ближайшего куста, и, с писком, наперерез человеку, налетела на вкусную добычу.
   Профессор остановился, и, тут впервые за последние полчаса своей прогулки, посмотрел на окружавшее его пространство. Он был в парке, ...но что это под ногами? Один из шнурков на его ботинке был развязан и покрыт грязью. Посмотрев вперед, немолодой прохожий увидел скамейку недалеко от того места, где он только что остановился, выведенный из потока горьких размышлений благодаря стайке шустрых щеглов.
   Подойдя к скамье, прохожий в плаще сел. Понимая, что может запросто испачкать руки об пыльный шнурок, профессор Светлов полез в другой карман и достал упаковку с влажными салфетками. Вытащив одну, он аккуратно удалил грязь с концов шнурка, заодно протерев пыль с одного, а потом и с другого ботинка. Закончив всю процедуру, немолодой прохожий, наконец, неторопливо завязал свой шнурок, и глубоко вздохнул, распрямляя свои плечи на спинке скамьи.
   Константин, как завороженный, внимательно смотрел за всеми манипуляциями этого человека. Во всех действиях подсевшего на скамью прохожего чувствовалась такая структурность и последовательность действий, что парень мысленно "скинул" незнакомцу лет десять.
   - Безупречность, это умение всегда вовремя завязать свои шнурки.
   Сам от себя не ожидая такого, произнося свои слова вполголоса, Кот вслух процитировал Карлоса Кастанеду.
   Прямо здесь и сейчас ощущение присутствия радом с ним чего-то потрясающе важного, настолько сильно обволокло сознание парня густым, почти осязаемым туманом, что он был не в силах встать с места, чтобы уйти.
   Сидевший рядом с молодым человком прохожий в светлом плаще почти незаметным движением встрепенулся, спина его выпрямилась, оторвавшись от скамьи. С секунду он сидел так, затем повернул голову к незнакомому парню, который это сказал.
   - Хм, я знаю, откуда эта фраза - произнес человек в плаще, и наставил на Константина свой указательный палец. - Однако увлечение психоделическими грезами никому не делает чести, молодой человек - ответил он, посмотрев в глаза парню, который, похоже, чувствовал некоторое замешательство от своих же собственных слов.
   - Да, безусловно, - ответил Кот, вновь обретя способность говорить - но смею вас уверить, я никогда не увлекался психодилическими грезами - виновато улыбнувшись, ответил он - просто вы так загипнотизировали меня своими действиями, что со мной произошел прям какой-то... сдвиг восприятия.
   Константин внезапно понял, что чуть не сказал "сдвиг точки сборки", но что-то заставило его не говорить этого. Нужно было вначале просто "прощупать" незнакомца. Ведь то, как он отреагировал на первые слова парня, выдало в нем человека, явно осведомленного в текстах тех книг, цитата из которых как-то сама собой вырвалась у Кости из уст. Может быть во времена своей молодости этот незнакомец увлекался чем-то эдаким, или даже читал самиздатовские перепечатки "крамольной" литературы в своей молодежной среде. А что если он...?
   - Сдвиг восприятия? - человек в светлом плаще прищурился и хрипло засмеялся - Вам надо меньше читать Кастанеду, мой друг - сказал он прямо и без уверток.
   После этих своих слов человек, который оставался для Константина пока всего лишь незнакомцем в светлом плаще, задумчиво посмотрел в сторону парка.
   - Лучше читайте китайскую философию, или вообще бросьте все это и вспомните добрую русскую классику - подытожил прохожий.
   Константин все еще молчал, не перебивая собеседника.
   - Я так думаю, - продолжил говорить незнакомец - вы не один из моих студентов. Где же вы учились, молодой человек?
   Кот отчего-то замялся, но взял себя в руки
   - Учился когда-то, ...но не в гуманитарном - попытался выкрутиться он, так как вовсе не собирался откровенничать с незнакомцем - А вы, как я понял, где-то преподаете?
   - Преподавал - собеседник тяжело вздохнул - сегодня вдруг осознал, что впервые за все годы работы в университете, не хочу идти на завтрашние занятия. До пенсии еще три года, а во мне все как-то обрубилось... Не вижу смысла идти туда - он помолчал - Но идти надо, там студенты ждут все-таки... Да и заявление об уходе давно пора написать.
   Незнакомец отчего-то посмотрел на часы. Судя по тому, как небрежно он это сделал, Константина сделал выводы, что его неожиданный собеседник никуда не торопится. Просто, видимо, выработанная с возрастом привычка, просто давала о себе знать, и человек в плаще явно переживал по поводу своей предстоящей "отставки".
   "Надо бы разговорить его" - неожиданно подумал парень, и, слегка покусывая губы, продолжил расспросы:
   - Хм, так вы в местном университете преподаете? А какие предметы?
   - Физику - коротко ответил тот.
   "Вау! - воодушевился перень - Ну надо же - физику! Интересно-интересно. Ну, допустим, что разные эдакие книги этот человек когда-то читал. Многие их читали, но почти все из нас вскоре позабыли их содержание за ненадобностью. И что с того? Может быть он в молодости даже траву какую-нибудь курил, и мантры под гитару пел. Но раз уж он всамделишный физик, то что, интересно, думает этот седовласый представитель официальной науки об альтернативных и нетрадиционных источниках энергии? Ради поддержания беседы стоит порасспросить незнакомца. Что им обоим с того будет? Через полчаса мы с ним расстанемся, оставшись каждый при своем мнении, и больше, скорее всего, никогда не увидимся".
   На самом же деле, то, что его собеседник был физиком, слегка взволновало парня. Вопрос, который вдруг захотелось обсудить Константину вместе со свалившимся с небес преподавателем ВУЗа, вовсе не был праздным, и хотя сам наш молодой герой к физике прямого отношения не имел, у него все же был свой особенный интерес к этой дисциплине. Но о нем мы вновь на некоторое время умолчим, стараясь не забегать вперед нашего повествования.
   "Пока Коту никуда не приходится убегать, и пока этот физик готов поболтать - почему бы и нет" - резонно размышлял Кот, в то время как они вдвоем со случайным незнакомцем сидели ранним утром по разные стороны длинной парковой скамейки.
   Однако здесь молодой человек все-таки ошибался в своем предположении: судьба вовсе неспроста свела их с профессором вместе, чтобы вот так запросто, еще даже толком не познакомившись, они смогли навсегда расстаться.
   - Меня зовут Константин - парень протянул руку собеседнику, растянувшись при этом почти на половину длины лавки.
   - Светлов Николай Михайлович, - представился прохожий в светлом плаще - профессор кафедры физики местного технологического университета.
   "Хм, а ведь первое мнение меня не обмануло", - подумал Константин, пожимая руку собеседника - "незнакомец действительно оказался профессором".
   - Хотя, какой я теперь профессор...
   С этими словами ученый снова посмотрел в глубину парка, хмуро улыбнулся, а затем сунул ладонь в карман и вытащил оттуда горсть семечек. Нагнувшись, он бросил корм прыгающим по дорожке птицам.
   И в тот самый момент, когда сидящий на скамейке профессор пригнулся, чтобы кинуть корм птицам, Кот услышал звук, который не мог спутать ни с чем другим...
   Реакция парня была настолько молниеносной, что стайка щеглов только и успела, что отлететь в сторону, когда бросившийся сбоку на своего недавнего собеседника молодой человек, повалил того на тротуар. Секунду спустя, произошло следующее: Кот перекатился вместе с профессором за урну, стоявшую рядом со скамейкой и застыл там, крепко сжимая своего недавнего знакомого в своих крепких руках. Как можно спокойнее, Константин сообщил ничего не понимающему человеку в плаще, что в того только что стреляли.
   - Не шевелитесь - предупредил он - а то нам обоим крышка.
   "Кто же произвел выстрел?" - думал парен. - "Снайпер? Ну, конечно, кто ж еще!"
   Кот точно знал, что это был именно он, и что целился тот вовсе не в него, а в профессора. Мозг парня заработал со скоростью, которой могли позавидовать самые современные компьютеры Пентагона.
   "Стрелок только один. Он, скорее всего, на чердаке одной из двухэтажек, стоящих с южной стороны, что сильно облегчает задачу по укрытию с линии огня. Если бы дело было в Москве, и огонь велся с высотки, нам было бы не укрыться. А так - шанс есть. И еще: если бы снайперов было несколько, и огонь велся перекрестно, то большая бетонная урна нас бы не спасла. Второй стрелок, ведя огонь, например из стоящего на стоянке автомобиля запросто продырявил кого-нибудь из них двоих. Патронов у киллера с собой не много, так как стреляющий рассчитывал всего на один выстрел в голову, заранее просчитав маршрут профессора, по которому тот наверняка ходит каждый день по утрам. Остается теперь по одному бежать в ближайшие кусты. Мы теперь под прицелом оба, так как снайпер не дурак и наверняка узнал в моих действиях человека, который знает что-то такое, чего простому обывателю знать не положено. Бежать нужно не по направлению от домов, а вправо или влево, так как по быстро двигающейся вбок цели очень трудно попасть..."
   Профессор только сейчас пришел в себя, но на удивление парня, не запаниковал, очутившись коленками на голой земле, а сдавленным голосом спросил.
   - С чего вы взяли, что стреляли в меня, да и какого черта...
   Впрочем, рассуждал про себя Николай Михайлович, у кого-то "наверху" вполне закономерно должно было возникнуть желание свести с ним счеты. Удивительно даже, почему они не сделали этого раньше. После того, как его изобретение - детище всей жизни - было с позором раскритиковано и предано забвению, профессор Светлов в течение целого месяца ждал, что с ним произойдет какое-нибудь случайное несчастье. Впрочем, смерти наш ученый не боялся. Он прожил вполне долгую и интересную жизнь, и мог с честью отправиться "на покой". Вот только жена стала бы тосковать, думал он, а любимая дочка осталась бы сиротой. Хотя безусловно, они смогли бы о себе позаботиться: у Ларисы хорошая работа, да и дочка уже совсем взрослая...
   - Итак, профессор, - строго сказал Константин - я не знаю, в чем вы там "провинились", но я по вашим глазам вижу, что вы вовсе не какой-нибудь злой гений, который мучает студентов, ставя им плохие отметки за хорошо сделанную домашнюю работу. Считаю своим долгом помочь вам, так как совсем не желаю, чтобы моя персона засветилась рядом с трупом местного светилы науки.
   Все еще сидя за внушительных размеров урной, часть которой была скрыта от опасных домов густым кустарником, Кот внимательно огляделся. Ближайшее надежное укрытие находится за пределами парка, где можно было поймать такси или запрыгнуть в автобус. Но до этого места придется пробираться через кусты.
   Рядом просвистела еще одна пуля. Снайпер явно не видел их и стрелял наверняка. Он, судя по всему, вычислил, что никуда далеко так быстро профессор улизнуть не мог, разве что спрятаться за мусорным баком, и поэтому просто ждал.
   - Слушайте внимательно, - сказал Константин профессору, - сейчас я первым перебегаю вон к тем кустам, отвлекая внимание нашего стрелка. Ваша задача, через секунду после начала моего движения выскочить и броситься в противоположную сторону, спрятавшись вон в том ракитнике - Костя указал подбородком в нужном направлении. - После этого я к вам присоединюсь, обойдя линию огня вне поля видимости стрелка, и мы безопасно доберемся до парковки.
   Профессор все понял. Он не задавал лишних вопросов, и вообще, как оценил его состояние Кот, для своего почтенного возраста, выглядел весьма и весьма бодро.
   - На счет три. Готовы?
   - Готов.
   Константин рывком выскочил из-за укрытия, поскользнулся, и чуть не схлопотал пулю, которая чиркнув по бетонному краю урны, срикошетила в пустоту. Мгновенно собравшись, он перекувырнулся вбок, затем мгновенно добрался до своего нового укрытия, развернулся на месте и увидел, как профессор в это время уже прекрасно справился со своей задачей, проворно, полуприсядя втиснувшись между кустами акации.
   Далее у беглецов все прошло гораздо проще. Стараясь больше не попадать в зону потенциального обстрела, оба испачканных в пыли человека выбрались к парковке, наняли такси и спокойно исчезли в известном только им двоим направлении.

***

   Утром следующего дня после описанных выше событий, на четвертом этаже в закрытом кабинете секретного отдела госбезопасности шло срочное заседание. Присутствующих было всего пятеро. На повестке дня было обсуждение провала важнейшей операции одного из агентов отдела. Речь шла о внутренней угрозе, которая вскоре запросто могла вывести из равновесия не только экономику страны, но и сокрушить весь существующий мировой порядок. Державший перед собравшимися слово, был немолодой генерал, крепкое телосложение которого, однако, выдавало в нем больше человека действия, чем какую-нибудь штабную крысу.
   - Агент Тополь, нами был изучен доклад, который вы написали. Думаю, мне не стоит повторять, что вами было допущена всего одна огромная ошибка, которая грозит повлечь за собой самые непредсказуемые последствия. Все взгляды были направлены на человека в камуфляже. Судя по его внешнему виду, тот мало спал в эту ночь, однако невзирая ни на что, был бодр, и чисто выбрит с утра. Он сидел отдельно от остальных собравшихся, повернувшись лицом по направлению к ним.
   - Вам удалось идентифицировать того человека, который помог профессору скрыться? - продолжил генерал, задавая очередной вопрос своему подчиненному.
   - Они оба сидели на скамье спиной ко мне, - отчитывался человек, которого генерал назвал Тополем, - только видимость была плохой. Согласно данным по профилю лица того парня, которое я запечатлел в своей памяти, мы с нашими специалистами уже составили предполагаемый портрет, генерал. И еще: могу в свое оправдание сказать, что, согласно нашим наблюдениям объект никогда ранее, гуляя по парку, не садился на скамью. У меня было все готово, чтобы сделать точный выстрел, но произошли непредвиденные обстоятельства. Кому как ни вам, генерал, не знать, что это такое.
   Но генерал нервничал. После неудачной попытки их снайпера все могло пойти наперекосяк. Тополь, хоть и был одним из лучших, но у того в тот раз выдался весьма неудачный день. А вот профессор Светлов теперь бесследно исчез. Он не появился у себя дома ни в тот, ни на следующий день. Сколько времени и сил уйдет теперь, чтобы отыскать его?
   Ко всему прочему, к делу добавлялась личность непонятного молодого человека в парке, выросшего словно из ниоткуда. Тот так ловко прикрыл их цель, что возникало подозрение, что он был явно причастен к последующему исчезновению профессора.
   Слова агента Тополя, судя по всему, мало удовлетворили генерала. Он пододвинул свой стул ближе, и глядя собеседнику прямо в лицо, тихо произнес:
   - Данных, предоставленных вами, недостаточно, агент. Нам нужна личность этого парня. Как воздух нужна, ясно?
   Начальник выждал паузу, продолжая "давить" взглядом на своего сотрудника, а затем резко поднялся со своего места. Не отводя взгляда от лица агента Тополя, генерал громко произнес, обращаясь уже ко всем присутствующим:
   - Поднимите все наши архивы, переройте всё, что только можно, и найдете его!
   - Но генерал, - вопросительно произнес кто-то из команды - наша цель разве изменилась? Мы должны отыскать и ликвидировать профессора, не так ли!
   - Цель никто не отменял - бросил Главный свою фразу через плечо - Найдем парня - найдем и профессора.
  

***

  
   Вечер был немного прохладным. Солнце уже село за верхушки деревьев, и его лучи едва пробивались сквозь них, чтобы немного осветить дорогу двум довольно путникам, вид которых был весьма необычен.
   Одного из людей можно было смело принять за седовласого профессора, одетым в строгий костюм и светлый, местами покрытый грязью плащ. Другим путником был, похожий на студента, молодой парень, на котором были спортивная куртка, джинсы и кроссовки. Тот тоже был немного запачкан, но на его спортивной одежде темные пятна не так явно бросались в глаза случайным прохожим, как это было в случае с его компаньоном.
   Эти двое настолько сильно контрастировали по отношению друг к другу и окружающему пейзажу, что любой прохожий просто обязан был обратить на них внимание. Однако Константин очень не хотел "светиться". Нужно было как можно скорее и незаметнее добраться до необходимого места, чтобы укрыться там.
   Дачный поселок постепенно обживался после долгой зимы. Кое-где в небольших домиках, устроившиеся на ночь люди, закончив дневные работы на своих участках, уже растапливали печки. Белый дым из труб, тут и там, медленно стелился книзу, сливаясь с небольшим туманом, робко притаившимся в низинах.
   Сменив за день несколько автомобилей такси, Константин решил укрыть профессора на одной из своих "точек", заодно расспросив, что же такого тот натворил, и кому перешел дорогу.
   Его новый неожиданный знакомый и сам, казалось, прекрасно понимал, что теперь ему домой путь заказан. Однако, как отметил Константин, даже когда они оказались один на один, на словесный контакт профессор шел не особенно хорошо, предпочитая отмалчиваться, или отвечать загадками.
   Последнюю нанятую ими машину они оставили далеко в черте города, так что, даже если таксист что-то и видел, то только то, что двое его пассажиров пошли в сторону универсама. Далее до дачного поселка нашим героям пришлось идти пешком около четырех километров. Наконец, парень свернул в один из проулков, и поманил за собой своего спутника.
   - А вы уверены, что там, на даче, нет никого из ваших родственников? - осторожно поинтересовался человек в плаще.
   - Вам, профессор о другом сейчас надо переживать - ответил Кот, и горько усмехнулся.
   Вскоре они подошли к одной из калиток, поросшей диким виноградом. В это время листья на нем только-только начинали распускаться, и, хотя кустарник выглядел почти безжизненным, летом он густо зарастал листвой, представляя из себя прекрасное укрытие от посторонних глаз для небольшого двухэтажного домика, стоявшего в глубине сада.
   Это была дача тетки Вари. Еще довольно давно, будучи совсем пацаном, он с родителями приезжал сюда в гости к сестре отца. Она с мужем как раз строили тогда этот самый домик. Парень вспомнил, как помогал взрослым месить цементный раствор, и подносить на стройку кирпичи. Как же было здорово тогда, в его далеком детстве, потому что у Кота не было в те времена никаких забот. Он жил тогда со своими отцом и матерью, и не нужно было никуда и ни от кого убегать...
   Пропустив профессора вперед, Кот внимательно огляделся, тихо затворил за собой калитку, и оба путника вошли в дом.
   Внутри пахло сухой прелой травой, а также сыростью. Не включая электрического света, Константин задернул плотные занавески, и зажег керосиновую лампу вместе с несколькими свечами, которые тут и там были расставлены по дому. Сам он не был здесь с прошлой зимы, и сейчас следовало хорошенько протопить помещение, чтобы выгнать из комнат сырость. Скоро совсем стемнеет и дыма не станет видно с улицы. А пока у него был к профессору закономерный в данной ситуации разговор.
   - У нас много времени, как мне кажется - чувствуя себя хозяином положения, начал вести беседу Кот - Ничего не хотите мне рассказать?
   Такая постановка вопроса обычно подразумевала пятидесятипроцентный отказ, но Кот отлично понимал, что теперь профессору просто придется ему все рассказать. Ощущение важности момента снова наполнило странным звоном пространство вокруг, как и в тот раз, когда он сидел в парке на скамейке.
   Внезапно, в мозг парня, словно обволакивая его влажными щупальцами, проникло смутное подозрение...
   - А что рассказывать? - грустно вздохнув, проговорил профессор Светлов - Они должны были меня еще давно шлепнуть. Однако, похоже, у них там "наверху" совсем другая логика, раз они не сделали этого сразу.
   Профессор Светлов отчего-то усмехнулся, потирая друг о друга начинающие замерзать ладони.
   Кот выбрал из аккуратно сложенных возле печки дров несколько поленьев и начал настругивать лучины для розжига огня. Пора им обоим и согреться.
   - И отчего же у кого-то, как вы выразились - "наверху", были причины вас убивать? - осторожно спросил парень.
   - Все очень просто. Мне удалось сделать большое открытие - начал свой рассказ профессор - И это открытие было революционным. А еще оно явно не понравилось тем, кто сегодня стоит у руля власти. Однако самое удивительное то, что мне, помимо всей теории и расчетов, удалось изготовить образец устройства, которое может приводиться в движение, вырабатывая энергию напрямую из окружающего пространства.
   Полено выпало из рук Константина. Другой рукой парень все еще сжимал несколько лучин, совершенно позабыв, для какой цели он их настругал.
   - Поверьте, Константин, - продолжал профессор - это было удивительное устройство! Ему можно было бы найти много применений в повседневной жизни яеловека. Хотите - засуньте его в трактор или автомобиль - и оно позволит ездить настолько долго, пока не развалятся от ржавчины оси и шасси. Можете просто подключить к нему генератор и он будет вырабатывать привычный электрический ток. Но суть не в этом. Главное, что энергия, вырабатываемая моим устройством является энергией того вида, о чем современная наука не имеет совершенно никакого понятия.
   Не торопясь, профессор Светлов поведал о годах разработки своего чудо-механизма, о том, как с помощью своих учеников смог сконструировать рабочий образец. Поведал он и о том, что была демонстрация в его лаборатории, куда он сам лично пригласил людей из местного управления образования и даже кое-кого из научных деятелей Москвы.
   Константин все-таки разжег огонь в печи, и сейчас внимательно слушал рассказ собеседника. Мысли его путались. Как же так? Вот уже много лет он потратил на поиски ученого, способного изготовить подобное устройство, и вот, сейчас Провидение само посылало его ему. Но можно ли доверять этому профессору? Правда ли то, о чем он только что рассказал? Множество предыдущих попыток не привели ни к чему, кроме разочарования и впустую потраченным деньгам...
   - Но где же сейчас это устройство? - с дрожью в голосе сквозь пересохшее горло хрипло проговорил Константин.
   Углубившись в свой рассказ, профессор не сразу расслышал вопрос молодого человека.
   - Что вы сказали, простите? Ах, устройство! Хм, да нету его больше... Просто нет - мне было приказано разобрать его и выбросить в мусор.
   Произнеся это, ученый замолчал и как-то совсем сник.
   Огонь уже начал потрескивать в печи, и потихоньку по комнате стало расползаться умиротворяющее тепло.
   - Я кажется догадываюсь, почему они решили пристрелить меня только сейчас - сказал профессор после минутной тишины, усмехнувшись. - Через пару недель после той демонстрации ко мне после лекций подошел человек, и, представившись агентом членом некоего иностранного научного ведомства, предложил сотрудничество. Меня очень сложно обмануть внешне. Тот человек, разговаривая на ломаном русском языке, очень неправдоподобно изображал ирландский акцент, и тем самым выдал себя. Я хорошо знаю разные диалекты английского, и то, как говорят разные иностранцы на русском языке. А агент этого недооценил. Я раскусил его и после этого случая понял, что "взят на заметку". Однако потом были и другие проверки на "вшивость". Спецслужбы явно искали "законный" повод, чтобы убрать меня, предварительно подставив перед законом. Похоже, что на сегодняшний день их варианты, должно быть, иссякли все до одного.
   Профессор снова посмотрел в сторону своего спасителя, который, как ему показалось, совсем его не слушал. Сидя лицом к огню, парень рассеянно шевелил кочергой раскаленные угли в горячей печи и о чем-то размышлял.
   Немного погодя, ученый закончил свою речь, сказав Константину, словно подытоживая:
   - Вам не следует находиться рядом со мной, молодой человек, и тем более пытаться спасать мою никчемную душу из лап смерти. Этим вы только отсрочите мой неизбежный конец. Мои часы сочтены, а вам еще жить и жить. Оставьте свое геройство. Завтра рано утром я уйду, а дальше - будь что будет.
   Но Константин не пропустил ни одного слова из сказанного собеседником. Затаив дыхание, он внимательно слушал, немного несвязную, речь профессора Светлова.
   "Что ж, на пройдоху, ищущего легкой наживы он не похож" - думал он - "на всезнайку с большим самомнением тоже как-то не тянет. Но где же подвох?" - мозг прорабатывал массу различных вариантов, ища возможные соответствия, и не находил их.
   "Неужели я, наконец, нашел то, что искал так давно? Может быть, действительно, просто пришло мое время?" - размышлял парень.
   Когда профессор закончил говорить, и в постепенно наполняемой теплотой комнате дачного домика на минуту воцарилась тишина, парень, наконец, повернулся лицом к своему собеседнику.
   - Есть вариант получше - произнес он - Скажите, профессор, сможете ли вы снова собрать свое устройство, если я вам помогу найти все необходимые компоненты?
   - Но для чего все это? - неожиданно засмеялся профессор Светлов - И где я буду этим заниматься, если на меня уже объявлена охота? ...Постойте-ка - на лице профессора вдруг появилась маска недоверия, - а вы случайно не засланный казачок? Может и вы тоже предложите мне поработать на заграницу?
   С этими словами ученый встал со стула и огляделся по сторонам, словно ища пути к отступлению.
   - Успокойтесь, Николай Михайлович, никакой я не "казачок" -постарался уверить его Константин. - Вы же умеете здраво рассуждать, насколько я могу судить. Если бы я хотел вас завербовать или лишить жизни, то у меня было для этого масса возможностей. Но, поверьте, я - не убийца. Более того, я никакого отношения не имею к тем парням, а также к иностранным спецслужбам, которые могли бы заинтересоваться вашими открытиями.
   - Так кто же вы, черт возьми, - профессор совершенно ничего не понимал, - и почему так заинтересовались не столько моей несчастной историей, сколько изобретением установки Абсолютной энергии.
   - Скажем так, - Константин подставил второй стул ближе к собеседнику и уселся на него сам, - я человек, который вот уже давно ищет такого изобретателя, которым вполне можете оказаться вы.
   Однако профессор Светлов все еще был сбит с толку.
   - Но что вы собираетесь предпринять, окажись у вас на руках собранное мной устройство? - задал он этому пугающе странному парню очередной вопрос - Вы, что мечтаете совершить научно-техническую революцию в одиночку?
   Константин попросил профессора снова сесть, чтобы тот постарался спокойно все выслушать.
   - Поверьте, Николай Михайлович, я уже десять лет нахожусь в своих поисках. За все это время я имел дело с целой кучей шарлатанов, которые только и хотели - кто легких денег, кто громкой известности, а кто и просто по ошибке выдавали желаемое за действительное. Я потратил массу времени и израсходовал кучу денег, не получив ровным счетом ничего, кроме горьких разочарований. Поэтому у меня есть основания не доверять вам точно так же, как и вы не доверяете мне. Дело в том, что я тот человек, который просто напросто мог бы воплотит вашу мечту в реальность, предоставив возможность продолжать работать над своим изобретением дальше...
  
   Как же долго шли его поиски, думал сейчас Константин. Неужели его собака взяла, наконец, верный след?
   Как говорится, за прошедшие десять долгих лет очень много воды утекло. Кот стал старше, превратившись из "зеленого юнца" в зрелого молодого человека. В течение этого времени он жил вдалеке от родного дома и родителей. С огромным трудом найдя настоящего мастера, парень смог тайно, за пределами своей страны, освоить приемы кунг-фу, и научиться искусству маскировки, развив у себя способности всегда оставаться в тени, когда бы он этого не пожелал. Всячески стараясь не находится на одном месте больше одной недели, Кот жил словно кочевник, методично продвигаясь по направлению к своей заветной цели.
   Тут самое время отметить еще один немаловажный факт: все эти годы наш Константин был вне закона. Так уж получилось, что он был вынужден оперировать теми деньгами, которые непосредственно ему не принадлежали. Однако чуть позже, когда мы хорошо разберемся в поступках этого молодого человека, то увидим, что преступником наш герой никогда не был. И тем не менее, он рисковал таковым стать, если ничего не добьется в своих поисках в самое ближайшее время. Наш герой прекрасно понимал это, и потому торопился, совершая одну неудачу за другой.
   В людях Кот разбирался не намного лучше, чем десять лет назад, это и служило порой очередным провалом при вербовке очередного "кандидата". Возможно, причина была еще и в том, что он очень старался, проводя свои поиски, и порой просто выдавал желаемое за действительное. Ему жизненно необходимо было как можно быстрее найти нужного ученого, способного изобрести неисчерпаемый источник энергии, чтобы заколдованный круг, наконец, разомкнулся. Тогда он бы смог опять зажить в своем маленьком городке совершенно нормальной жизнью - той самой, какая была у него раньше, до той роковой встречи с одним странным незнакомцем...
   Нет, Константин Правдин не был фанатиком. С некоторых пор он совершенно точно знал, что ученый, способный создать устройство, работающее от Абсолютного Источника, где-то реально существует. Оставалось лишь вычислить того, отделив, что называется, зерна от плевел.
   Ко всему сказанному стоит добавить, что наш герой вовсе не являлся злодеем. Более того, будучи излишне доверчив, разве ввязался бы он в ту авантюру, которая десять лет назад перевернула с ног на голову всю его жизнь? Именно тогда, в возрасте шестнадцати лет, он и пустился на поиски, которые отняли у Константина целое десятилетие жизни.
   Деньги, которыми он мог распоряжаться, незаметно таяли. И невзирая на то, что их у парня было достаточно много, до сего дня результата пока видно не было.
   Давайте, мы пока умолчим о том, откуда же у обыкновенного российского парня оказались такие большие материальные средства, на которые он мог финансировать различные научные разработки ученых из разных стран. Это будет отдельная история, которую мы обязательно, и в подробностях, расскажем позже.
   В течение прошедших лет, Кот время от времени впадал в страшное уныние, и начинал сомневаться - найдет ли он вообще когда-нибудь среди массы разнообразных ученых того единственного человека, который будет способен создать этот "чудо-агрегат", описанный пока только в научно-фантастической литературе. Масса перерытой информации в интернете и научных журналах выводила его на очередного "светилу", который на поверку оказывался лишь мыльным пузырем.
   Однако, упорная вера, и бессменное чутье Константина подсказывали его сердцу, что истина, пока еще скрытая от его взора, находится где-то рядом. Ведь не мог же тот странный человек врать тогда, когда Кот подписывал его бумаги...
  
   Вкратце Константин поведал о своих мытарствах профессору, умолчав, правда, о некоторых деталях личного характера.
   - Дело еще в и том, профессор, что я располагаю тайной лабораторией с вполне нормальными жилыми помещениями для персонала. Все это я готов предоставить вам на создание опытного образца вашего генератора. Но, это для начала. Если же у вас все получится, я обещаю, что вы станете знаменитостью всемирного масштаба.
   Тот аргумент, что ученому сулила мировая известность в случае успеха, обычно действовал безотказно, если кто-то из "кандидатов" начинал колебаться. Парень подождал немного, давая собеседнику возможность медленно переварить сказанные им слова. Но, похоже, профессор Светлов все еще не проникся такими "бесспорными" аргументами загадочного молодого человека.
   - Вы серьезно хотите сделать это, Константин? - спросил он у парня, который сидел на стуле напротив ученого - Но, примите во внимание, я все еще не совсем понимаю глубины ваших мотивов.
   Для профессора Светлова пока что было слишком много загадок в таком заманчивом для него предложении, так как его новый знакомый явно о многом умалчивал. Но, тем не менее, тот спас ему жизнь, и, похоже был искренен в своих намерениях. Что же все-таки движет этим парнем? Для чего ему такое устройство? Может быть он хочет единолично завладеть новоявленными энергоресурсами планеты, чтобы встать во главе огромной монополии?
   Ученый смотрел в глаза собеседнику, и явно не видел в их глубине затаившегося законспирированного "революционера", кто мог бы совершить такое. Он знал многих студентов, и за годы, проведенные в своем университете безошибочно научился определять среди молодежи тех, из кого могло в будущем могло что-то получиться. В парне, безусловно был некий "огонек", однако императорские наклонности у него явно отсутствовали. Этот Константин был искренен, и его немного наивный взгляд выдавал этот факт. Скорее всего он задумал нечто более прозаичное, о чем просто не желал заводить беседу. Что ж, наш уважаемый ученый рисковал, но при этом он отлично осознавал и то, что пути обратно домой у него теперь не было.
   - Что движет вами, Костя - задал он последний вопрос, перед тем, как окончательно согласиться.
   - Давайте начнем с того, профессор - я вовсе не хочу, чтобы ваш чудо-генератор "уплыл" за границу.
   Молодой человек на секунду замолчал, глядя в лицо вновь озадаченному профессору.
   - И еще - у меня есть план...

***

  
   По мокрой улице на самой окраине города, наскоро умытым теплым, душистым, и, таким коротким, майским дождем, шла девушка. Одета она была в темную куртку и джинсы, а за плечами у нее висел небольшой рюкзачок. На вид ей было едва больше двадцати лет. Волосы девушки, схваченные в длинный хвост, словно бойкие ручейки, светлыми струйками спускались по спине.
   Как вы могли догадаться, дорогие читатели, эта девушка станет еще одним важным персонажем в нашей невероятной истории. О том, какую роль ей предстоит сыграть, мы с вами очень скоро узнаем.
   Сегодня рано утром, отец, наконец-то, дал о себе весть. Кто-то из проходящих мимо парней в университете молча сунул в руку девушки записку. Все произошло так быстро, что Алиса даже не успела разглядеть в толпе лица незнакомца. Будучи уверенной, что кто-то из ВУЗовских шутников, наверное решил таким вот дурацким образом с ней познакомиться, девушка отошла в сторонку, подальше от любопытных глаз сокурсниц, и развернула листок бумаги.
   Сердце бешено заколотилось, так как она узнала почерк отца:
   "Алиса, выходи из университета незаметно. Сделай так, чтобы тебя нельзя было узнать и приезжай по адресу... Со мной все в порядке"
   Ниже была нарисована подробная схема, из которой становилось ясно, что отец ждет ее в домике, расположенном на территории одного из дачных поселков, расположенных на окраине города.
   Медлить было нельзя. Мгновенно оценив обстановку, девушка незаметно улизнула с занятий на ближайшей перемене.
   Ей вовсе не нравился тон записки. Что с отцом? И почему он на чьей-то даче? Вдруг его захватили в заложники, а ее саму тоже заманивают в сети? Однако ниже ведь было написано, что у того все в порядке, и Алиса не увидела дрожания руки отца, выводившего эту надпись, а значит записке можно было относительно доверять.
   "Да уж, папа, умеешь ты успокоить дочь" - думала Алиса, ерзая с момента прочтения письма, будто сидя на иголках.
   Для начала, чтобы стать незаметной, девушке пришлось поменяться куртками со своей подругой по группе. У другой своей знакомой, Маринки, которая вечно таскала в своей сумке разные парики, Алиса потихоньку выпросила один с темными волосами. В завершение маскировки девушка достала из своей сумки очки, которые надевала довольно редко. Она носила их чаще всего тогда, когда с заднего ряда аудитории необходимо было что-нибудь разглядеть на доске, однако не надевала их постоянно. Ее новый наряд был настолько обычным и неприметным, что совершенно не выделял Алису на фоне пестроты остальных студенток университета.
   Глубоко вздохнув перед тем, как выйти на улицу, наша юная героиня, переодетая, словно заправский конспиратор так, что ее нельзя было узнать, слегка сутулясь, и, нарочно кривя ноги, решительно толкнула входную дверь. Не спеша, чтобы не привлекать внимания, девушка вышла из здания университета, и направилась вдоль улицы...
  
   Профессор Светлов неоднократно предупреждал дочь, что той, вполне возможно, когда-нибудь придется заняться искусством изменения внешности. В связи с тем, что Алиса была прекрасно осведомлена о той работе, которую проводил Николай Михайлович в лаборатории ВУЗа, она также попадала в зону риска, как и ее отец.
   - Это не шутки, поверь - говорил он с серьезным видом, обращаясь к хихикающей дочке, которая никак не желала в серьез воспринимать причуды отца. - Вполне возможно, что однажды умение вовремя скрыться в толпе, может спасти тебе жизнь - терпеливо объяснял он.
   В течение нескольких последних лет, словно предчувствуя сегодняшнюю ситуацию, Николай Михайлович проводил с Алисой своеобразный ликбез. Сильно не нажимая на девушку, профессор, тем не менее, много времени потратил на занятия с дочерью по науке переодевания. Вместе они отрабатывали с ней различные модели поведения, а также умение не оставлять за собой следов.
   Отца радовало то обстоятельство, что девушка практически самостоятельно открыла для себя кинофильмы про Джеймса Бонда. А книги про известных детективов, наряду с трудами Кастанеды занимали изрядную долю времени в периодических чтениях Алисы.
   Бедная мама. Она вздыхала, прятала слезы, временами просила мужа забросить свои исследования, однако ее преданная любовь к профессору не ведала границ. Николай Михайлович всячески старался уберечь жену, чтобы она знала как можно меньше из того, чем ему приходится заниматься в лаборатории, но все же их дочь время от времени скупо информировала свою маму.
   "Эта чертова штука погубит тебя" - тихо говорила Лариса Петровна дрожащим голосом, обращенным к своему супругу - "Если она не взорвется, уничтожив при этом половину вселенной, то всегда найдутся те, кто захочет уничтожить из-за нее тебя самого. Так или иначе - я этого не переживу, Коля!"
   Николай Михайлович тихо улыбался, и целовал жену в лобик, бережно держа ее при этом за плечи, успокаивая:
   - Все будет хорошо, моя сладкая Лорочка" - ласково говорил он, и супруга на некоторое время действительно успокаивалась.
   - Но как же наша дочь? - говорила Лариса Петровна в следующий раз, когда тема разговора вновь касалась работы профессора - Ты совсем замучил бедную девочку. Мало того, что она пошла по твоим стопам, фанатично ударившись в физику, так ты еще пичкаешь ее этой жуткой литературой.
   - Поверь, дорогая, - невозмутимо отвечал профессор - ее увлечение наукой явилось для меня не меньшей неожиданностью, чем для тебя. А то, что ты считаешь "жуткой литературой", однажды, вполне возможно, здорово всех нас выручит.
   В университете парни, очарованные милым лицом и стройной фигурой Алисы, безусловно, поначалу пытались проявлять к ней интерес, но когда очередной "ухажор" узнавал, что папа его избранницы - вузовский преподаватель - мрачный профессор Светлов, того словно ветром сдувало.
   "Ну, значит не время еще для моего принца" - вздыхая, думала девушка, и снова, оставаясь одна в тишине своей комнаты, садилась за книги и учебники.
  
   ...Метнув по стронам из под очков внимательный взгляд, Алиса нетвердой, но уверенной походкой направилась к ближайшей автомашине с шашечками на крыше. Спокойно поторговавшись с водителем и без спешки усевшись на заднее сидение, Алиса отправилась в другую часть города.
   Слежки не было, потому что ни одна из припаркованных около университета машин не тронулась за ней следом. Доехав до многолюдного центра, девушка, как можно более оперативно, сменила авто. На втором, взятом ею такси, она, время от времени оглядываясь назад и по сторонам, направилась в сторону дачного поселка, по указанному отцом адресу.
   Дождь недавно кончился, сделав асфальт мокрым и придав ему свойства неравномерно отражать дома и деревья. Капли воды больше не рассекали поверхности луж, и теперь те совершенно успокоились, став зеркально ровными. Лишь разводы от скоплений весенней пыльцы тут и там плавали в них, создавая иллюзию тотального экологического бедствия.
   Алиса внимательно огляделась. Затем, стянув ненавистный парик, и встряхнув светлыми волосами, она натянула на плечи свой рюкзак, который она так же одолжила сегодня у одной из подруг. Решительно перейдя на быстрый шаг, девушка направилась в сторону заветного домика, где по описанию ее ждал отец, с которым она не виделась аж со вчерашнего утра.

***

  
   - "Седьмой", подтвердите, что девушка не выходила из здания. - раздался голос в микрофоне переговорного устройства.
   - Подтверждаю - ответил оперативник.
   - Хорошо, ждите дальнейших инструкций.
   Голос в микрофоне замолчал, и вновь наступила тишина, изредка нарушаемая лишь шумом проезжающих мимо автомобилей.
   В "Мерседесе", припаркованном невдалеке от университета, сидели двое людей. Стекла автомобиля были сильно тонированы, что отлично скрывало от прохожих тех людей, что находились внутри. В руках у пассажиров "Мерседеса" были сложные приборы, с помощью которых они старательно отслеживали входящих и выходящих из здания людей. Оснащенные сложной программой, устройства реагировали на малейшие соответствия внешних признаков тех личностей, которые попадали в поле зрения сложных объективов. Сейчас оба прибора были настроены на идентификацию всего лишь одного человека. А если быть точнее - на дочку профессора Светлова - студентку местного ВУЗа.
   - Вы уверены, что прибор среагирует должным образом? - спросил "Седьмой" у напарника.
   - Ну, скажем так, - не отрывая взгляда от окуляра, произнес в ответ второй агент, - у каждого человека есть ряд определенных внешних признаков, благодаря которым тот становится узнаваем всеми, даже издалека. Программа просчитывает возможные соответствия и выдает результат. В девяносто восьми случаях из ста этот прибор срабатывает верно, чем неплохо оправдывает свое назначение.
   Слова более "продвинутого" напарника, с которым тот с некоторых пор вместе работал, не совсем убедили агента Тополя. Он все-таки привык больше доверять глазам и своей интуиции, чем сложной и "навороченной" аппаратуре. Однако выбора у них особо не было, ведь не станут же агенты в открытую пялиться на студентов, рискуя враз провалить всю ответственную операцию.
   - Что ж, тогда просто наблюдаем - только и смог сказать "Седьмой", вздохнув.
   В целом, агент спецслужбы был спокоен, однако эти, каких-то ничтожных два процента погрешности прибора, словно пара тараканов, все-таки прокрались в душу маленькими, нехорошими сомнениями. Ведь, резонно размышлял он, любые приборы могут ошибаться, будучи даже такими совершенными и точными, какие сейчас находились у них в распоряжении.
   Седьмой, он же агент Тополь, после своего неудачного выстрела в паке, был перенаправлен в подразделение, несущее наблюдение за семьей профессора Светлова. Пока в их с напарником задачу входило всего лишь не допустить контакта недавно исчезнувшего отца со своим семейством. Рано или поздно такой контакт неизбежно последует, и им ни в коем случае нельзя пропустить его. Второго провала их ведомству "наверху" просто так не простят.
   Тот парень, что прикрыл профессора, тоже пока оставался "темной лошадкой". Агент Тополь, не без восхищения, в который уже раз, вспоминал слаженность действий беглецов под прицелом его винтовки.
   "Мозги у малого варят что надо" - думал он, сидя сейчас на боковом от водителя сидении служебного автомобиля - "Вот только куда же он мог спрятать нашего дорогого ученого, не под землю же?"
   Работа была муторной и скучной, однако Тополь не боялся рутины. Вот только начинал накрапывать дождь, и стекла их автомобиля покрылись мелкой сеткой водяных капель. Насколько бы фантастическими возможностями не обладали их приборы, однако справиться с преломлением света, вызываемых потеками на стекле, они были не в силах.
   Некоторое время агенты "протирали лобовое стекло" дворниками машины, но затем, когда дождь стал сильнее, вести наблюдение стало совсем невозможно. Ситуацию спасало лишь то, что поток студентов, выходящих из здания вуза, за которым и предстояло следить нашим оперативникам, был теперь намного меньше.
   Отложив хитрый прибор в сторону, агент Тополь положил перед собой форографию девушки, распечатанную им в архивном отделе, и стал внимательно смотреть по сторонам сквозь водяную пелену, создаваемую теплым майским дождем.
   "Так, и в чем же она была сегодня одета с утра?" - стал вспоминать агент, используя лишь свою превосходную памать - "Зеленая куртка, чуть потертые джинсы, коричневые туфли на широком каблуке. За плечами светлые волосы, собранные в хвост. В руке девушка несла сумку с учебниками. Вроде бы все в основном".
   Портрет был вполне определяем, и плюс ко всему фото, лежащее сейчас перед Тополем, неплохо подстраховывало. Если бы дочке профессора Светлова вздумалось улизнуть из здания, внимание агента моментально подсказало бы ему, как нужно действовать. Однако проходили минуты, которые затем складывались в часы, а опытный взгляд "Седьмого" не обнаруживал ничего подозрительного.
  

***

  
   Алиса робко постучала в закрытую дверь, не будучи на все сто процентов уверена, что действительно нашла нужный дом. Дверь открылась, и на пороге появился...
   - Папа! - девушка мгновенно оказалась в объятиях счастливого родителя.
   Николай Михайлович быстро проводил дочь внутрь, и захлопнул за ней дверь
   - Что произошло? - защебетала девушка - С тобой все в порядке?
   Осыпая отца вопросами, Алиса ухватила профессора за руку, словно опасаясь, что тот снова исчезнет.
   Как можно спокойнее, Николай Михайлович вкратце поведал дочери о совершенном на него покушении и своем вынужденном бегстве.
   Алиса всплеснула руками. Глаза ее становились все шире по мере того, как отец объяснял ей всю ситуацию.
   - Я теперь не смогу вернуться домой, - стараясь не волноваться, рассказывал он - однако не так уж плохо отделался, так как все еще жив - говорил он дочери, и в голосе профессора слышался какой-то странный энтузиазм, которого Алиса не могла не заметить.
   - Но папа, как же тебе удалось удрать?- голос дочери слегка дрожал. Она не могла сосредоточиться на какой-либо одной мысли, и они путались - и что это был за молодой человек, который передал мне от тебя записку?
   - Подожди, подожди, не все сразу - попытался успокоить отец свою разволновавшуюся дочь - Присядь-ка.
   Девушка уселась за стул, стоявший около стола. Дыхание ее было учащенным, но она постаралась сосредоточиться и прийти в себя от только что сказанного ей отцом.
   - Ты на самом деле уверен, что это произошло из-за твоего изобретения? - спросила она немного отдышавшись. - Но ведь прошло уже немало времени после того, как все закончилось! Твою установку ведь приказали разобрать почти полгода назад!
   У Николая Михайловича не было других версий объяснения этому покушению, хотя в чем-то он и разделял сомнения Алисы. Доводы Константина были довольно логическими и вескими, и после разговора, состоявшегося вчера вечером со своим неожиданным спасителем, профессор все же решился довериться ему.
   - Послушай меня, дочка, ни у кого больше нет причин покушаться на мою жизнь. Ты же знаешь, что у меня нет таких врагов, которые желали бы моей смерти.
   Это было правдой, и девушка прекрасно знала об этом.
   - Скажи лучше, как там мама? - спросил он у Алисы, стараясь сменить тему разговора.
   - Переживает, конечно, - осторожно, чтобы не волновать еще и отца, ответила та - вчера весь вечер за сердце хваталась. Заснуть долго без тебя не могла, пока снотворного не выпила. Кстати, как ты прокомментируешь свою записку? Зачем был эти переодевания..?
   - Это все потому, что за домом и университетом наверняка следят! - не дал договорить Алисе отец - поэтому в твоем вынужденном маскараде и был таинственый смысл. Нельзя было, чтоб меня выследили.
   - Но папа, ты сейчас так говоришь, словно точно знаешь, как дальше поступить. Ты что, решил скрыться от всех на свете здесь, в этом доме? Ты совсем ничего не объясняешь: например, как тут очутился, и кем был тот человек, который передал от тебя записку.
   Девушка только сейчас осмотрелась по сторонам, обнаружив довольно уютную обстановку дачного домика.
   - Что ты ел за все это время? - хозяйственный взгляд Алисы остановился на закопченной кастрюльке, от которой шел невероятный аромат сваренной в печи каши. Девушка подняла крышку, словно проверяя, хорошо ли тут питался ее любимый отец. В кастрюле и в самом деле оказалась каша.
   Николай Михайлович уже открыл было рот, чтобы продолжить свой рассказ и поведать о своем спасителе, который, собственно, и приготовил обед, как дверь отворилась и в комнату вошел Константин.
   - Нужно было проверить и убедиться, что не было "хвоста" - сказал он прямо с порога - Да, пришлось же мне помотаться за вами, чтобы отсечь все подозрения! Здравствуйте, кстати!
   Глаза девушки недоверчиво уставились на незнакомца. Взгляды их встретились.
   - Да, дочь, знакомься, это Константин. Я не успел тебе рассказать - профессор встал со своего места и представил друг другу молодых людей.
   - Ну, с вами мы, кажется, уже знакомы. Ведь это вашу спину я видела среди толпы студентов сегодня на втором этаже, после того, как у меня в руках оказалась записка? - прищурившись, и глядя в глаза собеседнику произнесла девушка.
   - Вы чрезвычайно наблюдательны, Алиса, это был я. Но мне нельзя было долго оставаться там и все подробно объяснять.
   - Так потрудитесь объяснить сейчас. - девушка посмотрела вначале на отца, а затем снова на новоявленного знакомого. - Хотелось бы знать, что вообще вчера произошло, и какое ко всему этому отношение имеете лично вы, молодой человек.
   Кот рассказал девушке все с того самого момента, как увидел профессора гуляющим по парку со шнурком, развязанном у того на ботинке. Далее поведал о снайпере и их бегстве из парка. Закончил он тем, что рассказал о том, как следил за театральным выходом "преображенной" Алисы из здания университета, заодно наблюдая и за черным автомобилем, в котором находились двое неизвестных. После того, как такси с девушкой отъехало от парковки, Константину нужно было убедиться, что за ней никто не отправился. Двинувшись следом за ней, он потерял девушку из виду. После этого молодой человек сразу же поехал к окраине города, затаился там, и подождал, пока туда приедет Алиса. Хвоста за ней не было, и это несказанно его порадовало.
   - Надо отдать должное, вы практически профессионально справились с поставленной задачей.
   - И почему же "почти"? - попыталась съязвить девушка. Ей явно не по душе была вся сложившаяся ситуация, и она предпочла нападение защите.
   - Не нужно было снимать парик до того, пока вы не вошли в дом - ответил Константин. Этот аргумент был железным, и должен был как-то остудить пыл светловолосой фурии.
   Однако расчет парня оказался неверным. Вместо того, чтобы согласиться с ним, девушка уперла руки в свои бока, и наклонила голову, словно готовясь забодать стоящего перед ней нахала.
   - Ну, надо же! - вскипела она - Хорошо, допустим, что так, но скажите мне, как вас там, мистер "Не оставляющий следов" - что вы вообще здесь задумали? Если вы такой сообразительный, тогда посоветуйте, как моему отцу жить дальше, чтобы завтра другой снайпер не исправил ошибку своего менее удачливого коллеги! Что прикажете теперь нам всем делать?
   - Дочь, но он ведь уже спас мне жизнь! Разве этого не достаточно? Не суди Константина слишком строго. - попытался успокоить дочь профессор Светлов.
   Глаза девушки горели огнем, правда это был, скорее, огонь отчаяния. Сейчас она испепеляющим взором смотрела прямо в глаза возмутителю своего спокойствия, готовая, словно тигрица, броситься на любого, в ком чувствовала угрозу для своего загнанного в угол родителя.
   Вид у Константина был несколько растерянным, и в этот момент он был похож на кого угодно, но только не на злодея. Он ничего не отвечал, выжидая, пока вопросы Алисы иссякнут.
   - Тебе, конечно, решать, папа, но знай, я отчего-то совсем не доверяю этому человеку! - девушка не отступала.
   - Но почему, дочь? - негодовал Николай Михайлович, попытавшийся сгладить обстановку - Давай хотя бы сядем и все хорошенько обсудим. Должен ведь быть какой-то вариант. У Константина, кстати, есть план, просто ты ему даже слова не даешь вставить.
   Нет, это не было истерикой взбалмошной девчонки. Константин предполагал, что может оказаться в опале, когда дочь профессора приедет сюда. Надо отдать должное, но аргументы Алисы были логичными и последовательными. Говорила она без крика, а вполне четко и определенно, медленно наступая на пятящегося в угол молодого человека:
   - Ты что, как-то случайно оказался там в парке? Где гарантия, что ты не был нанят теми же самыми людьми, которые стреляли в него?
   - Хорошо, хорошо! Не кипятись, э-э ...титесь, то есть. - Кот, наконец, взял себя в руки. - давайте вместе присядем и все спокойно обсудим. Кашки, вот, поедим...
   Его слова возымели успех. Трое людей, наконец, уселись за старинный круглый стол, накрытый узорчатой скатертью. Все еще вне себя от возмущения, Алиса некоторое время сидела задумавшись, вертя в руках ложку, а потом приступила к завтраку.
   Каша показалась девушке необычайно вкусной, и та не сразу спохватилась, когда поняла, что с огромным аппетитом уплетает ее за обе щеки. Ей вдруг вспомнилась давняя поездка на дачу к одному из добрых папиных коллег. Там тоже была такая же каша, сваренная из брикетов, приправленная луком и солью со специями. Готовка на огне в печи придавали каше невероятный вкус, а запах ее был таким, что не устоял бы разве что только сытый от пуза человек. С забытых времен далекого детства Алиса не пробовала такой замечательной каши, и постепенно сердце ее начало оттаивать.
   - Простите, что я с вами была на "ты" - наконец произнесла девушка, облизывая ложку. - Поведайте же нам, что у вас за мотивы помогать моему отцу? И что вы планируете делать дальше?
   Константин молча доел кашу и исподлобья посмотрел на профессора. Тот, все еще чувствуя себя ответственным за такое резкое поведение своей дочери, заговорил первым.
   - Молодому человеку есть причины помочь мне, - со вздохом произнес он - и помочь всем нам, Алиса - затем ученый перевел свой взгляд в сторону молодого парня - Константин, расскажите про тот план, который вы поведали за время нашего здесь вынужденного заточения.
   - Хорошо, дело в том, - осторожно начал свою речь Кот - что я в некотором роде уполномочен помогать людям науки. Скажем так, я давно ищу ученых, которым под силу создать устройство, которое бы работало "без батареек".
   На этом месте Константин замолчал, предоставляя возможность девушке хорошо осознать то, что он только что сказал.
   - Вы что, представляете какую-то тайную организацию, ответственную за секретные знания? - Алиса посмотрела на собеседника как-то боком. Затем она словно что-то поняла, и всплеснула руками - Я так и знала, папа! Советую тебе хорошо подумать, прежде чем ты согласишься на ИХ предложение!
   - Нет, нет! Не существует никакой организации, - замотал головой Константин - и я не являюсь каким-нибудь тайным масоном или членом ордена "Иллюминати". Дело в том, что однажды мне на голову свалилась огромная сумма денег, которую я время от времени трачу на свои поиски.
   - Хм, вы что, богатый дядюшкин наследник, у которого много-много миллионов, и он не знает как их потратить? - не удержалась Алиса, чтобы не прокомментировать сказанные молодым человеком слова.
   - Я не хочу озвучивать вам сумму, но, поверьте, тех средств мне не только хватило, чтобы в течение последних десяти лет обеспечивать лучшим оборудованием различных ученых в их разработках. Однако все это время те только и делали, что вешали мне лапшу на уши, утверждая, что им кое чего удалось добиться в области альтернативной энергетики. Я истратил очень много денег, финансируя их разработки, но так и не достиг сколько-нибудь приемлемого результата.
   - Можете считать меня законченным романтиком, но я, скажем так, точно знал - рано или поздно мне удастся найти такого ученого.
   - Откуда же вы это могли знать? - Алиса прищурила глаза.
   - Ну... Скажем так, у меня есть сведения - многозначительно ответил парень - Поверьте, профессор - обратился он уже к Николаю Михайловичу - людям нужно такое изобретение. Наша несчастная цивилизация устала от углеводородов и тонн мусора, который даже и не гниет уже. А что сулит нам "мирный" атом? Скажите, профессор, разве так дальше может продолжаться?
   - Ага, так значит вы просто благодетель всего человечества? - Алиса покачала головой. Девушка уже решила для себя, что имеет дело с полным кретином.
   Надо срочно вытаскивать отца из этой передряги, думала она. Может отправить его тайком из города к родственникам?
   Ей необходимо было решение, и пока она сидела и размышляла над нависшей проблемой, Алиса могла вполуха слушать, как этот сумасшедший Константин что-то вдохновенно рассказывает.
   - Однажды, когда мне было всего шестнадцать, я поклялся самому себе, что помогу всему человечеству, если у меня будет достаточно для этого денег. И вот, ...в силу некоторых обстоятельств, деньги у меня появились...
   Молодой человек слегка замялся, кусая губы, словно боясь сказать чего-нибудь лишнего.
   - Я вырос, - продолжал он - и узнал, что многие ученые в нашем мире самостоятельно, без помощи со стороны, бьются над созданием различных устройств, способных явиться альтернативными источниками энергии взамен существующих сегодня. И тогда я начал отсев. Поверьте, уже десятка полтора ученых прошли через мои лаборатории, выдав в результате полный ноль. Вы спросите, почему я упорно продолжаю искать? Я отвечу - просто мне известно, что скоро я приду к своей цели. Будет ли это с вашей помощью, профессор, или кого-то другого - не столь важно. Очередная попытка стоит того.
   Алиса потихоньку поднялась, собрала со стола грязную посуду и отправилась к раковине. Теперь она более внимательно слушала странные речи собеседника. Теперь его связанная речь уже не казалась девушке такой безумной. Не торопясь, Алиса вымыла тарелки, оставшиеся после трапезы, вытерла полотенцем руки, и вновь уселась за стол.
   - Поверьте, я и сам впервые попадаю в такую вот передрягу, - продолжал свой рассказ Константин - Хотя все десять лет я только и занимаюсь тем, что веду тайную жизнь. Да, мне приходится скрываться самому, и укрывать от посторонних глаз тех ученых, которые, каждый в свое время, претендовали на возможность открытия чудо-источника энергии. Но ведь я сам выбрал себе такую жизнь, и мне некому жаловаться.
   - Хм, но зачем вам-то от всех скрываться? - непонимающе подернула плечами Алиса.
   - У меня на это есть несколько причин - ответил Константин, цокнув языком - самая главная - в том, что никто просто так "не пустит" новый источник энергии, что называется, "на поток". Власти и олигархи не хотят ничего менять. Их и так все устраивает. Я не знаю почему, но это так, поверьте. Мне известно несколько случаев, когда я опоздал, и кое-кто из ученых, "источников угрозы" были устранены до моего появления. То же самое ждало и вашего отца, Алиса, если бы не случай, который свел нас с ним вчера в городском парке.
   - Другим немаловажным фактором является то, что если я засвечусь в открытую, то меня устранят так же запросто, как это было с теми самыми изобретателями, кого я в свое время не спас.
   - Я снова предлагаю вам, профессор, занять оборудованную мной лабораторию, чтобы воссоздать ваш вариант устройства. Почему-то чувствую, что у нас с вами дело выгорит, так как имею уверенност - у вас есть, что предложить миру. Тот снайпер не стал бы в вас просто так стрелять, верно? Его работодатели явно знали больше, чем знаю я сейчас.
   - Вы можете даже перебраться туда вместе с семьей, так как кое у кого скоро будет очень много вопросов к вашим жене и дочери. Условия для проживания обустроены там более чем подходяще. Связь с внешним миром будет осуществляться с соблюдением всех предосторожностей. Не совсем удобно, зато вполне безопасно. Через некоторое время, после опубликования результатов ваших опытов и всеобщего признания, вас оставят в покое, и никто больше не посмеет поднять на вас руку. Слава и почет будут вам обеспечены, и вы снова заживете полноценной жизнью.
   - Вот таков, собственно и есть план - подытожил свою речь Константин.
   Здесь молодой человек замолчал, выговорившись, наконец, вволю. Его собеседники некоторое время просто сидели, не проронив ни звука, затем профессор заговорил:
   - В ваших словах есть зерно истины, Костя. Это я про углеводороды и мирный атом. И судя по вашим словам, вы вполне искренни. Скажите, вы действительно желаете помочь всем людям, и мне лично?
   - Но я ведь уже говорил, профессор, что если бы я был злодей...
   - Да, да, понимаю! Но что если нас найдут? - профессор придвинул сцепленные между собой ладони к середине стола, и обратил свой взгляд к Константину - Как нам обеспечить конспирацию?
   - Ну, Николай Михайлович... - его собеседник почти обиделся - ...вы меня недооцениваете. Те из ученых, которые уже прошли "через мои руки", все живы и здоровы до сих пор.
   - Но что если все-таки нас найдут? - не унимался профессор Светлов - Сейчас мы с семьей исчезнем - развивал профессор дальше свою мысль - затем нас начнут искать официальные власти, полиция. В конце концов все посчитают нас мертвыми и дело потихоньку закроют. Мы ведь будем считаться официально умершими, так?
   Константин кивнул, понимая, куда клонит ученый.
   - Но те, кто стреляли в меня, - продолжал ученый - искать не перестанут. Они ТОЧНО будут знать, что я исчез намеренно, разрабатывая втайне свое чудо-устройство. Рано или поздно они найдут нас, и тогда мы все погибнем по настоящему. Теперь нас никто не сможет защитить, и даже искать-то никто не станет, так как для всех мы будем уже мертвы.
   Аргумент был веским. Константин ответил не сразу, но его довод оказался весьма убедительным:
   - Вы так говорите, профессор, словно прямо сейчас готовы выйти на улицу, и запросто дойти до своего дома под руку со своей любимой дочерью.
   Тут Константин встретился взглядом с колючими глазами Алисы и вынужден был опустить свои веки вниз. Однако продолжил:
   - А еще потому, что не берете в расчет мои возможности, Николай Михайлович. Лаборатория действительно отлично спрятана, так как за десять лет ее еще никому из посторонних не удалось отыскать. Ее размеры и оборудование вас впечатлят, поверьте мне на слово. Любые необходимые недостающие материалы и компоненты будут предоставлены в ваше распоряжение практически без промедления. Более того, я помогу с конспирацией, как помогал до этого другим вашим менее удачливым коллегам. Пройдет определенный срок, мы выпустим ваше изобретение, что называется "в жизнь", и потом ваш вопрос совершенно потеряет актуальность, поверьте мне.
   - Хорошо, - все еще с сомнением в голосе произнес профессор Светлов - можете назвать кого-нибудь из более-менее известных ученых, с кем вам приходилось сталкиваться в свете поиска своей истины?
   Алиса аккуратно взяла отца за лежащую на столе руку. Она уже поняла, что им некуда деваться, так как выбор вариантов был не велик, и смирилась с их положением.
   Константин назвал имена восьмерых, потом подумал лучше, и вспомнил еще троих. Это были не все из числа ученых, с кем он когда-то имел дело, однако полного списка, написанного на бумаге у него с собой сейчас не было.
   - Как вы можете знать, они до сих пор живы и здоровы - подытожил Константин - Могу также добавить, что мною им были выплачены неплохие гонорары и взята подписка о неразглашении тайны с созданием легенды с подробным описанием ситуаций и мест, где каждый из них якобы находился, в то время, пока они пыхтели в моих лабораториях.
   Ответ вполне удовлетворил профессора Светлова, так как он знал почти всех ученых из зачитанного парнем списка. Кое про кого из них он и в само деле слышал, что те на некоторое время отходили от дел, но был ли это длинный отпуск, или отсутствие по болезни, ученый достоверно не знал. Впрочем, парень, похоже, и в самом деле был неплохо осведомлен о вещах, на которые сейчас делал ставку. Ведь при желании его информацию, пусть и не без труда, но можно было проверить.
   - Подобные небольшие научные центры - продолжал Константин - оборудованы мною в нескольких странах, но так уж случилось по иронии судьбы, что я нашел вас у себя под носом, а ближайшая отсюда лаборатория находится как раз в Подмосковье.
   Профессор больше не задавал вопросов, он размышлял.
   Что он теряет? Какова была цель его жизни? Добиться признания, и заработать много денег? Да нет, тщеславием он не страдал, а профессорской зарплаты им с женой и дочкой хватало сполна, чтобы безбедно жить в своей просторной квартире в маленьком городе N. Николай Михайлович был уже не в том возрасте, когда строят грандиозные планы. Сейчас было гораздо важнее, чтобы его изобретение не затерялось, а принесло реальную пользу прежде всего простым людям.
   Каким он рассчитывал увидеть дальнейшую судьбу своего детища? Что когда-нибудь появятся добрые дяди из министерства, рассмотрят, одобрят и положат бесценную документацию на полку, пылиться в забвении? А что теперь может произойти на самом деле? Есть лаборатория и деньги, чтобы он снова мог воплотить свои идеи в нечто реальное и стоящее? Потом, имея на руках готовый образец, они что-нибудь придумают, чтобы убедить научный мир в реальности и жизнеспособности его открытия.
   Просто сейчас ему стоило принять заманчивое предложение от практически незнакомого человека. И профессор колебался.
   "Интересно, как этот парень собирается все провернуть, и каковы будут его дальнейшие планы?" - подумал он перед тем как сказать свое веское слово.
   - Что ж, - профессор прервал ход своих мыслей - думаю, может быть и в самом деле это как раз тот удивительный шанс, который выпадает лишь раз в жизни. Судя по тому, что у меня не слишком уж большой выбор, я все же решусь с вами согласиться.
   - Тогда по рукам?
   - По рукам.
   Атмосфера потихоньку разряжалась. Профессор встал из-за стола. Поднялся и Константин. Алиса продолжала сидеть, скрестив на столе ладони. Она молча переводила взгляд с одного из мужчин на другого, словно подозревая против себя какой-то заговор.
   Потом Николай Михайлович все-таки попросил дочь не вешать носа, и воспринимать предстоящие перемены в их жизни, как начало чего-то нового. Затем сообща, хотя и не без возражений со стороны девушки, они все же решили, что профессору пока что следует остаться с Константином в домике, и некоторое время отсидеться там. Алисе надлежало тем же самым путем, каким она добралась сюда, отправиться в университет, чтобы никто из "наблюдателей" даже и не понял, что девушка вообще отлучалась с занятий. Через два дня они с мамой должны будут умудриться незамеченными выйти из подъезда, сесть в такси и по сложному маршруту с пересадками отправиться по адресу, который Константин со всеми подробностями расписал Алисе.
   - Знаешь, - напяливая на себя ненавистный парик, сказала девушка - все равно что-то в твоей истории не полностью ясно. Не знаю, как отец, но я тебе не доверяю - она закончила надевать рюкзачок и на некоторое время остановилась у порога.
   Готовясь открыть дверь дачного домика чтобы выйти, Алиса ткнула Коту пальцем в грудь, и бросила напоследок:
   - Тронешь отца, я тебя из под земли достану. Не спасет тебя даже твоя хваленая спрятанная ото всех лаборатория!
   Выпорхнув за дверь, Алиса тут же исчезла на улице.
   Профессор и Кот еще некоторое время молчали. В воздухе коматы стоял слабый запах духов девушки, а в атмосфере всего дачного домика еще плавали, словно затихая после недавней бури, электрические разряды, вызванные темпераментом светловолосой бестии.
   - Да уж, боевая у вас дочка, профессор - Кот почесал голову и на секунду задумался.
   "Такая, действительно из под земли достанет. Не натворила бы она каких дел. Хотя, девчонка вроде бы смышленая" - подумал парень уже про себя.
   Кот вспомнил, как Алиса подделывала чужую походку, по дурацки выпятив живот немного вперед, и лихо вертя при этом половинками своих ягодиц. Смотрелось это настолько естественно, что под маскировкой парика Кот не сразу узнал дочку профессора, когда та вышла из здания университета. Там, на третьем этаже вуза, узнать ее было гораздо проще, так как у профессора была с собой фотография Алисы. Прежде чем отправиться сегодня утром из домика на задание по передаче записки, Кот внимательно изучил портрет девушки, чтобы не попасть впросак.
   - Чему вы так улыбаетесь, Константин - неожиданно спросил профессор вывел парня из потока мыслей.
   Действительно, чего это он вдруг разулыбался? Став внезапно серьезным молодой человек ответил:
   - У нас с вами есть в запасе пара дней, профессор. Может расскажете мне поподробнее еще о вашем изобретении? Мне будет интересно абсолютно все, чем вы сочтете нужным со мной поделиться
  

***

  
   Бессменный "Мерседес" уже вторые сутки нес дежурство возле подъезда у дома профессора Светлова. Этот автомобиль был на сей раз не черного, а обычного, стального цвета. Во избежание лишних подозрений, какие могли закономерно возникнуть у жильцов дома по поводу присутствия поблизости черной спецмашины, автомобиль решено было заменить на более стандартный.
   Дочка местного университетского преподавателя несколько раз выходила из дома на учебу, и еще за покупками в ближайший магазин. Жена профессора, так же, как и раньше, ходила на работу, ничем себя не выдавая. Те, кто отслеживал ее передвижения дальше, тоже ничего подозрительного не выявляли.
   Из телефонной "прослушки" было известно, что обе женщины общаются с соседями и ведут телефонные разговоры с родственниками и различными знакомыми, явно обеспокоенные исчезновением главы их семейства. Все указывало на то, что на контакт с семьей объект не выходил.
   В похожих автомобилях, припаркованных отсюда на расстоянии нескольких домов, а также в двух квартирах по соседству, другие наблюдатели того же ведомства следили за любыми возможными передвижениями обеих женщин в черте города.
   Всех агентов настораживало пока только то, что никто из объектов наблюдения не до сих пор не обращался в полицию. Хотя этому все же было логическое обоснование: в подслушанных сообщениях, обе женщины слезно убеждали родственников что раньше, чем через двое суток никто искать пропавшего человека не станет, этим они и объясняли свое нежелание обращаться к властям.
   Что ж, такие правила, действительно, существовали, и агенты это знали. Сегодня заканчивались вторые сутки отсутствия "объекта номер один", и весь огромный отряд оперативников был приведен в повышенную готовность. Если бы, вдруг, стал намечаться какой-нибудь подозрительный подвох, группе оперативников предстояло под видом проведения следствия забрать обеих дам, чтобы доставить их в оперативный отдел для допроса.
   - "Девятый", хватит лопать гамбургеры - "Седьмой" тихо толкнул в бок другого агента, который неустанно что-то жевал. - Мы тут на работе все-таки. Следи лучше за двором и не упусти цель.
   - Что ж теперь, и не есть совсем! - возмущенно раздалось в ответ.
   - Ты уже четвертый за сегодня ешь - негодовал первый из агентов - Мог бы и коллеге оставить.
   - Может мне еще не какать и не писать - с набитым ртом ответил тот в ответ - Что, молчишь, Тополь? Давай прямо здесь наложу в одноразовый пакетик. А потом вытрусь одноразовой салфеткой и затем побрызгаю вокруг одноразовым баллончиком с освежителем воздуха.
   - Замени лучше свои одноразовые мозги, придурок - тихо выругался другой агент. Следи, вон, внимательней за прохожими.
   Обиженный напарник отвернулся и уставился на дверь, ведущую в подъезд. Время от времени из нее выходили люди, а затем кто-то из жильцов снова заходил туда. Шаги постепенно удалялись, и опять наступала тишина.
   Никакого движения вокруг. Профессор, словно в воду канул. От непроглядной тоски можно было волком завыть на такой работе.
   Агент Тополь загрустил и вздохнул. В животе неприятно урчало. Невзирая на работающий в салоне кондиционер с обдувом, работающий на высоких оборотах, запах газов, периодически испускаемый из кишечников обоих пассажиров спецавтомобиля, плотно висел в воздухе замкнутого пространства. "Седьмому" хотелось выйти и подышать свежим воздухом, но этого делать было нельзя. За такое самовольство можно получить хорошую взбучку от Главного.
   К подъезду подъехали "Жигули". Видимо, ожидая кого-то из двери подъезда, водитель такси откинулся на сидении и закурил сигарету, периодически стряхивая пепел через полуоткрытое окно.
   - Пост восемь ноль один! Разрешаю выйти. Подышите немного, парни, а заодно обратите внимание на подъехавший к подъезду автомобиль - голос диспетчера разогнал грусть, и агенты оживились - Потерпите, скоро вас сменят!
   Тем временем дверь подъезда приоткрылась и из нее показались две древнего вида старушенции. Одна из них была постарше и помогала той, которой было, наверное, лет девяносто от роду. Та из старушек, что была совсем старенькой, казалась настолько тощей, что тяжелая для ее хрупкой, иссохшей фигуры палочка, едва смогла бы помочь той удержаться на ногах даже при малейшем дуновении ветерка. Тело старушки тряслось и раскачивалось. Голова же ее при этом тряслась из стороны в сторону, так что челюсть, казалось, еще немного, и отвалится, оставив старушке один лишь верхний ряд зубов. Очень медленно, ступенька за ступенькой женщины опустились вниз и остановились перед "Жигулями".
   - Водитель, - сипло проговорила одна - вы хоть помогите залезть нам в машину.
   Человек на сидении "Жигулей", суетно подскочил, увидев, наконец, подходящих к нему пассажирок и выкинул в форточку сигарету. В спешке, негромко что-то ворча под нос, он долго возился с дверью, пытаясь вылезти с водительского сидения, чтобы помочь усадить в свой автомобиль обеих старушек.
   Вышедший подышать свежим воздухом из своего автомобиля спецагент, молча и с любопытством наблюдал за передвижением двух бабушек по ступенькам вниз. Быстро оценив ситуацию, он подскочил к "Жигулям" и галантно распахнул перед старушками дверь, приглашая пассажирок внутрь. Та, что была совсем старенькой, протянула свою трясущуюся руку внезапно возникшему перед ней молодому человеку, и не глядя на него, стала протискиваться в салон, плюхнувшись, наконец, на сиденье.
   У "Седьмого" тоже была мать. По своей сути, он был таким же обычным (ну или почти обычным), человеком, как и все вокруг. И пусть его мама была еще не настолько стара, как эта бабуля, но когда-нибудь ведь она такой станет, и ему, как любящему сыну, придется точно так же помогать ей во всем. Он должен будет стать ей надежной опорой, временами даже вот в таком, буквальном смысле. В его детстве такой опорой этому скромному, затюканному своими одноклассниками мальчугану, была она.
   Именно мама настояла в военкомате на том, чтобы сына взяли в "хорошие" войска. И именно таким образом он попал в морской десант, а оставшись на сверхсрочную службу, отлично освоил специальные приемы самообороны. В конце концов он был приглашен в секретный отдел правительственного спецподразделения, где и продолжилась его карьера. На новой работе его многому научили, и он стал совсем другим человеком. Здесь он узнал, как пользоваться сложной шпионской техникой, а еще - как метко стрелять из различных видов оружия.
   Тополь еще не закрыл дверцу "Жигулей", а бабуся уже сиплым голосом благодарила агента, желая ему доброго здравия, удачи на работе, и чтобы Господь Бог хранил его долго-предолго...
   Вторая старушка была порезвее своей родственницы. Она обошла авто с другой стороны и села в другую дверь, которую уже успел открыть, наконец вылезший наружу, водитель "Жигулей".
   - Все, хорошо разместились, бабушки? - нарочно громко, словно предполагая наличия у старушек плохого слуха - крикнул он - Куда едем-то?
   - Езжай в церьковь, милый. Только не в ту, что на окраине, а в центр, в Покровскую. - сказала бабушка, которая была помоложе. Только не растряси на дороге. Аккуратненько, сынок...
   Дальше наш агент уже не слышал, двери "Жигулей" захлопнулись все до одной, и бабушки уехали, что-то по пути объясняя сиплыми голосами своему водителю.
   До конца дежурства оставалось еще два часа. Вдохнув широкой грудью порцию свежего весеннего воздуха, оперативник отворил дверцу "Мерседеса" и сел внутрь.
   "Сегодня после смены нужно будет сразу принять прохладный душ и хорошенько выспаться" - подумал он, и почему-то вздохнул.
   В это самое время, примерно такие же мысли занимали ум и второго агента. На линии наблюдения пока было тихо. Операцию по доставке и дальнейшему допросу членов семьи профессора начнут уже без них.
   Не сговариваясь, одновременно достав из своих загашников по бутерброду, два агента переглянулись и неспешно принялись жевать каждый свою еду.
   Никто на линии наблюдения не увидел ни тени подозрения в стареньких "Жигулях" и двух старушках, уехавших на молебен в Покровскую церковь несколькими минутами ранее. За ними не было назначено слежки, ввиду отсутствия открытых улик.
   А тем временем старые пассажирки изменили маршрут, вызвав при этом некоторое негодование водителя автомашины.
   - Бабушки, ну вы даете, то вам в церковь надо, то вы, вдруг, молиться передумали - деловито ворчал он.
   - Ты, милый, к театру езжай - обстоятельно объясняла ему та из старушек, что была постарше - там магазин рядом. Мы туда пойдем вначале. А ты нас не жди, отправляйся своей дорогой, милок. Сколько денег-то с нас?
   Выйдя из такси напротив Универсального магазина, бабушки краем глаз убедились, что "Жигули" скрылись за углом, и затем неспешным шагом отправились в общественный туалет универмага. На сей раз, чтобы не привлекать заботливых прохожих, которые, как правило, всегда готовы помочь немощным старушкам, они двигались гораздо живее, чем несколькими минутами раньше.
   Достав в кабинках туалета нормальную одежду из своих сумок и переодевшись там же, Алиса с мамой не спеша вышли из магазина на улицу. Затем они спокойно поймали другое такси и отправились на автовокзал. Теперь на автобусе им предстояло добраться до Москвы, но сделать остановку нужно было раньше, в пригороде. А далее им надо было двигаться согласно нарисованной схеме, хотя Константин клятвенно пообещал, что будет их ждать прямо возле шоссе.
  
  

***

  
  
   - Алиса, вы проделали конечно все это здорово, но опять поступили весьма опрометчиво - отчитывал девушку Константин, когда она вместе с Ларисой Петровной рассказали историю своего бегства. - Те люди - не просто профессионалы своего дела. Они натренированы замечать даже самые незначительные детали, которые запросто можете упустить вы.
   - Но ведь мы были предельно осторожны - пыталась оправдываться мама Алисы.
   - Все так, но ваша дочь знает, о чем я говорю. Это просто чудо, что агенты не обратили внимание на то, что руки у девяностолетней бабушки такие же гладкие и ровные, как у двадцатилетней девушки.
   - Вот, зануда - пробурчала сидевшая в напряжении, словно зажатая в тисках пружина, Алиса. Отдуваясь, она откинулась в кресле и отвернулась, рассматривая комнату, где они сидели. Этот гусь снова раздражал девушку, хотя подсознательно она понимала, что тот прав. Они с мамой, конечно намазали специальным стягивающим кремом свои лица и руки, но при внимательном взгляде подвох все же обнаружить было можно.
   - Нужно было просто поблагодарить того агента, а не желать ему всякого доброго. Интонация вашего голоса могла выдать вас обеих с потрохами. Пожалейте хотя бы родителей, Алиса, если уж вам нет дела до самой себя!
   Константин сделал паузу. Он хотел, чтобы обе женщины прониклись моментом сложившейся ситуации. Затем, в течение двух последующих часов он описал им условия в которых они все теперь оказались.
   - Наша задача, - говорил Кот - оставаться невидимками. Это, безусловно полностью не исключает контактов с внешним миром, но в течение некоторого времени нам придется себя крайне ограничить только необходимым. Неизвестно, сколько мы пробудем здесь: может несколько месяцев, а может и несколько лет.
   Алиса молча кивала в ответ на слова Константина, делая вид, что соглашается. Однако думала она сейчас совсем о другом.
   Как ни крути, но ей нравилась обстановка здесь. Все вместе они сидели сейчас в удобной, довольно просторной гостиной, освещенной ровным светом точечных светильников в потолке. Само помещение располагалось в старом подземном бункере, неплохо переоборудованном под современные жилые и рабочие помещения.
   Те комнаты, где персоналу предполагалось размещаться для проживания, были прекрасно отделаны. Стены комнат, выкрашенные акриловой краской, не пестрели разнообразием оттенков, хотя общая цветовая гамма была подобрана весьма со вкусом.
   Просторная гостиная была устлана толстым ковром, бежевого цвета, постеленным поверх пола из темной паркетной доски. В этой же комнате стояли удобные кресла, диван, журнальный столик. На стене висела огромных размеров плазменная панель, а на полке внизу стоял универсальный проигрыватель, считывающий информацию с любых носителей, в том числе напрямую из глобальной сети.
   Сбоку от гостиной располагались спальни с книжными полками, ванная комната и туалет. В другой стороне импровизированного дома был кабинет с компьютером, а далее - кладовка.
   Кухня была оборудована замечательно. В ней было все, даже посудомоечная машина. Продукты Кот вначале пообещал привозить сам, однако чуть позже было решено, что женщины, соответствующим образом замаскировавшись, могут и сами выбираться в ближайший населенные пункты на автомобиле, который также имелся в общем распоряжении.
   У Алисы есть права, рассуждал Кот, и она справится. Со слов профессора автомобиля у них в семье до сих пор не было, так что будет девушке заодно и практика по вождению.
   Но это все потом. А пока, Кот инструктировал новых обитателей о всевозможных особенностях предстоящей жизни в их новом доме:
   - Интернетом можно пользоваться, - терпеливо объяснял он новым жильцам, - но только специальная хакерская программа блокирует исходящий сигнал "айпишников" всех имеющихся здесь и в лаборатории компьютеров. Это сделано для того, чтобы их невозможно было засечь извне. Так что про социальные сети и электронные письма придется временно забыть.
   Послышались шаги. Константин и Лариса Петровна с Алисой повернулись в сторону вошедшего в комнату профессора. На нем был надет рабочий халат, руки были уже чем-то вымазаны, но выглядел он весьма довольным.
   - Лариса, ты даже не представляешь, что я нашел в лаборатории - возбужденно отчитывался он перед своими домочадцами - Там есть практически вся таблица Менделеева. Есть даже уран и плутоний в герметичных контейнерах. Я не говорю уже про небольшой ускоритель частиц, вакуумную камеру и безграничные запасы жидкого азота. Есть даже миниатюрная установка по выращиванию кристаллов.
   С этими словами профессор весело рассмеялся и попытался вытереть руки куском ветоши, извлеченным из недр кармана халата.
   - Мои предшественники зря времени не теряли - продолжил он свои восхищенные возгласы, когда руки его вновь приобрели естественный вид. - Однако, Константин, здесь все-таки кое чего не хватает, чтобы построить мою машину.
   Все вопросительно посмотрели на молодого человека, который уже насторожился, словно готовясь выполнить любую просьбу ученого.
   Ларису Петровну с Алисой уже начала убеждать правдивость слов Константина. Про жилье он говорил правду, и обитать тут будет, действительно, вполне комфортабельно, за исключением некоторого дискомфорта, связанного с отсутствием в помещениях окон.
   Профессор, похоже, тоже был доволен предоставляемым в его руки оборудованием, и местом предстоящей работы. Всего этого не могли не отметить зоркие взгляды его жены и дочери.
   Что ж, похоже, что вскоре все должно утрястись и наладится, думал Константин
   - Еще мне будут нужны помощники - сказал ученый, который, похоже, уже строил планы, с чего ему следует начать - Молодой человек, поведайте мне, какое, все-таки, у вас образование?
   - Хм, - Константин потер свой нос, и закусил губу - можете просто считать меня осведомленным в том, что такое физика, профессор. Тем не менее хочу вас разочаровать, так как высшего образования в технической области у меня нет - развел он руками. Расщепить атом, я, конечно не смогу, но катушку трансформатора от резистора отличу. Можете в этом на меня рассчитывать, профессор.
   - Расщепить атом? - ученый вскинул брови, видимо представив себе картину небольшого ядерного взрыва - Да вы шутник, юноша! Удивительно, что ваша лаборатория, с вашими познаниями, до сих пор не расщепилась на эти самые атомы!
   - Что ж, Алиса, - обратился тогда Николай Михайлович к дочери - ты вполне в курсе вопроса, так как заканчиваешь сейчас четвертый курс университета.
   - Да уж - пробурчала девушка - закончишь тут с вами...
   - Ничего-ничего, - успокоил ее профессор, потом оформим тебе академический отпуск. Ты ведь раньше уже помогала мне в моей работе, вот и будешь моим главным помощником... как бы мне этого ни хотелось.
   Профессор Светлов произнес последнюю фразу не очень громко, и тут же покосился в сторону своей жены. Лариса Петровна услышала, что сказал муж. Женщина покачала головой и обреченно вздохнула. А что еще ей оставалось делать, когда выбор персонала был так невелик.
   - Таким образом, Константин, - профессор окинул с ног до головы своего "работодателя", словно не видя для его кандидатуры других применений, кроме как в качестве грубой рабочей силы - в свободное от других дел время, вы назначаетесь младшим лаборантом. Станете выполнять не только мои распоряжения, но и то, что будет поручать вам мой главный помощник, то есть Алиса Николаевна Светлова. Есть возражения?
   У Константина возражений не было. Ему не впервой было служить "мальчиком на побегушках" у разного рода светил науки, которые время от времени появлялись в его лаборатории. Он покосился в сторону девушки. Та пыталась спрятать свою улыбку. Видимо последние слова профессора вознесли ее чуть ли в ранг академика, и девушка злорадствовала по поводу должности Кота.
   "Ладно-ладно" - размышлял молодой человек - "посмотрим, что за чудо-установку сварганит этот профессор Светлов. Может, действительно, на сей раз все получится. Чутье ведь редко меня обманывает".
   - Ладно, договорились! - с энтузиазмом отозвался парень на последние слова профессора - Теперь приступим к нашему делу. Итак, о каких недостающих компонентах для создания вашей установки вы упоминали, Николай Михайлович...
  

***

  
   Случилось то, чего "наверху" меньше всего ожидали. В бюро до конца были уверены, что рано или поздно объект выйдет на связь со своей семьей, потому что тогда бы все пошло по плану. Однако, когда минуло двое суток со дня исчезновения профессора Светлова, а никто из его близких так и не заявил в полицию, высокое начальство заподозрило неладное. Проникнувшие в дверь квартиры профессора спецагенты совершенно никого там не обнаружили. Странным во всей сложившейся картине было еще и то, что ни наблюдение с различных точек обзора, и никакие приборы и камеры не показали момента исчезновения двух женщин из своей квартиры.
   Уже после, когда в отделе более тщательно просмотрели все записи, то поняли, каким образом те обхитрили целый отряд специально обученных агентов. Это было непростительной ошибкой, и Главный устроил сотрудникам хороший разнос.
   Становилось понятно одно: профессора похитили какие-то профессионалы, и они каким-то образом вышли на связь с его семьей, убедив тех исчезнуть из дома самостоятельно, без помощи посредников. Скорее всего, теперь все члены этой семьи находились в одном месте. Но где? Этого в спецотделе не знал никто.
   - Если профессора завербовали иностранные спецслужбы, то как мы могли это пропустить? - кричал на сотрудников глава секретного ведомства - есть только два объяснения случившемуся: либо те, кто это провернул, гораздо профессиональней подготовлены чем мы, либо - он гневно обвел взглядом вжавших в свои шеи головы подчиненных - профессор ко всему прочему обладает секретом невидимости.
   - Да, да! Такую возможность следует тоже рассмотреть и так же иметь в виду. Не смотрите на меня, как на идиота. Им дай волю, они еще и не то изобретут. Распустили, понимаешь! Эти ученые готовы всю страну пустить по миру! Но что будет с нашей экономикой и ситуацией на международном рынке, когда такие вот изобретения повалятся, как из рога изобилия? Они об этом подумали? Именно поэтому наша задача не допустить, чтобы кем бы то ни было создавались такие вот установки! По этой причине мы с вами должны пускать таких изобретателей в расход без малейшей жалости!
   Ситуация была серьезней некуда, и вообще грозила выйти из под контроля. Если профессор завербован другим государством и тайно эмигрировал туда, тогда его изобретение грозило страшными последствиями уже всему миру. Выступавший вкратце описал процессы, которые приведут к обвалу и без того нестабильную мировую экономику, ввергнув планету в хаос.
   Агент Тополь внимательно слушал начальника. Его беспокоил не столько провал недавней спецоперации, сколько те причины, из-за которых и была затеяна вся эта "охота".
   Помимо умения следить за потенциальными преступниками, и умения метко стрелять, агент Тополь не лишен был способности здраво рассуждать, так как не любил слепо выполнять приказы, хотя не всегда у него бывала возможность хорошо изучить все стороны вопроса.
   Что ж, возможно, думал он, кто-то из сильных мира сего упустит бразды правления, однако новый, неиссякаемый источник энергии, сам по себе никак не мог нести в себе прямой угрозы. Что же было в нем такого опасного?
   Недавно их Главный инструктировал его по этому поводу. Перед тем выстрелом на чердаке, Тополю были предоставлены некоторые документы, из которых следовало, что изобретение профессора Светлова "несет прямую угрозу безопасности стране и обществу". Приказы в их ведомстве было не принято обсуждать, и, таким образом, агент оказался в то утро на чердаке, сделав вскоре свой почти исторический выстрел. Однако тогда информации было явно мало. Тут оставалась какая-то неувязка, да и насчет иностранных спецслужб "Седьмой" тоже уверен не был. Он очень подробно изучил "дело" профессора Светлова, и теперь знал все о каждом сделанном шаге ученого.
   Будучи довольно замкнутым, безмерно привязанный к своим студентам, любимой семье, университету, а также стране, он ни разу не выходил на контакт с иностранными вербовщиками. И уже на данном этапе явно что-то не клеилось. Налицо был просто случай, сведший этих двух людей в парке, пусть и выходящий за рамки обычного. Но верно ли его предположение? Тополь был скептиком, и не верил в случайности.
   Ему было интересно, как продвигаются без его участия поиски незнакомца, спасшего профессора от его пули. Сегодня Тополь окончательно решил расставить все точки над "i". Надо будет задержаться после собрания и спросить Главного кое о чем. После отстранения от поисков профессора, у агента оставалось на душе чувство странной неудовлетворенности. Ему явно что-то недоговаривали.
   Это дело явно было не простым. За небольшим количеством фактов, "Седьмой" смутно пытался различить ту часть огромного айсберга, которая была пока что скрыта под водой.
   Заседание закончилось. Разгоряченный от собственной несдержанности генерал, сидя в своем кожаном кресле на колесиках, вытирал сейчас платком взмокший от пота лоб. Другой рукой он нервно запирал на ключ верхний ящик своего стола. Негромко переговариваясь между собой, агенты службы, один за другим, покинули просторный кабинет своего начальника.
   - Вы что-то хотели уточнить, "Седьмой"? - генерал закончил возиться с ключами и поднял усталые глаза на остановившегося возле двери агента.
   - Товарищ генерал, у меня есть к вам разговор - негромко произнес сотрудник.
   - Ладно, оставим формальности - устало сказал Главный. -Проходи, Тополь. Присаживайся.
   Подчиненный уселся на одном из стульев, расположенных по периметру полукруглого стола. Сотрудники разошлись, повставав со насиженных мест, но небольшое кресло еще хранило тепло чьего-то тела.
   - Что, нудная работа тебе досталась, "Седьмой". - начальник устало усмехнулся. - Понимаю тебя. Но мы все делаем одно и то же большое дело, поэтому...
   - Я не по этому поводу, товарищ генерал. Точнее, не совсем по этому.
   - Хм, хорошо, слушаю тебя.
   - Скажите, - агент слегка замялся. Руки его, сложенные перед собой на столе с сомкнутыми между собой пальцами, двинулись поближе к столу начальника - какова во всей этой заварухе наша миссия? Каков вообще смысл в том, чтобы устранять прогрессивных ученых, которые могли бы многое сделать на благо науки и всей страны. Я все эти годы хорошо делал свое дело и никогда не спрашивал вас об этом, товарищ генерал. Мне часто приходилось стрелять в людей, которых государство считало опасными в интересах безопасности нашей страны. Но, можно мне узнать, чем так опасно создание источника энергии, о котором вы, кстати, сами, всего лишь несколько минут назад, упомянули на собрании? Разве такое изобретение не сулит всем людям долгожданного экономического процветания?
   Лицо генерала из розового постепенно стало белым. Потом, постепенно оно приобрело зеленоватый оттенок. Казалось, внутри его идет некая борьба между тем, чтобы накричать на своего задающего много лишних вопросов подчиненного, и тем, чтобы попытаться спокойно все тому объяснить. Он выкашлялся в кулак, подыскивая слова. Глаза его нервно запрыгали.
   - Простите, товарищ генерал, но на самом деле вы не обязаны мне ничего объяснять. Видимо, я перешел границы, нарушив своими подозрительными вопросами субординацию.
   Агент поднялся со своего места и выпрямился, будучи словно на плацу, собираясь отмаршировать обратно в строй после принесения присяги.
   - Я просто хотел попросить вас о назначении меня в группу по поиску того неизвестного субъекта, что помог скрыться нашему профессору. Разрешите идти, товарищ генерал. Свою просьбу я оформлю письменно...
   - Да сядь ты, Тополь - каким-то, почти обреченным, голосом тихо приказал Главный.
   Налив себе из хрустального графина родниковой воды он отпил пару глотков. Молчание становилось затяжным, но все-таки, именно генерал нарушил его первым. Усталыми глазами он посмотрел на собеседника и заговорил:
   - Что нам сулит создание нового источника энергии, Тополь? А ты сам вот подумай. - Главный придвинулся слегка ближе к собеседнику - Сейчас все энергоресурсы у кого? Правильно, у олигархов. Так или иначе, именно они стоят у власти. Нефть и мирный атом питают все электроприборы и автомобили во всем мире. Разве можно сегодня представить себе мир без электричества, транспорта, телевидения, интернета?
   Генерал снова отпил воды, так как лицо его снова потихоньку начинало краснеть, тем самым показывая, что того снова бросает в жар.
   - Представь себе картину, - продолжал он, - что кто-нибудь открывает, к примеру мощный источник энергии, работающий, скажем, на красной глине. Где этого добра больше всего в мире? Правильно, в Африке. В Европе и России ее вообще нет! А в Америке есть, но ее состав не такой, к примеру, какой нужен для химической, или какой-нибудь другой там реакции. Тогда что мы получим, Тополь?
   Агент внимательно слушал, превратившись в само внимание.
   - Произойдет резкое перераспределение зон мирового влияния, вот что! - театрально ответил на свой же вопрос Генерал. - Те, кто еще вчера бегали по пустыне, одетые в шкуры леопардов, сегодня станут у руля мирового господства. И мы все - генерал демонстративно вытянул вперед указательный палец, словно перечисляя невидимых присутствующих в кабинете людей - будем лизать их грязные зады!
   Генерал на несколько секунд умолк, как бы давая агенту переварить сказанную им информацию.
   - Но это - не совсем наш с тобой вариант, Тополь! - наклонившись к собеседнику, тихо, словно по-заговорщески, сказал Главный, покрутив при этом из стороны в сторону своей лысеющей головой.
   - Ситуация, которая возникла в зоне влияния нашего конкретного ведомства, гораздо хуже той, если негры, вдруг оказались бы на огромной куче топливного сырья. Поверь мне, тогда еще было бы не все так безнадежно. Можно было бы ввести туда, например, войска, применить какие-нибудь санкции, устроить, наконец, коммунистическую революцию на всем долбаном африканском континенте! Другими словами, баланс, рано или поздно, все равно бы установился в пользу крупных экономических держав. И пусть бы при этом пролилось много чьей-то крови и мир немного потрясло - все было бы не так страшно, Тополь!
   Агент кивнул, показывая таким образом, что хорошо понимает своего генерала.
   - Но наш профессор сделал устройство, которое грозит упразднить вообще ЛЮБЫЕ известные на сегодня источники энергии! - почти шепотом сказав это, Главный раскрыл свои глаза так широко, что они вот-вот грозили вывалиться из своих орбит. - Ты вообще представляешь, что случилось бы в стране, где люди перестали бы платить за электричество? Вскоре каждый человек стал бы абсолютно независимым, государство лишилось бы основной массы налогов, а правительство, ты слышишь меня, Тополь! Правительство стало бы совершенно лишним! И мы, мы с тобой оказались бы на улице! Нас просто выкинули бы, словно ненужных собак!
   С этими словами, брызгая слюной и потрясая своими руками, генерал откинулся на сидении своего кожаного кресла, словно собственные слова лишили его остатка всех сил.
   Он опять нервным движением вытащил из кармана платок и вытер раскрасневшееся лицо, тупо уставившись перед собой.
   - Если они там "наверху" потеряют контроль над энергетикой - снова заговорил, но теперь уже гораздо спокойней, генерал - всему конец! Ты должен это понимать, Тополь. Все мы должны это понимать. Не только наша экономика, но и весь мир попросту покатится в тартарары!
   Главный немного помолчал, пытаясь успокоиться. Агент подумал, что разговор закончен. Он собрался уже подняться, чтобы извиниться, отдать честь и уйти, но Главный остановил его.
   - Постой-ка "Седьмой". Ты, кажется, просился в группу "семнадцать дробь два"? Похвально, сынок.
   Генерал встал и подошел к оперативнику. Поднялся со своего сидения и агент Тополь.
   - Ты славный парень, и я знаю, что ты справишься, как никто другой. Пусть будет так, считай себя уже в команде.
   С этими словами генерал, словно по-отечески, похлопал оперативника по плечам и вернулся в свое кресло.
   - Можете идти, агент Тополь - сказал он уже более официально - Ваш позывной остается прежним - "Седьмой".
   Оперативник поблагодарил своего начальника за оказанную ему честь, и направился к двери кабинета, намереваясь выйти в коридор.
   - Да, однако же, Тополь, - крикнул вслед своему подчиненному генерал, - не забудь свою просьбу оформить в форме рапорта. Сам понимаешь - бумаги они и в Африке бумаги! Без них никуда.
   - Слушаюсь, товарищ генерал!
   Агент вышел. Главный расстегнул воротничок рубашки, дышать стало легче. Он вздохнул, подкрутил жалюзи, створки которых регулировались кнопками пульта, расположенного на его рабочем столе, и посмотрел в окно.
   "Пусть этот хороший агент снова будет в серьезном деле. Пусть он поймает эту сволочь. Пусть отвлечется, в конце концов. Ведь это гораздо лучше, чем задавать лишние вопросы".
   Так думал генерал, а наш агент в это время шел по коридорам огромного правительственного учреждения, думая совершенно о противоположном:
   "Странно все это. Правительство не сможет прекратить своего существования, ведь каким бы независимым ни стало общество, всегда нужен будет тот, кто будет вести людей за собой. Человек так устроен, что ему обязательно нужен тот, кто будет всем руководить и управлять. Другой вопрос, смогут ли сегодняшние государственные умы стать настоящими вождями среди людей, которые в какой-то момент окажутся гораздо свободнее, чем были раньше? Да, наверно я потеряю свою работу, мы все ее потеряем, но какие перспективы открываются взамен этого перед нами?"
   "Седьмой" шел, задавая себе вопросы, на которые у него пока не было ответов. Но он не был уникален относительно собственных сомнений - таких ответов пока не было ни у кого во всем нашем мире.
  

