Бочкарева Е. С.: другие произведения.

Академия Арштан. Песнь Жизни

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Создай свою аудиокнигу за 3 000 р и заработай на ней
📕 Книги и стихи Surgebook на Android
Peклaмa
  • Аннотация:
    ЛФР. Третья часть из ветки об "Искательницах" по миру Софилики.
    Вырасти в мире, где к магии относятся настороженно, магических существ стараются избегать, а то и вовсе уничтожают? Как реагировать, когда узнаешь что родители тебе не родные, а просто пожалели брошенную малышку и приютили? Сбежать к знакомому магу! И жить себе в радость! Только вот у демиургов на тебя другие планы...
    Концовка будет платной. Во избежании утечки на сторонние сервисы.
    За обложку огромное спасибо Галине Прокофьевой!
    russian women besucherzahler contatore internet
    Прод выдается ежедневно кроме пятницы и выходных
    ЗАМОРОЖЕНО

Пролог

  

  
  
   Темный зимний лес освещался лишь светом двух лун этого мира, белой и голубой. Гибкая тень скользнула осторожно ступая по снегу и не оставляя за собой следов. Юноша стремительно взобрался в крону ясеня и замер, слившись с полумраком в тени дерева настороженно вглядываясь в темноту леса. Через несколько минут его ожиданию пришел конец. Сквозь чащу, утопая по колено в снегу, и путаясь в ветках из последних сил, продиралась хрупкая девичья фигурка дриады, бережно прижимая тихо попискивающий сверток к груди и периодически нервно оглядываясь. Вдали были слышны лай собак и видны огоньки факелов. Девушка выскочила на поляну и, покрутив головой, метнулась к тому самому дереву, на ветвях которого притаился парень. Она вырыла в снегу небольшую ямку и осторожно уложила сверток туда, припорошив сверху снегом. Не переставая оглядываться на мерцающий огнями лес, она вернулась по своим следам к краю поляны и, присыпав собственные следы, метнулась в другую сторону от дерева. Стоило гибкой, закутанной в плащ фигурке скрыться, как на эту же освещенную луной поляну вылетела свора и их хозяева. Собаки быстро взяв след, с гомоном понеслись вслед за девушкой. Охотники, а это были именно они, последовали за ними. Лишь один мужчина задержался, вглядываясь в следы на снегу. Он подошел к дереву, и ногой откинув с шевелящегося свертка снег, брезгливо скривился. В полумраке мелькнула сталь кинжала. Мужчина одним быстрым движением вонзил клинок в горло ребенка и, усмехнувшись, вытер лезвие о штанину. Резко развернувшись и даже не глядя в большие синие глаза своей жертвы, в которых плескалась боль и страх, он стремительно направился нагонять сообщников.
   Тень, так и оставшись не замеченной, соскользнула с дерева, и быстрым движением бережно подхватило сверток с умирающим ребенком.
   -Тшш...Сейчас все будет хорошо.. - его голос шорохом пронесся по поляне, а из раскрытой над окровавленным тельцем ладони заструился радужный свет. Всего пара секунд, и от страшной раны остался лишь тонкий шрамик на шее девочки. Она открыла свои невероятные глаза и радостно загукала, протягивая крохотные ручки своему спасителю. - Вот и все. Добрый дядя Бьёрк не даст тебя в обиду, юная Мелиада.
   -Бьёрк! Что ты творишь? - рядом с парнем из воздуха материализовалась стройная невысокая девушка, окутанная золотистыми искорками и одетая не по погоде, в тонкий летний сарафан золотого же цвета. Девушка будто бы вся была соткана из золота. Парень лишь покосился на нее и покачал головой. Поджав пухлые губки, девушка заглянула в сверток и нахмурилась. - Бьёрк, ты опять! Сколько можно тебе повторять! Мы не вправе вмешиваться в естественный ход событий! А ты уже третью девчушку спасаешь! Да еще и магией нашей наделяешь! Вот пожалуюсь на тебя куратору!
   -Фьёрлин, не гунди. - парень фыркнул, передернув плечами, и моментально переместился с поляны на широкий луг. Вдали виднелись тени какого-то селения. Девушка переместилась следом, продолжая негодующе фыркать.
   -У тебя и так миры непонятные! В одном магии нет совсем, в другом создания страшные демонические, в третьем одни магические существа живут! Особенно эти, как их..элементали! Я туда без затычек в уши и очков даже соваться боюсь! Силы тянут и верещат! Особенно саламандры! А этот мир вообще кривой! Магии они боятся и истребляют! А говорила я тебе, не экспериментируй с насыпкой грохха! - Фьёрлин сложила руки на груди и с укором посмотрела на своего брата - Вот нажалуюсь на тебя куратору, и он прикопает тебя под Гром Дубом! Будешь знать!
   -Не нажалуешься. Тебе же тоже влетит. Сама в своем Мейлоре понаворотила. Ишь..идеальный мир захотелось, а за богами не уследила. Мои хоть тихие - небрежно бросил демиург этого мира и щелкнул пальцами. Сверток со спасенной им девочкой пропал, а из деревеньки вдали тут же послышался приглушенный собачий лай и в окошках одного из домов загорелся свет.
   -Ну и куда ты ее отправил? - девушка упорно хмурила золотистые бровки, в нетерпении притопывая ногой в босоножке. Затем отряхнув подол от снега ухватила парня за рукав - Идем. Нам пора уже! Лекция по временным рамкам скоро!
   -Опять ты нудишь! - парень в возмущении взмахнул руками - Отправил в дом местного старосты. Добрейшей души человек. Вырастит как надо! Смотри лучше, что я придумал по дипломной работе о смешении миров! Заодно и в твоем Мейлоре разберемся!- подхватив растерявшуюся девушку под локоток, он повел ее к виднеющейся вдали кромке леса. Не дойдя, обе фигуры растворились в радужных искрах. И никто кроме самих демиургов и крохотной трех месячной малышки не был свидетелем как создатель этого мира спас умирающую дочь дриады этой ночью.
  
  

Глава 1

  

  
  