***

  
   А тем временем работа в лаборатории кипела вовсю. Вот уже две недели Константин вместе с Алисой, ассистируя профессору, помогали собирать на специальных опорах странное устройство, имеющее вид какой-то неопределенной формы. Пока профессор ничего не объяснял, сам делая свою работу молча, и требуя от подчиненных просто строго следовать предписанным им правилам. Единственным, более менее понятными Коту элементами во всей конструкции, были катушки с обмоткой и довольно большое колесо, которое профессор пока еще ни куда не установил. Само устройство, судя по всему, еще нуждалось в некоторой доработке, так как во все стороны из него торчали разноцветные провода, пока еще ни к чему не подсоединенные.
   Выбираяись с Ларисой Петровной из квартиры во время их знаменитого бегства, Алиса, вместе со всеми необходимыми вещами, деньгами и документами, прихватила дневник отца, в котором тот раньше вел свои научные записи. Отец, конечно, похвалил дочь за этот самоотверженный поступок, однако, все основные формулы, за десять лет его кропотливых поисков и расчетов, крепко запечатлелись в памяти ученого. Ему оставалось только все вспомнить и затем воплотить свои знания при конструировании устройства. Тем не менее, иногда он все же затруднялся в поисках ответа на очередной вопрос, и просил дочку принести его записи, не в силах вспомнить какую-нибудь сложную формулу.
   - Вот видите, господин профессор, - именно так Алиса, не без сарказма в голосе, называла своего отца, ассистируя тому в лаборатории, - что бы вы делали без моего участия!
   С этими словами она вежливо протягивала ему дневник, и профессор благодарил ее точно так же официально. В такие моменты Константину начинало со стороны казаться, что эти двое вовсе не отец и дочь, а обычные добрые сотрудники, работающие в одной компании. Его личное участие пока что было минимальным, за исключением сборки самых крупных элементов той конструкции, которая была, скорее всего, основой для последующего крепления в ней того самого колеса, которое лежало сейчас в стороне.
   Однажды, воспользовавшись случаем, Кот украдкой заглянул в записки ученого. Он мало что разобрал в тех каракулях, так как там были, в основном, такие вещи, которые были понятны, пожалуй, только одному профессору. Однако вот тут-то, за этим занятием, его и поймала Алиса.
   - Отец никогда особо не прятал свои записи - произнесла она негромко откуда-то сзади, когда Кот склонился над одним из нарисованных от руки чертежей.
   Голос девушки был довольно неожиданным для молодого человека, который в данный момент невероятно осторожничал. Константин хорошо умел просчитывать ситуации на несколько ходов вперед, и совершенно не ожидал, что кому-то удастся его "разоблачить". Несколько секунд назад он убедился, что в ближайшем пространстве вокруг никого нет, поэтому-то он и решил посмотреть в дневник, пусть и исключительно ради любопытства. От слов, прозвучавших почти над самым ухом, Константин вздрогнул, но самообладания не потерял.
   - Никому и в голову не могло прийти, что именно отец там выводит - продолжала вещать вездесущая девушка - Так что можешь спокойно смотреть. Ты вряд ли что-то там поймешь.
   - Как ты подошла? - Константин решил сменить тему разговора - Ты ведь была в другом конце не такого уж маленького помещения.
   - Просто я за тобой наблюдала - пожал плечами Алиса - Я видела, как тебя уже несколько дней подряд разбирает любопытство заглянуть в этот самый дневник.
   Она была права, Кот и в самом деле сгорал от нетерпения, но в данный момент его озадачили конспиративные способности девушки.
   Во-первых, она здорово провернула две великолепные операции по переодеванию. Надо отдать должное - дважды подряд перехитрить спецагентов смог бы только профессионал, либо сумасшедший. На профессионала девушка как-то не шибко тянула, а вот что касается второго предположения - тут ведь напрямую не спросишь, правда?
   Во-вторых, надо быть очень и очень наблюдательной, чтобы очень четко вычислить тот короткий момент, когда Константин отвлекся, разглядывая дневник профессора, а затем незаметно прокрасться из-за спины.
   Константина беспокоили эти свойства Алисы. От такого человека, думал он, можно ожидать чего угодно. Лучше ему быть с ней союзниками, чем оставаться "на ножах".
   После того, что Алиса со своей мамой провернули там, у подъезда, на глазах у специально обученных агентов, Константин изменил мнение о девушке. Сегодняшний случай окончательно убедил его в том, что в ней "что-то есть".
   Тогда он, конечно, не подал виду, но когда ее мама со смехом рассказывала подробности их "бегства" из города, Кот делал огромное усилие над собой, чтобы не рассмеяться вместе со всеми. Однозначно, у девушки был талант по изменению внешности, в чем Константин уже смог убедиться дважды. Ко всему этому теперь прибавлялось также ее умение скрывать свое присутствие.
   Кот не рассчитывал на пустые шашни с этой барышней. Через какое-то время все закончится, думал он. Не важно положительным или отрицательным образом, но рано или поздно профессор окажется либо тем, кто ему нужен, либо нет. Потом их пути разойдутся, и профессор уедет домой вместе со своей семьей, оставленный в покое спецслужбами, а Константин...
   - Я все время за тобой наблюдаю, - продолжала стоять над душой Алиса - и ты мне не внушаешь доверия - она и не думала отступать, выводя Константина из внутреннего равновесия - Однако мой отец, похоже, в тебе души не чает. Где ты, кстати, так быстро достал особо чистые лабораторные газы для его нужд?
   - Скажем так, - ответил сквозь зубы Константин - у меня свои надежные каналы.
   - Но ты ведь работаешь один, не так ли?
   - Один, но каналы свои имею. Это что, допрос?
   Девушка нахмурила брови, и отстранилась. Она презрительно посмотрела на собеседника, развернулась и снова пошла к отцу, который как раз в это время что-то крикнул ей из дальнего конца лаборатории, прося о срочной помощи.
   Ни к чему все эти разговоры, думал Кот, но при всем его умении терпеть груз сложных обстоятельств, стать союзниками с такой невыносимой бестией было делом трудным. Да уж, видимо, просто так от нее не отделаться. Рано или поздно, Алиса начнет задавать больше вопросов, на которые ему как-то нужно будет отвечать.
   Профессор, тем временем, позвал к себе и его - младшего ассистента. Парень подошел к устройству, которое уже потихоньку приобретало некие определенные черты.
   - Хм, а вы довольно быстро и уверенно собираете свой агрегат.
   Кот засунул свою голову под стол, с деловым видом осматривая конструкцию, ни черта в ней не понимая.
   - Говорите, что на создание первого своего устройства в университетской лаборатории у вас ушло десять лет, профессор? - прищурившись, спросил парень. - Как-то странно все это. А оно и вправду заработает?
   Говоря это, Кот ехидно покосился в сторону Алисы. Он с такой потрясающей точностью скопировал ее манеру говорить, корча подозрительную мину, что та отвернулась, пряча кривую улыбку.
   - Профессор, скажите этому самодовольному типу, что из себя представляет принцип действия вашего устройства, а то он сейчас лопнет от нетерпения. Только не вздумайте открывать ему всех своих тайн - добавила она в конце.
   - Да, да, - оживился что-то подкручивающий внутри ученый. конечно я расскажу, как и обещал. Вы говорите, почему я работал над первым устройством десять лет? Я вам отвечу, но только давайте в другой раз. А сейчас, молодой человек, передайте-ка мне вон тот ключ, и синий провод с клеммой, который рядом с ним.
   Константин нашел на столе надлежащие предметы и передал их профессору, который тут же стал их куда-то закреплять.
   - Коллега, - обратился ученый уже к Алисе - подайте, пожалуйста, мне паяльник. Только осторожней, не обожгитесь!
   Похоже, в этот раз он ничего не добьется от профессора, размышлял Константин. Ладно, пусть работает. Потом посмотрим, что у него из всего этого выйдет.
  
   С момента того рокового выстрела прошло около месяца. Константин несколько раз выдавал Алисе ключи от старенького "Фольцваген-гольф", имевшегося в наличии тут же, в подземном гараже, и вдвоем со своей мамой, строго соблюдая конспирацию, они ездили в ближайший городок за продуктами, или еще какими-нибудь вещами.
   Сам Кот редко ночевал в своем подземном комплексе, часто отлучаясь подолгу по каким либо своим делам. В случае задержки, он мог заехать к тетке Варе в городок N, или просто заночевать в машине на автостоянке. "Спартанские" условия жизни были ему привычны, поэтому он не чувствовал неудобств. Переживания его были сейчас совсем о другом.
   Вот уже более четырех недель мысли Константина были не на месте. Парень все время старался думать о своих новых "постояльцах", и той опасности, которая над ними нависла. Безусловно, он храбрился, хотя пока еще плохо представлял себе дальнейшее развитие событий. Пока что профессор Светлов еще ничего не продемонстрировал ему, и если Коту опять ничего не удастся...
   Кот упорно гнал эту мысль прочь. У профессора все получится, думал он. Ну не могли в него те люди просто так стрелять, не изучив все стороны вопроса. В любом случае, вернуть всех их домой было пока нельзя, так как дальнейшая судьба профессора и его семьи могла оказаться весьма плачевной. Парню ничего не оставалось кроме того, как просто ждать.
   В тот день на улице шел дождь. В лаборатории это никак не ощущалось, так как здесь было сухо и тепло. Однако человеку, вдруг оказавшемуся на улице без зонта, здорово бы досталось от внезапно нагрянувшего летнего ливня.
   Сегодня Константин вернулся из своей поездки злой и мокрый, словно уличный кот, на которого дворничиха внезапно выплеснула ведро воды. Настроение его было ни к черту, поэтому он не хотел даже есть.
   "Это ж надо" - возмущенно думал он - "стоило пару раз доверить свою машину этой юной вертихвостке, как уже забарахлил карбюратор. Небось права ей родители купили, а сама она и ездить-то толком не умеет".
   Кот злился в целом из за того, что ему пришлось прямо на дороге, стоя под проливным дождем, лезть под капот и вручную прокачивать бензин. Процесс оказался недолгим, но и пары минут хватило, чтобы промокнуть до нитки.
   Лариса Петровна все-таки рискнула пригласить парня к столу на кухню и он, немного подумав, угрюмо ее поблагодарив, все же согласился поесть борща.
   - Кушайте, Костя, не ждите остальных. Они-то уже налопались. Думали, вы будете к двум часам, и не дождались - все свои тарелки начисто вылизали.
   Жена профессора улыбнулась, и с некоторой осторожностью присела за противоположным краем стола.
   - Как вам моя стряпня? - спросила она у молодого человека, когда убедилась, что тот с довольным видом принялся уплетать ароматный, приправленный свежим укропом, борщ.
   Из тарелки пахло летом и свежестью. Запах был настолько ароматным, что напомнил Константину о доме, давным-давно, почти в прошлой жизни, оставленном в его маленьком родном городке. Он вспомнил маму и отца. Как же редко приходится ему их теперь видеть, навещая подчас раз в полгода. Мама и сама тоже раньше готовила вкусные борщи. Скорей всего она и теперь их готовит отцу, но Костя их уже не ест, как не уплетает он и вкусных котлет с макаронами, а еще пухлых оладушек к чаю.
   - Вы что-то совсем загрустили. - Лариса Петровна забрала у парня тарелку и поставила перед ним второе блюдо - Костя, скажите, а у вас есть родные? - спросила она неожиданно.
   Константин на мгновение прекратил жевать, и тупо уставился в тарелку. Ему не хотелось развивать эту беседу. Однако что-то в этой женщине было такое милое и домашнее, что на мгновение Кот почувствовал себя в родной, почти семейной обстановке.
   Наполняемые теплом и человеческой речью жилые помещения их убежища, а также вкусные запахи из потихоньку обживаемой кухни, говорили, что сюда снова вернулись люди. Это тепло потихоньку начинало растапливать холод его сердца. Он собрался было уже что-то ответить, но жена профессора снова заговорила:
   - Я почему-то думаю, что вы не такой уж черствый и колючий в глубине души. Просто по какой-то причине вы постоянно желаете казаться таким для окружающих.
   Коту вдруг захотелось поделиться с кем-нибудь тем, что давно было у него на сердце. Ведь одному человеку так трудно носить всё внутри себя, не имея возможности высказаться другим. Однако Кот тут же прогнал нехорошую мысль. Зачем им все это? Пусть все останется вместе с ним одним...
   - Да, как и у всех обычных людей у меня есть отец с матерью - сказал Кот, и вздохнул. - Вы же не думаете, что я какой-то особенный.
   - Да нет, с виду вы самый обыкновенный парень, - тут же произнесла Лариса Петровна - правда занимаетесь при этом не вполне обычными вещами.
   - Например?
   - Ну, во первых, похоже, что вы и в самом деле хотите сделать этот мир лучше. Разве не так?
   Константин усмехнулся. Что ж, думал он, она в чем-то права. Пусть говорит, если ей так хочется, а он попробует поддержать беседу.
   Тем временем Лариса Петровна развила свою мысль дальше:
   - Что может быть более благородным для любого человека, чем сделать счастливыми тех, кто его окружает? В этом вы очень похожи на моего мужа, правда методы и возможности у вас с ним несколько отличаются.
   - Но ведь сейчас мы вместе делаем это, как вы говорите, "благородное дело". Или вы тоже, как и Алиса, подозреваете, что я со всеми вами не до конца откровенен?
   - Поверьте, - улыбнулась жена профессора - никто вам в душу залезть не пытается, Костя. Я вам даже больше скажу - она вдруг оживилась - Это хорошо, что вы такой. Когда-то давно, именно благодаря некоторой загадочности Николая, я и полюбила его в молодости. И я до сих пор люблю его, как бы старомодно это ни звучало. А еще мне почему-то кажется, что вы очень несчастны, даже невзирая на те деньги, которых у вас, судя по всему, действительно имеется немало.
   - Ну, - многозначительно протянул Кот - счастье человека ведь не всегда зависит от наличия у него денег.
   - Верно, и вы, конечно, имеете право ничего о себе не рассказывать, однако я просто сказала о том, что увидела в вас, Константин.
   Возникла неловкая пауза, которую вскоре снова нарушил голос Ларисы Петровны:
   - Кстати, а мой муж не рассказывал вам, что именно Алиса подсказала ему основной принцип работы его генератора?
   Константин оторвался от тарелки. Он недоверчиво посмотрел на собеседницу, словно пытался вместе с едой переварить смысл слов Ларисы Петровны, которая только что мастерски перевела разговор в новое русло.
   - То есть как? Ведь десять лет назад она ведь была еще ребенком - непонимающе проговорил он.
   - А вы сами порасспросите его, он вам расскажет - сияя своими красивыми синими глазами, ответила женщина в ответ на отстраненный взгляд Константина. - Сегодня наш изобретатель в хорошем расположении духа. Да, кстати, они там вместе с главным ассистентом, уже завершают сборку своего устройства. Не хотите взглянуть?
   От этих слов Константин вдруг оживился. он мигом позабыл про то, что вымок сегодня под дождем.
   - Так, - торопливо сказал он, вытирая салфеткой руки и рот - Лариса Петровна, спасибо за обед. После этого он пулей подлетел к раковине, порываясь самостоятельно, по старой привычке вымыть свои тарелки.
   - Нет-нет-нет! - запротестовала жена профессора - Я сама, идите уже в свою лабораторию - она аккуратно выпроводила молодого человека за пределы кухни, пообещав, что с его грязной посудой управится сама.
   - И будьте снисходительны к моей дочери, - напутствовала она парню во след - на самом деле он безмерно благодарна вам за спасение отца. И насчет карбюратора: Алиса сказала, что его нужно чистить, так как в машине засорился топливный фильтр...
   Но того уже не интересовали ни топливные фильтры, ни засорившиеся карбюраторы, и ни даже то, что гениальная дочка профессора умеет о всем этом разбираться. Константин пулей рванул со своего места в кухне, чтобы спуститься вниз и посмотреть, что же там такого соорудили профессор Светлов со своим старшим ассистентом.
   Придя в лабораторию, Кот обнаружил следующее: на хитрой платформе, установленной в дальнем конце помещения, стояла странного вида конструкция. Сейчас все провода, которые еще недавно бессистемно торчали из полусобранного устройства во все стороны, были аккуратно скручены и собраны в жгуты. Катушки индукции теперь стали обернуты в специальные изоляторы, а все гайки были плотно прикручены к своим местам. Профессору оставалось теперь только каким-то хитрым образом приладить колесо, которое, как рассуждал Кот, и должно было вращаться.
   Сейчас сам ученый, закатав по локти рукава халата, стоял на табурете, и гаечным ключом пытался затянуть какой-то тугой винт. Алиса, перепачканная в нескольких местах непонятными разноцветными пятнами, с хвостом волос, собранным на голове в некую хитрую конструкцию, стояла рядом на цыпочках, пыталась присоединить какой-то шланг к металлическому штуцеру.
   - А, молодой человек! Подойдите сюда! Вас-то мне и не хватало. - профессор, наконец, увидел тихо, словно мышь, крадущегося в лабораторию Константина. - У вас руки подлиннее, чем у меня, подсоедините-ка вот это сюда...
   Алиса тоже обернулась по направлению к вошедшему. Как оказалось, ее рукава были не единственными местами, измазанными в масле. Девушка встряхнула головой, пытаясь убирать предательски вылезшую из хвоста прядь волос, и Кот увидел, что ее щеки и лоб носили на себе следы темных полосок, делая лицо похожим на физиономию симпатичного индейца в боевой раскраске.
   Беря ключ из руки профессора, и украдкой глядя на Алису, Константин не подал ни единого намека на усмешку. Однако как бы между прочим он дал понять девушке, что ее воинственный вид соответствует ее, не менее воинственному, духу.
   - Коллега, у вас грязь, сотрите ее со своего лица- официально обратился профессор к своей дочке.
   Ни слова ни говоря, Алиса выудила откуда-то из недр кармана халата зеркальце, и, наконец, смогла разглядеть всю "прелесть" своей физиономии. Метнув испепеляющий взгляд в сторону Кота, который уже и не думал скрывать своей улыбки, Девушка отвернулась, и наскоро принялась вытирать чистым куском ветоши свою физиономию.
   - Что скажете, профессор? - Кот залез на табуретку, готовясь принять хвост шланга из рук помощницы профессора, которая, наконец, привела себя в надлежащий вид - близится момент истины, не так ли? Может, все-таки, расскажете, как вы пришли к своим научным выводам. Интересно ведь.
   - Хм, - потрогал тот свой подбородок - что ж, теперь могу рассказать, конечно.
   Он взял в руки какое-то устройство, и стал проверять его, щелкая переключателями. Потом, не отрываясь от работы над проверкой контактов соединений, ученый начал свой рассказ.
   - Примерно лет двенадцать назад, в научной литературе, я вычитал об открытии астрономами некоей темной материи, якобы находящейся в межзвездном пространстве вселенной. Это не сильно взволновало меня, так как о ее существовании ученые предполагали еще давно.
   Событием, лично для меня, стало другое открытие, совершенное уже другими астрономами, спустя пару лет после открытия во вселенной той самой непонятной материи.
   - Так, Алиса, подай-ка сюда шланг с кабелем. - профессор ненадолго прервал свой рассказ - Константин, прикручивайте.
   Ученый впервые за все время работы в лаборатории, назвал дочку по имени, чем безмерно удивил Кота. Судя по его виду, профессор волновался, ведь от сегодняшних испытаний очень многое зависело, и он прекрасно понимал это.
   - Из того нового открытия становилось ясно, - воодушевленно продолжал профессор, подкатывая к своему устройству загадочное колесо - что материя, с чьей-то легкой руки названная темной, не просто присутствует во вселенной в неких небольших количествах, но ее масса составляет подавляющее большинство всей массы вселенной.
   Вначале, как и все ученые в мире, я не обратил на этот факт никакого внимания, но однажды, когда я наткнулся в глобальной сети на фотографии, снятые с помощью объектива орбитального телескопа, меня словно током ударило. Я воочию увидел, как образуются и гаснут звезды; как огромные туманности, словно облака, заполняют межгалактическое пространство, и то, как прекрасен вид вселенной, которую мы видим невооруженным взглядом лишь в черном цвете.
   Несколько дней я ходил сам не свой, переваривая необычную информацию, и практически ни с кем в это время не общаясь. Во мне начала зреть какая-то мысль, которая зародила в душе ряд глобальных сомнений. Мне нужно было некоторое время, чтобы все обмозговать, и я совершенно ото всех замкнулся. Моя супруга всерьез стала считать, что я болен, так как я даже перестал смотреть телевизор по вечерам.
   Чтобы развеять гнетущие мысли в моей голове, освободив сознание от научных и преподавательских забот, Лариса вытащила меня в городской парк. Все втроем, с женой и дочкой, которой было тогда лет десять, наверное, мы гуляли в толпе отдыхающих. Было так хорошо, что я почти перестал думать о работе. Но тут Алиса увидела в продаже мыльные пузыри, которые очень любила, когда была совсем малышкой. Она попросила нас с мамой купить их, и мы, конечно же, были не против.
   - Потом, сидя на скамейке, мы ели мороженое, а маленькая Алиса выдувала свои разноцветные воздушные шары. Некоторое время я, как завороженный, смотрел на радужные сферы, которые по нескольку штук за раз вылетали, создаваемые дуновением дыхания дочери. Шары поднимались все выше, а некоторые из них даже умудрялись улететь на приличное от нашей скамейки расстояние.
   - А затем, я вдруг кое что понял! Вся картина настолько четко встала у меня перед глазами, что я осознал, насколько великое открытие уже давно, со времен возникновения вселенной, лежало у человечества под ногами, никем не замеченное.
   - Потом были годы расчетов и бессонных ночей в компании с головной болью. Я исписал кучу бумаги, и по ночам, вместо дальних и удивительных стран, мне снились сложные и заковыристые формулы. А потом мне приснился космос. Все расчеты родились в моем мозгу сами собой и я уже точно знал, какие компоненты мне нужны, чтобы построить опытный образец установки, которая бы использовала энергию окружающего космоса.
   Ученый остановил свой рассказ, попросив Константина помочь ему укрепить тяжелое колесо на каких-то клеммах. Алиса тем временем подключила тумблер, проверив последний раз все соединения.
   - Ответьте мне на один вопрос, Константин - профессор заглянул прямо в глаза молодого человека, почти силой заставляя того встретиться с ним взглядом.
   Кот почувствовал, что голос ученого дрожит, выдавая его сильное волнение. Он напрягся и сам, услышав то, что спросил у него профессор.
   - Скажите, вы верите в Бога, Костя?
   При этих словах он положил свою ладонь сверху руки Константина, пока они вдвоем поддерживали на опорах колесо установки.
   После неудачной попытки убрать свою руку, Кот слегка запаниковал и отвел взгляд. Однако, профессор был непреклонен.
   - Вы не ответили, Константин.
   - Я... даже не знаю, что вам сказать - запинаясь, попробовал отвертеться парень - просто я не вполне уверен...
   - Хорошо, мой друг! - ответ молодого человека, похоже, вполне удовлетворил профессора - Это замечательно, что вы не пытаетесь рьяно отрицать его существование, сомневаясь в глубине души. По сути, мы все сомневаемся, даже не взирая на то, верим ли мы сильно, или вообще нет.
   - Сейчас вы кое что увидите, и это обязательно оставит свой отпечаток на вашей вере, так как я до сих пор не вполне понимаю, ЧТО ЖЕ на самом деле открыл.
   Сказав эту загадочную фразу, Николай Михайлович кивнул в сторону стоящей за пультом дочери.
   - Включайте, помощник.
   С этими словами профессор, наконец, отпустил ладонь парня и отошел от колеса, взмахом руки попросив Константина сделать шаг назад.
   Раздался щелчок тумблера и колесо, которое, только что мертвым грузом лежало на опорах, взмыло слегка в воздух, оставаясь в том же вертикальном положении, как оно и стояло до этого. Тумблер щелкнул второй раз, и, открыв рот, Кот увидел, что колесо сразу же стало вращаться, оставаясь, тем не менее, подвешенным в воздухе, словно при воздействии силы какого-то магнитного поля.
   - Добавьте оборотов - негромко распорядился профессор, обращаясь к Алисе.
   Сразу же после того, как Алиса что-то там подкрутила на панели управления, скорость вращения устройства резко увеличилась.
   Теперь колесо, вращающееся в данный момент словно будучи надетое на невидимом валу, крутилось со скоростью обычного электродвигателя - примерно тысячи две-три оборотов в минуту.
   Константин внимательно следил за всеми манипуляциями Алисы. Когда колесо завращалось, он долго не мог понять, что же сейчас было перед ним: очередной обман, или долгожданная истина.
   Самообладание, наконец, вернулось к парню. Он медленно, молча обошел устройство со всех сторон, заглянул сбоку, и внимательно осмотрел его снизу. Далее, зачем-то, встав на табурет, он провел рукой над вращающимся колесом, словно ища невидимые провода или нити, идущие с потолка.
   - Хм... интересно. - негромко проговорил он вслух.
   Внезапно, чуть при этом не опрокинув пару штативов с пробирками, парень буквально ринулся к большому шкафу, где хранилось различное измерительное оборудование. Достав оттуда счетчик Гейгера он принялся снова деловито ходить вокруг устройства, собранного профессором.
   - Странно, реакции ноль... - задумчиво пробормотал Константин.
   Озадаченный парень почесал затылок, но сдаваться вовсе не собирался. Извлеченные им из шкафа разного рода дозиметры не показывали совершенно никакого вида радиоактивного излучения.
   - Что ж, а как насчет электромагнетизма? - разговаривая скорее сам с собой, пробубнил Кот, и снова двинулся к шкафу с оборудованием.
   Однако, ни обычные приборы, ни более сложное оборудование, не показывали какого-либо существенного изменения электромагнитного поля вблизи от чудо-машины профессора, колесо которой упорно продолжало совершенно бесшумно вращаться, порождая своим движением лишь слабый поток ветра.
   Профессор Светлов, замерев на стуле, словно истукан, все это время восседал в сторонке, с любопытством наблюдая за сложными манипуляциями парня. Слабая улыбка замерла на его лице. Его можно было понять, ведь ученый был чрезвычайно доволен тем, что смог запустить свою установку с первого раза.
   Примерно то же самое касалось и его дочери, которая сидела рядом со своим отцом, облокотившись на плечо отца. Алиса точно так же не сводила своего взгляда с Константина. Со стороны могло показаться, что в данный момент эти двое наблюдают за действиями годовалого ребенка, который пару дней назад научился самостоятельно ходить.
   Наконец, опробовав массу вариантов каких-то хитрых проверок, ошарашенный молодой человек сдался.
   - Но в чем же тут подвох? Ничего не понимаю - произнес, наконец, он.
   Устало, с обреченным видом, словно последние полчаса отобрали у него все имеющиеся силы, Кот сел, глубоко вздохнул и непонимающе уставился в одну точку.
   - Но почему же нет никакой радости? - наконец подал свой голос профессор - Разве вы не убедились, что никакого подвоха тут нет.
   - Но как.., почему оно вертится? - Константин попытался задать вопрос, ответ на который у него, похоже, и так был - Что за принцип вы использовали?
   - Хотите еще проверить? - подлил масла в огонь профессор -Давайте подключим сюда генератор. Поверьте, он будет вырабатывать обычный электрический ток настолько долго, насколько... - профессор на секунду задумался, обведя взглядом помещение лаборатории - ...насколько, к примеру будет существовать это здание. Или эта планета. Или вся вселенная, если, конечно, генератор не выйдет из строя раньше...
   - Подождите-подождите, профессор, получается, что мы тут имеем дело с чем-то потусторонним? - Кот подозрительно взглянул на чудо-агрегат - Вы поэтому спросили меня, верю ли я в Бога?
   - Я вовсе не утверждаю, что здесь мы имеем дело с дьявольщиной, молодой человек - ответил Николай Михайлович, - однако, не все тут так просто, как может показаться с первого взгляда...
   - Не все так просто? - поднял брови Константин - Да уж, может еще скажете, что с этой задачей смог бы справиться даже обычный студент!
   В этот самый момент в лабораторию спустилась Лариса Петровна. Все обернулись на звук ее шагов.
   - Господа ученые, прошу на кухню пить чай, я напекла оладий на ужин. Только не забудьте помыть руки.
  

***

  
   За кухонным столом, медленно попивая из небольших чашек чай, сидели четверо. Почему-то все смотрели на Константина, словно чего-то от него ожидая. Первым нарушил молчание профессор Светлов.
   - Каковы будут наши дальнейшие планы? - с энтузиазмом спросил он.
   - Я... ну, как вам сказать... - Кот замялся, словно мучительно собираясь с мыслями, - а могли бы вы еще рассказать о своем открытии, профессор? - вдруг оживился он.
   - Что ж, - как бы издалека, начал свою речь Николай Михайлович - как я уже упоминал, однажды мне удалось понять кое что из того, как устроена эта вселенная: чистая, безграничная энергия наполняет ее пространство, источник которой лежит вне досягаемости нашего обычного восприятия. Вполне может быть, что этот источник вовсе не принадлежит известному нам обычному материальному миру. Это, собственно, и стало теоретической основой для создания моего устройства.
   - Как я уже сказал, - продолжал профессор - однажды сделанное астрономами открытие некой темной материи, которая, как оказалось, составляет подавляющий объем в окружающем нас пространстве, натолкнуло меня на дальнейшие исследования и расчеты. Когда, после нескольких лет разработок, мне удалось сконструировать первый модулятор, настроенный на доступ к этого рода материи, я был не просто шокирован, но и открыл еще кое что. Оказывается, то, что мы до этого считали "темным", в известном смысле таковым не является. На самом деле вся вселенная вовсе не черная, как мы это видим.
   Дело тут вот в чем: существует, как мне позже удалось вычислить, некая переменная величина, назовем ее "переменной-Х", которую в условиях нашей планеты мы вполне могли бы по ошибке назвать величиной постоянной. Благодаря этой величине, пространство поделено на различные измерения. Всего их семь, хотя наша переменная-Х вовсе не ограничена семью состояниями.
   Почему я рассказываю вам про все эти физические выкладки? Это потому, Костя, чтобы вы имели некоторое представление о том, к чему я вас постепенно подвожу.
   Итак, возьмем, к примеру, летающие по своим орбитам планеты солнечной системы. Надо признать, что мы вполне можем наблюдать в телескопы то, что находится на поверхности Марса, Венеры, Юпитера и его спутников. Однако является ли действительно картина увиденного нами там полностью истинной? Могут ли наши земные приборы достоверно определить то, что на самом находится на поверхности этих небесных тел?
   Дело в том, что даже в пределах нескольких десятков тысяч километров от нашей Земли, переменная-Х имеет уже совершенно другое значение, чем в непосредственной близости от поверхности нашей планеты. И одно уже только это обстоятельство вносит свои коррективы в область астрономических наблюдений.
   За что же во вселенной отвечает эта пресловутая величина переменной-Х? Оказывается, она создает различные условия для обитания различных форм жизни.
   Кот недоверчиво посмотрел в глаза профессора. Тот был предельно собран во время своей речи, и на безумца вовсе не смахивал.
   - Все мы на нашей планете - продолжал профессор - также подвержены влиянию этой самой переменной, настроенной на одну для всех людей величину. Именно поэтому мы с вами можем воочию видеть друг друга, общаться между собой, вместе что-то делать. Но, уже в пределах величины, отмеряемой нам с вами этой самой переменной-Х, существуют несколько отклонений, которые позволяют сосуществовать параллельно с нашей реальностью другим формам жизни. Возможно, что рядом с нами сейчас находятся совсем другие существа, которые так же, как и мы о них, ничего не подозревают о нашем существовании.
   Кот поежился, живо представив рядом с собой странных существ, похожих на мутантов из компьютерной игры.
   "Прямо Black Mesa какая-то" - подумал он.
   Но профессор продолжал вести разговор дальше:
   - Так же точно обстоит дело и со всей вселенной. Переменная-Х вводит всех нас в заблуждение, заставляя наблюдать в телескопы и с помощью различных спутников только малую часть того, что вообще можно наблюдать вокруг в космосе. Наши несовершенные приборы, созданные в условиях существующей реальности и настроенные тем самым на ту же самую величину переменной-Х, которая нам определена мирозданием, лишены возможности увидеть все огромное многообразие жизни, наводняющее Вселенную.
   - Постойте, профессор, - усмехнулся вдруг Кот - но как насчет марсоходов, которые напрямую передают телевизионный сигнал в космический центр управления? Там ведь нет погрешности, вызываемого расстоянием, и мы можем видеть объекты, которые находятся непосредственно перед камерой. Такая трансляция просто обязана быть лишена тех искажений, которые может вызвать, по вашим словам, наблюдение того же Марса через телескоп.
   - Верно, там идет съемка вблизи, но вы забываете, молодой человек, кем сконструирован этот самый марсоход вместе со своими чудесными телекамерами. Их создали мы - земляне. И где? Здесь, на нашей планете. Все приборы, которые мы конструируем здесь, по умолчанию наделены свойствами, продиктованными нашей с вами переменной-Х. Поэтому даже в упор, такой марсоход ничего не различит, кроме той реальности, пространство которой похоже на выжженную пустыню.
   - Но какое отношение имеет эта, открытая вами, переменная, к созданию устройства, которое сейчас крутит колесо там в лаборатории? - не понимал Кот.
   - Хороший вопрос, молодой человек - профессор направил на собеседника указательный палец - в самое яблочко!
   - Дело тут вот в чем. Открытие мной переменной-Х заставило меня с другого боку посмотреть на никому еще не понятную темную материю. Согласно моим расчетам выходило, что эта субстанция не подвержена влиянию ни одной из величин любой мерности пространства. То есть, она существует везде и всегда, оставаясь, тем не менее, в стороне от нашего обычного восприятия, присутствуя сразу во всех возможных "измерениях" одновременно.
   - После того, как мне удалось понять это, я уже совсем иначе смотрел на все мироздание. Огромные галактики, звездные скопления и планеты, появляются и исчезают вновь. Вселенная словно пульсирует, как мыльный пузырь, наполняемая призрачным дыханием неизвестного происхождения. Все ее пространство расширяется, словно раздуваемая сфера, а современные ученые считают это результатом всего лишь какого-то абстрактного большого взрыва.
   Если записать на пленку жизнь космического пространства, а потом, через многи миллиарды и миллиарды лет ускоренно промотать, мы увидим потрясающего вида картину: что-то заставляет вселенную ритмично сокращаться, словно сердце огромного человеческого существа.
   - Далее, как я уже сказал, мне удалось построить мой первый модулятор, который и позволил соприкоснуться этой, так называемой, темной материи, с мерностью нашего пространства.
   - Была уже глубока ночь, когда я впервые включил свой прибор, сконструированный по такому принципу. И надо сказать, первое мое впечатление было таким, словно я произвел ядерный взрыв, прекратив при этом не только свое существование, но и уничтожив все вокруг на многие километры. Вокруг меня был яркий свет, но никакого звука при этом не происходило. Внезапно свет ослаб, превратившись в конус, направленный из принимающего устройства моего прибора, продолжавшего все так же, как и минуту назад, спокойно стоять на столе. Я снова различил обстановку комнаты. Все небольшие предметы, размером меньше кресла, непоколебимо стоявшего в углу моего кабинета, находились сейчас в воздухе, медленно плавая, словно в невесомости. Еще я ощутил, что и мой собственный вес упал примерно вдвое, хотя я все так же продолжал стоять на месте посреди комнаты.
   - Выключив свое устройство, я услышал стук падающих на пол предметов и разбудил этим грохотом свою жену, которая подумала что со мной что-то стряслось.
   - Темная материя оказалась вовсе не темной. Это был свет. Причем не простой, а осязаемый свет, который запросто мог бы ослепить меня, не зажмурь я вовремя глаза. И еще свет мог двигать предметы. Этот важный момент тоже предстояло тщательно изучить.
   - Мне необходимо было понять, с чем же я столкнулся в своих исследованиях, и какова была природа этого света. Получалось так, что, хоть я и имел дело с иной материей, однако, при настройке моего модулятора, я вовсе не получал ее в свои руки в безраздельное пользование. Иначе говоря, обе наши реальности просто соприкасались между собой, не выделяя при этом энергии в обычном виде. Какого либо расхода темной материи не было зафиксировано мной. Другое дело касалось света. Он существовал, и существовал, как волновой процесс, словно обычный свет от солнца. Разница же с другими источниками освещения была налицо. Свет не создавал тепла, и не мог бы стать причиной температурных явлений. Однако что-то ведь толкало предметы вблизи луча.
   - Создав специальное колесо, и направив на него луч, я увидел, что колесо пришло в движение. В тот раз, все попытки остановить его вращение, не привели ни к чему. Я чуть было не лишился пальцев руки, пытаясь прекратить движение этого импровизированного ротора. Получалось, что сила луча была просто невероятной, но это было только в том случае, если свет не был рассеян, а собран в некий направленный пучок.
   - После удачи с колесом, мне предстояло решить чисто техническую задачу. По сути, все провода и катушки, которые вы вдвоем с Алисой помогали мне монтировать при сборке моего устройства, это механизм, включающий, выключающий и регулирующий обороты вращения ротора. Еще электроника позволяет фокусировать свет четко на колесе, пропуская его через специальные линзы, заполненные смесью специальных газов. Не будь точной фокусировки, все, что есть сейчас в лаборатории, летало бы в воздухе.
   - А почему мы сегодня не видели этот свет?
   - Ах да, свет! Конечно, куда же без него? Мне стоило огромного труда придумать волновой поглотитель, чтобы видимый спектр этого света стал безвреден для человеческого глаза, а проецируемый моим модулятором на колесо свет, не потерял при этом своих движущих свойств. Иначе говоря, в конце концов, я сделал специальный светофильтр. В противном случае, молодой человек, наши с вами глаза могли сегодня здорово пострадать.
   - Это уже потом, вместе со своими помощниками, там, в университетской лаборатории, я сконструировал первое крупное устройство. Именно оно было предано анафеме, благодаря моим университетским коллегам и тем людям из министерства. Но все-таки оно работало, и работало отлично.
   - И самое главное, - профессор наклонился по направлению к внимательно слушающему его молодому человеку - как я уже вам упомянул, дорогой мой Константин, я так до конца и не могу понять, что же за явление я открыл на самом деле. Поэтому не спрашивайте у меня о конечной его природе. Энергия, порождаемая одним только лишь проецированием в наш мир неизвестного, странного света, существует, и это факт.
   - Не важно, какого размера будет то колесо, но принудительно остановить его невозможно никаким из известных на сегодня способов, кроме как перекрыв к нему доступ света.
   - И здесь, мои дорогие, - он нежно приобнял сидящую рядом дочь - вывод напрашивается только один: мною и в самом деле открыт безграничный источник энергии невероятной мощности, причина существования которого находится за пределами известной реальности.
   - Итак, - подытожил свой интересный рассказ профессор Светлов, - каковы наши шансы на внедрение моего изобретения в жизнь? Готово ли человечество к такому открытию вообще? Что скажете, Константин?
   Профессор закончил свой интересный рассказ. Чай в недопитых кружках давно остыл. Лариса Петровна заботливо накрыла крышкой оставшиеся после трапезы оладушки и убрала их со стола. Все сидели, пытаясь обдумать, что же предпринять дальше.
   Больше всех нервничал Кот. Он уже несколько раз сбегал вниз в лабораторию, чтобы убедиться в очевидности вращения колеса, и возвращался оттуда будучи безмерно озадаченным.
   Смущение парня можно было понять. Наконец свершилось то, чего он ожидал в течении целых десяти лет. Никому ведь до профессора Светлова еще не удавалось получить сколько-нибудь стоящего результата в имеющихся у него лабораториях. Казалось, за эти годы Константин был готов, ко всякому: про разнообразные генераторы, работающие по принципу Николы Теслы ему прожужжали все его уши человек, наверное, пять. Также, кое кто из ученых, ранее завербованных Константином, заявлял, что готов создать установку холодного ядерного синтеза. Другие вообще говорили о гораздо более невероятных вещах. Но никто до профессора Светлова так ничего толком и не смог сделать, невзирая на все предоставленные им условия, компоненты и разнообразное оборудование.
   И тем не менее, все те изобретения, заработай вдруг они, можно было смело опубликовывать, оформлять патенты и отдавать "генераторы" в производство, так как речь тогда шла пусть о вещах и не совсем обычных, но уж никак не о фантастических.
   Здесь же картина была пугающе другой. Открытие профессора ставило под сомнение не просто все законы физики, но и всю реальность окружающего мира.
   "Это что же получается", - думал Кот - "Мы стали настолько слепыми, что совершенно не видим, что творится у нас перед носом? Тогда о каком общепланетарном прогрессе вообще может идти речь, если налицо медленный регресс всего человечества с его несовершенными органами чувств"?
   Тот таинственный человек сказал ему, что раньше люди знали и умели гораздо больше, чем сейчас. Однако прошли века, и общество изменилось. Но, получается, что не в лучшую, а в гораздо худшую сторону.
   Профессор - безусловно, гений. Его расчеты, а также сама установка не просто опережали научную мысль всего человечества. Скорее, при корректной постановке вопроса, правильнее было бы сказать, что люди и вовсе никогда не должны были получить доступа к такой энергии. Однако все же отчего-то это вскоре станет возможным, и все произойдет благодаря тому договору, про который наш герой никому не имел право ничего говорить.
   "Но почему? Почему же это стало возможным?" - задавался Константин вопросом, который не давал ему покоя уже более десяти лет.
   Кот понимал, что не просто будет доказать научному обществу существование "иной" реальности, благодаря всего лишь соприкосновению с которой, могут происходить невероятные вещи, наподобие удивительной установки профессора Светлова.
   Сейчас молодой человек сидел с кружкой остывшего чая в руках, и силился вспомнить, что же еще говорил тот человек...
   Изначально план Кота был хоть и глобальным, но вполне осуществимым: скрыть от общества разработку источника бесконечной энергии, обеспечив материальную сторону дела. Затем следовало довести дело до рабочего образца, а когда и научное сообщество и правительства стран поймут, что назад дороги нет, вывести свою команду из "подполья", а самому снова исчезнуть. Изобретателю доставались слава и почет, а договор, который "висит" за Константином, осуществлялся самым благоприятным образом в интересах всего человечества. Что будет дальше с ним самим, Кота хоть и тревожило, но думать об этом он будет потом.
   Когда все утрясется, и человечество будет иметь на руках источник бесконечной энергии, он, наконец, будет знать, как помочь Кате. Так сказал тот незнакомец.
   Каким образом объявить во всеуслышание об изобретении профессора Светлова - Константин не имел ни малейшего понятия. Насколько он научился за эти годы разбираться во всех этих научных тонкостях, патента на свою чудо-машину им получить не удастся, так как четкого научного обоснования с подробной выкладкой физических процессов, положенных в основу механизма, вращающее колесо, у профессора не было.
   Волосы на голове Кота медленно шевелились. Его кидало то в жар, то в холод. Имея на руках нечто весьма удивительное, готовое перевернуть все существовавшие устои в нашем мире, Кот, тем не менее, находился в безвыходном тупике.
   Наконец, молодой человек обвел глазами сидящую за столом семью профессора. Вид парня был жалок.
   - Надо... что-нибудь придумать - выдавил из себя он.
   - А как же план? - удивился ученый.
   Скрепя сердце, Кот поведал профессору о своих сомнениях, над которыми только что размышлял.
   - Хм, я вижу, что вы зря времени не теряли все эти годы - задумчиво ответил тот, потирая подбородок - Разбираетесь в бюрократических тонкостях, пожалуй, не хуже меня. Правда, я и в самом деле упустил факт, что мне могут не дать патента без четких обоснований и подробной документации с моей стороны. То есть, я, конечно знал это, но вовсе не думал, что это будет невозможно решить.
   В отличие от Константина, ученый не смотрел на создавшуюся проблему в исключительно мрачном свете. Он понимающе подбодрил парня, по-отечески похлопав того по плечу.
   - Знаете, Костя, - как-то успокаивающе произнес профессор, обращаясь к молодому человеку - уже после той демонстрации в университете, после которой мне пришлось пережить массу непонимания со стороны таких умных и вполне адекватных в своей области людей, а так же после периода унижения, потеряв свое детище, я вдруг понял кое что важное. Самое главное - это поддержка хотя бы одного человека. Одна голова - хорошо, но две - всегда лучше. Если бы не жена и дочь, я бы, наверное, сошел с ума от всего того переполоха в университете. Однако именно их вера и понимание сохранили мой здравый рассудок.
   Константин внутренне собрался. Хватит уже было раскисать, подумал он, ведь необходимо было закреплять начатое. Удача должна вдохновлять, а не ввергать человека в уныние. Пусть они пока не могли в открытую заявить об изобретении профессора, зато они являлись монополистами. Их синдикат насчитывал всего четыре человека, а это уже целый коллектив. Периодически закусывая свою губу, Кот, наконец, вымолвил:
   - Сейчас нас тут четверо. Мы все вполне здравомыслящие люди, но самое главное, нас объединяет одно: В нашем распоряжении есть великолепное изделие, и мы должны придумать, как сделать, чтобы его признали не только в научном мире, но и в том обществе, людям которого оно, в конце концов, и обязано будет послужить. Ваше устройство, профессор должно попасть к людям, и оно попадет к ним. Во что бы ни стало. Лично я имею лишь приблизительное понятие, каким образом нам следует поступить дальше, но с сегодняшнего дня поиск решения станет нашей самой первостепенной задачей.
  

***

   Вот уже две недели подряд агент Тополь перебирал информацию в огромном файловом архиве. Поиски неизвестного парня, явившегося причиной исчезновения профессора Светлова, и, судя по имеющимся данным, также и всех членов его семьи, не приводили пока ни к какому результату.
   Компьютерный архив его спецслужбы был настолько объемным, что содержал подробную информацию о всех гражданах страны, начиная с родившихся в шестидесятых годах и кончая теми, кто родился только вчера. Отследить кого-то из людей, родившихся ранее, можно было только по бумажным архивам, которые занимали несколько нижних этажей здания.
   Наш парень, рассуждал агент, был примерно лет двадцати пяти, поэтому где-то в недрах электронной картотеки есть данные о его личности. Предстояло всего лишь решить трудный пазл, элементы которого пока никак не хотели становиться по своим местам.
   Что же на сегодняшний час имелось в распоряжении оперативника, который вступил на данном этапе расследования в непривычную для себя роль детектива?
   "Я лично видел его, но лицо было различимо только в профиль" - рассуждал агент.
   Те фотографии, которые хранились в их архивах, как правило были сделаны в фас. В профиль имелись только фотографии тех, что привлекался к следствию по какому-либо уголовному делу, а также лица, прошедшие службу в некоторых родах войск и спецподразделений.
   Тополь проверил картотеку прежде всего по последнему списку. Специальная программа суперкомпьютера довольно скоро просчитала все возможные соответствия по фото-роботу, но не выявила никакого результата.
   "Хорош фрукт" - думал спецагент, - "если ты так ловко ушел от моих пуль, то где же ты все-таки обучался?"
   Тополь снова и снова прокручивал в голове последовательность действий беглецов, которыми, безусловно, руководил этот самый молодой человек. Как же грамотно скоординировал он эвакуацию профессора в укрытие, чтобы пули снайпера не попали при этом ни по одному из них. Профессор уже не молод, поэтому это именно парень грамотно рассчитал отступление их обоих. Молодец! А как ловко придумал он с переодеванием двух женщин".
   Кто же была эта неведомая "темная лошадка"? Если загадочного парня нет в списке тех, кто так или иначе прошел спецобучение, то где вообще его теперь искать? Как задать поиск?
   Нет, это явно не был агент иностранной разведки. На уши были поставлены все возможные источники информации, которые не выявили утечки ихнего ученого через границу. Профессор был в стране, и, скорее всего, он сейчас втайне готовился явить миру свое изобретение. Но какова же во всей этой истории роль того парня? Не могло же получиться так, что их встреча на скамейке была случайной? Или могла?
   За годы своей работы в "конторе", Тополь немало повидал, но в случайности верить упорно не желал.
   Поиск по картотекам с преступниками тоже ничего не дал. Теперь оставалась проверка огромной массы информации по основному разделу архива . На это могли уйти месяцы, а это неминуемо грозило провалом операции.
   "Должен быть какой-то фильтр, который позволит сократить круг поиска. Но где зацепка?" - усиленно думал Тополь.
   Агент вертел простым карандашом в руке, глядя на экран монитора компьютера своими уставшими от длительной работы глазами. Хотелось домой, но время было еще рабочим, и постепенно его мысли вернулись к профессору.
   "Интересно, что бы произошло, если бы парня на той скамье не оказалось? Я бы выстрелил, и они никогда не встретились. Однако, встреча произошла. Парень, возможно, знал, что это за профессор и решил оказать ему помощь. Допустим, но зачем? Чтобы тот занимался своим генератором и дальше? Нет, это бред, ведь по словам профессора у него ушло масса времени и средств на создание опытного образца. На создание нового агрегата снова понадобятся деньги. Много денег. Если этот парень хотел помочь профессору, то он представляет какое-то тайное лицо, или организацию, либо у него самого этих денег куры не клюют".
   Что ж, надо проверить все возможные варианты. Это могло бы значительно сузить круг поисков, хотя и потребует максимума усилий.
   Представляю, с усмешкой думал оперативник, сколько скрытых подпольных лабораторий по производству наркотиков будет найдено в ходе целого ряда операций, когда наши парни отправятся в рейды. Да уж, чистка будет масштабной, так как речь сейчас идет о безопасности всей страны, да и самого правительства в частности.
   Агенту Тополю, скорее всего, и пришлось бы так сидеть до конца дня, разгребая тонны информации, которая хранилась в огромном архиве секретного отдела государственной безопасности, если бы не еще одна из случайностей, само существование которых наш герой упорно не желал замечать.
   Дело в том, что за соседним рабочим столом недавно закончил работу другой агент. Тот поставил на ночь поиск по архиву, и сейчас его компьютер методично выдавал результаты, которые коллеге Тополя предстояло увидеть только завтрашним утром. В отделении не было такого понятия, как "чужая" работа в силу того, что все работники спецслужбы делали одно большое дело - то есть обеспечивали внутреннюю и внешнюю безопасность страны.
   - "Седьмой", как только услышишь сигнал поисковика, набери меня, я тут же приеду - проинструктировал тот, другой агент своего коллегу перед концом рабочего дня. Дело, которое тот вел, было тривиальным, но не совсем обычным.
   "Двенадцатый", как условно обозначался тот, другой агент, работал над расследованием хищений финансовых средств в особо крупных размерах. Что конкретно в данный момент искал коллега, наш оперативник точно не знал, но когда датчик поиска неожиданно звякнул в дальнем углу кабинета, Тополь оторвал усталый взгляд от своего монитора и направился к служебному телефону, чтобы набрать номер. Взяв трубку в руку, агент тем временем подошел к экрану того, другого компьютера. На дисплее высветилось досье на какого-то небритого человека с совершенно ординарной внешностью. Профессиональным взглядом Тополь мгновенно прочитал ключевые моменты списка...
   Трубка телефона, сжатая в руке оперативника, медленно легла на базу. "А что если..?"
   Мысли агента лихорадочно путались, но начавший было одолевать агента сон, мгновенно улетучился. Еще и еще, раз за разом перечитывая досье молодого парня, которое всплыло, благодаря найденному досье "бородача". Оперативника все сильнее и сильнее стала одолевать смутная догадка: "А что, если профессора финансирует не какой-нибудь олигарх или крупная тайная организация. Что если это всего один человек?"
   Если уж его, до мозга костей преданного стране спецагента, одолевают сомнения по поводу правильности принятий решений "сверху", что уже говорить об обычных гражданах. Если сейчас речь на полном серьезе шла об устранении любых возможных утечек в большой мир идей о новых источниках энергии, то что, если кто-то точно также, как в их подразделении, допускает возможность создания такого источника? Речь ведь вполне может идти не об организации, а просто о каком-нибудь человек. К примеру, это может оказаться некий романтически настроенный молодом парень, начитавшийся в детстве научной фантастики, и решивший во что бы то ни стало, в одиночку, спасти мир от надвигающейся экологической катастрофы.
   В найденном компьютером досье, речь шла о старом деле десятилетней давности. Когда-то, еще до начала назначения Тополя в этот спецотдел, оперативники охотились за группой коррумпированных чиновников, которые весьма умело уходили от правосудия, хитро скрывая крупные денежные операции. Само дело было начато еще раньше, а именно около тринадцати лет назад. Уже тогда спецслужбам достоверно стало известно, что нити ведут на самую вершину власти.
   В то время в ход были пущены все имеющиеся на тот момент средства, которые просто обязаны были привести Отдел Госбезопасности к причастным лицам. Однако все было напрасно - либо их кто-то умело прикрывал, либо те были просто хитрей спецслужб.
   Вскоре хищения прекратились, и о том деле постепенно стали забывать. Однако, невзирая на срок давности, преступление оставалось нераскрытым, а само расследование зашло в тупик.
   Речь тогда шла не о миллионных, а о миллиардных суммах. Такие суммы просто так не могли быть списаны со счетов государства, экономика которого была и так далеко не стабильна. Время от времени всплывали кое-какие подробности, и новое поколение оперативников продолжало поиски коррупционеров.
   В том досье "небритый" фигурировал, как преступник, который в данный момент отбывал срок в колонии строгого режима где-то под Москвой. Отсиживал он свой срок за предполагаемое убийство молодого шестнадцатилетнего парня, тело которого тогда так и не нашли.
   Внимательный глаз Тополя привлекло одно интересное обстоятельство: на допросе "небритый" упомянул о заказчиках, которые наняли его припугнуть молодого человека, у которых он якобы украл крупную сумму денег. Тот преступник сказал о деньгах вскользь, и больше не проронил по этому моменту ни слова, хотя речь шла об "очень крупной сумме денег". Тогда его попросту обвинили в убийстве того парня, а слова о деньгах где-то внизу, маленькой строчкой вошли в протокол допроса. По этой-то короткой фразе поисковик компьютера и выдал результат.
   "Интересно, но почему группа, в которой работал "Двенадцатый", заинтересовалась этим файлом, задав поиск именно по делу о коррупции и хищениях в особо крупных масштабах?
   Агент Тополь сел за монитор компьютера. Не спеша он начал читать: "На допросе обвиняемый всячески отрицал факт убийства. Однако группе оперативников удалось обнаружить большое количество запекшейся крови в подвале, где преступник держал и пытал свою жертву. Генетический анализ показал, что кровь могла принадлежать только родственнику родителей Константина Правдина - парня, который бесследно исчез после третьего числа такого-то года.
   Согласно имеющимся фактам, по ходу установленным следствием, преступника обвинили в убийстве и определили ему наказание со сроком пятнадцати лет лишения свободы в колонии особо строгого режима..."
   Аагент снова и снова перечитывал дело, но мозг его лихорадочно обрабатывал информацию, написанную между строк.
   "Большая сумма денег... парня не нашли...преступник утверждал, что не убивал парня, а что тот просто исчез...Бесследно исчез или слинял".
   Подозрение, закравшееся в душу спецагента, пустило росток, который тянулся теперь вверх, стараясь найти путь навстречу свету истины. Тополь пролистал до страницы, где была фотография парня. На снимке был совсем юный молодой человек, ученик средней школы, с взъерошенными волосами и почти детской улыбкой на худом лице. С момента его исчезновения прошло примерно десять лет, поэтому время могло сильно изменить его черты, окажись он, вдруг, сейчас жив здоров. Что же нам про него было известно?
   Тополь набрал точный поиск. Так, "...вырос и жил в Подмосковье, жил с родителями, ходил в школу...". На вид самый обычный пацан, и даже не хакер, которого можно было бы заподозрить во взломе чьего-либо банковского счета. Данных на этого официально убитого юношу было крайне мало.
   Агент откинулся на спинку офисного кресла и побарабанил по столу костяшками пальцев. "Надо бы навестить этого "бородатого" в месте его заключения" - подумал оперативник. После этого он, наконец, снова схватил трубку, чтобы набрать личный номер "Двенадцатого". Однако, новая мысли пришла в его голову и телефон снова был брошен на базу.
   "Стоп!" Не может быть это случайностью! Нашим убийцей неспроста заинтересовались именно сейчас. И кто? - их бюро! Но почему именно теперь, спустя десять лет? Может быть, действительно, начальству известна связь между пропавшим парнем и деньгами, которые он каким-то образом ...украл? Украл их у того, кто в свою очередь украл их у государства? Бред! Как мог шестнадцатилетний школьник украсть деньги у тех, к кому даже за километр его никто бы не подпустил.
   "Что-то тут явно не срастается" - агент вновь напряг свои измученные извилины - "Если паря все же убили, то куда пропало его тело, а если он жив, то куда затем подевался?"
   Агент Тополь впервые за годы своей работы не знал, как поступить. Разные догадки терзали его сразу со всех сторон. Но больше всего не давала покоя мысль по поводу того, зачем все-таки "на верху" понадобилось устранять профессора, и таких же ученых, как он. То, что они изобретают, может как нельзя более благотворно повлиять на уровень благосостояния простого народа, ради которого, как агент всегда считал, они своей службой и обеспечивали безопасность в своем родном государстве.
   "Пока никто раньше меня не добрался до "бородатого", я обязан у него кое-что выяснить" - агент решительно набросил на плечи висевший на вешалке пиджак.
   Узнав все необходимые ему координаты, "Седьмой" надел пиджак, выключил свой "системник" и, спустившись пешком по этажам здания бюро, вышел на служебную парковку.
  

***

   Ситуация с определением дальнейшей судьбы изобретения профессора Светлова складывалась довольно сложная, и поиски выхода из нее грозили завести в тупик наших четверых отважных энтузиастов. Однако вскоре все дебаты по этому вопросу все же нашли свою точку опоры. Алиса первой выступила с таким весьма заманчивым предложением, и Коту даже показалось, что она была сильно удивлена, когда увидела, что никто вокруг не заметил лежащего на поверхности решения.
   - Да что тут думать? Мы для чего все это затеяли? - спросила девушка, с грозным видом обращаясь ко всем, кто сидел сейчас за столом.
   Николай Михайлович, его жена Лариса Петровна, а также Константин вопросительно посмотрели в ее сторону.
   - Изобретение ведь в конечном итоге должно попасть к обыкновенным людям, так? - продолжала девушка - А что интересует людей в повседневной жизни больше всего?
   - Ну, семья, работа, дети... - неуверенно сказал Кот.
   - Хм, дети. А у вас они что, есть? - прищурившись спросила Алиса
   - Нет, нету - ответил молодой человек и отчего-то отвел глаза в сторону.
   - Быт! - неожиданно раздался голос профессора - Людей интересует повседневность, а значит - быт!
   - Верно! - тут же подхватила Алиса - Наша задача обеспечить их всем тем, что они используют в быту, но только представьте, на электроэнергию из своих домашних розеток они больше тратиться не будут!
   - Вы только вообразите - воодушевленно стрекотала Алиса - тот же самый пылесос, электрочайник или холодильник, но только работают они не от сети, питаемой электростанцией, а автономно, используя, к примеру, небольшой генератор, установленный в каждой квартире.
   - Хорошая мысль! Все зашумели, одобрительно похвалив девушку за разумную идею.
   - Но как же авторское право? - осторожно спросил Константин, исподлобья взглянув на профессора Светлова - не рискуем ли мы тем, что потом нам станет трудно доказать ваше личное авторство, Николай Михайлович.
   На несколько секунд все замолчали. Это был очень важный момент во всей их затее. Константин понимал, что выбора у них не много, однако он должен был услышать от профессора лично, что тот согласен сделать следующий шаг. На авторство чудо-изобретения ведь мог потом начать претендовать кто-то другой, если, конечно, тому удастся по косточкам разобрать один из их генераторов, и понять принцип его работы.
   - Не переживайте насчет этого, Константин, - ответил профессор - я не очень-то уверен, что у них что-то получится. Нет, я нисколько не принижаю способностей своих коллег-ученых, но ведь прежде всего они должны знать, где следует искать. А они не знают, так как до сегодняшнего дня имели возможность оперировать только с известными свойствами известных объектов. Без некоторых знаний моя установка - всего лишь куча железа для всех окружающих. Даже, пускай и весьма сложного железа.
   - Но вы же меня понимаете профессор, - произнес Константин - я просто обязан был задать вам этот вопрос. Но если вы так уверены в том, что говорите, значит быть по сему.
   - Значит наша задача - начать производство? - спросил профессор, когда увидел, что никаких возражений больше не намечается.
   Воцарилась тишина, затем все повернулись в сторону Константина.
   - Что ж - согласился он - у меня есть деньги. Я ведь уже говорил об этом. Конечно, часть средств уже растратилась на научном поприще, но мы с вами еще пока вполне можем позволить себе какой-нибудь небольшой заводик.
   Компания снова оживилась. Все принялись обсуждать, как, соблюдая инкогнито, построить фабрику, нанять туда каким-то образом людей, а также, кого именно из проверенных университетских учеников профессора можно привлечь ко всему производственному процессу.
   - А почему, собственно, инкогнито? Что, собственно, страшного в том, что люди получат рабочие места - взяла слово жена профессора - Мы ведь не будем раскрывать им всех карт. Каждый участок будет отвечать всего за одну операцию. Все будут думать, что они делают какие-нибудь электрические установки. Никому и в голову не придет задаваться вопросом о конечном назначении продукции, ведь за основной процесс будут отвечать только доверенные люди, то есть мы! - воодушевленно декламировала Лариса Петровна.
   В обычной жизни жена профессора работала на местной городской фабрике в управлении предприятия, и неплохо ориентировалась в производственных тонкостях. Профессор сейчас смотрел на нее, и с нескрываемым интересом прислушивался к мнению супруги.
   - Точно! Просто дадим в газету объявление о том, что требуются работники в цех по сборке электрооборудования. - воодушевилась Алиса.
   - Но для начала цех ведь нужно еще построить! - потирая свой подбородок, ответил профессор.
   - Значит, тогда мы и начнем с этих самых забот. Наймем компанию по строительству и соорудим производственные площади. - сказала Лариса Петровна.
   - Отличная идея! - согласилась Алиса.
   Пока шли дебаты по поводу того, с чего лучше начать, как организовать весь процесс, Константин молча размышлял. Его мозг работал сейчас в лихорадочном режиме, как тогда в парке, когда нужно было принять крайне быстрое решение, чтобы спасти профессора от пули снайпера и не попасть под выстрел самому.
   - А как насчет финансов? - осторожно поинтересовался Николай Михайлович - Какими суммами мы можем располагать, молодой человек?
   Так или иначе, все тут зависело от Константина, и три пары глаз снова обернулись к нашему молодому герою в поисках поддержки.
   - Где-то порядка полумиллиарда долларов у нас с вами есть - задумчиво произнес он.
   Наступила такая тишина, что стало слышно тиканье часов на стене. У всех троих от удивления раскрылись рты.
   - Более того, - так же задумчиво продолжал он - я тут поразмышлял над всем нашим делом, и вот что думаю: мы должны сделать все крайне оперативно и быстро. Безусловно, потребуются подрядчики и рабочие руки. Мы запустим производство. Но это не будут генераторы для домашнего пользования.
   Все в изумлении смотрели на Константина, ожидая услышать суть его стратегического плана.
   - Профессор, ответьте мне на ряд вопросов - Кот встал со своего стула, и, сосредоточенно о чем-то размышляя во время своей речи, зашагал туда-сюда по большой кухне.
   - Вы тогда сказали, что первое устройство по проецированию луча соорудили у себя в кабинете дома, и оно было довольно компактным. Получается, что устройство может быть еще меньше по размеру?
   На этом месте голос парня как-то странно задрожал, он замер, и продолжил вопрос, остановившись напротив профессора Светлова:
   - Вы в состоянии будете изготовить свой генератор размером, к примеру с кухонный чайник?
   - Безусловно - немного подумав, ответил ученый.
   - А меньше? Со спичечный коробок, например?
   - Теоретически его можно изготовить даже с наперсток величиной, и даже с булавочную головку, правда на это потребуется совершенно другое оборудование, да и зрение у меня уже не то что раньше...
   - И оно в таком виде будет столь же продуктивно работать? - спросил Константин.
   - Да, безусловно - профессор снова оживился. - Молодой человек, я ведь уже говорил вам, что размеры устройства не имеют значения и не влияют на его мощность. Сила и скорость вращения колеса, вычисленные мной, стремятся к бесконечности. Другими словами, установка величиной с булавочную головку теоретически могла бы вращать турбину ста-мегаваттной электростанции, при условии, конечно, что нашелся бы соответствующий способ их вместе соединить - профессор усмехнулся. - А что касается скорости вращения, я нашел лишь способ уменьшать ее, так как иначе, центробежная сила мгновенно разорвала бы наш ротор на мелкие куски.
   Голова Константина снова была не на месте. Он, снова почувствовал себя так же, как тогда, во время первой демонстрации генератора.
   - Ну, ничего себе... - сказал он тихо, почти про себя.
   Чуть погодя, взяв себя наконец в руки, он оглядел всех присутствующих загадочным взглядом и произнес:
   - Нет смысла в таком случае заказывать самосвал, чтобы доставить из магазина коробку конфет.
   - Что же вы предлагаете? - взгляд Алисы теперь был более любопытным, чем привычно ехидным.
   - Мы будем делать сами бытовые приборы - торжественно объявил Кот - Начиная от тостеров и микроволновок, и заканчивая автомобилями.
   Снова воцарилась тишина, которую через некоторое время нарушил голос Ларисы Петровны.
   - Но Костя, ведь сумма, названная вами небезгранична. Да, это, безусловно, огромные деньги, но все в этом мире ведь относительно. Автомобильное, и даже другое масштабное производство потребует денежных средств гораздо более значительных, чем та сумма, которую озвучили нам вы.
   - Прошу меня простить, если я не совсем правильно выразился, - Константин поднял ладони вверх, словно успокаивая собрание - но я не предлагаю открывать производство с нуля. Все, что нам нужно сделать, это всего лишь дать покупателю понять, что существует АЛЬТЕРНАТИВА тем товарам, которые они ежедневно покупают. Мы сделаем так, что человек, придя в магазин, где, наряду с обычными, будут продаваться наши, "альтернативные" товары, сам поймет разницу. Поверьте, все очень быстро раскусят выгоду новшеств.
   Константин почти декламировал. Если бы он был сейчас одет не в запачканный лабораторный халат, а в дорогой серый костюм, то его можно было бы запросто принять за коммивояжера, который пытается "толкнуть" потенциальному покупателю свою продукцию, свойства которой, с его слов, выгодно отличаются от той, которая имеется на прилавках магазинов.
   - Есть ли разница между миксером, который неудобно подключать к розетке, а потом еще и мыть тот с великой осторожностью, чтобы при последующем его включении тебя не убило током - и миксером, который лишен всех этих неудобств. Есть ли разница между микроволновкой, пылесосом, стиральной машиной и компьютером, одновременно включенными в домашнюю электросеть и точно такими же устройствами, работающими абсолютно автономно. Разве вас не заставляют горестно вздыхать квитанции об оплате за электроэнергию, когда вы записываете в них показания счетчика перед тем, как идти и оплачивать их в банке? И заметьте, я не говорю сейчас о том, что одновременное включение стольких приборов способно легко оплавить электропроводку во всем подъезде. А все это жуткое электромагнитное излучение, которое медленно убивает наши с вами организмы? Люди просто в одночасье забудут о нем. Вы только представьте себе автомобили, которые не стоят в очереди за бензином и не дымят изношенными двигателями, выпуская свои выхлопы в атмосферу. Даже электростанции и провода станут абсолютно не нужны, и уже от одного этого мы с вами вздохнем свободней. И поверьте, я от чего-то искренне думаю, что это - только вершина айсберга.
   Кот прервал свою пафосную речь. Лариса Петровна с дочерью посмотрели теперь на профессора, ожидая от того ответа. Николай Михайлович одобрительно закивал головой.
   - Вы очень правильно рассуждаете, Костя. Но как же вы, черт возьми, планируете завоевать рынок потребительского спроса, имеющий свои незыблемые устои со своей ежегодной многомиллиардной прибылью, а также со своими гигантскими производственными и рыночными структурами. И где гарантия, что как только мы не высунемся со своими товарами, нас тут же не прихлопнут. Никто так и не узнает, что были когда-то четверо сумасшедших, которые решили сделать весь мир лучше, вооружившись лишь благими и добрыми побуждениями?
   Повисло неловкое молчание, нарушаемое лишь тиканьем часов. Улыбка чеширского кота, застывшая сейчас на губах у Константина, явно говорила в пользу того, что у того еще есть козыри в рукаве. Казалось, Константин просто упивается моментом перед тем, как выложить свои карты на стол.
   - Я кажется поняла, что он задумал. - тихо сказала Алиса, и указала в сторону молодого человека своим пальцем.
   Константину в этот момент показалось, что девушка смотрит на него почти с обожанием.
   - Да, да! - Кот точно так же, словно в ответ, наставил на нее и свой указательный палец - Мы пустим в продажу те же самые товары, что люди покупают каждый день. Никто ничего и не заметит. Все будут покупать бренды известных марок, но в коробках будут лежать изделия, начиненные нашими "моторчиками".
   - А когда заметят, - продолжила его мысль девушка - то будет поздно спохватываться. Гениально! Но, Костя, вы хоть понимаете, что производители бытовой техники ополчатся на нас по поводу авторских прав и тому подобное?
   "Вот незадача", - подумал парень, - "а ведь она права" - Кот упустил этот важный момент, но отступать уже не собирался.
   - Хотите предложить что-то получше, юная леди? - парировал он ее слова - полагаю, с этими моментами мы будем разбираться потом. Предлагаю взять всю ответственность за этот шаг на себя. Если что - вы ни при чем. История ведь нас рассудит, правда?
   Алиса слегка скривилась, но аргументов "против" у нее больше не нашлось.
   - Вы только подумайте! - с вдохновением продолжал Константин - все, что нам будет необходимо, это закупить несколько партий различных электроприборов, полсотни скутеров и пару десятков автомобилей. А до этого создать цех, где все это нужно будет переделать под наш стандарт. При таком раскладе денег нам вполне хватит.
   - И еще. Наша задача, чтобы готовые изделия появились на потребительском рынке сразу и в одночасье. Иначе нам действительно не миновать проблем, потому что тогда нас очень быстро накроют.
   Компания снова уселась за оладьи и чай, так как выяснилось, что все резко проголодались. Теперь им предстояло обсудить детали плана, который с легкой руки Константина все однозначно окрестили "Альтернатива".
  

***

  
   За маленьким окошком, проделанном в невероятно толстой стене колонии, было темно. Дежурный старшина сидел в своей маленькой комнатке, время от времени глядя то на остывший чайник, то на кресло, в котором ему иногда удавалось вздремнуть.
   За годы службы он научился дремать, сидя практически в вертикальном положении, и не выдавая при этом своего сонного состояния, даже если кто либо из начальства входил в "дежурку", чтобы провести очередную проверку. Его способность к такому сну были настолько феноменальной, что дежурный мгновенно переходил в состояние бодрствования, как только слышал малейший шум за дверью. Сон мог состоять из получаса, а мог длиться всего пять минут. Но результат пробуждения был всегда одинаков - старшина сразу же представал перед неожиданно появившимся руководством, словно огурчик. В его глазах никто и никогда не видел и тени дремы.
   Сегодня кому-то явно не спалось. Недалеко от внешнего входа в тюрьму остановилась машина. Вышедший из нее человек представился сотрудником из спецотдела, и старшина долго изучал документы "гостя" под светом своего фонарика.
   - Какими судьбами агента государственной службы безопасности занесло в наше заведение, да еще и посреди ночи?
   После того как старшина внимательно осмотрел документы Тополя, один из рядовых охранников на входе в колонию особо строго режима, пропустил того внутрь.
   - Дело, не терпящее отлагательства. Мне нужен вот этот человек.
   Специальный агент выудил из кожаной папки копию досье на "бородоча" и протянул его охраннику.
   - Хорошо, - сказал старшина после того, как прочитал бумаги - сейчас конвойный отведет вас к другому дежурному, а потом получите своего зека. Вы хотите его забрать, агент?
   - Нет, - произнес оперативник - пусть пока сидит тут и дальше. Мне всего лишь нужно допросить его.
   Через пять минут после этого, в особой комнате, где кроме "бородача" и спецагента никого больше не было, шла интересная беседа за столом:
   - Начальник, но ведь я уже две трети срока отмотал за то преступление - возмущался разбуженный посреди ночи заключенный - Ну что вы хотите еще услышать от меня такого, чего нет в документах по тому делу.
   - Давай начнем с самого конца истории - спокойно ответил Тополь - Итак, тебя упекли за убийство 16-летнего пацана, так? Однако ты до самого последнего момента утверждал, что не убивал его?
   - Да, верно, - заскулил "бородач" - но какая теперь разница, суд ведь уже был, и приговор вынесен.
   - Да, это так - агент достал сигареты и предложил закурить собеседнику - Но меня смущает одно: несмотря на присутствие массы следов, тело парня так и не было найдено. Тут есть два варианта: либо ты его очень хорошо спрятал, либо он действительно жив, и попросту сбежал от тебя.
   Вертя сигарету в пальцах, "Бородач" подозрительно посмотрел на агента.
   - Мне никто не верит, но я - зек вцепился в свой воротник, и с клятвенным видом почти простонал - и вправду не убивал его. Пытал, да. И кров та его была. Они мне велели все у него узнать...
   Урка явно сказал что-то лишнее. Он сунул сигарету в рот, и дрожащими руками, которые были одеты в наручники, подкурил от зажигалки, которую одолжил ему Тополь.
   - Это ты про деньги, что ли? - агент решил блефовать, так как от дальнейшего разговора полностью зависил его успех или провал дальнейших поисков - смотри, не болтай лишнего, а то "Глава" с тебя три шкуры спустит. Когда выйдешь, отблагодарит лично.
   - Но я здесь по другой причине - специальный агент придвинулся ближе к сидящему напротив него "бородачу" - Меня сейчас очень интересует тот парнишка.
   Заключенный уже вовсю дымил сигаретой. Тополь не любил запаха табака, так как сам не курил, однако сейчас решалось очень важное дело, и он не возражал.
   - Имеется некоторый фоторобот, - сказал Тополь, когда руки заключенного перестали трястись - но в нем есть одна загвоздка. Там только вид сбоку. Так как кроме тебя никто того пацана в профиль не видел (родители и друзья не в счет, сам понимаешь, дело ведь особой секретности) скажи, это может быть он? Его засекли недавно, так что разница между изображениями на фото и вот тут - десять лет.
   С этими словами агент вытащил копию фоторобота и положил ее на стол перед "бородатым".
   - Да, это он - блаженно выпуская очередную порцию дыма, сказал зек - Пусть и старше, но точно он. На всю оставшуюся жизнь запомнил его морду. Удрал от меня, гнида, а меня упекли за эту погань...
   Агент уже не слушал, что еще там бубнел заключенный по поводу своей нелегкой судьбы. Он быстро поднялся на ноги и вышел из комнаты переговоров в коридор тюрьмы.
   - Дежурный, - бросил он на ходу старшине - уведите заключенного, я закончил.
   Потом он подумал и добавил:
   - На сегодня закончил. Скорее всего, в ближайшее время за ним могут приехать либо на новый допрос, либо совсем заберут, не прячьте его далеко.
   Агент Тополь должен был пресечь ненужные вопросы тех, кто обязательно приедет сюда после него. Завтра утром "Двенадцатый" и его группа будут знать о результатах поиска, заданного компьютером в бюро. Не нужно было, чтобы они раньше времени узнали, что их опередили.
   "Двенадцатый" явно за кем-то подчищал следы, работая параллельно на некое лицо, имевшее очень высокий ранг. Что ж, думал наш агент, способов выследить кого-то сегодня имелась масса. Нужно будет прикрепить к служебной машине своего коллеги пару маленьких штучек. Очень скоро мы узнаем, что это были за деньги, чьи они, и в каком точном количестве фигурировали по тому делу".
   Сигареты с необычной начинкой сыграли свою роль, и "бородач", ничего не подозревая, неплохо развязал свой язык. Теперь нужно было действовать осторожно и быстро.
   Что у самого спецагента имелось теперь по поводу "дела профессора"?
   Размышляя над этим вопросом, Тополь вышел под дождь, сел в служебный "Мерседес" и медленно выехал на трассу. Взяв курс в сторону Москвы, автомобиль набрал обороты и пулей полетел по ровному шоссе. "Дворники" изредка совершали свои плавные синхронные движения, убирая с линии обзора водителя капли крупного летнего дождя, пытаясь при этом убаюкать водителя.
   Слегка одурманенный дымом сигарет, Агент чувствовал неприятную дремоту. Достав из бардачка антидот, он вколол небольшой шприц в мышцу ноги, и уже через пару минут его мозг заработал четче, молниеносно прорабатывая одни идеи, и отметая напрочь другие.
   Личность загадочного парня установлена. И он не мертв, так как за десять лет его призрак уж точно не повзрослел бы. Официально это было пока все, так как о том, что именно случилось после исчезновения из камеры пыток тела того юноши, не имелось информации ни в одном секретном досье. Агент мог бы попытаться задать поиск, но тот вряд ли что либо дал. Этот молодой человек словно бы жил все последние десять лет вне этого мира, каким-то образом убедив своих родных и знакомых сохранять его инкогнито все эти годы. Вполне может быть, что он "умер" даже для родителей, и они действительно не знали, что с ним. Надо будет копнуть в этом направлении, подумал агент.
   Тем не менее не все пока сходилось. Парнишка каким-то образом прихватил те деньги и исчез. Но как, черт возьми, ему это удалось? Скорее всего вор перевел огромную сумму на счет парня, чтобы запутать след. Хотя он мог сделать это и по ошибке, и тогда можно оправдать желание вора исправить свой промах, ведь он сразу же нанял громилу. "Бородач" очень быстро вышел на свой "объект", чтобы похитить, а затем и начать пытать Константина. Такой вариант вполне был возможен, и его в их отделе наверняка никто пока не рассматривал, иначе с того зека уже спустили бы три шкуры.
   Можно было предположить, что случилось с парнем дальше. Говорят ведь, что деньги могут делать с человеком чудеса, так вот - это как раз и был тот случай. Этот Константин, конечно, уехал куда-нибудь, затем вышел на нелегалов, которые помогли ему с новыми документами, освоил приемы самообороны где-нибудь в Китае, или Японии. То, как парень профессионально укрыл с глаз сотрудников безопасности семью профессора, не оставляло сомнений агенту в том, что тот далеко не промах, и явно обучался чему-то эдакому, и может быть даже искусству "нинзюцу"
   Однако, невзирая на свои последние неудачи агент Тополь был теперь на шаг ближе к своей цели. У него даже было некоторое преимущество, так как он уже знал, что этого молодого человека очень скоро могут выследить его коллеги. При всех сложившихся на сегодняшний день обстоятельствах парню теперь явно грозит опасность. А значит - опасность грозит и профессору. И эта опасность - не только он, агент Тополь, но и все их бюро.
   Как же быть? Что, если агент окажется менее удачливым, а его коллеги доберутся до цели быстрей него? Что тогда? Просто зачистка, без суда и следствия? И тогда конец всем надеждам простых людей на чистый воздух, прозрачные моря без розливов нефти, леса и рощи без куч мусора под ногами. Будут снова строиться атомные электростанции, ветряные генераторы и солнечные батареи. Что ж, и это тоже не плохо. Агент объехал выбоину на асфальте и вспомнил недавнюю катастрофу на Фукусиме и, более отдаленный по времени, взрыв в Чернобыле.
   Агент вздохнул, так как от его решения, как сейчас поступить, зависела не только его дальнейшая карьера, но и судьбы многих людей на земле. А что, если он сам сделает неправильный выбор?
   Его так и подмывало выйти вперед, и сказать им всем в управлении: "Нет уж, дырку вы от бублика получите, а не Шарапова". Но агент был верен своей службе, правительству и стране. Одолеваемый сомнениями и погруженный в раздумья о том, что ему следует сейчас предпринять, оперативник затолкал в проигрыватель CD-диск с одним из альбомом Mobi, и втопил педаль газа до упора.
   "Надо будет незаметно поставить жучки и другие датчики в непосредственной близости от домов родителей и родственников парня. Ведь обязан же тот хоть иногда навещать своих близких. Его ни в коем случае не должны взять до того, как я его найду".
  

***

  
   Работы по строительству и наполнению оборудованием производственных площадей шли уже полным ходом. Довольно оперативно, в течение всего лишь полугода, несколько бригад строителей и монтажников вели работы по возведению небольшого промышленного комплекса. Подрядчики были уверенны, что сооружают нечто вполне обычное, и не задавались лишними вопросами. Деньги рабочим и строителям выплачивались точно в срок, а условия труда вполне соответствовали существующим стандартам, поэтому недовольных в этом вопросе не было.
   Константин, взявший на себя непривычную роль начальника строительства, в последнее время совершенно не высыпался. Скоро работы войдут в завершающую стадию, и вот тогда нужно будет соблюдать уже крайнюю осторожность. Однако и без всего этого приходилось много врать и выкручиваться перед прорабами, да и самими рабочими. А это ему было явно не по душе.
   Сооружение комплекса велось в нескольких километрах от их спрятанного под землей убежища, и нашим героям стоило немалых усилий применять максимум маскировки, чтобы не выдать себя. Пришлось, скрепя сердце, даже потратиться на более представительный автомобиль. Пусть и подержаный, за половину цены от нового, черный BMW выглядел гораздо убедительней старенького Wolkswagen Golf.
   Еще Кот организовал по своим каналам изготовление поддельных паспортов для семьи профессора, и теперь те могли полноценно помогать ему в организационном процессе. Самая основная роль досталась, конечно, ему, Константину, но и Лариса Петровна, и особенно Алиса, со всей серьезностью взяли на себя, каждая свой, груз забот и ответственности. Самого профессора Кот не особенно желал привлекать к их делам, так как его запросто могли узнать в лицо, да и в лаборатории у него было еще полно дел по созданию своих усовершенствованных "генераторов". С женщинами было гораздо проще. Алиса из блондинки легко превратилась в жгучую брюнетку, а ее мама с помощью темных очков и макияжа на время заделалась эдакой леди-босс, которую, надо сказать, побаивались все до одного прорабы на стройке.
   - Ну, хотя бы вы уже не смотрите на мою маму, как на своего начальника, Константин. - Алиса тихонько подошла к парню, пока тот украдкой с восхищением смотрел за тем, как Лариса Петровна с важным видом дает разнос строителям, которые не проверили состояние бетона до того, как заливать им пол. - Это ее почему-то смущает.
   Кот повернул голову на голос девушки, но снова отвел взгляд и стал смотреть на трудовые разборки своего заместителя с подрядчиками.
   - Похоже, что вас, Алиса, это тоже как-то задевает? - официально ответил парень. Его снова озадачило то, как девушка неслышно подкралась к нему сзади.
   Алису не обидел ответ Константина. Вместо того, чтобы отвязаться от него, она встала прямо перед ним, загородив ему вид. Она слегка расставила ноги в стороны, и скрестила руки а груди.
   - Полушайте, Кот, а почему мы с вами все время на "вы"? Вот уже более полугода прошло со дня начала нашего знакомства, а вы все такой же неприступный, напыщенный гусь. Пора бы как-то постепенно перейти на "ты". Тебе не кажется?
   Константин совсем не хотел этих разговоров, всячески старясь их избегать. Но отмалчиваться все время он тоже не мог. Ладно, думал он, когда-нибудь он, наверное все ей расскажет про себя. Но сейчас было явно не время. В данный момент им всем предстояло решить множество проблем, связанных с их необычным предприятием, и Константин аккуратно отстранил девушку за плечи в сторону,
   - Ты все время - продолжала наступать девушка - вечно где-то пропадаешь. Скажи, может ты меня боишься?
   - Алиса, пойми... Я не должен. Я дал обещание. - не удержался парень, готовый уже прямо здесь, под открытым небом стройки рассказать, что у него на сердце.
   - Все ясно, - Алиса немного сникла - у тебя, наверное есть девушка? - она больше не наступала, а просто смотрела исподлобья - Прости, что спрашиваю.
   Кот чувствовал себя явно не в своей тарелке. Этот разговор был так неуместен сейчас. Он и в самом деле старался как можно меньше появляться в жилом отсеке лаборатории, чтобы не вызвать какого либо влечения между собой и этой взбалмошной дочкой профессора. Себя он еще мог контролировать, но вот она...
   - Алиса, ты, наверное, славная девушка, просто...
   Положение спасла Алисина мама. Она громко крикнула, призывая своего "начальника", чтобы тот подошел разобраться с какой-то документацией, и Константин, чувствуя невероятное облегчение, отправился к группе людей, занятых неким важным обсуждением.
   "Ну и ладно" - думала Алиса, провожая глазами спину Кота - "Не больно то и надо было".
   Девушка постояла еще немного, развернулась, и пошла трудится дальше. Рабочий день был в разгаре, и нужно было еще заключить несколько договоров о поставке различного оборудования. Роль ее, как менеджера компании, никто не отменял. С Котом она поговорит потом. Ей очень хотелось дознаться, какие еще тайны скрывает от них этот странный человек...
  