   -Мелька! Вставай, лежебока! Быстро! - большая деревянная ложка, перелетев через занавесь, скрывающую мое спальное место, звучно ударилась о стену, вырывая меня из теплых объятий приятного сна. Я резко села на кровати, ошалело хлопая глазами. И тут же со стоном упала обратно, схватившись за пострадавший, от столкновения с потолочной балкой лоб. Да когда ж я запомню, что потолки на моем новом месте низкие? Такими темпами я скоро обзаведусь красивым большим рогом. В голове звенело, от пожелания доброго утра со стороны коварного потолка. С шипением потерла начинающую зарождаться шишку, пытаясь припомнить, что же мне такое снилось. Помню руки, теплые, даже обжигающие. И мягкую улыбку, правда, клыкастую. Погодите-ка! Клыки? Брр...Какой тут покой то! - Мелькаааа! Быстрооо! Овцы сейчас забор съедят! И если ты не поторопишься, то и сама на пастбище голодная пойдешь!
   Поморщилась от визгливого голоска своей сестрицы, и бочком сползла со своего лежака, отодвинув занавеску. Уже год прошел с тех пор, как отец не вернулся с охоты, и матушка переселила меня на его спальное место, забрав себе мою комнатку на чердаке. А я все никак привыкнуть не могу что печь высокая. Но зато каждую ночь меня окружает еще не ушедший запах самого доброго человека в моей жизни - отца. Как же я по нему скучаю. По мягкой улыбке, и широким, мозолистым, но таким бережным рукам.
   -Мелькааа! - вопль звучал уже из сеней, но я повторно поморщилась, вернувшись из воспоминаний в реальность. Даже стены не скрадывали визгливости.
   -Да встала я! Встааалааа! - быстро скинув сорочку, натянула укороченные трикотажные штанишки и тунику с длинным рукавом. А что? Лето почти. Снег сошел давно. Жилетку на меху и вполне тепло! Да и солнышко припекает, впору уже идти озерцо разведывать. Может уже и искупаться можно. Я, в отличие от некоторых визгливых, не мерзлячка.
   -Завтрак на столе. Быстро кушай и беги. А то маменька скоро от кузнеца вернется. И будет тебе плохо! - торжественно возвестила сестрица, проходя из сеней в дом и на ходу отряхивая руки от муки. Опять мешки таскала? Совсем сумасшедшая. Могла бы и жениху своему поручить. Благо парень здоровьем и силой не обделен. Сестра никак не прореагировала на мой скептический взгляд, кивнув на накрытый белым полотенцем завтрак. Мои ноздри уловили тонкий аромат свежего хлеба и мясной каши, исходящий из-под тряпицы. Сглотнув вязкую слюну, я поспешила к умывальнику.
   -Тебе что, опять снилось что-то пахабное? Полночи стонала, поспать спокойно не дала. - Ворчливо протянула Виарисса, подходя к печи, и ухватом доставая из нее чугунок с отваром. Я подняла удивленный взгляд из-за полотенца, которым пыталась до этого момента вытереться, а сейчас прикрывала яркий румянец, выступивший на щеках.
   -В смысле пахабное? Я девица еще! - в голову же настойчиво полезли воспоминания о сегодняшнем сне. О сильном поджаром теле незнакомца с красиво перекатывающимися под чуть смугловатой кожей мышцами, и пронзительных ярких глазах. Брр..Так. Все Мель! Не думай даже! Не подобает девице подобные мечты в голове иметь! Вот придет срок замуж - все сама посмотришь и пощупаешь!
   -Я-то откуда знаю? Твой же сон!- Виар передернула плечами, и отодвинула своим массивным бедром скамью, кивая мне и приглашая усаживаться. Под полотенцем, как я и предполагала, оказался хлеб, каша, а еще вкуснейшие оладьи с вареньем! Я схватилась за оладушек, и тут же получила по рукам от сестрицы половником. Надув щеки, потрясла кистями.
   -Ну что опять? - сдула с лица упавшую на лоб кудрявую прядку, и пододвинула к себе чашку, в которую сестрица налила отвар.
   -Кашу сначала, десерт потом. Я, конечно, понимаю, что тебя, как ни корми, все будто в яму ухает. Но все-равно силы от одного варенья с оладьями не те. А тебе весь день на пастбище сидеть! - она грозно насупила широкие брови, сверкнув карими глазами, и тут же смягчилась - Я тебе с собой соберу, там и полакомишься. А сейчас каша! И поторопись. Матушка с минуты на минуту вернется, а ты еще тут! И вообще! Чего я такая добренькая сегодня, дала тебе поспать подольше? А?
   -Не знаю.. - Я старательно уминала кашу. Приход матушки и в самом деле не светил мне ничем хорошим. Она у нас женщина строгая. Иногда даже кажется что со мной даже слишком. Будто бы я ее обидела чем. Отодвинула опустевшую миску и поднялась из-за стола. Действительно, пора выводить отару.
   -Спасибо Виар! Я побежала! - подхватив лукошко с упакованными в него оладьями и баночкой с вареньем, улыбнулась хмурой сестре, и выскочила за дверь в сени. Мое стремительное движение остановил широкий объемный бюст матушки, в который я впечаталась лицом. Покачнувшись, спружинила назад, с писком упав на пятую точку.
   -Мелли! Ты опять прохлаждаешься?? - грозный рык матушки разнесся над домом. Я в панике на четвереньках метнулась между ее ног, зажав подмышкой корзинку и проскочив к дверям на выход под ее юбкой. - Причеши свои лохмы, неряха!
   Зычный голос догнал меня уже в дверях загона с овцами. Я лишь улыбнулась, поудобнее перехватывая свой обед и откинув защелку с ворот. Ну да, у меня лохмы, торчащие во все стороны и вылезающие из любой прически. Но я же не виновата, что в отличие от смуглых, кареглазых и прямоволосых селян, уродилась такой? С белой кожей, сине-голубыми глазами и русыми, подвивающимися в большие кольца волосами. Это у матушки надо спрашивать, в кого я такая пошла. Точнее я-то спрашивала, но она лишь отмахивается от меня, как от назойливой мошки. Отара встретила меня радостным блеянием. Воровато осмотрелась, и никого вокруг не увидев, широко улыбнулась овцам, невесомо огладив мягкую шерстку силой. Магов у нас не любят, если не сказать панически боятся. А потому я скрываюсь. Даже от родственников. Сила проявилась совсем недавно, прошлым летом. И если бы не один человек - я быстро бы попалась. Ну да не буду о грустном.
   Я широко распахнула ворота, выпуская шумно топочущее стадо во двор, и быстро зашагала следом. Отара уже знала дорогу, и послушно шла по широкой тропе к предгорным лугам. Мы быстро вышли за околицу деревни. Вытащила из кармашка веревочку для волос, привязала корзинку с обедом на шею последней овечки и, скинув сапожки, весело спрыгнула с песчаной дорожки на сочную зеленую травку. Довольно улыбнулась, ощутив, как сила земли проникает в тело, струится по венам, унося последние остатки сна и ударяя в голову не хуже хмельной браги, которую я получила право пить совсем недавно. Хотя после первого раза так и не воспользовалась им, слишком уж гадким на вкус оказалась эта кислая пакость. Воровато оглядевшись, и никого в округе не увидев, вприпрыжку поскакала вперед отары, недовольно заблеявших мне вслед, и ускоривших свой мерный ход. Весело смеясь я неслась по полю в гору, лихо шлепая по еще не подсохшим лужам и ручейкам. Невероятное чувство свободы и счастья обуревало меня, как и всегда, когда я находилась на природе. Я первая выскочила на пастбище, и, раскинув руки, запела кружась:
  
   Травушка расскажет мне о том, что случится,
   Пропоет мне песню ночную...
   Ляжет мне рассветною росой на ресницы,
   Расплетет мне косу тугую.
  
   Солнце взойдет в огне,
   Позовет в дорогу далече,
   Но не подняться мне,
   Не лететь к нему да навстречу...
  
   Забери меня с собою ты, перепелка,
   Унеси в чащу глухую.
   Стану серой птичкой незаметной - да и только,
   Растоплю тоску ледяную.
  
   Речка, моя сестра,
   Примет и укроет волною,
   Будет ко мне добра,
   Разлучит навечно с бедою.*
  
   Вокруг никого не было, кроме овечек, постепенно подтягивающихся на луг и сразу же принявшихся уничтожать молоденькую травку. Я жмурилась весеннему солнышку, выпуская силу в такт словам. Трава пошла в рост, вскоре достав мне до колен. Вокруг зажужжали пчелки, а с кроны моего любимого дуба послышалась заливистая трель какой-то пташки. Все, как и каждое утро. Жаль к вечеру перед уходом приходилось вновь возвращать траве первозданный вид. Хорошо хоть ко мне не приходил никто, и тут можно было вволю насладиться единением с моей родной стихией. Я быстро подбежала к протекающей рядом речушке, и ополоснув лицо в студеной воде разулыбалась еще шире. Как жаль, что магии в нашем мире так боятся. Она же ничего плохого не делает! Вот моя, например, может восстановить поля, уберечь их от паразитов и сорняков. А еще меня живность слушалась.
   Я откинулась в траву у речки и, сорвав травинку, задумчиво ее пожевала, разглядывая проплывающие в лазурном небе пушистые облачка. Вон то, например, было похоже на огромную бабочку. Даже усики есть.
   -Опять бездельничаешь? А как же задание, которое я дал? - над головой послышался ехидный бархатный голос, заставивший меня взвиться с земли и радостно взвизгнуть.
   -Бьёрн! Ты вернулся!! - я всем своим весом повисла на рассмеявшемся мужчине смачно поцеловав того в щеку.
   -Вот это приветствие. Все бы так мне радовались - я был бы самым счастливым мужчиной во всех мирах! - смеясь, проговорил самый невероятный маг в моей жизни, и мой наставник по совместительству. Отлепив мое щуплое тельце от себя, (не без труда, между прочим, потому как я сопротивлялась и отцепляться ну никак не собиралась!) он осторожно поставил меня на землю и встрепал кудряшки на моей макушке. Я тут же демонстративно надула губы, сложив руки на груди.
   -Тебя почему так долго не было? Я соскучилась! - светловолосый мужчина с невероятными синими глазами хмыкнул, и сев на траву похлопал на место рядом с собой. Я тут же уместилась на предложенные цветочки своей пятой точкой, безжалостно сминая васильки. Ничего, потом восстановлю. Я наставника почти три месяца не видела! Всю зиму где-то носился по своим тайнам.
   -Я много где был, мелкая. Ты лучше рассказывай, что у вас новенького за зиму? - поинтересовался он, и хитро блеснул глазами. Я задумчиво постучала пальчиком по губам, припоминая, что он пропустил.
   -Ну, Виариссу замуж выдают. За сына мельника. Парень не плохой вроде, работящий. Я одобрила. Что еще.. - я нахмурилась. И тут меня озарило. Да что ж такое то. Про сестру ему рассказала, а про самое главное то нет! - А еще у меня получилось взрастить пшеницу прямо на снегу! Точнее я сначала его расчистила, а из мерзлой земли вырастила! Вот!
   Я была непомерно горда собой. Еще бы, ведь ковырялась с этим почти два месяца. Две лопатки и одну тяпку сломала, пытаясь незаметно вырыть лунки для семян. А потом еще неделю пыхтела, пытаясь оживить вмерзшие в грунт за ночь семечки, потому как ударили морозы. Весь резерв угробила тогда, и шубейку выжимать можно было. Но я смогла!
   -Ты молодец! - он опять растрепал мои и так торчащие во все стороны кудряшки. Я нахохлилась. Этот жест был милым, но ощущение сразу появлялась, будто я ребенок, который смастерил куколку из соломы и показывает ее отцу. Видя мое надувшееся лицо Бьёрн хмыкнул, и внезапно склонился к самому уху. Я вздрогнула, скосив глаза на мага. - А еще что произошло?
   -Ну..Не знаю..А что? - я замялась, теребя в руках травинку.
   -Ну ты даешь. Неужели про собственный день рождения забыла? Ты же у нас теперь тоже девица на выданье! - он рассмеялся, и неожиданно извлек из моих волос что-то блестящее. Я неверяще уставилась на протягиваемое мне чудо. - С днем рождения! Хоть и запоздало.
   -Бьёрн, они... Потрясающие! - выдохнула я, принимая из рук мужчины заколки и осматривая их, не находя больше слов от восторга. И тут же в голове пронеслась мысль, от которой стало грустно. - Но...
   - Что? - улыбка вмиг слетела с лица мага, и он, немного напряженно, посмотрел на меня. Я виновато улыбнулась.
   -Заколки и впрямь замечательные, но слишком дорогие, Бьёрн. Мне некуда их одевать. А если носить просто так - появятся вопросы, где я их украла. - Маг хмыкнул, и, забрав с моих ладошек две потрясающей красоты лазурные заколки в форме стрекоз, скрепил пряди на моих висках. Ощутила в голове неясный шум, и мир, внезапно, обрел яркие краски. Будто пелену, застилающую до этого мои глаза, кто-то стянул. Я изумленно посмотрела на кивнувшего, каким-то своим мыслям, мужчину.
   - Их никто не увидит, мелкая. А тебе очень идет, - он тепло улыбнулся и, неожиданно, щелкнул меня по носу.
   - Спасибо! Ты самый лучший! - хлюпнув этим самым носом, потому как, от накатившей волны счастья, на глазах выступили слезы, и я обняла наставника за шею и поцеловала в щеку. - Это самый потрясающий подарок из всех, что у меня были!
   -Я рад, что они тебе понравились, - маг хмыкнул, когда я, отстранившись, полыхнула румянцем на щеках. Почему? Да потому, что осознала, что второй раз за день непозволительно фамильярничаю с ним. - Кстати, заколки не простые. Это - своеобразный артефакт проясняющий сознание, помогающий легче воспринимать информацию и запоминать ее. Так что сейчас будем учиться!
   - Ну, вот... - протянула я, и, откинувшись на спину, потянулась. - Только приехал, и сразу учиться.
   Бьёрн расхохотался над моим надутым видом и лег рядом. Полежав так пару минут и, просто, молча смотря в облака, я в итоге подорвалась с места. Энергия кипела во мне, как это всегда происходило вне поселка, и требовала действий.
   -Ну, все. Давай, покажу, как справилась с твоим заданием! - я подтянула ноги и скрестила их, попытавшись скопировать серьезное выражение лица мага, когда он что-то мне объяснял. Бьёрн лукаво скосил глаза на меня, и, хмыкнув, тоже сел.
   - Ну, давай, показывай, что ты там смогла понять и воспроизвести. - он выжидательно сложил руки на груди и изогнул бровь.
   Я расплылась в предвкушающей ослепительной улыбке, и, прикрыв глаза, потянулась к силе, вливая ее в решетку заковыристого плетения. Заковыристым оно было потому, что сама структура постоянно перестраивалась, для того, чтобы форма объекта могла быть изменяемой.
   -Вот! - довольно выдохнув и открыв глаза, продемонстрировала песчаный вихрь оплетающий мое запястье и поблескивающий на солнце песчинками.
   -Слушай, да ты, оказывается, умница! - я приподняла брови на столь странную похвалу.
   -То есть, раньше ты считал меня бездарем? - он фыркнул, и перетянул вихрь к себе на ладони, преобразовывая его в темную спиральную воронку, тянущуюся вверх.
   Завистливо выдохнула. Я так не могла. У меня была только магия земли. А наставнику были доступны все стихии, и сейчас он легко менял структуру потока, вплетая в него воздух.
   Мы прозанимались с песчаными вихрями до обеда, перекидываясь ими и меняя структуру и объемы. Прервались только тогда, когда у меня громко и заунывно провыл желудок, сообщая о безалаберности своей хозяйки в плане питания. Маг скосил глаза на мою вопящую часть тела, и, хмыкнув, развеял потоки. Песок золотистой пыльцой осел к нашим ногам. А я только сейчас спохватилась, что так и не отвязала от несчастной овцы свою корзинку. Как она там, бедная, есть-то, смогла? Мешает же! Бьёрн, тихо хихикая в кулак, наблюдал, как я заполошно понеслась по лугу к отаре, выискивая несчастную помощницу взглядом.