   Пятеро проверенных учеников профессора Светлова трудились с недавних пор вместе со своим учителем в лаборатории, превосходно дополняя усталые глаза и руки ученого. Каждый из них по отдельности, после индивидуального разговора, был тайно вывезен в секретное убежище Константина. Все юноши невероятно обрадовались факту, что их преподаватель по-прежнему жив здоров, и посчитали своим долгом сделать всё, чтобы их совместное сотрудничество принесло, наконец, свои плодотворные плоды.
   Однако, не все прошло ровно и гладко. Во время вербовки учеников, произошел один неприятный момент, вероятности которого Кот не исключал, идя на тот риск.
   Тут надо заметить, что весь процесс "похищения" учеников происходил так: Кот вместе с профессором, сидящим на заднем сидении BMW, подъезжали в заранее установленное место в нескольких кварталах от дома, и ожидали одного из парней. Незадолго до этого, загримированный Константин заходил в цветочный магазин, заказывал там букет, вкладывал туда записку и оформлял доставку по такому-то адресу. Букет надлежало передать строго в руки того молодого человека, имя которого называлось, а вовсе не его маме или сестре. Стоило некоторого времени лишь отследить присутствие дома нужного человека, чтобы доставщику цветов было кому передавать тот самый букет.
   Поначалу профессор не одобрил идеи с цветами. Он считал, что разноска пиццы здесь была бы уместней.
   - Но, Костя - пытался возмущаться он - это ведь не девушки, а парни! Разве парням поклонницы дарят цветы?
   На резонное замечание ученого Кот ответил однозначно:
   - Профессор, наша задача - выманить ваших студентов, чтобы родители не сразу поняли, что их дети уходят из дома надолго. Идея с пиццей была бы более "честной". Но, поверьте, получив букет, человек, будь то девушка или парень, автоматически исключают доступ к такому подарку других людей. К тому же, доставка несанкционированной пиццы может привлечь ненужное внимание любого из членов семьи, а цветы - это прежде всего, неожиданный подарок.
   - Да расслабьтесь вы - смеялся парень - вы даже не представляете, на что способны современные девушки. Хотя, вам ли этого не знать...
   - Ну, не знаю - сомнительно качал головой ученый - моя дочь, к примеру, никогда бы не стала дарить цветов парню. Ей, кстати, тоже никто не дарил цветов, насколько мне известно. По крайней мере, домой она их не приносила...
   В конце концов, профессор все же одобрил идею Константина, однако окончательно успокоился только тогда, когда эта уловка начала срабатывать на практике.
   Узнав почерк профессора, каждый молодой человек должен был строго следовать инструкции, указанной в записке. Совершенно спокойно ему следовало выйти, сесть в такси и ехать окольными путями до места их встречи, и все это согласно маршрута, разработанного самим Константином индивидуально для каждого,. Если сзади не было ни одного подозрительного автомобиля, каждый из студентов должен был доехать до места предполагаемой встречи, пересесть в припаркованный черный BMW и с ним происходила беседа с участием профессора Светлова собственной персоной.
   После согласия ученика на участие в их масштабной "авантюре", он тут же "похищался" - то есть его убеждали уехать вместе с ними прямо сейчас. Сделав звонок домой, каждый из завербованных молодых людей должен был, оттягивая драгоценное время, убедить родственников, что вынужден срочно уехать до завтрашнего дня по неотложным делам. Такой шаг давал Коту с профессором время организовать "похищение" остальных, не привлекая случайного внимания родственников студентов. После этого все контакты с внешним миром, в том числе телефонные звонки по сотовой связи прерывались до момента, пока не пройдет определенное время, и все они, вместе с профессором и его семьей, не выйдут из подполья.
   В случае, если кто-то из студентов давал отрицательный ответ, того просто выпускали из машины и он шел к себе домой, дав обещание держать язык за зубами, а профессор с Константином бесследно для него исчезали.
   Даже если слежка за домами бывших учеников профессора и была организована, то вряд ли ее плотность была тотальной. Скорее всего, за ними наблюдали или из противоположных окон домов, либо из автомобилей. Возможно даже, что спецслужбы использовали видео-жучки, направленные на двери подъездов.
   Однако "вести" цель, отслеживая каждый шаг, вряд ли входило в планы спецслужб. Теоретически, профессор ведь вполне мог ведь обойтись и без своих университетских помощников, поэтому, как рассуждал Кот, варианта с их исчезновением "там" скорее всего даже не рассматривали. Логика своих противников была хорошо известна ему. Ведь на их месте, обладая лишь той информацией, которая на данный момент им была известна, он поступил бы именно так же.
   Еще Константин прекрасно осознавал, что, вербуя таким вот образом учеников профессора, они ворошат осиное гнездо. По истечении суток, когда сыновья не возвратятся домой после "романтического свидания", а "мобильники" их будут упорно молчать, мамы и папы поднимут тревогу. Но это будет потом, когда все они уже будут далеко от города N.
   Жертва, которая правильно запутывает свои следы, уходя из поля зрения охотника, сама становится охотником, меняясь ролями со своим преследователем. Охотиться, в прямом смысле этого слова, Кот вовсе не собирался. Тем не менее, оказываясь на несколько шагов впереди своих преследователей, он как бы видел поле битвы с высокого холма, имея возможность уже грамотно строить свою стратегию, оставаясь при этом недоступным.
   Однако мы немного отвлеклись, мои дорогие читатели, так как речь вначале зашла о некоей неудаче, которая все-таки настигла наших "авантюристов".
   Организуя исчезновение третьего по счету ученика, Кот и профессор Светлов, нервничая, сидели в автомобиле, ожидая приезда очередного такси с беглецом. Прошел уже час с начала момента ожидания, но никого на горизонте не наблюдалось. Константин сидел на водительском сидении, ритмично постукивая пальцами по "баранке" рулевого колеса. Если операция срывалась, нужно было срочно переходить к следующему этапу, срочно вербуя остальных.
   - Волнуетесь, Николай Михайлович? - парень оглянулся, улыбнувшись профессору, отчего его бутафорские усы расползлись в стороны, обнажая под собой кривые накладные зубы, которые при тусклом освещении салона выглядели весьма зловеще.
   - Волнуюсь - ответил тихо тот. - Боря ведь славный парнишка, умный и нестандартно мыслящий. Он мне много помогал там, в лаборатории университета. Все помогали, конечно, но Борис проникся как-то уж особенно глубоко. Он лично придумал, как сделать так, чтобы никто до поры до времени ничего не выведал про наши разработки в университете. Он был одержим идеей конспирации, и самостоятельно организовал уборку помещения раз в два дня, ограничив тем самым доступ туда даже уборщицы.
   Кот снова огляделся по сторонам. Место, которое он выбрал под парковку было подобрано со знанием дела. Был вечер, и пасмурные тени хорошо скрывали очертания предметов вокруг. Ближайший уличный фонарь светил довольно ярко, однако не добивал своим светом до кустов, за которыми молодой человек остановил свой BMW.
   Недалеко отсюда сходились концы сразу нескольких улиц города. Такси должно было появиться с северного направления города. В случае их с профессором экстренного бегства, они просто проезжали за кустарником и оказывались на грунтовой дороге, ведущей прочь из населенного пункта. После этого они могли взять любое направление от шоссейной развязки, и благополучно вернуться в их убежище.
   - Он мне чем-то вас, Константин, напоминает. Правда у вас более масштабные планы, а для него это просто как игра была. Он любил всякие шпионские фильмы, а на компьютерных играх про какого-то Сэма... помешан просто был. И еще Кейт... Катчер или Аркер..
   - Сэм Фишер? А второй персонаж, думаю - это Кейт Арчер - усмехнулся Константин.
   - А? Как вы сказали? - рассеянно спросил профессор Светлов.
   - Есть такие выдуманные компьютерные герои, - Кот повернулся полу боком в сторону собеседника - Сэм Фишер является одним из них. Он - супершпион, агент американской разведки. Про него было выпущено несколько видеоигр. Кейт Арчер - тоже персонаж из игры, только из другой. Да уж, поверьте мне на слово, профессор, эти двое могли бы стать хорошими партнерами, если бы их пути вдруг пересеклись!
   Кот усмехнулся еще раз, вспоминая те вечера, когда он просиживал за управлением этими персонажами, играя в шпионские боевики, проводя свободное время за компьютером. Как ни крути, но эти, на первый взгляд, безобидные развлечения многому научили Константина. Про некоторые "шпионские штучки" и приемы конспирации он узнал именно оттуда.
   "Да уж. Этот студент Борис еще тот романтик! Надо же... Вот только где его сейчас черти носят?" - думал парень, нервничая.
   И в этот момент в стекло справа постучали.
   Кот и профессор резко обернулись на звук, который исходил со стороны, противоположной той, откуда они ожидали появление своего "беглеца". За окном маячила щуплая фигура, которая, плотно пригнувшись к окну, что-то там жестикулировала.
   - Впустите меня, профессор, это Боря - послышался звук сдавленного голоса.
   - Откройте, Костя, это и в правду он.
   Кот осторожно открыл дверь и впустил в салон долговязого студента. Тот живо уселся, убедился в том, что его не обманули насчет целости и сохранности своего любимого университетского преподавателя, и принялся объяснять свое долгое отсутствие. По его словам за ним следили. Причем это происходило с самого первого момента со дня исчезновения Николая Михайловича. И сейчас, когда он вышел из дома, чтобы поймать такси, за ним, кажется, кто-то долго ехал. Насилу оторвавшись, он оставил такси в центре города и пешком, через дворы, постоянно оглядываясь назад, добрался до условленного места. Борис еще что-то эмоционально рассказывал, постоянно порываясь при этом ухватить своего преподавателя обеими руками за предплечье, потом возбужденно спрашивал насчет того, что именно тот задумал, и как собирается использовать своих ребят в дальнейшем.
   Кот, сидевший некоторое время молча, наконец обернулся.
   - Борис, давай по порядку. Выкладывай, что именно ты там увидел.
   Студент прервал свой поток слов и наконец увидел в салоне еще одного человека.
   - Знакомьтесь, это Константин. Костя, это Борис, я вам про него рассказывал...
   - Давайте пропустим формальности, господа ученые - произнес Кот жутким голосом, искажаемым кривыми вставными зубами, которые он предусмотрительно запихал себе в рот, перед тем, как впустить очередного беглеца в салон - Это может быть важно. Что ты видел, Борис? Давай-ка, без эмоций и по порядку, рассказывай с самого начала.
   - Ну, я и говорю, - немного испуганно после тирады незнакомца начал юноша - как только Николай Михайлович исчез, я лично сразу же понял, что неспроста это. Наверняка, думаю, где-то затаился и ждет, когда можно будет свое устройство снова собрать и в дело пустить. Уже на следующий день возле нашего двора остановился черный автомобиль и простоял там целые сутки напролет. Однако после этого он больше не появлялся, и я уже стал думать, что это была случайность, но когда я созвонился со своими друзьями, с кем мы впятером помогали профессору с его изобретением, они все, как один заявили, что тоже почувствовали слежку.
   Тем временем, пока парень вел свой рассказ, Кот потихоньку запустил двигатель и аккуратно вырулил на улицу. Нужно постараться, подумал он, не привлекать внимания случайных прохожих и покататься немного по городу. Автомобиль неспешно двинулся вдоль дороги, а Константин стал внимательно слушать то, что в данный момент рассказывал студент.
   - Да, конечно я согласен отправиться с вами. А как остальные?
   Выслушав краткий отчет профессора о состоянии дел других своих друзей, Борис продолжил рассказ о том, что ему удалось заметить.
   - На следующий день после того, как в университете было объявлено о странном исчезновении профессора, как я уже сказал, в окрестностях моего дома черные автомобили уже не появлялись. Спецслужбы оказались на высоте, мгновенно организовав слежку за его учениками, однако тут же сменили свою тактику.
   - Вначале, я думал, что все закончилось: типа, посмотрели, да и будет с них. Но один раз, спустя где-то месяц, я обнаружил странный солнечный зайчик у себя в комнате в то время суток, когда солнце находится за нашим домом, а не перед ним. Аккуратно выглядывая из-за шторки, я попробовал определить, откуда падает луч отраженного света. Как оказалось, его направление шло от окна из дома напротив, отстоящего от нашего примерно метрах в сорока. И это не было зеркало от трюмо, которое хозяева квартиры передвинули в другой угол. Дело в том, что я хорошо знаю всех, кто и где живет в нашем дворе. В той квартире дома напротив, откуда шел луч, еще год назад померла Тамара Васильевна - старенькая сумасшедшая учительница, и сейчас никто там жить не мог. Мать в разговоре с отцом у нас на кухне как-то давно еще сказала, что, мол, родственники у нее не объявились, и по истечении какого-то там срока, квартира отошла в собственность муниципалитету.
   - Я запаниковал, почувствовав над собой нависшую угрозу, однако постарался вести себя естественно. После того, как следом за вами исчезли ваши жена и дочка, профессор, весь университет просто на ушах стоял. По этажам ВУЗа шныряли типы, как из кинофильма "Матрица", но нас, студентов не трогали. Тогда-то мы и решили, что вы обязательно дадите о себе знать, и вскоре нас отыщите, профессор. Стараясь не выдавать своих разговоров на эту тему, мы так же, как и обычно, продолжали ходить на занятия, иногда перекидываясь парой слов на переменах.
   - Между тем меня одолевало любопытство. И одолевало весьма сильно. Мне хотелось получить подтверждение моей теории, так как "сидение на пороховом бочонке", выматывало мои нервы донельзя. Тогда, порывшись в электронных схемах, я придумал одно устройство, которое позволило подтвердить мою догадку и позволило потом даже кое-что узнать, оставаясь при этом незамеченным. С помощью обычной лазерной указки, нескольких транзисторов и катушек с обмоткой, я буквально за неделю соорудил дистанционное подслушивающее устройство и аккуратно направил его на то самое окно дома напротив.
   - С сильным сердцебиением в груди я вдруг услышал слова позывных. У меня волосы встали дыбом, когда наблюдатель, который все-таки сидел в той квартире, отчитываясь перед начальством по специальному каналу связи, упомянул мой адрес. Меня же, следящий за моей персоной агент, называл попросту "объект".
   - Позже я придумал способ, в пределах квартиры ловить сигнал с моего устройства прямиком на мобильный телефон, и слушать его через блю-тус гарнитуру, которую я все время носил в ухе. Через какое-то время я смог понимать из потока шифрованных сообщений, что же на самом деле было известно моим наблюдателям.
   - В основном, агенты просто отслеживали время моего входа и выхода из дома. Они не следили за моим передвижением в черте города, однако за университетом, домом профессора и еще за домами некоторых из моих друзей, с кем мы работали когда-то над его генератором в вузовской лаборатории, велась слежка. Еще я выяснил, что агенты охотятся за неким парнем, который организовал бегство Николая Михайловича и его семьи. Он вообще был объявлен целью номер один, но выйти на его след они до сих пор не смогли.
   После того, как сегодня я получил букет с запиской, первым делом я отключил и убрал в шкаф свой прибор, а затем уже пошел ловить такси. Ну а дальше вы, собственно, и сами все знаете.
   Борис закончил свою речь. Судя по его важному виду, парень был страшно доволен собой, воображая из себя чуть ли не Джеймса Бонда.
   Парень и в самом деле был молодцом. Константин узнал действительно много нового из монолога Бориса. Скорее всего, думал Кот, вряд ли за ним кто-то ехал, а вот его прибор...
   - Слушай, супершпион, а ты не подумал своей гениальной головой, что своим хитрым устройством мог выдать себя с потрохами? - ведя машину по трассе по направлению к бункеру с лабораторией, как можно спокойней произнес Кот. Он уже вытащил изо рта бутафорские зубы, и сейчас говорил своим обычным голосом - Где гарантия, что твой луч тут же не засекли и все это время не водили тебя за нос?
   Настроение Бориса как-то быстро упало. Он явно не знал, что ему сказать в свое оправдание.
   Ладно, думал Кот, вряд ли спецслужбы просто так выдали бы себя через переговоры друг с другом, если бы действительно что-то заметили.
   "Да уж, этот парень достойный подражатель своего учителя. Это ж надо, кто бы мог подумать, что из простой лазерной указки..."
   - Борис, - спросил Кот немного погодя, снова обращаясь к ученику профессора - ты не запомнил, какой позывной был у того агента, что сидел напротив?
   - Да, помню - оживился загрустивший было студент - его позывной был "Шестой".
  

***

  
   У Тополя прибавилось хлопот. Похоже, что за парнем, который укрыл профессора, началась охота по настоящему. Тем, кто хотел добраться до него раньше, кое что стало известно, и наш спецагент догадывался откуда.
   На следующий день после его визита в тюремную колонию, за "бородатым" приехали. Посадив того в машину, кто-то из коллег нашего агента увезли заключенного в неизвестном направлении. Это был тот ход, который предвидел Тополь. Теперь очередь была за парнем, которого, как теперь знал агент, звали Константин.
   Но смогут ли этого "ниндзю" найти до того, как это сделает он, Тополь? И кому в бюро вообще теперь можно доверять? Главный был, конечно патриотом до мозга костей, но где гарантии, что не с его легкой руки прикрывались те самые финансовые махинации, из-за которых скорее всего и ищут того самого Константина.
   Тополь наморщил лоб, прогоняя прочь нехорошую мысль. Слишком долго они проработали вместе, чтобы можно было усомниться в генерале, думал он. Это был явно кто-то другой. Впрочем, "Двенадцатый" мог работать и один с напарником, выполняя приказы "сверху" напрямую.
   Пока что средства слежения, прикрепленные к машине своего сотрудника, недавно попавшего под подозрение агента, привели Тополя к группе важных государственных чиновников, занимавших очень высокие посты в государственном аппарате. У агента на сегодня уже имелись данные по каждой из тех личностей. Теперь оставалось только провести расследование. Но каким должен быть следующий его шаг? "Седьмой" вовсе не хотел проснуться однажды утром с пулевым отверстием в голове. Следовало все тщательно продумать.
   У всех на свете есть начальство. Управление безопасности подчинялось непосредственно министру. Что ж, если надо, Тополь доберется и до президента. Речь идет о таких суммах хищений, из-за которых его просто обязаны будут выслушать. Однако прямо сейчас у него есть другая задача...
   Неожиданно датчик жучка завибрировал. Агент вытащил из внутреннего кармана коммуникатор и включил на весь экран вид той камеры, которая подала сигнал. В квартиру кого-то из родственников парня вошли двое. Программа идентификации личности показала 30-процентную вероятность совпадения с исходным "объектом". Что ж, в нашем случае этого вполне могло быть достаточно.
   Тополь усмехнулся, вспоминая свои сомнения по поводу сложности и точности техники слежения за людьми. Рыбка скорее всего клюнула, и можно было почти радоваться, но агент Тополь вовсе не испытал в тот момент восторга. Мозг заработал трезво и четко, анализируя поток новой информации, когда уже совсем другой жучок сработал на его приборе слежения. Это уже было нечто другое, и поступившая информация совсем не обрадовало агента. Нужно было срочно выезжать по указанному адресу. Времени у него теперь было очень и очень мало.
  

***

  
   В тот день у Константина было хорошее настроение. Омрачало его только отсутствие за обеденным столом Алисы. Сам не зная почему, парень беспокоился от того, что девушка не сидела сейчас вместе со всеми. Закончив еду, он отправился на поиски дочери профессора, узнать, все ли в порядке. В одной из дальних комнат, в обнимку с кружкой горячего чая, укутавшись в плед и сидя на диване, Алиса смотрела черно-белый художественный фильм. Кот узнал "Завтрак у Тиффани" с Одри Хэпрерн.
   Дверь не была закрыта, но постучав для приличия по деревяшке дверного проема, парень попросил разрешения войти.
   - Не возражаешь, если составлю компанию? - спросил он.
   - Входи - пробурчала девушка, подернув плечами.
   Их недавний короткий разговор на стройке все-таки возымел свои результаты, и последнее время молодые люди уже не обращались друг к другу официально, перейдя, наконец, на "ты".
   - Ты простыла?
   - Да, так, есть немного.
   Уже начались холодные осенние дожди. В цеха завозилось оборудование, и скоро можно будет давать объявления о найме сотрудников. Все четверо сильно выматывались в последнее время. Скорее всего из-за этого Алиса и сидела сейчас с насморком, тепло укутавшись в мягкое покрывало. Да уж, заболеешь тут.
   Константину и раньше нравился фильм, который в данный момент смотрела дочь профессора. Он присел на край дивана и уставился на большой плазменный экран, на котором шла знакомая сцена, когда очень вежливый продавец давал консультации двум людям по поводу того, что они могут купить в его дорогом магазине, имея на руках лишь маленькую сумму денег, которая была у тех с собой в наличии.
   Совершенно молча они досмотрели фильм до конца, а затем Алиса первой нарушила тишину.
   - Скажи, Кот, как ты думаешь, люди могут меняться?
   - Ну, смотря что ты имеешь в виду - немного подумав, ответил парень - Я вот, к примеру, сильно изменился за последние десять лет, хотя, если честно, в окружающих меня людях так до сих пор и не научился разбираться.
   Алиса изучающим взглядом посмотрела на собеседника.
   - Да нет, я не о ком-то конкретно - усмехнулась она - Вот люди в нашем мире. Если нам вскоре удастся то, что тобой задумано, и мы подарим людям невообразимый источник энергии, то как это изменит их? И не получится ли так, что мы вместо блага подожжем фитиль той бомбы, которая уничтожит все человечество?
   В полумраке глаза девушки блестели, и если бы не ее нездоровый насморк, Константин бы подумал, что она сейчас совсем захнычет.
   - Закономерный вопрос - задумчиво ответил парень - Это ты к тому, готово ли человечество к тому, чтобы иметь в распоряжении такую удивительную вещь, как Абсолютный Источник энергии?
   - Да, именно это я и имела в виду.
   - Нет, - с энтузиазмом ответил Кот - я уверен, что этого не произойдет Понимаешь, оно было бы именно так, если б все развивалось по обычному сценарию.
   - То есть?
   - Представь, что какой-нибудь доктор-зло изобретает наш генератор. Чего он хочет? Ну конечно же славы и много денег. Он каким-нибудь хитрым способом пробирается к президенту своей страны, демонстрирует возможности изобретения и передает технологию в руки академиков. Каков результат? Разработку засекречивают и что с ней после этого делают? Все правильно - Константин повел плечами - прежде всего оборона и безопасность государства. Бравые оружейники напичкают в какие-нибудь лазерные пушки уменьшенные копии установок, и они будут генерировать лучи, сопоставимые по мощности с огромными джеддайскими мечами. Бряцая и потрясая перед соседями таким оружием, такое государство сможет диктовать любые условия своим соседям, а непокорных будет карать в целях "безопасности принципов демократии".
   - Потом, - продолжил выражать Константин свою мысль - скорее всего, секрет в руках одних, быстро окажется "слитым" на сторону, благодаря работе спецслужб других стран. И что тогда? Просто еще один виток безумства гонки вооружений, вот что!
   - Ты спрашиваешь, научилось ли человечество чему-нибудь за последние несколько тысяч лет? - парень в упор посмотрел на девушку - Отвечу - нет.
   - Подожди, - закрутила головой Алиса - но ты ведь сам себе сейчас противоречишь. Минуту назад ты сказал, что изобретение моего отца принесет людям благо, а сейчас ты утверждаешь, что люди ничему не научились на уроках собственной истории.
   - Все просто, и здесь нет противоречия, Алиса! За полгода нашего сотрудничества я смог понять, что твой отец очень порядочный и честный человек. Разве иначе согласился бы он на тот план, который позволил бы его изобретению попасть напрямую в руки людей? Почему бы ему не сделать ход конем, и не пробраться на вершину власти, "пропихнув" свое изобретение военным? Глядишь, его бы тут же реабилитировали, и даже не расстреляли бы на месте. Однако он этого не сделал, и не отправился ни к кому на поклон, хотя у него было время так поступить, и даже может быть они этого ждали, прежде чем отправить снайпера на чердак того дома.
   - Думаю, мне не стоит тебе объяснять, - говорил молодой человек дальше - что любая научная лаборатория в мире вполне может раскурочить какой-нибудь из наших пылесосов, который сегодня-завтра просто окажется на прилавке, как на блюдечке с голубой каемочкой. И пусть не сразу, а пройдет какое-то время, но, поверь мне, вскоре и другие ученые разберутся, что там к чему, и как это работает. Думаю, наш профессор это тоже понимает, невзирая на то, что полностью уверен, что его каракули в дневнике никто кроме него никогда не прочитает.
   - Ну и пусть разбирают! -Константин жестом остановил начавшую было возмущаться Алису - Именно в этом и есть наш козырь! Во-первых, люди воочию увидит РЕАЛЬНОСТЬ выгоды изобретения твоего отца в лице повседневных бытовых товаров. Мы попросту запустим их в магазины Москвы, и люди получат их в свое личное пользование, как говорится, из рук в руки. Между тем, пусть не сразу, а постепенно, информация станет известна и за рубежом, и дальше уже не нам решать, как поступит руководство нашего государства с технологией, которая, буквально, свалится людям на голову. Все начнется здесь, в нашей столице, но пройдет немного времени, и люди в других странах тоже захотят отказаться не только от электроприборов, но так же угольных, атомных и газовых электростанций вообще, Средства массовой информации сыграют нам на руку, и будут трубить об изобретении профессора Светлова по всему миру. Правителства, припертые простыми обывателями к стенке будут просто вынуждены предоставить такие же "полезные товары" на рынок потребления для тех, кому ничего не досталось "в очереди".
   - И вот здесь-то, по сути, мы будем иметь, своего рода, революцию, но только не сверху, а напрямую снизу. Уже даже в этот момент можно будет смело выходить из своего подполья, и открыто заявить, наконец, всему миру, кто же является автором этого удивительного открытия.
   - Теперь, во-вторых - Константин загнул указательный палец на своей руке - Ты спросила у меня про опасность создания нового оружия - на этом месте Кот глубоко вздохнул, словно понимал, что этот вопрос очень сложный - Тут, заметь, есть один важный момент: технология профессора Светлова постепенно окажется доступной сразу ВСЕМ ученым. Будет ли это в результате продажи в виде авторского патента, или может быть технология "уплывет" по другим каналам, но это обязательно произойдет. Будет глупо теперь что-то засекречивать и устраивать гонку немыслимых вооружений, как это было, к примеру, при создании атомной бомбы.
   - Есть и третья причина, которая, как я уверен, не приведет наш бренный мир к полному краху после того, как люди станут обладать Абсолютным источником энергии. Известно ли тебе, Алиса, о тех причинах, которые обычно ведут к войнам?
   - Как правило, - почти не задумываясь ответила девушка - причины больше экономические, чем политические .
   - Вот именно! - Кот похвалил свою собеседницу за такую осведомленность - Но, заметь, экономика и энергетика, это как близнецы-сестры. Более того, политика и сама вся целиком завязана на экономике.
   - И вот, - подытожил свою пафосную речь Кот - когда отпадет энергетическая проблема, войны устраивать будет просто не из-за чего...
   Алиса под таким впечатлением смотрела на декламирующего свои слова парня, что совсем позабыла про свой насморк.
   "Вот лопух! - подумал внезапно Константин, когда в очередной раз ощутил на себе острый взгляд девушки. Ее глаза в этот момент были такими красивыми, и в полумраке комнаты показались ему попросту огромными. Ему следовало быть осторожней, и не давать повода Алисе для флирта. Константин совсем смутился, и тотчас поднялся, чтобы уйти из комнаты.
   - Знаешь, - тихо сказала девушка - а ты не такой уж и плохой, каким вначале мне показался. Честно говоря, я долго тебе не доверяла. Подожди, Кот, не уходи - попросила она - Посиди со мной еще немного.
   Девушка сказала это с такой интонацией, что в ней не угадывалось никакого намека на обычные женские уловки. Константин сейчас совершенно не знал, как ему стоит поступить. Надо бы уйти из комнаты Алисы, однако что-то его не пускало.
   В коридоре послышались мягкие шаги. Мама Алисы тихонько вошла в комнату, где в данный момент сидели двое молодых людей.
   - Ах, вот вы где? - полушутя спросила она - Что это то вы расселись тут? Я не помешала вам?
   - Н-нет, Лариса Петровна, - поднялся навстречу вошедшей женщине Константин - мы просто кино смотрели, а потом просто разговаривали. Я уже ухожу.
   - На улице погода отличная, может съездим в город развеяться по магазинам, а, дочь? - обратилась жена профессора к укутанной в плед девушке.
   - Да, езжайте, конечно - согласился с ней Кот - Алиса, тебе обязательно нужно свежим воздухом подышать, а то совсем раскиснешь. Берите "Фольцваген", а мне нужно сегодня кое-куда смотаться. Я поеду на другой машине.
   Коту необходимо было, наконец навестить тетку Варю, у которой он останавливался в последний раз только весной. Нужно было дать родственникам весть, что с ним все в порядке.
   - А можно, я с тобой? - вдруг спросила Алиса у Константина.
   "Вот тебе раз. Это совсем лишнее. Я и так каждый раз рискую, навещая своих родственников, а теперь еще и двойная ответственность. Нет уж" - подумал парень. Вслух же он сказал:
   - Съездите лучше в город с Ларисой Петровной. Продуктов, действительно, стоит прикупить.
   Но Алиса настаивала.
   - Не поеду я по магазинам, мам! И еще Константин обещал мне рассказать что-то интересное. - она повернулась к парню, и следующую фразу адресовала уже ему - Или что, опять куда-то побежишь? - глаза девушки превратились в маленькие щелочки.
   - Ладно, ладно, - стал заикаться Кот - Лариса Петровна, я...
   - Да что ты все время прячешься за маму, маменькин сынок! - взорвалась девушка.
   - Но ведь это твоя мама... - остолбенел Кот.
   Алиса уже не выглядела простуженной. Распрямившись, как пружина, девушка была полна решимости.
   Что это такое, думала она, все парни в университете и так боятся со мной знакомиться из за папы, а этот франт вообще от меня моей же мамой решил прикрыться! Алиса решила действовать сама.
   - Вот-вот, - говорила она, поправляя покрывало на кровати - про свою маму ты мне по дороге расскажешь.
   Алиса схватила Кота за рукав, не давая парню ни единого шанса вырваться из своих цепких рук, и вручила его Ларисе Петровне.
   - Подержи-ка его, мама - на полном серьезе сказала девушка - А ты - ткнула она пальцем в грудь молодого человека таким же точно движением, как тогда, когда она покидала дачный домик, где скрывались ее отец с Константином - не вздумай без меня удрать пока я буду в туалете.
   Кот закатил глаза и облокотился на стенку в коридоре. Все эти полгода он всячески старался сделать так, чтобы не понравиться девушке. У него были причины поступать так. И не то, чтобы он грубил ей, однако общества дочери профессора Светлова парень избегал постоянно. Но что все-таки заставило его самого подойти к Алисе сегодня? Этот поступок был странным для Константина даже по его собственному мнению.
   "Так просто она не отвяжется, придется ехать вместе с ней" - размышлял он, пока девушка в ванной приводила себя в порядок.
   Кот спустился в гараж, завел двигатель и, убедившись с помощью камер наблюдения, что в округе никого нет, открыл автоматические ворота.
   Алиса собралась на удивление быстро.
   - Так, парик твой где? Надень - строго распорядился Константин. - Очки при тебе?
   Алиса полезла в сумку и вытащила предметы экипировки, показав их парню. Нехотя, под безжалостным взглядом парня, она надела на голову парик, хитрым движением рук спрятав под ним хвост своих волос. Невольно парень залюбовался тем, с какой ловкостью девушка проделала всю операцию, которая заняла у нее всего несколько секунд.
   - Ладно, можно будет надеть очки потом, когда доедем до места - одобрительно сказал он.
   Сам он тоже нацепил парик с "хипповским" хвостиком сзади. Затем аккуратно приклеил усики, став при этом похожим на молодого Джорджа Харриссона.
   - Ни слова по поводу моего внешнего вида! - без улыбки сказал Константин, покосившись при этом на хитро улыбающуюся девушку, готовую уже высказать пару колкостей по случаю его маскировки.
   Автомобиль аккуратно выехал на трассу, взяв курс на город N. Ехать предстояло около полутора часов, и Константин предвидел поток вопросов, которыми, безусловно, засыплет его Алиса, пока они будут в пути. Однако прошло уже пятнадцать минут, а девушка все еще не проронила не слова.
   Кот уже почти перестал чувствовать дискомфорт, связанный с присутствием своей пассажирки и расслабился, когда услышал ее голос:
   - На самом деле, Кот, меня давно мучает всего один вопрос: откуда у тебя эти деньги? - голова Алисы не повернулась при этом в сторону водителя. Казалось, она просто о чем-то думает, продолжая смотреть на разноцветную листву, мелькающую за окном. - На финансового воротилу ты не похож, да и родственники у тебя живут в обычном городе N, а вовсе не где-нибудь на Рублевке. Заработать такие суммы нереально, хотя белоручкой тебя явно не назовешь.
   - Есть вариант, - продолжала она в том же духе - что тебе кто-то просто одолжил эти деньги - Но тогда мы все должны являться заложниками какой-то твоей никому не понятной игры. Это тоже как-то мало похоже на правду, потому что я вижу искренность в твоих глазах, особенно когда ты говоришь о будущем всего человечества.
   Алиса замолчала. Повисла неловкая тишина, разбавляемая только монотонным звуком работающего двигателя.
   - Хм, еще варианты есть? - спросил ее Кот, не поворачивая головы.
   - Да, есть - девушка, наконец, развернулась в его сторону. - Я думаю, что ты их просто украл. Не знаю пока как, но ты однозначно их спер. Именно поэтому ты скрывался от всех на свете еще до того, как спрятал нас в своем бункере.
   Интересная версия. Кот никому не рассказывал об этом. Тогда, в дачном домике, он упомянул о том, что ему приходится скрываться, так как он имел дело с учеными, с которыми тайно сотрудничал, но об источнике денег, которыми он их финансировал, умолчал. Слова Алисы заставили парня занервничать.
   - С чего ты взяла, что я скрывался от каких то преследователей?
   - Да не важно, как я догадалась, Кот! Скажи, твоя игра настолько опасна, что ты не хочешь близко сходиться с людьми? Ты решил посвятить себя игре в Робин Гуда просто так, или тому была какая-то веская причина?
   - Ты ведь сказала, что тебя мучает по отношению ко мне всего один вопрос, а сама задала их уже целую кучу. Да что тебе с того, что я играю в Робин Гуда...
   - Так, значит все-таки ты вор - обреченно произнесла девушка.
   - Алиса, поверь мне - закипел вдруг ее собеседник, - Я - не вор. Но те деньги, которые оказались у меня, действительно были украдены. Правда, не мной. Если бы я сам украл те деньги, то вряд ли ввязался в авантюру, которая перевернула с ног на голову всю мою жизнь. Проще было б купить себе какой-нибудь остров в океане, и жить там втихаря. Ты даже не представляешь, сколько всего за последние десять лет мне пришлось пережить.
   - Рассказать не хочешь? - попыталась "раскрутить" парня на разговор девушка.
   - Нет! - медленно помотал головой Константин.
   Следующие четверть часа они ехали молча.
   - Я очень уважаю твоего отца, Алиса. Мне очень, поверь, действительно очень повезло с ним - сказал, наконец, Кот, первым нарушив тягостное молчание.
   - И что потом, когда мы провернем свою операцию, и вернемся по домам? Ты снова станешь просто жить, как жил раньше? А как же деньги? Их ведь с тебя спросят, а не с того, кто их украл! Кот, ты хоть понимаешь это! А еще ты тогда заявил, что возьмешь всю ответственность за подделку импортных товаров на себя! Ты хоть соображаешь, в какую невероятную авантюру себя втягиваешь? Это ведь как болото, Костя! Очередной твой шаг ведет к еще более усугубляющим последствиям! Как ты собираешься выкручиваться?
   Алиса совершенно разгорячилась. Еще немного, думал Кот, и она в открытую объявит его сумасшедшим, втянувшим ее семью в некий преступный замысел. Отчасти это было так. Однако его внутренняя уверенность в правильности начатого дела, а также то, что он знал гораздо больше, чем его сегодняшние компаньоны, заставляли Константина уверенно идти вперед, не оглядываясь.
   - Ну и пусть...пусть спросят - тихо ответил он, произнеся эти слова почти шепотом - Это ведь будет потом, правда?
   Что-то в голосе собеседника насторожило девушку, она обернулась и посмотрела в лицо парня.
   - Мы так или иначе доведем это дело до конца - продолжал он нетвердым голосом - Профессор станет знаменитым, и никто не догадается, откуда у него оказались деньги, и кто предоставил ему лабораторию, укрыв на время его семью. Я запрещу ему об этом говорить. Пусть все думают, что это был некий неизвестный инвестор. Все возможные обвинения с профессора будут сняты после того, как он покажет всему миру свое изобретение. Люди получат новый вид энергии, и вскоре вообще станут безмерно счастливы. Следующее поколение уже не будет знать, что такое вообще электрические провода.
   - А ты - парень на секунду повернул голову в сторону своей попутчицы - вновь вернешься в университет из вынужденного академического отпуска, чтобы учиться дальше...
   - А ты? Как же ты? - Алиса была ошарашена внезапной догадкой. Она вдруг с ужасом осознала, что этот парень явно собирался принести себя в жертву ради блага всех людей на земле. Но что тогда ждало его самого? Тюрьма по обвинению в краже астрономической суммы денег? Справедливые претензии со стороны корпораций, производящих бытовые электроприборы и автомобили? Но как же их семья станет спокойно жить после того, как ее отец получит мировое признание, а этот странный парень окажется на задворках жизни, осужденный государством и людьми, для которых он, собственно, сейчас и старается?
   - Костя, останови машину! - потребовала Алиса.
   Но молодой человек уже взял себя в руки. Машины он не остановил, так как ему стало страшно от того, что может произойти между ним и этой девушкой прямо посреди дороги, здесь в этой машине. Нет, думал он в этот момент, только не так, только не так...
   На самом же деле Алисе просто очень сильно захотелось прижаться к тому человеку, который ехал сейчас вместе с ней, и поцеловать его. Она уже по-другому смотрела на всю ситуацию, в которой оказались они вместе с семьей, в компании этого немного странного, но доброго парня.
   Этот человек ехал сейчас к родственникам, о безопасности которых, соблюдая все осторожности, беспокоился уже целых десять лет. А ведь он запросто мог вовсе ни о ком из них не заботиться, широко шагая по жизни своей дорогой. Он легко мог оставить на произвол судьбы и их с мамой, когда заполучил ее отца в свою лабораторию, ведь цель его, какой бы глобальной она ни являлась, могла быть достигнута и без лишнего риска.
   На его голову свалились золотые горы, и таких денег сполна хватило бы любому, чтобы он, словно крыса, смог затаиться, и жить безбедно, обеспечив прекрасную жизнь нескольким поколениям своих жалких отпрысков. Но этот необычный парень проделал огромный труд, чтобы всем им было хорошо, а еще чтобы все люди на земле были счастливы. Но что ждало его дальше? Он станет жертвой обвинения? Его упекут в тюрьму, не посмотрев на его благородный порыв. А может, просто пуля в висок? Кому он будет больше всего нужен после того, как все закончится? Полиции, которая во всем обвинит его, как человека не вернувшего, а истратившего сворованные деньги? Или может он понадобится тем, кто действительно является вором этих средств...
   Алиса успокоила нахлынувший поток мыслей. Очень осторожно, с огромной нежностью она обняла обеими руками плечо Кота, стараясь при этом не мешать тому управлять машиной.
   - Знаешь, - сказала она, уставившись куда-то вдаль. - Я не брошу тебя. Считай, что с сегодняшнего дня у тебя есть друг, и ты больше не одинок в этом мире. Мы что-нибудь придумаем, я никому не позволю отобрать тебя у меня.
   Ей хотелось сказать еще много хороших слов Константину, но он покачал головой.
   - Если бы все было так просто - негромко вымолвил он - Ты славная девушка, Алиса, но, поверь, ты не должна мне всего этого говорить.
   Однако та не обиделась. Более того, она не отпустила своих рук, которые бережно обхватывали плечо Кота. Что ж, думала она, на обратном пути он, возможно, поделится с ней тем, что таким тяжким грузом лежит у него на сердце. Нет, она не будет его ни о чем расспрашивать, но ее искренность и доброе отношение к нему, возможно, растопят парню сердце.
   Однако, забегая немного вперед, надо сказать, что романтическим мечтам Алисы не должно было в тот раз сбыться.
   Автомобиль с двумя молодыми людьми, тем временем, подъехал ко двору, где жила тетка Варя. Остановив машину у противоположной стороны дома, Константин собрался уже открыть дверь, чтобы выйти, но Алиса тихонько тронула его за рукав.
   - Познакомь меня с тетей - попросила девушка.
   - Наверно не стоит - негромко ответил тот - Может, подождешь в машине?
   - Нет, я не останусь одна.
   - С тобой трудно спорить - улыбнулся Константин - Ладно, идем, только надень очки.
   Коту хоть и было приятно расположение Алисы, но взял он ее с собой в квартиру родственницы без особого энтузиазма. Его вдруг снова посетило предчувствие близости какого-то рокового события, наподобие того, которое явилось ему тогда, утром, в городском парке, перед тем как он повстречал на скамейке профессора Светлова. Вот только тогда он сам точно не знал - хорошее, или плохое предвещает ему судьба. Сейчас же, ему было как-то особенно нехорошо. Ощущение нависшей над ним опасности висело в воздухе каким-то тягучим, обескураживающим звоном, словно создаваемым наэлектризованным воздухом непосредственно перед грозой.
   - Варвара Ивановна, откройте! Это из домоуправления по поводу вашего запроса о замене колонки.
   Дверь отворилась, приглашая гостей внутрь дома.
   - Костя! Господи, сколько ж тебя не было, мы уже подумали, не случилось ли чего. Ой, да ты не один - затараторила в полголоса радушная тетя Варя. Но Кот приложил палец к своим губам, и та замолчала.
   Сделав знак идти за собой, вполне еще молодая женщина повела обоих молодых людей в дальнюю комнату. Особенностью этого помещения было то, что там отсутствовали окна, а сама комната имела крайне маленькие размеры. Затворив плотно за всеми троими дверь, Константин тихо сообщил, что теперь можно общаться, но только в полголоса.
   - Так, вы тут сидите, а я поесть принесу - сказала тетя Варя и выскользнула на кухню, откуда через всю квартиру струились невероятно вкусные запахи.
   Некоторое время парень с девушкой сидели молча. Алиса с интересом рассматривала обстановку необычной комнаты, где умудрились одновременно разместиться полуторная кровать, старенький шифоньер, и огромная многоуровневая полка, от пола до потолка набитая всевозможными книгами в основном приключенческого и научно-фантастического содержания.
   - А я и не знала, что такие квартиры бывают - она обвела взглядом пространство вокруг - с такими вот маленькими комнатами.
   - Еще как бывают - ответил Константин. - Это типовые "хрущевки", их в каждом городе полным-полно. В шестидесятые годы прошлого столетия таких вот домов везде понастроили для проживания простого народа. "Типовое жилье" называлось.
   - Я когда пацаном был, - продолжил он свой рассказ - часто к тетке в гости ездил. Мы с ее сыном Серегой - моим двоюродным братом - не разлей вода были. Целое лето напролет порой жили вдвоем с ним в этой комнате. И, пока не выросли, часто спали вместе на этой самой кровати, рассказывая друг другу по ночам страшные истории.
   - А я в университетском городке всю жизнь прожила - ответила Алиса - Там планировка другая была. Это недавно мы в центре города квартиру получили. Отцу полагалось новое жилье от управления образования, вот и переехали.
   - Понятно...
   Константин хотел еще что-то сказать, но тут дверь в комнату отворилась, и заботливая хозяйка маленькой квартиры внесла большой поднос с разнообразной едой.
   - Садись так, как я - сказал Кот и сел на кровати по-турецки. Алиса подобрала под себя ноги и села здесь же напротив.
   Затем тетя Варя выудила откуда-то снизу специальный столик на коротеньких ножках и поставила его между двумя молодыми людьми. После того, как Константин убедился, что тот стоит крепко, хозяйка поставила туда поднос с едой.
   - Вы ешьте, а я пока расскажу новости - сказала тетка Варвара.
   Она принялась говорить, и Константин внимательно слушал ее. По словам родственницы, как всегда, все было тихо, никто уже давно не спрашивал про пропавшего молодого человека. Последний раз из милиции приходили несколько лет назад, но она уже говорила об этом племяннику раньше. Из последних же новостей Кот узнал, что его отец собирался минувшим летом сюда к сестре в гости на время отпуска. Однако что-то у него не вышло, и они с мамой так и остались дома.
   Серега, двоюродный брат Константина, должен был вернуться осенью из армии, но позвонил матери, сообщив, что остается на службу сверхсрочно.
   В целом, весь разговор касался больше семейных вопросов. По поводу тайной жизни парня говорили мало. Его родственники были подробно проинструктированы по поводу конспирации, однако ее требовалось не так уж много. Список ограничивался скорее просьбами, чем конкретными инструкциями. Однако тетка Варя со всей серьезностью относилась ко всему тому, что именно просил ее делать или не делать Константин. Может быть по этой самой причине, думала сейчас Алиса, он и навещал ее чаще остальных.
   Никогда по долгу не задерживаясь в гостях, дабы не привлекать лишнего внимания со стороны, Константин жил в основном на съемных квартирах или небольших комнатах. За десять долгих лет он привык к кочевому образу жизни, хотя и безмерно уставал от него.
   Когда они с Алисой, наконец, вкусно наелись, а разговоры с тетей стали исчерпаны, Кот стал собираться на выход. Прощаясь со своей родственницей, парень крепко обнял ее, и поцеловал в щеку.
   - Когда теперь? - та подняла на него глаза.
   - Кто знает? - загадочно ответил Константин - Думаю, что скоро вообще много чего изменится.
   Они втроем вышли из комнаты. Алиса первая прошла в коридор, сопровождаемая тетей Кота. Тем временем молодой человек осторожно подошел ко всем по очереди окнам квартиры и осмотрелся. То, что он увидел в противоположном конце двора, ему явно не понравилось.
   Невдалеке, за углом стоял автомобиль, который он никогда раньше здесь не видел. Это была "Ауди". Константин отлично разбирался в особенностях марок машин. Именно таких вот автомобилей было выпущено не так уж много во всем мире. Корпус машины был из специального жесткого алюминия, а двигатель под капотом дал бы фору многим спортивным авто. Стекла "Ауди" были тонированы, а номер принадлежал не этому городу.
   "Так, главное не паниковать", - старался думать Кот, всячески стараясь уверить себя, что он ошибся - "все это может быть только лишь приступом паранойи".
   Выйдя за дверь квартиры в подъезд, Кот крепко взял девушку за руку.
   - Что? Костя, что... - Алиса словно почувствовала тревогу парня.
   - Тихо, - сдавленным голосом ответил он - главное, не паникуй, и не смотри по сторонам. Мы идем к машине самым обычным шагом - как можно спокойнее произнес Кот.
   Рука Алисы чуть дрогнула, но девушка сама сжала в ответ ладонь своего спутника. Молча они вышли во двор и направились к своему BMW, стоявшему с другой стороны дома.
   - Садись не рядом со мной, а на сидение сзади справа - проинструктировал Константин девушку.
   Сев в автомобиль, Кот завел двигатель и медленно выехал на ближайшую дорогу. В зеркало заднего вида он увидел, как серебристая "Ауди" с тонированными стеклами тронулась следом за ними.
   Мозг мгновенно включился на "ускоренные обороты. Просчитав в уме траекторию предполагаемого пути их машины, а вместе с ней и траектории других, движущихся по улице автомобилей, Кот, наконец, резко вдавил педаль газа.
   - Пристегни ремень! - крикнул он Алисе - держись крепче!
   Рванувшая следом за ними "Ауди", не отставала. Лавируя между автомашинами, преследователь пытался догнать черный автомобиль в котором сидели двое наших героев.
   Константин осмотрелся, пытаясь найти взглядом другие автомобили, которые также предположительно могли участвовать в погоне. Он сделал несколько резких поворотов, чуть не сбив пешехода на углу, лавируя по улицам города. К счастью, кроме "Ауди", из возможных преследователей больше никого не наблюдалось.
   "Так", - рассуждал про себя Кот, "значит "хвост" у меня пока один. Но кто же это: те, кто охотится за мной, как за похитителем профессора, или меня вычислили мои старые знакомые, которые хотят заполучить много денег?"
   Автомобиль был явно не из простых. Скорее всего, его вычислили спецслужбы. Но на кого они работают? Этого Константин пока не знал.
   В любом случае, от погони нужно было срочно избавляться, иначе назад в лабораторию им дороги попросту нет.
   Его раскрыли. И это было плохо. Очень плохо. Это грозило поставить под удар все их предприятие.
   Будь он один, Константин бы что-нибудь придумал, бросил бы машину и скрылся дворами. Город он знал, как свои пять пальцев. У него здесь есть пара убежищ, где он мог бы отсидеться, сменить грим. Но с ним сейчас была девушка, за которую он теперь нес ответственность. Просто так оставить ее нельзя, потому что личность его сообщницы будет довольно легко установить.
   - Они не отстают, Костя! - выкрикнула Алиса - Давай вправо, там крутой подъем.
   Кот послушал девушку, которая была права, хотя он и сам отлично знал про ту горку. Выскочив на улицу из проулка, они резко повернули, заскрипев покрышками по асфальту, и снова понеслись по улице. Некоторое время никто следом не показывался. Затем, когда они уже проехали несколько кварталов, внезапно из-за поворота слева выскочила та самая "Ауди".
   Нужно было срочное решение, и мозг парня прорабатывал возможные варианты действий.
   "Если это спецслужбы, то к их машине наверняка уже прицепили жучка, который позволит найти беглецов даже под землей. Значит от BMW надо избавляться. Жалко, хороший автомобиль. Однако, пока этот руль в моих в руках, послужи мне, хорошая машинка, еще!".
   Константин сделал еще несколько резких поворотов, дважды проехал на красный свет, создав сумятицу на перекрестке, но преследователь, словно нитка за иголкой, неотступно следовал за ними.
   - Алиса, ты город хорошо знаешь?
   - Да, я ведь тут выросла.
   - Я сейчас выеду во двор, на секунду приторможу и незаметно выпущу тебя. План таков: куртку, что была на тебе, ты оставляешь в машине. Парик сними, волосы свои заколи, но очки не снимай. Это позволит тебе слиться с толпой. Еще ты умеешь менять походку. Постарайся не привлекать к себе внимания, иди по возможности дворами. Встречаемся в супермаркете, возле сырного отдела через час. Если меня не будет - берешь такси и едешь до того поселка, который недалеко от нашей лаборатории. Дальше по обстоятельствам. По поводу соблюдения конспирации.., в общем - не мне тебя учить.
   - Но Костя, а как же ты? Я ведь сказала, что не оставлю тебя.
   - Ну, мы же не навсегда расстаемся - он на секунду обернулся к ней и состроил кривую улыбку, стараясь поддержать дух хорошего настроения.
   "Ауди" вновь отстала. Но то, что она вынырнет из ближайшего поворота, Кот уже не сомневался. Его машина уже наверняка отслеживалась со спутника, и уйти от этой погони вот так запросто, было скорее всего невозможно.
   - Так, приготовься! - распорядился Константин.
   Парень огляделся, вырулил в сквозной проулок и остановился напротив арки старого дома.
   - Давай!
   - Постой, Костя!
   Алиса мгновенно пригнулась к сидению водителя, обняла Кота и поцеловала его в небритую щеку.
   - Я найду тебя - сказала девушка, и пулей выскочила наружу. Махнув рукой рванувшему с места автомобилю, Алиса моментально скрылась в тени двора.
  

***

  
   Вот уже четверть часа шла погоня. Коту на некоторое время удавалось улизнуть от преследователей, но вскоре они цеплялись ему на "хвост" снова.
   "Да, братец, ты знаешь город явно хуже меня - тихо бормотал молодой человек, делая очередной вираж на повороте - Куда бы ты делся без своей электроники? А еще ты явно дал отбой патрулям, не желая привлекать дорожную полицию. Что, не хочешь лишних свидетелей?" - со злостью загнанного волка усмехался Кот.
   По всему получалось, что это действительно были спецслужбы.
   Помотав "Ауди" немного по городу, пытаясь точнее определить, какие районы больше сбивают с толку его погоню, Кот, наконец, въехал в старую подворотню, развернув автомобиль полубоком, и, перекрыв проход, заглушил мотор. Выскочив из BMW, парень тенью заскользил по знакомым задворкам.
   Несколько секунд спустя, у перекрытого Котом проезда остановилась "Ауди". Из автомобиля выскочил человек и сразу же бросился вдоль подворотни. В руках у того был пистолет с глушителем, который преследователь даже и не думал прятать. Несколько раз человек оглянулся, как бы прикидывая примерный маршрут своей жертвы. В конце концов он скрылся в том направлении, которое показалось ему наиболее вероятным.
   Кот подождал немного в своем импровизированном тайнике, приподнял решетку полуподвального окна и осторожно выскользнул из своего укрытия. Здесь, в стареньких двориках города N, он был как рыба в воде. Ведь тут прошла часть жизни парня. Будучи еще детьми, они бегали вместе с двоюродным братом и другими ребятами по всем прилегающим окрестностям, дрались с "местными", влюблялись в одних и тех же девчонок...
   Он вспомнил про Алису. Бедняга, вбила себе в голову какую-то ерунду про него. Нет, парень не должен был пудрить ей мозги, так как уже давно любил другую девушку. И любил беззаветно. Ее звали Катя.
   Его старое, данное Кате десять лет назад, обещание, оставалось в силе. Прошло уже столько много времени, но цель его до сих пор не была достигнута.
   Тем не менее, началось-то все именно с нее...
   От чувства вины перед дочкой профессора, молодому человеку было сейчас очень погано на его душе. Они встретятся, думал Кот, и он ей все расскажет. Главное сейчас, убраться отсюда как можно скорее. Вряд ли их вычислили через хорошо спрятанный бункер, рассуждал Константин. Скорее всего это произошло благодаря слежке за квартирой тетки. Нужно будет ускорить процесс производства, потому что, каким бы хорошим и надежным не являлось их убежище, подполье очень скоро могут обнаружить.
   Константину что-то показалось. Неужели преследователь вернулся? Раз у того с собой пистолет, то намерения его более чем серьезны. Притаившись в тени куста, парень наблюдал. Однако в этот раз была просто какая-то женщина, которая возвращалась домой, проходя через площадь двора.
   Кот прошел мимо старенькой котельной, затем протиснулся между прутьев ограды, которая вела на территорию заброшенного автопарка, и вышел в другой двор.
   "Надо быстро выбираться отсюда, а то могут залаять местные собаки. Они привлекут лишнее внимание" - рассудил Кот. Однако в открытую идти по улицам было еще опасней.
   Повернув за угол, Кот прислушался. Никого. Переход до следующей подворотни был открыт. Медленно, словно обычный прохожий, парень двинулся по направлению к маячившему впереди спасительному проему между домами.
   - Стоять, не двигаться. Один шаг и ты труп - послышалось где-то сбоку.
   Резким движением Кот присел, и, услышав как пуля негромко чиркнула по штукатурке, молниеносно сделал перекат в сторону, укрываясь тем самым за спасительным углом дома.
   Человек с пистолетом в считанные секунды оказался за поворотом дома, однако его цели уже и след простыл. Повертев головой, совершенно не понимая, куда на такой приличной по размеру территории могла укрыться его жертва, преследователь несмело ретировался за угол.
   Там где труба котельной примыкала к соседнему зданию, была неглубокая щель. Туда-то и спрятался наш молодой герой, уйдя из поля зрения своей погони. Однако долго оставаться тут не получится, и Кот прекрасно это понимал. Один неверный шаг, и его укрытие тут же будет раскрыто.
   Человек с пистолетом обошел двор справа по периметру, и вскоре оказался на другом его конца, там, где располагались тыльные фасады нескольких старых домов. Внезапно он услышал шорох, и тут же резко повернулся в подозрительном направлении. Ничего необычного не было.
   Уловка сработала. После того, как небольшой камешек создал немного шума, и это отвлекло преследователя, Константин умудрился выскользнуть из спасшей его щели и сейчас был буквально в одном шаге от арки, которая вела прямиком на широкую улицу.
   И тут его все-таки выдал маленький кучерявый пес, который неожиданно появился из ближайшего подъезда, хозяева которого, видимо, просто выпустили животное за дверь дома. Тот громко залаял, и преследователь Константина, будучи все-таки не последним неудачником, тут же навел ствол пистолета на свою цель.
   - Неплохо для ищейки - медленно поднимаясь с корточек из-за куста сирени, Кот медленно похлопал в ладоши, словно одобряя действия того, кто вряд ли его поймал, если бы не досадная случайность.
   - Девчонка у нас, поэтому не дури. Руки за голову - резко сказал человек с пистолетом.
   Кот послушался, но на этот раз повернулся к преследователю спиной.
   - Не двигаться, я сказал.
   Человек в костюме осторожно подошел к парню, похлопал по карманам в поисках спрятанного оружия. Мозг Константина тут же включился в другой режим...
   Молниеносно развернувшись, и ударив по шее человеку руками, все так же убранными за голову, Кот ушел в сторону от второго за сегодняшний день выстрела в свою сторону. Неслышно вылетев из ствола пистолета, пуля ушла рикошетом вглубь двора. Затем развернувшись, и сделав невероятный изгиб всем телом, распрямляя сомкнутые руки, парень нанес противнику страшный удар ногой в грудь. Однако телосложения противник был крепкого и не упал навзничь, как рассчитывал Кот, но на земле все же оказался. Видимо неплохо натренированный для подобных схваток, человек в костюме развернулся, двинулся телом вбок, уходя от второго страшного удара Константина, после которого почва вокруг, буквально, задрожала, так как нога парня угодила в землю, не попав в тело противника.
   Тут же человек в костюме резко поднялся на ноги, и внезапно нанес ответный выпад кулаком, угодив Коту тирком по шее. Если бы не реакция парня, ему бы буквально смяло кадык.
   Еще после первого удара ноги Константина, пистолет врага отлетел далеко в сторону, ударившись при этом о какой-то кирпич. Мгновения решали все. Константин бросился к оружию. Вымазанный в пыли нападавший уже не походил на солидного человека в пиджаке. Наставленный на него ствол пистолета в руках недавней жертвы несколько остудил пыл преследователя.
   - Где девушка? - быстро проговорил Кот, прекрасно понимая, что у них мало времени - Эй, как тебя там!
   - Остынь, братец, - тряся головой, словно пытаясь вылить из уха попавшую туда воду, злобно оскалился человек в костюме - скоро она будет здесь.
   Он отодвинул рукав, заставив Константина резко вкинуть оружие.
   - Спокойно, спрячь ствол, он тебе скоро не понадобится.
   Под рукавом, на запястье поверженного противника оказался какой-то навигационный прибор, который, судя по всему, указывал на местоположение владельца.
   "Ах, что б все ваши штучки!" - подумал Кот - "Да ведь мы сейчас с ним как на ладони..."
   - Всего лишь пара секунд ожидания - человек в костюме засмеялся, видя недоумение Константина.
   - Брось оружие! - раздался еще один голос.
   Из-за угла показалась вначале Алиса, а затем, судя по всему, еще один из преследователей. Тот обхватил девушку одной рукой за шею, сжимая в другой пистолет, который был направлен прямо в висок жертве.
   Кусая губы, и понимая, что проиграл эту битву, парень медленно положил оружие на землю и поднял руки.
   - Ну что, "Шестой", сразу их отвезем на допрос, или хочешь поквитаться?
   Первый из напавших, который совсем недавно испытал мощный удар ноги Кота, молча поднялся, подобрал свое оружие и резким движением нанес удар рукояткой по лицу парня.
   - Костя! Нет! Ненавижу вас всех! - закричала Алиса, порываясь вырваться из крепких рук врага.
   - Поехали, "Двенадцатый", - сказал один из людей в серых костюмах - он теперь наш. Этот козел теперь нам не только про деньги, но заодно и про профессора все расскажет, как миленький.
   Затолкав парня в полубессознательном состоянии вместе с девушкой в салон, довольные своей удачей агенты, развернули в узком дворе свою серебристую "Ауди" и поехали прочь, подальше от любопытных глаз, которые уже начали потихоньку выглядывать из-за зашторенных окон в ближайших домах.
  

***

  
   Вокруг был полумрак, однако глаза, долгое время находившиеся под темной повязкой, довольно быстро привыкли к тусклому освещению. Кот огляделся по сторонам. Оценить размеры помещения, где он находился, пока что не представлялось возможным. Вполне возможно, что это был какой-то подвал. Однажды ему уже удалось сбежать из подобной передряги, когда его тоже держал в подвале один подонок. Это было давно.
   Однако сейчас его тюремщиками были двое. Судя по всему, они являлись какими-то специальными агентами. И если десять лет назад того "урку" удалось в конце концов обмануть, то с его теперешними врагами шутки будут плохи, думал парень.
   В данный момент он были крепко связан. Когда его затолкали в это помещение, повязку сняли, и посадили на стул. Для верности похитители крепко привязали свою "добычу" к месту ее сидения.
   "Куда они дели девушку, ублюдки?" - подумал Кот.
   Голова еще немного болела после удара пистолетом. Висок, судя по всему, кровоточить перестал. Он потрогал языком зубы. Те были целы, и это не могло не радовать. Однако во время удара пистолетом, парень прикусил язык, и теперь время от времени сплевывал кровью.
   Первым вопросом было: как освободиться. Затем необходимо разыскать Алису. Интересно, где она? Если они с ней что-нибудь сделали, Кот загрызет их собственными зубами. Впервые за все время он сейчас думал именно о ней, а не о Кате.
   Их схватили. Раз они с Алисой еще не вернулись в лабораторию, профессор может быть уже понял, что с ними что-то стряслось. Что предпримут родители девушки? Ведь они вполне могут наделать каких-нибудь глупостей. Однако важный процесс, который они все вместе запустили, теперь сложно будет остановить. Тем более, что сейчас у них есть пятеро верных помощников. Но насколько верными они были? Не мог ли кто-то из них слить информацию? Мрачные мысли все глубже и глубже проникали в сознание парня.
   Кот попробовал подвигаться. Получалось плохо, но зато, если попрыгать вместе со стулом, можно было слегка перемещаться в разные стороны. Надо снова осмотреться, возможно, удастся что-нибудь найти, что поможет ему развязать веревки. В поисках решения головоломки прошел примерно час.
   Внезапно где-то сбоку заскрипел засов. В стене отворилась дверь и в тусклом свете показалась маленькая фигура. Сзади чьи-то грубые руки толкнули ее в комнату, где находился Константин.
   - Давай, давай живее - понукал ее сзади грубый голос.
   - Ну-ка убери свои лапы, - девушка пыталась сопротивляться.
   Без труда Константин узнал в тонкой фигурке Алису.
   - Не тронь ее, гнида - Кот всеми силами рванулся в направлении двери и попытался привстать вместе со стулом. Однако у него не получилось, и от резких движений парня стул чуть не завалился на бок.
   - Спокойней, спокойней, дорогие вы мои - раздался дрожащий от нетерпения голос одного из их похитителей.
   Затем в комнату вошел второй человек из тех двоих, кто схватили их в городе.
   - А твоя подружка еще тот крепкий орешек - произнес один из людей в костюмах, который был, скорее всего, старше по рангу. Им был как раз тот, с кем Кот схватился в поединке тогда во дворе, и который вырубил его потом ударом рукоятки своей "Беретты"
   - Ничего из нее не вытянул - продолжил тот же человек с досадой в голосе - Молчит, как рыба, дрянь, да еще и кусается.
   Вдвоем те двое усадили девушку на второй стул, который предусмотрительно принесли с собой. Затем они точно так же привязали ее к нему, как до этого проделали ту же операцию с парнем. Усадив двух своих жертв перед собой, прислонив их спинками стульев друг к другу, двое людей в костюмах устроились на каких-то ящиках сбоку от них.
   - Итак, господа хорошие - с пафосом начал главный из двоих похитителей, - все, что мне от вас нужно - это информация. Так уж получилось, что удача нынче на нашей стороне, а вот от вас она, похоже, отвернулась.
   - Искать вас, во общем-то, некому, - продолжал он - поэтому юлить не стоит. Ваши родители, юная леди, даже если и высунут носы из своей норы, думаю, вряд ли смогут ступить и пары шагов. Раз вы отказались нам говорить, где они, то мы вас тут будем держать до тех пор, пока у вас не останется сил сопротивляться. А если нет, то ваша смерть будет долгой и мучительной, а потом мы вас просто закопаем во дворе, и дело с концом.
   - Но это только первый вопрос - тут говорящий гаденько так усмехнулся - А второй: где миллиард, который ты тогда украл, парень?
   - Не крал я тот миллиард - встрепенулся Константин - Я ведь еще тогда об этом сказал.
   - Ну, брат, это было тогда. А сейчас ты от нас просто так не отделаешься. Говори-ка по-хорошему, где деньги, паскуда? И только не втирай мне, что уже их потратил.
   - Эти деньги украл ваш босс, а у меня они оказались по ошибке. - Кот решил потянуть время, изучая возможные варианты побега. Из этих двоих случайным образом могла "выпасть" какая-нибудь информация, пусть незначительная, но она могла оказаться крайне полезной. Один из них упомянул про какой-то двор, на котором они собрались закопать трупы своих жертв при неблагоприятном для Константина с Алисой раскладе. Но что это был за двор? В черте города, или это какой-нибудь хозяйственный двор где-нибудь на ферме, или может в каком-нибудь автопарке?
   На тот свет наш молодой герой вовсе не торопился. Тем более, что с ним была единственная дочь профессора Светлова, за которую тот нес ответственность. Если с Алисой что-нибудь случится, ее отец никогда этого не простит Константину. Нужно было решение, и в его поиске могла помочь даже маленькая зацепка.
   Еще парня удивило то, что их враги знают про деньги. Это усложняло ситуацию. Интересно, кто же все-таки они? Если это спецслужбы, которые охотились на профессора, то какое отношение они имеют к деньгам, которые тогда, десять лет назад, оказались у него?
   - Та сумма каким-то образом оказалась на моем банковском счету - продолжал Кот, стараясь взвешивать каждое слово. Я в тот день пошел в сберкассу, потому что ждал поступления денег от отца, который работал в Москве. Но когда посмотрел состояние счета по банковской карте, запаниковал, так как подумал, что это ошибка компьютера.
   - А потом ты подумал, что это такой большой папин подарок? - оба агента хрипло засмеялись. - Каким же образом деньги, которые тебе явно не предназначались, вскоре уплыли со счета?
   - Я перевел их на другой счет.
   - Хм, разумно. Это чтобы скрыть следы и исчезнуть потом? Но тебе не кажется, что ты действовал слишком профессионально для шестнадцатилетнего парня. Кто тебе помогал?
   Все, больше ни слова, решил Кот. Хватит с этих двоих и того, что он им уже сказал. Парень усмехнулся и замолчал.
   Спокойствие жертвы привело человека в костюме в бешенство. Если до этого он как-то старался держать себя в руках, то сейчас он был вне себя.
   - Тогда я тебе скажу, тварь! - наконец, закричал похититель - У тебя были сообщники. Мы так и не выяснили, кто они, но ты ведь нам расскажешь, правда? - главный из тех двоих наклонился вперед на своем импровизированном стуле, чтобы его взгляд оказался напротив глаз Константина - Ты все нам расскажешь! - уже более тихо произнес он.
   - Знаешь, - немного успокоившись продолжил человек в пиджаке - мы может быть и не нашли тебя, если бы ты не засветился там, в парке, когда прикрыл профессора от пули нашего снайпера! Так уж совпало, что босс поручил мне десять лет назад найти "уплывшиее" у него деньги. И вот сейчас, вместе с расследованием исчезновения профессора и его семьи я напал на твой след. Понимаешь, - лицо похитителя оживилось в улыбке - я одним выстрелом убил двух зайцев, поймав тебя и профессорскую дочку!
   - Что ж, возьми на полочке конфетку - бросил ему в ответ Константин - Но только ты забываешь - парень нагло ухмыльнулся прямо в лицо собеседнику - у тебя пока нет ни профессора, ни денег. Не говори "гоп", пока не перепрыгнешь.
   Что ж, ситуация несколько прояснялась. Эти двое спецагентов работали на ту же контору, которая устроила операцию по устранению профессора Светлова. Когда Кот засветился в парке, они вычислили его, скорее всего, по фотороботу, так как маскировкой и гримом он в тот момент не пользовался. Но тогда получается, что именно те же спецслужбы покрывали какого-то крупного государственного чиновника, который и был вором тех денег, которые тот почему-то перевел на счет парня. Константину еще в то время не совсем было понятно, что планировало дальше предпринять то лицо с украденными деньгами. Может он даже и не сам их перевел, а все было специально подстроено тем загадочным визитером, про кого Константин практически ничего не знал...
   Впрочем, может быть все оказалось гораздо проще: укравший деньги вор, намеренно "скинул" их на счет Константина. Парня потом или тихо устранили бы, аккуратно скрыв все следы, либо вор планировал провернуть какую-то хитрую многоступенчатую финансовую операцию, временно переведя деньги на первый попавшийся счет, а потом перекинув его дальше, рассчитывая окончательно запутать следы блюстителей закона. Хотя, может быть вор просто ошибся адресом перевода, и поздно понял свою ошибку.
   Так или иначе, сейчас для самого Кота ситуация была до смешного безвыходная. На те деньги теперь явно претендовали, и у врагов парня в руках было слишком много козырей.
   Во первых - Алиса. Что эти мрази предпримут, когда Константин упрется рогом и ничего им не скажет? Парень поежился, вообразив картину возможного развития события.
   Во вторых - он сам. Парень отдаст деньги, они были уверены в этом. Тогда тем людям останется только разыскать лабораторию, и поощрения от начальства им будет столько, что эти двое смогут потом до конца своих дней больше не совершать никаких подвигов во благо страны, так как, после удачно проведенных ряда операций станут, они настоящими героями.
   Тем не менее сейчас, без пяти минут герои были вне себя от негодования.
   - Знаешь, чувак - снова обратился к Константину один из агентов - если честно, моему боссу, по большому счету, наплевать на те деньги. Для него - миллиардом больше, миллиардом меньше - не столь важно. А знаешь, что на самом деле важно? То, что он совершил ошибку и раскрылся. Дело может быть предано огласке, а значит на него могут выйти мои же коллеги. И кого бы он первым делом сдал после своего ареста? Думаешь, того урку, которого я лично нанял, чтобы он вытряс из тебя признание тогда, десять лет назад? Нет, парень, твое дело - это моя личная забота. Это мне лично не хочется в тюрьму. И я тебя закопаю там во дворе, я тебе это обещаю! А потом вот она - агент указал кивком головы на девушку -и приведет нас к собственному отцу.
   С этими словами, агент своей огромной рукой ударил наотмашь Константина по лицу. Девушка взвизгнула.
   - Не бейте его! Ничего я вам не скажу, ясно!
   - Ты упускаешь один важный момент, придурок - отплевываясь кровью, хрипло произнес парень и засмеялся.
   Агент насторожился.
   - Какой момент? Говори, мразь!
   Он снова наклонился к лицу Кота, желая услышать то, что ускользнуло от его профессионального внимания.
   - Подвинься ближе, я хочу сказать тебе это на ушко - заговорщески попросил Константин своего мучителя.
   Тот пододвинулся, но сделал это как-то опасливо. Агент хорошо помнил тот удар, от которого он совсем недавно чуть не лишился своей грудной клетки.
   - Какой еще момент?
   - Ее стервозный характер - сказал Кот едва слышно.
   После этого послышался его сдавленный смех. Парень словно издевался над своими мучителями, нарочно выводя их из себя. Однако на самом деле ему хотелось плакать. Они с Алисой постепенно сдавали позиции. Сколько пыток и унижения вытерпит девушка? Пусть уже не ребенок, но она все-таки была слабой и беззащитной. И все же, какое самообладание! Константин мысленно восхитился тем, как вела себя его компаньон.
   - Так, молодежь, мы вас тут оставим на полчасика - в конце концов несколько поутихнув, сказал главный из двух агентов - нам надо посовещаться. Вы тут развлекайтесь пока, и ни в чем себе не отказывайте - человек в костюме поднялся, направившись к двери. Затем он обернулся в сторону Кота и злорадно сплюнул.
   - "Двенадцатый", - внезапно оживился второй из агентов - у нас вызов. Требуют дать свои координаты.
   - Черт... Ладно, "Шестой", придумай что-нибудь. Займемся пока другим делом.
   С этими словами оба агента скрылись за дверью. Снова заскрипел засов, отрезая и без того связанным узникам все пути к бегству.
   В полутемном помещении, освещаемом лишь уличным светом со стороны небольшого окошка на уровне головы, на некоторое время снова повисла зловещая тишина.
   - Костя, ты как? - первой подала голос Алиса.
   - Нормально, зубы вроде целы.
   - Это хорошо, - с энтузиазмом ответила девушка - значит не надо будет тратить лишних денег на дантиста.
   Они оба вполголоса рассмеялись такой не вполне уместной шутке. У девушки явно была склонность к чувству юмора, и это необычайно нравилось Коту в ней. Они замолчали, думая сейчас каждый о своем.
   - Скажи, - с какой-то осторожностью произнесла Алиса - а у меня и в самом деле такой жуткий характер?
   Кот понимал, что выхода у них нет. Ему вдруг захотелось все рассказать Алисе. Про Катю, про те деньги, которые он вначале, по наивности, хотел вернуть владельцу. Но тогда придется рассказать ей еще про одного человека, который послужил причиной всех его приключений и остальных дальнейших событий. А этого делать категорически было нельзя. Алиса была славной девушкой, и поэтому он был почти влюблен в нее. Чтобы как-то подбодрить их обоих он сказал:
   - У тебя самый замечательный характер, какой я когда-либо встречал.
   - Точно?
   - Да что б я сдох!
   Они снова тихо засмеялись.
   - Ты не врешь? Скажи, только без смеха. - как-то вдруг посерьезнев, спросила Алиса.
   - Клянусь, если это что-то меняет.
   - Это многое меняет - услышал Константин многозначительную фразу - Смотри мне, если ты меня обманываешь!
   Дальше парень краем глаза уловил странное движение, которое ловко проделала девушка. Она как-то хитро вывернулась, сделала усилие, и затем выдохнула воздух. Вот она уже освободила руки, и теперь разрезала веревки чем-то маленьким, полностью освобождая себя от того стула, к которому еще минуту назад была прочно привязана.
   - Тихо, Костя - Алиса поднесла палец к своим губам.
   - Но как ты умудрилась...
   - Обломок канцелярского лезвия - негромко прокомментировала та - Я еще давно вшила его в пояс своих джинсов. Тот придурок больше лапал меня за задницу, чем обыскивал. А когда я им ответила, что от меня они не узнают, где отец, тогда эти двое и затолкали меня сюда, к тебе.
   - У нас мало времени, Костя - тихо приговаривала Алиса в то время, пока разрезала веревки, которыми был связан парень - Мы должны до вечера попасть домой, а то родители будут волноваться, знаешь ли. Еще ненароком подумают, что ты соблазнил меня прямо в дороге.
   Кот, потерявший было от неожиданности дар речи, быстро взял себя в руки. Необходим был дальнейший план, так как баланс сил теперь несколько изменился. Кому-то теперь нужно пролезть в окно и открыть снаружи засов, пока агенты где-то там возятся со своими темными делишками. Дальше следовало действовать по обстоятельствам. Но как залезть в окно? Оно было настолько узким, что широкие плечи парня застрянут в нем еще на входе.
   - Я пролезу - не терпящим возражения голосом, произнесла Алиса.
   - Но если тебя схватят? - попытался оттащить в сторону ринувшуюся было к окну девушку Константин - Нет, это не вариант.
   - Послушай, Кот, - упорствовала Алиса - у нас просто нет другого варианта. Поверь, я могу быть осторожной, и ты прекрасно об этом знаешь. Я не успела добраться до универмага, потому что мы с тобой не учли, что один из преследователей узнает, куда именно я побежала тогда из подворотни. У них какое-то оборудование для слежения там, в машине. Я кое что успела разглядеть пока нас сюда везли, так как моя повязка на глазах не была тугой. Именно из-за этих приборов мы и не смогли оторваться от них в городе.
   - Хм, тогда где гарантия, что эта дверь не подаст им сигнал, когда мы попытаемся ее незаметно открыть? - сказал Кот больше обращаясь к самому себе, чем к Алисе - Погоди, иди-ка сюда.
   Парень взял девушку за руку и подвел к окну.
   - Слушай внимательно. Скорей всего эти перестраховщики поставили жучки с лазерными датчиками на входе в нашу "темницу". Все они изготавливаются по одному типу, и обнаружить их лучи можно, подняв, к примеру, пыль или напустив дыму. Главное - не переборщи с плотностью, а то сработает сигнал тревоги и тебя сграбастают. Твоя задача не прикасаться к лучу ни при каких обстоятельствах. Постарайся обнаружить все источники, потому что их может быть несколько. Агенты что-то сказали про "полчаса", значит у нас есть еще минут пятнадцать. Сейчас они скорее всего прохлаждаются, сидя в своем крутом автомобиле. Моей задачей будет обезвредить их, а потом мы свалим отсюда. Доберемся на их машине до ближайшего населенного пункта, а затем растворимся в толпе.
   - Хорошо, - сказала Алиса - поверь, так или иначе, но я выпущу тебя отсюда, не переживай - она уже подошла к окну, готовая выбраться наружу - Подсади-ка.
   - Постой, - Константин слегка отстранил ринувшуюся было наружу девушку - надо и тут тоже проверить.
   С этими словами Кот собрал крошечную горстку пыли прямо с подоконника, и аккуратно подул на нее, водя рукой снизу вверх в районе оконного проема. К счастью, ничего подозрительного обнаружить не удалось.
   - Будь осторожна - предупреждал Константин, подставляя беглянке свои руки, чтобы далее она сама смогла втиснуться в узкое окошко.
   - Мог бы и не говорить - пробурчала та вполголоса. - И не вздумай пялиться на мою задницу - сказала она уже громче.
   "А ноги у нее на удивление крепкие" - между тем подумал парень, подсаживая свою "сокамерницу" вверх, ощутив при этом волну неожиданно хлынувшей в лицо краски.
   Протиснувшись в маленькое окошко, Алиса действительно оказалась на каком-то дворе. Место, где их содержали в заключении было вовсе не подвалом, как вначале думал Константин. Просто сырость стен и пола создали у парня такое обманчивое ощущение.
   Девушка аккуратно опустилась из маленького окошка на руки, и перевернулась вперед через голову. Занятия гимнастикой в детской спортивной школе не пропали для Алисы даром. Она проделала все быстро и бесшумно, чем, в который уже раз, немало удивила внимательно прислушивающегося к наружным звукам Кота.
   Поначалу непривычно яркий свет ослепил девушку. Быстро оглядевшись, и не найдя вокруг никакой потенциальной опасности, она нырнула за ближайший куст. В нос ей пахнуло запахом прелого сена и старого навоза. Где-то очень далеко прокричал петух. Что ж, значит они с Константином и в самом деле были сейчас около какой-то деревни или поселка, и в ближайшем окружении никого из людей, кроме них с Котом, а также двух агентов на машине, не было.
   Двор, где очутилась девушка, был окружен старым забором. Кое-где кирпичные столбы уже развалились, и целые пролеты ограждения, сбитые из плотно пригнанных друг к другу досок, отсутствовали. Судя по всему, здесь когда-то было фермерское хозяйство, так как повсюду в беспорядке лежали брошенные остатки сельхозтехники. Да и вообще, все здесь было очень ветхим и довольно давно заброшенным, а сам двор местами густо порос кустарником и высокой пожухлой травой. Присутствие пестрой осенней растительности сильно упрощало задачу Алисе, так как заросли легко скрывали невысокую фигуру девушки.
   Необходимая ей дверь находилась сейчас за углом. Но прежде чем пробовать туда пробраться, нужно было точно определить место, где в данный момент расположились двое их похитителей. Передвигаясь наполовину пригнувшись, напоминая в этот момент самую настоящую лисицу, решившую навестить курятник, Алиса обогнула хозпостройку, где пока еще находился в заточении Константин, и направилась дальше. День клонился к вечеру, и сейчас длинные пурпурные тени пересекали двор, создавая дополнительную маскировку маленькой хищнице.
   Так и есть, "Ауди" была припаркована в тени высоких кустов, сразу за воротами. Один из спецагентов сейчас сидел внутри машины. Дверь была открыта, однако второго человека внимательный взгляд девушки пока не находил. Посмотрев по сторонам, она уже начала подумывать о том, что второй агент мог запросто выслеживать ее. Но секунду спустя из-за кустов показалась фигура в костюме. Агент пошел к машине чего-то там на ходу застегивая.
   "Ага, вот и второй. Что, пописать в кустики ходил, бедненький?" - с сарказмом подумала девушка, и усмехнулась.
   Ее обрадовала мысль, что оба агента здесь, в одном месте. Теперь можно было переходить к следующему этапу ее операции.
   После того, как оба агента оказались внутри машины, между ними завязалась негромкая беседа. Судя по всему, они теперь никуда не торопились, решая в данный момент скорее всего вопрос о том, как именно они будут допытываться у дочки профессора признания о том, где скрывается ее отец.
   Девушке следовало незаметно, и по возможности быстро освободить Костю. Она медленно отошла от кустов, где скрывалась, подглядывая за похитителями, и вернулась ко входу в здание.
   Так, что там Кот говорил про лазерные датчики?
   Алиса собрала пригоршню пыли из под навеса, куда не проникла осенняя влага, и точно так же, как и несколькими минутами ранее это делал парень, осторожно подула на дверь, начиная снизу и ведя адонь до самого верха.
   - Черт! Один, два, три...
   Она насчитала целых пять датчиков, которые испускали лучи, невидимые для обычного глаза. Теперь вся их затея с бегством грозила неминуемым провалом, так как у девушки в распоряжении было очень мало времени.
   Нет уж, дудки, она была на свободе, а значит шанс сбежать у них был. А Кота она ни за что не бросит.
   "Интересно, как работает датчик?" - стала размышлять Алиса.
   Ее отец был физиком, и дочь была его достойным продолжением. Девушка неплохо знала свой любимый предмет, учась в родном университете. Неужели она не разберется?
   - Костя! - тихо вполголоса позвала Алиса негромко сквозь дверь.
   - Что там? - парень подкрался к двери с другой стороны.
   - Тут проблема.
   - Рассказывай.
   - Эти датчики, их тут пять штук. Мне надо точно знать, как они работают.
   - Все просто. Луч не должен прерываться, но если каждый из датчиков удастся просто отодвинуть в сторону, то лазер просто уйдет в пустоту. Тогда можно будет снять засов и я смогу пройти.
   У них вовсе не было времени, чтобы Алисе успеть проделать такую ювелирную работу. Агенты засунули миниатюрные датчики в большие щели старого дверного косяка, и достать их было невозможно не подняв при этом тревоги. Девушка хорошо запомнила, когда обдувала дверь пылью, что как раз напротив засова луч не проходил. Сама же дверь предусматривала открытие внутрь. Алиса аккуратно вытащила засов, и тихонько толкнула дверь.
   - Стой там, я сейчас, - сказала она парню, который теперь был отгорожен от внешнего мира только ненавистными датчиками.
   Алиса исчезла, но, буквально, тут же вернулась. В руках у нее был самый обыкновенный лом, который он а, видимо, подобрала поблизости. Вставив один конец своего орудия в дырку от сучка, она медленно отогнула в сторону весь косяк двери целиком. Девушка сильнее поднажала на свой импровизированный рычаг, и старое дерево поддалось. Боковая часть дверной коробки, изъеденная сыростью и жучками, вместе с лазерными датчиками теперь смотрела вбок. Константин аккуратно вылез из помещения и вновь закрыл за собой дверь. Осторожно работая ломом, Алиса слегка развернула косяк двери обратно. Внешне почти ничего не изменилось, но лазеры теперь смотрели в пустоту двора. Нельзя было чтобы они снова коснулись противоположной стенки, иначе могли сработать сенсоры.
   Сразу же после того, как двое молодых людей оказались на свободе, они моментально растворились в плотных осенних тенях кустов.
   Теперь им предстояло завладеть автомобилем. Вскоре кто-то из агентов наверняка придет за Алисой. Плохо, если придут сразу оба. Оставив девушку там, где ее никто не смог бы обнаружить, Константин дикой кошкой, действуя без лишнего шума, взобрался на крышу здания. Его планом было обрушиться на голову одного из агентов, когда тот подойдет к двери, чтобы открыть ее. Дальше избавиться от второго было уже проще. Единственное, что не совсем представлял Кот, это то, что ему с ними потом делать. Убивать их он не собирался, но и оставлять их просто так в живых он не мог. Мучимый этой дилеммой, парень уже сидел на крыше, когда услышал, как к недавнему месту их с Алисой заключения, подошел кто-то из агентов. Тот был один.
   Прыжок леопарда сверху на свою жертву - это стопроцентная смерть. Но оглушенный агент был все-таки жив. Выведенный из строя весом упавшего на него с крыши парня, тот был в крепкой "отключке", пульс его был стабильным, хоть и слабым.
   Затащив тело внутрь здания, Кот крепко привязал человека в костюме к тому самому стулу, на котором совсем недавно сидел сам. Теперь оставалось разобраться со вторым.
   Снова чувствуя себя в роли охотника, парень ощущал, как по всему телу растекается волна удовольствия, подгоняемая потоком адреналина. Более того, теперь он был вооружен пистолетом с глушителем.
   Проскользнув из здания наружу, Кот направился к другому краю двора, чтобы выследить новую жертву. Выглянув из-за кучи металлолома, он увидел, что в поле его зрения неожиданно появился некий третий персонаж. Около ворот, недалеко от серебристой "Ауди", которая принадлежала двум агентам, был припаркован черный "Мерседес".
   Пассажир был всего один, но сам факт появления "подмоги" уже имевшимся здесь двум агентам, добавлял Константину, и без того немалых, хлопот.
   До деревни было далеко. С крыши Кот успел хорошо оглядеться вокруг. Везде были ровные луга - прекрасное открытое пространство для видимости и обстрела. Если они попытаются вместе с Алисой улизнуть пешком, то будут как на ладони у преследователей, и их вновь накроют.
   Кот предпочел просто наблюдать. Однако, то что произошло дальше, весьма сильно удивило парня. Человек, который был одет так же, как и те двое агентов, вытащил свой пистолет, затем просто подошел к "Ауди", и в упор застрелил того, которого од агент еще недавно называл "Шестым".
   Подойдя ближе, и сделав контрольный выстрел в голову, новый персонаж направился к двери, куда Константин только что затащил оглушенного агента с кодовым именем "Двенадцатый". Парень мог бы сейчас запросто прыгнуть сверху на третьего верзилу, и затем точно так же привязать его ко второму стулу, как и его коллегу. Таким образом он покончил бы со всеми проблемами сразу. Затем Кот забрал бы Алису, и они бы спокойно уехали отсюда на любом из двух автомобилей агентов.
   Однако, что-то остановило Константина. Новый персонаж не пытался скрыться или искать пропавших беглецов. Зайдя в помещение, он точно так же спокойно застрелил "Двенадцатого", потом вышел, поднял вверх руки и крикнул:
   - Константин, надо поговорить. Я друг, можешь мне доверять.
   "Да щас, как же. Так я тебе и поверил" - в сердцах думал Кот. Он снял с предохранителя пистолет и приготовился спуститься, чтобы быть поближе к третьему агенту.
   - Я кладу оружие на землю - продолжал громко говорить третий из агентов, обращаясь к невидимому для того Константину - пиджак я тоже кладу. Знаю, что ты меня видишь, и хорошо понимаешь, что я не вру.
   Человек, действительно положил в сторону оружие, снял и так же аккуратно сложил на землю свой пиджак. Затем он отошел в сторону метров на десять и оказался прямо посреди двора, теперь прекрасно видимый со всех сторон.
   - У меня есть информация, и у нас мало времени - так же громко, словно ничего не тая, крикнул третий агент - Выходите, я знаю что вы здесь вдвоем.
   - Руки за голову. Не поворачивайся - раздался сзади агента голос - Алиса, осторожно проверь его карманы и штанины внизу. Стой спокойно, - обратился Кот уже к незнакомцу - и я не выстрелю. Только не вздумай дурить, с такого расстояния я не промажу, поверь.
   - Хорошо, - спокойно ответил агент - только пообещай, что потом просто выслушаешь меня.
   - Все чисто - девушка, словно заправский детектив, тщательно ощупала одежду агента.
   - Подбери его оружие и проверь пиджак.
   Все это время третий, и самый странный из агентов, терпеливо ждал, пока двое молодых людей тщательно все обыщут.
   - Хорошо, - произнес голос молодого человека - медленно повернись ко мне лицом.
   Оперативник подчинился. На парня и девушку не без любопытства уставились два глаза на широком волевом лице. Однако взгляд их совсем не выражал недовольства. На несколько секунд воцарилось молчание. Казалось, Люди внимательно изучают друг друга.
   - Я узнала его - негромко сказала Алиса, обращаясь к Коту - Это он помогал мне усаживаться в машину, когда мы с мамой устроили тот маскарад у подъезда.
   Агент, кажется понял, о чем говорит девушка, и улыбнулся. Это была не какая-то кривая усмешка, а вполне обычная улыбка. Казалось, агент просто радовался, припомнив, вдруг, что-то веселое из своей жизни.
   - Что ты хотел сказать? Говори - произнес Константин, обращаясь к незнакомцу.
   - Может, присядем, а то я тут вас уже почти полчаса дожидаюсь.
   Агент решительно направился в сторону стоящих автомобилей. И негромко ухмыльнулся, когда следом за ним повернулись два ствола направленных прямо в голову пистолета.
   - Я никому не верю, и твои штучки не прокатят - грозно вымолвил Кот.
   - Хорошо, - согласился агент - но надо убрать тот труп, что возле машины, подальше от любопытных глаз. Мало ли кто может сюда забрести.
   - Ладно, идем - после некоторых колебаний согласился Константин.
   Двое мужчин перетащили тело "Шестого" подальше в кусты, пока Алиса держала "верзилу" на мушке.
   - Потом нужно будет закопать оба тела, но не здесь - деловито сказал незнакомец - Их машина помечена маячками, но свою я заблокировал. Меня никто не сможет вычислить, однако эти тела найти не должны.
   - Почему ты их застрелил, и кто ты вообще такой? - недоуменно спросил Константин странного агента, забирая из рук Алисы второй пистолет - Ты один из них?
   - Скажем так, мы из одного подразделения, но я не с ними - ответил тот.
   - Ну, то, что ты не с ними, это я уже понял - усмехнулся Кот.
   - Слушай меня внимательно, Костя - заговорил, наконц, незнакомец - мне нет дела до того, доверяешь ты моим словам или нет, но вот что я тебе скажу: в нашем бюро скоро могут узнать, что именно ты спрятал профессора. Пока что ты официально являешься мертвым, и надо, чтобы до определенной поры так и оставалось. Это была случайность, когда тебя обнаружили вот эти двое, так как тебя нет в списке живых вот уже целых десять лет. Твою личность установил лично я по памяти, так как был единственным, кто видел тебя вместе с профессором в тот день.
   - Стоп, - парень словно напрягся и с прищуром посмотрел на незнакомца - так ты и есть тот снайпер? - сказал он медленно и вполголоса. Эта догадка, как бы откуда-то вытекая, постепенно заполнила проясняющееся сознание Константина.
   - Ай да мы! - усмехнулся парень - Алиса, не хочешь посмотреть на неудачливого убийцу своего отца?
   - Дурачок, да послушай ты - нетерпеливо сказал человек, который был сейчас под прицелом у двух людей - У меня после этого было несколько прекрасных возможностей, чтобы или выдать, либо просто застрелить тебя. Но я этого не сделал. Я сам тебя нашел, и приехал сюда специально из-за вас двоих. А еще из-за профессора.
   - И почему нам такая честь? - подернул плечами Константин.
   Невзирая на неприкрытый сарказм собеседника, спецагент продолжал:
   - Мне было поручено устранить вашего отца, Алиса. Это моя работа - ничего личного.
   - Ничего личного? Да пошел ты... - девушка чуть не вцепилась агенту в глаза, но парень аккуратно остановил ее.
   - Погоди, пусть продолжает.
   Теперь Кот очень хотел выслушать этого агента. Если хотя бы часть из того, что говорил этот киллер, являлось правдой, то его речам стоило уделить некоторое внимание.
   - Подразделение, в котором я работаю, - продолжал агент - представлено отделом в составе бюро Службы Безопасности государства. Когда поступил сигнал от начальства, мне было поручено тихо устранить угрозу, которая потенциально исходила от того открытия, которое сделал ваш отец, Алиса. Не мне вам объяснять: вся власть в стране основана на определенных принципах, которые нельзя просто так разрушить. Если появляется трещина, которая грозит потопить все судно, то ее заделывают. Причем любыми средствами.
   - Да что несет этот человек, Костя! - буквально взорвалась девушка - А просто прийти к моему отцу, выпить чаю и поговорить было нельзя? Мол, товарищ профессор, оставьте-ка на время свои опыты, не разрушайте нам государство. Мой отец адекватный человек, он бы понял и не стал лезть на рожон! - не унималась Алиса. Пистолет в ее руках, до сих пор нацеленный точно в лоб "собеседника", опасно задрожал.
   Аргументы дочери профессора хоть и были в чем-то наивны, однако агент постарался очень обстоятельно ей все объяснить.
   - Возможно, так оно бы и было, - методично излагал он - но профессором Светловым была проведена демонстрация своего устройства в присутствии многих очень авторитетных свидетелей, а это грозило вывести всю ситуацию из-под контроля.
   - Да какие свидетели? - обреченно произнесла Алиса - Его идею загубили на корню, а генератор приказали разобрать на металлолом! - девушка чуть не стукнула ненавистного собеседника - Костя, забери у меня пистолет, а не то я этого гада все-таки пристрелю сегодня - со злостью сказала она.
   - Постарайся взять себя в руки, и держи его на мушке - спокойно ответил Кот. Сам он тоже держал пистолет на курке, но ствол его оружия находился сейчас просто в направлении незнакомца. На уровень лица парень оружия не поднимал.
   - Тем не менее, речь сейчас не об этом - продолжал держать речь агент - Если бы вы просто укрыли профессора, оставшись инкогнито, никто бы вас, Константин, скорее всего не нашел. Но я сам лично сделал фоторобот по вашему профилю, уведенному мной в парке. И вот тогда параллельно всплыло то дело, связанное с хищением государственных средств в особо крупных размерах. Эти агенты, которых мне сегодня пришлось убрать, вели двойную игру. Они воспользовались тем фотороботом, по которому тебя вскоре опознал тот самый человек, который пытал тебя десять лет назад. Ведь именно он требовал назад случайно оказавшиеся у тебя деньги?
   Вон оно что, задумался Константин, тогда это многое меняет, ведь первым делом после своего возвращения он планировал подвергнуть тщательному допросу учеников профессора, в особенности Бориса. Тот позывной, который был услышан этим студентом с помощью своего хитрого антишпионского прибора, совпадал с кодовым именем одного из их с Алисой похитителей. Этот "Шестой" был теперь мертв, чему Константин лично был свидетелем.
   - На самом же деле - продолжал агент - их украла у государства группа неких крупных чиновников, за которыми я сейчас и начинаю настоящую охоту.
   - Вы их что, тоже пристрелите? - осторожно спросил Константин.
   - Зачем же - агент усмехнулся - они ответят за свои преступления перед судом.
   - А как же эти? Почему вы их убилили? И что, никак нельзя было привлечь к суду? - спросила Алиса.
   Агент взглянул на девушку. Она чуть остыла, однако продолжала держать свой пистолет, по-прежнему направив его на агента.
   - Убив этих людей, - негромко ответил незнакомец - я, тем самым, предоставил всем вам некоторую отсрочку. Ваш след отныне снова прервется.
   - Хм, но если бы ты не приехал, мы бы справились сами, поверь - сказал Константин.
   - И что? - агент с улыбкой повернул голову к парню - что бы ты с ними сделал? Одно дело уметь мастерски уходить от своих преследователей, как умеешь это делать ты, но другое дело - хладнокровно убивать. Ты не убийца, Костя. Предоставь это мне. Я часто устранял людей в интересах государства. Если честно, тогда в парке был мой первый промах за всю долгую карьеру. А вот эти двое - он кивнул головой, словно указывая на невидимых коллег - снова бы сели тебе на хвост.
   - Но ты так и не сказал, почему решил мне помочь? - не понимал Константин.
   - Да, верно - вздохнул странный собеседник - Тут дело все в том, что я просто пересмотрел свои личные приоритеты.
   - То есть?
   - Я вовсе не болван, или какой-то там винтик в государственной машине. Долго размышляя над мотивами твоих поступков, я сам задумался над тем, что может произойти, окажись в руках людей изобретение профессора. В бюро тщательно следили за работой его устройства, пока оно еще находилось в лаборатории. Прибор ведь работал по принципу "вечного двигателя", так? Я простой человек, Костя, и никогда бы не поверил в эту околонаучную чушь, но оно действительно работало, и это подтверждали наши лучшие специалисты.
   - Мне кажется, - обратился агент лично к молодому человеку - ты благородный человек, Костя, и то, что ты сделал по отношению к профессору, заслуживает хотя бы моего личного уважения. Но вместе с тем, у тебя в распоряжении большие деньги, и если уж ты вложил их в это дело, то постарайся, чтобы "инвестиции" хорошо оправдали себя. Пусть это звучит как метафора, но, думаю, ты понимаешь, о чем я толкую.
   Собеседник Константина подернул плечами, словно не верил, что тот его правильно поймет, и продолжил:
   - Не дай изобретению профессора бесследно кануть в лету. Я сделаю все, чтобы настоящих воров привлекли к ответственности за хищение тех государственных средств. Однако, придет время, вы выйдете из своего подполья, и с тебя спросят за тот миллиард, Костя. Так постарайся, чтобы тебе было что сказать им в ответ. Сделай людям этот скромный подарок в виде чистого неба над головой, а так же такой энергии, которая, в отличие от всех существующих на сегодня источников, больше не будет нас всех медленно, но неумолимо убивать.
   К тому моменту, когда агент закончил свою речь, рука Алисы уже опустилась, но Кот еще держал на мушке их нового знакомого.
   - Как зовут тебя, агент?
   - Агент Тополь. Валерий Иванович Тополь.
   - Что ты предлагаешь делать дальше, Тополь? - спросил Кот.
   - Времени мало - вздохнул с некоторым облегчением он - Для начала нужно похоронить тела, но этим я займусь сам. Поможешь погрузить их в мой багажник?
   - Ладно. А потом?
   - Садитесь с девушкой в "Ауди" и езжайте до ближайшего города. Только быстро, а то эту машину скоро хватятся в нашей конторе. Внутри там напичкано всевозможной аппаратуры для слежения со спутника, и всякой "прослушкой", поэтому даже в салоне старайтесь не разговаривать. Дальше, машину вам придется бросить, и надо будет добраться до своих каким-нибудь другим способом. Думаю, сами справитесь.
   - Вы оба не обязаны мне верить, - продолжал Тополь - да и я не обязан был вам все это говорить, но Костя, у меня к тебе будет одна просьба. Когда ты снова окажешься в обычном мире, то не выдавай меня. Я всю жизнь честно служу своей Родине, и даже те двое, которых мне пришлось устранить, понесли свое наказание заслуженно. Думаю, вскоре жизнь сама все расставит по своим местам. О том разговоре, что сегодня между нами произошел, должны знать только вы вдвоем и я.
   - На этом все - подытожил свои слова агент - прощайте. Только верни пистолет, а то мне за него от начальства влетит. Обойму мою можешь оставить себе, раз все еще не доверяешь.
   Кот вытащил обойму и передал оружие спецагенту.
   - Уже садясь в свою машину, в багажник которой они с Котом перенесли тела двух мертвых агентов, Тополь обернулся и сказал:
   - Через пару недель, максимум через месяц, смотрите новости. Думаю, это заставит вас окончательно поверить в мое к вам доброе расположение.
   После этого Тополь хлопнул дверью, автомобиль развернулся, и черная машина помчалась в сторону трассы.
   - О чем это он в конце сказал? - Алиса подошла к Коту, провожая глазами удаляющийся по грунтовой дороге автомобиль, в руке она все еще продолжала сжимать пистолет, опустив тот стволом вниз.
   - Думаю, мы скоро об этом узнаем - задумчиво ответил парень.
   - Слышишь, Костя, а что, та сумма и в самом деле была целым миллиардом долларов? - Алиса за последние несколько часов услышала от агента Тополя и их незадачливых похитителей некоторые неизвестные ей ранее обстоятельства из истории Константина.
   - Правда - негромко ответил тот.
   - Ну, ничего себе...
   Похоже, агент и в самом деле не врал, думал Кот, когда они с Алисой молча ехали в бывшем автомобиле двух спецагентов, тела которых увез Тополь. Иначе он каким-либо образом попытался бы прознать о том месте, где они спрятали профессора. Однако, ни прямо, ни косвенно, Константин не сделал ни одного намека даже на существование у него какого либо убежища.
   До небольшого городка в нескольких километрах от фермы они добрались за двадцать минут. Оставив "Ауди" недалеко от рынка на окраине города, Константин с Алисой направились на автобусную остановку.
   Больше ничего подозрительного вокруг не наблюдалось, и дорогу до их спрятанного бункера двое молодых людей проделали без приключений. Остаток пути они прошли пешком, и сгущающиеся сумерки хорошо маскировали парня с девушкой, подошедших к своему замаскированному убежищу.
   Константин придерживал Алису за руку, чтобы та не споткнулась в темноте, однако девушка довольно неплохо умела передвигаться в сумерках. Тепло ее ладони успокаивало парня. Давно уже наш герой не ощущал такой поддержки, какую оказала ему сегодня эта маленькая и хрупкая на вид девушка.
   Уже подходя ко входу в спрятанный бункер, Кот остановился. Ему вдруг захотелось сказать ей что-нибудь доброе, выразить благодарность.
   - Знаешь, Алиса... - Кот попытался собраться со словами - я хочу сказать тебе...
   - Что? - рука девушки невольно сжала ладонь парня.
   - Я очень благодарен тебе, за то что вытащила меня.
   - Да ладно - смутилась она - считай, что мы в расчете.
   Она засмеялась и Кот почувствовал облегчение.
   "Черт! Парень, да ты сходишь с ума. Остынь-ка, брат, остынь" - думал он, пока им открывали дверь изнутри.
  