   Овца обнаружилась под дубом, лениво развалившейся на боку, и наглой мордой, вымазанной в варенье. От паршивки отчетливо несло оладьями, и я гневно возопила в тональность оскорбленному желудку, лишившемуся питания по вине одной забывчивой полу дриады. Я звучно шлепнула подскочившую овцу по лбу ладонью, передавая ей все свое возмущение. Поганка жалобно заблеяла, оценив уровень моей ярости, и попятилась. А на дне лукошка была еще пара оладушек! Увидев это, я торжествующе вскричала и стала наступать на пушистую овечку, с намерением отобрать вожделенную еду, растопырив руки в стороны. Овца явно узрела в моих плавных перемещениях угрозу собственному мохнатому заду, видимо, решив, что я решила сделать из нее жаркое. А посему, панически заблеяв, она рванула прочь. Я за ней, на ходу взывая к совести паршивки, уносящий последние крохи моего обеда на шее. В пылу погони я как то напрочь забыла о том, что могла связать эту обжору магией. С дуба послышался заливистый хохот. От неожиданности я споткнулась, и, пролетев с писком пару метров, упала носом прямо на спину внезапно замершей овцы.
   -Ох, Ада... Я ж так лопну... - я мрачно проследила взглядом за, грациозно спрыгивающим с дерева, магом и принялась судорожно отвязывать лукошко, пока Бьёрн, из чистой вредности характера, не распустил заклинание стазиса.
   -Я тебя раньше прикопаю... Шутник нашелся... - тихо, едва слышно прошептала я, поняв, кто именно являлся причиной спешного бегства овечки. Кого он ей там внушил на моем месте, что она так спешно удирала? Любовно обняв корзинку, я в возмущении покосилась на мага и отошла под дерево, на ходу вытащив из лукошка оладушек и жадно вгрызаясь в него заострившимися зубками. Под дубом нашлась и баночка, правда варенья в ней уже не было. Я еще раз негодующе покосилась на уже отмершую и мирно пасущуюся сейчас овцу, морду которой все еще украшали разводы моей вкусняшки, и достала второй пышный оладушек. Собственно, их и осталось всего два. Со вздохом, повернулась к пристроившемуся рядом Бьёрну, и протянула мужчине угощение. Желудок досадливо взвыл, но я даже бровью не повела.
   -Держи. Ты же тоже голодный, небось, - маг удивленно на меня посмотрел, а потом, хитро улыбнувшись, одним махом проглотил протянутую еду, чуть не откусив мне при этом пальцы. Дернувшись, сморщила носик, а это блондинистое недоразумение, совершенно, по-мальчишески, мне подмигнуло и закатило блаженно глазки, пережевывая.
   -Спасибо. А теперь моя очередь! - он взмахнул рукой, и передо мной появилась тарелка с ароматными жареными птичьими ножками. Я так и замерла, открыв рот в священном ужасе, уставившись на, непонятно откуда взявшуюся, еду.
   -Бьёоооорн? - протянула я в предвкушении расправы.
   -Ммм? - уже успевший вгрызться в одну из ножек мужчина, удивленно приподнял брови. Я нарочито медленно повернулась к нему, еле удерживая силу от всплеска.
   -Скажи мне пожалуйста, дорогой наставник... - Нет. Не могу. Он съел мою оладушку! И овцу мною пугал, заставив побегать! Будем мстить. Ногу отвлеченного на меня мага постепенно оплетала лиана, а он сам все так же с непониманием в глазах и куриной ногой во рту ждал, пока я договорю. Вид забавный, конечно. На вид лет двадцать, но на самом деле магическая сила продлевала жизнь гораздо на большие сроки, и магу могло быть уже и за сто. Волосы светлые, кудрявые. В общем, мужчина в расцвете сил. А ведет себя иногда как мальчишка. Еще эта нога куриная, и сок по подбородку стекает. Мда...наставничек у меня...- ...почему ты согласился и скушал мою еду, когда у тебя самого она была? И откуда ты эту еду вообще взял? И вообще...Мой оладушек!!
   На последнем слове я выпустила силу, и лиана вздернула мага, подвесив вверх тормашками. Полы мании распахнулись и опали вниз, раскрываясь как крылья летучей мышки. А глаза напоминали блюдца. Ага, не ожидал от маленькой меня такого? Этому я научилась пока ты шлялся неизвестно где!
   -Адочка...Отпусти, пожалуйста.. - все же выпустил еду изо рта он, и птичья нога весело шмякнулась в траву.
   -Не раньше, чем ответишь на вопрос! - я упрямо поджала губы.
   -Ну ты и... - он, судя по всему, тоже обиделся. Ну и пусть. Мой оладушек!! Тело мага замерцало уже привычной мне радужной пленкой, а в следующий момент звучная оплеуха оповестила о том, что я забыла с кем имею дело. Зашипев разъяренной кошкой, подскочила на месте. В руке сам собой сформировался песчаный 'снежок', коим я и запустила в наставника. Шарик, с громким 'плюх', прилетел точнехонько в нос виновника моего стремительно ухудшегося настроения. Маг зарычал. Опа..Пора делать ноги!
   Ветки дуба склонились ко мне, послушавшись моему мысленному зову, и я взлетела на дерево, пока Бьёрн внизу отплевывался от забившихся в нос, рот и глаза песчинок. А когда он поднял лицо вверх, я поняла что пропала. Вся радужка переливалась и искрилась всеми цветами радуги. Кулаки мужчины сжимались, желая найти и отшлепать предмет возмездия. Или придушить.
   -Мелиада! А ну, быстро вниз! - я тихо пискнула и позеленела, сливаясь с листвой. Хорошо, когда в тебе есть кровь дриад. Мы можем легко маскироваться в окружающих нас природных элементах.
   -Не пойду! - нет, ну кто меня за язык то тянул? Хмыкнув, наставник одним прыжком взлетел на дерево, а в следующую секунду на мою пятую точку звонко опустилась ладонь мага. Я взвыла, сокрушаясь собственной глупости и несправедливости мира к слабым дриадам.
   - Ада, ты опять на пустом месте устроила цирк! А ну быстро вниз, обедаем, и тренировка! - а в глазах опять шквал и ураган из переливающихся цветов. Боги...Зачем я его злю? Заморозит опять на сутки, а мне потом еще и от матушки влетит.
   -А что такое цирк? - ну надо же отвлечь пылающего гневом мужчину? Тот, кстати, замер и задумался. Потом широко улыбнувшись, покачал головой. Глаза вновь стали синими, и я облегченно перевела дух, радуясь, что он быстро успокаивается.
   -Вниз спускайся. Или будем составлять семена дуба? - проследив за появляющимся в руке мужчины желудем, я вздохнула. Опять заниматься сборкой элементов из почвы. Скукота.
   -Ада. Ну, вот ты вроде взрослая уже девушка, а иногда как шкодный котенок себя ведешь. Спускайся. Поедим. И еще. Еда из пространственного кармана. - с этими словами меня...пнули! Птичкой полетев вниз, я завопила, но тут же заткнулась, потому как меня мягко подхватили на руки и усадили перед уже остывшим блюдом. Бьёрн уселся рядом и вновь схватился за куриную ножку, как ни в чем не бывало, приступая к еде. Сопя как стадо разъяренных ежей, тоже взяла ножку. Не особо люблю мясо, но приходится, есть и его. Одними овощами сыт не будешь, да и родственники не поймут.
   -Так что такое цирк? - ну да, так он и ответит. Сейчас как обычно скажет что..
   -Вот подрастешь - я тебе расскажу. Ешь уже! - я фыркнула и все-таки приступила к трапезе. Каждый раз стоит магу произнести незнакомое слово, а мне поинтересоваться, что оно означает - как я слышу вот такую отговорку. Видимо даже мое совершеннолетие не означает, что я повзрослела. А жаль. Мне вот дико интересно, что означает странное 'комп'. Это слово Бьёрн выдал, когда пытался объяснить мне не менее загадочное слово 'фильм', вырвавшееся из его рта в первую нашу встречу. А потом он начал вот так отмахиваться.
   И вообще история нашего знакомства крайне странная. Мне тогда исполнилось тринадцать, и со мной стали происходить тогда еще мне не понятные вещи. То растущее на грядках при моем появлении резко шло в рост. То волк, с которым я как то столкнулась в лесу, ластился к моим ногам, будто нежный щенок. И птицы переливисто подсвистывали в такт песенкам, которые я любила напевать на лугу. А еще я стала чувствовать землю. В прямом смысле. Ощущала, как растет трава, каждый подземный источник, питающий деревья и цветы. Как разлагается в почве почивший своей смертью крот. Это было..страшно. Потому что я как бы была везде, и одновременно с этим меня не было. Я растворялась в окружающем пространстве. Как-то задремав на лугу, на выпасе, спрятавшись под раскидистым дубом от полуденного солнца, очнулась от толчка в плечо. Надо мной стоял хмурый светловолосый мужчина, который взглядом указал на мои ноги. А я в ужасе закричала, потому как мои конечности стали похожи на корни, и уже наполовину ушли в податливую землю. Странный мужчина сделал пару пассов рукой, и я вновь стала собой. Но теперь уже мне было страшно по другой причине. Магия в нашем мире...подконтрольна и можно сказать запрещена. Каждый маг должен был быть зарегистрирован и проходил жесткую военную службу, чтобы в дальнейшем служить королю. А магические существа уничтожались как потенциально опасные. Мужчина объяснил, что я на половину дриада. То есть магическое существо. Как такое могло случиться, я не понимала, ведь отец и мать были обычными людьми. А на мой подобный вопрос мужчина, назвавшийся Бьёрном, лишь неопределенно пожал плечами и предложил помочь с развитием и контролем дара, чтобы я могла его скрыть. И хорошо, что я тогда согласилось. Кто знает, где я сейчас была бы? Или уничтожена как маг существо, или в том аду, под названием Военное Магическое Училище Громбора. Вот так Бьёрн и стал моим наставником, и терроризирует меня уже целых пять лет, изверг.