***

  
   Больше всех, конечно, волновалась мама. Когда двоих молодых людей не оказалось дома к концу дня, они с профессором забеспокоились не на шутку. Чего только не рисовало их богатое воображение. Однако, когда Кот и Алиса вдвоем наперебой поведали им о приключениях, случившихся с ними в течении этого дня, обоих родителей вообще чуть удар не хватил. Молодые люди умолчали про третьего из агентов, на ходу придумав историю своего бегства, однако их рассказ, лишенный части правды, и так оказался достаточно впечатляющим.
   - Мама, да успокойся ты. Все будет хорошо. Хвоста не было и нас никто не найдет.
   После того, как уехал Тополь, Кот сразу же проверил всю их с Алисой одежду, на тот случай, если агент подсунул им жучков, однако все было чисто.
   Оба очень устали. Алису повели "под конвоем" в свою спальню. Кот же добрел до пустой кровати и провалился в глубокий сон.
   Наутро профессор поведал о новостях.
   - Все идет пока по плану, Костя. Оборудование почти все расставлено. Рабочие могут уже на следующей неделе приступать к сборке.
   - А что с генераторами? - попивая за столом на кухне чай, и жуя бутерброд под пристальным взглядом Алисиной мамы, спросил Кот.
   - Если бы не мои ученики, - ответил профессор Светлов - мы бы намного дольше возились, поверьте мне. Я уже говорил вам, что в принципе, ничего сложного в сборке генераторов нет. За последнее время я и сам настолько наловчился, что мог бы собрать одно из своих небольших устройств в течение дня-двух. Но представляете, они сами организовали что-то вроде мини-конвейера. И теперь наши устройства уже имеются в наличии размерами от наперстка до цветочного горшка. Их еще не так много, но на несколько партий различной продукции вполне хватит.
   - Хорошо, - кивнул Константин - у меня кажется есть план насчет того, как мы прорекламируем нашу продукцию.
   - То есть? - не совсем понял его мысль профессор - вы что, собираетесь в открытую заняться рекламой пиратской продукции?
   - Поймите меня правильно, профессор, реклама, это ведь двигатель торговли. - допивая чай, ответил парень - Если о продукции в условиях жесткой конкуренции никто из потенциальных покупателей ничего не знает, то и покупать ее никто не будет. Любой товар, пусть даже и самый лучший из всех возможных, нуждается в некоторого рода толчке, чтобы он смог как бы "засветиться" на потребительском рынке.
   - Но, Костя, речь ведь сейчас не об обычного вида продукции...
   - Все верно - усмехнулся Константин, и подмигнул собеседнику - но ведь и реклама наша будет не совсем обычной.
   Вкратце молодой человек поведал ученому о том, что созрело у него в голове.
   - Хм, а в этом действительно что-то есть - задумчиво проговорил профессор Светлов после того, как выслушал соображения Кота.
   - Наша задача, - развивал Константин свою мысль дальше - не просто продвигать продукцию. Нужно зацепить всего лишь несколько потенциальных клиентов, а уж "сарафанное радио" затем сработает намного эффективней любой рекламы.
   - Сарафанное радио? - вскинул брови ученый.
   - Ну да - пояснил Константин - Так в обиходе называют слухи, передающиеся из уст в уста среди друзей и знакомых.
   - Мы развесим кучу баннеров по всей Москве. Чем необычней будет наша реклама, тем сильнее будет эффект. Это далеко не всегда срабатывает с обычной продукцией, но в данном случае - это как раз наш вариант.
   - Привет всей честной компании! - пропела Алиса, распахнув дверь кухни и впорхнув на табуретку рядом с двумя мужчинами.
   Она чмокнула сначала маму, затем поцеловала в щечку отца, а после этого повернулась к Константину и официально протянула ему руку для пожатия.
   - С добрым утром, гражданин Кот - важно сказала она.
   Затем она налила себе чаю и тоже принялась жевать бутерброды, слушая разговор, который неторопливо шел за столом.
   - Алиса, что-то очень игривое у тебя сегодня настроение- несколько грозно сказала мама - Тебе не кажется, дочь?
   В ответ Алиса притихла, явно подавив в себе волну протеста.
   - Значит нам надо обратиться в рекламное агентство? - задал вопрос профессор, продолжая тему про рекламу.
   - Да, - подтвердил Константин - но лучше эскизы подготовить своими силами. Это такой процесс, при котором могут возникнуть кое-какие вопросы у самих рекламщиков, обратись мы к ним со своими странными требованиями, а лишние пересуды нам пока не нужны.
   - Я смогу сделать эскизы! - с энтузиазмом подхватила идею Алиса - я работала в "Фотошопе", да и с рекламой сталкивалась. У нас ведь есть в университете курсы по компьютерной графике, в том числе и по "Фотошопу".
   - Вот и отлично! - обрадовался Кот.
   На некоторое время повисла неловкая пауза.
   - Да, кстати, Константин, я совсем забыл показать вам кое что - снова оживился профессор. Вчера вечером, когда вас еще не было, Боря с Иваном принесли первые изделия.
   Он живо встал со своего места, и они вместе с Ларисой Петровной извлекли откуда-то пылесос, микроволновку, соковыжималку, миксер и даже утюг.
   Константин с любопытством уставился на необычную продукцию, которая на первый взгляд никак не отличались от своих обычных собратьев.
   - Внешне, это тот же самый пылесос - сказал профессор, беря в руки щетку.
   Он включил кнопку сбоку и тут же послышался шум воздуха, который с огромной силой стал засасываться в трубу, оснащенную широкой насадкой для чистки ковров. Привычного звука мотора слышно не было, и Кот с изумленным видом взял устройство в свои руки. Моментально он почувствовал первую важную особенность этого пылесоса: тот был чрезвычайно легким. Из-за отсутствия тяжелых медных обмоток электродвигателя, вес пылесоса был таким, словно он был игрушечным. Ко всему прочему, отсутствовали провода, что еще больше придавало ему сходство с чем-то бутафорским. Однако воздух с относительно негромким шумом сейчас всасывался через трубу, а маленький регулятор на рукоятке, позволял менять силу его потока.
   - Кстати, Костя... - начал было ученый.
   Но профессор не успел договорить, как Кот уже из чистого любопытства крутанул регулятор на максимум и приложил пылесос к полу. Затем он попытался приподнять щетку, но отнюдь не сразу смог это сделать. Поток воздуха плотно присосал ее к кафелю, которым был устлан весь пол кухни.
   - ...Аккуратнее, мы, кажется несколько переборщили с мощностью - закончил профессор свою фразу.
   - Надо опробовать на ковре - возбуждено проговорил парень и ринулся с пылесосом в руке в другую комнату, где по всей площади был застелен ковролин.
   Демонстрация впечатляла. Специально просыпав на пол разный мелкий и покрупнее мусор, Кот даже попрыгал по тому месту, специально втаптывая мелкие частички поглубже в ворс. Затем он провел трубой по ковру. Однако даже включенный на половину оборотов турбины пылесос, начисто все собирал.
   - По приблизительным нашим подсчетам - прокомментировал профессор, - максимальная сила потока здесь равна силе пылесоса с обыкновенным двигателем в десять киловатт. Обычный, домашний пылесос способен выдать от одного до двух, максимум трех киловатт, но трехкиловаттники - это уже настоящие громадины среди своих собратьев. В этом, к примеру, раньше стоял родной двигатель на тысячу четыреста ватт, однако при непрерывной работе в четверть часа он начинал довольно сильно нагреваться. Здесь же мы видим, что никакого нагрева совершенно не наблюдается. Единственное значительное изменение, это изменение конструкции турбины. Это предусмотрительно было сделано для того, чтобы в результате огромной скорости вращения ротора, лопасти не разорвало от гигантской центробежной силы.
   - Что скажете? - Николай Михайлович поднял глаза на Константина, который не хотел выпускать из рук такое замечательное бытовое устройство.
   - Уф-ф, профессор! - собравшись, наконец, с духом, проговорил изумленный Константин - у меня просто нет слов! Товар, как говорится, говорит сам за себя.
   Наступила очередь микроволновки.
   - Здесь, собственно говоря, внешне ничего необычного нет, если не считать отсутствие шнура электропитания. Однако при переоборудовании печи нам пришлось здорово повозиться. Мы не смогли полностью отказаться от электричества, как такового. Ведь именно оно питает устройство, которое задействует источник микроволн духовки. Пришлось убрать оттуда часть начинки, поставив туда наш прибор, который, в свою очередь, подает вращение на генератор, вырабатывающий ток. То же самое пока и с утюгом.
   Кот поднял микроволновку вверх. Она была несколько легче обычной. Что ж, если не считать полной автономности устройства, то плюс не так уж велик, зато при транспортировке будет намного проще.
   Соковыжималка и миксер внешне тоже никак не впечатляли. Однако для человека, который никогда ни с чем подобным не сталкивался, эти приборы были волшебными.
   - Они просто обязаны будут вызвать любопытство! - расхваливал свои изделия профессор - Кто-то из людей даже попробует разобрать и посмотреть, что там внутри. Какого же будет их удивление, когда они не обнаружат там привычных электродвигателей - комментировал профессор дальше свои успехи.
   На тот случай, если кто-то из обывателей захочет разобрать купленный им в магазине миксер или пылесос, молодые "творцы" из учеников профессора Светлова придумали герметичный кожух для каждого из своих маленьких генераторов. Профессор не боялся любопытных глаз, но для того, чтобы обезопасить обычных обывателей, он пошел на этот шаг. Когда их приборы попадут в руки специалистов - а они обязательно, рано или поздно, попадут к ним, - тогда то научный мир и узнает, что есть АЛЬТЕРНАТИВА не только всем существующим и известным на сегодня источникам энергии, но и электричеству вообще.
   - Но это невероятно, профессор, вы превзошли самого себя! - то и дело восхищался Константин.
   - Ну, на самом деле, если бы не наша ограниченность во времени, я бы давно придумал способ, как генерировать микроволны не прибегая к электричеству. А потом придумали бы с моими учениками, как разогревать поверхность утюга, используя наше "волшебное" устройство, но без использования того же самого тока. Я теперь знаю, что теоретически это возможно.
   Голова парня начинала идти кругом от всех этих новшеств. Мозг с трудом успевал переваривать обрушившуюся на него информацию.
   Тем временем Алиса, постоянно вертясь неподалеку, по очереди опробовала один прибор за другим. Девушка что-то тихонько напевала себе под нос, и в конце концов запекла себе бутерброд с колбасой и сыром в чудо-микроволновке. Со смаком что-то бубня себе под нос, она принялась поедать его.
   - Будешь? - она с улыбкой посмотрела в глаза Константину и протянула ему угощение.
   - Нет, спасибо, кушай сама. - отказался парень.
   - Алиса! - мама оказалась тут, как тут - не мешай, дорогая.
   Девушка опять куда-то исчезла, а Ученый вместе с Константином продолжили исследование новых возможностей старых, как мир, предметов быта.
   - Да, и заметьте, Костя - продолжал свои хвалебные речи профессор Светлов - вы забудете, что такое постоянно выбиваемые пробки. Несколько человек запросто смогут делать различные технические работы в доме, где одновременно будут включены еще другие работающие приборы, типа холодильника, стиральной машины, компьютера и тому подобного.
   - Это все отлично, профессор, - оживился вдруг Кот - но что вы скажете по поводу того, что люди по природе весьма забывчивые существа. Не приведет ли вся наша благая идея к тому, что они настолько привыкнут к новому виду энергии, что перестанут замечать все вокруг? Ведь теперь за электричество не нужно будет платить, а значит можно будет иногда забывать, и оставлять работающими своих домашних помощников. Кто-то, допустим, отвлечется по другому делу, и забудет выключить такой пылесос, а маленький ребенок случайно сунет туда палец и его буквально засосет в трубу. Другая забывчивая хозяйка не вспомнит про включенный утюг, и это приведет к пожару в ее доме.
   - Закономерный вопрос, Константин. и я бы, возможно, упустил его, но среди нас есть молодые специалисты, у которых голова порой намного светлее моей. Вы помните Бориса? Так вот, он придумал сенсорное устройство, которое позволяет работать, к примеру, тому же пылесосу или утюгу только в случае контакта с поверхностью ладоней человека. Как только вы отпускаете пылесос из рук, он тут же выключается. Здесь, на демонстрационной модели этого пока нет, но серийные модели будут работать, используя именно такой принцип. Так же к выпуску первой партии, мы постараемся сделать так, чтобы наши "генераторы" могли напрямую генерировать тепло для утюгов, сверхвысокие частоты для микроволновок, и холод для холодильников и кондиционеров.
   "Хм, молодец Борис! Здорово придумал. Правда, ты запросто мог нас всех подставить со своим подслушивающим устройством" - подумал Константин, вспоминая их с Алисой вчерашнее приключение.
   Изделия вышли замечательными, и всего лишь маленькая демонстрация убедительно доказала это. Скоро все их предприятие вступит в следующую, очень важную фазу - производству, точнее переоснащению уже готовой продукции.
   Алиса, с восхищением, не меньшим, чем Константин, слушала рассказ профессора о достоинствах новых бытовых устройств. В последнее время отец реже привлекал дочь к своим разработкам, и она уже не могла быть в курсе абсолютно всего.
   Тем временем Николай Михайлович вдохновенно рассказывал о тех перспективах, которые намечались после того, как видоизмененная техника попадет в руки обычных обывателей. Алиса так и замерла, слушая рассказ профессора, совершенно не замечая, что стоит рядом с Константином, а рука ее невольно обнимает руку парня.
   - Алиса! - Мама наконец не выдержала и, взяв дочь за руку, отвела ее в сторонку.
   Профессор, казалось, не обращал на женщин никакого внимания. Он с некоторым пафосом говорил своим зрителям о разнообразных особенностях своих приборов. Краем глаза Константин уловил, что Алиса, несколько секунд споря о чем-то с Ларисой Петровной, резко сказав матери что-то наподобие "я уже не маленькая", со слезами на глазах выбежала из комнаты.
  

***

  
   Прошло несколько дней, в течении которые случилось еще несколько важных событий. Большинство из них были связаны с началом производства товаров народного потребления. Мы не будем подробно останавливаться на описании будничных хлопот наших предприимчивых героев, так как все шло в рамках намеченного плана и никаких неожиданных ЧП не происходило.
   Тополь, похоже, в тот раз сказал правду - их лабораторию никто и не думал "накрывать". Слежки со стороны не было. В этом Кот неоднократно убеждался, когда выезжал на своем "Фольцвагене" по делам во внешний мир.
   Наш герой был настолько погружен в дела, вязанные с производственным процессом, что не сразу заметил, что почти перестал встречать за кухонным столом своего боевого товарища - Алису. Временами они, конечно, пересекались в лаборатории или по каким-нибудь другим делам, но парень все чаще замечал, что девушка старается избегать контактов с ним. Однажды, когда он пришел на обед, Алиса уже была там.
   Буквально недавно тут отобедали ученики профессора, и затем они все скопом отправились по своим делам в лабораторию, оставив двух хозяек одних в кухне.
   Кот сделал комплимент по поводу цветущего вида Ларисы Петровны, придвинул к себе тарелку со щами и принялся рассказывать последние "вести с полей".
   - Представляете, - обратился он к обеим женщинам - рабочие настолько нормально отнеслись к тому, что им придется иметь дело с продукцией известных фирм, что это нас несколько удивило. Мало кого интересует, что мы вообще тут делаем, и что конкретно собираемся реализовывать.
   Константин взглянул на девушку, но та хранила молчание.
   - Вы в курсе, - продолжил говорит он - что не только в нашей стране, но и по всему миру существует множество полуподпольных цехов, подобно нашему? Там такие же обычные люди собирают из комплектующих почти настоящие изделия различных мировых брендов. Это вполне можно объяснить тем, что людям просто нужна зарплата, и они с радостью готовы хранить производственные тайны, лишь бы только не потерять свои рабочие места. Ведь если прикроют всю фирму - то им снова придется искать работу. Если честно, мы с профессором до конца не были уверены, что в этом вопросе все пройдет гладко...
   - Спасибо за ужин, мне пора - тихо сказала Алиса маме. Девушка поднялась и, помыв за собой тарелки, тихо вышла из кухни.
   Константин на секунду отвлекся, но продолжил свою речь уже после того, как остался вдвоем с женой профессора. Та молча слушала его, и парню даже показалось, что слушала она не без интереса. Однако, что-то во всей этой ситуации было явно не так. Молодой человек остановил свою болтовню, отхлебнул чаю и украдкой посмотрел на Ларису Петровну. Нет, она не прерывала его и не смотрела на парня с укором, но что-то все равно изменилось в атмосфере вокруг.
   Константин сделал еще глоток чая и опустил голову. Хорошее настроение улетучилось, словно его и не бывало. Нехорошая догадка чернильным пятном медленно расползалась по его сознанию.
   "Ну конечно!" - Кот вспомнил, что несколько дней назад он заметил, как жена профессора за что-то отчитала дочь. Небось надумала там себе что-то про них. Ведь Константин никогда раньше не оставался так долго с ее дочкой наедине. "Черт, я ведь обещал Алисе все рассказать про Катю. Но как это сделать?" - думал он - "Ведь тогда придется выложить всю правду и еще про одного человека, а этого делать нельзя было ни при каких обстоятельствах".
   - Лариса Петровна - начал наконец он - ваша дочь...
   Кот осекся и замешкался, стараясь лучше подобрать слова. В голове его сейчас была каша, и все мысли путались.
   - Что, моя дочь? - мама Алисы склонило голову, с любопытством наблюдая, как с парнем происходит какая-то внутренняя борьба.
   - Она... замечательная - неожиданно для себя выдохнул он - Вы только не думайте про меня что-нибудь такого...
   Константин замолчал. Он хотел еще много о чем-то ей сказать, но так ничего больше и не произнес.
   Лариса Петровна тоже вздохнула и села рядом с молодым человеком за стол.
   - Знаете, Костя, я ведь вовсе не из тех матерей, кто держат своих дочерей в "ежовых рукавицах" - спокойно сказала она, и Кот с удивлением посмотрел ей прямо в глаза - В отличие от большинства мам, я не считаю ребенка своей собственностью, тем более, что ей уже двадцать один год. Если вы думаете, что я каким-то образом собираюсь влиять на ее поступки, то вы ошибаетесь.
   - Меня беспокоит другое, Костя. Алиса сейчас стоит перед выбором, и мне кажется, что она готова сделать шаг, последствия которого не совсем осознает. Она готова на все ради вас. Слышите?
   Кот не отрывая взгляда смотрел на собеседницу. Эта женщина в очередной раз удивляла его своими удивительными речами.
   - Да-да, я не шучу, Костя - продолжала Лариса Петровна - Она никогда ни о чем мне не рассказывает, но мое сердце сложно обмануть. Однако вы, похоже, просто считаете ее своим другом, не так ли? Я не слепая, и много повидала на своем веку. Просто расскажите ей как-нибудь, что у вас на душе, и не тяните.
   Слова собеседницы словно громом с ясных небес оглушили молодого человека. Бутерброд застрял в горле, и если бы не глоток спасительного чая, он бы просто задохнулся на этом самом месте прямо посреди кухни.
   - Я уже давно собираюсь - Кот прокашлялся и опустил голову - но я не думал, что у нее все так далеко зайдет. Поверьте, я не хотел влюблять ее в себя.
   - У вас кто-то есть? - тихо спросила жена профессора.
   Парень кивнул в ответ и вздохнул.
   - Просто, понимаете, я не должен никому о ней говорить. Ее зовут Катя. Собственно, из-за нее и произошли все мои приключения, которые, в конце концов, свели всех нас вместе здесь, в этой лаборатории.
   Кот замолчал и поджал губы, усиленно о чем-то думая. Через несколько секунд напряженной внутренней борьбы, тщательно все взвесив, он заговорил.
   - Ладно, только я хочу, чтобы вы все вместе услышали об этой истории. Можно я схожу за Алисой? - он поднялся из-за стола. - Она просто обязана кое-что обо мне знать. Впрочем и вы с профессором тоже.
   - Хорошо, Костя, - согласилась Лариса Петровна - но звать специально мы сейчас никого не станем. Давайте подождем ужина, и вы, спокойно обдумав свои слова, все нам расскажете.
   Что ж, прекрасно, покидая кухню, думал Константин, я расскажу им всё. "Хватит, больше из-за меня никто не будет страдать. А чем я буду оправдываться потом? Скажу, что просто не мог допустить возможности той ситуации, в которой оказался не только я. Думаю, Алиса меня поймет и простит, но как быть с тем, из-за которого все началось..."
   Константин не хотел идти в лабораторию, где профессор проводил инструктаж по сборке конструкции каких-то хитрых дополнительных приборов со своими учениками. Ему нужно было закрыться в какой-нибудь дальней комнате и хорошенько все обдумать.
   С чего начать свою историю, рассуждал он, кусая губы? С того, как он был с детства влюблен в Катю, соседскую девочку с врожденным пороком сердца? А может с момента, когда узнал, что с каждым годом она становится все слабее, а врачи ясно дали понять ее родителям, что у девочки нет будущего, что едва ли она проживет даже десять лет. Сколько им тогда было? По шестнадцать лет...
  
   Они дружили с самого детского садика. И уже тогда, насколько мог помнить Константин, она ему чрезвычайно нравилась. Улыбка Кати всегда была милой и какой-то загадочной. В те моменты, когда Катя смотрела на него, мальчику казалось, что она знает о нем что-то такое, что он тщательно от всех скрывает.
   Она была очень тихой девочкой, хотя подружки очень любили ее. Есть такой тип детей: не важно, что они говорят или делают, участвуют ли они в общих весельях и забавах, но их всегда зовут в компанию, предоставляя самые лучшие роли в играх, и даже делая снисхождения на их неумение что-то правильно делать.
   Возможно, так было потому, что Катя никогда и не кому не отказывала в своей помощи. Девочка постоянно жалела котят и щенков, которые оказались без хозяев. Именно она обычно брала на себя инициативу, когда они с компанией подружек находили какое-нибудь бездомное животное. Тогда дети просто ходили по домам и стучалась в квартиры соседей, предлагая тем пристроить у себя маленьких питомцев. Рано или поздно все щенки и котята обретали свои дома, а все подруги были безмерно счастливы, хваля Катю за доброту и настойчивость.
   Ее лучшая приятельница, Лера, как-то рассказывала в дворовой компании, что Катя даже выпускает из дома мух, которые случайно залетали к ней через открытое окно в дом. Девочка аккуратно ловила насекомое, относила к форточке и отпускала, говоря той на прощание какие-нибудь добрые слова.
   Однако были и у Кати недоброжелатели. Ходила в садик одна чрезвычайно красивая девочка по имени Женя. Она всегда гордилась своей элегантной внешностью и была чрезвычайно заносчива, совершенно серьезно считая, что ей принадлежат все мальчики в группе, да и вообще во всем садике.
   Жене тоже нравился маленький Костя. Она всячески оказывала тому знаки внимания, звала с собой читать книжки или играть в разные игры, порой буквально вырывая мальчика из рук его друзей.
   Костя не всегда знал, кому отдать предпочтение. Ему нравилась Женя, но он не хотел обижать и Катю. Как же тут быть?
   И вот, один раз произошел тот самый случай, который расставил все по своим местам. Однажды Костику выписали очки. Это довольно часто случается с детьми, когда им на некоторое время приходится корректировать зрение с помощью очков. Глаза через несколько лет пришли в норму, но это было потом, а в тот злосчастный день маленький Костя явился в кругленьких, словно пенсне, очках на порог своего садика.
   Первой его, конечно же, увидела Женя. Она с радостным смехом помчалась к своему товарищу, желая позвать играть в "дом". В руке у Жени была довольно большая по размеру кукла, которую она намеревалась использовать в качестве "ляли". Девочка подбежала к Костику, но тут радостное выражение на ее лице сменилось гримасой.
   - Это еще что за уродство? - только и успел услышать мальчик.
   Затем рука Жени медленно поднялась и девочка со всего размаху заехала Косте куклой прямо по лицу. Очки его улетели куда-то далеко, а из носа тут же побежала кровь.
   Тут надо сказать, что в раннем детстве у Кости кровотечения из носа были частым явлением, причем остановить поток было довольно нелегким делом. Мама все время учила его в таких случаях: как только началось кровотечение, ляг в горизонтальное положение и запрокинь голову - кровь через некоторое время остановится сама.
   В тот раз он точно так и сделал, когда Женина кукла разбила ему нос. Медленно опустившись вниз, Костя лег на пол прямо у порога, тихонько плача больше скорее от обиды, чем от боли. И только голос, который внезапно появился, негромко успокаивал его. "Ты только лежи спокойно и ничего не бойся. Я с тобой". Нет, это был не ангел - рядом находилась всего лишь верная подруга Катя, хотя для мальчика в тот момент это было не так важно. Девочка гладила его по лицу, и ее слезы капали рядом с его собственными. Это уже потом прибежали воспитатели и принесли платок, смоченный холодной водой. Приложенный к переносице мальчика, тот помог быстрее остановить кровь.
   В школьные годы Константин внезапно осознал, что та девчонка, которая всегда была рядом с ним, невероятно дорога ему. В тринадцать лет он понял, что влюблен в Катю без памяти.
   Они стали чаще гулять вдвоем, ходили в парк, в кино. Во время таких прогулок их родной город казался им обоим совсем другим, не таким как раньше. Иногда они сидели на скамейке, смотрели на облака и старались разглядеть в них очертания каких-то знакомых фигур. В другой раз они наблюдали тени в свете заката. Почему-то в одних и тех же местах цвета теней всегда оказывались разными, невзирая на одинаково солнечную погоду. Осенью тени были изумрудными или пурпурными, а весной синеватыми или даже коричневыми.
   Тогда-то, в одном из разговоров с Катей, Константин и узнал, что девочка смертельно больна. Ее сердце не справлялось с ростом организма, и не обеспечивало тому достаточного потока кровообращения. Рассказ Кати произвел сильное впечатление не парня. Из ее слов Костя узнал, что пока нигде в мире не делают операций, которая необходима ей. Простая замена сердца тут не спасет. Кто-то из академиков в Москве, куда родители возили девочку на обследование, выдвинул теорию, что сердце могло бы работать лучше, если бы получало дополнительный импульс. Может быть когда-нибудь появятся приборы, которые станут способны на такое, но сегодня у нее шансов не было. Примерно к двадцати пяти годам, когда рост организма достигнет своего пика, слабое сердце перестанет справляться со своей функцией, и вскоре просто не выдержит нагрузки.
   - Но ведь еще есть время - воодушевленно говорил Катин отец, - не надо отчаиваться. Научно-технический прогресс движется огромными скачками. Пока ты вырастешь, ученые обязательно что-нибудь изобретут.
   Им стало уже по шестнадцать, когда Катя в первый раз надолго попала в больницу. Костя все время был с ней. Он приносил ей фрукты, и покупал светлый шоколад, так как темный врачи девушке есть не рекомендовали. Иногда они выходили в беседку, находившуюся на территории больничного городка, она клала свою голову на плечо парня и они подолгу сидели так, тихонько разговаривая обо всем на свете.
   - Как ты думаешь, Кот - спросила его Катя как-то раз, когда они сидели вот так в той самой беседке на скамье - а что бывает с нами после смерти?
   - Я не знаю - отвечал юноша - моя бабушка утверждала, что мы отправляемся на небеса, но отец всегда считал, что вселенная, это некий конгломерат сознания, и никакого Бога нет, а есть какая-то "ноосфера".
   Катя улыбалась, но мнения отца и бабушки Константна все же старалась не оспаривать.
   - А я думаю, - говорила она - что после смерти мы превращаемся в маленькие звездочки, которые светят живым людям сверху, помогая им жить здесь, на земле.
   Да, в этом была вся Катя. Она всегда старалась всем помочь, ставя чувства и поступки других людей выше своих. Разве мог быть рай другим для этой маленькой, хрупкой девушки, с таким бледным, красивым лицом, которая не обижала даже мух?
   Незаметным образом, Кот многому научился благодаря ей. Он вырос крепим и сильным парнем, но душа у него оставалась почти по-детски доброй. Парень мог запросто надавать в драке тумаков обидчику, а потом протянуть ему руку, чтобы тот смог подняться. Выяснение отношений не должно приводить к вражде, искренне считал он.
   "Это все Катькино влияние" - тихо говорил кто-нибудь из его приятелей, и тут же оказывался прижатым к стенке, приподнятый за грудки мощными руками Кота с вежливой просьбой придержать язык за зубами.
   Прозвище Косте тоже придумала она. В тот раз он непонимающе спросил ее, почему, именно "Кот". На что девочка засмеялась, и ответила: "Это потому, что ты ходишь бесшумно. А еще это созвучно с твоим именем - Костя". После этих слов Катя как-то хитро засмеялась и погладила его по руке. А прозвище так и закрепилось за мальчиком.
   Все это было в детстве, и ему потом часто вспоминались многие моменты их с Катей дружбы. Но сейчас он очень сильно волновался за нее.
   Они все еще сидели в беседке, когда Кот спросил:
   - Когда же доктора научатся лечить такие болезни, как у тебя?
   - Это скорее не к докторам вопрос - ответила девушка.
   - Почему не к докторам? А к кому же тогда - Костя внимательно посмотрел на Катю, голова которой все так же спокойно продолжала покоиться не его плече.
   - Понимаешь, вся беда в том, что моему организму необходимо только мое сердце. Сердце донора попросту убьет меня. Тут должны придумать прежде всего не доктора, а ученые, как сделать так, чтобы у сердца появился дополнительный мотор. Грубо говоря, кто-то должен придумать даже не сам мотор, а, прежде всего, возможность этому самому мотору работать на протяжении долгого времени, не меняя батарейки. Если бы еще при этом найти способ помочь сердцу прокачивать кровь под более мощным давлением, но не сразу, а постепенно, пока оно само, и все сосуды не окрепнут, тогда я, быть может, смогла стать полноценным человеком.
   - Не говори ерунды, - слегка встряхивал девушку Константин -ты и так полноценный человек.
   После этого парень поцеловал свою любимую в макушку, отчего та тихо засмеялась, сказав, что ей щекотно.
   - Понимаешь, - произнесла она тогда - я не боюсь, если вдруг умру. Может быть это и есть моя судьба. Я ведь с детства знала про свою болезнь, и это как-то повлияло на меня, мои поступки ко всему, что меня окружает. Я всегда жила с ощущением, что сегодняшний день запросто может стать для меня последним. Наверное поэтому я так и люблю всех вокруг, стараясь успеть сделать что-то хорошее для них. Скорее всего это просто мой крест.
   Катя подняла свою голову с плеча своего парня и посмотрела на него.
   - У каждого из нас в жизни свое предназначение, и свой путь. Я всю жизнь помнила одну старую притчу, рассказанную мне еще дедом, и старалась никогда не жаловаться на судьбу.
   - Расскажи мне - попросил Кот.
   - Хорошо, слушай. Однажды, жил на свете один человек, который всем вокруг плакался, что у него самая тяжелая в мире судьба. Мол, и жена у него стерва, и бизнес не идет, а дети и вовсе не послушны.
   - И вот как-то ночью он увидел сон. К нему пришел ангел и сказал ему: "Вставай, и идем со мной". Человек тот поднялся и пошел следом.
   - Вскоре ангел привел его в комнату, где стояло великое множество крестов. Там были всевозможные кресты: обычные, большие и маленькие. Человек спросил у ангела, что это за комната. На что тот ему ответил:
   "Это - хранилище всех на свете крестов. Пока все люди спят, их кресты находятся здесь, в этой самой комнате. Я привел тебя сюда, потому что ты много молился Богу по поводу того, что считаешь свой крест слишком тяжелым, и что хотел, что б твоя судьба стала легче. Знай же, что Творец услышал твои молитвы и послал меня, чтобы я предоставил тебе уникальную возможность этой ночью выбрать тот крест, который будет тебе по душе".
   - Человек тот обрадовался и стал ходить по комнате, выбирая для себя подходящий крест. Он долго искал, и, наконец, вытащил самый малюсенький и принес его, чтобы показать ангелу. "Вот крест, который мне по нраву. Хочу его!" - сказал человек. Ангел посмотрел внимательно, улыбнулся и сказал в ответ: "Но ведь этот крест - и есть твой"...
   В тот день Константин пришел домой подавленным. Он лежал на кровати и долго не мог уснуть. История, рассказанная Катей, не шла у него из головы.
   - Я бы все отдал для того, чтобы помочь тебе, любимая.
   По щеке парня покатилась скупая слеза. "Врачи, ученые - да какая разница! Что это за наука, которая не может помочь всего одному человеку - такой удивительной и замечательной девушке? Ну и пусть, зато у нее есть он, Костя, и он что-нибудь придумает".
   "Она бы меня не бросила", - размышлял парень - "Катя бы обязательно нашла решение. И пусть для этого придется перевернуть с ног на голову весь мир, клянусь, я что-нибудь придумаю. Ах если бы можно было найти такого ученого, который смог бы изготовить маленький и работающий без батареек мотор, о котором говорила Катя!"
   Кот поднялся, присев на краю постели. Но сколько времени у нее еще есть. Лет десять? А что если меньше? Да и где взять таких ученых?
   Что там говорила Катя про сердце на батарейке? Парень вытер набежавшую слезу рукавом и постарался погрузиться в размышления.
   Насколько Константин знал из уроков физики, согласно второго закона термодинамики, никакого способа построить вечный двигатель не существует. А даже если б это и стало вдруг возможным, разве удастся его сделать размером со спичечную головку, да еще и поместить в сердце человека?
   Константин горько усмехнулся. Нет, это вообще из области фантастики. Он снова задумался, так как сон совершенно не шел к нему.
   Будь у него много денег, он бы вложил их в науку, не пожалев никаких средств на это большое дело. Он бы не просто спас Катю. Какие перспективы тогда открылись бы перед всем миром, обладай люди источником энергии, который в одночасье затмил бы всю энергетику в мире?
   Мысли о возможности подобного открытия захлестнули воображение парня. Лежа в полудреме в своей кровати, он мечтал. Нет, думал он, тобы финансировать такие разработки, нужны средства, которых у него нет, и вряд ли когда-то появятся.
   Кот снова подумал о бедной девушке, затем тяжело вздохнул и отвернулся к стене, пытаясь уснуть.
   Внезапно, в его комнате что-то негромко щелкнуло, будто кто-то включил какую-то кнопку. Лежа лицом к стене, Константин с ужасом ощутил, что в комнате кроме него есть кто-то еще. Если бы открылась дверь, молодой человек бы услышал характерный шорох по ковру, так как та слегка цеплялась за пол, когда ее распахивали. Однако дверь точно никто не открывал, так как за годы проживания в этой комнате, он отлично знал, если вдруг кто-нибудь из родителей входил к нему.
   Парень медленно повернул голову и увидел на фоне окна сидящего за его письменным столом человека. Пулей вскочив с кровати, он щелкнул выключателем софита и почему-то первым делом схватил подушку, готовый тут же бросить ее в незнакомца. Однако тут же Костя услышал негромкий голос:
   - Не нужно кидаться подушками, я не вор.
   - Кто вы? Что вам нужно? Это что, такой сон?
   - Успокойтесь, Константин, я к вам исключительно по делу, и вы точно не спите, поверьте мне.
   - Как вы вошли? - парень собрался с мыслями и слегка успокоился, так как незнакомец явно знал его имя.
   При включенном свете лампочки Кот мгновенно оглядел с ног до головы неизвестного ему человека.
   Будучи одетым в черный костюм из странного вида ткани, которая совершенно не отражала падающего на нее света, странный визитер был среднего возраста, довольно худым мужчиной с причесанными вбок волосами и частой проседью в них. Обувь была тоже черной, но в отличие от костюма, она была лакированной и изгибы формы туфлей красиво отражали неяркий свет комнаты.
   - Кто я - не важно, в данный момент сейчас имеет значение другое. Я здесь, чтобы помочь вам.
   - В чем помочь? - парень никак не мог собраться с мыслями.
   Вместо ответа незнакомец достал откуда-то из под стола маленький чемоданчик, молча открыл его и вытащил из его недр листок бумаги. Протянув его Константину, он с ожиданием стал смотреть на парня.
   - Что это? - беря в руки лист с каким-то текстом, спросил Кот.
   - Ну как что? Читайте? Разве это не ваше?
   - Кот пробежал глазами то, что было напечатано красивым каллиграфическим шрифтом на том листке:
   "...если бы можно было найти такого ученого, который смог бы изготовить маленький и работающий без батареек мотор"
   "...возможность построить вечный двигатель в природе не существует"
   "...Будь у него много денег, он бы вложил их в науку, не пожалев никаких средств на это большое дело"
   "Какие перспективы тогда открылись бы перед всем миром, обладай люди источником энергии, который в одночасье затмил бы всю энергетику в мире?"
   Константин оторвался от чтения бумаги и с округлившимися глазами посмотрел на странного незнакомца. На бумаге были записаны его личные, известные одному только Константину, мысли. Но какого черта тут происходит..?
   - У вас что, и другие мои мысли имеются там, в дипломате? - парень осторожно покосился на человека в черном.
   - Да, имеются, но в данный момент значение имеют только эти. Вы подтверждаете, что отдаете себе полный отчет в том, что несколько минут назад подумали, цитирую...
   Незнакомец снова полез в свой чемоданчик, достал еще один листок бумаги и зачитал по тексту:
   "...для этого надо будет перевернуть с ног на голову весь мир, я что-нибудь придумаю".
   - Ну, положим, это мои мысли - парень подозрительно покосился на незнакомца - И что из этого следует? У нас в стране, насколько я знаю, не преследуется свобода мысли.
   Константин почесал лоб. Голова совсем не хотела соображать.
   "Надо же, никогда не думал, что эти слова нужно будет понимать буквально" - подумал он.
   - А из этого, на самом деле, очень многое следует, молодой человек - воодушевился незнакомец - Вы даже не представляете, насколько много.
   Человек в блестящих ботинках убрал листки бумаги назад.
   - А теперь ответьте - продолжил он, снова взглянув на собеседника прямо в упор - Насколько серьезны ваши намерения?
   - Вы имеете в виду помочь Кате?
   - Стоп, давайте про вашу девушку поговорим потом! Я хотел бы знать, насколько серьезно вы готовы к тому, чтобы перевернуть, как вы выразились, "этот мир вверх дном".
   - Вы что, террорист? - Константин приготовился к худшему.
   - Нет, и ничего общего с этим не имею - бесстрастно отреагировал загадочный посетитель.
   - Тогда поясните, что вам, черт возьми, от меня нужно?
   - Суть здесь вот в чем - начал он свой странный рассказ - Весь ваш мир в данный момент использует исключительно внутренние источники энергии для нужд местного населения. Исключением служит солнечная энергия, которая занимает лишь малую часть общего уровня энергопотребления.
   - Законы физики правы насчет того, что нельзя что-то получить из ничего. Но дело тут не в общепринятых законах. Дело в том, что во вселенной энергия присутствует еще и в таком виде, о чем ваши ученые не имеют практически никакого понятия.
   Голос незнакомца как-то успокаивал и даже убаюкивал Константина, однако постепенно четкость восприятия каким-то образом наоборот усилилась, и парень к своему немалому удивлению мог легко понимать то, о чем говорил незнакомец.
   - Тут я с сожалением должен отметить, - продолжал вещать человек в лакированных ботинках - что люди вашего мира почти отказались от религии, и это весьма печально. К примеру, в индуизме или китайской философии есть упоминания о том, что все вокруг - это прежде всего энергия. Нужно уметь лишь иметь с ней дело, а с этим у вас явная проблема.
   - По ряду обстоятельств, ваш мир оказался заблокированным от Абсолютного источника. Поверьте, так было отнюдь не всегда. Когда-то ваши далекие предки знали намного больше, чем вам известно сегодня. Однако есть и еще одно обстоятельство, почему все у вас обстоит именно так, как есть.
   - Дело в том, что ваши ученые ошибаются в одном важном факте: в вашем мире нет, и не может быть никакого постепенного прогресса, как рисуют это разнообразные научные теории. Однажды зародившись, вся вселенная сразу же начинает движение к постепенному умиранию, истощая свои энергетические ресурсы. Те всплески культур и цивилизаций, которые имеют место время от времени происходить, сложно назвать прогрессом, так как на Земле мало какая из таких цивилизаций продержалась "на плаву" достаточно долго. Более того, имеет место быть постепенный регресс культур, в результате вы сейчас живете в век технической цивилизации, использующей запасы недр собственной планеты.
   - Как может мир, будучи под властью энтропии куда-то прогрессировать, когда все материальные источники энергии вашей вселенной подвержены процессу вырождения?
   - Постойте, постойте, - запротестовал Константин - это все, конечно, прекрасно, но почему вы пришли именно ко мне. Я ведь обычный школьник, и даже не отличник. Почему бы вам не явиться напрямую к какому-нибудь академику и не рассказать ему об этом?
   - Дело в том, - продолжал незнакомец - что мы давно искали для вашего мира возможности соприкоснуться с Исходным Каналом энергии, но, в то же время понимали, что использования прямого способа тут не выйдет. Он исключен многими вашими социальными, догматическими, политическими и многими другими причинами. Однако, теперь такой способ найден.
   - И это что, как-то связано со мной? - чуть не поперхнувшись, тихо спросил Кот?
   - Верно! Но не прямо, а косвенно. Вы поможете установить эту связь.
   Константин молча сидел, и некоторое время просто усваивал ту информацию, которую "выгрузил" ему странный собеседник. Но тут он вспомнил про родителей, посмотрел на дверь в комнату и слегка заерзал.
   "А что, если кто-нибудь из другой комнаты услышит их разговор и войдет?" - подумал он.
   Незнакомец тоже посмотрел на дверь.
   - Если вы переживаете, что нам могут помешать, то смею вас заверить, что это невозможно. Мы сейчас окружены специальным полем, которое блокирует ход времени. С момента начала нашей встречи и по ее окончании, пройдет ноль минут и ноль секунд. Когда я сниму поле и исчезну, вы будете единственным, кто знал о нашей встрече.
   - Ладно, - произнес, наконец, Кот - мне, в целом, понятно, что вы сказали. Но есть несколько вопросов, которые я хотел бы уточнить.
   - Конечно уточняйте, я ведь нахожусь здесь как раз для того, чтобы полностью вас проинформировать и проинструктировать.
   - Каким образом вы собираетесь предоставить людям источник энергии, о котором ведете речь? - спросил Константин.
   - Мы сделаем так, что кто-нибудь из ваших ученых "случайно" обнаружит возможность его создания, сделав открытие. Ваша задача - найти этого ученого.
   - А дальше? Каков будет план после того, как я найду его?
   - Вам будет предоставлена некоторая сумма денег, которая позволит вам инвестировать его разработки.
   - Насколько крупная?
   - Достаточная, чтобы, цитирую: "...вложить их в науку, не пожалев никаких средств на это большое дело".
   Незнакомец снова зачитал, как забубенный, аккуратно отпечатанные на бумаге, мысли Константина.
   - Однако обязан вас строжайше предупредить, молодой человек - продолжил он свою мысль - Тратить средства на какие-либо другие нужды, прямо или косвенно имеющие отношение к нашему общему делу запрещается.
   - Ага, значит купить себе новые кроссовки, если старые износились, пока я искал нужного ученого, все-таки будет можно. - попытался сострить Кот - Но скажите, что вам стоит просто указать мне конкретную личность, на кого упадет ваш выбор, и избавить меня от лишних поисков?
   - Это - часть задания, которую вы обязаны выполнить - покачал головой странный человек.
   - Хм, прям как в компьютерной игре. - усмехнулся Кот.
   - Почти. Далее, в процессе поиска вам придется много освоить из того, чего вы пока не знаете. Вы должны научиться быть незаметным для окружающих, находясь в тоже время среди них. Ко всему прочему на вас будет объявлена охота, и вы будете объявлены вне закона. Более того, у вас появятся враги в криминальном мире и на верхушке власти. Однако не все так мрачно, потому что друзья у вас также будут.
   - Постойте-ка, а почему на меня будет объявлена охота? - Константин внутренне сжался - я ведь никому ничего не сделал!
   - Ну, это только пока вы ничего не сделали, но поверьте - потом еще успеете такого натворить, что ваша прежняя жизнь покажется вам сахаром по сравнению с тем, что вас будет ожидать впереди.
   - И вы мне об этом так открыто говорите...
   - Да, и более того, я сразу хочу предупредить, что никакой поддержки со стороны меня, или кого-то из моих возможных коллег, вы не увидите.
   - Ну, дела - пробурчал Кот, собираясь было уже воспрянуть духом и прогнать этого нахала взашей.
   Тем временем незнакомец продолжал, методично "выгружая" информацию для своего нового "кандидата":
   - Дополнительно в ваше распоряжение будут предоставлены специальные бункеры, которое можно будет приспособить под лаборатории и жилые помещения для персонала. Будьте аккуратны и тщательно соблюдайте конспирацию, чтобы ваши убежища не были рассекречены, по крайней мере до той поры, пока ваши поиски не приведут к успеху. Вы сами должны будете придумать легенду о том, каким образом узнали о бункерах, в которых постепенно оборудуете свои лаборатории. Я дам вам точные координаты, где их найти...
   - Вы не ответили на один очень важный вопрос - перебил собеседника Константин - почему именно я? Отчего ваш выбор пал именно на меня?
   - Я уже сказал, вы - часть схемы. Просто так внедрить в ваш мир Абсолютную энергию являлось невозможным. За все в вашем мире отвечают люди, поэтому ключевым звеном здесь также должен стать кто-то конкретно. Ваше намерение помочь своей девушке совпало по частоте резонанса с вашим намерением изменить ваш мир, потому что, цитирую...
   Но Кот не дал договорить. Вместо того, чтобы выслушать очередной "компромат" в свой адрес, он вспылил:
   - Да подождите вы со своими листками! Разве один человек в силах что-то изменить в масштабах всего земного шара? Вы что, издеваетесь надо мной?
   Парень вдруг осознал, что никогда и ни за что не брал на себя ответственности. Даже ту кошку, что жила в их доме, в основном кормили-то его мама или отец. Когда-нибудь он станет старше, думал Константин, и у него будет тоже много забот. Но сейчас он был еще слишком молод для таких сложных дел. К тому же, в данный момент - настолько ошарашен и напуган, что готов был зарыться головой в подушку и прогнать жуткое наваждение, свалившееся на него в виде этого подозрительного незнакомца.
   "Но как же Катя?" - внезапно всплыло в его мозгу.
   Наш молодой герой вернулся к осознанию суровой действительности. На самом ли деле он готов сделать для любимой девушки то, о чем недавно думал? Или может это был всего лишь пустой треп перед собственной совестью?
   Нет, просто так отказываться ему нельзя, тем не менее надо было все взвесить и хорошенько обдумать.
   - У вас есть ровно пять минут - продолжал человек в черном, и посмотрел на странного вида часы, внезапно оказавшиеся в его руке - Если вы не дадите согласия, мы будем вынуждены отказаться от этой попытки. Никто не может точно предсказать, когда такая уникальная ситуация сложится для вашего мира в следующий раз.
   - Но почему? - Константин вдруг почувствовал, что от него то-то ускользает.
   Однако следующая фраза, которую произнес незнакомец, буквально взорвала мозг парня:
   - Да потому что, на самом деле, люди крайне редко готовы жертвовать друг ради друга даже ничтожно малым, не говоря уже о целом мире ради того, кто им действительно дорог.
   Константин вдруг понял, что этот человек не шутит. Просто такими вещами нельзя было шутить. Парня колотило в ознобе. Он примолк, так как совсем был не готов к такому повороту их разговора.
   Резким движением странный гость закрыл свой дипломат, повернулся к Константину, глубоко вздохнул и сказал:
   - Думаете, вы первый к кому я прихожу? Да в вашем мире каждый третий на словах готов "на все". Однако на поверку это оказывается всего лишь блефом. Когда же доходит до конкретного дела, их слова оказываются просто "пшиком". После того, как очередных "кандидатов" припирают к стенке наши сотрудники, они накладывают в штаны, а потом просыпаются утром и ничего не помнят, так как мы попросту стираем им память.
   Нет, этот незнакомец точно не шутил. Но что потеряет Кот, если сейчас согласится на такие дикие условия? Он станет изгоем общества, по его следу будут идти ищейки и криминальные элементы. А как же мама и отец? С ними ему хоть дадут общаться? И что станет с Катей? Ведь пройдет отпущенное докторами время, и она умрет. Если он не воспользуется шансом этого человека, то потеряет не только Катю, но и весь мир, потому что без нее тот потеряет для него смысл. Конечно, потом Кот будет убит своим горем, но изменить ничего будет уже нельзя.
   - Боюсь, молодой человек, что я попал не по адресу, простите за беспокойство. - странный посетитель посмотрел на непонятные часы - время на раздумья у вас вышло.
   - Хорошо, последний вопрос можно? - встрепенулся Кот.
   - Задавайте.
   - Вы все так интересно мне рассказали про Абсолютный источник энергии, но позвольте узнать, не принесет ли это непредвиденных страшных последствий для всей Земли?
   - Вы хотели сказать - вредных последствий для вашего мира? - поправил человек в лакированных ботинках.
   - Да, именно.
   - Нет, не принесет - уверено ответил тот - Дело в том, что непосредственно с самим Источником энергии вам столкнуться не придется. Речь идет только о соприкосновении с этим Источником, не углубляясь в его внутреннюю природу. То, что произойдет с вашим обществом при благоприятном стечении обстоятельств, не вызывает опасения. Вся ваша задача и будет состоять в том, чтобы новый вид энергии попал напрямую к людям, минуя высокие инстанции. Иначе, беды действительно будет не избежать.
   Про технические тонкости Кот мало что понял, но, обмозговав услышанное, все же смог сформулировать следующий вопрос:
   - Но что произойдет, если, как вы выразились, "высокие инстанции" все-таки доберутся до этого изобретения раньше меня?
   - Дело в том, что тут есть всего два варианта, и оба они ведут в никуда. При первом варианте дело могут просто прикрыть, ликвидировав саму причину изобретения - то есть того самого ученого, который получит доступ к Источнику. При другом раскладе новый вид энергии попадет в недобрые руки и люди просто уничтожат себя сами новым видом оружия.
   - Не беспокойтесь по поводу последнего - замотал головой незнакомец, видя нарастающий ужас в глазах своего собеседника - Как правило, в подобных случаях мы успеваем вовремя среагировать и предотвратить гибель цивилизации. Так что с вашей стороны риск минимален.
   - Итак, вы согласны? - поставил он вопрос ребром.
   Кот безнадежным взглядом посмотрел на собеседника. Что же тот предлагает ему? Взять на себя такую огромную ответственность одним росчерком пера? Стать косвенной причиной гибели человечества? Или принести в этот мир что-то такое, что и в самом деле сделает его лучше?
   - Хорошо, я согласен - собравшись с духом, произнес он. -Доставайте ваш договор.
   Человек в черном и в самом деле полез в свой дипломат и вытащил какие-то бумаги, протянув их Коту.
   - Прочитайте основные разделы. В договор входит полная документация и инструкции ко всем вашим дальнейшим действиям, но подробно вы ее изучите позже. Договор можно расторгнуть в течение суток, так что можете спокойно все несколько раз перечитать. Если решите отказаться в течение отпущенного срока, просто постучите в стену, вот так.
   Незнакомец простучал несложный набор ударов в стенку.
   - В случае, если условного сигнала от вас не последует, договор вступает в силу следующей ночью в 12.00. В любом случае, мы с вами больше не увидимся, Константин, однако, если вы все-таки принимаете участие в нашем общем предприятии, то я навещу вас, когда запущенный процесс принесет свой результат.
   Он протянул Константину самое настоящее гусиное перо, смоченное в чернила. Они были обычные, синие.
   - Что ж, отлично, молодой человек - незнакомец, наконец в первый раз улыбнулся. - Как говорится, подпись договора, это уже половина успеха в предприятии. Теперь очередь за вами обеспечить, чтобы вторая половина дела была сделана точно в соответствии со всеми предписаниями.
   - Да, чуть не забыл, - поднял он вверх указательный палец - источник, который найдет ваш ученый, может быть чем угодно. Вам важно лишь проследить, чтобы энергия, вырабатываемая им была действительно бесконечной.
   - Постойте, а как же Катя, как я помогу ей?
   - Поверьте, на тот момент, когда все будет устроено, вы точно будете знать ответ на этот вопрос. Все, мне пора! Удачи вам, Константин!
   Кот хотел было еще что-то спросить, но незнакомец вдруг мгновенно исчез, словно кто-то просто выключил телевизор. Не было ни звука, ни какой-либо вспышки. Если бы не копия договора, которую парень до сих пор судорожно сжимал в руках, он бы подумал, что никого в его комнате вообще не произошло. Спрятав бумаги поглубже в книжный шкаф, Константин снова лег в кровать. Будильник, который совсем недавно стоял замершим, снова равномерно такал на тумбочке. Поворочавшись примерно с полчаса, Кот, наконец, уснул крепким сном.
   События, последовавшие за странной ночью, убедили парня в том, что незнакомец, который приходил к нему, был не просто реальным, но и в том, что тот совсем не шутил.
   Когда на следующий день Константин пошел в банк, чтобы снять по карточке деньги, которые должен был прислать его отец, его чуть удар не хватил. На его счету был сумма, которая в переводе на валюту, равнялась одному миллиарду долларов.
   Первой мыслью было то, что произошла какая-то ошибка. Но тогда нужно вернуть деньги! Однако стоп! Тут он вспомнил про вчерашнего визитера, и все понял. Это и были те деньги, о которых упоминал незнакомец.
   "Ну да, наверное миллиарда долларов вполне хватит, чтобы профинансировать кучу изобретателей" - лихорадочно думал Константин.
   Он был ошарашен, и совершенно не знал, что делать с этой огромной суммой, оказавшейся на его счету. Оставлять их на карточке было нельзя, так как кое у кого скоро возникнет очень много вопросов. Надо было перевести их на другой счет. Но как?
   Найдя в интернете информацию по анонимным счетам, он стал узнавать, как осуществить хитрую банковскую операцию, оставшись при этом инкогнито.
   Перерыв кучу данных, он с ужасом обнаружил, что, при любом раскладе, куда бы он не сунулся, любая информация о его счете, так или иначе, будет как на ладони для тех, кто решит заинтересоваться им. Однако действовать нужно было быстро.
   В конце концов, после некоторых бюрократических препонов деньги удалось перевести сначала на другой счет, а затем и в швейцарский банк.
   Следующая большая проблема не заставила себя долго ждать. Когда одним вечером Кот шел по безлюдной улице, возвращаясь домой из магазина, рядом остановилась машина, и огромный малый высунулся оттуда в окно, держа перед собой руку с пистолетом.
   - Садись-ка в машину, парень. И без глупостей - приказал он.
   Что тому оставалось делать? Конечно же Кот сел. Проклиная свою глупую затею вместе с проклятым человеком в черном костюме, который так жестоко его подставил, наш молодой герой отправился в поездку на автомобиле с незнакомцем, потому что ему вовсе не хотелось получить от того пулю в свой живот.
   Похититель привез Константина в какой-то заброшенный дом и закрыл его в подвале, привязав к толстому деревянному столбу. Несколько дней он издевался над парнем, выпытывая, куда тот дел деньги, которые принадлежат его боссу.
   Сколько унижений, страдания и боли пережил Кот за эти несколько дней? Парень прекрасно понимал: сделай он один шаг в сторону от своего плана, и "люди в лакированных ботинках" хладнокровно расторгнут договор, оставив его на произвол судьбы умирать здесь в подвале.
   Нет, либо у него выбьет признание этот головорез, заставив вернуть деньги обратно, либо он выкрутится. Третьего варианта у парня просто не было.
   Верзила приезжал только по вечерам, и все повторялось.
   "Днем он наверное исправно ходит на работу" - с горечью иронизировал Константин по поводу своего мучителя, облизывая свои пересохшие губы.
   Будучи привязанным к столбу, упиравшемуся в потолок, парень стал потихоньку изучать окружающую обстановку, ища возможности побега.
   Однако силы его с каждым днем таяли. Его мучитель придумал жестокий способ пытки: он надрезал вены на ноге парня, и кровь обильно орошала пыльный пол подвала. Затем он перетягивал сосуды тугим бинтом, и оставлял свое занятие до следующего раза.
   Верзила много кричал и размахивал руками, но особенно не бил парня, видимо имея строгие указания от кого-то "сверху". Из телефонных разговоров, которые происходили у похитителя с боссом иногда прямо в присутствии Константина, парень узнал, что деньги, которые потом попали на его счет, до этого кто-то украл. Судя по всему это была некая важная шишка из самых крупных правительственных чинов.
   Что у них там с этими деньгами произошло, Константину услышать не удалось, но каким-то образом те оказались прямиком на карточке парня.
   Сам Кот не мог видеть того, что творится с его окровавленными ступнями, но он понимал, что надолго его не хватит. Ноги постоянно млели от плохого кровотока, а еще все чаще и чаще кружилась голова, и еще временами его мутило.
   В подвале было маленькое окошко, которое давало немного света. Благодаря ему парень мог как-то ориентироваться во времени суток. Однажды, когда верзилы не ожидалось еще долго, он решил испытать столб на прочность. Оказалось, что, хоть тот и упирается в потолок, но в бетонную балку вмурован не был. Нужно было всего лишь некоторое усилие, чтобы выдернуть старое бревно, развязать руки, и открыть дверь.
   Кот подумал об этих трех "маленьких" моментах его побега и хрипло рассмеялся вслух. Все это выглядело забавным, но никак не реальным. Однако, когда он попробовал пошевелить столб, тот неожиданно поддался. Собрав все свои оставшиеся силы, Кот согнулся в спине. От натуги, парню показалось, что глаза сейчас вот-вот выскочат из своих отбит, а голова лопнет, словно перезревший арбуз. Неожиданно для него самого, старая древесина поддалась, раздался грохот, и парень вместе с бревном оказался на полу.
   Сколько он пролежал в бессознательном состоянии, Константин не знал, но потом, слегка очухавшись, он понял, что почти свободен, и еще ему нужно торопиться. Для начала Константин вытащил свои завязанные руки из столба, так как тот теперь имел свободные концы, а не упирался в пол и потолок.
   Найдя какой-то маленький кусок битого стекла, парень с огромным трудом перерезал веревки. Руки и ноги его были теперь свободны.
   Оставалась дверь. Как ни странно, но, сделанная из такого же трухлявого дерева, что и столб, заперта она была лишь на какую-то ржавую щеколду, которую легко удалось выбить, просто навалившись на дверь плечом.
   Оказавшись на улице, Кот первым делом решил, что дома ему просто так показываться нельзя, так как "ценой вопроса" были его жизнь, жизни его близких, и миллиард украденных кем-то долларов.
   Он не знал, что произошло за те четыре дня, пока его не было дома, но его усиленно искали. Родители, обеспокоенные отсутствием сына, вызвали милицию. Следователи пустили собаку по следу, и та вывела следователей к месту Костиного исчезновения на той самой улице, где его и похитил громила с пистолетом. На какое-то время след был потерян, но у следователей еще оставались варианты того, как действовать дальше.
   Освободившись из плена, Кот здорово походил на бомжа. Одежда его была изодрана, на ногах отсутствовала обувь. Сам он выглядел настолько изможденным, что какая-то бабуля, увидев его возле соседнего подъезда, гневно закричала и обозвала пьянью.
   Что ж, это был вариант! Надо было просто продолжать оставаться "пьянью", тем самым избегая любопытных глаз прохожих. Так как обычно люди отводят свои взгляды в сторону, увидев на пути бомжа, Константин без дальнейших приключений добрался до необходимого ему места. Оставаясь таким образом "замаскированным" под бродягу, парень пришел к единственному человеку, который мог понять и укрыть его, не рискуя при этом и сам попасть в поле зрения Костиных врагов.
   За то время, пока парень был в подвале, Катю выписали из больницы. К ней-то он и явился. У девушки в доме Костя пробыл несколько дней. Убедив своего отца не звонить по телефону родителям парня, Катя надежно укрыла своего друга в их квартире.
   Как узнал потом Кот, следователи все-таки нашли тот самый подвал, где наш герой находился под пытками. Судя по количеству крови, найденной в подвале, все решили, что Константин мертв. Был выслежен и схвачен на месте преступления похититель. Произошло это как раз в тот день, когда молодому человеку удалось ускользнуть из места своего заточения.
   Теперь назад ему дороги не было, был только трудный путь вперед. Однако с родителями он все-таки повидался.
   Костя подошел к матери прямо на улице, когда убедился, что вокруг никого нет. Мать чуть инфаркт не хватил, когда она увидела сына в добром здравии. Однако Кот несколько развеял ее радость. Он вкратце поведал ей о том, что вынужден надолго уехать из города, однако настоятельно попросил поддерживать "легенду" о том, что его нет в живых, иначе им всем грозили очень крупные неприятности. С огромным трудом, смешанным с бессонными ночами и бесконечным потоком слез, матери удалось сохранить тайну своего сына.
   А затем Кот исчез. Он уехал из города. Однако слабым его местом теперь был счет в банке на его имя. Скорее всего, номер скоро вычислят, и тогда злодеям нужен будет лишь хороший хакер...
   Стоп! Но если все так просто, тогда хакера Константин найдет первым. Выйдя на подпольщиков, Кот пообещал хорошо заплатить взломщику, если тот сольет деньги с одного сразу на два совершенно других счета. Тут у Константина было огромное преимущество перед его "конкурентами": это был его собственный банковский счет, и он прекрасно знал номер, как настоящий владелец вклада.
   Они договорились. После удачной хитроумной операции хакер также помог Коту выйти на тех людей, которые потом изготовили ему два паспорта на две разные личности. В одном из паспортов, которым тот пользовался чаще, стояло такое же имя, какое было у него настоящим, правда фамилия, номер, дата, и место рождения были, естественно, другими.
   Таким образом в стране одновременно в один день появилось два миллионера, на счету у которых лежало примерно по полмиллиарда долларов. Сдобрив подпольщиков хорошими деньгами, Кот заручился их молчанием и пустился в трудный и длинный путь.
   Обретя деньги, два паспорта на совершенно разных людей и исчезнув из поля зрения всех, с кем он был когда-то связан, Константин обрел немыслимую свободу.
   Когда ты знаешь, что никому ничем не обязан, когда тебя никто из окружающих не знает, и еще, когда у тебя на счету есть огромная сумма денег - это ощущение не сравнимо ни с чем.
   Свобода опьянила парня. Теперь Константин мог позволить себе что угодно. Он ездил вначале по России, а затем отправился и в другие страны, изучая достижения мировой науки. Он участвовал в различных конференциях, а позже и в тусовках в разнообразной научной и академической среде.
   Вначале парень вполне искренне изображая поиски ученых, которые могли бы стать кандидатами на роль "первооткрывателей". Но постепенно деньги и вседозволенность начали делать свое черное дело: Константин все больше и больше отдалялся от своей изначальной цели.
   Его обожали дочки профессоров, считая сынком какого-нибудь богача. Он катал их на дорогих авто, и водил в различные рестораны. Со временем Константин стал все реже вспоминать и о Кате.
   Шли годы, и постепенно парень начал забывать, что деньги, которыми он обладает, даны ему совсем на другие цели.
   Вы станете его осуждать, мои дорогие читатели? Но тогда ответьте мне, что еще можно было ожидать от молодого юноши, перед которым вдруг распахнулся весь мир с его многообразием, и возможностями для развлечений? Разве мог он раньше, живя в своем маленьком российском городке, мечтать о таком светлом будущем для самого себя?
   Деньги постепенно таяли, но договор-то был в силе. Иногда Константин хватался за голову, и начинал думать: а может люди в черных ботинках уже все давно отменили? Может быть они прекратили надеяться не Константина, как на кандидата, способного дать человечеству нечто особенное? Что если он уже выбыл из игры, а тот об этом не ведает, и даже вовсе никогда не узнает?
   Что в последнее время происходит с ним? Почему на сердце тяжесть, а от ощущения свободы не осталось и следа? Кем, черт возьми, был тот человек в черном бархатном костюме, который так подставил Константина? И почему парень поверил ему? Может быть это был сам дьявол в человеческом обличае?
   Ну да, думал наш герой: они подписали договор, Константин продал свою душу, и получил в свое распоряжение невероятную сумму денег.
   Несколько раз наш герой спохватывался, чтобы вспомнить все обстоятельства того самого разговора. Копия договора с обоими подписями всегда была у него с собой, и в минуты трезвости Кот иногда перечитывал то, что там было написано. Бывало, он рвал бумаги с ненавистными буквами, напечатанными в них, и истерически смеялся в пустоту. Затем он, обессиленный, садился на диван, или прямо на пол, и начинал выть, словно пес на луну.
   Как же неразумно он поступил! Что теперь будет с ним? И что теперь станет с Катей... Он вспоминал про свою девушку, которая была сейчас где-то там, далеко, и ему становилось совсем плохо. Он не смог спасти не только мир, но и потерял одного единственного человека - ту, которая был ему так сильно дорога когда-то.
   Несколько раз Константин пытался стучать в стену, используя условный сигнал, который в тот раз продемонстрировал ему незнакомец. Бывало даже, что он чуть не обрушивал при этом стену, пугая людей, находившихся поблизости. Однако тот, с кем они несколько лет назад подписали контракт, больше не появлялся.
   В один из таких дней, после очередной вечеринки Кот проснулся, и вдруг осознал, что попросту зря тратит свое драгоценное время. Что он делает здесь, со всеми этими людьми вокруг, которые еще вчера отплясывали с ним те дурацкие танцы? Откуда все эти девушки, которые хотят от него только одного - развлечений и денег.
   Он встал, растер виски и схватил себя за волосы, сильно рванув вверх. Стало больно. Это хорошо, подумал Константин, значит он еще жив, значит еще помнит, что такое боль. Надо срочно все менять, думал он. Менять свою жизнь, причем полностью и кардинально.
   Кот вспомнил, каким пьянящим было ощущение, когда его преследовала опасность там, в его маленьком городишке, в то время, когда он только-только начал свою подпольную жизнь. Наверное так же ощущает себя жертва, которая знает о идущем за ней по пятам свирепом хищнике, и в то же время умело запутывает следы.
   Но жертва, которая становится хозяином положения - уже больше не жертва. Она сама - охотник. и Кот теперь знал, кем ему следует стать, чтобы научиться выслеживать одну добычу, и самому при этом не стать другой.
   Он больше не будет жертвой, внезапно оказавшейся в лапах своих преследователей - необузданных желаний и вседозволенности. Пускай люди в лакированных ботинках уже поставили на нем жирный крест, и напрочь отмели его кандидатуру. Он все равно будет бороться. И пусть его сегодняшняя битва не будет иметь дальнейшего смысла, если уж он теперь оказался вне игры. Он перестроит свою жизнь таким образом, чтобы действовать, не надеясь на результат. Ведь он был жив, а это было главное. Еще при нем были деньги, которые он все равно станет использовать в условиях договора, даже не будучи уверенным, что тот еще в силе.
   Константин оставил светские развлечения, и уехал в Тибет. Через некоторое время, освоившись там среди местного населения, он принял учителя, который постепенно стал посвящать Константина в тайны боевого мастерства. Однако, искусство рукопашной схватки было не единственной вещью, которое освоил за семь лет обучения наш герой. Старый учитель заставил понять парня, что каждый из людей вправе выбирать свой путь сам, однако, однажды приняв решение, уже невозможно отступить назад.
   - Мудрый человек в этом мире - говорил его старый учитель -должен испить свою чашу терпения до дна. Но тот, кто не выполнил своего предназначения - зря прожил жизнь на этой земле.
   После таких наставлений сердце Константина вновь наполнялось силой. Наставник говорил вроде бы простые вещи, однако делал это так вовремя, что парень иногда подозревал, что тот умеет читать его мысли.
   Наш герой еще несколько раз потом приезжал к старику Хо - так звали его учителя. Они мирно беседовали на веранде, обдуваемые прохладным ветерком с гор, пили чай и маленькие колокольчики негромко звенели им обоим в тишине просторов тибетских гор.
   Сейчас парню нужно было срочно возобновить свои поиски. Теперь Кот действовать крайне осторожно.
   Несколько раз он был уверен, что удача улыбнулась ему. Кто-то из ученых уверял, что изобрел "вечно работающий генератор" или установку термоядерного синтеза. Но были и такие, кто открыто заявлял о создании источника энергии, напрямую вырабатывающего энергию из окружающего пространства. Константин действовал аккуратно и охотно сотрудничал с такими людьми.
   И пусть он пока ошибался, и очередное "изобретение" оказывалось пустышкой, однако Кот не терял надежды отыскать нужного ученого, даже не будучи полностью уверен, что это до сих пор имело смысл. Проверить свою состоятельность у него не было никакой возможности, так как контакт с "черным человеком" был исключен. Вполне возможно, что его кандидатуру вычеркнули "из списков", еще в тот момент, когда он участвовал в тех самых оргиях в кругу дочек профессоров и академиков.
   Интересно, думал Кот, насколько всевидящим может быть тот человек в лакированных ботинках? Судя по тому с какой оперативностью он показал парню его собственные мысли, отпечатанные на бумаге, а также по тому, как хорошо он был осведомлен о многих подробностях жизни Константина, незнакомец имел полное представление не только о том, что на уме у "кандидата", но и о каждом шаге молодого человека в любой точке земли. Сомнения раздирали парня, и его учитель однажды заметил это в его глазах.
   - В тех случаях - сказал однажды старик-учитель, - когда настоящий воин не знает как поступить, он действует так, как будто его решения имеют какое-нибудь значение. На самом деле, нет вокруг нас таких вещей, которые были бы важнее, чем какие-либо другие, потому, что в конечном счете, все в этом мире равнозначно. Мудрый воин, однажды встав на путь, не отступает, если его цель вдруг стала казаться ему слишком призрачной и недостижимой. В таком случае он тогда действует, не ожидая ничего взамен, совершая действие ради самого действия. В любом случае, добьется он успеха, или нет - в обоих случаях в конце пути его в ожидает Великая пустота.
   И Кот действовал. Перечитав множество текстов Чуан-Цзы, парень окреп во взглядах, а книги Карлоса Кастанеды вообще целиком и полностью перевернули его отношение к окружающему миру.
   И вот однажды, настал день, когда обострившееся за годы аскетической жизни чутье Константина подсказало ему, что пора навестить тетку Варвару в маленьком городе N. Там, сидя на скамейке в местном гордском парке, он повстречался с человеком, который и оказался тем самым ученым, которому открылась Великая Истина Абсолютной энергии.
   Как же все-таки иронизировала по отношению к нашему герою судьба, расположив цель его десятилетнего поиска совсем рядом, невдалеке от его родного города.
  

***

  
   Кот сидел в дальней комнате, закрывшись ото всех. Он не хотел, чтобы кто-то видел его в таком подавленном состоянии. А ведь все так хорошо началось. Недавно он нашел профессора Светлова, чей чудо-генератор превзошел все самые смелые ожидания Константина. Сейчас уже полным ходом шли последние приготовления перед тем, как тоненький ручеек "альтернативной" продукции потечет на прилавки, а затем и в дома самых обыкновенных людей. Его план, наконец, начинал срабатывать.
   Но в разгар безудержного веселья джокер внезапно загрустил, и король готов был сорвать весь карнавал.
   Что за испытание уготовано ему на этот раз? Ну, кто бы мог подумать? Женщина! Самое больное место для молодого, полного сил парня, который так долго хранил верность своей возлюбленной, долго отказывая себе во всем на свете, имея при этом в распоряжении около миллиарда долларов.
   - Я попробую рассказать им всё - снова подумал Константин вслух. И пусть станет больно Алисе, ее маме, ему самому и вообще всем на свете.
   Такой ситуации он не предвидел совершенно. Тот незнакомец со своим чертовым контрактом наверняка все знал и предвидел. Он наверное специально загонял парня в такие безвыходные ситуации, чтобы исключить любые промахи. Однако теперь, когда честная битва на кулаках с судьбой почти выиграна, та нанесла ему удар ниже пояса!
   - Как же долго я не видел тебя, моя родная, любимая Катя! -тихо произнес он в тишине - Зачем я оставил тебя одну?
   Все, что Кот хотел с самого начала, это помочь девушке. Именно из-за любви к ней он подписал тот невообразимый договор, только из-за нее он готов был сделать весь их подлунный мир лучше и чище, толком не сообразив даже, что именно принесет этот шаг людям его ближайшего окружения.
   В последний раз они с Катей виделись около полутора лет назад. Тогда он клятвенно пообещал ей, что найдет способ помочь ее сердцу биться, даже после того, когда пройдут все отпущенные врачами сроки. В тот день Константин вышел от нее в подавленном состоянии, так как девушка за последнее время сильно ослабела и сейчас таяла на глазах.
   "Я не вернусь к тебе с пустыми руками" - твердо сказал себе тогда молодой человек.
   И он действительно не приезжал больше, с головой уйдя в поиски решения своей головоломки. Через некоторое время он нашел профессора Светлова, а уже после этого все так стремительно закрутилось...
   Внезапно, острое чутье Кота что-то уловило. Часы. Они перестали тикать. Он посмотрл на циферблат. Села батарейка, или...
   - Кхе-кхе - раздалось сзади, и парень резко повернулся всем телом на источник звука.
   - Вы?
   - Я с огромными трудностями нарушил данное мною обещание, и решил снова навестить вас - откашлявшись в кулак, произнес тот самый незнакомец, который явился в комнату Константина около десяти лет назад. На нем был все тот же черный пиджак из странной бархатной ткани, которая поглощала свет, а ботинки все так же ярко блестели. Судя по его вешнему виду вид, за все эти годы человек нисколько не изменился.
   - Что вам нужно? - почти пренебрежительно спросил Константин.
   - Для начала - ответил тот - хочу выразить вам свою искреннюю признательность за то, что вы и в самом деле оказались тем самым единственным человеком, который выполнил основные условия контракта.
   Первым желанием парня было броситься к этому проходимцу и просто напросто придушить его на месте. Однако умение контролировать свой ум, позволило ему взять себя в руки. Значит, не смотря ни на что, договор был в силе! Одно это уже радовало.
   Если он сейчас не сдержит эмоций, и что-то случится с этим незнакомцем, думал парень, то Катя умрет. Плюс к тому же, те люди в лакированных ботинках, наверняка перекроют доступ к Источнику, и человечество, скорее всего, больше никогда не получит Абсолютную энергию в свое распоряжение.
   - Но вы ведь не за тем пришли сквозь толщу пространства вселенной, чтобы просто сказать мне об этом? - Кот злобно прищурился, ожидая, что же скажет незнакомец в продолжение своей речи.
   - Действительно, не за этим - человек в костюме хмыкнул, и на секунду замешкался, соображая, видимо, с чего конкретно начать разговор - Я не советую вам делать то, что вы задумали, Константин.
   - Что именно?
   - Вы ведь собираетесь за ужином поведать семье профессора всю правду о нашем с вами контракте.
   Это было правдой. Кот опустил глаза, уткнулся кулаком в лоб и отвернулся к стене.
   - Не делайте этого, молодой человек.
   - Что, боитесь небось, что ставки на мою кандидатуру начнут падать, тем самым подрывая ваш личный авторитет? - пробубнел Константин, не повернув к собеседнику головы.
   - Это расторгнет контракт - вы же понимаете? - незнакомец ответил вопросом на вопрос, пропустив мимо ушей колкость в свой адрес.
   - Да, понимаю, но только почему вы мне не сказали, что окружающие меня люди будут страдать. Ведь Алиса - она же ни при чем. Зачем только она потеряла голову из-за меня! Я ведь так старался быть безразличным к ней или вообще играл роль "плохого" парня.
   - Хм, но ведь не мне вам объяснять, - незнакомец сложил веером ладони и слегка наклонился, сидя на своем стуле - что на свете существуют девушки, которые просто обожают плохих парней - странный человек улыбнулся во второй раз за все время их с Константином знакомства - Здесь ваш, и только ваш прокол, Константин. И он пока что - единственный важный. Ситуация вот-вот выйдет из под контроля, и тогда я уже не смогу вам никак помочь. Вы сами должны каким угодно образом выкрутиться из создавшегося положения.
   - Так значит те мои предыдущие "проколы", когда я ударился "во все тяжкие" - не в счет?
   - Теперь не в счет - просто сказал незнакомец - Сказать по правде, вы даже не представляете, что обычно начинают вытворять другие "кандидаты", которые, подобно вам, получают от нас все необходимое. За многие годы, ваш несчастный мир видел взлеты и падения многих и многих миллионеров, решивших, что раз они подписали договор с некими "темными силами", то теперь им все дозволено.
   - Вы же вовремя отступили от соблазнов мира, и пересмотрели свои стратегические позиции. Ваша ситуация во многом уникальна, молодой человек. Вы ДЕЙСТВИТЕЛЬНО оказались готовыми на все ради любимого человека. Так не дайте же теперь сорваться такому большому плану в интересах не только всего человечества, но и всей вселенной в целом.
   "Да уж, этот мужик отлично знает, чем зацепить" - возникла мысль в голове у Кота.
   Сколько раз, сидя за компьютерными игрушками, наш герой спасал всю свою цивилизацию от различных видов угрозы. Да что там свою родную планету - он и целую вселенную не раз спасал.
   - И что посоветуете им сказать? - осторожно спросил Константин у человека в черном бархатном костюме.
   - Не знаю, решать вам - пожал тот в ответ плечами.
   - Ладно - немного подумав произнес Кот - можете исчезать, я не скажу им про наш с вами контракт.
   - Невзирая на то, как вы поступите, это будет целиком ваше решение. Как вы заметили, я совершенно не давлю на вас, Костя. Если ваша кандидатура провалится, нам придется обнулить достигнутый результат, чтобы снова начать искать. И, поверьте, когда-нибудь мы все равно найдем достойного на для этой роли человека.
   - Но почему - не понимая замотал головой Кот - я ведь уже почти добился цели, и наш договор по сути является выполненным мною. Отчего бы нам на этом не закончить, и не оставить все как есть?
   - Не торопитесь - возразил незнакомец - Во-первых, люди до сих пор ничего не получили, и ваша затея пока еще в довольно зачаточном состоянии. Во-вторых, Костя, разве вы уже смогли помочь своей девушке?
   Что правда, то правда. Кот и сам это понимал.
   - То есть в конце концов участие конкретного человека, который должен стать причиной появления в нашем мире Абсолютного Источника энергии, является непреложным условием в условиях этого договора? - поинтересовался он.
   - А разве вы до сих пор думали, что все как-то иначе, Константин? - незнакомец с улыбкой посмотрел на собеседника -Скажу больше: в условиях энтропии вашей вселенной человеческий фактор является тем единственным элементом, который вообще важен. Только сам человек и может прогрессировать, найдя в себе зерна мудрости и воли, воспитав самого себя вопреки условностям этого мира, который постепенно катится к своему постепенному истощению.
   - Вот почему нам придется начать все с самого начала при случае вашей неудачи. На этом все. Прощайте, Константин. И поторопистесь.
   С этими словами незнакомец мгновенно растаял в воздухе.
   Парень посидел еще немного, затем встал с дивана, подошел к двери и взялся за ручку, готовый повернуть ее, чтобы выйти затем в коридор. Он теперь знал, что скажет Алисе. Пусть вся ситуация была неприятна, но все-таки вполне решаема. И чего он так раскис? Надо просто стать тверже, постаравшись взяв себя в руки.
   Решительным движением Кот распахнул дверь и вышел из комнаты.
  

***

  
   Прошло примерно две недели после второго, незапланированного визита странного незнакомца в черном костюме. Работы по комплектации бытового оборудования новыми устройствами профессора Светлова в цехах велись в запланированном режиме. Рабочие выполняли каждый свою операцию, и расходились после трудового дня по своим домам. Большинство из них были уверены, что работают на не совсем честных нанимателей, однако зарплата персонала мини-завода происходила вовремя и являлась весьма неплохой.
   Рано или поздно кто-то из них, конечно же, должен будет проговориться, несмотря на строгие правила, которые Константин зачитывал лично каждому из кандидатов при зачислении того в цех. Необхоимоо было не мешкать и постараться отгрузить первые несколько партий с товаром уже в ближайшее время.
   Уставали все сильно, но работали самоотверженно. Парни, ученики профессора, выдавали на своем импровизированном конвейере продукцию "на гора". Надо отдать им должное, они приспособили роботизированное оборудование, которое пришлось закупить специально для лаборатории, и теперь сборка модулей генераторов в герметичных корпусах шла со скоростью, которой бы позавидовали даже японские цеха по сборке микрокомпьютеров.
   Профессор не был занят на производстве. Некоторое время он ходил хмурым, и Константину даже однажды показалось, что это он затаил обиду из-за их разговора, произошедшего тогда на кухне две недели назад. Молодой человек тогда все-таки сказал им правду. Хотя и не всю.
   В тот знатный вечер, Кот очень вежливо попросил Ларису Петровну и Николая Михайловича быть снисходительным к нему, если они решили, что между ним и Алисой что-то происходит. Он поведал родителям Алисы о своей любви к Кате, умолчав о причинах, заставивших его втянуть их всех в такую жуткую авантюру.
   - Хм - сказал в тот вечер профессор, потирая подбородок - Это все, конечно, замечательно, но каким образом вы пришли к тому заключению, что сможете помочь своей девушке? Вы ведь не могли знать того, что произойдет с вами в будущем?
   Кот в тот раз что-то промямлил по поводу того, что очень верил в свою удачу, и все такое, и даже вроде бы выкрутился. Однако после того разговора профессор некоторое время стал смотреть на парня как-то немного странно.
   Нашего молодого героя никто не осуждал, и это было главное. Все оценили то, что он, наконец, решил честно и открыто сказать о том, что было у него на сердце. Для них у Кота больше не осталось тайн, и теперь его особо никто ни в чем не винил.
   Алиса стоически вынесла правду, выслушав все, что сказал тогда Константин. Безусловно, ее сердце было разбито, но она пережила это. Теперь ей не оставалось ничего другого, как просто меньше попадаться на глаза Коту. Закрывшись в своей комнате, девушка бралась выполнять такую работу, которая не пересекалась с бурной деятельностью нашего молодого героя.
   Сегодня был день, когда Константин вспомнил о рекламе, которую когда-то обещала изготовить Алиса. Пора было отдавать в печать баннеры и листовки. Закусив губу, Кот отправился на поиски девушки.
   Он нашел ее за монитором компьютера, на котором сейчас было что-то разноцветное. Алиса так была увлечена "Фотошопом", что не сразу заметила подкравшегося сзади парня.
   - Не стой сзади, не люблю - проворчала девушка, когда краем глаза распознала знакомый силуэт - если ты за результатами, то я скоро закончу и распечатаю. Хочешь, садись. Только не стой.
   Полностью отдавшись творчеству, дочка профессора вдохновенно ваяла рекламные макеты. Говорят же, что когда человеку особенно плохо или тоскливо, то его творческий порыв бывает особенно мощным. То что творилось сейчас на компьютере Алисы, было будто взрывом вдохновения.
   Константин уселся рядом на стул, с интересом разглядывая разные рекламные блоки, которые мелькали на экране.
   Самым интересным моментом было то, что Алиса придумала забавного персонажа. Это был хорошенький лисенок с огромными мохнатыми ушками и маленьким, пухлым хвостом. Смотреть без улыбки на рыжего зверька было просто невозможно.
   На горизонтальном блоке, предназначенном, судя по всему, для городского баннера, этот самый лисенок чуть-чуть приподнимал пылесос, и с интересом рассматривал его сбоку. Другой рукой он чесал затылок. Вид у персонажа был озадаченный, а крупная надпись сбоку гласила: "Здесь совсем нет провода? Тогда почему эта штука работает?" Дальше шла надпись мельче: "Спрашивайте в магазинах Москвы технику, работающую БЕЗ ЭЛЕКТРИЧЕСТВА".
   - Здорово - восхищенно сказал Константин, а потом подумал и добавил - вот только тебе не кажется, что если мы повесим это на улице, автомобилисты, которые носятся по Москве с немалой скоростью, не смогут полностью воспринять текст, который у тебя здесь довольно длинный.
   - Ну ты чудак, - возмутилась Алиса - кто ж тебе сказал, что это эскиз баннера! Я и без тебя читала Дэвида Огилви, и знаю что можно делать в рекламе, а чего нельзя. Смотри, - указала она ручкой от графического планшета на монитор - вот это - баннер, а то, была листовка для наклейки в вагонах метро!
   Девушка открыла другой документ в графическом редакторе, и тут Кот увидел того же самого лисенка, только сцена была совсем другой. Здесь, изображенный на однородном фоне крупным планом рыжий зверек гладил утюгом свои штанишки. Надпись, сделанная сбоку крупно, гласила "Автономно работающие утюги от...". Ниже шла цена, взятая из каталога техники за прошлую неделю, валявшегося неподалеку от рабочего места Алисы.
   Потом она показала и другие свои работы. Везде на рекламной продукции был знакомый уже Константину персонаж. Он то с интересом открывал холодильник, то взбивал миксером сливки, испачкавшись в каплях пены, то с озадаченным видом смотрел в открытый капот автомобиля. Тут и там, в углах макетов стояли логотипы крупных московских магазинов бытовой техники, а корпоративный стиль каждого из предприятий был выдержан соответствующе. Ко всему прочему, на какие бы модули ни обращал внимание Константин, слоганы и телефоны с координатами были так удачно вставлены во все рекламные блоки, что ему захотелось выразить свою самую глубокую признательность Алисе за ее творческий подход к делу. Парень вдруг понял, что такая реклама может сработать гораздо эффективнее, чем если бы они отгрузили технику в магазины, и просто стали ждать результатов продаж.
   - Ну, ты даешь! - не в силах сдержать улыбку, сказал он девушке, - у меня вообще нет слов! А что это за персонаж? Откуда ты его взяла? Стянула где-нибудь из интернета??
   Девушка покраснела и уставилась в монитор, чтобы не выдать своего смущения.
   - Просто это меня мама в детстве Лисичкой называла - тихо сказала она. И вовсе я его ниоткуда не стянула, а сама нарисовала...
   Надо же! У девушки был явный талант к рисованию. Используя планшет вместо обычной мыши, она сделала кучу эскизов, на основе которых затем и родился тот образ забавного зверька. Ей только оставалось затем отрисовать его в разных положениях, что было не так уж просто. Константин оценил объем работ, и похвалил Алису еще раз.
   - Ты молодец - тихо сказал он и тихонько хлопнул девушку по плечу - Надо же, Лиса-Алиса... - подмигнул он ей, когда покидал комнату девушки.
   - Сам ты, Кот Базилео! - буркнула та ему вслед.
   Константин, глупо улыбаясь чему-то, двинулся по коридору. Сейчас был рабочий день, и ему нужно было съездить на производство, чтобы собрать какие-то бумаги. Он уже отправился в лабораторию, чтобы найти профессора и известить того о своих планах, как вдруг увидел ученого, с каким-то несвойственным для того порывом, мечущимся по комнатам в поисках кого-то или чего-то.
   "Ох, сейчас выскажет мне про Алису по полной" - подумал в этот момент Кот, но все же решил сохранить спокойствие.
   - Костя! - ученый, наконец увидел парня, и, буквально, набросился на него - Вы должны срочно спуститься со мной в лабораторию. Я должен кое что показать вам!
   Профессор Светлов схватил ничего не понимающего молодого человека за рукав и буквально потащил вниз по лестнице.
   - Да что случилось-то? Не торопитесь, а то вы еще, не дай Бог, споткнетесь, и мир лишится вашего гения, профессор!
   Они буквально влетели в лабораторию, чуть не столкнувшись с кем-то из находящихся здесь учеников профессора, и ученый подтащил парня к одному из столов.
   - Стойте здесь и смотрите. - возбужденно сказал Николай Михайлович - Постойте-ка... Скажите, Костя, вы ведь помните принцип, на котором основано вращение колеса в нашем генераторе?
   - Э-э... ну, колесо поддерживается силой неведомого луча, и с помощью той же самой силы оно и вращается...
   - Стоп! Все верно. Вы правильно сказали, что колесо именно "поддерживается" лучом в воздухе. Именно "находясь в воздухе" оно и вращается. Некая сила удерживает обруч в ЛЕВИТИРУЮЩЕМ состоянии, вы понимаете?
   - Да что ж тут не понятного? Подумаешь, мы ведь имеем дело с неиссякаемым источником энергии, всего и делов-то... - с сарказмом пробурчал Кот, пожимая своими плечами.
   - Да! Я тут очень много думал по поводу данного феномена, и знаете, что пришло мне в голову? - профессор отмел в сторону сарказм молодого человека - Почему бы не перенаправить действие луча? Помните мой рассказ о том, как я в первый раз спроецировал луч у себя дома в кабинете? Тогда еще предметы, которые находились в комнате, внезапно повисли в воздухе.
   - Да, конечно помню... - рассеянно ответил Константин.
   - Недавно я смог создать еще одно устройство, которое, возможно, вообще заставит в корне пересмотреть наш подход к данному вопросу.
   Профессор взял со стола какой-то пульт. По виду наскоро склеенной из пластика коробочки было видно, что ученый явно собрал его из каких-то подручных средств прямо здесь, в лаборатории. Затем Николай Михайлович нажал на одну из кнопок, и неожиданно хромированный поднос с расставленными на нем какими-то колбами в штативах, беззаботно до этого стоявший на столе, взмыл в воздух, не произведя при этом ни малейшего шума. Стекляшки пробирок даже не звякнули друг о друга, а находящаяся в их жидкость даже не всколыхнулась.
   Профессор проделал еще какие-то манипуляции со своим пультом, и его поднос сначала медленно, а затем сразу резко, отлетел в сторону, воспарив над головами двух людей, наблюдающих сейчас за его полетом.
   - Что скажете? - восторг профессора не знал границ.
   Кот на секунду взглянул на Николая Михайловича. В этот момент профессор был похож на маленького мальчика, которому родители наконец-то купили радиоуправляемый вертолет. Отметив про себя задорное настроение ученого, Кот снова уставился на подвешенный в воздухе поднос со штативом.
   Профессор проделал еще несколько операций с кнопками. Поднос послушно реагировал на команды с пульта, то поднимаясь выше, то опускаясь вниз, замирая над самым полом, буквально в миллиметре от того. Несколько раз Кот был свидетелем того, как поднос буквально исчезал в одном месте, и появлялся в другом.
   - Скорость его перемещения невероятна! - восхищенно комментировал возможности своей "игрушки" профессор. - Однако, самое поразительное не в этом. Вы видите, что на него не действует не только сила тяжести, но еще и законы инерции. Жидкость, которую я специально налил в пробирки, остается все время неподвижной, подтверждая вам истинность моих слов.
   Константин и в самом деле был поражен эффектом. Мысли его снова приходили в беспорядок, как и в тот раз, когда профессор впервые продемонстрировал ему вращение своего генератора.
   - Вы готовы еще кое что увидеть, Костя? - спросил профессор и покосился в сторону своего молодого компаньона.
   - И что вы еще там... припасли для меня? - выдавил сквозь пересохшее горло парень свои слова, не свтводя глаз с подноса с пробирками.
   - Смотрите внимательно!
   С этими словами профессор нажал на очередную комбинацию кнопок, и поднос, который висел сейчас буквально перед глазами, в метре от наблюдателей, стал постепенно таять, исчезая из вида. Уже через несколько секунд на том месте, где только что неподвижно стояли колбы с водой, теперь не находилось ничего. Поднос исчез вместе со всем своим содержимым, оставив после себя абсолютно пустое пространство в воздухе.
   - Попробуйте проверить, не бойтесь - профессор взглядом указал Константину на то место, где исчезли предметы.
   Парень осторожно провел рукой в воздухе, пытаясь что-нибудь нащупать или наткнуться на замаскированный поднос, но у него ничего не вышло. Рука свободно прошла в том месте, ничего не задев.
   - Но куда он подевался? - спросил Кот, повернув взгляд к профессору.
   - Я не знаю точно, КУДА именно подевались все эти предметы, но сейчас они в точности там, где я их оставил.
   - То есть как? - не понял такого странного ответа Константин.
   - Если мы возьмем стандартную мерность нашего пространства - стал объяснять профессор - то есть длину, ширину и высоту, то, исходя из этих величин, поднос с колбами никуда не девался. Он находится все там же, на своем месте.
   - То есть вы хотите сказать, что сейчас поднос в каком-то другом измерении?
   - Вы чрезвычайно смышленный молодой человек, Константин! Могу поставить вам пятерку - иронизировал ученый.
   Довольный своей демонстрацией, профессор был в отличном настроении. Он что-то тихо напевал себе под нос, что было для него отнюдь не свойственным. Затем Николай Михайлович снова нажал кнопки на своем пульте и поднос вместе со всеми колбами вернулись из "небытия". Совершенно спокойно все предметы опустились на свой стол, и когда профессор отключил пульт, то демонстративно стукнул после этого кулаком по столу. Жидкость тут же заколыхалась в своих пробирках, возвращая уплывающее сознание парня на свое обычное место.
   Некоторое время Константин вообще молчал, собираясь с мыслями. Сдавленный мозг слегка отпустило, но молодому человеку почему-то, вдруг, захотелось уйти из лаборатории, забиться головой под подушку и крепко уснуть. Ему уже не надо было ехать в цех по производственным вопросам, так как голова сейчас стала пустой, словно пустая, высушенная тыква.
   То, что сулила перспектива такого открытия, Константин уже начинал понимать, но окончательно обо всех невероятных возможностях изобретения его ум пока отказывался строить планы. Нужно было заново все переосмыслить, иначе "крыша" Кота могла запросто съехать. А этого бы сейчас ему вовсе не хотелось.
   Не говоря ни слова, парень развернулся, и неровной походкой вышел из лаборатории. Затем он поднялся по маленькой лестнице в коридор, и отправился в кухню, чтобы выпросить у Ларисы Петровны чего-нибудь поесть.
   Заботливая хранительница их очага, усадила Кота за стол и налила ему зеленого чаю. Кот молча съел пару бутербродов, а горячий напиток слегка успокоил его.
   Левитация - вот ключевой термин, которым можно охарактеризовать то, что открыл профессор Светлов. Это что же получается? Теперь человечеству больше не будут нужны автомашины в их привычном виде с трансмиссией, колесами и подушками безопасности? Оказывается, что планировали они одно, а получилось, что копнули гораздо глубже? Какие еще сюрпризы их ждут впереди с этими штучками профессора Светлова? Похоже, что человек в лакированных ботинках специально ничего конкретно не говорил, оставляя им право своими силами найти все возможности применения той невообразимой энергии.
   Он уже просто сидел за столом, давно съев свои бутерброды, но из кухни уходить не спешил. Молодому человеку почему-то казалось, что пространство этого помещения с его уютом и теплотой, каким-то образом способно отгородить Константина от того давления, которое внезапно обрушилось на его сознание. Ему срочно нужно было "уцепиться" за что-то простое и привычное, чтобы снова почувствовать себя частью этого твердого, материального мира.
   "Спать, срочно нужно поспать" - подумал Кот.
   Он поблагодарил хозяйку за вкусные бутерброды и встал, чтобы направиться куда-нибудь в дальнюю в комнату.
   - Костя, осторожней! - Лариса Петровна схватила парня под руку, как только увидела, что тот открыл дверку высокого шкафа, будучи готовым шагнуть туда - Дверь из кухни в другой стороне.
   - Да-да, простите...
   Лариса Петровна подвела Константина к нужной двери, и проследила, чтобы потом тот отправился в правильном направлении.
   "Ох уж этот профессор Светлов, доведет бедного парня до безумия своими демонстрациями" - подумала женщина со вздохом.
   Она еще раз выглянула в коридор, чтобы убедиться, что Кот открыл дверь той комнаты, которая была сейчас пуста, и снова вернулась к чтению "Пикника на обочине" братьев Стругацких.
  