   Внезапно, воздух прорезал странный звук, вырывая меня из воспоминаний.. Тихая мелодия и какое-то жужжание. И исходило оно из...брюк мага!
   Путь у каждого свой
   И куда мы идем - неизвестно
   Ты зовешь за собой
   Только в мире твоем мне не место...*
   Я удивленно уставилась на подозрительную часть тела мага, уже приготовившись дать отпор непонятному существу, обосновавшемуся там. На руке сам собой выплелся гибкий хлыст из лианы. Бьёрн вздрогнул, и покосился на меня. Его глаза расширились, а он быстро вытащил из кармана непонятную черную дощечку, из которой и раздавалась музыка и жужжание. Она была гладкая, блестящая. А на одной стороне был светящийся квадрат, на который я зачарованно уставилась.
   -Ада, убери заклинание. Все хорошо. Это...Я потом расскажу. Блин. И как я мог его забыть выложить? - дальше он на меня внимание уже не обращал, нажав что-то на светящемся квадрате пальцем и поднеся эту штуку к уху. На грани слышимости я уловила женский голос. Это что за штука? Я заинтересованно наблюдала за магом, лицо которого стремительно менялось по ходу того, что он слышал. Потом он нахмурился и бросив короткое 'Скоро буду', убрал черную штуку от уха и опять потыкал в светящийся квадрат пальцем.
   -Значит, уже третья там..Быстро как-то.. - он задумчиво посмотрел в пространство, постукивая ногтями по ставшей полностью черной дощечке. Потом встрепенулся, и опять покосился на меня.
   -Эм..Ты ничего не видела и не слышала. Этот разговор был не для твоих маленьких милых ушек. Эта штука - он помотал передо мной дощечкой - ...своеобразный переговорник. Короче артефакт, вот.
   Он выдохнул и в какой-то странной надежде уставился на меня. Я сделала вид, что все поняла и мне все равно, хотя желание потрогать этот артефакт было просто огромным. Но я как-то раз уже взяла без спроса непонятную штуку у мага. Брр...Чуть с сердцем тогда не рассталась, когда она неожиданно заверещала дурным голосом, а из этого предмета поднялось черное облако, окутавшее меня с головой и мешая вздохнуть. Хорошо Бьерн оказался рядом и каким-то чудом загнал облако обратно, потому как легкие уже жгло от недостатка кислорода.
   -Ада? - я моргнула, отгоняя страшные воспоминания и демонстративно вгрызлась в куриную ножку. - Нда..Ну ладно.
   Он быстро убрал 'дощечку' артефакт в карман и затих, почему-то пристально меня разглядывая. Через пару минут я не выдержала, и уставилась на него в ответ напряженным взглядом. Маг нахмурился и отвел взгляд. Тряхнул волосами и улыбнувшись откинулся на траву, заложив руки под голову.
   -Знаешь, я был бы рад рассказать тебе все. Тем более, что ты моя любимица... - я закусила губу, подавляя в себе поток моментально возникших вопросов. Кто знает, может сейчас еще о чем-то расскажет? -..Но увы. Сейчас действительно еще не время. И...
   Он неожиданно напрягся. Да и я тоже. От земли, по внутренним каналам, мы ощутили чужое присутствие. Я быстро приложила ладони к траве и прикрыла глаза, прислушиваясь к ощущениям. Вот же черт!
   -Ада..
   -Я слышу.. - я кивнула и сконцентрировалась на потоках силы. Трава спешно уходила под землю, приводя луг в первоначальное состояние. Полностью погрузившись в потоки ощутила на периферии сознания легкий поцелуй в висок и шепот.
   -До завтра.
   -Ну конечно. Как помочь надо, так сразу побежал.. - я открыла глаза, удовлетворенно оглядывая дело рук своих. Овцы ошарашено хлопали глазами, пытаясь понять, куда делась высокая зеленая и такая вкусная травка. Краем уха услышала торопливый топот по дорожке, ведущей к пастбищу, и быстро улеглась под дубом, приняв расслабленную и независимую позу. Жаль блюдо с ножками эта несносная личность умыкнула. Взглянула вверх, на крону дуба, и заметила разноцветные отблески. Погрозив наставнику кулаком, услышала тихий смешок. Наблюдает, значит. Спохватилась, и быстро стянула с волос заколки, убрав в карман жилетки. Мир стал будто тусклее.
   Топот приближался. Скосила глаза, приподнявшись на локтях, и едва не прыснула со смеху. На луг выскочила всклокоченная и запыхавшаяся сестра. Подол простого рабочего платья был заляпан грязью аж до колен. 'Ползла', подумалось мне. Она часто дышала, щеки раскраснелись, а грудь ходила ходуном. Увидев меня Виар упала и растянулась на траве пытаясь отдышаться.
   -Ви? Что такое? - я быстро подбежала к девушке, осторожно тронув ту за плечо. Ответом мне стал несвязный стон.
   -Что? - я похлопала глазами.
   -Мама сказала мне тебя заменить. А тебя на совет селения зовут.. - прохрипела сестрица, отползая к дереву на карачках. Я удивленно приподняла брови. И зачем меня звать? Потом бы все рассказали. Странно.
   -Иди уже.. - Виар прикрыла глаза, облокотившись о ствол дерева и все еще выравнивая дыхание.
   Я пожала плечами и вприпрыжку бросилась с пастбища к деревеньке. Позади удивленно заблеяли овечки, я лишь отмахнулась, направив им волну спокойствия. Совет собирали редко, и только по серьезным случаям. Например, указ новый у царя вышел, и гонец прибыл его объявить. До села добралась быстро, и сразу увидела столпотворение перед домом старосты. Дед Михлай, староста, стоял на чурбане и что-то вещал с своего возвышения. Увидел меня и махнул рукой, подзывая. -Ну вот все и собрались, кто надыть.. - он выразительно почесал седую бороду и подбоченился - Ну что, народ. У нас тут гонец прибыл и вот..
   -Да не томи ты! Уже пол часа лясы точим! А у меня корова не доена! - послышался из толпы зычный голос жены мясника. Я хмыкнула. Да, мы, деревенские, все время на животину да поля пускаем. Простаивать да болтать действительно некогда днем. Вот по вечерам, за общим столом, если кто соберет, можно и поговорить.
   -Ну так что это я...я и говорю, а ты, женщина, слушай! - он еще раз поскреб бороду и выпятил грудь колесом. - Короче вот! Новости две есть! С плохой али хорошей начнем?
   -Давай с плохой! - загомонил люд. После отгремевшей шесть лет назад войны с соседним царством хороших новостей практически не было. И все привыкли стоически выдерживать плохие. То сроки мзды срезали, и посыльный приезжает теперь раз в год вместо обычных ранее двух лет. Потом мор пошел, и половину скота лишились. А прошлый год погода подкосила запасы. Дожди шли все лето, и пшено попросту не взошло, погнив в раскисшей земле. Я помогала, как могла, но опыта на все не хватало. Еще и тайно все, по ночам. Спасла лишь одно поле, и то только потому, что оно на возвышении находилось.
   -Ну с плохой, так с плохой.. - староста почесал затылок и развел руками, как бы показывая что поделать ничего не может - Это...Серые Гончие к нам едут. Магов на обучение отбирать.
   -Криворогие барашки! - выругалась рядом со мной бабушка Зарда. - Опять детей на погибель собирают, ироды!
   -Барашки..полные.. - выдохнула я, едва удерживаясь на ногах. Вот и полетела к чертям моя конспирация. Гончие найдут меня по запаху, точнее магию во мне. И хочешь - не хочешь, отправят в Академию. И...их приход означает еще одно. Скоро будет война.
   -Ну а теперь новость хорошую гони! - бабуля Зарда всегда отличалась прямолинейностью...
  