***

   Начальник товарного склада, Сергей Истопин, летел сегодня на работу в свой гипермаркет, опаздывая по всем статьям.
   "Вот незадача, ну что это за транспорт!" - негодовал он. Автобусы - как всегда битком, на "автолайны" - огромная очередь, а в метро ему спускаться отчего-то вовсе не хотелось. Однако, оценив все возможные варианты, он все-таки решил, что добраться до места работы ему сегодня будет проще именно через подземку. В первую очередь, ему не хотелось уже третий раз подряд оказываться в центре внимания начальства, в качестве злостного нарушитель трудовой дисциплины. Ну и потом, в метро было теплее, чем на улице. Ведь в столице уже наступили холодные дни, и даже в начале зимы по утрам добираться до работы было довольно зябко.
   Сергей был крупным парнем, лет тридцати. Сегодня его жена, как, впрочем, и всегда по утрам, лениво перевернулась в кровати на другой бок. Всем своим видом она дала понять, что вставать и делать своему мужу завтрак она не будет. Будучи влюбленным в свою дорогую супругу, Сергей чмокнул ее в щечку, но услышав при этом ворчание о том, что тот мешает ей спать, тут же ретировался в дверь, и с умилением посмотрел на своего "пупсика".
   - Хорошо, хорошо, дорогая. Спи, моя кисонька - негромко прощебетал он
   Незадачливый муж на цыпочках выскользнул из спальни, и принялся одеваться, на ходу запихивая в рот какой-то черствый кусок вчерашнего бутерброда.
   Его жена Ирина, не умела готовить. Практически все, что выходило у нее из стряпни, есть было практически невозможно. Украдкой досаливая, или разбавляя водой непомерно густой суп, Сергей поглощал невкусный обед, затем самостоятельно мыл за собой посуду, и покидал кухню с одной только мыслью, чтобы незаметно, через полчаса приготовить себе яичницу и утолить в конце концов необузданный голод.
   Жена изменяла ему со своим тренером по фитнесу, и Сергей совершенно не ведал об этом. Будучи уверенным, что их брак вполне обычный и счастливый, он нежно называл свою жену разными ласковыми именами, стоически перенося от нее унижения и периодические недопущения "к телу".
   Итак, как было уже упомянуто, этим прохладным утром наш бравый начальник склада на всех парах мчался на работу. Успев вовремя заскочить в вагон подошедшего на платформу электропоезда, он посмотрел на часы. Что ж, все было не как уж плохо. Если по пути наверх на эскалаторе можно будет протолкнуться, то он даже не опоздает на работу.
   Выскочив с раскрасневшимся лицом из здания станции метро, Сергей сбавил шаг, чтобы немного успокоить жуткое сердцебиение. Теперь ему до работы было рукой подать. Нужно было пройти пешком каких-то полквартала, и там, за углом, прямо на перекрестке уже стоял его любимый, огромный магазин бытовой техники. Теперь оставалось только пройти по подземному переходу, и там, на той стороне проспекта он сможет, наконец, попасть прямиком к себе в склад.
   "Ура, успел!" Нырнув в дверь, Сергей направился в свой импровизированный кабинет.
   - Сидоров, вы почему не на рабочем месте? Машина уже пришла? - соблюдая строгость, крикнул он проходящему мимо грузчику, который летел куда-то, практически сломя голову.
   Грузчик на секунду остановил свой бег, а затем, словно очнувшись ото сна, развернулся в сторону своего начальника и с каким-то непонятным возбуждением буквально ринулся к нему.
   - Сергей Сергеевич! Вы должны сами решить, что нам делать. Мы смотрели-смотрели, но без вас не решились отдавать тот товар на продажу. Мы уже позвонили директору магазина, и они с минуты на минуту должны будут спуститься сюда с замом...
   - Стоп-стоп! Сидоров, давай по порядку, не тарахти! Что там у вас стряслось? - отгораживаясь от подчиненного руками, словно щитом, заговорил начальник склада.
   - Партия продукции какая-то странная - деловито сказал тот - Похоже, что левак. Нас никто не извещал об этом. Пойдемте, сами посмотрите!
   Вдвоем они быстрым шагом отправились в другое крыло огромного подземного склада своего магазина, где потихоньку начинала собираться толпа работников разных рангов. Начальство пока не подошло. И это хорошо, думал Сергей, не будет лишних вопросов по поводу того, почему завскладом еще не переодет.
   Сергей Сергеевич вместе с грузчиком подошли к группе людей, которые в данный момент сгрудились в кучу, и с интересом рассматривали коробки с различной техникой. Внешне это были совершенно обычные коробки, но тем не менее, все они имели одну особенность: наряду со стандартными изображениями и логотипами известных компаний-производителей, на боку красовались надписи: "Новинка! Абсолютно автономно! Не требует электропитания!"
   "Что за ерунда" - подумал заведующий складом Сергей, - "это что, какая-то шутка?"
   - Откуда пришел автомобиль с грузом?
   - Да в том-то и дело, что машина пришла как обычно. Вот документы, накладные на товар - сотрудник протянул бумаги своему начальнику.
   Все документы, действительно, оказались вполне нормальными.
   - А когда разгружали коробки, что, не сумели заметить сразу? - строго отчитывал завскладом грузчика.
   - Но, Сергей Сергеевич, в том-то все и дело, что вся партия пришла в контейнере. Водитель просто распорядился, чтобы мы целиком все выгрузили. А распаковали и разложили б мы сами потом по территории.
   - Ух, сами, задери тебя комар! - завскладом отчаянным жестом руки замахнулся на грузчика. Скинув, наконец куртку, он бросил ее в кабинет и снова подошел к группе работников склада, которые уже собрались вскрыть одну из коробок с блендером.
   - Мужики, посторонись, начальство идет - негромко сказал кто-то, и все расступились. Рабочий, который попытался было раскрыть коробку, стоял сейчас с растерянным видом, робко сжимая ту в своих руках.
   - Что тут стряслось, Истопин! - обратился к Сергею директор магазина - Без нашего участия никак не разберетесь? Что за бардак тут вообще!
   Вместе с директором в склад спустились не один, а сразу два заместителя. Потакая во всем своему директору, они отчитали как заведующего складом, так и заодно всех присутствующих здесь рабочих.
   - Владимир Иванович, тут такое дело... Мы, кажется, прозевали левый товар. Вот...
   Директору протянули коробку с загадочными надписями на боку. Он взял и повертел ту в руках.
   - Хм, странно. "Не требует электропитания" - прочитал он. - Интересно, может это новая рекламная акция, а нас не успели известить? - предположил он.
   - Может оно на батарейках работает? - высказал мысль кто-то из заместителей.
   - Да нет же, тут вообще электричество не используется - сказал кто-то из рабочих. - Батарейки ведь, в конце концов, его и вырабатывают.
   - Так, ну-ка откройте - директор решительно отдал коробку с блендером тому самому рабочему, который только что держал ее в руках. Тот мигом извлек из кармана спецодежды ножик с выдвижным лезвием и профессиональным движением аккуратно разрезал скотч.
   В коробке действительно был упакован блендер. Внешне он выглядел новым и блестящим. На боку была видна небольшая надпись с фирменным знаком известной японской компании. Директор лично взял в руки переданный ему прибор. Осмотрев его со всех сторон, он с удивлением не обнаружил в нем шнура электропитания с вилкой. Однако любопытство взяло вверх, и быстро сообразив как его включить, он нажал на кнопку. Устройство негромко зажужжало, явно давая понять, что оно прекрасно работает.
   Директор стоял, время от времени нажимая на кнопку, а блендер каждый раз отзывался негромким шелестом маленьких ножиков для взбивания пюре.
   - Как-то странно работает. Необычайно тихо - вам не кажется? - негромко спросил кто-то из толпы.
   Но директор и сам прекрасно все слышал. Он отдал блендер в чьи-то руки, а сам с каким-то нетерпением направился в сторону других товаров, выгруженных неподалеку из того злополучного контейнера. Вытащив оттуда коробку с пылесосом, он попросил распаковать и ее.
   Блестящий и новенький пылесос был благополучно извлечен из пенопластовых уплотнителей и предусмотрительно водружен на деревянный поддон, дабы избежать случайного попадания грязи с пола склада на его корпус. На этом устройстве, так же, как и на предыдущем, отсутствовал шнур электропитания, однако и здесь кнопку все-таки включили, и пылесос стал всасывать воздух через свою гофрированную трубу. Всех чрезвычайно смутило то, что звук, издаваемый полуторакиловаттным двигателем совершенно не соответствовал стандартному шуму, обычно издаваемому таким пылесосом. Однако воздух втягивался, и мощность потока была внушительная. Люди крутили и вертели корпус пылесоса и так и сяк, пытаясь понять, каким образом какая-то непонятная "батарейка" может гнать турбину, которая настолько эффективно могла всасывать воздух.
   - Может там аккумулятор - кто-то осторожно выдвинул предположение.
   - Сам ты транзистор! - ответил тот, кто, видимо, лучше соображал в электротехнике - Ты хоть примерно представляешь, какого размера должен быть аккумулятор, способный на такое?
   - Так, Иваныч, - с энтузиазмом приказал директор одному из своих замов - возьми-ка с десяток человек, пусть они прихватят несколько разных коробок из этой партии и принесут наверх. Надо будет разобраться, что за ерунда тут происходит.
   Наверху, в помещении магазина, довольно скоро собралось приличное количество народу. В основном это были продавцы-консультанты и офисные работники. Здесь же, в присутствии директора, ребята из сервиса, с отвертками в руках, разбирали корпус пылесоса. Все с нетерпением уставились на странное бытовое устройство, которое почему-то работало, хотя никто из местных технарей не мог объяснить - почему.
   - Так, не мешайте, разойдитесь по рабочим местам - время от времени слышались призывы директора универмага. Толпа на некоторое время таяла, но затем люди, привлеченные словно магнитом, снова с любопытством подходили ближе.
   Наконец крышка необычного пылесоса была окинута. Все с любопытством уставились внутрь. Картина, которая открылась нескольким десяткам глаз, оказалась весьма и весьма любопытной: В пылесосе присутствовала стандартная турбина, которая, собственно, и должна была нагнетать воздух. Однако никакого намека на какие либо аккумуляторы внутри не было. Корпус был до странного пуст. Но самым интересным было наличие подключенного к турбине некоего странного устройства, внешне чем-то напоминающего небольшой электродвигатель. Проводов внутри корпуса практически не было, за исключением двух тоненьких шнуров, один из которых шел к кнопке включения пылесоса, а другой - к регулятору оборотов на рукоятке.
   - И что, вы хотите сказать, что такой маленький моторчик способен выдать полтора киловатта? - с важным видом спросил один из продавцов, который, видимо, неплохо знал толк в своей работе.
   - А ты не умничай, - спокойно ответил кто-то ему в ответ- сам возьми и включи. Вон еще коробки стоят. Распакуй и проверь лично.
   Эти слова, словно послужили толчком к дальнейшим действиям сотрудников универмага. Коробки буквально смели со своих мест, и каждый, кому они достались, принялся раскрывать их, чтобы скорее извлечь содержимое.
   Затем последовал просто какой-то коллапс. Когда каждый убедился, что все устройства, которые ни один язык не осмеливался теперь назвать "электроприборами", все-таки работают, персонал магазина просто позабыл о своих обязанностях. Все, словно маленькие дети, которые вдруг впервые в жизни увидели обыкновенные механические игрушки, стали носиться туда-сюда, демонстрируя друг другу невероятные свойства небывалой бытовой техники.
   Директор стоял в стороне с несколькими приближенными к нему людьми и что-то пытался выяснить по мобильному телефону. Вид его был несколько растерянным, но присутствие духа все же не покинуло его.
   - Владимир Иванович, идите скорее сюда - из открывшегося кабинета выглянула секретарша Люба, - это очень срочно!
   Директор, сопровождаемый заместителями, вошел в свой кабинет.
   Девушка-секретарь сделала погромче звук, исходящий из акустических систем, подключенных к висящему на стене плазменному телевизору, и директор со своими заместителями увидели следующую картину:
   По одному из центральных телеканалов шли новости. Корреспондент обсуждал появление в городе рекламных плакатов весьма интересного содержания. В ролике была нарезка с видеосъемок из различных уголков Москвы, где были показаны разные щиты с рекламой. Везде в изображениях на плакатах, как смог заметить Владимир Николаевич, были похожие сюжеты с каким-то персонажем-лисенком, который красноречиво демонстрировал различную бытовую технику. Быстро сообразив что к чему, директор универмага стал рассматривать надписи на плакатах, узнавая в них уже виденные им сегодня слова. Потом Владимир Николаевич прислушался к голосу корреспондента, который с нескрываемым юмором комментировал появление в городе необычной рекламы:
   - ...необычные плакаты с весьма странным содержанием появились не только в черте города, но и на трассах при подъезде к столица, а также и на МКАД. Что они означают, и кто автор такой странной шутки, мы пока затрудняемся сказать, хотя вовсе нельзя исключить, что производители или продавцы бытовой техники решили пойти на так называемые крайние рекламные меры в связи с некоторым ослаблением покупательского спроса в гипермаркетах Москвы.
   - О том, что это в конце концов означает, - продолжала корреспондент, - и почему у электроприборов, к которым мы давно привыкли, стали появляться паранормальные способности, мы попробуем узнать чуть позже. В течение дня мы постараемся подготовить дополнительный видеоматериал, смотрите наши новости на канале..."
   Новостной блок сменился на следующий, и директор убавил звук.
   - Послушай, Иваныч - обратился он к заместителю, который стоял здесь же в кабинете - созывай-ка срочное совещание! Надо что-то решать с этими игрушками.
   Через десять минут в кабинете директора за длинным столом собралось все руководство гипермаркета. Тут же, прямо на столе, но немного в стороне, стояли распакованные и целые коробки с загадочными товарами народного потребления.
   - Честно говоря, я даже не знаю, как, и с чего конкретно начать, господа - нерешительно заговорил глава предприятия. - Все вы видели тот товар, что пришел на склад. Образцы - вот тут.
   Директор указал кивком головы в сторону кучи коробок, и все повернули свои головы в том самом направлении.
   - С одной стороны - мы не имеем каких либо указаний от вышестоящего руководства по поводу данных изделий. Однако реклама в городе идет полным ходом, и рано или поздно покупатели начнут задавать вопросы, на которые нам надо будет как-то отвечать.
   - Мы не можем просто взять, и сделать вид, что ничего не произошло. Более того, мне уже доложили, что и другие магазины в городе получили на свои склады схожую продукцию. Дело в данный момент осложняется наличием определенного числа свидетелей, которые уже наверняка раструбили по всей округе об этих товарах.
   - Итак - руководитель обвел взглядом руководство магазина - какие будут предложения?
   Среди собравшихся прошелестел негромкий ропот, затем кто-то предложил:
   - Владимир Иванович, а что если мы просто отправим всю партию назад? Мы знаем, кто это привез?
   - Скорее всего, это не вариант. Я созванивался с другими нашими филиалами, и у них такая же ситуация. Есть информация, что и нашим конкурентам из другой крупной сети магазинов бытовой техники, поступили такие же товары. К тому же, на нашей базе мне ответили, что настоящая машина от них должна была приехать позже. Надо признаться, что пока никто толком не знает, кто прислал этот контейнер.
   - Подождите - поднял руку другой желающий высказать свое мнение - а что мы имеем на руках? Во первых: товар мы получили. Во вторых: все изделия, насколько мы знаем, в рабочем состоянии. В третьих: все бытовые приборы отличается от оригинальных только тем, что работает без участия электросети. И в четвертых, и самое главное - наша-то машина в конце концов пришла! Мы не потеряли ничего из денег. Более того, теперь у нас на руках партия каких-то уникальных товаров, которые, словно манна небесная, свалились нам на голову.
   - Кстати, - продолжил тот же выступающий, - специалистам удалось определить, что за тип двигателя используют эти бытовые приборы?
   Директор был в растерянности. Обычно он очень четко проводил руководящую политику на вверенном ему предприятии, однако сейчас он готов был сдаться. Вышестоящее руководство компании высоко ценило талант Владимира Ивановича Козырева, и не ограничивало его зарплатой и крупными премиальными. Ему сейчас нужно было важное решение. Может быть самое серьезное из всех, что он принимал в своей жизни когда либо ранее. Причем эту задачу нужно было решить как можно быстрее, так как рабочий день был в самом разгаре, и покупатели уже потихоньку стали стекаться в залы магазина.
   - Я знаю, что мы сделаем - он выждал паузу, позволившую ему собрать на себе взгляды всех присутствующих, и откашлялся в кулак - мы пустим товары в торговую сеть.
   Никто не проронил ни слова.
   - Ведь если в наличии имеется товар, - продолжал директор - то когда-нибудь должен появиться и тот, кто придет забирать деньги за проданную продукцию.
   Все молча слушали своего руководителя, не в силах что либо возразить тому.
   - Дайте распоряжение, чтобы если кто из покупателей начнет спрашивать, чтобы товары все время были под рукой в отделах продаж. Не хватало нам еще лишних скандалов. Все, точка!
   На этом собрание было закончено. Вытирая влажный лоб платком, Владимир Иванович вышел в коридор. На самом деле, его больше волновало не то, приедет ли кто-то за вырученными деньгами. Его внезапно взволновало то, что, вдруг, произойдет, когда товар раскупят, и кому-то из покупателей его не хватит.
   "Надо будет купить жене в подарок фен для волос, она давно хотела. Я кажется видел его там, среди коробок с лисенком... Странно, почему, вдруг, лисенок?" - подумал директор магазина, и усталая улыбка заиграла не его лице.
   От безобидного вида этого смешного персонажа, у Владимира Ивановича почему-то полегчало на душе. Те, кто прислали им сегодня утром эту необычную продукцию, просто не могли быть злоумышленниками. Скорее всего, это чья-то шутка, думал директор, наливая себе прохладной воды в пластиковый стаканчик из диспенсора.
   Во многом его чутье не обманывало его, однако Владимир Иванович ошибся только в одном: деньги за тот товар, никто так забирать и не явился. Ни через неделю, ни даже через месяц.
   Но не станем забегать вперед. Вскоре, после успешных продаж, пришла следующая партия странных коробок с лисенком. Однако незнакомцы, которые прислали их, и в этот раз остались неизвестны. Водителем автомобиля, в контейнере которого коробки были доставлены в склад гипермаркета, оказался обыкновенный сотрудник городской транспортной компании. Его грузовик самым обычным образом наняли, чтобы доставить груз до места, указанного в документах. Что это были за люди, которые загружалы коробки в контейнер, ему было не известно. Однако о том, кто же все-таки выписал документы, директору так не дали дознаться. Этим делом уже вплотную занялись спецслужбы.
  

***

  
   В лаборатории подземного бункера сегодня творилось нечто особенное. В одной из жилых комнат, компания из девяти человек сосредоточенно смотрела телевизор. На канале показывали новости из Москвы.
   Возбужденным голосом, исполненным какого-то глубинного восторга, диктор вещал из студии, где присутствовало еще несколько людей.
   - Скажите - женщина-корреспондент обратилась к одному из сидящих в студии по имени-отчеству - как покупатели отреагировали на появление на прилавках этих новых товаров?
   Тот, кому она задала свой вопрос, был, судя по всему, каким-то крупным чиновником, имеющим непосредственное отношение к вопросам торговли в стране.
   - Да, действительно, - начал отвечать тот - товары о которых идет речь, в определенное время появились на прилавках московских магазинов. Все, кто смог приобрести их, были чрезвычайно изумлены необычностью свойств вышеупомянутой продукции.
   - Сразу ли покупатели оценили невероятные свойства этих изделий? - комментатор снова обратилась к том же человеку - Какова была динамика спроса на эти товары.
   - Интересный вопрос - респондент как-то сразу оживился - дело в том, что после того, как необычный товар появился в продаже, спрос на него некоторое время был невысоким. Однако уже в течение первых трех дней, народ не просто оживился - люди, буквально, толпой стояли в очередях и фактически требовали необычную продукцию, предлагая подчас двойную и даже тройную сумму оплаты. Если нарисовать график, то рост спроса на те изделия можно было бы вычертить по гиперболе.
   - После того, когда пришли вторые партии изделий, их просто сразу же выгрузили в торговые залы, где торговля моментально пошла бойким потоком. Эти партии товаров покупатели буквально размели в течение нескольких часов.
   - Как вы считаете, продукция действительно оправдывает ожидания покупателей. Если да, то назовите некоторые причины такого ажиотажа.
   - Несколько странно звучит первая часть вашего вопроса. Любой товар, помимо рекламы, еще умеет говорить сам за себя. Мы все привыкли к тому, что есть определенные критерии оценок какой либо продукции, будь то престиж торговой марки, внешний вид, надежность, удобство. Здесь же мы имеем в наличие всего одно изменение, и оно затмевает все вышеперечисленные пункты. Товары, о которых идет речь, полностью автономны. Они не требуют питания от электрической сети или батареек, однако могут работать бесконечно долго. Если мы возьмем, к примеру небольшое устройство, типа миксера или соковыжималки, то затраты на энергопотребление у этих приборов в домашних условиях, действительно, не очень велики.
   - Но, и тем не менее - перебила его корреспондент - сколько хлопот домохозяйкам доставляют вечно путающиеся провода, из-за которых иногда и доставать-то из шкафа неохота, к примеру, обычную соковыжималку. Согласитесь, это хороший аргумент в пользу тех новых устройств, которые просто напросто лишены этих неудобств.
   - Да, верно - продолжил дальше приглашенный в студию человек из управления торговли, - тут я хочу обратить ваше внимание не ту бытовую технику, которая работает в нашем доме практически постоянно - это холодильники, кондиционеры, телевизоры. Вот здесь выгода, действительно, налицо. Сколько, скажем, ваша семья платит за свет в месяц? А сколько можно экономить, имя во всем доме такие вот новые приборы?
   - Теперь про то, о чем спрашивали меня коллеги в самом начале передачи. Автомобили. Дело в том, что необычных автомобилей было насчитано всего два десятка штук. Они так же, как и бытовая техника, анонимно поступили на продажу в некоторые автосалоны Москвы. Здесь я хочу спросить зрительскую аудиторию: кто-нибудь из вас садился за руль такого автомобиля? А между тем, во время езды, у водителя возникает стойкое ощущение, что под капотом у него, как минимум, пятьсот лошадиных сил, и при этом, заметьте, автомеханики, исследовав устройство автомобиля, не обнаружили ни одного намека - ни на обыкновенный двигатель, ни на коробку передач. За все вращательное движение там, как и везде в странных бытовых приборах, о которых мы только что говорили, отвечает один единственный непонятный механизм, который берет свою энергию неизвестно откуда. Динамика разгона автомобиля с таким устройством просто поразительна, причем шум двигателя полностью отсутствует. Некоторый звук от транспортного средства начинает быть слышен лишь тогда, когда покрышки начинают резко шуршать по асфальту.
   - Думаю, что ответив на первую половину вопроса я так же ответил и на вторую. Спасибо за внимание.
   Человек замолчал, и затем комментатор передала слово представителю из научной среды.
   - А, как же, как же! - оживился профессор Светлов, когда было названо имя научного деятеля (Николай Михайлович был одним из тех, кто сейчас смотрел передачу по телевизору) - Я знаю этого ученого. Надо сказать, весьма неплохой человек. Давайте послушаем, что же скажет мой коллега.
   Четверо наших героев, плюс пятеро учеников профессора продолжили смотреть за тем, как отвечает на вопросы в новостях представитель научного общества.
   - Скажите - обратилась комментатор к ученому, сидящему в студии - что думают сами люди науки, в руки которых попали некоторые из устройств, по поводу принципа, приводящего в действие вот эти бытовые приборы. Как бы вы могли прокомментировать все происходящее с научной точки зрения.
   - От лица всех ученых, которым довелось иметь дело с изучением этих приборов, - произнес научный деятель, и посмотрел в камеру оператора студии, словно обращаясь ко всем людям, которые в данный момент смотрят новости - могу с уверенностью заявить одно: мы никогда ни с чем подобным не сталкивались. Наши специалисты не в состоянии пока определить, каков механизм, приводящий во вращательное движение ротор устройства, которое мы условно назвали "Х-двигатель". В самое ближайшее время, думаю что-то прояснится, и тогда я смогу предоставить больше информации.
   - Хорошо, скажите, есть ли у этих Х-двигателей, которые установлены в автомобилях и бытовой технике, какие-то общие особенности, которые можно выделить в качества примера?
   - Безусловно, - ответил ученый - это не тайна, так как многие из покупателей наверняка самостоятельно разбирали тот же пылесос или миксер, чтобы посмотреть на то, что у них внутри. Вот, кстати, я захватил в студию один такой Х-двигатель, извлеченный нашими специалистами из самого обычного по внешнему виду холодильника.
   Он поднял откуда-то с пола, и поставил на столик перед собой устройство, напоминавшее герметично запаянный в металлический корпус электродвигатель. Специалисты из какой-то научной лаборатории уже предусмотрительно установили устройство на небольшую платформу, где предусмотрительно были приделаны провода с выключателем для демонстрации его работы. Ученый нажал кнопку, и небольшой, пластиковый маховичок тут же закрутился, приведенный в действие Х-двигателем.
   - Первой особенностью прибора является, как я уже сказал, абсолютная автономность. Энергия, которая питает этот двигатель - не иссякает. Мы специально ставили мотор на нагрузку, чтобы узнать, сколько времени сможет прокрутиться эта штука до полной остановки. Смею вас уверить, мы так и не смогли выработать ресурс ни одного из имеющихся в нашем распоряжении Х-двигателей. Оставленные включенными, все они до сих пор крутятся у нас в лаборатории, и не только там. Мы пошли на эксперимент, и подключили к такому вот небольшому мотору турбину, которую смог бы привести в действие только очень мощный электродвигатель. Чтобы не вдаваться в технические подробности и не отвлекать внимания наших зрителей, могу лишь сказать, что диаметр турбины был порядка пяти метров, а вес около тонны. Нам пришлось повозиться, чтобы приладить одно к другому. Надо сказать, что Х-двигатель прекрасно справился с поставленной задачей, и в данный момент до сих пор вращает ту самую турбину.
   - Второй удивительной особенностью Х-двигателя оказалось то, что его ротор невозможно остановить, пока он включен. Наши специалисты были сильно удивлены, когда под крышкой приборов находили предупреждающие надписи с мерами предосторожности и с просьбой к покупателям не разбирать устройства. Как потом оказалось, продиктовано это было как раз мерами безопасности, потому что неосторожному человеку просто могло оторвать пальцы или даже руку.
   - Скажите, те надписи были на русском языке? - задала очередной вопрос комментатор.
   - Действительно, - ответил представитель науки - как это не покажется странным для иностранной продукции, но наклейки с надписями действительно были на русском языке.
   - Вскоре - воодушевленно продолжал ученый - наши специалисты все-таки распаяли одно из устройств, но о том, что они там обнаружили, пока невозможно ничего с точностью сказать. На первый взгляд, это не такой уж сложный механизм, состоящий из системы специальных линз, колб с инертными газами внутри и еще неких компонентов, о которых я пока не стану говорить, чтобы не вдаваться в слишком уж технические подробности...
   - Не хотите ли вы сказать, - внезапно перебила собеседника комментатор - что партия товара попала к нам по ошибке из другого измерения?
   Ученый улыбнулся, и в ответ на такой наивный вопрос произнес:
   - Давайте не будем настолько уж вдаваться в научную фантастику. Все, конечно, сложно, но не настолько, чтобы считать, что кто-то из параллельного мира отправил свою продукцию "не туда". Уверен, все приборы имеют вполне земное происхождение, более того, тот, кто их сделал живет тут, в нашей стране, и может быть даже в самой Москве. Другой вопрос, почему он решил таким странным образом заявить о себе? Думаю, вскоре мы все сами узнаем. Пройдет какое-то время, и наш славный незнакомец подаст о себе весточку.
   Затем корреспондентка поблагодарила зрителей за внимание, и новостной блок сменился на следующий.
   Профессор Светлов, его жена, дочь Алиса и Константин оторвались от просмотра телевизора и посмотрели друг на друга.
   - Интересно, шампанское уже пить пора? - как-то робко спросил Кот, обращаясь ко всем присутствующим.
   - А что насчет тех, кто за нами охотится? Думаете, они просто так нам все с рук спустят? - задумчиво крутя в пальцах кончик своего волоса, задала Алиса свой вопрос.
   - Да уж, представляю, что сейчас творится в отделах службы безопасности - произнес профессор. - Это ж надо - усмехнулся он - разобрали наш прибор. Ну и на здоровье, правда?
   Он улыбнулся и повернулся лицом к жене. Она нежно приобняла его за плечи и полушутя проворковала:
   - Ах, ты мой сверхчеловек! Так и ходишь в этом запачканном халате. Я тебе разве не выдала еще позавчера новый?
   - Мам! Пап! Ну прекратите вы... - Алиса собралась уже покинуть компанию, как Константин ухватил ее за руку. Лицо его было озабочнно, а взгляд и слух были снова направлены к другой сводке новостей на экране.
   - Постой! Смотри-ка, не наш ли это старый знакомый! - негромко прошептал он ей.
   Девушка поглядела на экран телевизора, там передавали криминальную хронику. Показывали каких-то людей в костюмах, еще кого-то вели под арестом, но сразу Алиса никого не узнала. Голос за кадром вещал:
   - Недавно пойманные по одному давнему запутанному делу, группа крупных государственных служащих из министерства экономики, несколько лет назад занималась крупными взятками и "отмыванием" денег через незаконные банковские операции. По словам следователя прокуратуры, преступников очень сложно было вычислить, благодаря четко отлаженной системе совершения преступлений, а также коррумпированности многих заинтересованных лиц в высших эшелонах власти.
   - В данный момент, благодаря действиям сотрудников службы безопасности страны, удалось арестовать главных организаторов группировки. Следствие сейчас находится в очередной стадии, когда выявляются все возможные, причастные к этому делу лица. Как уже установлено следствием, суммы хищений исчислялись тогда миллиардами долларов. Для примера, такие суммы денег легко сопоставимы с годовым бюджетом какой-нибудь небольшой страны...
   - Благодаря слаженной политике президента и спецслужб в борьбе с коррупцией, за последнее время отданы под стражу уже сотни чиновников, по делам которых ведутся следствия по раскрытию преступлений различных уровней тяжести.
   - Вон он снова! - Кот указал пальцем.
   Но Алиса и сама уже увидела человека, который несколько раз промелькнул на экране среди группы следователей. Конечно же она узнала его. Это был тот самый агент Тополь, с кем не так давно пересеклись их пути.
   - Смотри-ка, не соврал наш знакомый - тихо произнесла девушка.
   - Да, верно - подтвердил Кот - Вот только не могу пока сообразить, что это нам может дать - Константин наморщился и потер кончиками пальцев свой лоб.
   - Ну, - подумав, произнесла Алиса - теоретически, теперь ты можешь выйти из своего подполья.
   - Ага, - с сомнением в голосе произнес Константин - и сразу окажусь на скамье подсудимых радом с теми ворами. Вот все они обрадуются, когда я, наконец, попадусь им в лапы в одной тюремной камере!
   Алиса улыбнулась. Это была ее первая улыбка за долгое время после того разговора на кухне.
   - Ты ведь говорил, что тебе все равно, что с тобой потом будет - с лукавством сказала она.
   Константин немного помолчал. Ему явно не хотелось продолжать разговор в таком духе.
   - Ладно, прости, я плохо подумала, прежде чем это сказать - попыталась оправдаться девушка.
   - А, знаешь - сказал Кот вдруг, переводя разговор на другую тему - это ведь именно твой персонаж покорил сердца наших потенциальных покупателей.
   Алиса улыбнулась снова, и отвела взгляд. Ей было приятно, но она ответила, что это больше заслуга отца, который сделал открытие, да и самого Константина, кто все организовал.
   - Да и вообще, все молодцы - сказала она - Ты только вспомни, как ученики профессора придумали конвейер. А рабочие?
   - Да, может ты и права - как-то нехотя подтвердил Кот
   - А как тот диспетчер наверное удивился, когда узнал, что согласно выданных им самим документам, именно с его базы были отгружены в магазины те самые товары?
   Алису снова посетило хорошее настроение. Она больше не сторонилась своего компаньона. Говорят, время лечит даже душевные раны. Постепенно все четверо снова стали дружно собираться всей компанией, и пить на кухне чай с пирогами.
   Однако чаепитие заканчивалось, а потом приходил вечер, и девушка шла в свою комнату, чтобы лечь спать. Там она, будучи не в силах заснуть, лежала с открытыми глазами, мучительно и долго о чем то думала, тяжело при этом вздыхая. Затем дрема все-таки одолевала ее, и она сладко засыпала, чему-то улыбаясь во сне, словно маленький ребенок.
  

***

   Сегодня Главный был буквально взбешен. Его отдел явно не оправдывал надежд своего руководителя. Недавно начавшееся следствие по расследованию хищений государственных денег, раскрученное по инициативе агента Тополя, уже принесло много хлопот их подразделению. Однако "дело Профессора Светлова" закрыто не было, потому что такие дела просто так закрыть было невозможно.
   Часть документов по делу незаконных финансовых операций генерал уже перенаправил в другие инстанции службы безопасности, однако еще оставалось много работы и их отделу, так как личная причастность "Седьмого" к раскрутке этого дела, требовала от того непосредственного участия и дачи показаний в суде.
   Сейчас генерал лично вызвал Тополя к себе, буквально оторвав своего подчиненного от тех дел, которые, как полагал Главный, не требуют такого уж большого внимания всего подразделения, и их удачливого агента в том числе.
   - Послушай, "Седьмой", ну что ты заладил? - стучал ладонями по своему столу Главный - Да найду я способ отстранить тебя от дачи свидетельских показаний. Не переживай, будет тебе и премия, и повышения звания. Ты мне тут нужен! Сколько времени прошло с тех пор, как исчез наш профессор? Правильно, уже почти полгода! И ты посмотри, что творится вокруг? Это ж надо, и хватило у них ума, чтобы провернуть у нас под носом такую невообразимую операцию. Всего две партии его чертовых игрушек, и все! Мы остались с носом! Или скажешь, что это не наших старых знакомых рук дело?
   Главный вытащил из стола фонарик и включил его. Луч света, направленный рукой генерала на противоположную стену, оказался ровным и очень сильным. Выключив кнопку, он небрежно отдал его в руки спецагенту.
   - Ну, ты только посмотри, а! Да они ведь издеваются над нами! Этот парень, что спрятал нашего ученого, и те, кто сейчас заодно с ними, специально выпустили все это в продажу, чтобы нас с тобой лично за пояс заткнуть!
   Агент Тополь рассмотрел фонарь. Ему уже попадались в руки другие приборы, внутри которых была спрятана "хитрая начинка", однако такая штука была у него перед глазами впервые. Он включил фонарик и постарался взглянуть внутрь стекла, за которым была спрятана хитрая лампа.
   - Забавная вещица...
   - Да не смори ты туда, ослепнешь еще, нафиг! - генерал все не унимался - Дай-ка сюда!
   Он отобрал у Седьмого фонарь и снова спрятал его в стол.
   - Интересно, а почему от такого маленького устройства столь сильный свет? Лампа-то должна, по идее, быстро перегореть - спросил агент Тополь.
   Главного нужно было немного остудить, а то он совсем себе сердце на работе посадит, думал агент. Вон как раскраснелся, бедолага.
   - Так эти черти и лампы туда другие засунули - негодовал генерал - Там у них, судя по всему, целое производство. Они тебе скоро не только лампы делать начнут. Скоро все автомобилестроители захотят с ними контракты позаключить. А что потом, а? - почти взвыл генерал - Тополь, скажи, ну почему незадолго до пенсии мне выпала такая тяжелая доля разгребать все это дерьмо?
   Главный бессильно откинулся в своем дорогом кресле и налил в стакан минералки.
   Агент, который старался сохранять относительное молчание и сохранял внутреннее спокойствие вдруг заговорил:
   - Товарищ генерал, вы же знаете, что не моя была инициатива, чтобы отсрочить это расследование. Дело в том, что наткнулся ведь я на те финансовые махинации совершенно случайно. Меня бы все равно начали таскать туда-сюда, поэтому пришлось самому взять все в свои руки и доводить то дело до конца. А дальше вы знаете.
   - Да знаю, Тополь - немного успокоившись проговорил Главный, - ты молодец, конечно. Скоро такими темпами и до моего кресла доберешься. Может еще до моей пенсии пересядешь сюда.
   - Да ладно вам, товарищ генерал, - тихо ответил Тополь, - мы еще с вами повоюем.
   - А вот это правильно! Нечего расслабляться - он допил свой стакан и достал из сейфа какие-то документы. - Давай так, Тополь, ты постепенно передавай свои дела кому-нибудь, подключай всех, кого сочтешь нужным. Если что, проси меня - я помогу. А дальше нашей задачей будет поиск не только профессора, но и его подпольного завода по производству бытовой техники. У нас есть ряд протестов со стороны представителей компаний, чья продукция засветилась в том деле с магазинами. Мы дожмем этих уродов, и они у нас сполна получат.
   - У нас была зацепка с теми автоперевозчиками, - продолжал Главный - которые тогда товар загружали с неизвестного склада. Мы там сразу же все обыскали - чисто. Но если попытаться копнуть глубже, то можно, конечно, найти концы. И ты бы смог, Тополь, я Знаю. Ты мне, Валера, тут нужен, на этом фронте. Твое счастье, что ты был задействован тогда на деле по хищению денег, а то бы и тебе досталось "под первое число". Я никогда не прощу нашим болванам, как они пропустили эти товары. Ну, ладно, первая партия проскочила, но как мы не заметили вторую! Слава Богу, что теперь все под контролем. Пусть только сунутся!
   Главный снова налил себе минералки, и отпил несколько глотков воды.
   - Именно твоей задачей станет найти всех причастных, и накрыть их вместе со всем производством. Мы и так слишком много упустили, и что теперь со всеми нами будет, я вообще не могу представить. Но, Тополь, пока наша служба существует, мы обязаны выполнять свою работу, и выполнять ее хорошо.
   Сказав это, Главный отпустил своего удачливого подчиненного и углубился, наконец, в свои бумаги, лежащие перед ним на столе.
   Агент покинул кабинет начальника, и сейчас методично взвешивал в уме планы своих предстоящих действий. Судя по всему, отвертеться от "дела профессора Светлова" ему все же не удастся. А что мы имеем в этом случае?
   Скорее всего, рассуждал Тополь, нового "товара" в магазины больше не поступит. Константин с профессором далеко не дураки. Они все правильно рассчитали, когда украдкой развезли по гипермаркетам свою продукцию. Второй партией они просто обязаны были завершить свою деятельность, так как тут уже в игру вступили мы. Наши спецы действительно проворонили вторую часть "груза", но их можно понять. Все управление безопасности сейчас словно разворошенный улей. А что творится в верхних эшелонах власти - вообще страшно представить. Там идут такие перестановки, что все завершится еще очень и очень не скоро.
   Агент Тополь попробовал поставить себя на место Константина. Что тот предпримет? Скорее всего они свой цех не прикроют, а будут потихоньку работать "на склад". В Москву они больше не сунутся, хотя возможны варианты по другим городам. Хм, но какой смысл? Не смогут же они тайно наводнить всю страну своими изделиями. Рано или поздно их прихлопнут на месте "преступления". И чего они добьются, если не создадут ничего, кроме дефицита свих чудо-приборов. В конце концов люди просто начнут друг другу в глотки цепляться в магазинах, стоя в очереди за вожделенными холодильниками и микроволновками...
   Стоп, вдруг мелькнула мысль в голове агента, а что если дело действительно в дефиците! Но не в обычном смысле. Профессор и компания "стравили" на суд общественности прежде всего не сами изделия, а ИНФОРМАЦИЮ о них.
   Ну конечно! Вот в чем сейчас основной дефицит! Если отсутствие холодильника с "вечной морозилкой" еще как-то можно пережить, то как быть с научной стороной дела? Профессору обязательно нужно, чтобы об его открытии заговорили во всем мире. Вот почему им там важно было всего лишь хорошо помутить воду, чтобы "рыбка всплыла".
   До тех пор, пока информация о таинственном первооткрывателе не распространится достаточно глубоко, профессор не выйдет из своего подполья. К тому же, Константину нужны будут веские аргументы, чтобы оправдать себя за растрату тех денег, которые он, так или иначе, "одолжил" у своей страны.
   Наверху уже понимали, что скоро придется официально признать изобретение ученого из маленького города N. Главный сейчас настаивал на продолжении следствия больше из принципа, чем из желания вытрясти из кого-нибудь душу, а также исходя из существующего положения, продиктованного сверху. Его распоряжения больше напоминают агонию всех существующих порядков перед приходом чего-то неотвратимого и нового. Сам же он, скорее всего, в глубине души понимает, что больше Тополю ни в кого стрелять не придется.
   Что ж, теперь будем ждать следующего шага от наших дорогих субъектов, думал наш агент. На передачу дел у него уйдет пару-тройку дней, и вот тогда он снова направится по их следу.
   "Ох, не попадитесь мне на глаза раньше времени" - думал в сердцах Тополь, пока спускался несколькими этажами ниже на лифте административного здания своего родного ведомства.
  

***

  
   Прошел месяц после той дерзкой акции, которая прошла под кодовым названием "Альтернатива". Наступил декабрь, и временами выпадающий на мерзлую землю снег, тонким слоем застилал дороги и поля вокруг. Иногда какой-нибудь редкий автомобиль прочерчивал пару извилистых линий по полотну автотрассы, нарушая гармонию природы, которая вне черты города могла показаться почти что девственной и прекрасной.
   Но проходило совсем немного времени, и вскоре свинцовое небо снова сбрасывало очередную порцию ледяного пуха. Через несколько минут он уже ровным слоем покрывал дорогу, вновь пряча следы машин, чтобы помочь природе поддержать иллюзию отсутствия на этой планете людей.
   Тем не менее, пусть и изредка, люди все-таки появлялись тут, и безжалостные шины снова вспарывали слой тонкого снега, обнажая черноту автотрассы. Ведь на то издавна и существали дороги, чтобы по ним ездил человек.
   Когда-нибудь пройдут годы, и станет совсем иначе. Не будет больше никаких автомобилей, люди станут перемещаться по воздуху в своих невидимых устройствах. Затем исчезнут линии высоковольтных передач. Да и вообще, само понятие электричества станет упоминаться в учебниках по физике, как нечто такое же древнее, как развалины Баальбека. Ученики в школах станут воспринимать истории о нашем сегодняшнем времени точно так же, как мы сегодня с улыбкой читаем истории о путешествиях Колумба через океан на своих крошечных корабликах, гонимых волей ветра.
   Константин ехал на своем стареньком "Фольцвагене", думая о вероятном будущем человечества, сосредоточенно вглядываясь в белую пелену прямо перед собой. "Дворники" автомобиля время от времени сметали попадающий на стекло снег, гипнотизируя водителя своими плавными движениями.
   Настроение парня было подавленным. Ему следовало поторопиться, чтобы успеть спасти Катю. Как ему дальше нужно было поступить? Каким должен был стать его следующий шаг? Возможно, необходимым было ускорить процесс производства своих изделий, которые и так уже заполнили половину производственных помещений. Но что потом? Как это поможет его любимой девушке?
   Нет, для начала им необходимо выйти из подполья, и попытаться не оказаться в ненужном месте и в неподходящее время.
   Много, слишком много вопросов одновременно беспокоил его. Только что он ездил в свой родной город, и навестил там Катю. И эта поездка отнюдь не придала ему настроения.
   При встрече Кот наклонился над постелью и крепко обнял свою любимую. Затем они стали разговаривать, и Константин увидел, как сильно Катя изменилась. Девушка слабела прямо на глазах. За последние несколько месяцев Константин уже второй раз посетил кардиологический стационар. Доктора, сочувствующие молодому человеку, так же как и ранее, в бессилии разводили руками.
   - Мы вообще удивляемся, почему она до сих пор жива. - говорил Коту лечащий врач Кати - Что-то заставляет ее сердце биться, но по общему состоянию девушки, и ее анализам ясно, что дело весьма плохо.
   - Я спасу тебя, любимая - шептал он Кате - Чего бы мне это ни стоило. Я найду способ заставить твое сердце биться так, как надо" - подбадривал прижавшуюся к нему девушку Константин. По щекам его текли слезы, которые смешивались с такими же горькими слезами Кати.
   - Но мое сердце и так бьется как надо, потому что твоя любовь ко мне, и моя вера в тебя заставляют его работать" - отвечала она ему сквозь грустную улыбку...
   Константин вырулил с трассы и подъехал к лаборатории. Замаскированная дверь вскоре открылась, и старенький автомобиль спустился в подземный гараж.
   В уютном помещении его ждал ужин. Лариса Петровна, увидев подавленное настроение парня, тихонько присела рядом, не говоря ни слова. Ей хотелось расспросить молодого человека о его хмуром виде, но она не решилась сделать этого.
   Константин молча ел, уставившись в пустоту. В тот момент, когда его руки судорожно сжимали кружку с чаем, зоркий взгляд жены профессора уловил, как дрожат его пальцы. В конце концов, ненавязчиво она поинтересовалась о том, что произошло, и вкратце парень поведал ей о своей беде.
   - Значит, ей становится хуже? - вздохнула жена профессора.
   Вместо ответа Кот просто понуро кивнул головой.
   - Не отчаивайтесь, Костя. Я почему-то думаю, что все у вас будет хорошо - негромко сказала Лариса Петровна.
   В кухню вошла Алиса. Она тоже подсела ужинать. Следом за ей вошел профессор Светлов. Ученики должны были прийти чуть позже.
   - А, Константин, хорошо, что вы уже приехали - сразу же затараторил Николай Михайлович - У меня снова есть кое что, на что вам следует взглянуть!
   Затем тот тоже заметил, что Кот не в настроении разговаривать, и спросил, все ли у него в порядке.
   - Все нормально, - сообщил молодой человек, слегка скривившись в улыбке - не обращайте внимания, профессор. Расскажите лучше, что у вас интересного.
   - Ладно - оживился тот - слушайте.
   Было видно, что ученый волнуется, словно студент перед экзаменами. Казалось, что он не совсем понимает, с чего лучше начать, чтобы его слова оказали нужное воздействие. Наконец, профессор Светлов взял себя в руки и заговорил:
   - Вы, конечно, не забыли о том, что я продемонстрировал вам тогда в лаборатории, когда обнаружил новые стороны своего открытия?
   - Да уж, такое вряд ли забудешь - Константин тихо ухмыльнулся.
   - Так вот, я вдруг понял одну важную вещь, которая сможет изменить наше отношение к предмету еще более кардинально. Похоже, что все гораздо глубже, чем даже открытие мной свойств исчезновения и левитации предметов.
   Кот приготовился слушать, ведь это могло помочь отвлечься ему от грустных мыслей. Тем временем Николай Михайлович продолжал:
   - Мы с учениками смогли кое-что прояснить в природе самого луча - рассказывал профессор дальше - Согласно более подробному изучению природы данного явления, нам удалось выяснить, что луч может производить не только, так называемый, "отталкивающий" эффект, но и кое-что еще. Как вы помните, Костя, именно благодаря некоторого рода отталкиванию происходит будь то вращение ротора колеса, или скольжение над поверхностью земли того же подноса с колбами. Однако именно то, почему в тот раз на жидкость в пробирках перестали действовать законы динамики, и послужило толчком к последующим выводам.
   - Эффект воздействия луча может производить и другие явления. Все зависит от особенностей его настройки. Помните, я потратил немало времени, чтобы те же самые микроволновки стали работать не от генератора, вырабатывающего электроток, а по принципу перераспределения энергии луча. Таким же образом стало возможным сделать и то, чтобы холодильник заработал не от мотора, прокачивающего по трубкам морозильной камеры фреон, а всего лишь используя энергию, которая охлаждает то пространство, куда мы направим поток "света".
   - Так вот, это были только цветочки. Я вовсе не ошибся в своих дальнейших расчетах. Оказывается, настроить луч можно практически в неограниченных пределах. Свойства какого-либо объема пространства, с которым мы собираемся иметь дело, будь то температура, вес, радиоактивное излучение, химический состав вещества, теоретически могут быть изменены за считанные секунды.
   - Постойте-постойте профессор! - Константин вдруг совершенно позабыл о чем думал пять минут назад - Что вы только что сказали? Если я что-то соображаю в физике, то вам что, удалось сделать установку, которая может из свинца сделать золото?
   - Все именно так - невозмутимо ответил ученый - Правда, я экспериментировал пока что только с компактными лабораторными материалами. К примеру, золото я не производил, хотя теоретически, его можно получить теперь не обязательно из свинца, как это согласно легендам делали древние алхимики. Я могу сделать его, к примеру, из стекла, или даже из азота, которого полно в обычном воздухе.
   - Также я уже добился того, что радиоактивные образцы, которые имеются у нас в лаборатории, ускоряли свой естественный период распада, образуя другие химические элементы. Причем, если период полураспада урана-238 равен примерно четырем с половиной миллиардам лет, то свинец из образца этого радиоактивного вещества, мне удалось получить за считанные секунды...
   Все какое-то время молчали. Казалось, что среди присутствующих, только Алиса, которая пошла по стопам отца, могла понять, что тот говорил.
   - Профессор, - не выдержал такого тягостного молчания Константин - вы так спокойно об этом рассказываете, словно открыли какую-нибудь мелочь, наподобие еще одного элемента в таблице Менделеева. Но вы хоть примерно представляете, к чему приведут эти открытия? - тихим голосом спросил Константин.
   Профессор глубоко вздохнул. Он помолчал, затем оглядел присутствующих, и, наконец, ответил вопросом на вопрос:
   - А что я открыл, Константин? Поймите, если бы мне удалось открыть еще один химический элемент, или доказать какую-нибудь теорему, над которой бьются не одно поколение физиков-теоретиков, то, поверьте, я действительно радовался бы этому. По крайней мере, я бы точно знал, с чем имею дело. Но это открытие - оно не просто меня шокирует. Оно способно кардинально изменить весь наш мир привычных вещей, и я очень и очень надеюсь, что люди справятся с той ответственностью, которая вскоре выпадет на их долю.
   - Но, Николай Михайлович, на то ведь мы с вами и здесь - Константин наклонился и посмотрел прямо в глаза профессору Светлову, который стал как-то уж совсем невесел. - Мы все вместе решили сделать так, чтобы ваше открытие принесло пользу прежде всего обычным людям, а не кому-то конкретно с его корыстными интересами, лелеющему мечты о мировом господстве. Наша задача довести дело до победного конца, чтобы КАЖДЫЙ человек имел возможность воспользоваться Абсолютным источником. Ведь только в таком случае в обществе людей не возникнет зависти и злобы, потому что тогда некому, и не из-за чего будет завидовать.
   - Вы, безусловно, правы, Константин - произнес ученый, откашлявшись - Я солидарен с вами. Думаю, что и моя семья, и все ученики считают точно так же - профессор улыбнулся и ухватился за кружку с чаем. Он держал ее в обоих руках, словно пытаясь согреться, хотя в помещении кухни было довольно тепло.
   - А вы помните еще один из моментов, Костя? - тихо заговорил профессор Светлов снова - Непосредственно перед тем, как я собирался включить при вас в первый раз свое устройство, то спросил, верите ли вы в Бога?
   Константин кивнул утвердительно.
   - Так вот, - продолжил ученый - мне иногда кажется, что я прикоснулся к какой-то совершенно запредельной реальности, вообще выходящей за рамки вещей, известных или даже пока что неизвестных людям. Безусловно, после меня придут другие ученые, которые моложе и умнее меня. Вполне возможно, что они доберутся до истины ценой даже того, что перепишут все известные на сегодня законы физики, или вообще отменят их все до одного. Но, знаете, я почему-то искренне верю, что мое открытие все таки принесет свои добрые плоды. И дело тут вовсе не в том, что никто никому не будет завидовать, и даже не в том, что каждый вскоре будет иметь возможность в любой момент при желании изготовить у себя дома хоть тонну золота. Просто в тот самый момент, когда глубокой ночью я впервые в свем кабинете "включил" этот свет, на меня снизошло такое умиротворение и радость, что я почувствовал себя беззаботным маленьким ребенком, окруженным пространством бесконечного счастья. То небывалое состояние было таким воодушевляющим, что мне совершенно не хотелось, чтобы оно заканчивалось. Это не было сродни наркотическому или алкогольному опьянению, наоборот, моя голова стала вдруг кристально ясной. Мне вдруг показалось, что я внезапно соприкоснулся с неведомым источником этого самого луча. Все то, что я теперь знаю и умею, как-то связано с тем, что я тогда почувствовал.
   - Еще мне кажется, что есть какой-то неведомый источник знания, до которого мне в тот момент почти удалось дотянуться. Все, что я на сегодня открыл, я узнал еще тогда, ночью в своем кабинете. Просто мне не сразу удалось осознать это. Мой мозг обыкновенного человека, вернувшись в обычное состояние, просто имел нестерпимое желание разложить полученное знание по полочкам, выдавая затем практический результат небольшими порциями.
   - Мы принесем каждому из людей маленький кусочек этого знания, и я очень сильно в это верю, Костя. Иначе я бы не стал продолжать свои исследования, боясь того, что мое изобретение может уничтожить весь мир.
   Некоторое время все четверо сидели молча, словно тема разговора была исчерпана.
   - Послушайте - вдруг подала свой голос Алиса, - я здесь, конечно, самая младшая из всех, и вы не обязаны прислушиваться к моему мнению, но я считаю, что пора заявить научному обществу о том, что профессор Светлов все-таки жив, и находится в добром здравии.
   "А что, она ведь права", - подумал Константин. Он и сам уже собирался намекнуть об этой стороне дела, но до сих пор не знал с чего лучше начать. Прямота слов дочери профессора все-таки заставила его улыбнуться, прогнав куда-то его хмурое настроение.
   - Хорошо, - согласился молодой человек - давайте тогда обсудим, как в данном случае разумнее поступить.
   - Хм, а что тут обсуждать, - сразу же оживилась Алиса - если однозначно решаем, что подходящее время наступило, то надо просто создать тему в социальной сети, и там профессор будет отвечать на вопросы...
   - Стоп-стоп-стоп! - Кот выставил вперед ладони, как бы загораживаясь от потока слов девушки. - Алиса, как ты правильно выразилась, делу действительно пора давать ход. Однако для начала надо найти другой способ сделать это. Мы, безусловно, сделаем это, но чуть позже. Надо учитывать то, что как только мы создадим блог или тему в сети, нас тут же очень быстро выследят. Хоть у нас на сервере и установлен хакерский софт, блокирующий возможность отслеживания месторасположения наших компьютеров, но мы с ним не так уж долгого продержимся. В службе безопасности сидят далеко не дураки, и они рано или поздно вычислят нас и накроют вместе с лабораторией, если мы станем вещать миру напрямую через интернет.
   - Хорошо, - не отступала Алиса, - тогда начнем с писем. Мы разошлем во все научные центры подробное изложение сути изобретения с характеристиками устройств, которые были внутри всех наших бытовых приборов. Они ведь отлично засветились не только по всей Москве - о них уже весь мир говорит! Вы ведь слушаете новости? Все буквально на ушах стоят, гадая об источнике происхождения этих таинственных товаров в магазинах.
   - Товарищ профессор, вам до славы остался всего один шаг, так давайте же в конце концов, сделайте его - сказала девушка, обращаясь с этими словами к отцу.
   Тот согласился кивком головы, но все же покосился в сторону Константина.
   - В любом случае - продолжала излагать свои мысли дочь профессора - нам не уйти от объяснений. Будет ли это через прессу, или через какое-то публичное выступление, но вам, господин изобретатель, рано или поздно придется держать речь. Когда я сказала про общение через блог, я допускала, что нас могут вычислить. Пускай нужно будет вначале тщательно прощупать почву, и начать издалека, но потом все равно на так или иначе придется выйти из подполья. И тогда Кот, наконец, сможет сделать свой "финансовый отчет". Так?
   Все повернули головы в сторону Константина.
   - Костя, так что вы все-таки скажете? - спросила вдруг Лариса Петровна - Готовы ли вы к последнему бою? Скрываться все время - это не жизнь. Скажите только, что мы все можем для вас сделать, и, поверьте, мы сделаем это!
   Жена профессора ждала ответа. Она знала, что парень рано или поздно заведет разговор на лично интересующую его тему. Но тот почему-то молчал. Если не скажет он, думала она, тогда она сама это сделает.
   Константин просто сидел и молча размышлял:
   "Как быть?" - думал он - "С одной стороны, все прошло вполне ровно. Профессора уже теперь точно не убьют, и очень скоро он вместе с женой и дочерью сможет вернуться к себе домой. Скорей всего его сразу же пригласят в Академию наук, или какой-нибудь престижный московский университет. Алиса выйдет из вынужденного академического отпуска, и продолжит учебу. Но как поступить теперь ему самому, он пока не решил. Надо было срочно спасать Катю, но он не знал, точно, как... Слишком много информации свалилось за один сегодняшний день".
   - Все нормально, будем выходить из подполья, конечно. Пора уже. - спокойно с улыбкой ответил он - Можно я пойду к себе, а то что-то устал за сегодня...
   Он встал, и не торопясь направился в дальнюю комнату, чтобы завалиться на диван. Случайно зацепив ногой кухонный стул, он чуть не упал, но тут же взял себя в руки, выправив равновесие.
   - Вот черт, вроде водки не пил - пошутил он, нервно при этом засмеявшись.
   - Костя, постой, я провожу тебя, а то еще грохнешься где-нибудь - Алиса поднялась из-за стола следом за парнем и бережно взяла его под руку.
   У него не было сил сопротивляться. Поток мыслей, словно порывистый ветер, трепал его сознание.
   Насчет денег он не переживал. Ему действительно очень помог человек, который назвался агентом Тополем. Людей, которые охотились за ним из-за того миллиарда, недавно арестовали, а те агенты, которые могли втихаря его прихлопнуть, теперь мертвы, чему он сам был непосредственным свидетелем. Константина теперь мало интересовало то, как он оправдается перед государством, которому до сих пор не вернул то, что ему никогда не принадлежало.
   Его сильно волновало состояние Кати. Там, за кухонным столом, Кот немного отвлекся от грустных мыслей, но сейчас ему снова было тоскливо и больно. Ладно, думал он, профессор снова что-то изобрел, и может быть теперь, наконец, он сможет сделать что-то для его любимой девушки. Если прямо сейчас не поторопиться, то можно опоздать. Завтра с самого утра он разбудит профессора и убедит его что-то предпринять. Тот человек в черном сказал, что парню точно будет известен способ, как помочь Кате - то есть сразу после того, как только найденный людьми источник энергии станет доступен всем. Как жаль, что они с профессором пока лишь разворошили "осиное гнездо", и люди едва только прикоснулись к тому, что могло ожидать их в будущем. До полной реализации планов Константина должна пройти еще масса времени, а помощь сердцу девушки назрела уже сейчас. И что же они могли сделать на сегодняшний день?
   Другого способа помочь своей девушке, кроме как пересадить ей сложное механическое сердце, работающее по принципу профессора Светлова, Константин не видел.
   - Подожди, я свет включу - сказала Алиса, когда они, наконец, добрались до нужной комнаты. Девушка нашарила рукой выключатель и подождала, пока Кот доберется до дивана.
   - Спасибо тебе - тихо сказал парень и прямо как был, в брюках и свитере, улегся на бок, слегка поджав под себя ноги. - Все нормально, я немного посплю, а потом переоденусь и приму душ.
   Он отвернулся от двери и поудобней подмял под голову подушку.
   - Да ладно уж, какой тебе сейчас душ. Спи, сколько нужно - тихо ответила Алиса.
   Девушка взяла большой плед и накрыла им Константина. Потушив в комнате свет, Алиса тихонько вышла в коридор, и направилась к себе. Она прошла обратно до кухни, и собралась уже тихонько пройти мимо чуть приоткрытой двери, как ее внимание привлек разговор, который оживленно шел между ее родителями. Алиса услышала вначале тихий голос матери, но вот ей ответил бархатный голос отца, который часто перебивался голосом Ларисы Петровны.
   "Вот", - тут же решила про себя девушка - "это, наверное, мама решила высказать отцу про то, что я увела Костю под руку. Скорее всего обсуждают меня".
   Алиса и невольно прислушалась, решив не выдавать своего присутствия. Она остановилась за дверью, слившись с темнотой коридора.
   Тем временем, оставшись вдвоем на кухне, профессор с женой завели интересную беседу, которую случайным образом довелось услышать их дочери.
   Сразу после того, как Алиса с Константином вышли, Лариса Петровна попросила своего мужа ненадолго задержаться. Когда профессор Светлов, встал было из-за стола и собрался выйти в другую комнату, благодаря супругу за сытный ужин, его жена тихо произнесла:
   - Постой, Коля. Я бы хотела кое что обсудить с тобой. Присядь, пожалуйста.
   - Что случилось, дорогая?
   - Я хочу поговорить по поводу этого молодого человека.
   - Тебя беспокоит отношение к нему Алисы?
   - Нет, я считаю, что наша дочь достаточно самостоятельная, чтобы грамотно принимать какие-либо решения. Я хотела коснуться той личной его просьбы к тебе, как ученому.
   Профессор приготовился слушать. Он не совсем понял супругу, но стал вспоминать, о чем за последнее время мог просить его Константин.
   - О какой именно просьбе ты хочешь услышать, Лариса? Мы столько много вопросов обсуждали в последнее время, что я, возможно, совсем забыл.
   - Вспомни, как он обращался к тебе по поводу своей девушки Кати. Почему ты тогда отказался помочь ему?
   Профессор потер подбородок, пытаясь вспомнить, когда это они с Константином могли говорить на эту тему.
   - Подожди, но ведь он толком ничего и не просил у меня - задумчиво ответил он.
   - Знаешь, Коля - жена тихо взяла руку мужа в свою, - может быть вот так, прямым текстом он тебя и не просил ни о чем. Но ты когда-нибудь видел, каким восхищенным взглядом парень наблюдает за твоей работой, в то время, когда ты что-то создаешь в своей лаборатории? Да он ведь попросту сгорает от нетерпения, когда ты оторвешь, наконец свою голову от своих столиков с пробирками и у тебя окажется хоть чуть-чуть свободного времени для разговора с ним.
   Лариса Петровна с нежностью прижала ладонь мужа к своей щеке, и профессор наклонился ближе к своей жене.
   - Я говорю о его девушке Кате, - тихо произнесла женщина - той, которая постепенно угасает, находясь сейчас в больнице.
   - Хорошо, дорогая, - с энтузиазмом ответил профессор - но что ты предлагаешь мне сделать? Ты хочешь, чтобы я сконструировал для бедняги новое сердце? Но я же не доктор Франкенштейн - профессор мотнул головой. - Тем более что я уже в таком возрасте, когда глаза мои видят не так хорошо, как в молодости. Это же почти ювелирная работа, Лора!
   - То есть ты хочешь сказать, - голос супруги ученого дрогнул - что тому человеку, который спас тебе жизнь и предоставил возможность предоставить, наконец, свое изобретение на честный суд научной общественности, ты отказываешься помочь?
   - Лариса, - вознегодовал Николай Михайлович на такой жестокий упрек со стороны супруги - поверь мне, я чрезвычайно благодарен Константину за все, что он сделал не только для нас, но и для всех людей на свете. Если бы не он, человечество никогда бы не узнало о моем открытии, которое вскоре многое изменит, понимаешь! Но скажи мне, дорогая, как мне помочь ему? У нас ведь тут, в нашей лаборатории, да и в цехе по производству, возможности весьма далекие от уровня нанотехнологий. Если я когда-то и упоминал, что могу изготовить свое устройство величиной с булавочною головку, то это было скорее теоретически. Даже на сегодняшний день у нас просто нет такого оборудования, чтобы те мои слова воплотились в реальность...
   - Николай, - прервала мужа Лариса Петровна - послушай меня очень внимательно. Ты очень много для меня значишь. Я всегда любила тебя, с самого первого дня нашей встречи, и сейчас люблю не меньше, поверь.
   - Я знаю, дорогая...
   - Не перебивай, пожалуйста - замотала женщина своей головой - Те, кто знали меня в молодости, мою живую и веселую натуру, все в один голос утверждали, что из нашего с тобой брака никогда ничего не выйдет. Мало кто давал нам два-три года совместной семейной жизни до момента неизбежного развода, так как мы с тобой очень и очень разные. Однако я влюбилась, и вышла за тебя замуж. И знаешь, Коля, я ни одного дня не сомневалась в том, что сделала правильный выбор. Был ли ты простым угрюмым преподавателем в университете, или потом, когда что-то открыл, и все твое существо засветилось вдохновением - я всегда нежно и трепетно относилась к тебе. Став за эти двадцать пять лет твоим продолжением, я никогда ни о чем тебя не просила, да и не собиралась просить.
   - Сейчас - продолжала свою речь Лариса Петровна - ты с радостным лицом говорил о будущем всего человечества, и всей науки в целом. Это прекрасно, поверь. Но, ко всему этому, меня огорчает лишь то, что одному единственному человеку, которому есть реальная возможность помочь, ты отказываешь, предпочитая заниматься более глобальными делами.
   - Вспомни своих студентов. Хотя бы Володю, или Бориса. Они ведь были двоечниками, так как совершенно не понимали тех лекций, которые проводили твои коллеги по университету, преподающие физику. Однако ты все-таки смог что-то разглядеть в тех парнях, и оценил их нестандартное мышление. Вед это именно ты оставался с ними допоздна, буквально на пальцах объясняя им особенности сложных законов и теорем. Что еще, как не одно лишь это обстоятельство говорит о тебе, как о великодушном и благородном человеке.
   - Пожалуйста, - почти взмолилась она - если ты все еще тот же добрый преподаватель, а не зазнавшийся ученый из плохого кинофильма, помоги этому несчастному парню и его девушке. Возможно, я больше никогда в жизни не попрошу тебя ни о чем. Если тебе дорог наш брак, то сделай это хотя бы ради меня. Возьми кого-нибудь из своих учеников. Сядьте спокойно и напишите формулы, затем нарисуйте чертежи. Я верю, что вы справитесь. Пожалуйста, Николай, сделайте это сообща.
   Лариса Петровна замолчала. Ее муж с изумлением смотрел на свою супругу, которая только что произнесла самую пламенную речь, какую он когда-либо от нее слышал. Примерно с минуту он не в силах был что-либо ей ответить.
   - Хорошо, только не плачь, а то я рассержусь - сказал, наконец, профессор. Он поднялся из-за стола, и ласково обнял за плечи свою жену - Я призову хоть даже всех своих помощников, но обещаю, что выполню твою просьбу.
   - Но для начала нам, правда, нужна будет консультация врачей девушки - потер свой подбородок профессор - Вот только сейчас уже совсем поздно, дорогая, идем-ка лучше спать, - сказал он, посмотрев на часы. - Утро вечера мудренее.
   Алиса, которая, затаив дыхание, все это время стояла за дверью кухни, тут же незаметно проскользнула подальше, укрывшись в глубине коридора, затем она тихонько открыла дверь в свою спальню и нырнула под одеяло.
   "Кажется, я догадываюсь теперь, в кого у меня такой боевой характер" - с улыбкой думала девушка, с восхищением вспоминая разговор матери с отцом на кухне. "Бедный Костя" - подумала она о парне, и его девушке Кате - "только бы у отца все получилось. Впрочем, думаю, он справится с этой нелегкой задачей, ведь у него есть такая умная и замечательная жена".
  

***

  
   Сегодня в технологическом университете провинциального города N царило какое-то бурное оживление. Обусловлено оно было тем, что утром с почты был доставлен конверт, адресованный всему преподавательскому составу их учебного заведения. В конверте оказалось письмо от их коллеги - исчезнувшего вместе с семьей более полугода назад - профессора Светлова. Содержание письма было немедленно прочитано ректором вуза, и он тут же собрал самых важных сотрудников университета, пригласив их на экстренное собрание к себе в кабинет.
   Наш старый знакомый, профессор Голованов, также был вызван вместе с другими преподавателями для общего совещания. Сейчас тут уже собралось около двадцати человек, и профессор гадал, что же все-таки им всем ожидается здесь узнать. Приглашенные уселись вдоль длинного стола и с изумлением слушали, пока ректор доводил до общего сведения, что их исчезнувший коллега вовсе никуда не пропал, а был по-прежнему жив и здоров. Более того, ученый продолжил работу над своим изобретением, которое он когда-то неудачно продемонстрировал почти полтора года назад в присутствии членов научного общества здесь, в одной из лабораторий вуза.
   - Так что же это получается? - сказал кто-то из собравшихся - Наш профессор Светлов, собственно, и является автором всех тех непонятных вещей, которые совсем недавно, в огромном количестве, были проданы в Московских магазинах?
   - Да-да, - вторили ему другие коллеги - все мы знаем из новостей эту странную историю с бытовыми приборами, которые работали без проводов и батареек. Эта история наделала много шума в научном мире, и все собравшиеся, безусловно, слышали об этом.
   - Пока никто из ученых не может объяснить принципа работы тех механизмов - сказал ректор далее, - хотя уже есть теория, что наш коллега использовал свойства чего-то малоизученного, наподобие "темной материи", так что, невзирая на необычность и странности конструкции его устройств, законов физики пока еще никто не отменял.
   - Значит мы зря разобрали его установку, которая и в самом деле была не какой-то там "уткой", а представляла из себя что-то реально работающее? - задал вопрос кто-то из собравшихся.
   - Хм, получается, что так - отвечал другой из собравшихся, потирая при этом свой подбородок.
   - Постойте, коллеги - кое-кто из преподавателей попросил слова, выражая свои мысли более категорично - но мне лично не понятны мотивы профессора Светлова. Зачем он прислал нам свое письмо? Чтобы подразнить, и вызвать наше негодование?
   - Бросьте, коллега - ответил рекиор - дело вовсе не в этом. Я уже успел уточнить, такие же письма были разосланы нашим дорогим профессором Светловым во все крупные научные центры мира. Содержание писем практически везде одинаково. Как мы с вами уже прочли, в них наш коллега вкратце рассказывает о том, как получил возможность тайно продолжать свои работы над открытием, которое он сделал здесь, в стенах нашего университета. Надо отдать ему должное, он вполне уважительно отзывается о нашем учебном заведении и о тех, с кем работал здесь на протяжении многих лет.
   Все преподаватели снова зашумели, негромко обсуждая между собой услышанное.
   Профессор Голованов, который до этого только слушал и никого не перебивал, сейчас был погружен в свои мрачные раздумья.
   "Что же теперь выходит? Значит, старина Светлов ничего не подстроил, а его чудо-машина была вовсе не пустышкой, а реально работающим "вечным двигателем"? Плевать, что он там использовал в своих расчетах! И плевать, на каком принципе работают его устройства! Самое главное, что десять лет их сотрудник втихаря работал в стенах своего родного университета, игнорируя любые авторитеты и мнение своих коллег. А в частности его мнение - самого профессора Голованова! Да и как уважительно он может думать о всех нас, когда мы вовсе не поддержали его. Наверняка затаил обиду и каким-нибудь образом надумал отомстить!"
   Подождав, пока выскажется каждый из собравшихся, профессор Голованов попросил слова.
   - Прошу моего внимания, коллеги! - многозначительно начал он свое выступление, и головы всех присутствующих повернулись в его сторону - Все вы сейчас очень много сказали по поводу нашего уважаемого профессора Светлова. Безусловно, его вклад в науку будет оценен всем академическим обществом, так как это изобретение, надо полагать, неплохо послужит людям в различных областях нашей жизни. Я не стану сейчас говорить о том, какие перспективы открываются перед людьми, когда вокруг наступит счастливая жизнь, подкрепленная совершенно новым источником энергии. Однако я очень хотел бы обратить ваше внимание на тот очевидный факт, что профессор Светлов еще тот мошенник и негодяй!
   Собравшиеся зашумели, высказывая свое недовольство по поводу слов выступавшего коллеги.
   - Да хватит вам, дружище - обратился к профессору Голованову один из его сотрудников - сколько можно травить несчастного ученого, который, в конце концов, оказался прав!
   - Послушайте! - попытался остановить возмущенные возгласы в свой адрес профессор Голованов. Я вовсе не собираюсь отрицать значения величины его открытия. Однако рассудите сами: на базе чего работал в течении десяти долгих лет наш с вами многоуважаемый коллега? Не одну ли из лучших лабораторий занимал он в нашем с вами университете? Разве не государственные ресурсы использовал он, проводя свои опыты и исследования? Лично я считаю, что профессор Светлов не имеет полного права претендовать на авторство своего открытия, так как официально, все это время он являлся служащим нашего учебного заведения! Речь идет не только о Нобелевской премии, которой могут наградить его самого. Дело в том, что открытие, сделанное им, скорее всего, будет иметь крупную финансовую поддержку и инвестиции со стороны очень и очень многих производящих компаний во всех странах. Мы с вами, коллеги, имеем некоторое право на славу этого открытия, а также должны иметь в виду возможную материальную сторону вопроса, которая неизбежно возникнет, когда профессор Светлов станет всеобщим героем и любимцем публики.
   Профессор Голованов закончил. Произнося сейчас свою высокопарную речь он все же рассчитывал на поддержку своих коллег, невзирая на то, что поступал весьма некрасиво по отношению к униженному им когда-то профессору Светлову. Однако сейчас его совсем не мучила совесть, и его даже не беспокоило то, что именно по его личной инициативе началась травля их незадачливого коллеги. И еще Профессора Голованова нисколько не волновал тот факт, что именно он лично убедил ректора, чтобы тот дал команду разобрать странную конструкцию на столе в лаборатории своего коллеги.
   Мотивация выступающего была всего одна, и она не заключалась в каких-то благородных порывах сделать что-то ради своего учебного заведения. Профессором Головановым двигала всего лишь самая обыкновенная жадность, смешанная с завистью.
   По рядам присутствующих прошелся негромкий шепот. Вопрос, поднятый их коллегой, пока никто не рассматривал ввиду его явной преждевременности. Но, что ни говори, в чем-то Голованов был прав, и это признали все присутствующие.
   В конце концов, ректор университета выразил профессору Голованову свою признательность за заботу об общем благе, но попросил своих сотрудников не забегать вперед паровоза и не делить шкуру еще не убитого медведя. После этого собрание подошло к своему концу, и глава университета распустил всех по своим аудиториям.
   Оживленно обсуждая между собой только что закончившееся заседание, прошедшее в свете последних событий, работники вуза разошлись из кабинета ректора каждый по своим делам.
   Прошло немного времени, и страсти потихоньку улеглись. Но еще не закончились время от времени среди преподавателей заводиться разговоры по поводу письма профессора Светлова, когда примерно через пару недель после того знаменательного собрания, все сотрудники университета города N узнали, что изобретатель организовал свой блог в интернете. Теперь профессор вещал практически в прямом доступе, отвечая на многочисленные вопросы своих собеседников.
   Тотчас ректор снова собрал своих коллег в своем кабинете и попросил тех отслеживать информацию об их пропавшем коллеге, которая стала, наконец, поступать в достаточном объеме.
   Тут надо сказать, что сервер, на котором был размещен блог нашего уважаемого ученого, был постоянно перегружен. Время от времени происходили различные сбои, однако с помощью именно такого, несколько необычного диалога, академическому обществу стали известны некоторые подробности, касательно того, что же, в конце концов, открыл их коллега.
   Сейчас уже никто не пытался отрицать жизнеспособности изобретения профессора Светлова. Научный мир, безусловно интересовал механизм, и основополагающие принципы открытия, однако общественность больше волновал вопрос, почему и где до сих пор скрывается сам ученый.
   По просьбе Константина, который попытался проанализировать дальнейший ход возможных событий, профессор Светлов умолчал в своих беседах о том, что на него было совершено покушение. Ученый рассказал лишь то, что первая демонстрация его чудо-генератора "ни к чему хорошему не привела", и он "вынужден был уехать".
   Еще ученый упомянул о некоем инвесторе, который предоставил ему укрытие, а также лабораторию для продолжения работы над его изобретением, профинансировав все его труды. О том, что это за таинственный незнакомец, профессор вежливо отмолчался, сказав, что все очень скоро всё узнают. Упомянул он и про своих учеников, которые трудились с ним в лаборатории.
   Таким образом, согласно складывающимся обстоятельствам, люди вокруг были уверены, что очень скоро объявится некая личность во главе какой-нибудь таинственной организации, которая, скорее всего, и станет монополистом в вопросе основания на планете монополии по абсолютно новому виду энергетики.
   Профессор Светлов не долго делал тайны из своего открытия. Прекрасно понимая, что весь мир и так уже точно знает, кто именно открыл Абсолютный вид энергии, ученый очень скоро выложил в свободный доступ свои расчеты и формулы, на основании которых он и пришел к совершению своего изобретения. Так же он рассказал и о теории открытия, а также о всех своих выводах, изложив это как можно в более доступной форме.
   А еще через некоторое время несколько научных лабораторий мира подтвердили результаты своих опытов с "темным веществом", которое на поверку, действительно несло в своей структуре таинственный свет. Ученые запустили свои первые генераторы, и уже самостоятельно начали изучение свойств луча.
   Единственное, о чем пока умолчал в своих диалогах наш дорогой профессор Светлов, были эффекты левитации, невидимости и пока что малоизученные свойства луча изменять вещество на атомарном уровне. Ученый справедливо считал, что и основного принципа было вполне достаточно, чтобы "немного встряхнуть" академическое общество. Над новыми сторонами своего изобретения профессор предпочел пока поработать самостоятельно, стараясь не перегружать научные и общественные умы.
   Ученые же разных стран хотели лично поскорее пообщаться с изобретателем. У многих из них была масса вопросов по поводу особенностей открытия профессором Светловым необычных свойств "темной материи". Ведь не всех тонкостей и сложных особенностей его открытия можно было коснуться через общение посредством блога. Профессору подчас приходилось отвечать сразу нескольким собеседникам, и это было весьма не удобно. Вот поэтому гораздо проще было бы вести беседу с глазу на глаз.
   И тем не менее, наш герой не торопился показываться из своего укрытия, обосновывая этот шаг некоторой преждевременностью.
   Простые люди также заходили в сеть, предпринимая попытки пообщаться с профессором Светловым. Они вполне резонно хотели поскорее приобрести бытовые товары, наделенные необыкновенными свойствами. Те счастливцы, кому удалось уже купить чудо-холодильники и чудо-стиральные машины охотно демонстрировали работу этих устройств своим родственникам, друзьям и знакомым. Все с нетерпением ожидали, когда же, в конце концов, они смогут заменить свои старые утюги и пылесосы на новые, которые перестанут тратить энергию из бытовой электросети, экономя им их деньги.
   Однако, ждали профессора не только всемирные светила науки. К его появлению готовились и государственные спецслужбы. Пусть его уже нельзя было так просто устранить, прихлопнув как надоедливую муху, так как с этим человеком теперь считался весь научный и общественный мир. И пусть теперь большие перемены во всем мире становятся неизбежны, однако к нашему дорогому профессору Светлову у людей из госбезопасности все же имелись весьма конкретные вопросы.
   Для начала нужно было узнать, кто же все-таки спрятал его после того рокового выстрела в парке, предоставив затем деньги для продолжения его трудов. Другим вопросом была безопасность страны и будущее планеты без углеводородов. Не является ли деятельность профессора Светлова попыткой государственного переворота, или стремлением к вершине власти?
   Пока что больше всего из такой информации было известно лишь специальному агенту Тополю, который в данный момент был на несколько шагов дальновидней своих сотрудников. Он, как никто другой, понимал, что недалеко то время, когда вся правда откроется, и все вопросы будут в конце концов решены. Момент истины приближался.

***

  
   Совсем скоро должен был наступить январь. Канун Нового года медленно приближался, обещая ворваться в привычные будни простых людей праздничным весельем с новогодними елками, шарами и хлопушками. Снегу уже выпало достаточно, и зима постепенно вошла в свои права, укрыв близлежащие поля и леса ровным, белым покрывалом. Уже несколько дней подряд стояли ясные солнечные дни, и недельной давности сугробы, напоминая пушистые подушки, радужно искрились своими боками в лучах полуденного солнца.
   То, что сейчас творилось здесь, на лоне природы, могла иногда наблюдать и Алиса. Время от времени она одна, или в компании со своей мамой, выезжала на стареньком, но довольно крепком еще, автомобиле в город, чтобы купить продуктов, или что-нибудь из вещей.
   В данный момент девушка остановилась прямо на краю дороги, чтобы ненадолго выйти из машины и просто полюбоваться красотой, которой был буквально пропитан весь мир вокруг. Солнце уже постепенно наметило свой путь к горизонту, и тени, создаваемые его оранжевым светом, неравномерными слоями ложились на мягкие сугробы, которые приобретали, порой, красивые, порой совершенно причудливые формы. Там, под снежными покрывалами снега, сейчас, скорей всего, прятались маленькие кустики и ели. Девушка могла видеть, что иногда какое-нибудь зеленое деревце как будто протягивало из под тяжелого, белого покрывала свои ветки навстречу проезжающим мимо людям. Каждая из тех маленьких елочек словно бы просила о помощи, умоляя кого-нибудь высвободить ее из под груза снежного одеяла.
   Однако, к кому именно это деревце обращалось, было не совсем понятно. Ведь сейчас кроме Алисы вокруг никого не было. Все без исключения машины, на большой скорости пролетали мимо. Вряд ли кто-либо из водителей, сидящих в них, замечал на ходу всю прелесть изумрудных и фиолетовых теней, рождаемых заходящим солнцем и деревьями, которые неподвижно стояли возле дороги. Скорей всего, если даже кто-то и видел в окно то, какая красивая нынче выдалась зима, остановиться и посмотреть вокруг, как это сделала одинокая девушка, у человека просто не было времени. Для того, чтобы возникло желание покинуть теплый салон своего автомобиля, должна была произойти более веская причина, чем намерение просто полюбоваться лесным пейзажем у дороги. И, надо сказать по секрету, у Алисы такая причина была.
   Вот уже целых восемь месяцев они с семьей живут не у себя дома. Их неожиданный отъезд, и последовавшая за этим оторванность от внешнего мира, внесли большую сумятицу в жизнь непосредственно самой девушки, а также жизни ее матери и отца. Скрываясь ото всех на свете, все они втроем просто обязаны были грустить по родному дому, друзьям, учебе и работе.
   Так уж устроено в нашем мире, что люди - существа социальные, и они не могут обходиться без общения с окружающими. Каким бы замкнутым не был человек, насколько бы он не любил одиночество, рано или поздно ему понадобится кто-то, кому он захочет поведать о своих думах или заботах. Даже своими сокровенными мечтами, которые кто либо долго и заботливо вынашивает в своей голове, он каким-то образом должен будет поделиться с одним из своих знакомых.
   Однако на сегодняшний день ситуация была такой, что контакты с внешним миром, без риска выдать кому-то свое местонахождение, были невозможны. Но не это волновало Алису, ведь живя в своем новом доме, она все это время была невообразимо счастлива, и ей совсем не хотелось возвращаться в привычную родную квартиру в маленький город N.
   Константин все правильно рассчитал: им вовсе не придется скрываться тут вечно. Рано или поздно они выйдут из своего вынужденного подполья. Семья профессора вернется к себе, а потом все вокруг так сильно закрутится и завертится, что всем им скучно уж точно не будет. Ее отец теперь светила мирового масштаба, и то, как повернется теперь их жизнь, можно только будет строить далеко идущие планы.
   Однако Алиса все чаще ловила себя на том, что не желает строить никаких планов. Им всем было хорошо здесь, и ей лично совершенно не хочется покидать это уютное убежище.
   За эти месяцы она пережила столько приключений, сколько ей хватило бы на всю оставшуюся жизнь. Чего стоили одни только переодевания, чтобы дурачить публику, не говоря уже о погоне по городу на BMW, а затем их с Котом заточение в темном здании на заброшенной ферме. Как же ловко они тогда обхитрили сложную шпионскую технику!
   Алиса была влюблена в Константина, а еще безмерно ему благодарна. Вот только тот самый парень, который укрыл их всех от внезапной угрозы, кто позволил ее отцу, ценой собственной безопасности, довести до логического завершения свои исследования, и к которому девушка так несправедливо вначале отнеслась - должен скоро исчезнуть из их жизни навсегда. Нет, напрямую Кот этого не говорил, но это ведь и так было понятно. Он конечно же вылечит свою давнюю подругу, и заживет с ней долго и счастливо.
   Вчера отец выполнил свое обещание, которое дал своей жене тогда, на кухне. Они вместе с учениками, в конце концов, смогли изготовить маленький и сложный прибор, который, вполне возможно, является венцом творения профессора Светлова. Этому компактному устройству суждено спасти жизнь девушке Кате, которую и любил Константин.
   Еще с утра Алиса заметила, каким необычайно оживленным был сегодня Кот. Впервые за долгое время тот буквально светился поистине счастливой, и немного детской улыбкой. Он много говорил за завтраком, бурно обсуждая с Ларисой Петровной новости из глобальной сети, а также те, что передавали по телевидению.
   Алиса вспоминала эти моменты и легкая улыбка начинала играть у нее на лице. Слабый ветерок трепал темные волосы парика девушки. Медленным движением она стянула его с головы, а затем предусмотрительно накинула на себя капюшон шубы. Ей нужно было ехать обратно, потому что завтра с самого утра Константину понадобится автомобиль.
   Алиса еще немного постояла, молча созерцая красоту заката. Нет, думала она, скорее всего маленькие елки вовсе не просили, чтобы их освободили из под плена зимнего одеяла. Им ведь там так тепло и уютно, в тишине и покое, рядом со своими сородичами, которые так же, как и они, укрытыми мягким согревающим снегом.
   Впервые в своей жизни нашей юной героине не хотелось, чтобы эта зима заканчивалась. Пускай она любила весну и лето, и пусть ей нравилась осень с ее золотой листвой и глубоким синим небом над головой, но все это было тогда, в прошлой жизни. Сейчас же эта умиротворяющая красота зимы вокруг была, казалось, единственным средством, способным развеять щемящее чувство тоски девушки, и укрыть ее своим пушистым белым одеялом.
   Алиса открыла дверь автомобиля и села внутрь салона. Глубоко вздохнув, она запустила двигатель. Затем, прогрев автомобиль в течении нескольких минут, девушка вывернула с обочины на трассу и направилась туда, где ее ждала семья.
   В бункере было тихо и тепло. Мама как всегда несильно поругала дочь, за то, что та отправилась в город одна, на что Алиса тихонько попросила прощения, чмокнув при этом Ларису Петровну в щечку.
   Сейчас они были на кухне вдвоем. Алиса крепко держала обеими руками кружку с горячим кофе и согревалась после поездки.
   - Отчего же ты так замерзла, дочь? - с интересом спросила мама- В машине ведь печка кажется работает. Мы на той неделе ездили вместе с тобой, и мороз был не слабее, чем сегодня.
   - Да так, - не поднимая взгляда, ответила та - пришлось на улице долго простоять, вот и продрогла. Так, ерунда.
   Лариса Петровна украдкой взглянула Алисе в глаза. Она больше ничего не стала говорить, и собралась было встать из-за стола и уйти, но рука Алисы задержала ее.
   - Мама, постой, посиди со мной - попросила дочь.
   Лариса Петровна вернулась на только что покинутое место за столом.
   - Скажи, - Алиса на секунду замешкалась перед тем, как продолжить свой вопрос - почему вы хотели когда-то расстаться с папой? Я, наверное, тогда была совсем маленькой?
   Жена профессора с удивлением посмотрела на свою дочь. Ей вовсе не хотелось ворошить прошлое, и в первое мгновение она и понятия не имела, что сказать Алисе в ответ.
   - Но откуда ты узнала? - слегка волнуясь, произнесла она - Я ведь об этом никогда не говорила с тобой.
   - Я... не знаю, но кажется, кто-то из ваших знакомых однажды на одном банкете говорил об этом - соврала Алиса.
   - Хорошо - немного подумав, сказала мать - я расскажу тебе одну историю про нас с папой, но ты должна пообещать мне, что не станешь осуждать ни меня ни его.
   - Ладно, - кивнула Алиса - я обещаю.
   Лариса Петровна поднялась вдруг на ноги и как-то немного нерешительно подошла к кухонному шкафчику. Достав оттуда посудину она налила себе четверть стакана коньяку. Алиса узнала бутылку: та давно стояла там и оставалась не откупоренной все то время, пока они находились в своем подполье. До сего момента девушка была уверена, что этот коньяк так никто и не откроет.
   Действия матери Алисы было таким необычными, что девушка была весьма сильно удивлена ее поступком, ведь ни Лариса Петровна, ни кто бы то ни было из тех, кто жил здесь под одной крышей, алкоголем не злоупотребляли. В виде исключения, пару раз Кот привозил и ставил на стол сухое вино, и еще один раз они все вместе пили шампанское, которым отпраздновали первую победу после их удачи с операцией "Альтернатива". Но на этом было все.
   Лариса Петровна некоторое время молча сидела, медленно вертя в руке стакан с янтарной жидкостью. Затем она собралась с духом и заговорила:
   - Мы тогда не были еще женаты. Я была двадцатилетней девчонкой, а твоему будущему папе было уже далеко за тридцать. Для меня он казался взрослым дядькой, хотя и выглядел гораздо моложе своих лет. Он был кандидатом наук, а меня в то время привлекали люди, которые имели какое-нибудь отношение к ученому миру, так как я искренне считала, что это безумно романтично.
   - Я была помешана на всем, что касалось науки, и надо сказать, на тот момент перечитала массу книжек по научной фантастике. Я боготворила Хайнлайна, хотя братья Стругацкие мне нравились не меньше. Мне нравилось читать Лема, хотя я не всегда понимала глубину мысли его произведений. Роберт Шекли со своими бесподобными рассказами соперничал в моем сердце с самим Рэем Бредбери, и я охотно брала в библиотеке, или у кого-то из своих подруг книги обоих этих авторов.
   Мне всегда казалось, что еще немного, и люди изобретут нечто, что позволит, наконец, всему человечеству дотянуться до звезд и отправиться к самым удаленным уголкам вселенной. Пройдет еще совсем немного времени, думала я, и наука вырвется за пределы известных догм. Люди станут жить лучше и более счастливо.
   Мы познакомились с Колей на одном из университетских вечеров, куда я попала совершенно случайно. Меня пригласила подруга, отец которой был тогда одним из преподавателей в вузе. Мы сидели вместе с ней рядом за одним столом, и хихикали над тем, какими заумными и важными были все те, кто присутствовал там. Однако, атмосфера праздника нравилась мне, невзирая на то большинство людей, которые находились там, были молчаливы и даже угрюмы.
   Но вскоре мой взгляд упал на молодого человека, который был словно чем-то воодушевлен. Одет он был не в костюм, как его коллеги, а в красивый теплый свитер с мелким рисунком. Человек изредка разглядывал окружающих, слушал выступления и тосты, однако был при этом, как бы отстранен от всего того, что происходило вокруг. Я невольно засмотрелась на него, потому что у меня пока не нашлось причины хихикать над ним.
   Когда застолье уже было в самом разгаре, кто-то из весельчаков, бойко руководивших процессом торжества, вдруг указал в сторону того самого человека в свитере.
   - Товарищи ученые, прошу вас обратить внимание на нашего молодого сотрудника Николая Светлова. Он отлично поет романсы под гитару. Дамы! Давайте же попросим этого одаренного кандидата наук спеть нам что-нибудь!
   Раздались аплодисменты, вперемешку с возгласами и просьбами от жен научных работников, обращаемые ко внезапно смутившемуся человеку, на которого я совсем недавно украдкой смотрела.
   - Спойте, Николай, пожалуйста, мы вам подпоем - упрашивала одна дама с высоким, бархатистым голосом.
   Человек, которого все звали Николаем, поднял обе руки, словно отгораживаясь ото всех и пытаясь что-то сказать. Когда, наконец, возгласы стали тише, все услышали, что человек говорит тихим охрипшим голосом, извиняясь за то, что простыл, и на время потерял свой голос.
   Возникла некоторая тишина, так как все поняли ситуацию, и с жалостью высказали свои огорчения.
   - Давайте, в другой раз. Я ведь с удовольствием бы спел - очень тихо произнес он - а так, я боюсь, что среди ваших звонких голосов никто не сможет услышать мой собственный.
   Николай откашлялся, и мне вдруг стало понятно, что он и в самом деле очень хочет спеть, правда у него были явно простужены бронхи, что, судя по всему, и вызвало потерю его голоса.
   И вот тут-то произошло то, чего я от самой себя совсем не ожидала. В тот короткий момент, когда вокруг еще сохранялась тишина, вскоре готовая снова нарушиться, вернув на круги своя всеобщее веселье, я внезапно сказала:
   - А если мы не будем вам подпевать, а просто тихо послушаем? Тогда вы споете?
   Человек в свитере посмотрел в мою сторону, и наши взгляды впервые встретились. Тишина в компании не нарушилась, наоборот, все молча ждали ответа.
   - Но у меня и гитары-то нет... - так же тихо сказал он. Он отвел свои глаза от моих, и слегка смутился.
   - Это мы мигом устроим - сказал кто-то из круга собравшихся.
   Тут же неизвестно откуда появилась гитара, и ее передали Николаю. Тот вышел на открытое место посреди зала, и сел на стул.
   Как завороженная, я смотрела не отрывая глаз, как этот человек перебрал струны, и заиграл. Бархатным, хриплым голосом он запел Вертинского!
   - Ты слышишь, Алиса! - обратилась Лариса Петровна к дочери, которая внимательно слушала рассказ матери. Он спел его ломаным, хриплым баритоном, но тишина при этом стояла такая, что были едва слышны даже далекие звуки проходящего где-то поезда.
   - Это был романс "Тихонько любить". Я всю жизнь буду помнить тот вечер, так как всей душой желала этому человеку не сбиться в голосе и допеть эту грустную песню. Я сидела невдалеке, и мое сердце словно рассыпалось под звуками негромких аккордов гитары. Когда человек в свитере закончил петь, он обвел глазами всех присутствующих, словно кого-то ища, и остановил их на мне. Я думала, что умру под этим взглядом, так как краска ударила мне в лицо с невероятной силой.
   - Потом вся компания хлопала, благодарила Николая за этот удивительный романс, а когда гости уже собрались по домам, он несмело подошел ко мне и предложил проводить меня до дому.
   - Знаешь, - со вздохом сказала Лариса Петровна Алисе, - пока мы медленно шли по вечернему городу, он столько много рассказывал, невзирая на свой почти пропавший голос! Во всем его несколько нелепом облике было что-то заводное, хотя я уже тогда поняла, что человеком он был замкнутым.
   Мы стали встречаться, ходить в кино и театр, и где-то через год я вышла за него замуж, так как очень сильно полюбила его.
   Лариса Петровна продолжала время от времени крутить свой стакан, пока рассказывала дочери историю знакомства их с отцом, однако его содержимое до конца выпито еще не было.
   - Я рассказала тебе это вступление, чтобы ты смогла хорошо понять, что произошло в нашей жизни после того, как мы поженились.
   - Мы стали жить отдельно от родителей, и в этом было много плюсов. Однако оказалось, что у этого все-таки есть и неудобства. Дело в том, что когда ты родилась, Николай уже работал в университете, но не преподавателем, а сотрудником в лаборатории. Он часто задерживался по вечерам, и я оставалась совсем одна с маленьким ребенком на руках. Мне помогали мои и его родители, так как у меня просто раскалывалась голова от груза тех хлопот, которые в одночасье свалились на мою голову. Мне было едва за двадцать, а я уже была мамой, которой приходилось вести хозяйство и смотреть за тобой - кормить, пеленать, стирать. Хорошо что тогда только-только появились первые памперсы, и наших доходов вполне хватало, чтобы покупать их.
   - Я не хочу сказать, что Николай не помогал, просто его вечная занятость через некоторое время стала выводить меня из себя. Я плакала и высказывала ему время от времени, что он что-то должен сделать со своей работой, чтобы не так подолгу отсутствовать. Я даже не просила его, а просто хотела, чтобы он сам это понял. Скандалы я старалась не устраивать, так как была воспитана в правильной и строгой семье, однако нервы у нас обоих все равно были на пределе.
   - Твой отец внял моим мольбам. Однако я все-таки ошиблась в том, что устроившись преподавателем в университет, он станет больше бывать дома. Мой муж был очень ответственным человеком и не мог работать спустя рукава. Он подолгу разъяснял после занятий своим ученикам, "почему этот закон работает вот так, а другой, в данном случае, вообще не работает". Ему нравилось это делать, потому что у него всегда была светлая голова, а в своем предмете он разбирался не хуже любого академика. Вначале его любили многие в университете, так как он мог даже самому непонятливому студенту, буквально на пальцах, растолковать сложнейшие понятия любого вопроса, и те, в конце концов, начинали все понимать. Однако его постепенный уход "в себя" и все нарастающая угрюмость, связанная с проблемами в семейной жизни, оттолкнули не только многих его коллег, но так же большинство студентов.
   - Тем не менее, в то время, как его успехи были на высоте, наша семейная жизнь трещала по швам. Еще когда он работал над диссертацией, которая позволила ему добиться звания профессора, я сказала, что мы не можем так продолжать дальше жить, так как у меня в то время просто опускались руки. Я была молода и красива, но жизнь замужем за ученым оказалась вовсе не такой романтичной, как я это себе представляла в своих юношеских грезах, сидя за книжками писателей-фантастов. Ко всему прочему, у меня появился ухажер, который готов был носить меня на руках всю жизнь вместе с чужим ребенком...
   - Подожди-подожди, мама - перебила в этом месте ее Алиса - у тебя что, был любовник?
   Губы девушки задрожали в страшном предчувствии того, что ей сейчас может сказать мать, однако Лариса Петровна успокоила ее:
   - Любовника у меня никогда не было. Просто тот парень был высок, красив, хорош собой. Он не был вечно угрюм, являясь полной противоположностью твоего отца в те годы. Но мы так и не сблизились, так как у меня все-таки был какой-то внутренний стержень, не позволивший мне переступить ту страшную черту. Мы так и остались с ним просто хорошими друзьями, живя в соседних домах, и общаясь потом семьями.
   Алиса немного успокоилась и продолжила слушать неспешный монолог матери.
   - Николай перестал играть на гитаре и гулять с нами в парке. Ко всему прочему меня стало убивать то, что мы стали спать раздельно. Однажды, лежа в своей кровати, и вздыхая от одиночества, я твердо для себя решила, что спасу наш брак, потому что точно знала - мой муж меня не разлюбил.
   - В какой-то единственный миг, словно тогда, на корпоративной вечеринке, я будто бы увидела всю его трогательную сущность. И она была подобна огромной, но пока что свернутой в состоянии сингулярности вселенной, которая просто ждет своего часа, чтобы вспыхнуть в свете гигантской сверхновой звезды. В тот момент, когда я осознала это, мне неожиданно стало светло и легко на сердце. Мой муж показался мне обычным маленьким мальчиком, потерявшимся на пустынном, бескрайнем берегу. Только теперь его окружало не море Одиночества, а океан Бытовых и Повседневных Проблем. Я очень отчетливо увидела, что он просто напуган, а душа его по-прежнему рвется ко мне, совершенно запутавшаяся в сетях проблем, и не знающая, как найти дорогу домой.
   - И тогда я начала действовать. Разговоры бы тут не помогли, так как мы были не в том состоянии, чтобы без взаимных упреков оказаться способными поговорить друг с другом о чем либо. Для начала я купила красивых свечей и пахучих лепестков роз для ванн.
   - Оставив тебя на попечение бабушкам, я назначила мужу свидание, как будто оно было у нас первым в жизни. Свое приглашение в театр я написала на красивой открытке и передала ему ее через кого-то из коллег Николая. Я была уверена, что этот ход сработает, так как приглашение было в стихах, и заканчивалось моей подписью. Мне стоило большого труда, чтобы разноцветными чернилами красиво оформить открытку и вывести те слова почти каллиграфическим почерком.
   - У меня было длинное, красивое вечернее платье бордового цвета, которое я очень редко надевала, хотя прекрасна знала, что оно очень нравится моему мужу. Там был такой длинный разрез сзади, а само оно было оригинально покроено, и сшито приталенным по фигуре. Я сделала прическу "ракушку" и надела тонкое колье, так как знала, что Николай тоже очень любит, когда я надеваю его. На ноги я надела чулки и туфли на высоком каблуке, став похожей на эдакую светскую львицу. Взяв такси, я специально приехала на десять минут позже, так как хотела, чтобы мой муж понервничал. В том, что он непременно придет, я совершенно не сомневалась, так как мой расчет был очень верным: только накануне я в первый раз завела разговор о разводе, и это, как я точно знала, его очень сильно зацепило.
   - Он и вправду стоял там, под зонтиком, когда я выходила в своем наряде из такси. Как только супруг взглянул на меня, вид у него стал такой, словно он увидел привидение. Он отчего-то нерешительно взял меня под руку, мы зашли в театр, и за весь спектакль я не проронила ни единого слова, только изредка бросая на него короткие взгляды. Обычно наш отец молчун, это ведь я вечно болтаю о том, да о сем. Но в тот вечер, сидя в портере театра, он время от времени тихо задавал мне различные вопросы, которые я просто с кроткой улыбкой игнорировала.
   - Твой отец уже был в негодовании и сидел в такси надувшись, пока мы возвращались из театра домой. Он был уверен, что я хочу ему что-то сказать, и ему эта ситуация не нравилось, так как он приготовился к худшему.
   - Мы поднялись в квартиру, но я остановила его руку, когда он попытался включить свет. Вместо этого я пильнула к нему всем своим телом и крепко поцеловала прямо в губы. Он, конечно, не ожидал этого, а я буквально затащила его в нашу спальню, где уже горели огромные красные свечи, создававшие интимный полумрак. На расправленной заранее постели были рассыпаны ароматные лепестки роз...
   Лариса Петровна прервала свой рассказ, и ее щеки наполнил легкий румянец. Стакан в ее руке был уже пуст. Затем она просто сказала Алисе, что в тот раз ночь была просто незабываемой, и после этого случая, у них с мужем все постепенно наладилось.
   - Просто тогда я подарила ему такое количество ласки и любви, что их сполна бы хватило для нас обоих. Мы обнимались и плакали как дети, высказывая друг другу все, что так давно накипело. Твой отец сказал мне в ту ночь, что безмерно любит меня, и что он был просто эгоистом, ставя работу выше семьи. Я тоже ругала себя, считая себя просто истеричкой. В ответ на такие слова он нежно брал мои руки в свои ладони, прижимал губам и долго-долго целовал. Он нежно шептал мне ласковые слова, и просил никогда больше так про себя не говорить. Обнявшись в темноте под одеялом, мы так и не смогли уснуть в ту ночь, отдаваясь друг другу без остатка.
   - Вот, собственно и вся история о том, как мы спасли наш брак - с улыбкой закончила свой рассказ Лариса Петровна - С тех пор мы больше никогда не таили в себе никаких обид, стараясь решать семейные проблемы сообща, как только они начинали назревать. Конечно, Николай время от времени задерживался на работе, но после той ночи в нем что-то сильно переменилось. Он сам стал звать нас в парк, а еще постоянно играл с тобой, хотя не всегда это было ему легко. Я же стала лучше чувствовать своего мужа. Когда я видела, что он растерян, или эмоционально истощен, я потихоньку забирала у него инициативу, старясь делать так, чтобы ему это не доставило обиды, и он с пониманием относился к этому. Да уж, Алиса, когда ты была малышкой, то здорово помотала нервы нам обоим.
   Лариса Петровна ненадолго замолчала и погладила дочь по светлым волосам. Та молча слушала, не говоря ни слова.
   - После того события, - продолжала Лариса Петровна, в нас словно открылись какие-то резервные каналы, и это очень сильно укрепило наши с Николаем отношения.
   Мама Алисы встала из-за стола и вымыла свой стакан.
   - Ты так подробно все мне это рассказала - наконец произнесла дочь, которая была сильно поражена только что рассказанной историей - Но почему, Мама?
   Лариса Петровна вздохнула, затем вновь протянула руку, и нежно погладила дочь по щеке.
   - Потому что мы с тобой очень сильно похожи. Когда-нибудь у тебя может возникнуть ситуация, когда надо будет взять инициативу в свои руки, и сделать свой шаг первой. Не упусти этот момент, и твой мужчина обязательно оценит это, поверь.
   Они еще какое-то время сидели вместе за столом, но разговор уже был направлен в другое русло. На кухню больше так никто и не зашел, и постепенно стало совсем поздно. Алиса с мамой распрощались, и отправились спать, каждая по своим кроватям.
   Лариса Петровна незаметно вошла в дверь спальни, и тихонько прокралась в постель, где безмятежно посапывал ее дорогой супруг. Она не стала будить его, так как завтра тому предстояла сложная операция в больнице.
   По глазам мужа, который недавно вернулся из поездки к врачам, женщина поняла, что дела у девушки Константина обстоят не совсем хорошо. Жена профессора не стала спрашивать ни о чем, однако на некоторое время совершенно ушла в себя, и несколько дней много и подолгу о чем-то думала. Сегодняшний разговор с Алисой был для самой Ларисы Петровны словно взрыв откровения.
   "Это хорошо", - думала она, - "что дочь спросила меня о той давней истории. И пускай я не могла напрямую ничего ей сказать про ситуацию в больнице, однако искренние чувства Алисы к этому замечательному парню мне-то уж прекрасно известны..."
   Лариса Петровна в который уже раз прогнала подкравшуюся откуда-то крамольную мысль, и глубоко вздохнула. Пусть же, думала она, у Кости с Катей все будет хорошо. Нарушить всю идиллию с ее стороны, пускай даже случайным словом, было бы просто преступлением по отношению к этому молодому человеку.
   Скоро, думала она уже почти засыпая, всем им предстоит распрощаться с этим местом, которое стало таким домашним и уютным в их присутствии. Завтра Кот должен отправиться в больницу, чтобы отвезти докторам искусственное сердце для Кати. Профессор согласился ассистировать врачам, чтобы удачно провести операцию по пересадке органа. Они поедут туда только вдвоем, но вернется ли после этого Кот обратно, точно никто не знал. Сколько понадобится времени врачам, предсказать было невозможно, поэтому Алиса с мамой в любом случае будут ждать профессора с Константином здесь, в убежище, пока те не приедут обратно.
   Тем не менее, то, что произошло на следующий день, не могли предсказать ни Алиса, ни мама, ни даже сам Константин. Сегодня ночью сон парня был спокойным и глубоким. У него совсем не было сновидений, хотя, как правило, отсутствие их было у молодого человека крайней редкостью, и предвещало большие перемены.
  

***

  
   Утро выдалось пасмурным, невзирая на то, что вчерашний вечер совершенно не предвещал наступления плохой погоды. На небе повисло белое облачное полотно, которое грозило разродиться неожиданным снегопадом. Мороз слегка ослаб, и автомобиль не так буксовал по утоптанной дорожке, как еще, буквально, вчера.
   Однако, несмотря на хмурую погоду, лицо Константина светилось необыкновенной радостью. Они с профессором Светловым уже выехали из укрытого гаража и сейчас их "Фольцваген" просто неподвижно стоял, работая на холостом ходу, готовый отправиться в даль, туда, где молодого человека ожидала его давняя мечта.
   Что может быть более радостным, чем чувство скорого исполнения заветного желания? Старик Хо часто говорил Константину: "Ожидание осуществления давней мечты иногда бывает эмоционально более ярким, чем обладание тем, о чем мечталось. Гармония наступает только тогда, когда человек точно знает, что вдруг наступившее счастье полностью оправдало свою надежду на него".
   За годы обучения у своего учителя, Константин неплохо выучил китайский язык, однако не все речевые обороты были ему понятны. Однако то, что имел в виду его учитель, как-то укладывалось в общие понятия о том счастье, которое он для себя представлял.
   То, как старик выразился по поводу осуществления мечты, очень глубоко запало в душу парня. Он сейчас точно знал, что ему нужно, и при этом, он очень сильно любил Катю. Однако, если бы она была здорова, то не было никакой длинной истории, и он никогда бы не осуществил того, что они сделали вместе с профессором за последние восемь месяцев. Мир еще не скоро, а может быть и никогда, не узнал бы об Абсолютной энергии, эпоха которой вот-вот должна была наступить в мире людей.
   Но теперь у него в руках находилось так же и то средство, с помощью которого его девушка станет, наконец, здорова. Как замечательно, что мечтая когда-то помочь ей, он прежде всего помог всем людям в мире, раздобыв для них нечто действительно прекрасное.
   Они уже сели в машину, когда из-за ворот неслышно показалась Алиса. Девушка просто вышла на свежий воздух, чтобы постоять и молча проводить двух людей. Все утро она помогала маме готовить завтрак, стараясь не обращать внимание на Кота, который обсуждал с профессором детали их предстоящей поездки.
   Она понимала, что может быть видит этого парня в последний раз, так как он едет, наконец, за своей мечтой. Совсем скоро им можно уже будет вернуться к себе в дом, и все вновь станут довольны и счастливы.
   Когда машина уже отъехала, Алиса все продолжала стоять, закутавшись в теплый красный плед. На чистом, белом снегу, девушка выглядела большим, ярким пятном, похожим на гроздь алой рябины, которую в суете ненароком уронили с ветки бойкие снегири.
   Еще при выходе из комнаты в дверь гаража, Кот тихонько подошел к ней и негромко сказал, что вскоре у них все наладится. Они еще увидятся, так как ему надо будет отвезти их всех обратно домой. Затем парень улыбнулся, крепко пожал ей руку, словно боевому товарищу, и поблагодарил за все. Он явно растерялся, когда Алиса по дружески стукнула его кулаком в бок, улыбнулась, и сказала, что обязательно запишется в секцию у-шу, когда вернется из своего вынужденного отпуска. Девушка старалась быть веселой в ту минуту, пряча подступившую грусть в тени своей улыбки.
   "Фольцваген" спокойно выехал на трассу и взял курс в нужном направлении. Снег все еще не начался, хотя солнце так до сих пор и не смогло пробиться сквозь густые облака. Профессор сидел на сидении сзади, молча наблюдая за бледными пейзажами, проносящимися за окном автомобиля. Ему не очень нравилось сидеть спереди, так как отсюда он мог наблюдать, что творится за окнами в любой из сторон.
   - Что вы будете делать дальше, Костя? - неожиданно спросил он у своего водителя. - Я имею в виду, когда все закончится.
   Кот не знал, как ответить. Он не был уверен, что все закончилось. Его снова посетило странное чувство какого-то жжения в неопределенной точке тела. Так бывало с ним только тогда, когда вот-вот должно произойти что-то важное. Сейчас сильной тревоги не было. Что ж, возможно, это предчувствие связано с Катей, которой он сейчас везет бесценный подарок к Новому году.
   Нет, он вовсе не подгадал, а просто так совпало, что именно на стыке двух лет ему суждено будет спасти свою любимую девушку, и чтобы уже в Новом году та вступила в новую жизнь совершенно здоровым человеком. Профессор с учениками здорово постарались, и за это Кот сам был теперь обязан им до самой смерти.
   - Пока не знаю точно - ответил, наконец, на вопрос профессора парень. - Скорее всего снова стану вести обычную жизнь. Остаток денег я верну государству, а потом, пусть со мной делают все, что хотят. Мне почему-то кажется, что наше с вами дело как-то должно оправдать то, что я совершил. Самое главное: пообещайте мне, что вы никогда не скажете им, что знали, откуда именно я взял деньги. Я вовсе не хочу замешивать вас в это дело, профессор. У вас замечательная семья, подумайте о них. Будем считать, что я обеспечивал вас средствами, не посвящая вас в информацию об их источнике.
   - Вы не устаете меня удивлять, Костя. - качнул головой профессор и причмокнул языком - Вы так много делаете для других, что совершенно не думаете о себе. Так тоже нельзя.
   - Как говорил мой учитель, старик Хо - ответил Константин на слова профессора - вся беда современного человечества в том, что его представители слишком много думают о себе, совершенно упуская из ввиду то, что окружающий нас мир, в том числе и все люди - являются проявлением одной и той же энергии. По настоящему мудрый человек не видит разницы между собой и окружающими, и поэтому одинаково хорошо относится ко всем живым существам.
   "Когда-нибудь" - говорил он мне - "ты тоже станешь видеть это своим внутренним взором, как это вижу я".
   - Еще мой старый учитель утверждает, что все вокруг состоит из света, но мы просто не в состоянии его наблюдать. И знаете, профессор, мне иногда кажется, что то что вы открыли, косвенно подтверждает его слова. Я очень ценю этого, забавного порой, старика, и вполне доверяю тому, что он говорит.
   Знакомое Коту по прошлым приключениям неприятное ощущение, начало, вдруг, сильнее беспокоить парня. И это нравилось молодому человеку все меньше.
   По большому счету, его миссия была выполнена. Пусть снова явится тот человек в костюме, ведь Константин теперь знает, как отчитаться за выполненную работу. Однако до тех пор, пока тот не дал о себе знать, нужно оставаться на чеку, так как их с ним контракт был все еще в силе.
   До больницы они добрались примерно к обеду. Выйдя из машины, двое людей быстрым шагом направились в корпус, который профессору был известен заранее. Тот уже побывал здесь некоторое время назад, консультируясь с врачами по поводу особенностей механизма прокачки крови по сосудам слабеющей девушки. Согласно истории болезни пациентки, профессор Светлов составил свои расчеты, а затем и чертежи той самой конструкции, которая вскоре воплотилась в компактное сердце с чрезвычайно сложным устройством, сравнимое по точности, разве что с небольшим часовым механизмом. В основе всего прибора располагался компактный генератор, который и позволял новому сердцу биться столько, сколько мог прожить тот человек, в чью грудь оно было помещено. Подсоединенное к коронарным сосудам, это сердце могло менять ритм, силу потока крови, чутко реагируя на общее количество вырабатываемого в организме адреналина.
   В тот момент, когда профессор Светлов отправился готовиться вместе с хирургами к операции, Кот заглянул в палату к своей любимой. Там уже находилась мать Кати. Она сидела рядом, что-то тихо говоря дочери. Увидев Константина, она обрадовалась и поприветствовала его:
   - Костя, как хорошо, что ты приехал. Может ты знаешь, почему такая спешка? Врачи готовят Катю к операции, но ничего толком не говорят.
   - Людмила Анатольевна, все будет хорошо, я приехал не с пустыми руками - парень отвел женщину в сторонку. - Как ее самочувствие?
   - Ой, Костя...Не спрашивай. Ты поговори с ней, я подожду в коридоре - Катина мама отвернулась и вышла за дверь палаты.
   Тем временем девушка лежала в постели, будучи высоко приподнятой на подушках. Бледное лицо, обрамленное рыжими кудряшками повернулось в сторону Константина. Увидев молодого человека, Катя попыталась приподняться на руках, но парень был уже перед ней
   - Тихо-тихо, не вставай и не волнуйся! - молодой человек заботливо уложил Катю назад на подушки - Все будет хорошо, я с тобой.
   Она еще сильнее похудела, и теперь ее и без того большие карие глаза, вообще казались огромными на ее меленьком бледном лице.
   - Что случилось, Кот? Вчера меня забрали из дома прямо сюда, ничего толком не сказав. Приехавшие врачи о чем-то говорили с моими папой и мамой, но я все равно ничего не знаю. Сейчас приходила медсестра и сказала, что меня будут готовить к операции! Как здорово, что ты вовремя приехал.
   Кот встал прямо на колени перед постелью, на которой лежала Катя. Он трепетно обнял ее руку, и все время говорил, успокаивал девушку:
   - Ты только не волнуйся, тебе никак нельзя волноваться, любимая. Я выполнил свое обещание, и привез тебе подарок.
   - Подарок к Новому году? - рассеянно спросила та - Но ведь до него еще несколько дней. Ты что, можешь снова куда-то уехать, и поэтому решил подарить мне его заранее?
   - Да-да, я привез то, что подарит тебе новую жизнь, моя маленькая Катя! И я больше никуда не поеду!
   Девушка, казалось, не совсем понимала Константина. Слабое снабжение мозга кислородом, который поступал вместе с кровью, уже затормаживало активность центральной нервной системы.
   - Но я ведь и так живу благодаря тебе. Все эти годы только твоя любовь и преданность позволяли мне жить на этом свете.
   - Да, - кивал парень в ответ - но теперь ты сможешь зажить нормальной, полноценной жизнью. И я больше не стану тебя покидать, и буду теперь с тобой всегда. Я обещаю тебе, что как только ты поправишься, я все время буду с тобой. До тех пор, пока будет биться твое сердце, каждую минуту наших с тобой жизней.
   Тем временем, за дверью палаты стоял врач, которому предстояло осуществить эту операцию. Он терпеливо ждал, и на глазах его сурового мужского лица время от времени наворачивались предательские слезы. По большому счету, пересадка сердца, даже искусственного, не требовала вмешательства каких-нибудь столичных специалистов. Такие операции делались время от времени и у них в медицинском центре. Игорь Викторович много повидал на своем веку такого, отчего у обычного человека мог запросто случиться сердечный приступ, однако влажными его глаза были совсем не по причине страха перед сложной операцией.
   - Как она? - к врачу подошел профессор Светлов. Он и раньше задавал этот вопрос хирургу Кулешову, на что тот отвечал, что спасти девушку может только чудо.
   - Она сильно сдала за последний месяц. Еще немного, и мозг может просто отключиться, а затем либо она впадет в кому, либо сердце просто остановится.
   - Да, вот так дела... Может поторопить парня, ведь важна каждая минута?
   - Пусть поговорят еще немного, это не повредит ей. Меня беспокоит, что даже с новым сердцем, она уже не станет полноценным человеком. Процессы, начавшиеся некоторое время назад, создали условия к частичному отмиранию клеток ее мозга. Думаю, не нужно долго объяснять, что это может значить.
   Тем временем диалог между двумя молодыми людьми в палате продолжался:
   - Костя, любимый мой, ты должен пообещать мне одну вещь.
   Катя привстала на подушке и погладила парня по щетине.
   - Какую? Я все сделаю, дорогая, мила Катя!
   - Пообещай, что будешь счастлив в этом мире.
   - Конечно, - клялся он - я ведь буду с тобой, о чем еще можно говорить?
   - Не строй надежд, Кот, я знаю, что вот-вот умру - сказала она полушепотом, оставаясь однако при этом совершенно спокойной.
   - Нет, не умрешь, - мотал головой парень - ведь сегодняшняя операция не случайна. Я нашел того ученого, который сконструировал специально для тебя сердце. Теперь ты будешь жить!
   - Но что это значит - жить с сердцем, в котором больше не будет тебя? - Девушка пустым взглядом уставилась куда-то вдаль - Вместе с моим маленьким сердцем врачи ведь удалят и мою любовь к тебе, которая когда-то, давным-давно, поселилась там.
   - Нет, Катя, - пытался разубедить подругу Константин - сердце - это ведь просто орган, ты это прекрасно знаешь, и сто раз мне об этом сама говорила. Ведь это ты сама мечтала о том, что когда-нибудь появится ученый, который создаст именно такое сердце, и сделает тебя здоровой...
   - Хорошо, - как-то безразлично ответила девушка - пусть они разрежут меня, пусть они сделают так, что от тебя в моей душе ничего не останется - Катя вдруг судорожно схватила Константина за рукав халата - но пообещай мне, что даже после того, как меня не станет, ты не сдашься, а постараешься стать счастливым.
   Константин обнял любимую и тихо произнес:
   - Я обещаю, Катя... - парень посмотрел девушке в глаза. - ...но ты не умрешь.
   Он поцеловал слабеющую буквально на глазах девушку в ее белесые губы, затем медленно поднялся с колен, на которых все это время стоял, и торопливо вышел из палаты.
   Игорь Викторович посторонился, пропуская Константина.
   - Сестра, давайте в операционную - хрипло произнес хирург, не поворачиваясь лицом к своим, стоящим неподалеку, сотрудникам - Готовьте стол.
   Далее хирург распорядился, чтобы Катю отвезли на каталке по указанному месту, и вместе с профессором они исчезли за поворотом коридора больницы, отправившись готовить все необходимые инструменты.
   Не в силах сдержать волнение, Константин прошел по коридору поближе к той двери, в которую направилась бригада врачей, и уселся на одно из больничных кресел для посетителей, чтобы приготовиться к долгому ожиданию окончания операции. Все необходимые сотрудники уже были там, внутри. Сколько теперь продлится весь этот процесс, парень не знал.
   Вспомнив, что чрезвычайно сильно хочет пить, Кот поднялся с сидения, чтобы отыскать недавно замеченный где-то в углу деспенсер. Вода вскоре нашлась около ординаторской. Само устройство негромко урчало своей холодильной установкой, призывно выставив перед собой два маленьких краника. Взяв пластиковый стаканчик, Константин подошел, и уже начал набирать в него живительную влагу, когда услышал топот ног и возбужденные возгласы. Мужской голос громко требовал принятие каких-то срочных мер. Затем кто-то выбежал, а через некоторое время снова вернулся в операционную, и дверь туда опять закрылась.
   "О, нет!" - Кот оставил свой наполовину наполненный стакан прямо на поддоне деспенсера и ринулся к запертой двери.
   Сквозь маленькое окошко он увидел, что врачи пытаются что-то сделать с его любимой Катей, которая прямо сейчас, без признаков жизни, лежала на операционном стола. Кто-то уже подкатил дефибриллятор, и вот уже послышался звук разряда. Однако приборы так и не показали появления у пациента сердцебиения.
   - Молодой человек, молодой человек, сюда нельзя - какая-то медсестра строго выпроводила Константина подальше от двери операционной. Он попытался сопротивляться, но подбежали еще двое, и то, что было дальше за тем окошком, молодой человек уже не видел.
   Прошло лишь несколько минут, дверь открылась, и показался Игорь Викторович. Медленно он пошел по направлению к Константину. По его обреченному виду Кот понял, что произошло нечто ужасное.
   Парень медленно поднялся на ватных ногах со своего сидения навстречу врачу. Тот снял с себя хирургический колпак и опустил голову.
   - Она умерла еще до того, как мы подключили ей наркоз - коротко сказал он - Все произошло так неожиданно. Мне жаль. Такое ощущение, что сердце просто внезапно остановилось само. Мы ничем не смогли ей помочь, простите...
   Константин не помнил, как он снял с себя халат, как прошел мимо плачущей Катиной мамы. Он добрел до того самого деспенсера и медленно поднял наполовину наполненный стакан с водой. Затем молодой человек медленно развернулся, и уже собрался было выпить прохладной воды, когда внезапно услышал чьи-то негромкие всхлипы. Неподалеку, закрыв руками свое лицо, рыдала Людмила Анатольевна.
   - Она так долго держалась...так долго...
   Кот наклонился и присел на корточки возле женщины. Он протянул ей стакан с прохладной жидкостью, а когда та его выпила, парень тихо склонил рядом с женщиной свою голову. Они долго молчали в тишине коридора, беззвучно разделяя между собой общее горе. Минуты проходили незаметно, но для этих двух людей мир вокруг, казалось, совершенно остановился.
   Профессор Светлов уже переоделся. Не застегивая до конца пальто, он вышел на крыльцо. Ему хотелось подышать свежим воздухом после душной атмосферы больницы.
   Снег все-таки пошел. Однако тучи теперь не представляли собой сплошную белую пелену. Где-то там, на горизонте небо начинало светлеть. Если бы не редкий снег, который при большом расстоянии, так или иначе, делал видимость обзора хуже, профессор Светлов смог бы разглядеть полоску чистого неба, которая медленно приближалась, прогоняя снежные тучи прочь.
   "Похоже, завтра погода будет получше. Может даже выглянет солнце" - подумал ученый и глубоко вздохнул.
   Профессору было грустно от того, что все так скверно получилось. Нет, ему не было жаль своих, теперь оказавшихся совершенно напрасными, трудов. Ведь в течении двух недель ученый сильно старался, работая практически днями и ночами, чтобы создать уникальное сердце для несчастной девушки. Просто он так привязался к Константину, что отчаянное желание помочь ему, явилось лишь слабой попыткой отблагодарить его за то, что тот сделал для его семьи и самого ученого. И вот, ему оставалось только грустить от того, что эта попытка не удалась.
   Как несправедливы небеса, в сердцах размышлял ученый. У него впервые появилась возможность на чем-то воистину достойном оценить тот путь, который они все вместе проделали за последние полгода. Этот несчастный парень столько лет шел к своей цели. И что он получил? На него свалились те злополучные деньги, которые он мог еще тогда, десять лет назад постараться вернуть государству. Тех преступников тогда просто посадили бы, и тогда не произошло бы той истории, в которую он вместе со всей семьей оказался вовлеченным. Этот молодой человек стал бы героем, и ему выплатили бы приличное вознаграждение за такой честный поступок. Ведь не каждый день в казну возвращаются украденные кем-то миллиарды. Однако он не сделал этого, а отправился на поиски истины, желая в одиночку сделать этот мир лучше.
   А его несчастная девушка Катя? Только ли ради нее все было затеяно? Не было ли у молодого человека каких либо других причин, чтобы начать эту историю? Если нет, тогда почему Константин ничего не сказал о том, чтобы я сразу, с первого дня знакомства стал работать над созданием "вечного" сердца для его девушки? Я ведь был практически в ловушке, думал профессор Светлов, и ничего не смог бы поделать, если бы парень припер меня к стенке, и стал угрозами заставлять выполнить все его условия. Однако тот так не поступил. Значит не все так просто было в его мотивах.
   Более того, размышлял ученый, стоя на крыльце больницы, надо отдать должное нашему "работодателю", ведь моя дочь все время была с ним, однако Константин ни малейшим образом не воспользовался удобной для него ситуацией, и не причинил ей вреда. Это ли не говорит о нем, как о честным, благородном человеке?
   Профессор задавал себе много вопросов, но не на все из них смог отыскать простой ответ. Так или иначе, он все-таки смог сделать то, что попросил у него Константин, вот только концовка этой истории оказалась грустной. Да, вновь подумал ученый, как же все-таки порой несправедливы бывают небеса.
   Размышляя о последних событиях, он вспомнил свою жизнь, любовь к жене, и свой страх потерять ее когда-то давным-давно. Ведь он в тот раз так ничего и не сделал для сохранения своего счастья, предпочтя остаться в стороне. Будучи совершенно безучастным к простому лицезрению того, как рушится их с Ларисой брак, он наивно ожидал, что все решится само собой. И чудо действительно случилось, пускай и не так, как он думал, а благодаря хитрой и трогательной уловке жены, но все же оно произошло. Если бы не супруга, их брака сейчас, скорей всего, уже не было. Однако небесам было угодно, чтобы именно его жена сделала тот шаг, который позволил сохранить их отношения и семью.
   Стоя там, под медленно падающим снегом, профессору захотелось вдруг сделать что-нибудь столь же доброе и прекрасное. И пусть он не изменит весь мир, зато хотя бы одному человеку станет теплее и легче. Сегодняшняя попытка была неудачной, однако продиктована она была прежде всего не волей его самого, а просьбой его замечательной и мудрой жены. А как же он сам? Есть ли в его душе что-нибудь еще, кроме физических формул и глобальных идей, направленных на достижения всеобщего блага? Так уж повелось, что все ученые, всегда и во все времена, трудились над решением проблем, делая все только ради других людей. Сами труды ученых и то, что потом на основе их создавалось, как раз и были рассчитаны для достижения счастья всех и каждого, но не для кого-то конкретно. Любая личность всегда стояла на заднем плане для любого из светил науки, и, наверное, именно по этой причине, жизнь часто наказывает гениев, обделяя их семейным счастьем и отсутствием самых обыкновенных друзей. Однако профессору Светлову в этом плане повезло. У него были и друзья, и семья, и интересная работа. Однако, думал он с горестью, как же несправедлива иногда бывает судьба к другим людям...
   Ученый еще раз посмотрел на небо. Снег падал все интенсивней, и белыми были теперь не только купол над головой, но и все пространство вокруг. Стали совсем неразличимы светлые здания корпусов больницы, и только где-то вдалеке виднелся темный силуэт их "Фольцвагена".
   Внимание профессора вдруг привлекло еще одно темное пятно, видневшееся неподалеку от припаркованного ими автомобиля. Попытавшись вглядеться, Николай Михайлович различил контуры машины, размеры которой были гораздо больше той, что стояла рядом. Он так и стоял на пороге под навесом здания, когда кусок чистого неба, наконец, прорвался к тому самому месту, под которым располагался больничный городок. Внезапно выглянувшее солнце, и в одночасье остановившийся снегопад открыли взору ученого ту картину, которую он пытался разглядеть сквозь снежную завесу: рядом с "Фольцвагеном" стоял черный "Мерседес". И пускай автомобиль сильно припорошило снегом, но марку и цвет машины профессор различить все же смог.
   В нехорошем предчувствии, профессор быстро открыл дверь больничного корпуса, и скорым шагом направился на поиски Константина.
   "Я могу и ошибаться, но надо предупредить парня. Может быть нас вычислили" - думал он, когда в быстром темпе шел вдоль коридоров.
   - Профессор - неожиданно услышал Николай Михайлович голос Кота, - вы меня искали?
   - Костя! - голос ученого задрожал. - Я не хотел бы паниковать, но там стоит машина. Большая. Черный "Мерседес".
   - Где? - оживился вдруг парень.
   - Они припарковались рядом с нашим "Фольцвагеном".
   Несколько секунд Константин стоял, о чем-то раздумывая. Его мозг вошел в тот режим, который обычно мгновенно позволял молодому человеку обрабатывать огромные объемы информации.
   Первой мыслью было - "бежать!". Парнем мгновенно овладело знакомое чувство охотника. У них с профессором есть шанс снова улизнуть, даже невзирая на то, что они тут вдвоем. В распоряжении больницы наверняка находился автопарк со спецмашинами. Быстро переодевшись в одежду врачей, они без особых проблем смогли бы уехать от тех, кто каким-то образом выследил их маршрут.
   Однако Коту никуда не хотелось больше бежать. Катя была мертва, и его больше ничего не соединяло с этим миром. Он больше не хотел ни от кого скрываться, так как он прекрасно понимал: профессору с семьей теперь ничего не угрожало. Можно было смело выходить из подполья.
   Правда у Константина еще были вопросы к тем, кому он должен будет вручить жизни Алисы и ее мамы. И он просто обязан был позаботиться о них в этот последний раз. Пока они, скорей всего, в безопасности, и бункер сохранил свою секретность. Но надолго ли? Интересно, как же они с профессором прокололись?
   - Побудьте тут, Николай Михайлович. Никуда не отходите, я скоро вернусь - тихо распорядился молодой человек.
   Оставив ученого в компании медсестер в ординаторской, Кот решительным шагом вышел во двор.
   "Мерседес" и в самом деле стоял, припаркованный неподалеку на больничной автостоянке. Парень подошел, и остановился примерно в десяти шагах от черной машины. Дверь автомобиля открылась и из нее вышел человек в плаще, таком же черном, как и сам "Мерседес".
   Парень узнал его. Приехавшим был тот самый спецагент, с которым им с Алисой удалось когда-то пересечься. Это случилось совсем недавно на той ферме, куда их затащили те двое преследователей, которые теперь были уже в другом мире. В тот раз этот человек представился, как агент Тополь.
   - Ничего личного, но ты арестован, брат - сказал он Константину без каких либо вступительных речей.
   "Что ж, вот и все" - со вздохом подумал парень, - "значит нас и в самом деле нашли".
   Константин не двигался с места, стоя посреди больничного двора, словно беззащитный зверь, которого внезапно окружила волчья стая.
   - Можно один вопрос? - спросил он - Как вы нас обнаружили?
   - Запрос в больницу - коротко ответил Тополь - Поступил сигнал, что кто-то со стороны захотел узнать подробное описание болезни той девушки. У меня ведь теперь было много информации по твоему делу, и я уже все знал про Катю. Я сразу догадался, что это ты. Как она, кстати? - с нотками участии в голосе спросил агент - Профессор еще на операции?
   - Она... умерла - хрипло ответил Кот и сглотнул, однако глаз при этом не опустил.
   - Как жаль. Честно, поверь - Тополь мотнул головой.
   Они еще немного постояли, разговаривая вот так, на расстоянии нескольких метров.
   - Скоро здесь будет много машин - негромко предупредил агент - Ты теперь очень значимая персона, Константин. Ты хорошо подумал, что скажешь на своем суде?
   - Да, я знаю что ответить - уверенно ответил тот - Теперь знаю - уже не так громко подтвердил он - Но что будет с профессором? Его ведь больше не убьют?
   Агент улыбнулся.
   - Не переживай за него, но на всякий случай попридержи немного в тайне место, где спрятана его родня. Правда, это больше для формальности, а не в целях безопасности.
   Послышался звук двигателей и шорох шин. Несколько автомобилей подъехало, и остановилось с разных сторон.
   - Я безоружен! - крикнул Константин и высоко поднял руки вверх, повернувшись несколько раз вокруг своей оси.
   Из машин выбежали какие-то вооруженные люди и обыскали паря с ног до головы. Вскоре привели и профессора, который с каменным лицом шел сейчас под конвоем. Его не трогали, и он совершенно спокойно прошел весь путь от крыльца до остановившихся неподалеку спецмашин. Двух людей посадили в разные автомобили и весь кортеж выехал за пределы медицинского городка, унося своих новых пассажиров прочь.
   В тот момент, когда Константин уже садился в машину, он услышал негромкую фразу, прозвучавшую возле самого уха. Голос явно принадлежал Тополю:
   - Не парься, Костя. Все будет нормально...
  

***

  
   Все новости по радио, телевидению и интернету в последнее время пестрели многозначительными заголовками. Вот уже несколько месяцев прошло после заключения под стражу человека, которого власти обвиняли в пособничестве тем лицам, по поводу которых разгорелся крупный скандал, и который, в конце концов, привел к тому, что в правительстве страны сейчас происходили большие перемены.
   Речь шла о взятках и хищении государственных денежных средств в особо крупных размерах. Тогда многих чиновников отправили за решетку, а анти-коррупционная программа президента еще долго имела шумный резонанс во всем обществе.
   Человека, о котором мы завели свою речь, обвиняли в том, что он собирался вложить украденные средства в научные исследования, благодаря которым, согласно словам прокуроров, вполне мог иметь выгоду, нелегально продавая свои товары под марками известных брендов различных компаний, производящих бытовую технику.
   Также этого человека обвиняли в похищении и шантаже профессора Светлова, которого тот вместе со всей семьей держал в заложниках в никому неизвестном месте.
   Ко всему прочему был обнаружен подпольный цех и склад, под завязку набитый нелегальной продукцией, которая была готова, по мнению следствия, к отправке в магазины.
   Многие представительства фирм из Японии, Кореи и Европы уже заявили свой протест по поводу подделки их продукции, так что расследование уже вытекало за рамки внутригосударственного.
   Еще в деле имелись факты подделки документов и хакерского взлома банковской системы.
   Согласно всем перечисленным фактам, подследственному злоумышленнику грозило пожизненное тюремное заключение, как особо-опасному преступнику, чья деятельность явилась пагубной для всего общества.
   Сегодня по новостям как раз передавали то, насколько неоднозначно общественность отнеслась к тому, в каком ключе правоохранительные органы высказываются представителям прессы в своих официальных выступлениях.
   Пока еще шло предварительное расследование, однако материалы по делу должны были вот-вот переданы в суд, и тогда должно будет состояться одно из самых грандиозных заседаний за последние, как минимум, несколько десятков лет.
   У многих из выступавших на телевидении, на устах превалировала только одна фраза - Абсолютный Источник энергии. Именно из-за наличия факта его получения, в обществе и сложилась такая неоднородность мнений в отношении парня, который, пусть и косвенно, но все же был причастен к изобретению профессора. Пускай люди еще не в полной мере понимали важности этого открытия, но даже полученной на сегодняшний день информации было достаточно, чтобы об этом начали говорить практически все.
   Сейчас, по в прямом эфире новостей, молодая корреспондентка прямо на улице задавала вопросы обычным людям. Основной вопрос был одним и тем же: считать ли злостным преступником Константина Правдина?
   - А что тут думать? - говорил один крупный мужчина, который даже не потрудился вылезти из своей "Мазды", пренебрежительно общаясь с комментатором телеканала через окно своего автомобиля - следствие ведь уже предварительно установило, что это именно он украл миллиард долларов? Какая разница, во что он вложил их. Вор - он и есть вор!
   - Если бы он не похищал профессора, - уверенно говорила какая-то дама на улице возле магазина продуктов - а просто незаметно жил на те деньги, то его вина была бы не настолько глубокой.
   - Да что вы взъелись на парня! - возмущались третьи - Вы посмотрите, если бы не его авантюра, мы бы с вами никогда не получили тех приборов, которые хотя бы некоторые из нас успели купить тогда в супермаркетах! Тут недавно говорили, что нашли склад с той самой продукцией, интересно, все что там накопилось, пустят в продажу? - интересовались люди.
   Кто-то однозначно обвинял, а кто-то жалел Константина, кто-то считал его действия весьма продуманным шагом. А кто-то и вовсе отрицал все обвинения в его адрес, искренне считая парня мессией, который вложил деньги в благое дело.
   Однако же на судебном фронте не все обстояло просто. Нужны были дополнительные факты, и они время от времени появлялись на горизонте следствия. Суд не мог начаться, пока оставались хоть какие-то непроверенные доводы. А их постепенно обнаруживалось все больше и больше.
   Так, к примеру, выяснилось, что при организации цеха по производству готовой продукции, имела место помощь со стороны профессора и его семьи в реализации планов преступника. Было ли это в результате шантажа или эти люди помогали добровольно, должен был дать ответ суд.
   В данный момент профессор находился со своей семьей у себя дома. Им всем не предъявляли обвинений, однако, до окончания следствия, всем членам семьи было рекомендовано не покидать места своего жительства.
   Тем не менее, ейчас никто уже не отрицал факта изобретения профессора Светлова, и время от времени научное академическое общество посылало в прокуратуру запрос о состоянии дел, имея желание поскорее начать плотное сотрудничество с опальным ученым по вопросам того, что же конкретно удалось открыть мало кому еще совсем недавно известному профессору из маленького города N.
   В нескольких лабораториях уже получили подтверждение феномена, и недавно некоторые авторитетные ученые уже самостоятельно запустили роторы колес, которые теперь неустанно вращались под действием незримого луча.
   В тот день Кот сам попросил назначить ему встречу с агентом Тополем. Общаясь в присутствии охраны, парень в совершенно официальной форме попросил того подобрать ему хорошего адвоката.
   - Скоро ведь начнется суд, я правильно понимаю? - без лишних вступлений спросил молодой человек у агента - Насколько до меня доходит информация, осталось совсем немного времени до того момента, когда начнется сам процесс.
   - Но почему вы просите именно меня, Константин? - официально ответил ему тот вопросом не вопрос.
   - Потому, что вы провели огромную работу по моим поискам, и я уверен, что у вас на примете есть человек, который сможет правильно все оценить, а также понять текущую ситуацию во всей ее полноте.
   Это была очень короткая встреча. Константин попросил охрану, чтобы его тотчас увели, и теперь Тополь был несколько озадачен. У него вовсе не было на примете никаких адвокатов. Но раз парень обратился именно к нему, значит он его обязательно найдет.
   Специальный агент вышел из следственного корпуса, где уже несколько месяцев ожидал своего часа человек, которому вскоре могло здорово от всех достаться и широким шагом направился вдоль длинной аллеи. Память сотрудника спецслужб была великолепной, и он перебрал в памяти всех, кто имел отношение к адвокатской деятельности, но пока никого подходящего не находилось.
   Дойдя до конца аллеи, Тополь сел в служебный автомобиль, чтобы вернуться к своей работе, и тут его внезапно посетила одна идея.
   Нет, конечно же он не забыл, в его жизни однажды был один адвокат, который не имел отношения к его непосредственной работе, и никак не был связан со спецсужбами...
   Тополь служил тогда сверхсрочно в одном из военных подразделении, куда его направили после прохождения основной службы в армии. Тогда же, будучи еще молодым, беззаботным парнем, на праздновании Нового года, он познакомился с Валентиной. Она была очень строгой девушкой, всего лишь на пару лет младше его. А еще она как раз заканчивала юридический институт...
   Спецагент вел служебную машину по вечернему городу, и воспоминания захлестнули его.
   ...Тогда, на празднике, он покорил Валентину своими невероятными рассказами. Девушке понравилось то, что Тополь служил в подразделении, о котором молодой человек не имел права открыто говорить. Такая загадочность добавляла некоторого "перца" в их только-только готовые к завязке отношения, и этот факт отчего-то очень сильно взбудоражил Валентине кровь.
   Тополь вырулил на другую улицу и улыбнулся. На самом деле, никакой тайны тогда еще не было, однако романтичная атмосфера загадочности вокруг его персоны сыграла свою роль. Они с Валентиной стали больше проводить времени вместе, и за внешней строгостью той тихой, замкнутой девушки, Тополю открылась очень тонкая и чувственная натура Вали.
   Довольно долго все у них складывалось хорошо, и молодые люди даже хотели пожениться. Однако из этого так ничего и не вышло. Тотальная завеса секретности, которая неожиданно опустилась над его деятельностью, теперь практически исключала создание семьи.
   Он так ничего и не сказал ей на прощание в ту последнюю ночь, когда Валентина безмятежно уснула у него на плече, будучи уверенной, что завтра будет просто еще один из их совместных счастливых дней.
   С тех пор пролетело примерно пятнадцать лет...
   Тополь приехал в офис, и первым делом отправился в информационный центр. Задав поиск, он довольно быстро отыскал нужного ему человека.
   Валентина действительно была юристом и вела адвокатскую деятельность. Она жила в Москве, и была довольно таки востребована в своей профессии, подчас даже работая с некоторыми крупными клиентами.
   "Ай, да Валя!" - подумал Тополь - "Далеко шагнула! Ты-то мне сейчас и подойдешь".
   На этом моменте агент задумался. Была ли их возможная предстоящая встреча с Валентиной случайностью? Вспомнил бы он про нее, если бы Константин не попросил его лично нанять для него адвоката?
   В последнее время Тополь начал учиться видеть в окружающем себя мире такие вещи, с которыми очень долго не желал иметь ничего общего. Например, это касалось факта самих случайностей. События последнего года изрядно расшатали его уверенность в том, что все вокруг подвержено строгой логике и закону причинно-следственных связей. Но если бы, думал он, все и в самом деле обстояло именно так, то разве промахнулся бы он тогда в парке? Разве компьютер его коллеги указал бы ему тот единственный из миллионов вариант, который, в конце концов, и привел агента к той самой зацепке, позволившей ему раскрутить сложное дело "профессора Светлова".
   И вот сейчас, стоя с "мобильником" в своей руке он опять-таки "случайно" готов был набрать номер женщины, которую когда-то бессовестно бросил пятнадцать лет назад.
   Включив телефон, и отчего-то смутившись, агент набрал номер.
   - Да, я вас слушаю - ответил на том конце провода до боли знакомый голос.
   - Здраствуйте, это Валентина Витальевна?
   - Да, я слушаю вас.
   - Я звоню по одному очень важному делу. Скажите, Валентина, вы ведь, скорее всего, слышали про дело Константина Правдина? Против него выдвигается масса обвинений, в том числе, хищение крупных финансовых средств.
   Женщина не могла не слышать об этом громком скандале, ведь она работала в такой области, когда о таких нашумевших делах становилось известно в первую очередь.
   Она была неплохим адвокатом, к тому же москвичкой, которой посчастливилось в один из тех дней зайти в гипермаркет и купить для своего жилья калорифер, который, как оказалось, работал вовсе не от электросети. У нее было неуютно и холодно в те дни, так как временно отключилось центральное отопление из-за аварии в котельной, а первые морозы уже наступили. Водитель магазина помог женщине, которая жила одна в своей небольшой квартирке, занести увесистую коробку в дом. Та распаковала необычную покупку и, не обнаружив привычного шнура с электрической вилкой на конце, просто включила кнопку питания. Тепло очень быстро наполнило дом, так как странный прибор практически моментально разогрелся до необходимой температуры.
   Обычно люди очень ревностно относятся к таким обогревательным устройствам, так как, оставь их на лишних пару часов включенным в сеть, и пяти-семи киловатт - как ни бывало: счетчик безжалостно отматывал положенные обороты. К тому же всегда бывала опасность, что выбьет пробки и тогда потечет холодильник, сиротливо застыв в углу кухни, лишенный своего электроснабжения. А еще может, ни дай Бог, произойти возгорание электропроводки в стене, и тогда - совсем беда. Вот почему надолго включенными такие приборы никто старается не оставлять, а если уж такое и случается, то за ними постоянно должен следить чей-нибудь зоркий глаз.
   Валя так и просидела в тот вечер несколько часов подряд на диване с книжкой, поглядывая время от времени на новый калорифер, и испытывая чувство некоторой непонятной растерянности. Она словно бы ожидала какого-нибудь подвоха, которого, однако, так и не произошло...
   Голос в трубке снова повторил вопрос, на что Валентина, наконец собравшись с мыслями, ответила:
   - Но почему вы решили обратиться именно ко мне? В Москве ведь так много адвокатов, которые могли бы взяться за это дело.
   - Дело в том, Валентина Витальевна, что вы совершенно незаинтересованное лицо. Я просто опасаюсь, что дело могут поручить тому, кто будет слишком субъективен в оценках ситуации.
   Валентина улыбнулась. Затем она произнесла:
   - Хорошо, я подумаю, но вы... Как вас зовут, простите?
   Голос вдруг показался ей отдаленно знакомым, но она никак не могла вспомнить человека, которому он мог принадлежать. В ее жизни было не так много мужчин, поэтому женщина и насторожилась, силясь вспомнить личность того человека, кто сейчас находился на другом конце телефонной связи. Когда-то она была сильно влюблена, и голос в трубке напомнил ей интонацией того самого мужчину... Тогда из тех отношений ничего не вышло, и ее любимый попросту исчез, и вот сейчас, словно бы его голос...
   - Не имеет значения, как меня зовут, - ответил собеседник -просто, если вы согласны, то с вами лично свяжется ваш новый клиент, и лично попросит об услугах адвоката.
   Женщина немного растерялась. Опять эта таинственность, откуда она, и почему вдруг так неожиданно заколотилось сердце.
   - Хорошо... я согласна, - ответила она твердо - можете дать тому человеку мой номер телефона.
   Но на другом конце отчего-то вовсе не клали трубку. Оставаясь на связи, с замиранием дыхания, Валентина вдруг тихо спросила:
   - Валера... Тополь, это ты?
   Но ей никто не ответил. Связь оборвалась, оставив в динамике лишь звук коротких гудков.
  

***

  
   Прошло еще немного времени, и все документы были разложены по своим толстым папкам, улики собраны, и громкое дело вступило в свою следующую стадию. Наконец, наступил день, когда в здании суда собралось множество людей, готовые тем или иным образом принять участие в процессе по делу Правдина Константина.
   Валентина волновалась сильнее обычного. В те моменты, когда она изучала все материалы, которые тем или иным образом касались этого следствия, волосы на ее голове начинали шевелиться со страшной силой. Такого дела она не вела никогда. По мере того, как детали картины начинали проступать перед ее взором, женщина все чаще ловила себя на том, что подолгу просто сидит, уставившись в пустоту, не в силах видеть ничего вокруг себя. Углубляясь в подробности этого, в высшей степени, странного дела, Валентина все никак не могла понять - почему именно она? Какая тайна стоит за всем этим, и кем был тот незнакомец, что позвонил ей тогда?
   Что ж, она надеялась только на то, что со временем этот момент прояснится. Сейчас же у нее была совсем другая забота: огромная ответственность за то, как будет проходить предстоящий судебный процесс.
   Она много раз бывала тут, в этом самом здании суда, но после того, как стала адвокатом Константина Правдина - впервые. Взяв себя в руки, Валентина мужественно села за стол, и приготовилась к своему предстоящему выступлению.
   При разговоре с подследственным она узнала много из того, о чем молчали бумаги. Молодой человек был сдержан в своих показаниях, и говорил скупо, строго отвечая на вопросы, не вдаваясь в подробности. Порой с ним было трудно. Но, как говорится: коли назвался груздем...
   Сегодня был ее день. Теперь она знала гораздо больше, чем было известно рядовым гражданам, которые в данный момент смотрели телевизор, следя за процессом со своих диванов и кресел. Это давало ей изрядное преимущество в оценке фактов дела, и позволяло делать выводы, что картина по данному следствию складывается весьма непростой.
   По просьбе общественности, трансляция процесса шла по одному из телевизионных каналов. Как оказалось из опросов по изучению общественного мнения, очень многим не терпелось услышать, что же скажет в свое оправдание человек, который обвинялся в совершении сразу нескольких страшных преступлений.
   - Назовите свое настоящее имя, подсудимый - громко начал судья.
   Высокий, крепкого вида парень, поднялся со своего места и громко назвался:
   - Правдин Константин Викторович.
   Далее судья продолжил:
   - Вы обвиняетесь, согласно нескольким статьям Уголовного Кодекса Российской Федерации в совершении преступлений различного характера.
   Далее поднялся прокурор, и зачитал весь список преступлений, за которые, по его словам, Константину предстояло нести ответственность.
   Заседание суда решено было вести в несколько этапов, так как по каждому из пунктов обвинений планировалось провести отдельное слушание. Первым таким пунктом шел самый важный для всех вопрос: какими путями у обвиняемого появились государственные деньги и каким образом он их использовал?
   - По вашим словам, на предварительном допросе, вы сказали, что эти деньги появились у вас на счету случайно. Почему же вы не обратились в правоохранительные органы, чтобы выяснить, каким образом сумма в один миллиард долларов попала к вам на банковский счет?
   Все замерли в ожидании, что же ответит этот парень.
   - Я растерялся - начал отвечать тот - Такие суммы просто так не попадают к человеку, и когда я увидел эти цифры с нулями, то подумал, что это просто ошибка.
   Игра в кошки мышки была не закончена. Катя умерла, и Кот был, безусловно, сломлен. Однако вовсе не побежден. Что ему стоило просто сказать, что ему явился некий мужик в черном костюме, и пообещал много денег, взамен на некий договор. Подумаешь, что тот забыл при этом упомянуть парню, что деньги на тот момент уже были кем-то украдены. Может быть ему поверят, пожалеют, и даже отпустят. Как же это смешно будет выглядеть. Вот уж они тогда все здорово посмеются!
   Парень тихонько усмехнулся, представив себе картину такого его "признания". Однако Кот тут же посерьезнел. Если Константин выдаст незнакомца, то Канал будет перекрыт, и человечество лишится энергии, вызываемой действием необыкновенного света. Те люди в черных костюмах просто перекроют "кислород" и тогда все, что сконструировал профессор, в одночасье перестанет работать. А может быть, все будет как-то иначе. Константин не знал, как именно это произойдет, но, в любом случае, все вдруг закончится. И теперь, как никогда, именно на Константине лежала ответственность за сохранность тайны возникновения Абсолютного Источника энергии.
   Да, его девушки больше нет в живых, но ради ее светлой памяти он не распустит нюни и не позволит всему закончиться так бесславно. Зачем люди в черных ботинках допустили эту сметрь? Ведь они не могли не знать, что все так закончится. Зачем же они, если и не врали ему, не сказали всей правды? Чтобы подвергнуть еще одному испытанию? Но тогда с их стороны это было очень и очень жестоко.
   Не мог тот человек в лакированных ботинках не предвидеть и сегодняшнего судебного процесса. Может быть, он даже сидит сейчас здесь, в зале, ожидая, как же поведет себя Кот, как он будет выкручиваться из всей этой передряги.
   Константин вздохнул. Ему было очень больно сейчас. Может быть даже больнее, чем кому бы то ни было в этом мире, а может даже больнее, чем всем людям, вместе взятым. На миг парню показалось, что тяжесть всех человеческих крестов из той самой комнаты из притчи, когда-то рассказанной Катей, навалилась на него разом, готовясь раздавить и поглотить его под своим грузом. Он задыхался под этой тяжестью, и внезапно ему захотелось задрать голову вверх, и прямо при всех громко и истошно завыть, как тогда, когда он сидел в своем пятизвездочном отеле после очередной пьяной вечеринки, не зная как поступить со своей несчастной жизнью.
   Но Кот не сделал этого. Ни одна живая душа не услышит, как рвется на части его сердце. Он повзрослел, вырос, и за те долгие годы, что провел в компании старика Хо, многое понял в жизни. Если это часть плана, а также его судьба, то он принимает ее, как смог научиться принимать свою судьбу такой, какая она есть. Если это жестокое испытание, то он вынесет непомерную тяжесть такого груза, пусть даже загремев за решетку на всю оставшуюся жизнь. Он был честен до конца, и сделал все, что от него требовалось по условиям контракта. Никто не услышит об истинных мотивах Кота ни единого слова, невзирая на то, что именно ради всех на свете людей он и сделал свою работу.
   - Однако вы тут же решили перевести деньги на другой счет, чтобы завладеть ими, запутав следы? - неумолимо продолжал задавать свои вопросы судья.
   Кот закусил губу. Нет, он потом догадался, что это за деньги, и что скоро их начнут искать. Более того, если бы их нашли в тот раз, то в живых Кот бы не остался.
   Тут взяла слово адвокат подсудимого. Константин уже имел возможность пообщаться с ней во время встреч по его делу. Ее строгий и колючий взгляд, поначалу озадачил парня, когда та уселась напротив него и попробовала первой начать беседу. Он плохо разбирался в людях, и, наверное поэтому она ему не понравилась. Однако прошло время, и парень вдруг понял, что эта молодая, симпатичная женщина вовсе не желает его неуспеха. Напротив, ее в некоторой степени дотошные вопросы постепенно расположили к себе Константина. Валентина оказалась весьма грамотным юристом, и человеком, который действительно стремится понять его цели и поступки. Ей же он поведал и о том, что работал по "удаленке" с теми людьми, кто взломали его счет, и что даже при всем желании, Константин не смог бы их выдать. Это было еще одной неправдой, Кот вовсе не доверял тем людям, с которыми имел тогда дело. Уже тогда, в возрасте шестнадцати лет, он был чрезвычайно осторожен, и не сглупил, сделав все достаточно правильно. Всю операцию он попросил хакеров проделать при нем. После этого он тут же попросил сменить коды, введя их самостоятельно. Ему вовсе не улыбалось, если те нелегалы задумают умыкнуть деньги. Он заплатил им достаточно, чтобы они больше не беспокоили его, а он их. Более того, он рано или поздно собирался отчитаться за все деньги сразу. Потраченную же тогда сумму он рассчитывал записать в статью "непредвиденных расходов".
   Безусловно, Кот рисковал потерять весь миллиард, но, казалось, само провидение было на его стороне.
   - Прошу суд принять во внимание возраст Константина в тот момент, когда он совершил свой поступок - заговорила адвокат - парень был попросту напуган. Он вполне мог просто решить выждать время, потому что его посетила мысль о чьем-то преступлении, ответственность за которое кто-то хотел попросту на него переложить. Но, заметьте, самолично он не крал этих денег.
   - Вы сильно рисковали, - продолжил судья - так как не могли не осознавать, что за вам придут те преступники, которые считали эти деньги своими. Сейчас я прошу привести в зал людей, которые непосредственно были причастны к краже вышеуказанной суммы денег.
   Народ стал оглядываться. Из одной из дверей, под конвоем вышли три человека. Один был с коротко стриженной бородой, однако двое других имели относительно чисто выбритые лица.
   Константин узнал бородача. Это именно от него он удрал тогда в подвале, когда обессиленный от потери крови, укрылся у Кати дома.
   - Вы узнаете этих людей, обвиняемый? - судья снова задал вопрос Константину.
   - Только вон того человека с бородой.
   - Расскажите суду о ваших взаимоотношениях. Откуда вам известен этот гражданин?
   Да уж, судья был почти что шутником. Кот усмехнулся над словом "взаимоотношениях". Вкратце он поведал о том, как был пойман, и привязан в подвале к деревянному столбу веревками. Как этот человек пытал его, стараясь узнать, куда тот перевел деньги. Поведал Константин и о том, как потом убежал от него.
   - Хорошо, тогда вопрос к другому подследственному: вы подтверждаете слова этого человека в свой адрес? - продолжал судья.
   Бородач кивнул. Константин не знал тогда, что Тополь очень сильно постарался, разыскивая этого преступника, пока вел дело по финансовым махинациям в верхних эшелонах власти.
   В тот раз бородача чуть было не умыкнули двое его коллег, которых Тополь самолично устранил там, на ферме. Но в конце он все же снова загремел в тюрьму вместе со своими работодателями.
   Отпираться было бесполезно, так как жертва узнала его, более того, следствие установило, что именно на счет Правдина Константина и были переведены тогда те самые деньги. После длительных проверок и допросов суду стало ясно, что обвиняемый и финансовые мошенники никак не могли быть заранее связаны в сговоре.
   Что ж, Константин не был прямым вором, это постепенно становилось понятно. Но что именно произошло с деньгами дальше, и почему подсудимый их так и не вернул, всем присутствующим предстояло узнать только во второй половине заседания, так как судья объявил перерыв.
   Адвокат Валентина в данный момент не была голодна. Можно, конечно, было выйти до ближайшей кафешки, и просто попить чаю. У нее в запасе было примерно полчаса. Однако женщина сложила в свой портфель все документы, забрала в гардеробе шубу и вышла в коридор. Ей отчего-то хотелось курить, хотя она избавилась от этой пагубной привычки еще лет пять назад.
   Сегодня слушанья по делу только-только начались. Сколько продлится весь процесс, предсказать не мог никто. Может, думала она, стоит просто пойти и посидеть в своем автомобиле? А если повезет, то ей по дороге удастся стрельнуть у кого-нибудь сигарету.
   Валентина уже подходила к двери здания суда, высматривая кого-нибудь из прохожих, чтобы попросить у человека закурить, когда мимолетом заметила мужчину, который показался ей смутно знакомым. Она на время замешкалась, сразу забыв, что именно хотела спросить у прохожего, но тот уже быстро прошел мимо, а Валентина так и продолжила медленно идти дальше, путаясь в воспоминаниях и догадках. В конце концов она обернулась, и посмотрела на широкую спину удаляющегося от него мужчины.
   "Что за наваждение", - подумала она и встряхнула головой, - "опять мне что-то показалось. Успокойся-ка, подруга", - сказала она себе, - "ведь нервы тебе еще понадобятся".
   Она, наконец, вышла на свежий воздух, глубоко вздохнула и попыталась внутренне собраться. Мысли вернулись к предстоящему слушанию по делу Правдина, и желание курить постепенно выветрилось из головы...
   Через полчаса все вернулись по своим местам на заседание суда, и глава собрания перешел прямиком к делу.
   - Итак, подсудимый, по вашим словам, вы не вернули деньги, так как после попытки покушения на вас, вы уже не представляли, кому же на самом деле принадлежит эта сумма. Вы решили, что, цитирую: "если деньги принадлежат преступникам, то теперь задача состояла в том, чтобы они меня не нашли". После этого, вы поделили деньги на две части, сменили личность, изготовив два подложных паспорта, и с помощью компьютерного взлома, перевели всю сумму по частям на два несуществующих лица. Ответьте, подсудимый, вы понимали в тот момент, что только усугубили всю ситуацию?
   Валентина, адвокат Константина, снова взяла слово. Она поведала о том, что Константин собирался самостоятельно распорядиться деньгами. Молодой человек знал, что рано или поздно ему придется ответить за эту сумму. Однако адвокат просила принять суд во внимание тот факт, что в тот момент парень сильно опасался за свою жизнь, поэтому и сделал все, чтобы скрыть свои следы и следы тех денег, которые он своими никогда не считал.
   - Госпожа адвокат, есть ли у вас доказательства того, каким образом распоряжался деньгами подсудимый? - спросил судья.
   Валентина достала документы из своего портфеля и высоко подняла их над головой.
   - Вот свидетельские показания четырнадцати различных ученых из разных уголков мира - громко сказала она - Совместно с отделами внутренних дел разных стран, мною были собраны эти показания, подкрепленные соответствующими документами. Здесь говорится о том, что мой подзащитный финансировал научные разработки этих деятелей науки. Согласно слов Константина Правдина, он пытался найти способ получения бесплатной энергии. Ученые, которые занимались в области альтернативной энергетики, были привлечены им к сотрудничеству. В течение последних десяти лет он скрытно проводил свои исследования в областях, касающихся холодного ядерного синтеза, электромагнетизма, и других разделах прикладной физики. Благодаря моему подзащитному ученые получали возможность работать в отлично оборудованных лабораториях, каждый в пределах своей страны. Скажите, судья, разве одно это, хотя бы частично, не оправдывает Правдина Константина, цели которого были не так уж корыстны? Согласно условиям тех договоров, которые были подписаны с обеих сторон, в случае удачи Константин обеспечивал возможность изготовление самим ученым (или группе ученых) опытного образца заявленного устройства, а также финансовую поддержку по внедрению источника питания, что называется, "в жизнь". Заметьте, по условиям этих договоров, авторство оставлялось за изобретателем, и само изобретение оставалось в пределах той страны, где оно было бы сделано.
   Адвокат передала пачку документов на стол судье. После ее слов зал сильно зашумел, так как эти слова открыли новые факты, которые еще не были известны общественности.
   Оказывается, этот парень был еще тот жук! Он просто решил вложить деньги, буквально свалившиеся на него с неба. Ох, и расторопно же он поступил! Наверняка действовал не один. Конечно, ведь найдя источник новой энергии, он запросто мог стать "королем" новой корпорации, будучи в состоянии диктовать свои условия и волю правительствам всех стран мира. Какая разница, в какой стране было бы сделано такое открытие, ведь финансировал разработки он единолично, и запросто мог "осесть" именно в той стране, ученым которой удалось бы осуществить получение генератора нового вида энергии.
   - Да какой он молодец? Он просто придурок - с пеной у рта говорили другие, сидя где-нибудь в общественном месте, где стоял телевизор, по которому показывали прямую трансляцию из суда - удивительно, что его не шлепнули спецслужбы. Вовремя же он попался!
   - Да что вы, в самом деле! - возмущались другие - этот парень сделал то, что не захотело сделать ни одно государство. Что стоило бы нашему правительству со своими деньгами и головастыми академиками спокойно сесть и придумать новые виды источников энергии. А этот парень добился этого! Сколько денег уходит на всякие высокие цели, а профинансировать каких-нибудь "альтернативщиков", государству вечно не хватает ни средств, ни времени, ни желания. Всех и так устраивает атомная, ветряная, солнечная энергии. А сколько угля и нефти тратится на работу тепловых электростанций?
   Мнение общественности пока еще было неоднозначным. Не хватало фактов, потому что судебный процесс только-только начинался.
   Однако заседание между тем продолжалось. Теперь оно вошло в несколько другую фазу, так как речь уже шла о дальнейших поступках и мотивах подсудимого.
   - Прошу вас, госпожа адвокат, давайте не будем торопиться с выводами по поводу тех целей, которые действительно мог преследовать подсудимый. Мы здесь собрались не для того, чтобы предаваться эмоциям. Предлагаю выслушать сторону обвинения по вопросу протестов со стороны компаний-производителей бытовой техники.
   Поднялся прокурор. Он зачитал в общих словах пункты, которые были изложены протестующими сторонами - представителями тех самых компаний. В основном упор был на то, что при производстве продукции в том подпольном цеху, организованном подсудимым, тот использовал готовую продукцию их фирм, не удосужившись при этом никого уведомить, или хотя бы просто стереть знаки торговых марок.
   Снова поднялась адвокат.
   - Да, безусловно, расчет Константина именно в этом и состоял. Кто станет покупать продукцию неизвестной фирмы, когда люди просто помешаны на крутых брендах?
   Она была права, дамал про себя Константин, сидя сейчас на скамье подсудимых. Малоизвестная продукция не имела шанса быстро завоевать рынок, а ему нужно было торопиться, потому что Кате становилось хуже. Однако, он не мог предугадать, что фурор вызовет вовсе не принадлежность их продукции к маркам крупных фирм, а эффект "сарафанного радио" и та самая реклама с забавным лисенком, которую они развесили по всей Москве. Он вспомнил про Алису, и слабая улыбка отразилась на его угрюмом лице.
   - Но разве это не есть нарушение авторских прав - выкрикнул прокурор - Каковы стали убытки тех фирм, продукцию которых использовал этот молодой человек в своих грязных целях!
   Но тут адвокат сразу же выразила протест. Она снова извлекла несколько документов, в которых по ее словам находилось подтверждение того, что обвиняемый вовсе не имел никакой выгоды со сбыта своей продукции. Далее она продолжила:
   - Всего в магазины города было доставлено две партии этого товара. На складе, следственные органы обнаружили еще продукцию, которая была изготовлена на основе тех устройств, которые работали от нестандартных источников энергии. Однако не было найдено ни одного подтверждения тому, что подпольное производство Константина Правдина получало прибыль с продаж. Налицо - отсутствие состава преступления, господин судья. Более того, компании производителей, которые неким образом "пострадали" от этой акции, совершенно не потеряли в финансах. Напротив, изучая графики доходов этих фирм, становится видно, что их прибыль явно возросла.
   Валентина достала распечатки с какими-то диаграммами и передала их на стол судье.
   Зал снова зашумел. Получается, что подсудимый сделал бесплатную рекламу компаниям, которые отчего-то решили обвинить его в плагиате, а также в получении незаконной прибыли! Неужели и в самом деле он не получил ни копейки? Но для чего он тогда это все затеял? Этому не было никакого логического объяснения, и людям оставалось только гадать, что же двигало подсудимым. Вся скрытая правда должна была проявиться в самом конце, когда судебный процесс полностью завершится.
   - Но, госпожа адвокат - вновь взял слово прокурор - вы же сами сказали, что склад был полон продукции. Значит подсудимый планировал ее куда-то деть? Почему бы ему не выждать время, и не забрать деньги после?
   - Не все так просто, - покачала головой адвокат - однако смею уверить вас, и весь суд, что прибывший в магазины товар содержал только сопроводительные документы. У тех, кто приехал бы за прибылью, на руках не оказалось бы никаких договоров, подтверждающих право на деньги, вырученные с продаж за тот товар.
   Кот посмотрел в зал. Интересно, кто-нибудь из семьи профессора сейчас здесь, или они сидят у себя дома, довольные тем, что вернулись? Профессора, скорее всего в ближайшее время тоже вызовут в суд, как свидетеля, но пока Константин не увидел его среди присутствующих.
   - Однозначно - продолжала адвокат - здесь нет состава преступления, так как подсудимый и не думал организовывать это производство ради получения денег. Да, он вкладывал те финансы, которые оказались у него, но мотивация его была иной.
   - Я бы хотела задать вам встречный вопрос - Валентина обратилась напрямую к сидящему во главе центрального стола человеку - Скажите, господин судья, что обычно бывает с учеными, которые изобретают что-то такое, не имеющее объяснения в научном мире? Я отвечу сама: их травят, им не дают государственной поддержки, их объявляют сумасшедшими, и они в конце концов становятся изгоями! Разве не видно, что этот парень просто поступил иначе. Он взял на себя эту сложную роль, готовый воплотить в жизнь мечты всего человечества, буквально на руках принеся в наши дома то, что мы все так давно ждали...
   - Давайте, все-таки, не будем доходить до эмоций - несколько повысив свой голос, прервал речь адвоката судья. Он стукнул своим молотком по деревяшке, успокаивая нарастающее волнение в зале.
   - Хорошо, хорошо! - согласилась Валентина - Но, в конце концов - она по-прежнему была неотступна - этот человек обеспечил рабочие места простым людям, которые исправно получали зарплату. А в наше сложное время это, извините, тоже немаловажный факт.
   Аргумент был не очень убедительным. Кот горько усмехнулся, но его вдохновила речь адвоката. Женщина немного раскраснелась, волосы ее слегка растрепались, и она время от времени заправляла их легким движением руки. В этот момент она была прекрасна.
   Парень невольно залюбовался своей защитницей, которая, словно львица, защищала свою территорию, постеди которой, в силу обстоятельств, оказался и он - Константин Правдин. С тем же успехом она могла защищать как простого воришку, так и человека, который действительно совершил что-то страшное. Однако не это было главным. Валентина отлично знала свое дело, и полностью оперировала теми аргументами и фактами, которые находились в ее распоряжении.
   На вид адвокату Константина было лет тридцать пять, но обычно такая строгая и чопорная, сейчас она напоминала эдакую взбалмошную девчонку, которую несправедливо отругала учительница по математике.
   "Представляю, что бы со мной было, играй она сейчас роль прокурора" - с улыбкой подумал молодой человек - "Летели бы мои клочки по закоулочкам".
   На сегодняшний день заседание решено было окончить. Судья объявил перенос дальнейших слушаний по делу, аж на несколько дней. За это время присяжным предстояло изучить вновь появившиеся факты и несколько скорректировать свою деятельность.
   Был вечер, и усталость опустилась на плечи членов суда. Да и остальные присутствующие чувствовали тяжесть от переизбытка информации. Люди постепенно начали покидать зал, где буквально только что проходило заседание по такому, весьма непростому делу.
   Константина тоже повели в его место предварительного заключения. Невзирая на ситуацию, настроение его немного поднялось. Сегодня, первые после смерти любимой девушки, он улыбнулся. Интересно, думал он, где Тополь раздобыл этого адвоката? Неужели она тоже спецагент? А может в свободное время так же "подрабатывает" снайпером?
   От этой мысли грусть Кота совсем куда-то исчезла. Он представил себе Валентину с винтовкой, залегшей где-нибудь на чердаке, в своем строгом офисном костюме. В его воображении она была с очками на носу, и непослушным локоном волос, который женщина поправляла, время от времени отрывая свое внимание от взгляда в оптический прицел. В таком образе его адвокат выглядела настолько нелепо, что парень негромко рассмеялся, чем весьма изумил людей, которые находились вокруг.
   Что ж, пускай он и шел сейчас под конвоем, понимая, что очень скоро его могут упрятать за решетку. Но что с того? Константина радовал тот факт, что механизм, который должен был придать новый импульс научно-техническому процессу в мире, запущен, и его уже не остановить. Очень скоро слава профессора станет такой, что нашего ученого никто и пальцем не посмеет тронуть.
   - Чему смеетесь, подсудимый, - строго спросил один из его конвоиров, молодой, крепкий парень примерно такого же возраста, как и сам Кот - не положено! - забасил он строго и подтолкнул Константина в спину
   Но Константин уже не нарушал порядка. Сейчас он шел и просто улыбался.
   "Эх" - думал он - "лучше бы наш профессор изобрел способ исчезнуть куда-нибудь далеко-далеко..."

***

  
   Надо сказать, что Профессор Светлов, который вместе со всей семьей внимательно следил за ходом судебного процесса, до конца не был уверен в том, что его роль в суде ограничится исключительно ролью свидетеля. Дело даже не в том, что они все помогали Константину в его хитрых замыслах, и тем или иным образом были причастны к следствию. Просто теперь, когда общественности становилось ясно, что ни Кот, ни, тем более, профессор Светлов не преследовали корыстных целей по обогащению за счет извлечения незаконной прибыли, Николай Михайлович несколько успокоился. Но его волновало нечто другое. Нужен был очень веский аргумент, чтобы попытаться вытащить этого парня из лап правосудия. Общество не могло знать всех нюансов, о которых было известно самому ученому, и здесь наш профессор был на несколько шагов впереди всех.
   Что ж, решил он, если никто пока ничего не знает, значит нужно сделать так, чтобы общественности стало известно больше. Он просто обязан показать суду нечто особенное. Но что именно?
   Николай Михайлович нервно заходил по кабинету, обдумывая свой следующий шаг, когда в комнату заглянула его дочь. Она приоткрыла дверь из комнаты и внимательно следила за тем, как ее отец меряет шагами пространство пола комнаты.
   - А, Алиса, вот ты то мне и будешь нужна! - отец заметил "шпионку" - Одевайся теплее, ты поедешь со мной.
   - Что ты задумал, папа?
   - Мы едем в университет. И мне нужен будет ассистент.
   Здесь надо сказать, что по возвращении домой, нашему дорогому профессору разрешили пользоваться лабораторией, которую он когда-то занимал на кафедре своего университета. Об этом он сразу же попросил, когда вернулся из вынужденного отпуска. Хотя он и был под наблюдением у правосудия, бежать ученый никуда не собирался. Позвонив по нужному адресу, он предупредил чтобы сообщить, куда конкретно он едет.
   Николай Михайлович и Алиса распрощались с мамой, сказав, что вернутся не очень скоро, однако попросили ту не беспокоится. Покидая квартиру, профессор обнял жену, и с вдохновенным видом вышел за дверь.
   На улице была ранняя весна. И пускай еще кое-где лежало много снегу, а на карнизах висели сосульки, но щеглы и синицы уже завели свои радостные песни, а солнце все чаще и чаще выглядывало из-за облаков, пытаясь прогреть еще достаточно холодный воздух.
   На автобусе Николай Михайлович с дочерью доехали до родного университета. Сегодня был обычный учебный день, и в здании вуза находилось полным полно народу.
   Профессор вовсе не желал стать объектом лишних расспросов. Зайдя с заднего входа, которым мало кто пользовался, двое людей поднялись в лабораторию, столы в которой уже местами были заняты совершенно другим оборудованием. Попросив никого из преподавателей и лаборантов их не беспокоить, Николай Михайлович закрыл дверь изнутри и радостно потер руки.
   - Сколько продлится перерыв в суде? - спросил отец Алису - Ты не помнишь, что сообщали в новостях?.
   - Там говорили, что потребуется несколько дней - пожала плечами девушка - Может три, может пять. Но, папа, скажи лучше, что ты задумал?
   Профессор хитро улыбнулся и подмигнул дочери.
   - Сейчас узнаешь. Помоги-ка мне навести тут порядок.
   Пока Алиса с отцом перетаскивали с места на место различные приборы и вынимали из шкафов различные компоненты для совершения предстоящих дел, Николай Михайлович поведал девушке о своих грандиозных планах.
   - А ты уверен, что у тебя получится? - округлила глаза Алиса, когда поняла, что задумал ее отец.
   - Несомненно! Ведь ты прекрасно знаешь, что весь ученый мир постоянно имел под носом возможность совершить то открытие, которое почему-то лишь мне одному удалось сделать. В его принципе нет ничего сложного, и тебе отлично об этом известно. Помнишь, ты и сама много раз помогала мне собирать те самые устройства, которыми мы оснащали нашу "пиратскую" бытовую технику. Здесь, в этой лаборатории мы вполне можем найти то, что нам сможет понадобиться. Более того, теперь я смогу проделать все необходимое, даже с закрытыми глазами.
   Профессор снова подмигнул дочери.
   - Ну, пусть и не совсем с закрытыми - поправил он свои же слова - но я ведь не зря взял тебя с собой, верно?
   Он был прав, и Алиса молча кивнула.
   - Давай-ка приступим, - заторопил Николай Михайлович свою дочь - а то у нас не так уж много времени.
   Для начала профессор расчистил стол, и они вдвоем соорудил там некую конструкцию, которую Алиса вначале посчитала каким-то жестким ранцем. Внутрь ранца они поместили первый прибор, на создание которого у них ушел весь остаток дня.
   Молодые глаза девушки видели намного точнее, чем позволяло профессору его ослабленное зрение. Однако с контурами и пайкой контактов даже ей пришлось повозиться. Несколько раз Алиса обжигала пальцы, и громко ойкала. Николай Михайлович тут же порывался, было, отобрать у нее паяльник, однако дочь не торопилась отдавать отцу неудобный инструмент. Сопя и негромко чертыхаясь, она самостоятельно припаяла все провода.
   Когда первая попытка запустить устройство закончилась неудачей, профессор не сдался. Он лично проверил фокусировку линз и правильность подключения контактов. Оказалось, что подвел один из газов. В лаборатории давно не было новых поставок оборудования. Часто работники пользовались просроченными или не вполне исправными компонентами, поэтому удивляться тут ничему не приходилось.
   Быстро отыскав другой, более свежий контейнер, профессор заменил нужный компонент. Алиса включила тумблер, и... Ура! Первое устройство заработало!
   Правда, во время сборки этого первого устройства, не обошлось без конфузов. Ученый совсем забыл про светофильтры, и когда они включили прибор, то оба человека мгновенно очутились в пространстве яркого света. Хорошо, что все предметы вокруг были достаточно тяжелыми, и не успели высоко подлететь. Алиса вовремя выключила кнопку, и лишь несколько склянок разбилось, а предметы покрупнее с грохотом стукнулись об пол и столы, на которых они до этого лежали.
   - Папа, ты цел? - спросила дочь отца.
   - Да, все в порядке - ответил тот - Ты знаешь, Алиса, мне сейчас вдруг показалось, что я оказался не совсем прав по отношению к тому свету, который мы с тобой могли только что наблюдать. Я всегда намеренно отгораживался от него, будучи убежденным, что тот способен навредить моему, и без того слабому, зрению, но на самом деле, заметь, он вовсе не слепит. Ты согласна?
   Алиса и в самом деле не почувствовала напряжение на глаза, когда в первый раз включила тумблер. Обычно, сильный световой источник способен запросто сжечь роговицу или сетчатку глаза, как случается, например во время наблюдения дуги электросварки без применения защитного стекла. Однако в данном случае похожего воздействия не наблюдалось, и Алиса не без удивления в голосе подтвердила этот феномен. Все сейчас произошло так неожиданно, что она даже не успела прикрыть веки. Отец был прав. Свет и в самом деле не слепил. Его поток был мягким и вызывал чувство какого-то спокойствия и радости. А еще он был почти осязаем.
   Человек вообще странно устроен. Ему бы постараться проникнуться и понять многообразие мира вокруг, но инстинкт самосохранения сидит внутри него слишком крепко. На все неизвестное любой из нас сразу же "вскидывает свое ружье" и стреляет при каждом пугающем его случае. Он даже не успевает порой разобраться в феномене, когда бывает уже поздно, а "трепетная лань знания" попросту убежала в кусты.
   - Постой, папа - девушка поднесла к собранному ими устройству горшок с почти зачахшей фиалкой, который она обнаружила на одном из подоконников - у меня есть идея, которую я хочу проверить.
   Николай Михайлович понял ее намерение. Он подрегулировал настройки прибора, установил горшок поточнее, и снова включил тумблер. На сей раз все предметы остались на своих местах, потому что луч был сфокусирован непосредственно на горшке с цветком, который Алиса предусмотрительно закрепила покрепче. Предварительно она все-таки полила несчастное растение, однако, даже насытившись водой, фиалка все равно имела довольно плачевный вид.
   Девушка включила прибор, и внезапно все сразу же изменилось. Листья цветка слегка зашевелились, и как бы потянулись к источнику света. Вначале стебли и листва приобрели ярко зеленый цвет, но постепенно стали укрупняться и приобретать здоровый вид. Медленно из серединки цветка вылезли вначале молодые листья, Но постепенно они стали крупнее, и теперь девушка вместе с ученым наблюдали, как показались первые бутоны. Их количество постепенно увеличилось, и вот уже на толстеньких мохнатых ножках тянулись вверх несколько крупных и совершенно здоровых фиолетовых цветков. Все происходило так, словно кто-то включил запись на видеокамере в ускоренном режиме просмотра.
   Алиса и ее отец переглянулись. Вид у обоих был чрезвычайно глупый. Медленно ученый протянул руку и щелкнул выключателем, выключив прибор.
   Николай Михайлович Светлов был ошарашен. Как же мало нюансов он успел изучить в своем же собственном изобретении! Мало того, что у человечества теперь есть возможность полностью отказаться от электричества, так еще эти новые свойства непонятного света, которые еще долго-долго предстоит изучать следующим поколениям исследователей. Что же он все-таки открыл? К каким тайнам вселенной прикоснулся? Будь у профессора больше времени, он, может быть, спас Катю, и для этого вовсе не нужно было бы создавать пусть и невероятно сложное, но, все же, механическое сердце. Однако, сейчас он все-таки мог кое-что сделать для Константина, и был счастлив помочь несчастному парню, которому все еще грозил приличный срок тюрьмы.
   На следующий день Николай Михайлович с Алисой закончили с "ранцем" и приступили к следующему этапу.
   Для начала они вдвоем собрали еще три устройства. Девушка предварительно взяла тканевые перчатки и маленькие щипчики для бровей, так как ей больше не хотелось обжигать свои пальцы, а ничего более подходящего обнаружить в доме не удалось. Теперь у нее пайка контактов шла намного быстрей.
   Два новых прибора профессор довольно долга синхронизировал, и, в конце концов, отложил в сторону. К концу второго дня, проведенного в лаборатории, отец с дочерью доделали последний прибор, который был значительно крупней первых двух и предназначался совершенно для другой цели.
   - Папа, ты хоть представляешь, что ты задумал? - не унималась дочь, когда они довольные и голодные подходили к дверям своей квартиры.
   - Конечно представляю! Странные вопросы ты задаешь, Алиса. Другой важный момент, насколько точно я смогу сфокусировать луч, чтобы...
   Он уже всунул ключ в замочную скважину, как дверь отворила Лариса Петровна.
   - Так-так, товарищи изобретатели! Значит телефоны мы отключили, а бутерброды с собой взять забыли - полушутливым тоном хозяйка квартиры стала бранить папу с дочкой.
   - Мама, но я ведь еще вчера сказала, что нам просто некогда отвлекаться - не скрывая эмоций, Алиса вступилась за отца - да мы и не успели проголодаться к обеду. Зато сейчас я бы целый тазик борща съела. У нас есть что-нибудь вкусненькое, мам?
   Пока профессор нерешительно, с виноватым видом топтался в коридоре, разуваясь и снимая с себя одежду, Алиса отвлекла мать и увела ее под руку на кухню.
   - Ах ты лиса - услышал Николай Михайлович слова жены, сопровождаемые вздохом - да ничего я не сделаю твоему папе, не волнуйся. Я просто переживаю за ваше здоровое питание.
   Потом они сидели и кушали вкусный ужин. Все вокруг так напоминало их прежнюю обычную жизнь, что всем троим казалось, будто они никогда и не пропадали из этой квартиры на эти долгие месяцы. Однако что-то все-таки изменилось. И дело было вовсе не в том, что за профессором теперь бегали толпой папарацци, пытаясь взять у него интервью, и не в том, что они находились в центре крупного скандала, связанного с делом Константина Правдина. Просто отец и дочь стали, наконец, намного ближе друг другу, и Ларису Петровну не могло это не радовать.
   - И что вы там так тщательно скрываете? - с деланным безразличием спросила она - может расскажете?
   - Нет! Нет! - в один голос ответила Алиса с Николаем Михайловичем, и замотали головами.
   Затем все трое переглянулись, и прыснули от смеха.
   - Ну, мам, знаешь, мы там кое-что конструируем - попыталась отмахнуться словами дочь.
   - Что ж, если не хотите говорить, может тогда покажете?
   И вот тут уже никто не смеялся. В кухне внезапно повисла странная тишина
   - Лора, ты думаешь, что это может быть тебе интересно? - спросил жену Николай Михайлович.
   - А почему ты вдруг решил, что мне когда-то было безразлично, чем занимается в своей лаборатории мой супруг? - задала женщина встречный вопрос - Ты ведь меня никогда туда не приглашал - Лариса Петровна деланно надула губы и отвернулась - Ну, может за исключением того периода, когда мы жили там, в убежище, и твоя лаборатория была совсем рядом. Там ведь тебе некуда было скрыться от меня, вот я и пользовалась время от времени, навещая тебя.
   Некоторое время профессор сидел не в силах вымолвить ни слова. Медленно в его сознание вползла страшная мысль: каким же безмозглым идиотом он был всю свою жизнь. Он никогда не посвящал свою жену в свои думы и чаяния, потому что ни разу даже не удосужился спросить у нее - интересно ли ей это. И вот она сама завела об этом речь...
   - Лариса... прости - почти выдавил он из себя - Ну конечно, конечно мы возьмем тебя с собой! О чем речь! - Николай Михайлович принялся было целовать руки своей жены, придвинувшись к ней как можно ближе.
   - Кхе-кхе...- раздался голос Алисы, нарушивший супружескую идиллию - может вы все-таки будете признаваться друг другу в любви в другом месте, а не на кухне? - строго произнесла дочь.
   Потом все они снова хихикали, словно дети, сидя за столом, и, в конце концов, уставшие, но довольные, отправились спать.
   Следующий день был самым важным. Никто не мог точно сказать, когда начнется следующий этап судебного процесса по делу Константина Правдина, поэтому профессор твердо решил управиться со своим планом к сегодняшнему вечеру.
   Рано утром, как только взошло весеннее солнце, все трое уже были на ногах. Лариса Петровна, предчувствуя трудный и долгий день, предусмотрительно заставила всех плотно позавтракать и вдобавок упаковала с собой большой термос с кофе и пакет с пирожками.
   В лабораторию университета все трое зашли, проходя по коридорам здания под пристальными взглядами и возгласами студентов и преподавателей. Закрыв изнутри дверь, профессор тут же приступил к тому, что не успел закончить вчера.
   Они с Алисой снова вытащили два одинаковых устройства, которые профессор отложил в сторону накануне. Затем Николай Михайлович приступил к сборке двух одинаковых платформ. Он нарисовал схему, и Алиса приступила к пайке. Работа на сей раз, была не очень кропотливой и мелкой, поэтому профессор включил другой паяльник и теперь они с дочерью работали параллельно, соединяя провода каждый на своей платформе.
   Незадолго до того, как приступить к своей работе, Николай Михайлович показал жене чудо с растением. Он снова закрепил горшок с цветком перед одним из собранных ими устройств, и продемонстрировал тот эффект, который здорово удивил их вчера с Алисой.
   - Только долго не держи прибор включенным, а то тут вырастет целая поляна фиалок - пошутил профессор, когда объяснял Ларисе Петровне, как, и на какие кнопки нажимать.
   Женщина с любопытством принялась изучать интересный эффект. Примерно через полчаса, пока Алиса с отцом еще возились со своими делами, она задумчиво произнесла, глядя на шикарный по виду куст с яркими цветами:
   - Довольно необычно. Такое ощущение, что этот свет сродни солнечному, только здесь он имеет усиленное влияние на все живое. Я, кажется, теперь начинаю понимать, почему в нашем убежище все это время царила дружеская и умиротворенная обстановка. Ты заметил, Коля, что мы ни разу не поссорились, пока жили там.
   - Помилуй, дорогая, ведь мы и так никогда с тобой не ссоримся! - парировал ее слова профессор.
   Однако после слов жены он задумался. А ведь и в самом деле, пока все они находились в тех комнатах и в пределах лаборатории, пространство вокруг было словно пропитано каким-то необыкновенным ощущением легкости и воодушевления. Каждый из членов их маленькой команды не просто проявлял участие в общем деле, а делал это старательно и с каким-то небывалым вдохновением. Может жена права: прямой или косвенной причиной всего этого был все тот же невероятный свет...
   Вскоре платформы были готовы, и профессор с дочерью приступили к монтажу самих устройств, синхронно фокусируя лучи.
   - То, что я вам сейчас покажу, было открыто мной еще там, в лаборатории Константина. Я научился преобразовывать силу луча, что было испытано при преобразовании одного вида энергии в другие, а также при трансмутации химических элементов. Еще в те времена я был уверен, что до последнего слова в моем открытии очень и очень далеко. Поэтому мы покажем общественности нечто, что выходит за рамки просто генераторов энергии, но сделаем это, вовсе не превращая уран в свинец.
   Есть добровольцы? - хитро прищурившись, задал вопрос ученый, и с воодушевлением посмотрел на своих дам...
  