  

Глава 2

  

  
  
  
   Я стояла оглушенная новостью. Да и многие тоже были в ступоре. Это практически объявление от его величества, что началась подготовка к новой войне! А мы только от предыдущей оправились! Староста полюбовался на мрачные лица собрания и, видимо, решил нас порадовать.
   -Ну ладно, а теперь хорошая новость! Даже не смотря на предстоящий визит Гончих...Верейка решилась и таки сосватала Мелиаду! Эй, жоних! Сева! Иди сюдыть!- торжественно объявил староста. Толпа заулюлюкала. На меня данная 'радость' подействовала подобно молоту по темечку. Я покачнулась и аккуратненько так осела на землю, уютно умостившись в дворовой пыли и растерянно хлопая глазами. Как сосватали? А я? А мое мнение?
   Рядом со старостой, гордо подняв подбородок к облакам, встал Сева. Меня передернуло. Будучи сыном мельника, что означало за собой большие деньги в их семье, Сева к тому же был крайне хорош собой, и не менее заносчив. А еще до девок охоч. Столько девчонок попортил уже. Хотя те и не против были, одна я бегала в ужасе шарахаясь от настырного парня. Сева обвел толпу торжествующим взглядом синих глаз и еще шире расправил плечи, которые и так были ого-го какие в развороте. Меня подняли и отряхнули сыновья кузнеца. Мой 'жоних' расплылся в широкой улыбке и быстро стал расталкивать толпу, пробираясь ко мне. Схватил за руку и потащил мою оторопевшую от происходящего тушку обратно, остановившись у старосты. Развернул лицом к собранию и деловито приобнял за талию. По телу прокатилась дрожь отвращения от этого собственнического жеста.
   -Улыбайся, Мелька. Скоро свадьба! - одними губами прошептал он, болезненно ущипнув меня за бок. Я ойкнула и зашипела, с силой наступив поганцу на ногу. Теперь настало его очередь шипеть. У меня ноги хоть и босые, да пятки острые. Но улыбка с наглого лица не сошла, к моему величайшему сожалению.
   -Так вот! Свадьбу празднуем, как только Гончие уедут! А это дня через три! - я похолодела. Какая свадьба! Тут проблемы похлеще! Три дня! Надо куда-то спрятаться! Мне срочно нужно к Бьёрну! - Собственно все, что я хотел сказать!
   Толпа, гомоня, стала расходиться, а я так и стояла у пня с которого с кряхтением стал спускаться староста. Севка стоял рядом, все так же приобнимая меня.
   -Ну что вы, голубки! Наобнимаетесь еще! Работа ждет! - староста игриво подмигнул и посеменил в избу, а я пришла в себя. Вывернулась из рук парня и нахмурилась.
   -Лапы убери, индюк напыщенный! Все-равно свадьбы не будет! - я сложила руки на груди, вложив в свой взгляд все омерзение, что вызывал у меня этот тип. Особенно его нахальная морда лица.
   -Это почему это? Мой отец такую сумму твоей маменьке отвалил за тебя, не отвертишься! - он ослепительно улыбнулся, тряхнув длинными черными волосами и сверкнув своими синими глазищами, из-за которых у него и был ажиотаж среди женского населения. Сразу зачесались руки, поставить на этом лице пару фингалов.
   -Потому что я так сказала! Что угодно, но не ты! Понял? А деньги вернем! Уж я добьюсь! - я гордо развернулась и пошла к воротам из селения. Мир резко перевернулся, а перед глазами оказался обтянутый черными штанами зад.
   -Убери от меня свои руки, чурбан неотесанный! Поставь где взял! - я со всей дури шмякнула кулаком по пояснице парня. Тот лишь фыркнул, продолжая меня куда-то нести. Я зарычала. Что ж за день то? Даже силой не воспользоваться!
   Меня внесли в какое-то темное помещение. В нос ударил запах сена и луговых цветов. Сарай?
   -А вот теперь поговорим, дерзкая моя. - Меня резко сдернуло с плеча, к которому я уже успела приспособиться, и, удерживая за талию, прижали к стене. Я охнула, больно ударившись затылком о дерево.
   -Ч...Что тебе от меня надо, Сев? Я уже говорила, что не буду с тобой встречаться! А деньги за свадьбу мы вернем! - я хмуро смотрела на парня, у которого было странное выражение лица.
   -Мель..Я за тобой бегаю добрых три года! И мне это, честно говоря, надоело! Я даже по девкам ходить перестал, цветы тебе носил, как идиот! - я в ужасе наблюдала, как приближается непривычно серьезное лицо парня к моему. Криворогие барашки! Это он что задумал?? - Я грамоту выучил, потому что ты у нас не образованных не любишь! Что мне еще сделать, чтобы ты уже приняла меня, наконец?
   Меня с силой оторвало от стены и впечатало в широкую грудь носом. Сердце забилось яростнее и ухнуло куда-то вниз.
   -Сев..не надо...не хочу я замуж. И ты мне..не нравишься...вот..-пробурчала, пытаясь отстраниться. Куда там! Крепкие медвежьи объятия стиснули так, что ребра хрустнули, а перед глазами мушки заплясали.
   -Меля...Люблю же я тебя...правда..Что хочешь сделаю.. - меня, наконец, отпустили и отстранили, придерживая за плечи. Я закусила губу и отвела взгляд. Ну как ему еще объяснить, если не понимает?
   -А я тебя не люблю. Я вообще считаю, что такими признаниями раскидываться как-то...не стоит..-хмуро буркнула, пытаясь вывернуться из лапищ Севы. Но меня опять в стену вжали, еще и губами полез! Я возмущенно взбрыкнула, замычав в настырный рот и стиснув зубы со всей мочи врезала ногой куда достала. Достала видимо плохо, потому как Сев рыкнул, сжав меня еще сильнее, и меня практически размазало о стену. Мамочки! Что с мозгами у этого ненормального?! Я же сейчас с досками на молекулярном уровне сольюсь! Научил же меня Бьёрн словам заумным, сама поражаюсь.
   Все эти мысли метались в голове, а сердце загнанной птицей пыталось выскочить наружу, пробив грудную клетку. Когда давление стало совсем уж непереносимым, и я собиралась применить магию, в сарае раздался едва слышный скрип двери.
   -Э! Охальник! А ну, неча девку зажимать! После свадьбы пообжимаетесь дома! - я услышала громкий треск, после которого Сев дрогнул, и стал заваливаться набок. Руки с моего тела наконец-то убрались, и 'жоних' осел к моим ногам, растянувшись на сене и постанывая. За его спиной с переломленным черенком лопаты стояла баба Зарда. Сев застонал и попытался сесть, держась рукой за затылок. Сфокусировал явно разбегающиеся глазки на бабке и вновь потупился, что-то пробормотав под нос. Что, стыдно? То-то же!
   -Беги, милочка. А то тебя, небось, сестрица уже на пастбище заждалась. - Бабка подмигнула, и мне на миг почудились разноцветные отблески в ее выцветших от прожитых лет глазах. Я на миг прикрыла веки, помотав головой, и вновь пристально всмотрелась в старушку. Та лукаво улыбалась, но глаза были обычными, белесыми. Наверное, показалось.
   -Спасибо баб Зарда! Вы меня спасли! Разрешаю повоспитывать его еще немножко! - я широко улыбнулась и стремглав выскочила из сарая. Оглядевшись, поняла, что далеко меня не унесли. Сарай принадлежал старосте. Сорвавшись на бег, припустила к пастбищу, где томилась в неведении сестра. А еще надо придумать, как срочно связаться с Бьёрном. Гончие! Это провал всех моих планов!
  