  

***

  
   Сегодня была пятница. Так уж вышло, что именно на этот день было назначено очередное слушание в суде. Валентина была уже в здании, когда задребезжал мобильный телефон. Пришла СМС-ка. Она включила его и прочла сообщение: "Так держать! Ты молодец! Удачи".
   Странно, подумала она. Что бы это значило, и кто мог прислать это сообщение? Номер телефона, с которого это пришло, женщине ни о чем не говорил. Однако кто-то переживал за нее, и желал успеха. Это несколько успокоило Валю, и ее хмурое с утра настроение немного улучшилось.
   Адвокату и самой уже было понятно, что если подсудимый и виновен, то у суда нет достаточно оснований, чтобы обвинять его слишком строго. Более того, опрос общественности показал, что мнение простых граждан, внимательно наблюдавших за процессом, постепенно смягчалось под действием тех фактов, которые постепенно открывались следствию.
   Сегодня суд вызвал на дачу показаний профессора Светлова. Были также приглашены его жена с дочкой. Интерес у всех больше всего вызвал тот факт, что профессор попросил доставить несколько странных конструкций прямиком в здание суда. Работу их он собирался продемонстрировать судьям и общественности, но что это были за устройства, он пока не объяснил.
   Теперь, единственный поначалу телевизионный канал, транслировавший ход процесса суда, теперь потерял свою монополию. Еще ряд телевизионных агенств подключились к передающим камерам, установленным в здании суда.
   Судья несколько раз стукнул своим молоточком, призывая всех к вниманию. Сегодняшний день обещал быть очень тяжелым. Георгий Сергеевич хотел быть на высоте, как, впрочем и всегда. Этого требовал его статус. Ведь он был в центре всеобщего внимания, и именно ему предстояло вести тот самый процесс, при одном только упоминании которого, в любое время суток вызывало у него легкое чувство раздражения. С утра он чисто выбрился, позавтракал, предвкушая тяжелый день. И сейчас он сидел тут, за этим красивым, дубовым столом, время от времени стуча по столу, и успокаивая общественность. Поэтапно он предоставлял слово то стороне обвинения, то адвокату Константина.
   "Как же неудобно сделана эта колотушка" - подумал он, когда при очередном ударе по деревяшке, рукоятка молотка, неудачно повернувшись, ударилась ребром. - "Ну вот, теперь будет вмятина" - подумал Георгий Сергеевич.
   Первым же делом присяжные приступили к вопросу о том, был ли профессор Светлов насильно привлечен к тем работам, которые привели к созданию нового источника энергии, или работал добровольно.
   - Дело в том - начала адвокат - что согласно показаниям самого профессора, и членов его семьи, их вовсе не похищали, и им никто не угрожал. Все происходило по той же схеме, как гражданин Правдин работал и с другими учеными, которых ранее нанимал мой подзащитный. Совершенно добровольно, за соответствующее вознаграждение, различные ученые работали в лабораториях, предоставленных в их распоряжение, и профессор Светлов не был исключением.
   Слово дали самому ученому. Судий интересовало, правда ли то, что тот работал за вознаграждение, и требовали назвать сумму.
   Наш славный ученый встал за трибуну, чтобы все в зале могли услышать то, что он сейчас ответит.
   - Дело в том - начал профессор - что здесь не совсем корректно поставлен вопрос. Я хотел бы заявить, что свое изобретение, и конструкцию первого генератора я изготовил еще на базе лаборатории университета, в котором проработал более тридцати лет. Мой первый прибор не был всерьез воспринят учеными умами из моего окружения, которые посчитали его совершенно бесполезным. Позже меня обвинили в том, что я занимаюсь антинаучной деятельностью, и пригрозили уволить, если я буду продолжать свои опыты. То, первое мое устройство, которое мы вместе с учениками собрали в лаборатории университета, было благополучно разобрано и выброшено в мусор. После той неудачи я прекратил свои исследования.
   - Так как же вы все-таки познакомились с Константином Правдиным? - задал вопрос судья.
   Наступила тишина. Все давно хотели узнать ответ изобретателя. Замер и Тополь. Профессор запросто мог сослаться на то, что подвергся гонению спецслужб. Это было бы не смертельно, но приятного сулило мало, так как начались бы дополнительные разбирательства, результаты которых никто в их отделе не мог предсказать. На текущий момент, "Главный" уже отдал распоряжения своим людям, которые готовились к своим выступлениям в суде по этому делу. Однако то, как повел себя ученый, озадачило даже бывалого генерала, который так же, как и Тополь, внимательно следил за ходом суда.
   - Мы познакомились в парке - негромко начал профессор - Я подсел на скамейку, где сидел молодой человек, и мы разговорились. Я тогда еще переживал по поводу своей неудачи, хотя прошло примерно полгода, после демонтажа моего первого генератора.
   - После того, как выяснилось, что у нас с ним общий интерес, Константин предоставил мне лабораторию вкупе со всем необходимым оборудованием.
   Агент Тополь облегченно вздохнул. Он мысленно поблагодарил Профессора, хотя и не совсем понимал его мотивов. Скорее всего, строил догадки он, об этом ученого попросил сам Константин. Парню явно не хотелось осложнять и без того неблагоприятную обстановку. Более того, тот явно доверял Тополю, и осознание этого факта неожиданно согрело агенту душу.
   Он вновь посмотрел на Валентину. Та внимательно слушала выступление профессора. Спина ее была прямой, а голова слегка повернута на высокой, ровной шее. Вся ее точеная фигура сейчас напоминала собой богиню правосудия, которой вдруг кто-то снял повязку с лица, и позволил взглянуть на мир, чтобы все увидели ее красивые, добрые, пусть и слегка колючие, глаза.
   - Хорошо, вполне похоже на правду - произнес судья - но о каких "общих интересах" вы только что упомянули, профессор.
   - Он, так же, как и я, хотел, чтобы люди, наконец, получили новый вид энергии - спокойно ответил ученый. - Молодой человек был одержим идеей подарить миру что-то такое, что сделает атмосферу планеты чище, а воду рек и озер прозрачней. Тогда этот парень еще не знал, что же конкретно я на самом деле изобрел. Да я и сам тогда этого не знал. Так что не судите его строго за те деньги, которые он потратил.
   Зал зашумел. Судье пришлось снова колотить по столу своим молотком, чтобы успокоить присутствующих на суде людей.
   - Вы сказали, что не знали, что изобрели - громко сказал глава собрания - Значит сейчас уже знаете?
   - Не совсем - мотнул головой профессор - Я не до конца понимаю окончательного масштаба того открытия, которое мне удалось сделать.
   Зал зашумел еще сильнее, но судья не торопился останавливать шум, который, в конце концов затих, сам собой.
   - Скажите, профессор, вы получали деньги от подсудимого? - задал очередной вопрос судья.
   - Да, - слегка кивнул головой профессор Светлов - он финансировал мои разработки. Константин предоставил и закупил все необходимое оборудование. Еще он выделил в распоряжение всей моей семье вполне комфортное жилье, обеспечивая всех нас не только продуктами питания, но и всеми необходимыми вещами.
   - Я уточню вопрос - сказал судья - какую сумму заплатил вам подследственный в качестве гонорара?
   В зале снова повисла тишина. Профессор, казалось, ждал что его спросят об этом, и на лице его заиграла улыбка. Затем он выдержал паузу и негромко произнес:
   - Поверьте, я работал не ради выгоды для себя. И я не требовал у Константина гонорара.
   Зал снова зашумел, но профессор Светлов вдруг поднял руку, как тут же снова наступила тишина.
   - Я уже разговаривал со следователем и своими адвокатами - сказал он иначе - Я объяснял им и хочу еще раз громко и при всех тут присутствующих сказать: я работал не из-за денег!
   - Вам может будет трудно понять мои поступки, но я был счастлив там, где жил и работал в лаборатории вместе с этим человеком - профессор вытянул руку в направлении, где сидел Константин. И вся моя семья, и пятеро моих учеников тоже были счастливы.
   - Я никого не собираюсь осуждать, но хочу спросить у всех ученых в мире: разве радость нового открытия может соперничать с каким либо материальным богатством. Я хочу процитировать слова одного замечательного физика, который когда-то отказался от престижной премии в миллион долларов. Он сказал тогда: "к чему мне богатства целого мира, если в своих руках я могу держать теперь всю вселенную".
   - Поверьте, сегодня эти слова стали еще ближе к истине. Мне действительно удалось прикоснуться к чему-то такому, о чем никто в нашем мире пока не имеет и понятия...
   Профессор ненадолго замолчал, и этим воспользовался судья.
   - Постойте, профессор, вашего вклада в науку никто не собирается оспаривать. Согласно заявлениям многих ученых, вы действительно изобрели нечто весьма полезное, и даже в чем-то великое, со временем люди даже перейдут на новый вид энергии, но материальную заинтересованность, как оплату за проделанную работу, пока никто не отменял. Сейчас ученые уже готовятся принять вас в такой роли, когда вы могли возглавить ведущие лаборатории университетов мира. Вы хотите сказать, что откажетесь от столь выгодных предложений?
   С этими словами судья улыбнулся, а все присяжные, и кое кто в зале откровенно засмеялись.
   Но профессор был, как никогда, собран. Очень четко и последовательно он продолжил свое речь.
   - Так уж получается, что, выражая свое глубокое уважение к адвокату Константина, которая сидит здесь в зале, я вынужден частично взять на себя роль его защитника. Прошу меня извинить, так как за те несколько месяцев, что шло предварительное следствие, кое-что изменилось.
   Прервав поднявшийся было шум со стороны присутствующих в зале суда, профессор Светлов поведал о том, что он выявил много дополнительных моментов в том самом открытии, которое сделал много лет назад.
   - Вы лучше меня поймете, когда я вам расскажу, что свойства действия луча, который я обнаружил, могут перевернуть не просто нашу с вами привычную жизнь, но и все наше мировоззрение.
   - Я не хотел показаться голословным, поэтому захватил с собой кое-что из своих последних разработок. Попрошу вашего внимания, и после этого, я надеюсь, вы совсем иначе станете смотреть на историю этого несчастного парня, который не понятно по какой причине сидит здесь, на скамье подсудимых, как какой-то уголовный элемент.
   Профессор Светлов энергично направился к тому месту, где лежали привезенные им непонятные конструкции. Он попросил нескольких людей из зала помочь ему перенести все это поближе к центру, чтобы всем было хорошо все видно.
   Первым делом он взял "ранец", и попросил кого-нибудь из присутствующих надеть его.
   - Могу смело вас уверить, что это абсолютно безопасно - сказал ученый, делая призывные жесты, словно фокусник на арене цирка.
   Вызвалось несколько человек, из которых профессор отобрал одного помоложе, и помог тому надеть на плечи устройство, которое и вправду выглядело, как маленький рюкзак или ранец с жестким каркасом. Сам ученый взял в руки какой-то пульт, и попросил испытуемого приготовиться, так как тому следовало сейчас подняться в воздух.
   - Вы только погромче комментируйте то, какие ощущения будете испытывать в полете - попросил Николай Михайлович.
   После того, как профессор нажал кнопки пульта, человек и в самом деле взмыл вверх. Испытуемый принимал, то вертикальное, то горизонтальное положение, иногда переворачиваясь кверху ногами, но законы тяжести, казалось, совершенно перестали на него действовать.
   - Что вы ощущаете? - крикнул профессор, обращаясь в высоту.
   Человек, плавающий в воздухе, казалось, был несколько растерян.
   - Я не... не совсем понимаю, так как у меня ощущение, словно я в невесомости - громко произнес испытуемый.
   Зал, казалось, полностью вымер, так как со стороны "зрителей" не было слышно ни единого звука. Не только все присутствующие, но и все телезрители, которые смотрели за ходом необычного судебного разбирательства, сейчас во все глаза следили за человеком, который летал в воздухе прямо над головами у судий.
   Затем профессор продемонстрировал, как летающий человек проплыл туда-сюда, вдоль помещения. Он повернул какой-то регулятор на пульте и человек описал быстрый круг, а затем с невероятной скоростью стал перемещаться в пространстве.
   Глаза зрителей не успевали за перемещением мелькающего в воздухе человека. Кто-то вскрикнул, а кто-то запричитал, что несчастного сейчас разорвет на куски от силы инерции.
   - Ничего подобного. Вот он, и с ним все в порядке.
   Профессор остановил испытания, и опустил человека прямо над тем местом, с которого тот недавно стартовал. Испытатель, с ранцем за плечами, казалось, не совсем понял, что с ним произошло.
   - Расскажите, что вы ощущали во время этого испытания - обратился ученый к человеку, висящему в нескольких сантиметрах над полом.
   - Немного кружится голова, но на самом деле мне все время казалось что я просто вишу на одном месте, а пространство вокруг пришло в движение.
   - То есть вы не почувствовали никакого воздействия на свой организм? А что насчет перегрузок?
   - Да не было никаких перегрузок - моргая глазами ответил тот - Все время, после того, как вы включили свой пульт, мне казалось, что не я, а само помещение вместе с людьми, закрутилось и несколько раз как бы отодвинулось от меня.
   - Хорошо - произнес профессор Светлов - я пока не буду опускать вас на землю. Скажите, готовы ли вы еще к одному небольшому эксперименту?
   Подвешенный в воздухе человек с охотой согласился, так как явно не испытывал ни малейшего дискомфорта.
   - Прошу внимания - сосредоточенно сказал профессор, но это было явно лишним, так как за его манипуляциями сейчас очень внимательно наблюдали тысячи, а может даже миллионы глаз. Он нажал очередную кнопку на своем пульте, и человек... медленно растаял в воздухе. Когда замигала маленькая лампочка на маленькой панели управления, ученый провел рукой по тому месту, где только что висел испытуемый, но так ни за что и не зацепился. Человек не просто стал невидим, а попросту исчез.
   - Спокойно, спокойно - профессор Светлов вовсе не желал эпатировать присутствующих, которые снова начали возбужденно шуметь. Он вернул обратно исчезнувшего человека, который так и не понял, что произошло. По словам того, он так и висел в воздухе здесь в зале, когда профессор несколько раз провел сквозь его тело своей рукой.
   Пока ученый готовил другой свой "фокус", народ в зале принялся бурно обсуждать все то, свидетелями чего они только что стали.
   Наконец, профессор Светлов выставил какую-то платформу на то место, над которым несколько минут назад висел человек с "рюкзаком". Другую такую же платформу он попросил поставить в другом конце зала.
   - Мне нужен какой-нибудь предмет - произнес ученый, обращаясь почему-то к судье. Он решительным шагом подошел к столу, за которым заседали присяжные, и попросил одолжить ему тот самый молоток, которым глава собрания время от времени стучал. Судья нерешительно отдал его профессору Светлову, совершенно не понимая, зачем тот ему понадобился.
   Ученый положил молоток на ближайшую платформу и тут же, безо всяких объяснений, нажал переключатель, который располагался тут же, внизу платформы. Никакой вспышки не было, как не было и никакого таинственного покрывала, которым обычно сопровождаются подобные "фокусы". Однако молоток внезапно исчез с первой платформы. Тут же появились выкрики из противоположного конца зала. Люди в один голос наперебой заголосили, что молоток неожиданно появился на той, другой платформе, материализовавшись там прямо из воздуха.
   Молоток передали судье, и профессор Светлов громко попросил главу собрания подтвердить, что только что телепортированный предмет является тем же самым, который передал ему несколькими минутами ранее.
   Судья посмотрел внимательно на молоток. Да, он бесспорно был тот же самый. Вот и бороздка от неудачного удара по деревяшке. Негромким голосом Георгий Сергеевич подтвердил, что молоток действительно был его, тем самым факт удачного опыта оказывался совершенно бесспорным.
   Затем профессор Светлов обернулся в зал, и попросил кого-нибудь из добровольцев встать на ту же платформу, чтобы тот продемонстрировал возможность телепортирования любого человека из одного места в другое. Поначалу добровольцы как-то не решались дать о себе знать. Профессор понял проблему, и стал подбадривать людей, сидящих в зале суда:
   - Если вы боитесь, что ваше ДНК смешается с ДНК какой-нибудь мухи, которая пролетит мимо вас во время моих опытов, то смею вас уверить, что это не так - сказал ученый и улыбнулся в зал.
   Публика засмеялась. Все сразу же вспомнили сюжет знаменитого фантастического фильма, и обстановка постепенно разрядилась.
   - Просто здесь мы имеем дело вовсе не с распадом вашего тела на атомы - прокомментировал профессор предстоящий опыт. - Эффект тут совершенно иной. Я не стану вдаваться в подробности, однако смею вас уверить, прежде чем устраивать подобные эксперименты, неоднократно проверил перенос масс вначале на мышах, а потом и на себе лично. Как видите - я жив здоров. Также я перемещал своих жену и дочь, и вы можете видеть их в зале в целости и сохранности.
   Он указал рукой в зал, и все присутствующие посмотрели туда, где сидели члены семьи профессора Светлова.
   Кот тоже смотрел в зал с восхищением. Он на несколько минут совершенно забыл о том, кто он, и по какой причине сидит здесь, в окружении строгой охраны.
   "Он все-таки сделал это!" - думал сейчас парень - "Ну, дела! Ай да профессор!"
   Немного погодя он обернулся, осматриваясь по сторонам, и увидел Ларису Петровну с Алисой. Девушка взглянула на парня, и молча улыбнулась ему издалека. Сердце молодого человека вдруг подпрыгнуло куда-то верх и неровно заколотилось, лишая состояния покоя, и без того неспокойный после проведенных профессором "представлений", ум молодого человека.
   После последних убедительных слов ученого, народ в зале немного осмелел, и профессор по очереди телепортировал с одной платформы на другую, подряд нескольких человек. Все, как один ничего дурного во время эксперимента не почувствовали, и каждый сказал, что перед его глазами словно мгновенно сменилась картинка, вызвав некоторую временную дезориентацию в пространстве.
   - Это все - обычное явление для наших организмов - комментировал профессор слова испытуемого - Однако ко всему можно привыкнуть. Эффект похож на тот, когда человек впервые отправляется верх или вниз на лифте. Те из вас, кто помнят, как это бывает в первый раз, согласятся, что ощущения весьма неприятные. Однако, заметьте, лифты давно и прочно вошли в нашу жизнь, и совсем скоро "новичок" осваивается не хуже других, вскоре совершенно переставая замечать неудобства скоростного перемещения по этажам.
   Наглядные опыты с телепортацией с левитацией должны были возыметь свой эффект. Николай Михайлович очень на это надеялся.
   Суд явно должен был принять во внимание то, что Константин Правдин не зря потратил те деньги, которые даже и не он украл у государства. Однако всем было известно, что миллиард потратил именно он, и сейчас профессор решил доказать, что парень распорядился ими вовсе не впустую, а, напротив, самым наивыгоднейшим образом.
   Адвокат Валентина поняла намерения ученого. Попросив слова, она сделала соответствующее заявление. Защитник очень желала, чтобы суд принял во внимание все те новые факты, которые говорили в пользу того, что подсудимый хоть и действовал скрытно, но при этом не преследовал корыстных интересов. Воспользовавшись миллиардом долларов таким вот самостоятельным образом, ее подзащитный сделал то, что даже самые ответственные и грамотные мужи государства не смогли сделать за долгие годы, хотя тратили при этом на науку гораздо большие суммы.
   - Вы только подумайте над отчаянием профессора Светлова, которому государство отказало в финансировании его разработок. Более того, ученому вообще приказали уничтожить свое детище. В каком еще случае он мог что-то кому-то доказать? И вот тогда случай свел его с человеком, у которого оказались не только деньги, но и все необходимое. И этот человек сам предложил ему помощь, чтобы ученый продолжил свои исследования.
   - Прошу суд понять одно - вдохновенно продолжала Валентина - лучшего вложения государственных средств, в данном случае вообще невозможно себе представить. Если в чем-то и виноват этот парень, так только в том, что не спросил разрешения у твердолобых министров и деятелей науки, которые за многие столетия вряд ли сделали бы больше, чем сделал он один за каких-то восемь месяцев.
   В зале все чаще и чаще слышались одобрительные возгласы в пользу защиты. Мнение общественности постепенно менялось. Однако главный судья, казалось, был самим воплощением хладнокровия. Его, безусловно, впечатлили опыты профессора Светлова, однако процесс шел уже целый день, и нужно было постепенно закругляться. Более того, в центре внимания суда снова оказались непредвиденные факты, и их опять следовало изучить.
   По такому случаю суд назначил ответственную комиссию, которая должна была подтвердить результаты экспериментов, которые сегодня демонстрировал Профессор Светлов. Что ж, это радовало нашего ученого.
   Сегодня в зале присутствовали его жена и дочь. Родные переживали за него. Ведь им всем запросто могли предъявить обвинение в пособничестве подсудимому, так как именно они вели организационные работы в строительстве их подпольного цеха по "модернизации" бытовых приборов. Однако, похоже, что дело Константина Правдина постепенно обретало совсем другой смысл, и все оборачивалось не так уж плохо. Более того, пока различные ученые будут забавляться с новыми "игрушками", профессор намеревался сделать еще кое-что. У него еще были козыри в рукаве на тот случай, если и эти доводы покажутся суду не достаточно убедительными.
  
  

***

  
   Демонстрация в зале суда новых свойств открытия профессора Светлова, транслируемая несколькими телевизионными каналами, всколыхнула не только общественность, но и весь научный мир. Ученые, которые уже получили в своих лабораториях положительные опыты с вращающимися колесами роторов, теперь требовали от изобретателя дополнительных расчетов и чертежей.
   Профессор не скупился на информацию. Он честно признавал, что не совсем понимает природу явления, и не рассчитывает понимание этого у других. Тем не менее, луч необычного света реально существовал, и теперь, скорее всего, кое-кому из кабинетных руководителей придется поломать голову, чтобы пересмотреть те принципы, согласно которым, вплоть до сегодняшнего дня, продолжали выдаваться патенты на все научные изобретения.
   Профессор Светлов предоставил в распоряжение своих коллег всю информацию в необходимом объеме. Однако, как мы уже упомянули, у него было еще несколько интересных задумок, так как там, на заседании суда, он не успел показать всем собравшимся еще кое-что. Но пока он хранил это в секрете. Достаточно пока будет и того, справедливо считал профессор, что он и так уже показал. Благодаря одним только этим сторонам его открытия людям теперь будут известны альтернативные способы перемещения в пространстве, а новый воздушный транспорт, который вскоре обязательно появится, отправит все наземные средства передвижения в утиль, вместе с автомобильными и железными дорогами. Та же участь, скорее всего, должна была постигнуть и корабли.
   Однако последние, еще пока никому не продемонстрированные опыты нашего ученого выходили за рамки вышесказанного. И о них знали только он сам и его дочь Алиса.
   Тем временем уже несколько дней ведущие ученые разных стран изучали на месте свойства таинственного луча, работая под неустанным взором профессора Светлова. У многих просто не было слов, так как поначалу все просто наблюдали, как разные предметы перемещаются, исчезают, появляются вновь. Но вот, наконец, склонность ученых к подробному изучению вопроса возобладала над простым наблюдением, и все принялись за записи и подробное структурирование данных.
   По телевидению многократно крутили кадры, снятые в зале суда, на которых показывалось, как летает человек с "ранцем". Так же телевизионным "хитами" были опыты с исчезновением и телепортацией. Теперь уже на всех без исключения телеканалах время от времени шло обсуждение тех событий, которые произошли в здании суда.
   Все люди в мире уже не сомневались в том, что человечество стоит на пороге огромных перемен, которые принес им обыкновенный ученый из маленького российского города N. И ученые всех стран также подтверждали это. Научный мир был пока в совершенном замешательстве, так как огромная, неповоротливая машина не могла в одночасье прекратить свое движение в одном направлении, и сразу же начать путь в направлении противоположном.
   Многие люди в своих заявлениях оправдывали человека, который заварил всю эту кашу. Имя Константина Правдина постепенно становилось нарицательным, так как оно уже сделалось символом правды и человеческого великодушия. Некоторые из людей не просто требовали его освобождения, но и желали видеть этого молодого человека в правительстве страны. Все это было красноречиво отражено на тех лозунгах, с которыми многочисленные демонстранты скандировали около правительственных зданий Москвы.
   В этот день народу в суде было столько, что до отказа было заполнено все пространство помещения. Люди не просто сидели, они стояли в проходах, и даже пытались лезть в окна. Службам правопорядка стоило огромного труда, чтобы сдерживать наплывающий с улицы человеческий поток.
   То, что сейчас творилось на улице непосредственно около здания суда, можно было смело назвать столпотворением.
   "Свободу Правдину Константину!", "Не позволим пострадать Правдину за ПРАВДУ!", "Костя, мы с тобой!" - такие примерно лозунги несли в руках люди, взявшие в плотное кольцо здание, где их кумира, несправедливый, по их общему мнению суд, готовился упрятать за решетку.
   Но были и более глобальные лозунги, появляющиеся среди толпы демонстрантов все чаще и чаще. В них люди требовали от правительств всех стран чистого неба над головой и остановки атомных, нефтяных и угольных электростанций.
   Такие волнения прошли не только в Москве и России. Во многих городах мира, где людям было небезразлично их собственное будущее, а также "светлое завтра" последующих поколений, люди выходили на митинги в поддержку обычного русского парня.
   На тот момент, когда было назначено очередное слушание по делу Константина Правдина, профессор Светлов точно знал, чем сможет окончательно убедить общественность. Однако то, с чего открылось заседание суда, поначалу несколько выбило его из колеи.
   Судья попросил выступить с заявлением коллегу профессора Светлова по университету, всем уже известного нам уважаемого профессора Голованова.
   С некоторым трудом передвигая свое полное тело, тот поднялся на трибуну, вытер платком жирный от пота лоб, и произнес следующие слова:
   - В связи с тем, что многоуважаемый профессор Светлов проходит свидетелем по этому неоднозначному делу, и находится сейчас в этом зале, а также просто пользуясь случаем, мне хотелось бы привлечь внимание суда на тот факт, что мой коллега является злостным мошенником.
   Зал зашумел сильнее обычного. Судья же попросил заявителя прокомментировать свои слова, на что тот ответил следующее:
   - Всем вам уже известно, господа судьи, что профессор Светлов изобрел свой чудо-аппарат, будучи сотрудником Технологического университета своего родного города N. Там же, в течение десяти долгих лет он занимал лабораторию, которая до сих пор является одной из лучших в нашем учебном заведении. Именно в стенах той самой лаборатории он и проводил свои опыты и исследования, которые и привели моего коллегу к открытию, которое он в конце концов и совершил.
   - Сегодня этот человек утверждает, что открытие им так называемого Абсолютного Источника энергии - его, и только его заслуга! Но господа, это его утверждение противоречит существующему международному праву на владение интеллектуальной собственностью. Лично я считаю, что этот ученый - профессор Голованов демонстративно выставил вперед палец, указывая на своего коллегу - не имеет права получения единоличного патента на первенство своего открытия.
   Профессор Голованов замолчал, смакуя поднявшуюся внезапно волну негодования со стороны тех, кто находился в зале. Его оппоненту срочно нужно было дать ответ на такое заявление, и тот просто вынужден был выйти на трибуну суда.
   Вначале всем показалось, что профессор Светлов растерялся. Ученый несколько секунд собирался с мыслями, словно тщательно планируя свой ответ. Наконец на его лице появилась улыбка и он заговорил:
   - В свое оправдание я могу сказать только одно: мой многоуважаемый коллега, профессор Голованов, действительно кое в чем прав. Тот факт, что я сделал вышесказанное изобретение, работая в стенах родного университета, безусловно ставит всю ситуацию в такую категорию, когда я, и в самом деле, не могу претендовать на единоличное авторство этого замечательного открытия.
   Люди в зале зашумели сильнее, и судье снова пришлось успокаивать их.
   - Но, тем не менее, - продолжал профессор Светлов - я бы хотел спросить у своего коллеги: почему он вообще решил, что я собираюсь присваивать права на это изобретение себе лично? Ведь еще пока не вышел новый закон о том, каким образом вообще теперь будут регистрировать какие-либо изобретения, и открытие Абсолютного источника энергии уже внесло свои поправки в общие правила выдачи научных патентов.
   - Смею всех вас уверить, - сказал ученый далее - что при составлении всех необходимых документов я никого не собираюсь обижать, более того, мне следует напомнить вам, уважаемый профессор Голованов, что я не ставил целью всех своих разработок, какое-то личное обогащение. Поймите всего лишь одну вещь: то, что произойдет в ближайшем будущем на Земле, изменит отношение всех нас к материальному благосостоянию, как таковому...
   - Что вы имеете в виду, профессор? - выкрикнул кто-то из зала.
   - Хороший вопрос! - произнес профессор Светлов и поднял указательный палец вверх - Но лучше будет не объяснить, а показать.
   Профессор опять улыбнулся, решительным шагом сошел с трибуны суда, и отправился к своим приборам, которые снова стояли здесь, в стороне, как и на прошлом заседании. Он снова, как и в прошлый раз, вытащил одно из своих устройств, и принес его на середину зала.
   Подготовив все то, что считал необходимым, ученый во второй раз за сегодня вышел к трибуне и начал свою речь. Его никто не прерывал, так как все уже знали, что этот ученый зря слов на ветер не бросает. Люди притихли, готовые к тому, что же еще покажет им гениальный изобретатель.
   - То, что я сейчас продемонстрирую, делается вовсе не для того, чтобы вызвать эпатаж публики, или создать нездоровый интерес со стороны жадин.
   После этих слов профессор Светлов повернулся в сторону присяжных.
   - Сколько денег, вы говорите, господа судьи, этот молодой человек должен вернуть в казну? Примерно один миллиард долларов?
   - Да, именно о такой сумме сейчас и идет речь - развел руками глава собрания, и другие судьи так же утвердительно закивали.
   - О, как же это немного, поверьте - профессор криво улыбнулся, и сразу же сошел с трибуны.
   Подойдя к своим непонятным устройствам, ученый извлек из какой-то коробки несколько увесистых кусков тускло-серебристого металла, судя по всему, свинца. После этого он водрузил эти слитки на небольшую платформу, к которой был закреплен один из его приборов.
   - Я хочу, попросить нескольких свидетелей удостоверились, что металл, который сейчас здесь лежит, представляет из себя обычный свинец. Прошу вас, профессор Голованов, - обратился профессор Светлов к сидящему невдалеке своему сотруднику по университету - в вашем авторитете ведь здесь никто не сомневается! Подходите сюда ко мне, смелее, я вас не укушу, коллега!
   Несколько человек, в том числе и профессор Голованов, вышли к месту демонстрации. После недолгих скоблений ногтями, а также срезов обычным перочинным ножом, все они подтвердили, что тусклый металл действительно был свинцом.
   - Прошу внимания на эти куски металла - сказал громко профессор Светлов - и не отводите вашего взгляда.
   Он включил свой прибор, и буквально за считанные секунды, на глазах у всех присутствующих в зале, свинец засиял ярко-желтым цветом. Грязно серые свинцовые слитки были теперь вовсе не свинцовыми. Они изменились, и внезапно заиграли неровными анизотропными золотыми отражениями на своих боках. Профессор несколько раз повернул платформу со слитками вокруг стола, чтобы все увидели произошедшую разницу.
   - Я продемонстрировал вам еще одно из свойств, которое вызывает необычный луч. Это эффект изменения не просто химического состава, а полная трансмутация вещества...
   - Но это же золото!!! - с изумленным видом схватился за грудь профессор Голованов
   - Надо проверить, но похоже, что это - действительно золото! - произнес другой свидетель из тех, кого недавно подозвал к своему столу профессор Светлов.
   - Не может быть!!!
   - Золото!?
   Вначале те, кто находился в непосредственной близости от демонстрационного стенда пустились восклицать и ощупывать слитки, которые еще недавно были свинцовыми. Профессор Голованов дрожащими руками поднял тяжелый кусок новоявленного золота и осмотрел его вблизи со всех сторон. Затем он почему-то укусил его и посмотрел на место укуса. Глаза его стали полными то ли ужаса, то ли восторга. Он просто стоял и хлопал ртом, ощупывая диковинный металл, не в силах больше вымолвить ни слова.
   Люди мгновенно начали толпиться около желтых слитков, но судья призвал к спокойствию, ведь слушания по делу Константина Правдина еще не были закончены.
   В атмосфере всеобщего замешательства профессор Светлов громко декламировал дальше:
   - Этот эффект можно применить абсолютно к любому предмету, состоящему из однородного вещества. Свинец я использовал, чтобы объем получаемого вещества был примерно равен объему исходного. Теоретически можно получать что угодно из чего угодно, а само золото можно получать хоть из чистого кварцевого песка или алюминия, правда тогда по объему его получится несколько меньше.
   Люди повскакали со своих мест и, буквально, ринулись к новоявленным слиткам золота, чтобы самолично увидеть, а если удастся, то и пощупать превращенные из свинца куски желтого металла. Судье пришлось срочно призвать охрану, чтобы навести порядок в зале суда, и не позволить "уликам" быт попросту растащенными по карманам.
   - Дело в данном случае не только в получении золота, - не унимался профессор Светлов, - Моя демонстрация не была вызвана желанием показать только это. Таким же точно образом можно изменять уровень радиации, увеличив период распада урана, плутония, или различных радиоактивных изотопов.
   - Прошу внимания общественности - громко сказал ученый - мне необходимо рассказать вам еще кое что об самом этом устройстве - Николай Михайлович указал рукой на тот невероятный прибор, с помощью которого несколько минут назад воплотил давние мечты средневековых алхимиков в реальность - Я построил эту небольшую установку не только для того, чтобы продемонстрировать всем вам процесс получение золота из свинца, особым образом фокусируя Луч.
   Люди в зале снова притихли, пытаясь услышать, что еще скажет этот ученый. Тот выждал, пока воцарится относительная тишина, и продолжил:
   - Все вы помните, как много лет назад большая местность, которая подверглась радиоактивному загрязнению в районе аварии на Чернобыльской атомной станции, стала непригодной для дальнейшего проживания там людей. Территория в радиусе тридцати километров от самой электростанции, вообще была объявлена "зоной отчуждения". Так вот теперь есть способ вернуть эту землю к жизни, избавив прилегающее к атомной станции пространство от любого радиоактивного загрязнения.
   - Но постойте-ка - оживился вдруг профессор Голованов - как может такая маленькая установка избавить тридцатикилометровую зону от огромного количества радиоактивных изотопов?
   - Все верно - ответил изобретатель - установка действительно мала, поэтому ее необходимо будет поднять в воздух, а затем раскрыть луч, и точно сфокусировать его на необходимой для дезактивации территории. Возможно, что для этого нужно будет даже "зависнуть" над несколькими точками, чтобы провести работу поэтапно. В любом случае, думаю, что в течение нескольких часов мы бы справились, будь у нас то, на чем можно было бы взлететь в воздух. А если бы кто-нибудь из коллег помог мне оборудовать специальную закрытую кабину, то я мог бы и не прибегать к услугам авиации, а проделал бы всю операцию с помощью изобретенных мною устройств, которые бы и послужили первым практическим применением эффекта левитации в жизнь.
   В зале снова на несколько секунд повисла тишина. Люди, которые с трудом могли переварить таинственные опыты профессора с золотом, сейчас просто молча слушали. Со многих уже и одного этого было достаточно. Несколько людей в зале просто сидели, и обмахивали себя журналами. Их нервы е выдерживали эмоциональной нагрузки. И вот теперь еще эта информация по поводу Чернобыля, который по словам ученого уже завтра мог быть объявлен зоной вне карантина. Это было уже слишком!
   Профессору Светлову теперь никто не возражал. Даже Профессор Голованов бросил эту затею, так как предыдущие наглядные опыты коллеги просто раздавили и вымели, словно метлой, всех защитников, которые охраняли подступы к крепости, в которой скрывался его неприступный рационализм.
   Однако сейчас пора было прекращать перегружать людей информацией. Закипающие умы могли не выдержать такого мощного потока. Профессор Светлов понимал это. Но, тем не менее, судебный процесс, который внезапно вышел за рамки обычно разбирательства по делу Константина Правдина, необходимо было довести до логического конца.
   "Неужели", - думал наш ученый, - "даже эти великолепные демонстрации не повлияют на присяжных и прокурора?"
   Сейчас профессор Светлов молчал. Он ждал ответа. Судьи сидели за своим столом и оживленно что-то обсуждали, а народ на трибунах опять шумел.
   Что же сотворили профессор на пару с этим человеком, который в данный момент скромно сидел на скамье подсудимых? Как можно теперь вообще судить его, и по каким критериям это делать? Что дал он обществу людей, и готовы ли они ко всему этому? Со всем этим нужно будет еще очень долго разбираться. Суду нужно будет дополнительное время, чтобы сделать выводы, прежде чем приговор будет вынесен окончательно.
   Однако профессор еще не все показал им из того, что планировалось им на сегодня. Подождав, пока публика немного успокоится, он снова выступил с трибуны:
   - Я понимаю, что на окончательные выводы всем вам потребуется время, однако прежде чем мы закончим сегодняшнее заседание, я бы хотел показать последнюю вещь, которая убедит вас в том, что Константин не просто не виновен, а подарил миру то, в чем люди больше всего нуждаются.
   С этими словами профессор снова приладил свое устройство на стол посреди зала. Потом очень бережно извлек из небольшого ящика какое-то растение в несоизмеримо большом, по отношению к самому ростку, горшке. Растение он закрепил в специальный зажим, словно боясь, что то испугается и куда-нибудь убежит.
   - Перед вами саженец обыкновенного томата, - сказал он, наконец - которые выращивают садоводы у себя на подоконниках. Я купил его на местном рынке вчера утром. Вы можете спросить, зачем я его посадил его в такую непомерную для него емкость с землей? Отвечу вам просто: через несколько минут этому небольшому саженцу будет мал даже этот горшок, и прошу, поверьте мне на слово.
   - Давайте, для начала, польем его - обратился профессор скорее к самому себе.
   Он попросил принести ведро воды и немного полил из стакана землю вокруг растения. Затем профессор Светлов включил свое устройство и все увидели, как в отличие от прошлых демонстраций, проделанных в здании суда, из странного прибора ударил луч света. Вначале он просто светил куда-то вбок, но вот ученый подкрутил какие-то рукоятки и луч сфокусировался непосредственно на растении. Буквально сразу, после того, как, профессор Светлов нажал какую-то кнопку, саженец помидора зашевелился, и внезапно, словно очнувшись ото сна, начал расти в размерах. Поначалу он просто рос вверх, затем укрупнились в размере листья растения, а ствол стал утолщаться.
   Николай Михайлович время от времени поливал землю из ведра с водой, так как почва довольно быстро высыхала, расходуя влагу на рост помидорного куста.
   Вскоре появились ответвления, и буквально за минуту в горшке уже выросло полноценное растение. Оно было крупнее обычного. Сам куст отличался большим объемом листвы, да и вообще был крепким и здоровым на вид. Буквально через минуту в большом количестве на ветках стали появляться желтые цветки, которые быстро отцветали и тут же осыпались. На месте завядших цветков сразу же образовывались, небольшие вначале, завязи помидоров, однако постепенно те увеличивались в размерах, и постепенно заполнили пространство вокруг кроны листвы, образовав грозди великолепных плодов. Все растение уже вывалилось за пределы горшка, укрыв тот в зелени своих листьев и побегов.
   Вода закончилась, и профессор Светлов попросил принести еще. По истечении двух минут с начала работы устройства, гроздей с томатами уже насчитывалось столько, что они попросту сгибали ветви куста томата под своей тяжестью.
   Наконец, рост ветвей и листьев слегка замедлился, плоды стали укрупняться, и в конце концов покраснели. Подождав еще немного, профессор Светлов отключил установку. Он не без труда развернул стол вместе с кустом томата и все увидели, что даже по скромным подсчетам, на нем висело около сотни плодов разного размера. Однако, хоть общий вес плодов и был непомерно велик, толстые ветви куста отлично держали свою ношу, сгибаясь, но не надламываясь.
   Взяв какое-то блюдо, ученый сорвал несколько помидоров, и, сложив их на посудину, отдал их на пробу в зал. Несколько плодов он вручил самому судье для личного осмотра и пробы.
   - Отличительной особенностью моего изобретения является то, - заговорил профессор Светлов после относительно долгого молчания - что при использовании свойств этого Луча, мы имеем дело не с электромагнетизмом и не с радиацией. Не имеет мое изобретение отношения и к холодному термоядерному синтезу. Мною вообще не было зарегистрировано каких либо изменений в окружающей среде во время опытов с так называемым Источником Абсолютной энергии. Я подозреваю, что этот Луч вообще не имеет ничего общего с известной природой привычных нам вещей. Однако, пусть и не все понимая, мы тем не менее способны пользоваться его невероятной энергией, и результат налицо: взять хотя бы эти помидоры, совершенно лишенные вредной химии, а так же долгого ухода за ними.
   - Следует заметить, - продолжал ученый - что для своего фотосинтеза растения используют солнечный свет, и здесь мы имеем похожий эффект, но только усиленный многократно. Вы просто подумайте, что наряду с решением чисто технологических проблем, мы с вами теперь не будем иметь целого ряда проблем продовольственных. Достаточно иметь в доме такую вот установку, чтобы самостоятельно выращивать в пределах собственной квартиры хоть бананы, хоть ананасы с апельсинами!
   Помидоры разошлись по рядам, и судя по всему, их вкусовые свойства нареканий ни у кого не вызвали. Однако через несколько минут после того, как профессор в последний раз выключил свой прибор, судья объявил, что заседание суда вновь переносится, чтобы упорядочить вновь полученные данные по текущему делу.
   Сегодня адвокат подсудимого Валентина почти не сказала ни слова, потому что, так же как и все, была поражена тем, что вытворял в суде наш славный профессор Светлов. Однако адвокату еще предстояло держать свою речь в следующий раз, потому что тот день станет определяющим. И тогда именно ей, а вовсе не профессору Светлову нужно быть убедительной, чтобы судьи приняли правильное решение.
   Валентина вышла из здания суда, и посмотрела по сторонам. Сегодня днем ей снова вдруг показалось, что она заметила глаза человека, который исчез из ее жизни пятнадцать лет назад. Она не хотела курить, так как почему-то, не душе у нее было чрезвычайно спокойно сейчас. Валентина завела двигатель своего небольшого автомобиля и поехала прямиком к себе домой.
  

***

  
   Москва. Как же многолюден этот суетный город. Сколько фильмов было снято о людях, живущих в Москве, как много было об этом городе написано книг.
   Но будь вы хоть коренным жителем столицы, или простым приезжим, вам необходимо как-то передвигаться в пределах этого огромного мегаполиса. Масштабы здесь несоизмеримы со многими европейскими городами, а длинные, ровные проспекты могут соперничать по протяженности даже с некоторыми авеню заокеанского Нью-Иорка.
   Передвигаться по улицам Москвы можно по разному. Если, к примеру, вы находитесь внутри своего автомобиля, то в чем-то вам, конечно же, проще: вы предоставлены сами себе, и ни от кого не зависите. Однако такое (для кого-то определяющее) мнение, не вполне оправдано по отношению к этому большому городу, ведь проблема автомобильных пробок здесь актуальна так, как нигде больше, и от нее не спасают ни многополосные автодороги, ни даже строгие правила дорожного движения.
   Одной из альтернатив личному автотранспорту является подземка. Вы можете передвигаться в метро, и при этом иметь возможность относительно быстро попасть из одной точки Москвы в другую. И тем не менее у метро тоже есть свои минусы. Так, например в некоторые часы пик, здесь совершенно не протолкнуться, а если вы, к тому же, эстет, то поверхность красот урбанистического ландшафта, лежащего на поверхности, полностью скрыта от вашего взора в то время, пока вы несетесь в шумном вагоне подземной электрички.
   Что ж, есть еще автобусы, трамваи и троллейбусы. И надо сказать, наземный городской транспорт более приемлем для тех, кто хочет поглазеть по сторонам, но и тут на нас сваливаются как проблемы с пробками на дорогах, так и огромное количество народа в полуденные и вечерние часы. Вот и повод подумать, прежде чем спешить на остановку, вдогонку за отошедшим автобусом.
   Однако существует еще вариант, о котором я умолчал, и он подойдет далеко не всем, так как потребует от путешественника большого количества времени, выдержки и изрядного здоровья. Этот, на мой взгляд, лучший из способов, является передвижением по улицам города пешим ходом. Вот уж где относительная свобода! Если вы никуда не спешите, а решили просто прогуляться по городу, то во многих случаях этот способ перемещения самый надежный.
   Читатель может не согласиться с автором, состроив, усмехаясь, недовольную мину, и во многом будет прав. Но заметьте, при таком раскладе вас не будут беспокоить пробки, так как толпу людей всегда есть возможность обойти стороной. Поглазеть же по сторонам можно, не опасаясь быть сбитым на оживленном перекрестке, если, конечно, вы не переходите дорогу на красный свет. И еще вы не будете ограничены никакими транспортными издержками, а также головной болью о невозможности припарковаться, к примеру, прямо на Красной Площади, когда этого так порой хочется.
   Алиса избрала, как раз, последний из способов передвижения по огромному шумному мегаполису, определив тем самым себя к категории пешеходов.
   Не так давно всю их семью вызвали в суд на дачу показаний, и они с матерью и отцом приехали в столицу. Девушка много слышала об этом городе, однако наряду с хорошими отзывами, многие из ее знакомых и друзей говорили о Москве как о городе, в котором они никогда бы не хотели жить.
   Наша героиня ни разу не была здесь, и ей было интересно просто смотреть в лица здешним людям, ища какие-либо отличительные особенности. Какие они, коренные москвичи? Почему все так предвзято относятся к ним? Да и где их взять-то? Кто из прохожих, что стремятся ей навстречу, москвич, а кто нет?
   Вокруг было столько представителей разных национальностей, что совершенно нельзя было сказать, сколько времени на самом деле находится в этом огромном городе каждый конкретный человек: год, два, десять лет или всю свою жизнь. А может они, как и Алиса, только совсем недавно приехали сюда, и сейчас живут в гостинице, готовые завтра же вернуться домой, освободив номер для следующих приезжих?
   Может быть девушка чего-то не понимала, но ее первое впечатление о людях этого города было сугубо положительным.
   В метро ей уступил место какой-то парень-студент, и она бы могла подумать, что этот случай единичен, однако наблюдая украдкой, девушка заметила, что в вагоне все мужчины старались примечать дам, и вежливо просили их присесть, даже если те были крепки и молоды.
   Как правило, если человеку нечаянно наступали на ногу в толпе, никто не возмущался, а когда, совершая свой путь на эскалаторе, кто-то торопился вперед, его вежливо пропускали.
   Несколько раз девушка наблюдала, как людям с тяжелыми сумками прохожие помогли подтащить их багаж, если те не могли справиться самостоятельно. Все вокруг было довольно культурно, и Алиса никогда бы не сказала, что все эти люди вокруг чем-то отличались от тех, что жили в ее родном провинциальном городе N.
   Сегодня Лариса Петровна попросила дочь отнести ее сапоги в ремонт. По такой слякотной весенней погоде, какая сейчас была в Москве, у жены профессора совсем расклеилась обувь, что было неожиданно и не кстати. К тому же сейчас они были далеко от дома, и купить новые сапоги мама не могла ввиду того, что взяв с собой относительно немного денег, они вовсе не рассчитывали на такой поворот событий. Вот, в связи с таким маленьким происшествием, девушке сегодня и было поручено разыскать обувную мастерскую, чтобы там сделали набойки.
   Алиса шла по оживленной улице с невероятным хорошим настроением, так как была весна, которая вкрадчиво, по-кошачьи брала свое. Солнце изредка проглядывало сквозь рваные тучи, бросая свои лучи на прохожих, среди которых неспешно двигалась стройная фигурка молодой девушки.
   - Горячие хачапури! Пирожки! - услышала Алиса голос продавца, стоявшего во весь рост внутри полуоткрытого киоска.
   Девушка была голодна, и хотя она не очень любила есть на ходу, однако что-то в голосе зазывалы привлекло ее внимание. Не спеша она подошла к прилавку. В киоске находился парень лет двадцати пяти. Алиса плохо разбиралась в представителях разных народностей, но молодой человек показался ей уроженцем Кавказа - возможно армянином, а может быть чеченцем или осетином. Черные волосы молодого человека были зачесаны назад, а вдохновенный взгляд смотрел на людей, что подходили за покупками. Он вежливо отпускал товар, не забывая делать маленькие комплименты дамам. То как он это делал, говорило о том, что, при всей его эмоциональности, молодой человек был воспитанным и очень интеллигентным человеком.
   "Может быть он просто студент, который решил подработать?" - подумала девушка, украдкой разглядывая продавца.
   Когда очередь дошла до Алисы, тот взглянул на нее и спросил, сколько пирожков та хотела бы купить.
   - Двух будет достаточно - ответила она.
   - Хорошо, пусть будет два - просто ответил продавец.
   Парень профессионально вытащил из горы выпечки те, что были погорячее, завернул пирожки в пакет и затем протянул их покупательнице. Затем он принялся отсчитывать сдачу. Не говоря больше ни слова, он протянул деньги девушке.
   - Хм, а мне комплимента, значит, не будет? - тихо, с улыбкой пробормотала та.
   Парень очень проницательно посмотрел прямо в глаза Алисе.
   - Твое сердце занято, поэтому - нет, не будет - сказал он негромко.
   Странно, подумала девушка, кавказцы - народ горячий, и никогда не упускают случая сказать свое "Вах, какой красавица!" любой из женщин, особенно в отношении молодой девушки-блондинки, которая сейчас, собственно, и стояла перед киоском.
   - Откуда тебе знать? - с некоторым удивлением от услышанного, спросила Алиса. Она откусила пирожок, который и в правду оказался очень вкусным.
   - Я не знаю, откуда мне это известно, но это - так. Поэтому я и не хочу вызывать лишних возмущений в твоей голове. Прости.
   Надо же, как высокопарно. Ответ понравился Алисе, так как парень и не думал "подбивать клинья". Она хотела еще кое что спросить, но не знала, с чего начать. И пока она стояла там, поедая свой импровизированный обед, молодой кавказец сам пришел к ней на выручку.
   - Что-то изменилось вокруг. Разве ты не чувствуешь?
   Сказав это, он слегка улыбнулся. Алиса огляделась по сторонам, словно ища, что имел в виду этот необычный парень, но ничего явно необычного вокруг не обнаружила.
   - Нет, не вижу - растерянно ответила она.
   - Значит скоро ты это почувствуешь - сказал незнакомец и продолжил специальной палочкой ворошить кипящие в масле пирожки.
   "Интересно", - думала девушка, - "если он имеет в виду, что все вокруг наполнено каким-то вдохновением, то это ведь можно запросто списать на счет самой весны. Обычно этому времени года приписывают перемены, а радужное ощущение на сердце происходит от чувства, что скоро в жизни все должно наладиться".
   Она была уверена, что подобного рода вдохновение чувствует только она одна, поэтому и не стремилась так глубоко заглядывать в души тем, с кем ей сегодня приходилось общаться. Однако тот продавец очень точно определил не только ее общее настроение, он также оказался прав и в отношении глубины ее чувств.
   "Так что же, выходит, похожие настроения сейчас испытывала вся Москва? Но ведь этого не могло быть, так как из ста случайных человек, сильно влюбленными на поверку могут оказаться лишь двое-трое из всех. Ладно, пусть даже это будут десять человек, или даже двадцать. Но никак не все".
   Алиса не стала отрицать или спорить с этим немного странным молодым человеком.
   - Извини, а ты не подскажешь, где тут "Ремонт обуви" поблизости? - задала она насущный для нее вопрос изготовителю вкусных пирожков.
   Тот отвлекся от своей выпечки и подробно объяснил покупательнице, как пройти по указанному адресу.
   "Ну конечно, почему бы ему не знать", - с некоторой иронией подумала Алиса - "небось его же ближайшие родственники и держат там пункт ремонта".
   - Там работает узбек Бахор - развеял иллюзии девушки необычный собеседник - Он хорошо чинит.
   - Спасибо. Вкусная у тебя начинка. Понесу ремонтировать мамины сапоги - поблагодарила Алиса, и собралась уже уйти, когда незнакомец попросил ее задержаться.
   - Вот, возьми еще - он протянул ей еще пару пирожков в пакете - денег не надо.
   Девушка хотела отказаться, но продавец настоял. Он сам вышел из киоска и вручил ей выпечку прямо в руки.
   - У твоего любимого рана на сердце - произнес незнакомец, глядя прямо в лицо девушке - Не оставляй его одного, слышишь! Время вылечит все, но ты очень нужна ему, поверь.
   После этих слов парень развернулся, и, оставив стоять на улице обалдевшую от таких обескураживающих слов Алису, скрылся за дверцей своего ларька.
   Медленно развернувшись на каблуках, девушка пошла вдоль улицы, вспоминая по ходу движения, куда нужно сделать очередной поворот, чтобы попасть по нужному ей адресу.
   В конце концов, дойдя до малоприметной вывески, Алиса вошла в помещение, где располагался Ремонт обуви. За прилавком сидела самая обыкновенная рыжеволосая москвичка, лет сорока пяти. Увидев клиента, та повернулась к окошку приема.
   - Что у вас за беда? - вежливо спросила она.
   - Вот... - девушка протянула сапоги - Простите, а Бахор здесь работает?
   - Работает, просто сегодня у него выходной - заговорила женщина-мастер - Набойки? - спросила она Алису, когда ее профессиональный взгляд коснулся протянутой в окошко обуви - Хм, я бы сделала и профилактику на подошву, весна ведь вон какая слякотная в этом году.
   - Хорошо, а как это будет по цене? Не очень дорого получится?
   - Двести рублей за все.
   Деньги были небольшие, невзирая на то, что ремонт приходилось делать не у себя в городе, а в самой столице. Алиса согласилась и отдала бумажку в тысячу рублей. Ей выписали квитанцию, и с совершенно задумчивым видом она вышла за дверь, продолжая размышлять над словами парня, торговавшего пирожками в нескольких кварталах отсюда.
   Проделав обратно дорогу от мастерской, девушка пришла в гостиницу, и только тогда заметила, что у нее не хватает денег, которых после прогулки должно было остаться в кармане явно больше. Алиса напрягла память, вспоминая поэтапно, где она могла их потратить или потерять.
   Может быть их вытащили в толпе, когда она бродила по улицам незнакомого города? А может она их просто выронила? Тогда как и где именно? Хм, а может она не забрала сдачу в "Ремонте обуви"?
   Было досадно, так как обычно девушка всегда была внутренне собрана, и прекрасно контролировала себя в любой ситуации.
   - Не переживай - успокаивала ее Лариса Петровна - если не судьба, то и не судьба. Нечего тут переживать! Считай, что просто потеряла, и забудь. А если судьба, и если твое последнее предположение верно, то спроси у той женщины из мастерской. Не все ведь люди на свете коварные и злые. Если твоя "потеря" произошла там, то может быть мастер завтра отдаст тебе сдачу вместе с сапогами.
   В течение сегодняшнего дня было уже поздно пытаться добраться до того "Ремонта обуви", поэтому на следующее утро Алиса направилась прямиком туда. Настроение у нее сегодня было неважное, так как вчерашняя история с пропавшими деньгами изрядно подпортила его девушке.
   "Да что ты себя накручиваешь?" - думала она, идя по улицам Москвы. - "Из-за одного только случая не стоит портить впечатление о всех людях в этом городе".
   Алиса подошла к двери обувной мастерской, глубоко вздохнула и открыла дверь.
   Обычно в подобных местах народу бывает не очень много, однако сейчас в обувной мастерской была некоторая очередь. И самым удивительным было то, что люди здесь были уже с самого утра.
   За прилавком сегодня уже не было рыжеволосой москвички, вместо нее стоял какой-то седовласый азиат с морщинистым лицом, и очками на носу. Девушка упала духом, однако решила подождать в очереди за мамиными сапогами, и потом спросить у того про рыжеволосую москвичку.
   Немолодой мастеровой на ломаном русском языке что-то объяснял каждому из клиентов, когда доходил их черед отдавать или забирать свою обувь. Когда подошла очередь Алисы, она молча протянула свою квитанцию. Седовласый человек внимательно изучил то, что там было нацарапано, и отправился в глубь мастерской, искать на полке нужную пару сапог. Когда он принес их, в другой руке он держал небольшую картонку, на которой маркером было написано: "Вернуть владельцу 800 руб.". Мастер некоторое время читал надпись, затем посмотрел на девушку, хлопнул себя по лбу, и суетливо принялся доставать из кассы деньги.
   - Пршу прощения! - сказал он, неимоверно коверкая слова - Мне Люба говорила про вас, а я, дурак, забыл совсем.
   В этот момент внутренняя дверь в мастерской отворилась, и вошла та самая рыжеволосая женщина, которая и принимала вчера заказ Алисы. Она пришла на секунду, видимо что-то взять, и собралась уже снова выйти за дверь, но тут женщина увидела свою вчерашнюю клиентку, и ее глаза прищурились в улыбке.
   - Что же вы так невнимательны, - сказала она весело - убежали, что я даже не успела вас окрикнуть. Бахор! Что ты там возишься, верни барышне сдачу?
   Но человек в смешных очках на носу уже справился с непослушной кассой и протягивал девушке деньги. Алиса даже не знала, как ей реагировать. Она что-то промычала насчет того, что вчера была совсем не своя, и попросила простить ее за доставленное беспокойство.
   - Да это вы нас простите - сказала со смехом женщина -Посмотрите хоть, все ли так мы сделали? Сапоги-то хорошие, дорогие. Бахор их вам еще воском пропитал, чтобы вода не портила кожу.
   Алиса взглянула на мамину обувь, которую до сих пор прижимала к своей груди. Набойки были аккуратно приделаны, а их края аккуратно сточены. На подошву маминой обуви мастер аккуратно приклеил полиуретановые площадки, которые вполне соответствовали фасону сапог.
   - Мне кажется, что лучшего тут и не придумать - немного смущаясь, ответила рыжеволосая женщина.
   - Спасибо еще раз! - Алиса не знала, как и благодарить этих людей - Доплачивать нужно?
   - За что?
   - Ну, вы ведь сказали, что воск...
   - Да успокойся ты, дочь! - начала шутливо возмущаться рыжеволосая москвичка - Ступай уже с Богом! Носи на здоровье.
   Девушка присела на стул, который стоял немного в стороне от окошка приема обуви, положила сдачу в карман и спрятала сапоги в пакет с ручками. После этого она облегченно вздохнула и огляделась по сторонам.
   Как же здорово, что все так закончилось, думала она. Москва оказалась вовсе не такой уж и страшной. В этом городе жили вполне обычные люди, которые были очень приветливы и добры. И это никак не сопоставлялось с тем, что слышала о столице Алиса от тех людей, кому посчастливилось жить или работать в этом мегаполисе.
   А может прав был тот парень, который продавал хачапури: что-то изменилось вокруг. Но тогда что? Может быть в одночасье люди здесь стали добрее, а у Алисы просто не было возможности сравнить их с теми, какими они были раньше?
   Девушка ничего не могла понять. Она посмотрела на дверь, и увидела маленькую иконку, висящую вверху. С маленького образка на нее пристально глядел кто-то из святых, и его взгляд, казалось, был направлен прямо на Алису. Почему-то внезапно на душе у девушки стало легко и необычайно тепло. Ей захотелось сказать много-много добрых слов всем людям, которые находились вокруг. Она вздохнула еще раз и вышла на улицу, думая в тот момент о человеке, которого любила всем своим сердцем, и для которого она до сих пор так и не смогла стать ближе.
   Подул весенний ветер. Он сорвал капюшон с головы идущей по Москве Алисы, и внезапно ее светлые волосы золотыми струями разлетелись по плечам. Девушка шла, прижимая к сердцу пакет с мамиными сапогами, словно они были самой дорогой вещью в ее жизни. Упали какие-то капли из набежавшей тучи, и уже не было понятно, что было на ее лице: слезы или просто проказы первого весеннего дождя.
   Идя по Москве пешком, Алиса несла в своей голове одну лишь только мысль. Словно молитва, та колокольным звоном звучала сейчас в ее голове: "Все будет хорошо. Все будет хорошо..."
  

***

  
   С предыдущего слушания по делу Константина Правдина прошла целая неделя. Ученым страны, да и специалистам, приглашенным из-за рубежа необходимо было подробнее разобраться в том, какие еще неожиданные особенности скрывались в свойствах "Луча профессора Светлова", как его уже успела окрестить научная общественность. Сейчас только и разговоров было о том, что еще могло сотворить изобретение Российского ученого из маленького провинциального городка N.
   И вот сегодня, наконец, заседание суда вступило в свою завершающую фазу. На этот день накопилось много научно-подтвержденных фактов, которые прямиком в здании суда готовились озвучить видные ученые страны.
   Профессор Светлов не ошибся в расчетах по поводу Чернобыльской зоны. Все прошло вполне успешно. Несколько дней назад ему был предоставлен автомобиль, который ученый в течение довольно короткого времени переоборудовал для полетов. С собой в кабину он посадил нескольких специалистов с аппаратурой, и они отправились прямиком к четвертому энергоблоку Чернобыльской АЭС. Затем, направив луч своего устройства непосредственно на саркофаг, профессор Светлов настроил регуляторы, и просто нажал на кнопку. Затем, спустившись на землю, он попросил кого-нибудь из членов своей компании сделать замеры. Тут же выяснилось, что кроме стандартного естественного фона, никакого излучения больше не было и в помине.
   Затем ученые провели подробные замеры почвы и воды в различных озерцах и реке Припять. Результат был невероятен: грунт и вода в водоемах больше не носили следов радиоактивного излучения. Сразу же, закончив замерять фон почв в непосредственной близости от легендарного четвертого энергоблока атомной станции, они подошли вплотную к зданию энергоблока, укрытого под защитным бетонным сооружением. Уровень радиации был в совершенной норме, и несколько позже, когда их группе позволили проникнуть внутрь саркофага, приборы и там не показали ничего, кроме естественного фона.
   Теперь профессору Светлову предстояло развить свой успех. Задание чуть усложнилось. Нужно было подняться достаточно высоко, чтобы за один раз "охватить" лучом как можно большую территорию, подвергнутую заражению более двадцати пяти лет назад. Подняв в воздух автомобиль примерно на три километра, ученый снова включил свой прибор. Настроив рукоятки на необходимую величину, профессор деактивировал территорию примерно пяти километров в диаметре.
   Одним из свойств луча было то, что он не рассеивался с расстоянием, подобно лазерному, поэтому качество обработки заданной площади поверхности земли было потрясающе однородным. Луч "проникал на ту глубину, которую задавал профессор Светлов с помощью своих манипуляторов. Так как для луча прибора ученого не существовало обычных преград в виде деревьев, бетонных стен, или поверхности земли, профессор настроил действие своего прибора на расстояние приблизительно двухсот метров внутрь поверхности почвы, чтобы уж наверняка обезвредить возможные проникновения туда радиации. Все радионуклеиды, на которые поочередно был настроен сфокусированный луч, совершили свой распад до безопасного уровня, что и зафиксировала измерительная аппаратура ученых, которые находились в компании нашего профессора. Взятые пробы, позже подтвердили отсутствие в них вредных для здоровья людей веществ.
   Это был триумф, так как территория земли, которая при обычных условиях была бы непригодна к жизни еще очень длительное время, теперь в одночасье оказывалась полностью здорова. Оставалось сделать несколько "зависаний" над многострадальной Чернобыльской зоной, чтобы вся она стала вновь пригодной для жизни человека.
   Однако в тот раз ученые не совершили больше ни одного полета, так как большинство из них были в возрасте старше пятидесяти лет, и каждому из них было довольно страшно на высоте. Будучи "подвешенными" в обычном автомобиле на высоте трех километров, даже профессор Светлов испытал в тот день боязнь высоты, хотя лучше других знал, что с их несколько абсурдным транспортным средством не могло случиться ровным счетом ничего катастрофического. Позже решено было переоборудовать что-то более внушительное, наподобие вертолета или меленького самолета.
   Тем не менее и всего того, что в тот раз сделала группа ученых во главе с профессором Светловым, было вполне достаточно, чтобы убедить людей в мире, что невозможное для науки еще совсем недавно, стало возможным уже сегодня.
   К сегодняшнему заседанию в суде он был готов. Профессор Светлов был во всеоружии, готовый до конца защищать человека, которого искренне считал своим другом.
   В самом начале заседания, судья попросил научных представителей из независимых комиссий подтвердить, что то, о чем утверждал в своих докладах профессор Светлов, имеет место действительно существовать.
   По очереди выступили докладчики, и присутствующие в зале суда люди очень терпеливо и с интересом выслушали речи этих ученых мужей.
   После этого выступила адвокат Константина Правдина. Она прямиком перешла в наступление:
   - Тот парень, которого вы пытаетесь сейчас осудить, не просто помог совершиться научно-технической революции, которая, наконец, вступила в свою следующую фазу. Да, он слишком много взвалил на себя, но разве не безумству храбрых поем мы свои песни. Еще говорят, что один в поле не воин. Может быть на войне это и так. Но этот человек смог, даже будучи один, справиться с огромной задачей, решение которой считал делом своей совести.
   - Прошу принять во внимание судий, что, невзирая на присвоенные им когда-то деньги, мой подзащитный - честный человек. Да, он признает, что истратил часть денег на личные нужды, так как вынужден был скрываться от тех преступников, кто вел за ним охоту. Однако эти средства нельзя считать источником его личного обогащения, так как никто из членов его семьи не получил ни рубля из тех денег, а сам подсудимый тратил эти деньги только по мере необходимости. Даже те автомобили, которые приобретал Константин Правдин, были не новыми, а подержанными.
   - Вспомните, сколько ученых он привлек к разработкам в оборудованных им лабораториях? Вспомните о том, что он создал несколько сот рабочих мест. И в своей наивной попытке насытить рынок новыми товарами народного потребления он сделал невероятно много. При этом он ни коим образом не обидел компании производителей, сделав им дополнительную рекламу, и открыв им перспективы для дальнейшего развития.
   - Тех денег, которые сэкономит человечество на одной только электроэнергии, сполна хватит, чтобы перекрыть не только этот злополучный миллиард, но и пустить эти средства на нужды образования, ликвидации нищеты, подъем экономики и повышение общего уровня жизни граждан всей Земли. Хотя, знаете, после того, что сулит нам изобретение профессора Светлова, в деньгах вообще скоро может не стать необходимости! Посмотрите, что творится на мировых фондовых биржах. Ведущие мировые экономисты уже в полной растерянности, потому что не знают, какого рода валюта теперь вообще должна появиться в мире, чтобы быть под стать тем изменениям, которые уже происходят вокруг благодаря изобретению профессора Светлова.
   - Прошу всех вас, посмотрите за дверь! Там стоят с транспарантами простые люди, которые прекрасно понимают, что к чему, и у которых нет ни тени сомнения по поводу так называемой виновности этого человека, сидящего сейчас на скамье подсудимых...
   Речь адвоката Валентины была долгой и пламенной. Все люди замерли, слушая, как одна хрупкая женщина выступает так, словно за ее спиной стоит многотысячная армия легионеров, готовая в любой момент ринуться на обидчиков своей великой королевы и ее несправедливо осужденного вассала.
   Когда она закончила, взял слово прокурор. Он откашлялся и, наконец, взяв себя в руки, произнес:
   - У меня только один вопрос лично к вам, адвокат.
   Все в зале суда приготовились услышать, что же скажет сторона обвинения.
   - Скажите, что вы скажете по поводу того, что забрав себе те деньги, ваш подзащитный мог и не иметь столь бескорыстных побуждений.
   - Что вы конкретно имеете в виду? - хладнокровно спросила прокурора Валентина - поясните свою мысль.
   - Известно ли вам, - продолжал говорит прокурор - что у вашего подзащитного была девушка, которая долго и тяжело болела? Подсудимый прекрасно знал, что простая пересадка сердца не спасет ее. Константин Правдин вполне мог воспользоваться деньгами, и отправиться на поиски именно такого ученого, кто создал бы универсальный источник энергии, который бы позволил сердцу девушки биться бесконечно долго.
   - Что, если вся ваша защита, - прокурор пожал плечами - это всего лишь фарс, или просто попытка прикрыть действия этого человека благовидными предлогами? Не предполагаете ли вы, что подсудимый просто вел двойную игру, будучи готовым в любой момент скрыться с остатком денег, когда его девушка станет, наконец, здорова?
   Трибуны зашумели, и профессор Светлов замер, сидя на своем месте. То, что сказал сейчас обвинитель, было явной неправдой, так как Константин никогда не упоминал о своих тайных целях, до тех пор, пока жена ученого лично не попросила профессора помочь молодому человеку. Ведь это именно она прониклась состраданием к Константину в его беде, приняв близко к сердцу его тайную, личную проблему. Профессор уже захотел было попросить слова, когда услышал то, что ответила адвокат на выпад в свой адрес.
   - А вы знаете - сказала тихо она - даже если бы дела обстояли именно так, то это был бы просто королевский подарок. Тем не менее - произнесла она уже громче - всем известно, что та девушка умерла, хотя профессор действительно сделал для нее сложное механическое сердце, которое смогло бы продлить ей жизнь на долгие годы.
   - Послушайте, господин прокурор и уважаемые судьи - сказала она уже громче - дело здесь вовсе не в деньгах, и не в том, что, за все время их совместного сотрудничества, мой подзащитный никогда не обращался к профессору Светлову со своей личной просьбой, не говоря уже о каком либо шантаже или угрозах, которых попросту не было. Просто если ради своей любимой девушки настоящий мужчина готов перевернуть с ног на голову весь существующий мир, но не разрушив его при этом, а сделав тот лучше, добрее и чище, то его действия достойны гораздо большего, чем проведение остатка жизни за решеткой тюрьмы.
   - И это я вам говорю, прежде всего, как женщина.
   Адвокат больше не произнесла ни слова. Она молча продолжала стоять на месте своего выступления, оставаясь при этом такой же гордой и красивой, как и во все дни на предыдущих заседаниях суда.
   На этом моменте судья прервал ход судебного процесса, чтобы присяжные могли отправиться на совещание для вынесения окончательного приговора.
   Народ на трибунах пришел в движение, многие выкрикивали слова поддержки Константину, который, внезапно понурив голову, сидел сейчас в окружении своих конвоиров.
   Парень был готов к тому, что его могут осудить, но поддержка простых людей грела душу. И вот еще его адвокат... Никто бы не смог сказать лучше, чем это сделала она. Спасибо Тополю, он и вправду помог. Речь Валентины Витальевны, с одной стороны, воодушевила его, но, одновременно с этим, погрузила Кота в грустные раздумья.
   Он снова думал про Катю. Она была замечательной, и ни за что не дала бы его в обиду. Однако сейчас ей бы вряд ли понравился хмурый вид Константина. С этими мыслями молодой человек немного воспрянул духом, и постарался улыбнуться. Он поднял голову, и посмотрел вокруг, оглядев зал суда. Внезапно взор его остановился. На одной из задних скамеек он снова увидел Алису. Девушка была здесь, на суде. Приехала ли она ради очередного выступления отца, или специально выбралась с учебы ради него, парень не знал. Да и спросить этого у нее сейчас не было возможности. Однако уже от одного того, что она здесь, Коту стало легче. Он попытался подать какой-нибудь знак, но девушка и так не сводила с Константина глаз. Она сама помахала ему ладонью, и слабо улыбнулась.
   Внезапно все вокруг пришло в движение, и Алиса скрылась из виду. Люди снова стали занимать свои места в зале суда, собираясь услышать, чем же все сегодня закончится. Перерыв подходил к концу, и вот судьи организованной гурьбой расселись, наконец, за своим длинным столом, приготовившись к окончательному слову главы собрания.
   Когда все притихли и успокоились, главный судья встал и произнес длинную вступительную речь. В ней говорилось, что согласно огромному количеству собранных данных, и ввиду чрезвычайной необычности данного дела, у суда возникли разногласия по поводу вынесения приговора. Тем не менее почти все из присяжных согласились с тем, чтобы оправдать подсудимого.
   После этих слов зал просто взорвался в овациях и криках. Все повскакали со своих мест, чтобы эмоционально выразить свою признательность суду зато, что с Константина снимались все обвинения. Судье вновь пришлось стучать по деревяшке своим молотком, чтобы успокоить собрание.
   Для суда оставались нерешенными еще некоторые важные моменты, и их необходимо было выяснить прямо здесь и сейчас.
   Главные вопросы касались той части одного миллиарда долларов, которая так и осталась неистраченной. Хоть Константина и обязывали вернуть эти, суд постановил выделить эти средства на финансирование дальнейших работ в областях, связанных с открытием Луча профессора Светлова.
   На тот момент, когда уже стало ясно, что за изобретением, сделанным нашим уважаемым ученым - будущее всей планеты, правительство страны тут же выделило огромную сумму денег на научные исследования в данной области. Несколько миллионов долларов, что оставались у господина Правдина, просто шли бонусом туда же, что называется, "до кучи".
   Следующим вопросом оставалось определение будущего великолепно оборудованных лабораторий, основанных Константином в разных странах мира. Те так же не должны были пропасть даром, и в них предстояло продолжить работу различным научным группам, организованным для изучения феномена изобретений профессора Светлова. Постепенно страны пришли к соглашению, и на основе тех площадей решено было создать Всемирную сеть по исследованиям в новой научной области.
   Партию товара, которую следственные органы обнаружили на складе готовой продукции в Подмосковье, решено было направить в магазины. Но чтобы не было ажиотажа, руководству универмагов было предложено придумать нечто вроде различных лотерей для покупателей, согласно результатов проведения которых вскоре и распределили все изделия.
   Маленький цех, с которого началось производство необычной продукции, пока оставили в покое, однако площади не законсервировали, так как ответственной комиссии предстояло изучить целесообразность дальнейшего использования этого мини-завода. Прошло немного времени и было предложено сделать там музей. Под комплекс музея отвели и легендарную лабораторию в Подмосковье, с которой, собственно и началось внедрение в жизнь изобретение профессора Светлова.
   Сам Константин был освобожден из под стражи прямо в здании суда. После всех последних переживаний парень сильно исхудал. Теперь же полностью свободный, он пожелал сразу же отправиться домой вместе со своими родителями, где он не был в течение долгих одиннадцати лет.
   - Костя, вы ведь не пропадайте, мы с вами столько прошли вместе - напутствовал его на прощание профессор Светлов. Мы ведь все еще одна команда!
   Затем Кот обнялся с Ларисой Петровной и сдержанно пожал руку Алисе. Девушка с нескрываемой грустью смотрела, как уезжает от них Кот, однако она мужественно перенесла это расставание.
   - Спасибо, что была там, когда меня судили - запинаясь, проговорил Кот, обращаясь к девушке. Но как же твоя учеба?
   - Я вернулась в университет, - ответила она - просто в связи со всеми этими судебными делами нас всех вместе вызвали в Москву, вот я и приехала. Надеюсь, ты не думал, что я здесь из-за тебя? - лукаво улыбнулась Алиса, однако постаравшись сохранить серьезность - А вообще, мне еще целый год учиться.
   Кот улыбнулся, но ничего не сказал в ответ.
   Их расставание было таким обычным, словно они собирались увидеться завтра снова. Не было глупых объятий и слез. Не было совершенно ненужных слов и дурацких восклицаний. Пообещав профессору не пропадать, Константин помахал семье профессора рукой и попросту растворился среди огромной толпы людей.
   Что ждало нашего героя в будущем? Пока Кот этого совершенно не знал. Нужно было как-то налаживать свою жизнь, которой в привычном смысле у парня и не было-то вовсе. Ему предстояло начать все с нуля, да и щемящую пустоту в душе необходимо было срочно чем-то заполнить.
  

***

  
   В тот самый знаменательный день, когда Валентина выиграла такой большой и важный судебный процесс, на ее мобильный телефон поступило множество звонков. Знакомые и родственники поздравляли ее с успехом, и она отвечала когда выдавался случай, но перезванивать перестала, так как деньги на счету таяли, словно весенний лед под жарким солнцем.
   С каждым из абонентов она была так или иначе знакома, однако среди кучи СМС была одна, телефон которой был не знаком Валентине: "Валя, ты просто молодец! Поздравляю!"
   Интересно, думала молодая женщина, кто же ты, незнакомый абонент? Она сравнила номер телефона с тем, с которого пришло самое первое сообщение пару недель назад, после ее первого выступления в суде по делу Константина Правдина. Номера совпадали, но, тем не менее, Валентина до сих пор не могла с уверенностью сказать, кем был таинственный незнакомец, который уже дважды высказал ей свои поздравления.
   А что если это тот самый человек, который нанял ее для этого процесса? Однако телефонная книга не сохранила тот номер, и у женщины не было возможности сравнить его с тем, с которого были присланы обе СМС-ки.
   Сегодня Валентине стоило большого труда, чтобы "отбиться" от напора журналистов, так как, по их общему мнению, она была просто обязана сказать что-нибудь "в кадр", когда все закончилось. Адвокат что-то рассеянно отвечала в многочисленные микрофоны, и пыталась улыбаться. Однако усталость буквально валила женщину с ног.
   Приехав домой она включила тихую музыку и наполнила ванну. Нужно было срочно отдохнуть, так как иначе, еще немного в таком духе, и она попросту сойдет с ума ото всей этой кутерьмы.
   Через час, посвежевшая и отдохнувшая, Валентина зашла в комнату и по-детски, прямо с ногами взобралась в огромное кресло, собираясь посмотреть какой-нибудь интересный кинофильм.
   Заметив, что дребезжит "мобильник", она протянула руку и взяла трубку.
   - Ну, здравствуй, Валя - послышался голос на другом конце провода.
   Вот теперь она точно узнала этот голос. Рука с трубкой задрожала, и, почувствовав, как заколотилось сердце, молодая женщина ответила:
   - Тополь? Валера, значит это был ты?
   - Да, я
   - Это ведь ты попросил меня заняться этим делом? Но почему ты не приехал сам? Снова твоя секретность?
   - Нет, - голос показался Валентине немного смущенным - просто чувство вины все эти годы не давало мне покоя, и я хотел бы объяснить, из-за чего я так быстро исчез тогда из твоей жизни.
   - Хорошо - ответила она спокойно - у тебя будет такая возможность.
   Двое людей не очень долго разговаривали по телефону, а просто назначили встречу в одном небольшом ресторанчике, где в будние дни, как правило, бывало не очень много народу.
   Буквально уже через час Валентина сидела за столиком, где напротив нее, в неярком свете софитов, сидел человек, с которым они были когда-то вместе. Он изменился, стал еще шире в плечах, и каким-то более представительным. Вот только глаза были те же.
   Да, в те времена, когда им было чуть за двадцать, она просто потеряла голову и готова была уехать за этим парнем хоть на край света. Но он не позвал. Просто исчез, а может быть отправился туда с какой-нибудь другой девушкой, или вообще один.
   Тополь смотрел на молодую женщину, и не мог оторвать от нее взгляда. Боже, думал он, ну почему так распорядилась судьба. Ведь им было так здорово вдвоем тогда, и не окажись агент в круговороте последующих событий, то он, ни за что на свете, не расстался бы с ней. Но в тот раз судьба распорядилась по-другому.
   - Я не мог остаться с тобой, так как меня срочно назначили в спецподразделение, которое подразумевало уже совершенно полную секретность. Даже моя мать до сих пор не знает о том, где я служу, и мне приходится ограничивать общение с ней. Прости, Валя.
   Мужчина налил себе и даме вина, и они подняли бокалы.
   - Однако ты нашел меня - задумчиво произнесла она, и ее длинная кудряшка заколыхалась напротив поднятого на уровень губ бокала.
   - Да, и теперь я понимаю, как много упустил в своей жизни, потому что был полным идиотом, не разыскав тебя раньше.
   - У тебя что-то изменилось теперь? - спросила Валентина собеседника - Ты женат?
   - Нет, - не поднимая глаз, ответил тот - и никогда не был. Я просто боялся сближаться с кем-то. Сейчас, спустя годы все иначе, чем тогда. Похоже, времена меняются.
   Валентина глотнула вина. Она не спеша крутила в руках бокал, долго собираясь что-то сказать, и, наконец, решилась.
   - Знаешь, может меня кто-то и осудит за такие слова, но я скажу, что после не вышла замуж только потому, что всегда любила в своей жизни всего одного человека. Тебя, Тополь.
   Валерий сглотнул. Эта женщина заново, медленно, но неотвратимо, покоряла его. С одной стороны, в ней была какая-то необыкновенная женственность и скромность, но с другой - она прямо и открыто говорила сейчас о таких вещах, о которых другие ее сверстницы могли бы лишь кокетливо лукавить, ведя себя при этом так, чтобы заставить любого мужчину ерзать на стуле и строить далеко идущие планы.
   - Откровенно говоря, - сказал Тополь - я залюбовался тобой еще там, когда ты так здорово выступила со своими первыми речами в суде. Правда, я не хотел выдавать себя, прости еще раз.
   Мужчина снова наполнил бокалы, однако еда на тарелках обоих людей пока что оставалась практически нетронутой.
   - Тот режим, - продолжал он с какой-то грустью в голосе - в котором я живу вот уже последних пятнадцать лет, время от времени просто выбивает меня из колеи. Этот парень, Константин - на самом деле мы с ним так похожи...
   Валентина усмехнулась. Сейчас она вспомнила, что страшно хочет есть, и, отставив в сторону бокал с вином, она несколько раз уколола вилкой кусок поджаренной свинины, распилив его пополам ножом. Следом пошли оливки и салат. И тем не менее она внимательно слушала речь собеседника.
   - Ты ведь знаешь, - Тополь говорил так, словно пытаясь каким-то образом оправдаться перед Валентиной - что именно он вынес за все эти годы? Проходя через такие испытания приходится жить, буквально имея глаза на затылке. Парню сейчас будет очень трудно, чтобы снова войти в колею, и начать жить заново. Однако я почему-то думаю, что он справится - мужчина несколько облегченно выдохнул, словно только что произнес какое-то жизненно важное признание.
   - А ты? - женщина словно хотела подытожить речь человека, сидящего напротив нее - Так и будешь жить дальше?
   - Я думал об этом - помолчав несколько мгновений, ответил Тополь - Много думал, Валя.
   Задумчивость агента грозила перерасти в меланхолию, и он компенсировал медленное наступление этого гнусного чувства, начав медленно, но методично поглощать еду со своей тарелки.
   - Посмотри вокруг, Валера - женщина слегка наклонилась к собеседнику, не выпуская при этом из рук вилку с ножом, словно намереваясь ринуться с ними в атаку, и говоря сейчас негромко вполголоса, будто боясь, что их разговор может быть услышан со стороны - Вот ты являешься специальным государственным агентом. Но, ответь мне, о каких спецслужбах спросят завтра, когда люди станут совершенно независимы? Какие причины заставят людей ненавидеть друг друга? В ближайшее время мы будем есть овощи и фрукты, которые не нужно будет привозить из-за моря. Но даже если они там и будут расти, любой человек совершенно спокойно сможет телепортироваться туда, или быстро долететь в своем летающем автомобиле, или еще на чем-нибудь. Он сможет опуститься непосредственно в том саду, где все это растет, пойти и сорвать столько плодов - столько, сколько сможет съесть за раз. Почему он не станет срывать их впрок? Да потому, что через день, или даже час он снова сможет отправиться туда, сорвет еще пару-тройку, а затем мгновенно вернуться обратно к себе домой. И, поверь, я очень сомневаюсь, что ему придется дорого платить за это.
   - Что станет сдерживать людей в рамках общества, когда границы сотрутся, так как нечего и не от кого будет больше охранять?
   - Подожди, подожди - Тополь вовсе не ожидал от собеседницы такого напора - ты так говоришь, словно продолжаешь быть не суде. Остынь, Валя, это же я, Валерий!
   Мужчина улыбнулся и неожиданно прикоснулся к руке собеседницы. Та не сопротивлялась.
   - Я понимаю твой пыл, но пойми, пока на свете существует такое понятие, как человеческое общество, в моей работе будет надобность. Ведь неизвестно, что задумают завтра какие-нибудь подонки, имея на руках технологии профессора Светлова. А вдруг они захотят захватить власть?
   Женщина посмотрела на собеседника с нескрываемой снисходительной улыбкой.
   - О чем ты говоришь, Валера! Оглянись! Разве ты не видишь, что меняется не только мир вещей. Сами люди тоже изменились. Скажи, сколько раз тебе в последнее время нахамили в метро, или магазине.
   - Но я не езжу в метро и редко хожу в магазины - растерянно ответил тот.
   От такого ответа собеседника Валентина на секунду замолчала, а затем тихонько рассмеялась. Ее улыбка обнажила красивые ровные зубы, и на губах заиграли световые блики, вызванные неровными отражениями на влажной поверхности помады.
   - А ты тогда выйди, и специально пройдись по улицам города. - с энтузиазмом в голосе произнесла она - Но только прошу, не садись в свой огромный автомобиль, а просто иди пешком. Поверь, уже через час ты поймешь, ЧТО именно вокруг тебя происходит. Пусть вначале тебе это покажется, будто легким дуновением ветерка, но разница будет, поверь мне.
   - Хорошо, я попробую - все еще ничего не понимая, пожал плечами мужчина, однако его собеседница вдохновенно продолжала:
   - Это как булочка, посыпанная специями: когда ты ее ешь, то вкуса самих специй отделить не удается, и тебе кажется, что ты ешь обыкновенную сдобу. Но дай тебе после этого точно такую же булочку, где специй нет - и ты почувствуешь разницу. Я ясно выразилась?
   Тополь улыбнулся. Он вспомнил, как тогда, на чьем-то дне рождения, когда он впервые увидел молодую девушку по имени Валя, кто-то заиграл на аккордеоне, а она, вдруг, запела. Ее голос был таким вдохновенным, а слова песни, казались такими убедительными, когда выпархивали из ее уст, что Тополь невольно засмотрелся на незнакомку. Сегодня она снова была убедительна, однако нужно было взять себя в руки, они встретились здесь вовсе не для того, чтобы устраивать споры.
   - Знаешь, Валя - сказал он вдруг - на днях мне предложили место своего начальника. Я теперь могу стать очень большим человеком.
   - Поздравляю тебя - подернув плечами, сказала женщина.
   Валентина неспешно кушала заказанное ею блюдо, и на некоторое время замолчала, как бы предоставляя собеседнику высказаться.
   - Знаешь - наконец продолжил Тополь, - я когда-то умел быть невероятно обаятельным, но мне кажется, что за все эти годы растерял весь свой шарм. Я просто хочу сказать тебе... - мужчина кусал кубы и нервно вертел свой бокал в руке, явно чувствуя себя не в своей тарелке - мне бы хотелось, чтобы мы снова были вместе, Валя.
   Валентина молча доела салат, и аккуратно вытерла губы салфеткой. Затем она протянула руку, и с какой-то почти материнской нежностью, погладила мужчину по чисто выбритой щеке. Тот накрыл ее маленькую ладонь своей огромной.
   - Это было бы здорово, Валера - со странной серьезностью в голосе сказала Валентина. - Но скажи мне, зачем нам обоим нужна будет такая жизнь? Ты на своей службе будешь пропадать целыми днями и ночами, выискивая несуществующих врагов государства, а что же останется мне? Нет, я не боюсь одиночества, так как за эти годы привыкла к нему. Я вовсе не боюсь растить детей одна, так как моя мама воспитывала меня с братом тоже самостоятельно, без отца. Просто это плохая идея, поверь мне.
   - Та прав в одном, - продолжала она - мы с тобой еще достаточно молоды, и у нас могли бы появиться дети. Но ты подумай о них, Валера. Что я должна буду говорить им, когда они будут спрашивать, почему их отец неделями пропадает в командировках. Твоя дурацкая секретность будет выводить меня из себя, так как я не буду знать, что и когда мне можно говорить, а чего нельзя категорически. Я стану, словно твоя родная мать, которая даже и не знает толком, чем ты занимаешься в то время, пока тебя нет дома.
   - Ты славный человек, но мне не нужна такая жизнь, поверь. Жаль, но я не смогу быть с тобой Валера.
   В глазах агента на мгновение возникло чувство грусти. Что он мог ответить женщине, которая попросту его обезоружила, сделав это буквально с помощью маленького столового ножа и тоненькой вилки, которые она сжимала в руках, пока кушала свой ресторанный ужин.
   Мог ли он сказать ей всю правду? Конечно нет. Она и в самом деле никогда не узнает, скольких людей застрелил Тополь. Он не расскажет Валентине и о том, что стал снайпером не по доброй воле, а в силу тех обстоятельств, когда возник вопрос о его жизни или смерти. Однажды поступив на службу в ту секретную государственную структуру, он уже не имел возможности повернуть все вспять. Никто не позволил бы ему просто развернуться на пятках, и, сказав гордое "до свидания", легко уйти восвояси.
   Однако агент взял себя в руки. При всех складывающихся обстоятельствах, он не хотел сдаваться.
   - Хорошо, ты, безусловно, права - хриплым голосом ответил он -Но скажи, Валя, скажи только одно - Тополь не отпускал руку женщины - ты по прежнему любишь меня?
   Несколько мгновений та колебалась, но затем просто кивнула и отвела взгляд. Нет, Валентина не опустила головы, а просто стала смотреть в сторону, и гордая осанка молодой женщины ни на секунду не позволила собеседнику усомниться в том, что она неискренна. Ей хотелось еще много и много говорить, но после такого поворота их разговора женщина просто сидела, сохраняя молчание.
   Валентина была очень строго воспитана своей матерью, и поэтому, даже став самостоятельной и взрослой, она не могла позволить себе лишних проявлений чувств. Да, за все эти годы она не встретила человека, который мог бы сравниться с ним - тем единственным мужчиной, который спустя пятнадцать лет сейчас снова сидел радом с ней. И вот теперь, когда судьбе было угодно вновь свести их вместе, она отвергала его, потому что знала - это не принесет им обоим счастья.
   - Я знаю, что могу сделать для нас обоих, - неожиданно сказал Тополь - Помнишь, там на суде ты тихонько сказала, что тебе никто никогда не дарил королевских подарков?
   - Но я имела в виду...
   - Мне известно, что ты имела в виду - прервал собеседницу мужчина - Я хочу сделать тебе такой подарок. И вот тогда ты снова можешь отвергнуть меня, но пока - не торопись! Прошу тебя, Валя, я хочу выпросить у судьбы еще один маленький шанс, и сделать еще хотя бы одну попытку все изменить!
   С этими словами Тополь поднялся, и быстрым шагом вышел из-за стола. После этого он подошел к стоящему возле барной стойки официанту и расплатился за двоих, не взяв сдачу.
   Не обернувшись в сторону озадаченной Валентины, и выйдя быстрым шагом на улицу, мужчина сел в свой автомобиль и выехал на широкий проспект.
   Сейчас ему предстояло проехать почти через всю Москву, прежде чем он попадет туда, куда ему было теперь нужно. Вопрос предстояло решить серьезный, но он не хотел звонить по телефону, так как подобные вопросы нужно было решать с собеседником лишь с глазу на глаз.
   В центре была пробка. Тополь взглянул на свой хитрый спутниковый прибор, который был гибридом GPS-навигатора и установкой лазерного слежения за автотранспортом. Вывернув руль на боковую дорогу, агент снова посмотрел на прибор. На экране очень подробно отображался каждый автомобиль, что находился в поле зрения агента. При желании карту можно было отодвинуть, или даже сделать трехмерной, и тогда схематично обозначенные машины отображались квадратиками и параллелепипедами.
   "Вот черт, и тут пробки" - подумал он, когда увидел, что здесь и там дорогу перегораживает разного вида транспорт. Он еще немного покрутил интерактивную карту, и, поняв всю бесполезность такой затеи, озадаченно откинулся на спинку кресла.
   Сзади остановилось несколько автомобилей, и это уже красноречиво говорило о том, что теперь наш герой оказался внутри "пробки". Судя по количеству стоящих впереди машин стоянка обещала быть долгой.
   "Да уж", - подумал Тополь, - "скорей бы, что ли начали строить летающий автотранспорт, а то количество пробок в Москве только с каждым годом увеличивается. Когда уже наш дорогой профессор Светлов раскрутит свою научную деятельность на всю катушку, сделав ее, наконец, более прикладной?"
   Агент внезапно осознал, что сейчас, только что своими обеими руками проголосовал за человека, которого еще недавно ему приказано было ликвидировать. Как же все-таки здорово, что он тогда промазал! В эту минуту Тополь искренне радовался своей прошлой неудаче, и досада за промах вовсе не тревожила его. Он улыбнулся, протянул руку и включил музыку.
   Прошло примерно десять минут, но пробка не становилась меньше. Однако, странным во всей этой катавасии агенту показалось то, что никто вокруг не паниковал и даже не сигналил, оберегая свои и чужие нервы. Открыв дверь своего автомобиля, Тополь вылез на воздух. Он прошел вперед, где уже стояли несколько человек, устремив свои взгляды куда-то по ходу движения транспорта.
   - Что-то случилось? - спросил он у находящихся на проезжей части людей.
   - Дама какая-то в автомобиле заглохла - сказал кто-то, не обернувшись - И место такое, что не объехать.
   Тополь решил пройти дальше. Картина, которую он вдруг увидел, поразила его необычайно: в узком проезде застрял небольшой автомобиль. Слева от проезда шел ремонт дороги, и асфальт там был вырыт на приличную глубину, так что объехать бедолагу с любой из сторон не представлялось возможным. За рулем малолитражки сидела девушка лет тридцати. Водителем она была явно неважным, так как двигатель у нее постоянно глох, и она в совершенной растерянности крутила руль в разных направлениях, силясь объехать открытый люк, крышка которого почему-то лежала на проезжей части рядом, почти скрывшись под автомобилем. Несколько мужчин с разных сторон пытались направлять действия девушки, четко и без нервозности объясняя той, как необходимо рулить, чтобы проехать опасный участок.
   "Интересно, как получилось, что люк открыт?" - подумал Тополь - "Если его сейчас не закрыть, ее машина может запросто провалиться туда колесом"
   - Да просто тут ремонтные работы ведутся, вот крышка плохо и лежала - объяснял кому-то невысокий человек в очках - прямо перед ней джип тяжелый проехал, он и сбил люк окончательно. Я такое и сам впервые вижу. Скорости на этом участке небольшие, и барышня еще вовремя затормозила, но сразу оказалась в ловушке. Передним колесом еще она как-то умудрилась проехать, но если теперь поедет, то либо передом, либо задом в люк рухнет - ни туда ни сюда ей не проехать. Если бы кто-то из мужиков смог ее подменить за рулем, то он бы скорее всего вывернул, но как туда подлезешь теперь? Не через крушу же!
   Участок, где стоял автомобиль был таким узким, что туда было буквально не сунуться. Кому-то следовало попытаться задвинуть люк назад, или хотя бы подложить доску, чтобы девушке можно было аккуратно проехать.
   Тополь проанализировал обстановку и внезапно произнес, обращаясь в этот момент ко всем водителям, которые стояли неподалеку:
   - Нужны несколько человек покрепче. Нет возражений, если мы кое что предпримем?
   Взяв на себя инициативу, агент собрал необходимое количество людей, и мужчины пошли к несчастному автомобилю, который, словно загнанная в угол божья коровка, никак не мог освободить проезда огромному количеству автомобилей, столпившихся сзади.
   - Девушка, милая, вы только не переживайте - обратился он к барышне, которая уже почти паниковала, - сейчас мы вас вытащим.
   Затем он объяснил ей, чтобы она не суетилась, а просто поставила нейтральную передачу, и отпустила тормоза, поставив руль прямо по ходу движения.
   - Ну-ка, парни, взяли... - распорядился агент.
   Несколько человек приподняли зад малолитражки, и словно букашку перекатили ее передними колесами через опасный участок.
   - Эй, друг! Ты только в люк не свались, ладно! - крикнул Тополю кто-то из членов его импровизированной команды.
   Агент и в самом деле чуть не упал в отверстие колодца в тот самый момент, когда они уже опускали машину колесами на проезжую часть. В тот же момент чья-то крепкая рука удержала Тополя в равновесии, и не дала тому оступиться. Он поблагодарил своего спасителя, крепко пожав тому руку уже после того, как твердо стоял на ровной поверхности.
   - Спасибо.
   - Да, не за что - улыбаясь ответил невысокий крепкий парень - Тебе спасибо, друг. Это ведь ты придумал, как бедолаге помочь, и чтоб остальным проехать - человек хлопнул Тополя по плечу и заспешил задвинуть крышку люка на положенное место. Вдвоем мужчины проделали это быстрее, и вот уже все водители заспешили сесть в свои автомобили, чтобы двинуться дальше, не мешая проезду остальных.
   Всю остальную дорогу до места агент преодолел без приключений. Он ехал по улицам города, и вспоминал слова Валентины. А ведь в чем-то она, действительно, в который раз оказывалась права, думал он. Что-то и в самом деле произошло с людьми вокруг. В какие это времена водители не выходили из себя по поводу блондинки, которая создает пробку на дороге? Да еще и в час пик, когда всем срочно нужно куда-то спешить.
   Сказать по правде, он и сам от себя не ожидал того, что только что сделал, и как повел себя в непростой дорожной ситуации.
   "Что ж, если со всеми людьми и вправду что-то случилось в одночасье", - думал агент Тополь, подъезжая к нужному дому, и останавливая машину недалеко от его входа, - "то мне сегодня обязательно должно повезти".
   Там, куда он приехал, располагался коттеджный поселок на окраине Москвы. Вокруг было аккуратно и чисто, так как здесь явно жили люди с относительно высоким достатком. Тополь подошел к закрытым воротам с высоким забором и нажал кнопку звонка.
   На самом деле наш спецагент уже около двух недель хотел завести разговор на одну щекотливую тему, из-за которой, решился сегодня приехать к хозяину того дома, в дверь которого сейчас звонил. После сегодняшней беседы с Валентиной которая целиком и полностью разоружила его своими речами, он просто обязан был сделать то, что уже давно задумал.
   Замок щелкнул, и вскоре агент уже ступил на порог коттеджа.
   - Выкладывай, Тополь, зачем звонил? - Главный усадил гостя в кресло, сев в другое напротив. - О чем ты хотел поговорить, и почему решил сделать это не на работе, а приехал прямиком ко мне домой?
   - Не хочу затрагивать эту тему на работе, - мотнул головой агент - чтобы быть с вами с глазу на глаз, и без свидетелей.
   - Что ж, тогда слушаю - с интересом разглядывая своего сотрудника, сказал хозяин дома. Двое людей сидели напротив камина, в котором потрескивали догорающие дрова.
   - Товарищ генерал, я все хорошо обдумал, и, на самом деле, давно хотел поговорить с вами по поводу своей персоны. - начал свою речь агент.
   - А-а, вот ты о чем? - сощурил свой взгляд Главный.
   Он предложил собеседнику коньяку, оперативно вытащив бутылку откуда-то сбоку, словно из тайника. - А что тебя интересует в отношении своей персоны? - поморщился он - Ты теперь важная птица, Тополь. Твои успехи заметили на самом наверху, поэтому и предложили занять мое место - генерал пожал плечами - Я не возражаю против твоей кандидатуры, если ты об этом.
   Генерал залпом выпил свой коньяк, и налил еще. Однако гость не спешил опустошить свой стакан. Казалось, он не знал, как ему продолжить свой разговор, однако Главный говорил, будто делая это вместо своего собеседника, а Тополь просто сидел и слушал.
   - Мы ведь славно поработали вместе? - генерал улыбнулся - Что ж, меня теперь переведут в другое подразделение, а может быть даже предложат повышение. Стране ведь еще нужны такие парни, как мы с тобой! Правда, Тополь! Пусть этот мир перевернется, но мы то пока еще живы, так ведь..?
   - Я бы хотел уйти в отставку, генерал... - уверенным голосом вдруг произнес агент.
   Главный на секунду, казалось, замешкался. Однако старого работника спецслужб не так-то легко было смутить. Он поставил свой стакан на журнальный столик, и выпрямился в своем кресле.
   - Вон оно что...
   - Я прошу вас, генерал, - Тополь слегка подался вперед - посодействуйте, чтобы было без последствий. Вы понимаете меня? Я исправно служил своей стране все эти годы, и хотел бы устроиться на какую-нибудь обычную административную работу в офисе, или вообще уехать. Думаю, что вполне заслужил такую маленькую награду от родного государства.
   - Эх, Тополь, - немного помолчав, заговорил Главный - как же мало ты просишь... - он улыбнулся и вздохнул - ...но одновременно и очень много.
   Некоторое время оба собеседника молчали. Теперь уже агент Тополь нервно попивал коньяк из стакана, а генерал о чем-то думал.
   - Ты хорошо все взвесил? - спросил он у собеседника.
   - Да - коротко ответил он, и генералу было этого достаточно.
   Тот слишком хорошо успел изучить своего подчиненного. Вместе они многого достигли, пока работали совместно. За эти годы этот славный агент стал ему почти сыном. Если Тополь отвечал коротко, значит он действительно много думал над этим вопросом, прежде чем прийти к окончательному решению.
   - Эта мысль пришла ко мне после того, как мы прекратили охоту на профессора Светлова - произнес Тополь - Я больше не хочу ни в кого стрелять, товарищ генерал, и не хочу ни за кем следить. Позвольте мне просто тихо отойти от дел.
   - Хм, тихо отойти... - пробурчал Главный. Он, то порывался сделать очередной глоток из своего стакана со спиртным, то вновь опускал держащую тот руку - Ладно, ты действительно заслужил этого - Главный все же отставил в сторону свой стакан и пристально посмотрел прямо в глаза агенту - Но знай, - он указал на Тополя своим пальцем - я бы ни для кого не сделал того, что обещаю сделать для тебя лично. Ты прекрасно знаешь, что просто так наш отдел не может покинуть никто. Ты ведь понимаешь меня, агент?
   Прищурившись, Генерал улыбнулся и встал со своего места. Поднялся и гость.
   - Хорошо, будет тебе легенда - твердым голосом сказал Главный.
   Хозяин дома забрал из рук Тополя даже наполовину не выпитый стакан, и протянул взамен ему свою руку. Агент крепко пожал ее.
   Минуту спустя, почти уже бывший агент собрался покинуть дом генерала, когда тот задал гостю свой последний вопрос:
   - Скажи, Валера, а она хоть красивая?
   Тополь не смог сдержать улыбки. Два старых оперативника посмотрели сейчас друг на друга так, словно они никогда и не участвовали ни в каких спецоперациях, словно не было никаких государственных тайн, а речь еще минуту назад шла не о делах секретной важности, а о какой-нибудь предстоящей поездке на рыбалку.
   Они разговорились, стоя уже на пороге дома в дверях, как будто отец и сын вели сейчас досужие разговоры касательно предстоящей женитьбы. Агент рассказал генералу, что это была его старая любовь - та самая Валентина, которая, собственно, и выиграла судебный процесс по делу Константина Правдина.
   - Что ж, у тебя хороший вкус, Тополь. Как, впрочем, и всегда был. - похлопал по плечу генерал своего подчиненного, теперь уже без пяти минут, бывшего. - Желаю тебе счастья. На самом деле, желаю!
   Двое мужчин еще раз пожали на прощание друг другу руки, и Валерий Тополь вышел из дома на улицу, еще даже не полностью отдавая себе отчет, что он только что стал свободным человеком.
  