   Виар встретила меня массой вопросов и лучащимся в глазах любопытством. Я постаралась принять самый безразличный вид и поведала сестре о Гончих. Девушка ахнула.
   -Это что же..Скоро война? Опять? Слава богам у нас магов нет! - она радостно улыбнулась, а у меня внутри заскреблись кошки. Ну да, магов нет...как же... - Что? И это все, что староста сказал? А меня зачем отсылали?
   -А затем...Меня матушка продала...тьфу...сосватала! - я плюхнулась на траву под дубом и устало прикрыв глаза откинула голову назад. По коре к затылку заструилась сила, постепенно приводя мысли в порядок. Хотя сердце все еще остро кололо ужасом от мыслей о Гончих и академии.
   -Так это же хорошо! Перейдешь под крыло к мужу, будешь хозяйкой в доме! А много выкупа дали? - Виар хитро сощурила карий глаз и мне захотелось взвыть.
   -Вирь, это Сева! Ты понимаешь? Главный бабник на селе! И...меня продали! Как...овцу какую-то! Не хочу я так! А еще и гончие эти! - я откровенно взорвалась. Земля под ногами гулко задрожала, затыкая меня на полуслове.
   -Землетрясение! Мелька, спасайся! - и сестрица, подобрав подол, стремглав бросилась прочь под моим полным скепсиса взглядом. Отклик природы на мой гнев немного остудил пыл, и я растянулась на траве. Потянулась силой к цветам, впитывая кожей их аромат, и приподняла руку. Вокруг закружился рой золотистых бабочек, даря мне свой великолепный танец. Я улыбнулась, глядя на отблеск солнца в крылышках чешуйчатокрылых. Да, однодневки. Зато они проводят свои сутки с пользой, не задумываясь о последствиях и ничем не обремененные. А мне приходится высчитывать почти каждый свой шаг. Врать окружающим. Вздрагивать каждый раз, как только заходит разговор о магии в деревне. Как утаить от гончих свое происхождение? Эти, похожие на гигантских волков звери и их всадники прекрасно чувствуют нас, обладающих силой. Эти зверушки единственные, который официально разрешены из магического вида в наших землях, потому как помогают искать нас, магов. Не хочу в академию. Не хочу отрываться от своей деревеньки, пастбища, овечек. И да..Наставника. С ним прощаться особенно не хочу..
   -Грустишь? - вздрогнула, открыв глаза. Надо мной улыбаясь стоял...Сева. А моя рука все еще облеплена бабочками..Я идиотка.
   -Сев? - у меня с перепугу аж голос осип, и имя парня я в итоге прохрипела. Бабочки переливающимся облаком взмыли с моей руки. Парень хмыкнул и уселся рядом, задумчиво уставившись вдаль, на горизонт, с клонящимся к нему солнцем.
   -Слушай, прости я..сорвался. У тебя и так, наверное, голова забита мыслями о гончих и как избежать твоей с ними встречи, а тут еще эта свадьба. Я прав? - он повернулся ко мне, пристально посмотрев в глаза. Я так и замерла, приподнявшись на локтях и приоткрыв рот. Бабочки кружили вкруг нас, напоминая золотистый вихрь. А мне..было страшно, да. Я была растеряна, и не знала что ответить.
   -Сев..
   -Меля. Я уже двадцать лет как Сев - он фыркнул и откинулся на спину, закинув руки под голову. - Ты магичка. Я видел твои первые всплески силы. Увидел случайно, а потом стал незаметно следить. Это было...завораживающе. А потом ты научилась их сдерживать. Но тут, на пастбище, ты магичишь. Я видел когда...приходил.
   -И ты никому не рассказал? - перебила я поток речи, который почему-то звучал как оправдания.
   -Мда..Видимо пал я, в твоих глазах, ниже некуда, раз ты посчитала что я могу выдать чей-то настолько личный секрет. Тем более, ты же помогала деревне. Поголовье скота с наступлением мора, то единственное уцелевшее поле. Я видела как ты крадешься ночью к амбарам и...Сперва я не понимал, почему прикрываю тебя, кроме как из-за благодарности за эти попытки помочь. А потом...понял что влюбился в бесшабашную кучерявую девчонку, которая на моих глазах за каких то пять лет превратилась в прекрасную девушку...А еще я видел его, и ваши с ним...тренировки. Ты по этому отказываешься принять мои ухаживания? Ты влюблена в него? В блондина этого?
   На меня напал откровенный ступор. Столько неожиданной информации за один раз свалилось мне на голову. Получается, он следил за мной, но никому не сказал потому, что я ему нравилась и была полезна деревне? Этот идиот следил и тут, на пастбище. За каким надом - не понятно. И как мы его не услышали тоже не понятно. Бьёрн же всегда охранку ставил.
   -Что ты мелешь про влюбленность? - я резко встала, глядя на парня сверху вниз. Разговор о делах сердечных никогда не были мне по душе.
   -А то! Я смотрел ооочень внимательно! Вы с ним тут резвитесь как юные горные козлики, обнимаетесь! Он тебя целует перед расставанием! Я все прошлое лето это наблюдал! И больше ждать, пока ты обратишь на меня внимание, не хочу!- он тоже подскочил, сверкнув глазами, и стал напирать на меня, оттесняя к дереву. Лента с его волос слетела, и они, поддаваясь порывам ветра гуляющего по предгорью, черным ореолом топорщились вокруг головы, шевелясь как змеи из мифов.
   -Сева тпррр...Стой! - я подняла ладони в примиряющем жесте. - О каких поцелуях ты вообще? В висок? Ха, не смеши мои подштанники! Ты что, ревнуешь? Так права у тебя нет на это. И не будет, замуж я за тебя не собираюсь. За то, что о магии не рассказал, вот за это спасибо огромное! Но не надо из себя делать фанатика! Неужели так сложно получив отказ - переключиться на другой объект стремлений?
   -Мель, боги видят, я хотел по-хорошему...Но после этого ты уже отказаться от свадьбы не сможешь! - рывок, и я уже в до боли знакомом прижатом состоянии. Только на этот раз к земле. Под спиной хлюпнула влажная почва. Руки сжал за запястья, сволочь, над головой завел. Второй рукой рубаху мне рвать стал. Ну, дорогой..сам напросился. Давно чешется все...
   Прикрыла глаза и жала кулаки, направляя силу. Из земли вокруг взметнулись лианы, и, перехватив незадачливого ухажера за руки-ноги, оторвали его с меня. Вот хам! Даже штаны уже приспустил. Я отвела взгляд дабы не видеть непристойного зрелища, и взмахнула кистью.
   -Чтобы ко мне и на десять шагов не подходил, ясно? Иначе полет тебе покажется сказкой, герой-любовник! - Сева с воплем полетел в речушку, с головой окунаясь в ледяной поток. Выяснять, не захлебнулся ли он, я не стала. Лишь оправив рубаху, и силой созвав овец, пошла обратно к деревне. Настроение было отвратнее некуда, и отара, почуяв это, шла быстрыми перебежками позади меня. Даже не блеяли, что удивительно.
  