***

  
   С момента, прошедшего после знаменитого на весь мир судебного процесса, прошел год. Как же много изменилось вокруг за это время.
   Наш славный профессор Светлов был избран главой Академии Наук страны. Он очень долго сопротивлялся этой должности, так как совершенно не представлял, каким образом он станет совмещать научную деятельность и подписание различных бумаг в своем кабинете. Однако коллеги заверили его, что тот будет наделен несколькими исполнительными секретарями, которые постоянно будут находиться при нем, и подписывать все необходимые документы по одному лишь его требованию.
   Но все равно, даже это было чертовски неудобно. Как-то раз, в тот момент, когда они с группой ученых проводили очередные исследования с новыми свойствами Луча Абсолютной энергии, кто-то пришел в лабораторию с очередной пачкой документов на подпись. Секретари уже были тут как тут, чтобы выслушать распоряжения своего начальника. Однако наш академик Светлов был настолько занят, что вынужден был отложить бумаги в сторону.
   Однако время не терпело, бумаги накапливались. И тогда он придумал вот что: Академик разделил свое время на утренние часы, в которые обязал решать все "бумажные вопросы", и на остальное время, когда он занимался в лаборатории. Существовало еще время для собраний и конференций, но те проходили не так часто, чтобы это могло как-то помешать научной деятельности нашего ученого. Далее, для удобства перемещения, в разных уголках научного городка были установлены телепорты, которые чрезвычайно упрощали передвижение сотрудников по всей его территории. Именно это новшество и помогло нашему уважаемому академику Светлову частично решить проблему с бюрократией в своем конкретном случае.
   Поступал он следующим образом: рано утром ученый завтракал, целовал жену, и тут же "прыгал" на работу в свой кабинет, находящийся в академгородке, в нескольких километрах от своего нового дома.
   В кабинете он осуществлял прием по важным делам, и подписывал бумаги. Сразу же, после того, как заканчивались часы приема, наш академик моментально переносил себя в лабораторию, где и приступал к своей практической плодотворной деятельности. Но вот наступал обед, и у ученого был целый час, чтобы отвлечься.
   Что обычно успевает сделать человек во время обеденного перерыва, кроме того, что примерно пятнадцать минут у него уходит на поглощение своего обед? Как правило работник настолько привязан к своему рабочему месту, что у него просто нет шанса что-либо предпринять, кроме как поиграть с сотрудниками в домино, или полистать страницы интернета, если, конечно, его деятельность связана с работой за компьютером.
   Позже профессор совместил телепорт и несколько летающих капсул, которыми могли пользоваться все сотрудники их городка. Часто они вместе с женой садились в одну из капсул и совершали изумительные полеты над красивейшими местами мира. Сорока минут вполне хватало, чтобы "зависнуть" где-нибудь над Римом, и полюбоваться на древний Колизей, или, к примеру, отправиться на Египетские пирамиды, чтобы незаметно опуститься на вершине одной из них. Правда, во время таких "вылазок" приходилось, включать невидимость, чтобы любопытные граждане не принимали летающие капсулы с людьми на борту за какие-нибудь непонятные НЛО.
   Но вот проходило время, обеденный период заканчивался, и ученый тут же мгновенно возвращался в свою лабораторию. До конца рабочего дня он снова корпел над своими опытами в компании коллег, после чего отправлял прямиком себя домой.
   Наш академик Светлов больше не задерживался по вечерам, а если это и происходило, то он оперативно забирал из дома свою жену, и та составляла ему компанию в его лаборатории. Как правило, Лариса Петровна усаживалась где-нибудь в сторонке, и, чтобы не отвлекать мужа от дел, рассматривала причудливые кристаллы, которые удавалось вырастить с помощью установки Луча. Иногда она следила за пробирками, чтобы разноцветная жидкость из них не убегала при кипении, и в эти минуты Николай Михайлович подшучивал над ней, ласково обзывая ту "бульбуляторшей".
   Так или иначе, жена профессора находила себе занятие, чтобы в течении одного или двух часов, пускай даже если и не сильно помочь супругу, так хотя бы просто побыть с ним рядом.
   Научный городок, где трудился академик Светлов, был первым местом, где персонал вместе с их семьями перестал пользоваться привычной электроэнергией. Ведь в лабораториях постоянно происходили все новые открытия, и профессор считал, что первым делом они должны были пройти проверку в здешних лабораториях, перед тем, как их различные компании запустят их в массовое производство.
   Для начала заменили лампы освещения в самих лабораториях. Сперва это были обычные светильники, в которых был встроены мини-генераторы. Те создавали ток "по месту", который и питал нить накаливания.
   Однако, со временем, известный уже нам один из талантливых учеников академика, Борис, выдвинул идею с перенастройкой самого луча, который он предложил использовать непосредственно для освещения. И вот в чем была его мысль: как мы уже знаем, "Луч академика Светлова" имел свойства, благодаря которым его поток не рассеивался с расстоянием. Изменив свойства света с помощью специальных линз, чтобы все предметы никуда не улетали со своих мест, можно было получить красивое и ровное освещение, которым затем и предстояло использоваться людьми в быту. Так и сделали.
   По словам ученых, вплотную изучавших свойства этого света, тот запросто мог охватить всю часть вселенной, куда был направлен его поток. Однако особенности межзвездного пространства предстояло еще тщательно изучить, так как каким-то образом свет от Луча все же поглощался. Скорее всего дело было в той переменной величине, которую когда-то открыл академик Светлов. Судя по всему, когда Луч выходил за пределы влияния собственной космической частоты нашей родной планеты, его свойства не изменялись с расстоянием. Просто другая мерность пространства вносила свои коррективы, и луч как бы растворялся.
   Тем не менее, испытав, например, свойства "прожектора" на Луне, ученым удалось относительно неплохо ее "осветить". В то время когда наш спутник находился в периоде новолуния, и Луна была полностью темной, на нее направили Луч, и та засияла так, словно сейчас был период ее полной фазы.
   Вскоре после установки нового освещения, академгородок стали оборудовать телепортами. А уже потом изготовили и доставили сюда же несколько экспериментальных капсул для полетов.
   Первоначально, на тот момент, пока совсем не отказались от электричества, сделали заказ на установку в академгородке генератора. Это была небольшая станция, которая давала ток для нужд всего научного центра. И если те же электропечи или холодильные камеры довольно ученые быстро приспособили под питание от установок академика Светлова, то все компьютеры и серверы, еще какое-то время работали от обыкновенного тока автономной электросети.
   Много сил было потрачено на создание большой оранжереи, которая очень скоро начала обеспечивать овощами и фруктами академиков и профессоров вместе с их семьями. Теперь даже те растения, которые никогда не росли в наших средних широтах, давали свои плоды, которые стали произрастать тут буквально на глазах. Апельсины, бананы, ананасы и киви - вот частичный список того, что практически ежедневно могли употреблять в пищу работники и жители того научного центра.
   После удачи с растениями, стали осторожно экспериментировать с белковой пищей. Поначалу, никакого эффекта при воздействии Луча на животные организмы обнаружено не было. Однако, как и был ранее уверен академик Светлов, луч все-таки стал оказывать свое благотворное влияние на экспериментальных животных, а после и на самих людей. Научившись настраивать определенным образом свои установки, ученые добились потрясающего эффекта: свойства регенерации живых организмов, помещенных под воздействие Луча, усиливалось многократно. Если подопытное животное имело какой-либо изъян или порез, то буквально за считанные минуты его тело восстанавливало свои изначальные свойства, словно формируя себя заново согласно некой исходной матрицы. Восстанавливалась не только поверхность кожи, но и поломанные и деформированные кости, а также отсутствующие, больные или атрофированные органы.
   Отличной наглядной демонстрацией мог служит следующий случай: однажды в лабораторию принесли тощего кота, который каким-то непонятным образом попал на территорию академгородка. На этот момент уже были получены положительные результаты с мышами и морскими свинками, поэтому усатого бедолагу, у которого частично отсутствовал хвост, и была переломана передняя лапа, сразу же посадили в камеру, под установку, настроенную на нужную волну.
   Буквально на глазах животное сменило шерсть на новую, лапа зажила, и отрос недостающий кончик хвоста. Уже через несколько минут ученые выпустили погулять на пол лаборатории совершенно здоровое животное. Теперь было видно, что это полосатый серый зверь, который не прочь был поесть сметаны, или поохотиться за бумажкой, привязанной к нитке. Животное громко урчало, когда довольное и сытое устроилось на коленях у одного из своих спасителей. Кота прозвали Василий, и он так никуда больше не ушел, а остался в лаборатории, будучи, видимо, благодарным людям за такое свое невероятное выздоровление.
   Но благотворным Луч оказался не только при воздействии на внешние свойства организмов. Люди и животные, прошедшие процедуру воздействия чудодейственных аппаратов, ощущали эмоциональный и творческий подъем. Многие говорили о появившихся способностях к языкам или таким дисциплинам, к которым у них ранее не было склонности.
   Так, один ученый, который с раннего детства не держал в руках красок и кистей, вдруг начал писать удивительно яркие картины. В свободное время он творил у себя дома, и первое время коллеги просто ходили к нему в гости. Однако вскоре вся научная братия собралась на небольшую импровизированную выставку в небольшой галерее, специально обустроенной ради такого культурного мероприятия. В тот раз приехало даже телевидение, и поначалу локальное событие, быстро вышло за рамки одного только городка, приняв уже совсем другой масштаб.
   Дальнейшие работы в академическом городке ученые разделили по секторам. Часть людей работала над вопросами, связанными с биологическими свойствами Луча, другая же часть научных сотрудников изучала физику и механику феномена.
   В течение года всеми учеными была проделана огромная работа, которую одному академику Светлову, будь он один, пришлось бы совершать в течение многих и многих лет.
   Часть проверенных разработок отдавалось в массовое производство. Потребительский рынок постепенно стал переходить на новую продукцию. И первыми откликнулись как раз те мировые производители, кому посчастливилось быть "пропиаренными" благодаря креативной рекламе дочери академика Светлова.
   Буквально через несколько месяцев в гипермаркеты массово стали поступать товары, внутри которых было запрятано маленькое устройство, которое и преобразовывало энергию луча в различные необходимые свойства: электричество, тепло, холод, микроволны СВЧ печей и т.д.. Более того, ввиду снижение спроса на продукцию, традиционно использующую электроэнергию сети, производители стали постепенно отзывать из магазинов свои прежние товары и переделывать уже готовые изделия под новые стандарты.
   Постепенно потребление электроэнергии во всем мире сходило на нет. И пускай еще крупные предприятия продолжали работать по старому принципу, используя стандартную электрическую энергию, но в руководящих кругах правительств уже строились планы по их переоборудованию под локальное питание с помощью "Генераторов Луча", которые планировалось установить на тех самых предприятиях в самом ближайшем будущем.
   Похожая участь ждала и крупный транспорт. Поначалу производственники захотели переоборудовать пароходы, электро- и тепловозы под новый тип двигателей. Так и стали делать. Но постепенно люди стали понимать, что весь колесный и наводный транспорт вскоре окажется анахронизмом, так как ему не смену приходило нечто новое и более совершенное.
   Здесь закономерно было бы задать вопрос своему читателю: что такое консервативность человеческого сознания? Если уж один человек порой не в силах долго перестроить себя под новую волну, что уже говорить о целом обществе, сознание которого обладает изрядной долей инерции.
   Надо сказать, что людям всегда нравились пароходы. Эти плавучие средства доставляли массу положительных эмоций и добрых впечатлений, и их пока решено было оставить, как экзотику. На всех теплоходах решено было установить новые типы двигателей, использующих энергию Луча. Даже шлюпки на судах оставили, но как просто декоративные элементы. Вместо них на теплоходах установили летающие капсулы и телепорты на тот случай, если судно, вдруг, станет терпеть крушение. Такой шаг обеспечивал наименьшую суету и большую оперативность во время эвакуации пассажиров и экипажа, если возникала угроза жизни людей.
   Здесь нужно сказать, что, наряду с кораблями, железнодорожный транспорт в данном случае однозначно проигрывал. Ввиду своей неудобности, он вскоре просто обязан был кануть в лету. Все в мире понимали, что может быть что-то от него и останется в будущем, то это будет скорее экскурсионный вид транспорта, а вовсе не грузопассажирский. Возможно, что совсем скоро переоборудованные вагоны с нормальными удобствами станут возить по городам и странам различных туристов, и мамы, сидя в них, будут рассказывать своим детям невероятные истории о том, как люди жили раньше, и что таким вот образом передвигались по разным уголкам земли. Очень скоро дети с большим трудом станут верить своим родителям, так как новые виды средств передвижений, а также "точки" телепортов прочно войдут в жизнь человека, став совершенной обыденностью.
   А что же должно было стать с автомашинами? Производители автомобилей поначалу ухватились за идею сделать свой наземный автотранспорт экологически чистым, однако проблема городских пробок сыграла немаловажную роль в кардинальном пересмотре подхода к вопросу индивидуального передвижения людей вообще. Бывшие компании-изготовители колесного транспорта оперативно переходили на производство удобных кабин для перелетов. Здесь был простор для творчества как дизайнерам, так и инженерам, ведь их разработки теперь не ограничивались массой технических тонкостей, вроде жесткости конструкций, и условий безопасности.
   Надо сказать, что человек так устроен, что ему нравится получать впечатления от того, что он видит вокруг, поэтому у производителей телепортов была вполне обоснованная "конкуренция" со стороны тех, кто наладил выпуск летающих "капсул-антигравов". Используя свойства невидимости в подпространстве, такие передвижные средства оснащались специальными сенсорами, которые переключали капсулу в другую мерность, как только она входила в непосредственный контакт с каким-нибудь встречным транспортом, или с любым другим твердым объектом, грозившим столкновением. Все управление происходило в автоматическом режиме, и водителю такого средства передвижения даже не приходилось ничего нажимать на своем пульте управления. Другими словами водитель мог перемещаться как угодно и где угодно совершенно не беспокоясь о том, что случайно может столкнуться с чем-либо в воздухе или на земле.
   Однако, в то время, пока автотранспорт только-только начинал перестраиваться под транспорт воздушный, экологическая общественность попросили разрешения у правительства Японии произвести очистку от радиоактивного загрязнения территории, прилегающей к небезызвестной атомной электростанции "Фукисима-1". Относительно недавняя ядерная катастрофа, вызванная сильнейшим цунами в 2011 году, еще долго грозила бы мировому океану своей опасностью, так как утечки из реакторов медленно, но неотвратимо продолжали загрязнять окружающую среду. После удачи с деактивацией Чернобыльской зоны, территорию которой в течение нескольких дней полностью очистили от загрязнения радионуклеидами, ученые предложили проделать такую же операцию на атомной станции "Фукисима-1". Японская сторона выслала своих специалистов в Чернобыль, чтобы те самостоятельно провели все необходимые замеры и удостоверились в правильности выводов Российских ученых. После того, как те с докладом вернулись домой, от правительства Японии было получено разрешение на проведение беспрецедентной операции.
   Для начала оборудовали несколько летающих устройств, чтобы за один раз охватить как можно большую территорию загрязнения в предполагаемый период работ. Однако в данном случае понадобилось гораздо больше времени на полную деактивацию, так как океан уже успел довольно далеко разнести радиоактивные вещества от территории поврежденной атомной станции.
   После того, как покончили с общей радиоактивностью, российские ученые расформировали оставшееся в реакторах топливо на безопасные составляющие, и японские специалисты, наконец, приступили к демонтажу блоков электростанции.
   Да уж, за прошедший год у научных групп, работавших с новым источником Абсолютной энергии, было достаточно хлопот. Такого творческого подъема ученые не испытывали давно. И дело тут даже не столько в необычайных свойствах Луча, который оказывал воздействие на состояние человека. Просто постепенно происходило полное переосмысление всего уклада жизни людей.
   Прошло еще совсем немного времени, а ученые всего мира стали подумывать о путешествиях к звездам. Пускай, это должно быыло произойти не сразу, ведь можно было начать с полетов на Луну и Марс. Затем можно увеличить дальность и отправиться на Европу или Ганимед, чтобы поближе разобраться: есть ли там, все-таки, жизнь или нет. Однако в том, что людям теперь действительно могут покориться межзвездные просторы, уже мало кто сомневался.
   Профессор Светлов, правда, очень обстоятельно рекомендовал изучить вопрос, связанный с некогда открытой им переменной Космической частоты. Нельзя было допустить, чтобы изменение мерности повлекло за собой губительные последствия для космонавтов, которые начнут удалятся от Земли достаточно далеко. Ведь о свойствах этой величины было очень мало что известно. Но одно уже то, что даже недавно открытый "Луч академика Светлова" неким странным образом поглощался толщей космического пространства, красноречиво говорило о том, что с живыми организмами при достаточном удалении от родной планеты могли произойти самые непредсказуемые и даже опасные последствия.
   Однако это был всего лишь один из очередных вопросов, которые люди обязательно решат в течение ближайшего времени. Но то, что межзвездные перелеты завтра станут реальностью, уже понимали все.
   Мы уже много рассказали о нашем уважаемом академике Светлове, и о его дальнейшей жизни. Ему самому, а также его изобретению было посвящено много добрых слов в этом произведении. Но что же произошло с другими героями нашего романа?
   Вот, к примеру, жена ученого, Лариса Петровна, была теперь просто счастлива. Она и так не чаяла души в своем супруге, однако сейчас тот сильно изменился. Помолодев душой и телом он постоянно куда-то "возил" жену с дочкой. Как оказалось, он был отличным знатоком не только в своей академической науке. Профессор знал также великое множество фактов из истории разных стран и народов прошлого. Когда они с семьей опускались над очередным памятником архитектуры, Николай Михайлович выдавал чудесную лекцию о том, кто именно был автором сего чуда, когда оно было построено, и какие исторические эпохи и периоды завоеваний пережило. После таких лекций, вдохновленная жена профессора сама садилась за перелистывание страниц интернета и чтение разных исторических справочников. Она старалась раскопать много разных интересных хроник и документов, чтобы время от времени самой проводить похожие экскурсии.
   Алиса заканчивала университет. После того памятного расставания в зале суда, они больше не виделись с Котом. Однако девушка так была погружена в свою учебу, что неотступная грусть сполна компенсировалась домашними и контрольными работами, которых в последний год свалилось на ту предостаточно.
   Борис досрочно сдал экзамены в вузе и сейчас с головой ушел в работу вместе со своим учителем. Здесь же работали и другие некоторые из учеников профессора, которые успели закончить учебу в университете. Успехи Бориса были впечатляющи. Его молодость и нестандартный подход вносили такую живую струю в весь коллектив ученых, что его очень скоро рекомендовали на повышение квалификации.
   Надо отдать должное и профессору Голованову - давнему оппоненту академика Светлова, который продолжил свою преподавательскую деятельность в родном учебном заведении. После того, как он сказал свое веское слово в суде, комиссия очень тщательно изучила обстоятельства открытия (тогда еще профессора) Светлова. Безусловно, если бы не лаборатория университета, наш уважаемый ученый не смог бы открыть свой Луч. Решено было повысить статус их родного учебного заведения, и направить туда дополнительный профессорский состав. Голованов вскоре стал ректором, и под его руководством теперь трудилось более десятка профессоров и множество доцентов. Наш старина Голованов изменился. Он больше не косился в сторону тех, кто больше него знал. Он перестал завидовать, и несколько раз даже звонил в научный городок профессору Светлову, чтобы извиниться за свое недавнее несправедливое к тому отношение. Академик Светлов не держал обиды на своего коллегу, так как не имел привычки таить зло. Он звал профессора Голованова в гости в академгородок, и когда тот приезжал, с вдохновением рассказывал тому о новостях, связанных с их новыми разработками.
   Теперь, когда молодежь потянулась в знаменитый на всю страну ВУЗ, было решено отстроить еще несколько современных корпусов под просторные аудитории. Тут надо сказать, что строительство зданий происходило теперь по совершенно новой технологии. Мало того, что вместо медлительных кранов тут использовали летающие платформы, которые мгновенно транспортировали грузы в пределах стройки. Теперь даже бетон не применяли вовсе. Точнее использовали тот же принцип строительства, но только совсем иначе.
   Смысл технологии возведения зданий был таков: рабочие оперативно ставили опалубку, которую монтажники крепили сразу по месту. Затем с помощью летающих устройств засыпали гранитную щебенку. После этого, используя специальные энергоустановки, изменяли кристаллическую структуру гранита, и щебенка рассыпалась до структуры песка. Затем структуру минералов изменяли в обратном направлении, и когда снимали опалубку, под ней была однородная гранитная стена, имевшая все свойства изначального природного материала.
   Таким образом очень скоро к старым корпусам университета в городе N прибавились новые, построенные из монолитного гранита. Весь процесс строительства произошел настолько оперативно, что никто и глазом не успел моргнуть. К концу года здание уже отделали, и уже сегодняшнее поколение студентов продолжило учебу в новых просторных аудиториях.
   А что же случилось дальше с нашим дорогим агентом Тополем? Невзирая на свои переживания, он получил-таки свою отставку. Валерий был относительно молод, и ему очень хотелось иметь свою семью. Валентина, которая всколыхнула в нем забытые чувства, в конце концов согласилась стать его женой. Однако сватовство бывшего специального агента не прошло ровно и гладко. Когда наш герой с огромным ведром роз пришел просить руки и сердца своей возлюбленной, она ответила гордым отказом. И что же тому оставалось делать? Тополь обратился к своему старому товарищу, под начальством которого он проработал в государственных спецслужбах все эти долгие годы. "Главный" пришел к даме лично, и уверил Валентину, что бывший агент Тополь больше не работает на их ведомство, и убедил женщину, что ради только нее одной тот и оставил свою карьеру.
   Валентина была впечатлена пламенной речью старого генерала. Она сама позвонила Валерию, и попросила простить ее. Тот повторил свой вопрос, и тогда она дала согласие. Свадьба была богатой и пышной. На нее приехало много старых студенческих друзей молодоженов, многих из которых они не видели в течение долгих лет. Мама Тополя, которая так давно хотела внуков, так и сияла от счастья.
   Сам старый генерал тоже пересмотрел свое отношение к работе, да к и жизни вообще. А что? У него ведь тоже были внуки, которых тот практически ни разу не видел! Он теперь не сторонился своих близких, так как причины для скрытности у него теперь отсутсвовали. Бывалый работник спецслужб покинул свое холостяцкое жилище, и теперь жил со своим сыном, невесткой и их двумя замечательными детьми. И теперь, обитая в просторном доме, наполненным голосами, человеческим теплом и детским щебетанием, он все реже вспоминал тот период своей жизни, когда интересы государства были для него важнее своих собственных.
   "Главный" прекрасно понимал, что те политические и экономические изменения, которые постепенно происходили в обществе, сведут на нет ту деятельность, к которой он непосредственно был причастен. Однако на вершине власти не спешили с выводами.
   Как президент, так и все члены правительства делали все возможное, чтобы финансовая система государства не рухнула. Власть понимала, что настало время менять весь принцип экономики. Но на что нужно было теперь делать ставку, когда нефть, газ, уголь и даже мирный атом уходили в небытие?
   Поначалу возникшая паника сменилась действием. Правительство занялось подробным пересмотром приоритетов государственной политики, и детальной проработкой дальнейших планов. Основные законы конституции никто не отменял, а грамотное руководство людям было по прежнему необходимо, как и всегда ранее. Поэтому депутатам нужно было просто сесть и сообща все хорошенько обдумать.
   А что же происходило в остальном мире?
   Пройдет совсем немного времени, и границы совсем сотрутся - это понимали все без исключения. Но как же быть с государственностью и суверенитетом отдельных территорий? Поначалу было предложено объединить усилия по поиску решений, как и где можно путешествовать по воздуху. Не запрещать же людям в невидимых летательных аппаратах осматривать туристические достопримечательности, если те, к примеру, прилетели из противоположного конца земли.
   Но что в данной общеполитической ситуации было действительно важным - никто вовсе не собирался сбрасывать бомбы из тех невидимых "самолетов" на территорию вчерашних противников. Никто не догадался сделать оружие из Луча академика Светлова, и начать им убивать своих врагов. Никому и в голову больше не приходило строить какие нибудь воинственные планы по захвату территорий или в связи с политическими или религиозными убеждениями.
   Вы спросите, почему?
   Да просто потому, что исчезли причины, из-за которых стоило применять какое либо оружие против кого бы то ни было из людей. Изменились ведь и сами люди. Вчерашние враги: евреи и арабы, русские и кавказцы, противоборствующие народы в Африке Америке, Европе и Азии - вдруг увидели, что им нечего больше делить. И дело тут было не в экономическом благополучии, наступление которого становилось очевидным абсолютно для всех в ближайшем будущем. И надо сказать по секрету, все перемены происходили вовсе не из-за открытия, которое относительно недавно сделал один скромный ученый из маленького провинциального города N. Просто религиозные мотивы, которые издревле заставляли враждовать даже ближайших соседей, просто не шли в расчет.
   Теперь люди в еврейских и мусульманских общинах громко воспевали хвалу Всевышнему, за то, что он перестал гневаться на свои несчастные народы, ниспослав им свою Благодать.
   В Москве и по всей России шли службы, где, стоя на коленях, православные люди со свечами в руках, днями и ночами молились Богу. И священнослужителям даже приходилось подменять друг-друга, работая в несколько смен, чтобы справиться с нескончаемым потоком прихожан.
   В буддийских храмах монахи пели гимны и звонили в свои огромные колокола, которые оглашали Гималаи своими радостными звонами.
   По всему миру люди из общества "Харе Кришна" ходили по улицам со своими бубенцами, и пели мантру санкиртаны, воздавая почести и хвалу Всевышней Личности Господа. Они теперь совершенно бесплатно раздавали свои книги и громко возвещали о наступлении Золотого века, который пришел, наконец, на смену темной эпохи Кали-Юги.
  

Эпилог

  
   Ну вот, мы, кажется, перечислили всех ключевых персонажей нашего длинного повествования, и знаем теперь, что стало с каждым из них. Но мне думается, что кое-кого, я все-таки упустил из виду.
   "Ах, да!" - спросите вы - "Но что же стало с нашим славным Константином?".
   Смею уверить, что я вовсе и не думал томить своих многоуважаемых читателей в ожидании, чтобы узнать, как же сложилась судьба этого молодого парня, с которого, по сути, и началась наша удивительная история.
   После того, как Константин вернулся домой, он довольно долго пробыл там с отцом и матерью, которых так мало видел за последние одиннадцать лет. Те с нетерпением хотели знать, что же происходило с ним за все это время, так как присутствие обоих родителей на суде, прояснило для них далеко не все. Иногда Кот отвечал прямо, но в некоторых ответах откровенно юлил, стараясь сменить тему разговора всякий раз, когда мама начинала спрашивать лишнее. Ему вовсе не нравилось, когда мама задавать вопросы про Алису. Тетка Варя уже по-заговорщески доложила той о "некой симпатичной девушке", с которой они тогда с Котом приходили к ней в гости.
   - Это была дочка профессора - отмахиваясь от мамы, отвечал Кот - Она славная, но, поверь, я всегда ведь любил одну только Катю.
   - Эх, сынок - вздыхала мама - я это знаю, но ее теперь не вернешь. Ты сделал все, что мог. И поверь - даже гораздо больше чем кто-то еще мог сделать. Но сын, жизнь ведь не заканчивается на этом. Посмотри вокруг. Ты молод и хорош собой. И что же, пойдешь теперь в монастырь на постриг?
   Константин улыбался, ласково брал мамины ладони в свои и клятвенно убеждал ту, что отправляться в монастырь вовсе не собирается.
   Им было здорово втроем, в их старенькой, уютной квартире, правда отец долго не мог привыкнуть к тому, что его сын как-то настороженно реагирует на чириканье воробьев за окном. Прошлое с трудом покидало молодого человека: парню еще долго казалось, что за ним кто-то охотится.
   - Да успокойся, сын! Выкинь из головы свою дурацкую паранойю - говаривал батя Константину, когда они, бывало, обедали на кухне - Ну кому ты, нафиг, теперь нужен?
   Отец, конечно же, был прав. Недавно Кот узнал, что Тополь ушел из своего отдела, а у тамошнего генерала теперь были совсем другие хлопоты.
   - В правительстве теперь только и разговоров о новых экономических отношениях - отец негромко усмехнулся и мотнул головой - Да уж, сынок, ну и натворил же ты дел во всем мире...
   На такие слова Константин по-детски обижался, и дальше ел свой суп молча. Он и сам понимал, что мир уже не станет таким, каким был еще год назад, но о своей личной причастности к этим переменам старался сейчас не думать.
   Иногда за оком мелькал какой-нибудь, двигавшийся не на предельной скорости, "летающий автомобиль", и Кот с какой-то небывалой тоской провожал тот взглядом до тех пор, пока антиграв совершенно не исчезал из виду. Эти транспортные средства пока только-только стали появляться в частном пользовании, однако первые любители полетать над городом, уже осваивали новый вид техники.
   Иногда парень смотрел в окно, размышляя о том, что ему надо как-то жить дальше. Безусловно, средства к существованию у него были, так как профессор сдержал свое слово и некоторую часть средств со своих огромных гонораров перенаправил Константину. Но что будет потом, не жить ведь парню за счет других всю свою жизнь!
   Константин медленно мешал ложкой борщ, сваренный из той самой капусты, которую с недавних пор уже начали выращивать в различных фермерских хозяйствах по технологии академика Светлова. Вдруг он вспомнил, что давно не навещал своего старого учителя, старика Хо, и стал мысленно корить себя за такую невероятную забывчивость. Стоило бы навестить его. Может хотя бы тот знает ответы на волнующие парня вопросы?
   Встав из-за стола Кот решительным шагом направился к матери с отцом. Отменив назначенную на завтра рыбную ловлю, он сообщил родителям о своем срочном отъезде.
   - Но ведь ты так мало побыл дома? - всплеснула руками мать.
   - Да ладно тебе, мам я ведь с вами уже почти целый год. Не могу же я просто сидеть у вас на шее.
   - Да брось, Костя - говорил отец - ну куда ты сейчас поедешь? Вспомни, как здорово сейчас на озере: весь мусор с берегов убрали, рыба покрупнее завелась. Давай, хотя бы съездим завтра, а потом можешь ехать!
   Однако сын был тверд. В конце концов, пообещав родителям не отсутствовать дома слишком долго, парень отправился туда, где не был уже давно - в Тибет.
   Он не стал обращаться к услугам "телепортеров", хотя в Лхасе уже начинали появляться первые приемо-передающие компании для туристов. Далее, до места можно было бы постепенно добраться вначале на автобусе, а потом просто пешком на пару с проводником, как он это делал раньше, в былые годы.
   Однако вместо этого Константин оформил свою отправку вместе с небольшим багажом, желая лететь прямо по воздуху. Кот собирался попросить водителя последние несколько сотен километров двигаться не так быстро, как мог бы пронестись в пространстве антиграв. Он просто хотел полюбоваться красотой Гималаев с высоты птичьего полета, и сильно волновался, когда впервые усаживался в удобную, прозрачную кабину капсулы.
   Да, их именно так в обиходе и прозвали "антигравами", отдавая дань уважения писателям-фантастам, которые еще несколько десятков лет назад примерно так обозвали похожий транспорт будущего, который якобы работал на тяге, обратной притяжению земли. И хотя в данном случае принцип движения капсулы был несколько иной, но суть была не так уж важна. Словечко неплохо прижилось, так как, на большинстве основных языков мира термин звучал примерно одинаково.
   Водителем у него оказался здоровенный малый с каким-то по-детски счастливым лицом. Константин подумал о том, что этот парень до сих пор, наверное, не может насладиться своей работой, и ему стало немного смешно от этой мысли. Что ж, может Кот и не был прав, но по крайней мере, это хотя бы как-то объясняло причину той радости, которую водитель излучал буквально во все стороны.
   - Куда вам? - спросил здоровенный парень.
   Одновременно, задав свой вопрос, он принялся изучать путевой лист своего пассажира.
   - Ух-ты, Тибет! - эмоционально воскликнул он - какими судьбами туда? Турпутевка?
   - Почти - Кот не смог сдержать улыбки. - Только там записано, что начиная от определенной координаты я попросил оформит обычный полет.
   - Понятно. Я тоже с удовольствием поглазею на горы - с энтузиазмом ответил водитель.
   Он спрятал у себя в бардачке часть документов, а остальные вернул Константину. Затем включился навигатор. Введя необходимые данные, водитель взялся за рукоятки пульта и отчитался по связи, что отправляется с клиентом по указанному адресу.
   "Ну, прям, как в старом добром городском такси" - подумал Кот, и приготовился к отрыву от поверхности почвы.
   Первое его впечатление было таким, словно земля внезапно резко ушла вниз. Парень не почувствовал давления инерции и перегрузок. У него не было даже ремня безопасности, чтобы как-то ограничить силы воздействия, которые неизбежно возникли бы при обычном движении внутри городского транспорта. Его только слегка замутило с непривычки. Константин быстро пришел в себя, покрутился вокруг, и мысленно поблагодарил тех людей, которые предусмотрительно сделали кабину прозрачной. Было так здорово видно все, что творилось вокруг, что у него захватило дух от ощущения высоты.
   Однако водитель не дал пассажиру полюбоваться открытым простором. У него сегодня планировался напряженный график, и нужно было вовремя развезти еще огромную массу клиентов.
   - Сейчас я включу скорость, - сказал он через плечо своему пассажиру, - и с непривычки может закружиться голова. Обычно я рекомендую зажмуриться, или посмотреть в пол. Поехали!
   Константин так и не успел зажмурить глаза, однако все же повернул голову вниз. Внезапно он почувствовал, что пространство за окнами куда-то "побежало". Краем глаза он увидел кусочек поверхности земли, которую словно ускоренно перемотали назад по ходу носа их транспортного средства.
   Парень даже не успел ничего понять, когда скорость точно так же резко замедлилась. Вокруг, куда ни глянь по сторонам, Кот увидел, бесконечные ряды высоких гор. Теперь те относительно медленно проплывали внизу, словно их капсула летела со скоростью обычного авиалайнера.
   - Как... Что, уже все? - запинаясь, спросил молодой человек у водителя, который по-прежнему продолжал невозмутимо сидеть за пультом своего летательного аппарата.
   - Да, мы сейчас над Гималаями - не поворачиваясь к пассажиру произнес пилот-таксист.
   - Но ведь прошло всего несколько секунд - задумчиво произнес Константин. - С такой скоростью мы должны были просто сгореть от трения атмосферы...
   Он сосредоточенно начинал вспоминать, что же говорил профессор ему тогда, когда вдохновенно объяснял свойства предметов, которые подвергаются подобным перемещениям. Что-то насчет подпространства и переноса масс...
   - Я не знаю, почему мы не сгораем - снова заговорил водитель - но в инструкции сказано, что теоретически можно вообще попасть на противоположную сторону земли, пролетая сквозь ее толщу, прямо через ядро. Правда я еще не испытывал этот аппарат таким образом, предпочитая перемещаться по старинке. Но у нас в конторе есть пара отчаянных парней, которые регулярно "летают" в Северную и Южную Америку, пронзая планету насквозь. По сути, ничего страшного тут нет, так как прямо сейчас вокруг нашего антиграва специальное поле, которое предотвращает любое физическое воздействие на сам аппарат и его пассажиров. Теоретически, на этих штуках можно даже в космос летать. Правда, тогда придется сделать их полностью герметичными, на случай, если поле придется отключить - и тогда уж вперед!
   - Ах, да - развивая свою идею "межзвездных перелетов", причмокнул языком пилот - еще пришлось бы и дополнительный кислород подать, потому, что кабинка все-таки маловата.
   Водитель снова повеселел. Смеясь, он принялся что-то рассказывать своему пассажиру, так как времени для полета у них еще было минут двадцать. Сейчас они плавно двигались над Гималаями, и Константин примерно оценил скорость, которая была все-таки явно выше, чем у обычного реактивного самолета. Невероятно красивые горы, отсюда казались такими игрушечными. Еще время от времени в самом низу мелькали долины, где располагались постройки тибетских монахов, а также зеленые пастбища, где пастухи пасли стада своих лам и овец.
   - Такие полеты скоро станут еще дешевле - сказал, вдруг, водитель - наша служба набирает обороты, и таких вот аппаратов постепенно появляется все больше и больше в разных городах.
   - То есть налицо тот же самый эффект, какой был когда-то с плазменными телевизорами?
   Водитель явно замешкался с ответом, но Константин пришел ему на выручку, развив свою мысль:
   - Когда "плазма" только появилась, то такие панели стоили баснословных денег, но постепенно, даже широкоформатные телевизоры стали стоить вполне соизмеримо с бюджетами большинства людей.
   - Ну, - задумчиво протянул водитель - тут действительно что-то похожее, но все-таки, чуть иначе. Во-первых, давай-ка сравним лучше наш антиграв с обычным транспортом. Здесь нужно отметить тот факт, что при его эксплуатации нет затрат на топливо, как, к примеру, в самолетах или автомобилях. Во вторых - изнашиваться тут, собственно, и нечему, так как кабина сделана из дюралюминия и специального акрилового стекла. Сама же тяговая установка - с кулак величиной, и таких в день на заводах теперь производится тысячами. Да и она сама по себе - тоже не какой-нибудь типичный двигатель внутреннего сгорания - в ней нет трущихся и выходящих из строя деталей, которые требовали бы замены.
   - Ко всему прочему, получение алюминия и оргстекла сегодня стало настолько же простым делом, как печь пирожки в духовке. Ты сказал про плазменные телевизоры, но пойми, там слишком сложный техпроцесс производства, а тут же все проще, поверь мне.
   - Такими быстрыми темпами, - продолжал говорить водитель - с которыми их производят уже сегодня, такие аппараты очень скоро будут доступны не просто каждому в личное пользование, а станут просто стоять на парковке, где любой сможет "одолжить" его за символическую плату. Затем можно будет или отправить аппарат назад автопилотом, либо оставить там, где он до этого приземлился, чтобы какой-нибудь другой человек смог воспользоваться им по своему усмотрению.
   - Получается, что ваша служба "такси", только появившись, уже обречена на вымирание? - усмехнулся Кот.
   - Получается, что так - пожал плечами в ответ пилот капсулы - Но смотри сам, вокруг все так быстро меняется, что мозг порой просто не успевает переваривать поступающую со всех сторон информацию. Еще вчера я радовался новой работе, считая себя везунчиком, но уже завтра смогу самостоятельно летать туда-сюда вместе с семьей, заплатив копейки, и выполнив минимум формальностей с документами.
   - А как быть с международными с воздушными коридорами? - спросил Константин.
   - То же самое касается и границ - замотал головой собеседник, который, судя по всему, гораздо лучше Кота следил за новостями - Если еще год назад все сильно переживали за свой суверенитет, то сегодня уже никто не парится по этому поводу. Политикам пришлось туго, чтобы умудриться повернуть свои тяжеловесные государственные аппараты в ключе новых прогрессивных веяний. Сейчас, вон, оказалось, что и воевать-то никто ни с кем не хочет.
   - Постепенно все крупные города станут скорее культурными, а не политическими центрами, где будут проходить концерты, выставки, или какие-нибудь большие собрания. Людей все больше теперь тянет на природу. Ты видел эти небольшие поселения из причудливых домиков, которые, словно грибы, растут тут и там? Это же вообще восхитительно!
   Константин вспомнил, как по телевидению показывали такие дома. Творческая мысль человека и ранее-то не знала границ, а теперь у архитекторов просто "сносило крышу". Люди селились в настолько необычных по форме домах, что впору было создавать толстый каталог с фотографиями. Ничто ведь теперь не сдерживало строителей в материалах и форме. А что касается микроклимата, то тут и говорить было не нужно! Люди все чаще строились там, где обычный доступ еще недавно был вообще невозможен. К примеру, в той же Карелии или Сибири, бескрайние красоты морально убивались тучами комариного гнуса, низкой температурой зимой, и неудобствами, связанными с отдаленностью от внешнего мира. А ведь раньше, туда еще нужно было подвести газ, воду, тепло, электричество. Сегодня все эти проблемы решались в один присест, так как был на свете такой человек, как академик Светлов, изобретение которого и облегчило решение этих задач.
   Любой дом мог при желании владельца быть просто подвешен в воздухе, или состоять, к примеру, полностью из толстого стекла, которое меняло бы свою прозрачность простым нажатием кнопки на пульте домашнего процессора.
   Единственной некоторой трудностью была добыча питьевой воды. Но и здесь были варианты. Можно было вызвать через телепорт установку по бурению, и прямо на месте пробурить артезианскую скважину. Можно было, используя тот же самый телепорт, установленный прямо в доме, хоть каждую минуту "ходить" на чистый родник с одним лишь небольшим кувшином. А можно было просто поставить хитрый прибор, который прямо из небытия "генерировал" нужное на раз количество воды.
   Про проблемы с продуктами питания вскоре уже вообще никто не вспоминал, так как каждый дом, или небольшой поселок в той же Сибири мог соорудить небольшую оранжерею, где всегда и в нужном количестве росли практически любые овощи и фрукты. Любители белковой пищи обращались на специальные фермы, где животных и рыбу выращивали в уже гораздо лучших условиях, так как большинство удобств для этих хозяйств обеспечивались теперь совершенно автономно.
   В последнее время стали поступать сообщения, что ученые работают над проблемой искусственного получения мясных изделий. Нужна была формула и состав раствора, где предполагалось растить сложные белковые структуры, а это было довольно сложно. Однако несколько научных лабораторий время от времени заявляли о своих более менее удачных результатах, и вопрос об использовании натурального мяса животных для употребления в пищу в недалеком будущем обещал быт решенным в пользу несчастных кур, свиней и коров.
   - Да, такими темпами земля скоро превратится в цветущую планету - произнес Кот, когда его собеседник наговорился вволю.
   - Поживем - увидим! - ответил с улыбкой водитель. - Смотри, вон твоя тибетская деревня - он указал пальцем. - Моя карта говорит, что мы уже на месте!
   В самом низу Константин вдруг увидел широкую долину с протекающей между горами извилистой рекой. Там действительно располагался какой-то населенный пункт. Присмотревшись лучше, парень узнал знакомую деревню, в которой проживал его старый учитель. Немного в стороне располагался огромный комплекс монастыря, где ученики и монахи проходили свое обучение в практике кунг-фу.
   Аппарат, в котором находились двое людей, мгновенно завис в аккурат над точкой своего приземления. Внезапно, расположенная внизу земля, невероятно быстро придвинулась снизу вверх, оказавшись прямо под дном их прозрачной капсулы.
   - Вот и все, приехали - выдохнул водитель.
   - Спасибо, что подвез - растянулся в улыбке Константин, когда вытаскивал свой нехитрый скарб из багажного отделения антиграва.
   - Всегда пожалуйста - полушутя ответил пилот - Обращайтесь, если нужно будет. Средство связи ведь вам выдали?
   Небольшой прибор, наподобие мобильного телефона лежал сейчас у Константина в кармане. Он не знал точно, когда им воспользуется, однако компания выдавала такие тем клиентам, кто отправлялся достаточно далеко от основных очагов цивилизации. В любой момент человек мог вызвать "такси", которое тут же забрало бы его из того места, где находился источник сигнала, переданный тем прибором.
   - Да, вот оно... - Кот достал устройство, и водитель тут же синхронизировал частоту приема.
   - Ну все, счастливо оставаться, а то мне пора - весело сказал "таксист", и помахал своему бывшему пассажиру рукой.
   В мгновение ока капсула взмыла вверх, исчезнув затем короткой черточкой в небе, и Кот еще какое-то время стоял, таращась в небо и вспоминал недавний разговор со здоровенным добрым малым, у которого он даже имени забыл спросить.
   Взвалив свой рюкзак на плечи, наш герой направился по узкой улочке по направлению к дому старика Хо, и через несколько минут уже стучался в нужную ему дверь.
   - Входите - услышал Константин негромкий голос, сказавший по-китайски.
   Молодой человек вошел, и сразу же за порогом увидел своего учителя, который за эти годы, казалось, вовсе не изменился.
   - Я рад, что ты вернулся, Костя - старик улыбнулся, и поднялся навстречу парню - долго же ты скитался по белу свету.
   Лицо учителя сияло, и хотя тот и старался скрыть свои эмоции, было видно, что он очень рад гостю. Как и несколькими годами ранее, когда парень чаще бывал здесь, Кот почувствовал себя так, словно вдруг оказался дома. Они вдвоем прошли внутрь, и наш герой принялся распаковывать разные подарки и продукты.
   Слово за слово, и двое людей разговорились. Константину пришлось изрядно потрудиться, чтобы вспомнить все речевые обороты, которые он выучил здесь когда-то, за годы своего обучения в доме старика.
   Тут, вдали от любопытных глаз человечества, все шло по старинке: люди пасли скот на сочных лугах, выращивали овощи и злаки на склонах гор, добывали воду из прозрачных ручьев, берущих свое начало где-то на вершинах древних и прекрасных гор. Цивилизации еще не скоро было суждено добраться сюда.
   Хотя, как знать, Константин ведь прибыл сюда именно на современном средстве передвижения. И может быть здесь вскоре появятся чудо-установки, которые позволят выращивать рис хоть по тонне в день, значительно облегчая труд местных жителей.
   Высокие вершины гор окружали со всех сторон небольшую деревню вместе с прилегающим к ней монастырем, и глядя на такую идиллию вокруг, Константину вдруг стало так легко на душе, что он твердо решил никуда не торопиться, а оставаться здесь как можно дольше.
   Постепенно наступил вечер. Старик заварил чай и они уселись за колченогим столиком друг напротив друга. После долгого молчания, хозяин дома задал гостю вопрос:
   - Нашел ли ты то, что так долго искал, мой друг?
   - Да, мне кажется, что нашел, дорогой учитель.
   - То есть ты теперь счастлив?
   И вот тут Кот не знал, как ответить на второй вопрос старика. С одной стороны, его эпопея с поиском нужного ученого, и изобретением Абсолютного источника энергии, закончилась. Но был ли он счастлив?
   Его любимой Кати больше нет. Та, из-за которой он заварил всю эту кашу, теперь где-то в лучшем мире. Может быть она даже вспоминает про него, и смотрит сверху на всю их суету и бренный мир с доброй улыбкой на лице.
   Сейчас Константина больше всего беспокоил всего один важный момент: а именно - тот самый договор с человеком в черных лакированных ботинках. Кем же он был? Откуда? Почему представители его цивилизации таким странным образом, а не как-то иначе, "подключили" живительный свет для жителей их многострадальной планеты? Незнакомец в черных ботинках пока не появлялся, как обещал Константину, а ведь это бы многое изменило. Случись это, условия договора оказались бы выполненными, и с души парня свалился бы здоровенный камень, который он носил уже почти двенадцать лет подряд. Он перестал бы чувствовать "взгляд в спину", и может быть даже стал чаще навещать "профессора", и больше бы начал общаться со старыми друзьями детства.
   Но тот необычный договор все еще действовал, и Константин до сих пор не имел права никому рассказывать о нем. Константин находился здесь, далеко от своего дома, вместе со стариком Хо, от которого и рассчитывал услышать мудрый совет. Вся красота момента состояла в том, что его учитель всегда умел заглянуть в душу собеседнику и разглядеть при этом порой гораздо больше, чем обычный человек мог узнать из обыкновенного разговора. Прямо сейчас старик сидел напротив своего ученика, просто глядя на него, и не спрашивая ни о чем лишнем.
   - Я не думаю, что полностью счастлив - ответил, наконец Кот на последний вопрос своего учителя.
   - Тогда что-то беспокоит тебя изнутри? Похоже, ты не совсем рад переменам? - снова спросил старик.
   Это было больше похоже на правду, и Кот подтвердил догадку старика, кивнув в ответ головой.
   - Я как-то говорил тебе, - старик не задал больше вопросов, а просто излагал - что нет способа изменить весь мир, не изменив прежде самого себя. Однако человек, который обретаетвнутреннюю гармонию, способен на невероятные вещи. Ты многому научился, Костя, но, похоже, таких простых истин так и не понял.
   - Но, учитель, - попытался оправдаться Константин - все, чего я достиг за эти годы, действительно помогло изменить весь мир к лучшему.
   Старик усмехнулся, и отпил чаю.
   - Ты очень молод и горяч, мой друг. В тебе масса энергии, которую ты мог бы использовать, чтобы действительно изменить этот мир - старик сделал ударение на слове "действительно", подняв при этом указательный палец вверх - Но ты смотришь на внешнюю сторону медали, упуская из виду ту, что находится сзади.
   - Но как же насчет экономического процветания и прекращения войн? Что вы скажете насчет экологии, которая несказанно улучшилась за один только последний год? Что насчет хотя бы того транспорта, на котором я прилетел сюда? Скажите, учитель, разве мир не стал лучше?
   Старик Хо сидел не шелохнувшись. Он внимательно выслушал своего молодого ученика, и не выказал ему неуважения или усмешки.
   Вместо этого он просто исчез с того места, где сидел. Через несколько секунд, устав вертеть головой в поисках своего учителя, Кот почувствовал руку на своем плече и обернулся. Старик стоял сзади и легкая улыбка играла не его лица. Он поманил пальцем парня и указал на то место, где до этого сидел.
   Кот понял, что старик хочет, чтобы тот внимательно все осмотрел. Заглянув под маленькую подушку, и даже подняв столик, парень не нашел никакого спрятанного телепорта, однако этот фокус он хотел изучить позже. Прямо сейчас старик приглашал его просто посмотреть на него.
   Константин встал немного в стороне и следил за тем, как его учитель уселся прямо в пыль посреди открытого двора. Его ярко-оранжевая одежда так сильно контрастировала с поверхностью земли, что невысокая человеческая фигура была похожа на яркую статую, сидящего в позе лотоса Будды.
   Внезапно старик взмыл в воздух. Он перелетел через весь двор, и снова исчез. Константин покрутил головой, и обнаружил того на своем изначальном месте за столиком перед пиалой, где еще оставался горячий чай.
   Жестом хозяин дома попросил Константина снова присесть напротив.
   - Ты думаешь, что люди обрели что-то, о чем не было когда-то известно? - заговорил старик. - Поверь мне, мой славный ученик. Очень давно люди, которые жили задолго до нас, умели летать среди звезд, перемещая свои тела лишь силой мысли. Что уже говорить о перемещениях в пределах пространства одной маленькой планеты.
   - Я не использовал какие-либо новомодные технические штучки, так как могу видеть сущность этого мира и использовать свойства окружающей энергии напрямую. И, поверь, я далеко не уникален в своих умениях, так как даже в этой округе ты сможешь найти людей, которые умеют гораздо больше, чем я.
   Константин, которого после года работы в компании профессора Светлова, теперь можно было мало чем удивить, сейчас сидел в полной растерянности. Он и раньше слышал о таких вещах, которые могли проделывать мистики не только в Тибете, но летать умели также индийские йоги, а также потомки тольтеков, которые и сегодня жили в горах и пустынях американского континента. Однако то, что показал ему сейчас его учитель, Кот видел впервые. Наконец он спросил:
   - Но, учитель, почему вы раньше мне ничего такого не показывали?
   - Я показывал, - смеясь, ответил тот - просто ты видел только то, что хотел видеть - учитель поставил свою пиалу на столик, и в упор уставился на Константина - Когда я учил тебя искусству маскировки, то обучал тебя и этим вещам. Но ты так ничего и не понял, считая, что умение быть невидимым, это метафора. Однако я смотрю, что за эти годы что-то в тебе все-таки изменилось - старик слегка ткнул молодого человека тем же указательным пальцем, и от такой неожиданности тот чуть не опрокинулся навзничь - Ты стал более податлив.
   Старик помог молодому человеку удержать равновесие и потрепал его за рукав рубашки.
   - В тебе до сих пор не хватает равновесия - засмеялся он - ты, вон, даже на месте толком усидеть не можешь.
   Парень не находил слов. Какие еще тайны скрывает этот человек? Простое осознание факта того, что старик безо всяких технических средств умеет перемещать себя по воздуху, просто выбило парня из колеи. А умение его куда-то исчезать?
   - Я хочу рассказать тебе одну притчу про кунг-фу - негромко произнес старик Хо - тогда может быть ты лучше поймешь то, чему же я все-таки старался тебя обучить, Костя.
   Константин приготовился слушать. Пламя очага окрашивало лицо хозяина дома в красноватый оттенок, и молодому человеку на миг показалось, что старик и сам сейчас колышется, словно огромный язык пламени.
   - Однажды в наших землях жил один великий мастер, который мог одновременно сражаться с сотней бойцов и выйти при этом победителем. Не было ему равных ни здесь, ни в ближайшей округе, и даже во всех Гималаях с трудом можно было бы найти мастера, способного на равных вести поединок с этим славным бойцом.
   - Проходило время, случалась очередная победа, и постепенно уже никто не хотел вступать с тем мастером в бой, в почтении уступая тому право на первенство. И тогда этого славного бойца стала одолевать гордыня. Он во что бы то ни было хотел отыскать равного себе по мастерству воина, для того чтобы продолжать совершенствовать свое искусство кунг-фу. И он отправился в глубь гор.
   Долго ходил тот славный воин, и везде, где бы ни оказывался, он вызывал на бой очередного противника, или даже сразу нескольких из них, и все равно неизменно побеждал. Отчаявшись, он шел однажды поздно вечером через одну долину, когда увидел какого-то старика, который ходил вокруг зажженного костра, и совершая при этом какие-то танцующие движения руками и ногами. Наш славный боец долго разглядывал "танец" того старика издалека, и, в конце концов, решился подойти, и спросить его, чем же тот занимается.
   - Я делаю свое кунг-фу, невозмутимо ответил старик.
   От таких слов наш герой засмеялся. Ведь он то знал, что такое настоящее кунг-фу, а то, что сейчас делал пляшущий у костра чудак, никак не сопоставлялось с его собственными огромными знаниями и умениями.
   - Что же, - сказал наш непобедимый боец, обращаясь к тому старику - может быть тогда ты сразишься со мной? Ведь я очень известный воин на всем Тибете, и мне нет равных.
   Наш герой явно чувствовал себя намного выше по рангу, чем этот странный старик, но другого противника у непобедимого мастера на сегодня не было. Что ж, думал он, пусть хотя бы в конце дня у него будет небольшая разминка перед сном.
   Выйдя на открытое место, двое противников встали в стойку, и только наш славный боец решил сделать первый удар, чтобы уложить старика, как тот внезапно исчез прямо у того на глазах. Повертевшись на месте и не найдя никого, мастер расслабился, и тут же сам оказался лежащим на земле. Его сбил с ног тот самый старик, который только что, буквально из ниоткуда появился сбоку.
   Тогда мастер снова встал в стойку, и опять захотел провести прием, чтобы ударить старика, но тот вновь исчез. Так повторялось всякий раз, как только непобедимый до сего дня боец, пытался сделать очередной выпад. Несколько раз он и сам оказывался на земле, благодаря неожиданным приемам старика, который все время пропадал из поля зрения нашего славного бойца.
   Наконец тот воин сдался, и попросил старика появиться перед ним и прекратить бой. Тот незамедлительно стал видимым, и тогда побежденный, наконец, мастер кунг-фу с почтением спросил старца, как же тот умудряется становиться невидимым.
   Улыбнувшись в ответ, старик ответил:
   - Но я вовсе никуда не исчезал. Я всего лишь ходил вокруг тебя, точно так же, как до этого ходил вокруг костра.
   Учитель Константина замолчал. Молодого человека впечатлил рассказ, однако ему не хотелось ничего говорить, ведь все и так было понятно. Он просто сидел, задумавшись
   Теперь уже стало совсем темно, так как солнце давно скрылось за горами, и вечер постепенно наполнил своей прохладой воздух вокруг. Двое людей молча допили свой чай, и Кот в который уже раз, снова покосился на своего учителя. Невероятная догадка вдруг прокралась в его мозг, и он тихо спросил:
   - Скажите, уважаемый Хо, сколько вам на самом деле лет?
   Старик долго молчал, словно что-то прикидывая в уме. Наконец очень тихо он ответил:
   - Много, мой друг. Очень много.
  
   Со времени приезда Константина в Тибет, прошла пара месяцев. Они со стариком вновь изучали тонкости боевых искусств, подробнее касаясь тех моментов, которые парень знал плохо, или же которых вообще никогда не касался. К тому же они повторяли пройденное, и парню приходилось очень стараться, чтобы не попасть под ловкие выпады старого учителя.
   Время от времени старик усаживал парня напротив и заставлял медитировать.
   - До тех пор, пока ты неуравновешен - говорил учитель - ни о каких перемещениях в пространстве не может быть и речи. Твой двойник еще не настолько хорошо сформирован, чтобы использовать его для этих целей.
   - Двойник? - не понимал Константин - Это что, мой дубль.
   - Почти. Только его возможности многократно выше твоих.
   Кот принялся расспрашивать. Он несколько заводил разговор о дубле, но старик прерывал все речи на эту тему. Вместо этого он терпеливо объяснял:
   - Не пытайся взлететь, или пройти сквозь стену. Твоя задача понять, что на самом деле никаких стен перед тобой не существует. Весь наш мир, не более, чем просто иллюзия, сформированная лишь благодаря эго, чувствам и ощущениям. Все вокруг нас пронизано энергией, и если ты научишься воспринимать эту энергию в ее изначальном виде, твое тело самостоятельно научится делать удивительные вещи.
   И Константин старался. Он не всегда понимал, что конкретно требует от него старик, но временами ловил себя на том, что его голова была настолько пуста, что в ней не находилось ни единой мысли. Он часто засыпал сидя, страшно уставая после тренировок. Хотя, даже если плотных физических занятий в течение целого дня у него не было, он точно также "вырубался" к концу очередного дня с чувством эмоционального истощения. На следующее утро, однако, Константин чувствовал небывалый прилив сил, и с завтрака до позднего вечера их ему сполна хватало на длительные переходы по горам, или для помощи старику в ведении его нехитрого хозяйства.
   То, что случилось в один из обычных дней, надолго оставило глубокий отпечаток в душе парня. Однажды, в то время, когда Константин выполнял какую-то нудную работу по дому, он внезапно ощутил себя парящим над крышей дома старика. Ощущение было настолько сильным и продолжительным, что парень почти запаниковал. Сознание Кота был явно разделено надвое: он одновременно убирался во дворе, и в то же время висел над домом старика в воздухе. Будучи в таком полурасщепленном состоянии Константин решил тут же оглядеться по сторонам.
   Той своей половине, что совершала работу по дому, парень мысленно приказал делать все так, словно ничего не происходит. Другой же части своего существа он поручил задачу подняться выше и исследовать ближайшие окрестности деревни.
   Поднявшись выше над домом, Константин вдруг увидел вдалеке пастуха, который пас на склоне овец. Сосредоточив на нем свой взгляд, он словно шарик на резинке, притянулся ближе, и очутился совсем рядом с тем человеком. Пастух, казалось, совсем никого не замечал вокруг, мурлыча себе под нос какую-то народную песенку. Кот прислушался, и мгновенно оказался над самым ухом пастуха. Теперь он мог отлично разобрать слова песни, хотя тот пел почти шепотом. Занятие так заворожило парня, что он совсем забыл о том, что только что собирался пошарить по округе, используя свои необычные способности. Он буквально прилип к погонщику овец, не в силах оторваться от слушания слов монотонной песни.
   В этот момент послышался какой-то внезапный хлопок, и Кот почувствовал, как возвращается в собственное тело, соединяя обе половинки в одно целое. На мгновение молодой человек задумался - куда же перенести свое сознание? Он был полностью уверен, что если бы выбор пал на ту его половину, которая сейчас стояла около пастуха, то он материализовался бы прямо у того перед носом. Однако, почему-то Константин решил остановиться на том "себе", который выполнял сейчас работу возле дома старика Хо. Мгновение спустя он уже стоял рядом со своим учителем, который, судя по всему, и хлопнул в ладоши перед глазами Константина, выведя в тот самый момент парня из его необычайного состояния.
   Через несколько минут они вдвоем со стариком сидели на веранде, в тени невысокого плодового деревца.
   - Что же ты не сделал выбор в пользу того, кто слушал мантры старого Цзяня? - с улыбкой спросил учитель у молодого человека - тогда ты бы очутился там, прямо у него перед носом.
   - А я действительно смог бы переместиться туда? - задумавшись над таким необычным вопросом учителя, произнес Кот.
   - Да, смог бы - просто ответил собеседник, но по его виду было понятно, что он все еще требует от своего ученика ответа на свой первый вопрос.
   - Ну, я просто не хотел мешать тому пастуху - отдуваясь стал оправдываться Константин - Вдруг бы мой неожиданный визит напугал его.
   Старик Хо рассмеялся.
   - Поверь, Костя, - мягко сказал он - он знал, что ты рядом, поэтому и начал петь свои мантры, помогая тебе сосредоточиться.
   - Но откуда он знал, что я нахожусь близи него? - не унимался ничего не понимающий ученик - Я ведь был невидим!
   - Это для обычного человека ты был невидим, - терпеливо объяснял учитель - однако старый Цзянь может распознать, что творится вокруг него, порой гораздо лучше других. Это только на первый взгляд он старый, необразованный пастух. Не стоит судить о людях и вещах по их внешнему виду, иначе ты рискуешь никогда не научиться видеть их истинной сути.
   Кот немного успокоился, хотя в голове его до сих пор была каша. Тем временем старик продолжал:
   - Сегодня ты сделал большой шаг к пониманию того, что представляет из себя мир вокруг тебя.
   Коту казалось, что он понимал, о чем говорит старик, но его переполняли вопросы, которые только и ждали момента, чтобы высыпаться изо рта в бесконечном потоке. Однако учитель опередил его. Не дав ученику прервать его, он сказал:
   - Я хочу заметить тебе одну очень важную вещь, Костя, которую ты должен постараться понять - старик Хо сам придвинулся поближе к парню - Но только ты мне должен будешь ответить еще на один вопрос.
   Кот напрягся, мысленно приготовившись рассказать обо всем, о чем спросит его учитель. У него не было тайн от старика, а если и были, то он постарается ответить так, чтобы не обидеть хозяина дома.
   - Скажи честно, Костя, от кого ты все время бежишь?
   - Ну...- начал было парень, однако внезапно остановился.
   А действительно, что было такого в его жизни, отчего он убегал. Нет, он не собирался говорить, но рот внезапно свела судорога, и Кот с ужасом обнаружил, что совсем не в силах вымолвить ни слова лжи в свое оправдание. Тем временем, старик заговорил сам.
   - Ты можешь хранить свои секреты и дальше, это твое дело. Но то, почему ты убегаешь, лежит глубоко внутри тебя. Ты потерял любимую девушку...
   - Но откуда вы знаете... - Кота внезапно прорвало, но он снова осекся, словно невидимая пробка опять стала у него в горле, заблокировав голосовые связки.
   Константин никогда не говорил старику про Катю. Тот ничего не мог знать. Тем временем его учитель продолжал:
   - Вот видишь, - с улыбкой произнес старик Хо - ты не смог ответить мне на мой вопрос, но я все-таки скажу тебе то, что давно собирался сказать. Я скажу тебе, в чем для тебя является тайна этого мира, но только ты должен будешь понять меня правильно. Мои слова касаются тебя и только тебя.
   - Пройдет совсем немного времени, - продолжал говорить учитель - и ты вскоре освоишь многое из того, о чем твои соотечественники и не смеют мечтать. Да, у них теперь все будет прекрасно, так как во всем мире грядут большие перемены. Люди не просто станут свободно летать в своих чудесных аппаратах, посещая любые уголки планеты. Постепенно исчезнут войны, голод, а тонны мусора снова возвратятся в землю, превратившись в исходные элементы. Пройдет еще время, и земля снова вберет в свои недра нефть и газ, позволив, наконец, людям задышать чистым воздухом.
   - Я вижу, - продолжал свою речь старый учитель - что ты возмутил множество потоков энергии вокруг. Причем сила этого возмущения такова, что земля, и люди на ней уже больше никогда не станут прежними.
   - Безусловно, - старик поднял свой палец, и словно бы погрозил им в пустоту - по такому случаю можно даже сказать, что ты изменил весь мир. Но, скажи, Костя, чего стоит осознание того, что ты принес счастье для всех на свете людей, но при этом не смог сделать счастливым всего одного человека. И я сейчас говорю не о той девушке, что ушла. Я хочу, чтобы ты хорошо вспомнил, что пообещал ей, когда она умирала.
   Константин снова напрягся, так как те вещи, о которых говорил его учитель, никогда не слетали с уст Константина в присутствии старика Хо.
   - Ты твердо уверен в том, - продолжал старик свою речь - что сделал всем людям в мире хороший подарок. Пусть так. Но ты не понял кое-чего важного. Та девушка тоже сделала тебе подарок. Пожалуйста, не отвергай его.
   Константин не мог поверить тому, что сейчас услышал. Откуда его учитель мог знать про Катю, и про те слова, что парень сказал ей?
   "Пообещай мне, что обязательно будешь счастлив в этом мире" - именно это стало последней фразой, слетевшей с бледных Катиных губ. Он вспомнил прощальную сцену в больнице, и внезапно ему, вместо того, чтобы его израненное сердце вновь ощутило боль потери, вдруг стало легче.
   Кот услышал, вдруг, какой-то щелчок в ухе, и посмотрел вокруг. То, каким он увидел окружающий мир, поразило его, однако он все же смог сохранить внутреннее равновесие. Константин по прежнему сидел напротив своего учителя, и просто наблюдал.
   Мир исчез. Точнее, все вокруг: предметы, люди, горы и облака - стало вдруг одним источником призрачного света. Этот свет был мягким, и он не слепил глаз. Присмотревшись лучше, Константин увидел, что весь окружающий мир пронизывают некие светящиеся волокна, которые, словно бактерии под микроскопом, постоянно находятся в движении. Фигура старика Хо, который сидел напротив, представляла из себя теперь золотую сферу, внутри которой так же двигалось множество потоков, часть из которых смешивалась с теми, которые проистекали из окружающего пространства.
   Внезапно парень увидел сгусток какой-то светящейся материи, который словно оторвался от общей массы ближайших к нему волокон, уплотнившись при этом в некую почти определенную форму. Константин слегка повернул голову, и увидел, как сгусток приобретает еще более четкие очертания. Прошло лишь несколько мгновений, и рядом с ним возникла фигура, в которой он скорее почувствовал, чем узнал, Катю. Призрачный силуэт девушки приблизился к парню, и Кот почти почувствовал ее дыхание. Оказавшись рядом, Катин силуэт протянул руки, и парень ощутил, как та обняла его. Он практически увидел, или внутренне почувствовал, как девушка прикоснулась своими губами к его щеке, и затем явственно услышал звук ее голоса.
   "Спасибо тебе за все, Кот. А сейчас прощай".
   После этого, те волокна света, из которых состоял образ Кати, отдалились, и вытянулись куда-то в сторону. Затем форма девушки медленно растаяла, растворившись в том удивительном сиянии, которое заполняло теперь все окружающее пространство.
   Сколько прошло времени, парень не знал, так как само время, похоже, тоже исчезло, как и весь окружающий мир. Постепенно все вернулось на свои места, и вскоре предметы вокруг обрели свои обычные очертания.
   Старик сидел напротив, смотрел на Константина и улыбался. Подождав, пока его ученик немного придет в себя, он сказал:
   - Ну вот, ты и начал учиться "видеть" мир в его изначальной форме. Теперь ты понял, что твое невыполненное обещание мешало тебе сделать это раньше, хотя, поверь, сил у тебя для этого было предостаточно. Сейчас ты на время покинешь меня, и отправишься неподалеку отсюда. Там тебя ждет твоя судьба.
   С этими словами старик словно бы насторожился, комично приложив ладонь к уху и начал прислушиваться к тому, что могло сейчас находиться за пределами двора.
   - Я слышу, она уже здесь...
   Кот недоуменно посмотрел на своего учителя, он никак не мог сообразить, о чем тот говорит.
   - Что ты сидишь, иди! - почти крикнул тот парню.
   Молодой человек поднялся на ноги, и медленно двинулся со двора.
   - Не туда! - старик махнул своей рукой в другом направлении - вон в той стороне!
   Все еще ничего не понимая, совершенно сбитый с толку, Константин пошел в указанном учителем направлении, прямиком по дороге, прочь от дома.
   Он уже отошел на несколько метров, держа курс по направлению к каким-то пологим горам, оставив за спиной деревню, где жил его учитель, когда внезапно увидел, что с неба бесшумно спустилась точно такая же капсула, которая доставила его сюда несколько месяцев назад. Пилот опустил свое "такси" в полсотни метров от молодого человека, и оттуда выбрался всего лишь один пассажир. Точнее, это была пассажирка, и когда подувший горный ветер растрепал ее золотые волосы, Константин без труда узнал ее.
   Конечно, это была Алиса.
   Стоя там, и не решаясь сделать хотя бы один шаг, Константин просто смотрел на то, как девушка вытаскивает из транспортного средства свою поклажу, и прощается с водителем "такси", что-то говоря тому напоследок. Затем, закинув на плечо походную сумку, Алиса повернулась в сторону Константина, и еще издалека помахала тому рукой.
   Буквально через несколько секунд, капсула антиграва, так же стремительно, как и ранее при своем спуске, резко рванула вверх. Не прошло и нескольких секунд, как она, совершенно не нарушая идиллии вокруг даже малейшим шумом, короткой и ровной чертой исчезла из виду двоих людей, промелькнув на фоне глубокого синего неба и причудливых облаков.
   Теперь на небольшой каменистой площадке, окруженной древними массивами Гималаев, стоя друг напротив друга, находились всего лишь два человека.
   Константин никогда бы не простил себе, если бы и сейчас Алиса первой сделала шаг в его сторону. Но девушка, казалось, сама ждала чего-то, не осмеливаясь двинуться в сторону парня. Не очень торопливо, но решительно, Кот двинулся по направлению к ней. Алиса сделала лишь пару шагов навстречу. Не сводя друг с друга глаз, молодые люди приблизились друг к другу, остановившись в полуметре один от другого.
   Молодой человек уже собрался что-то сказать, но девушка опередила его.
   - Ты пока ничего не говори, Костя. Я просто сбежала из дому. Не могла больше ждать, когда снова увижусь с тобой.
   - А как же твоя учеба?
   - Но ведь сейчас уже лето! - засмеялась Алиса - Я сдала экзамены, и больше не являюсь студенткой. Могу ведь я теперь жить, как хочу.
   - А как же мама с папой? - решил поинтересоваться молодой человек - искать ведь будут.
   - Ну, скажем, мама сама буквально вытолкала меня из дому, и настояла, чтобы я тебя разыскала - сказала девушка, и слегка смутилась.
   - Та-ак, а Николай Михайлович, значит в это время топал ногами и кричал? - улыбаясь собственным словам произнес Константин.
   - Да нет же... - Алиса хохотнула, представив себе, видимо, в этот самый момент ту нелепую картину, которую нарисовало воображение собеседника - он вовсе был не против...
   Девушка на мгновение опустила глаза, но затем вновь подняла их на парня. На лице Алисы отразились вдруг какая-то, почти вселенская грусть, находящаяся на грани с мольбой. И наконец, она сказала то, что очень давно накипело у нее на сердце, и что носить в себе она больше не могла:
   - Ты можешь, конечно, прогнать меня назад, можешь игнорировать меня и дальше. Я знаю, что твое сердце до сих пор разбито, и может быть пройдет не одна тысяча эпох, прежде чем твоя душевная рана заживет. Но Костя, милый Костя, я не отступлюсь, потому что готова к любой жизни ради тебя. Если мое скромное участие хоть как-то скрасит твое одиночество, и сделает тебя хоть чуточку счастливее, то я буду считать, что справилась со своей задачей. Ведь я буду очень, очень стараться, поверь мне. Я люблю тебя, так как всегда любила, с самого первого дня нашей встречи. Прости меня, дуру, за то, что я не доверяла тебе тогда, когда ты спас от смерти моего отца...
   Пока Алиса произносила свою пламенную речь, Константин очень медленно приблизился к ней. Он аккуратно взял девушкины ладони в свои, и внезапно опустился перед на колени.
   - Костя, ну что ты.., зачем ты..!
   Девушка сама тут же оказалась стоящей на коленях рядом со своим возлюбленным. Она прижала его голову к своей груди и нежно тронула своими пальцами волосы молодого человека, прикоснувшись губами к его небритой щеке.
   - Ты самая лучшая на всем белом свете - тихо проговорил парень.
   Он сам теперь прижимал ее к себе так крепко, словно хотел навсегда раствориться в теле девушки. Алиса была такой родной и теплой. Небывалая волна умиротворения захлестнула Константина, а когда он, наконец, со слезами на глазах выпустил из своих рук Алису, негромко произнес при этом:
   - Никогда не оставляй меня, слышишь! Потому, что я этого больше не вынесу.
   - Я буду всегда рядом, и не покину тебя, Костя - тихо отвечала Алиса. На глазах у нее тоже были слезы - Ты не представляешь, сколько всего я передумала за все это время. Если хочешь, я стану такой же неприметной тенью, какой моя мама всегда была для моего отца. И я просто буду варить тебе супы на обед.
   Они оба одновременно рассмеялись. Теперь они уже просто сидели, плотно прижавшись друг к другу возле пологого склона, и смотрели на прекрасный горный вид, открывающийся перед их взорами.
   - Глупости только не говори - слегка подтолкнул Алису Константин. - Выдумаешь тоже - стать тенью! И не наговаривай на Ларису Петровну. Она - прекрасная женщина, к тому же очень неординарная личность, а не какая-то безликая тень. Еще неизвестно, сделал бы твой отец свои открытия, если б не она.
   Молодой человек с какой-то невероятной нежностью погладил девушку по волосам, словно давно мечтал сделать это.
   - Ты тоже очень яркая и светлая, Алиса. Роль заднего плана тебе не к лицу. Оставайся такой, какая ты есть. Ведь ты просто замечательная!
   Они снова весело засмеялись. Легкими движениями пальцев парень и девушка вытирали друг другу мокрые от слез щеки, и снова крепко прижимались плечами друг к другу.
   Сейчас они были только вдвоем здесь, в этом огромном, простирающемся вокруг них мире, потому что больше для них не существовало ничего кроме них самих. Были лишь только горы, ветер, бескрайнее небо вокруг, и двое влюбленных людей, которые, наконец, обрели друг друга. Их души, точно так же, как руки, сплелись сейчас своими волокнами, крепко связавшись между собой, образовав единый поток энергии...
   - Костя, ты видишь это..? - Алиса перешла на шепот. Она обвела рукой вокруг, и посмотрела в лицо парня. Но тот и сам увидел то, на что указывала ему девушка, и что он уже имел возможность наблюдать совсем недавно, сидя на дворике около дома старика Хо.
   Мир снова стал подвижным и текучим, как будто состоял сейчас из бесконечного потока световых линий, которые и пронизывали всю бесконечность пространства вокруг. Они с Алисой уже не сидели на склоне каменистого холма, а словно парили в огромном солнечном океане, так как и снизу, и сверху, и по бокам - везде, куда ни кинь взгляд - был этот мягкий, обволакивающий свет.
   Они не знали, сколько времени сидели там, как внезапно Константин почувствовал на спине чей-то взгляд. Обернувшись, молодой человек увидел светящуюся фигуру, которая находилась неподалеку, и словно бы наблюдала за ними. Кот не смог распознать лица, потому что, так же, как и тело, лицо человека светилось призрачным, завораживающим светом. Тем не менее, Константин без труда понял, кто это был.
   - Подожди меня здесь, я скоро - шепнул он девушке.
   Фигура парня поднялась со своего места, и двинулась по направлению к тому существу, которое Констанитн заметил стоящим неподалеку. Постепенно свет слегка угас, и вот он уже различил контуры человека, который приходил к нему раньше, будучи одетым в черный костюм и лакированные туфли. На сей раз это была просто фигура, состоящая из световых волокон, однако лицо его было тем же самым, что и тогда, когда незнакомец впервые явился парню двенадцать лет назад.
   - Здравствуйте, Константин? Рад нашей последней встрече.
   - Я опять что-то не так сделал? - с тревогой в голосе спросил парень?
   - Нет, все так. Вы все замечательно сделали - ответила полупрозрачная фигура.
   - Значит никакого экстренного отключения нашей планеты от Всеобщего Источника не предвидится?
   Незнакомец улыбнулся.
   - Нет, не предвидится, ведь вы замечательно выполнили все условия договора.
   Константин облегченно вздохнул. Неужели теперь все целиком и полностью закончилось? Ведь все эти годы он продолжал хранить тайну, о которой до сего дня не поведал ни единому человеку на земле.
   - Надо сказать, - продолжал неведомый собеседник, - что несколько раз мы чуть не прервали вашу миссию, когда она почти находилась на грани срыва. Но я всегда верил в вас, Константин, и вы действительно не подвели.
   - Но как же так? - недоуменно задал свой вопрос молодой человек - Я ведь потратил кучу денег совершенно напрасно, и часть из них на себя. Мне хочется, буквально, провалиться на месте за то, что временами я так непредусмотрительно поступал...
   - Я уже говорил вам, - успокоил его незнакомец - и еще раз повторю, что в ситуациях, подобных вашей, оказывались многие представители вашего мира, И среди всего множества случаев ваши действия оказались наиболее безупречными.
   - А что по поводу траты денег: разве не на то вы их расходовали, чтобы, в конце концов, найти необходимого ученого, пробуя и отсеивая в сторону массу возможных кандидатур? И, поверьте, это вам удалось великолепно, невзирая даже на то, что во время поисков, вы временно отклонялись от курса.
   Константин вспомнил разные светские тусовки, и пестрые компании из околонаучной среды. Он вспомнил хакеров и подделку документов. От таких мыслей молодой человек вздохнул, и отвел свой взгляд в сторону.
   - Не вешайте носа, Константин! - незнакомец искренне рассмеялся - По условиям договора, только бескорыстная и чистая душа способна на то, чтобы стать достойным "кандидатом", и будь с вами что-то действительно не так, мы бы давно оставили попытку.
   - Сказать по правде, великодушные и добрые поступки являются нормой среди представителей многих миров Вселенной, и там Абсолютный источник энергии давно является неотъемлемой частью жизни людей. Но здесь, на этой планете все обстоит иначе. Однако ваш мир не всегда был таким, каким ваше поколение людей знает о нем. Когда-то, очень давно и на Земле существовали другие цивилизации, во времена которых жители отличались более добродетельным нравом. И они также пользовались энергией Света. Но так уж устроено, что все в вашем, по-своему уникальном мире, подвержено непреложной цикличности. Прошли века, и постепенно люди растеряли свои добродетели, ввергнув себя в пучины темного времени.
   - Сегодня - продолжал собеседник Константина - настало время для вашей цивилизации вновь вступить в полноправное общество Вселенских миров. Однако я еще раз отмечу: найти даже одну единственную "точку соприкосновения" с Источником для вашего мира было крайне трудным делом.
   - Если вы знаете, Константин, в одном из ваших древних писаний сказано: "Всего один человек, если он преодолел самого себя и смог спасти свою душу, то он способен своим светом указать путь и другим людям, чтобы спасти их души от мрака". Так вот, это - как раз ваш случай. Вы совсем неплохо справились, поверьте.
   - Значит, я теперь свободен от данных вам когда-то обещаний? - задал вопрос молодой человек.
   - Да, совершенно свободны - ответил собеседник - Даже можете рассказать обо мне кому-нибудь. - незнакомец улыбнулся - Однако, поверьте моему опыту: вам вряд ли кто-то поверит. Хотя... - человек загадочно кивнул в сторону стоящей неподалеку Алисы, - может быть, только она...
   Константин обернулся, и посмотрел на девушку, которая находилась там же, где они с ней до этого сидели. Та не сделала и шага в их сторону, а просто молча наблюдала за двумя фигурами.
   - Теперь мне пора - незнакомец поднял ладонь в знак прощания. - До встречи, Константин!
   - Как? Значит мы не прощаемся? - удивился парень.
   - Вообще-то, прощаемся, но ведь ни вы, ни даже я не знаем, как могут сложиться наши судьбы в дальнейшем. Ваш мир теперь очень скоро войдет в светлое содружество миров, которых во вселенной бесчисленное множество. Вы славно потрудились, Константин, и заслужили ту жизнь, которая теперь открыта перед вами. Этому миру еще предстоит оценить тот огромный подарок, который вы ему преподнесли. И на прощание, в знак личной признательности, я бы тоже хотел кое-что подарить вам.
   - Но прежде, прошу, чтобы вы запомнили еще кое-что, Костя: истинной свободы достоин тот человек, кто хочет обрести ее только ради того, чтобы принести ее всем живым существам в мире.
   С этими словами незнакомец протянул руку и слегка коснулся лба парня. Голова Константина тут же закружилась, но он вовсе не упал, а остался твердо стоять на своих ногах.
   - Все, теперь мне точно пора - сказал незнакомец заканчивая разговор, и с этими словами его фигура стала медленно таять в воздухе.
   - Но я даже не успел спросить вашего имени, или узнать, кто вы! - только и успел выкрикнуть Кот.
   Но незнакомец уже полностью растаял, его световые нити растворились, вытягиваясь и сплетаясь с теми волокнами, что тянулись сквозь пространство и таяли затем где-то в бесконечности.
   Непонятная грусть овладела парнем. На протяжении нескольких секунд он вдруг ощутил какую-то странную пустоту, которая исходила словно бы из центра его живота. Чувство было таким, будто Кот только что расстался со своим старым добрым товарищем.
   "О чем тот сказал напоследок? Что он хотел мне дать?" - думал парень, глядя перед собой куда-то вдаль.
   Алиса тихонько подошла сзади, и слегка дотронулась до плеча Константина. Тот обернулся и посмотрел ей в лицо.
   - Костя, а кто это был? - негромко спросила она со свойственным ей любопытством.
   Парень нежно обнял девушку. Они снова были одни, и вокруг был целый огромный мир, который принадлежал только им двоим, и никому более. И ничего не нужно было больше желать, так как их счастье находилось здесь, рядом.
   - Я не совсем представляю, но, полагаю, что он - друг - тихо ответил Константин.
   Затем он повернулся к Алисе, подхватил ее на руки и покружил.
   - Ты даже не представляешь, сколько всего я хочу тебе рассказать! - радостно крикнул он - Даже не знаю, поверишь ли ты мне!
   Парень не сразу заметил, как вместе с девушкой на руках, оказался в воздухе. Теперь они стремительно летели куда-то вдаль, а внизу с неимоверной скоростью мелькали горы, моря, леса. Внезапно поверхность земли отдалилась, и они оба увидели, что находятся далеко за пределами родной планеты. Все пространство вокруг светилось и сияло, словно вокруг были рассыпаны миллионы драгоценных камней.
   - Мы летим в открытом космосе? - голос спутницы Константина словно бы вибрировал, однако при этом она вовсе не произнесла этих слов, а Константин будто бы услышал ее вопрос прямо в своей голове.
   - Да, мы летим во Вселенной. И она - твоя! Я дарю тебе ее, Алиса! - вдохновенно ответил он ей таким же бессловесным способом.
   Вытянувшись, словно длинные волокна света, двое молодых людей превратились в две яркие, тонкие нити. Скорость, время и пространство перестали существовать для них, как физические величины, потому, что парень и девушка находились сразу здесь, и везде одновременно, развернув оба своих сознания во всю ширину целой вселенной.
   - Я так сильно люблю тебя!
   - И я тебя! - это были голоса, обращенных друг к другу двух светящихся существ, стремительно несущихся сквозь великолепный разноцветный мир, простирающийся вокруг. И эта простая фраза звучала сейчас одновременно отовсюду, заполняя собой всю бесконечность космического пространства.
  

Июнь-август 2011 г.


Оценка: 5.00*3  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Н.Любимка "Долг феникса. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-2"(ЛитРПГ) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга третья"(Уся (Wuxia)) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Твой последний шазам" С.Лыжина "Последние дни Константинополя.Ромеи и турки" С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"