   * * *
  
   Все стало только хуже, стоило мне завести овец в сарай и войти в дом. Там ждали напряженная мать и светящаяся радостью сестра, которые при виде грязной, вывалянной в траве меня, заахали. Матушка проявила не свойственную ей резвость и доброту, и быстро натаскала воды в бадью в сенях, чтобы я умылась. Я понимала, к чему она ведет, а потому опустилась в воду и закрыла глаза. Надо оттянуть время перед суровым разговором на повышенных тонах. Потому как она не откажется. Ни от денег, ни от такого выгодного для меня брака. А со дня на день прибудут гончие, и не будет никакой свадьбы. Будут казармы, холщовые рубахи и побудки на построение в пять утра. Будут избиения на плацу и наряды на чистку отхожих мест. И все это пересекается с лекциями по магии, с которой у меня и так все в порядке.
   -Мелька вылазь из бадьи и иди сюда. Есть разговор. - донесся из кухни голос мамы и я со вздохом покорно вылезла, заматываясь в сухое полотно. Волосы закрутила в полотно поменьше и закрутила наверх. Прошла к печи, оставляя на полу влажные отпечатки, и усевшись на скамью прижалась к нагретой стенке спиной.
   -Мелька...Ты...Даже не знаю как тебе сказать то...-сидевшая за столом матушка сцепила пальцы в замок и отвела глаза. Виар пожала плечами на мой настороженный взгляд и так же с интересом посмотрела на женщину, которая, казалось, враз постарела на десяток лет. - Мель....Ты не родная дочь...
   -Кривоногие барашки...-выдохнула, не зная что еще сказать на такое заявление. День у меня определенно "задался"... - И зачем ты мне все это рассказываешь?
   -Мель..Я..Как ни старалась, так и не смогла принять тебя как родную дочь, ты уж прости старую. Вот отец тебя любил как свою. Именно он нашел тебя на пороге дома старосты много лет назад. - я кое-как отцепила пальцы, до этого мертвой хваткой сжимающие край скамьи и медленно поднялась. В ушах стоял гул. Дальнейшие слова матушки, хоть она ею и не считалась, выжигали в груди дыру. Перед глазами заскакали черные точки. Я медленно, по инерции, прошла к своей постели и стала натягивать брюки и тунику, смотря невидящим взглядом перед собой. Виар сидела в таком же ступоре.
   -Ты понимаешь, Мель..Скоро будет война. А родной человек у меня остался только один - Виаринка моя...И..Те деньги, что заплатил за тебя мельник, я хотела пустить на то, чтобы Виар с мужем покинули страну и поселились в более спокойном месте. Нашли бы свой уголок без волнений. Да что я тут разоряюсь. Ты все-равно не поймешь!
   -От чего же.. - мой голос был сух, хотя в глазах стояли слезы. Вокруг пальцев сами собой закручивались песчаные спиральки. - Я все прекрасно понимаю. Меня продали как овцу, дабы выручить денег на хорошую жизнь. Жаль, что я не узнала всего этого раньше...матушка.
   Последнее слово было выплюнуто мной парализующей сетью в сторону сидящих за столом, накрывая их. Обе замерли с выпученными глазами, не в силах пошевелиться. Я натянула сапоги, и стала торопливо собирать сумку.
   -Только вот вы просчитались, матушка. Рано продали меня. Ведь со дня на день прибудут Серые Гончие...и ваш план развалится, потому, как меня заберут. А я-то думала, откуда во мне кровь дриады, и внешность так отличается? А оказалось...Что же...Может, оно и к лучшему.
   Накинув куртку и подхватив в руки сумку, быстро покинула дом. В душе черной дырой разрасталось безразличие. По щеке скатилась слезинка, которую я вытерла ладонью. Растерянно посмотрев на мокрую руку, тряхнула головой. Всегда же чувствовала, что не мой тут дом. В чем смысл было скрывать, что я приемыш? Вышла на дорогу и растерянно огляделась вокруг. Куда идти? Друзей у меня толком и не появилось в селе. Лишком я отличалась от них как внешне, так и внутренне. На пастбище меня найдут. Да и матуш...Вирейка видела мою силу. Сдаст Гончим и дело с концом. Нет. Надо уходить из села.
   Взгляд уловил столб пыли, тянущийся по полю в сторону деревни от леса. А впереди этого пыльного вихря неслись наездники. Оскаленные волчьи пасти, и хозяева этих зверей. Высокие, темные фигуры, со скрытым за плотной маской лицом. Их трое, и их было отчетливо видно в золотящих окружающее пространство лучах заката. Присмотрелась и внутри все похолодело. Точно Гончие! Уже!
   Мысли панически заметались в голове. Надо уносить ноги, и не важно куда. В лесу я везде дом смогу найти, а завтра встречусь с Бьёрном. Как жаль, что я так и не выяснила, где он живет. Он всегда приходил сам, появляясь с совершенно неожиданной стороны.
   Надо сбить след. Хоть немного. Потянулась силой, и дверцы сарая распахнулись, выпуская удивленное внезапной свободе стадо овец. Послав в сторону животных паническую волну, ринулась в противоположную сторону от ворот и мечущегося и жалобно блеющего стада. Один день изменил и перевернул всю мою жизнь с ног на голову. И становилось только хуже, потому как с другой стороны деревни по дороге тоже приближались две гончие, уже почти достигнув гостеприимно распахнутой околицы села. Я попалась.
   Сжав кулаки, огляделась, пытаясь проанализировать ситуацию. Выход должен быть! Вокруг, добавляя хаоса, метались овцы. План в голове постепенно складывался. Усмехнулась, и указала животным на амбар, посылая сонную волну. Как же хорошо, что я это умею внушать чисто на интуитивном уровне. Овцы замолкли в миг, и послушно поплелись в сарай. Гончие скакавшие с предгорий уже достигли околицы, а я все так же стояла посреди дороги, сжимая в напряжении сумку в руках. Прыжок, еще прыжок, и первая пара Гончих достигла меня.
   -Вот она! Я о ней говорил! - внезапно из-за спины одного из наездников на дорогу скатился...Сева, тыча в меня пальцем и гадко ухмыляясь. Внутри тягучей волной стала подниматься ярость. Сдал-таки, паршивец, стоило получить отказ!
   - Что происходит? - я перекинула ремешок сумы через плечо и невинно захлопала глазками, пытаясь придать лицу непонимающее выражение. Сева замолк на полуслове, внимательно приглядываясь ко мне. Давай, парень, ломай голову чего от меня можно ожидать. Я и сама не знаю.
   -Девушка, вы - Мелиада Каррасс? - донесся до меня глухой из-за тряпицы, закрывающей лицо наездника, голос. Я кивнула, концентрируясь на подаче силы к ногам, и ощущая, как она клубком оседает в груди, заполняя резерв до краев. - Мы забираем вас в академию, магичка Каррасс.
   -Я так не думаю. - Я не стала дожидаться, пока еще одна троица Гончих достигнет меня с другой стороны. Магией дернула из-под земли лианы, которые вмиг оплели как гончих, так и их наездников. Второй рывок силы, и вокруг каждого из спеленатых Гончих образуется вихревая песчаная воронка. Все, как показывал Бьёрн. Только масштабы больше, да нагнетания воздуха для дыхания по максимуму. Умереть не умрут, но в голове у них сейчас должен гул стоять. Я припустила мимо ураганного столба к воротам из села. Сева так и стоял, открыв рот и в ужасе смотря на своих, как он думал, помощников в мести. Идиота кусок!
   Я почти достигла кромки леса..почти. Помогала себе сглаживать путь травой..Но, видимо, время все же не рассчитала. Горло оплела антимагическая удавка, рывок назад, и мир погряз в черноте.
  
   ***
  
   -А не плохо девка на неожиданности сыграла, а Нтасс? - я очнулась от звонкого шлепка по собственному заду и чуть не выдала себя, дернувшись от боли, прошедшей по позвоночнику. Мое движение скрыл очередной скачок животного, а рвущееся из груди шипение пришлось погасить в зародыше самостоятельно. Судя по ощущениям, дела мои совсем плохи. Руки и ноги связаны веревками, перекрывающими силовые потоки. Мне о таких Бьёрн когда-то рассказывал. Дальше. Судя по ощущениям и по звукам вокруг - я перекинута через переднюю луку седла Гончей, и идет эта гончая замыкающей. Потому как разговоры и похрустывания веток под лапами слышны только впереди. В нос тычется лохматый бок волчары, вызывая назойливое желание чихнуть, а само седло болезненно впивается в живот, тоже не добавляя приятных ощущений.
   -Ты ее не сильно дернул, Мрак? А то чего-то она долго в себя приходит, - пробурчал чей-то недовольный голос спереди.
   -Ничего. Я думаю, за неделю пути она точно оклемается! - опять хохотнул тот, на чьем звере меня везли, Мрак. Что-то мне в его голосе показалось знакомым, и я осторожно сместила голову, пытаясь разглядеть своего пленителя. Увы, половина лица мужчины была скрыта за черной тряпицей, оставляя видимыми только глаза. А волосы скрыты тюрбаном черного цвета. Вокруг царила ночь. Не знаю, как волки определяли дорогу, но Гончие шли через лес, напрямик. Высокие стволы деревьев черными силуэтами окружали вереницу Гончих, иногда принимая самые невообразимые и жуткие очертания. Изредка сквозь кроны были видны отблески лун. Я судорожно раздумывала, как бы мне сбежать. Все мое существо было против обучаться в Академии. Для меня, как для дриады, хоть и частично, оказаться запертой в глухих каменных стенах без возможности единения с природой было равноценно смерти. А я пока что хотела жить, и радоваться жизни. Неожиданно волк, на котором меня везли повернулся и скосил на меня алый глаз, с огненными отблесками в зрачках. От него пришла волна сочувствия и утешения. Я растерялась. А потом услышала шепот в собственной голове, от которого чуть не съехала со спины Гончей.
   '-Сейчас ты лежишь, и делаешь вид, что все еще в отключке, Ада. Поняла меня? На ночном привале помогу тебе, но дальше сама.' - распахнув глаза я недоверчиво посмотрела на наездника и чуть не завизжала от радости. В черных до этого глазах мужчины на миг полыхнули разноцветные блики, и он подмигнул мне! А потом стремительно отвернулся и глаза опять стали черными и холодными. Бьёрн? Ничего себе..Это, получается, он может внешность менять? Или только глаза? Что под маской то я же не вижу! А как он гончую приручил? Они же растут с щенячьего возраста вместе с наездником! Выходит Бьёрн - Серый Наездник?
   -'Ада, слишком много ненужных мыслей. Спи, потому, как дальше придется бежать без передышки и уже без меня. Я буду уводить гончих в другую сторону' - он, даже не посмотрев на меня, чуть подтянул мое тело ближе к себе. Я выдохнула с облегчением. Дуга седла больше не впивалась в бок, а от тела наставника шло согревающее тепло. Все же весна еще не окончательно вступила в свои права и по ночам подмораживало. Тихонько вздохнув, поерзала, пристраиваясь поудобнее, на сколько это было вообще возможно вися вниз головой на периодически совершающем широкие скачки животном. Так мы ехали еще какое-то время. Уснуть мне все же не удалось, а Бьёрн больше на контакт не шел. Я с грустными думами болталась вниз головой. Подбадривали лишь редкие успокаивающие поглаживания по спине от наставника. Цепочка Гончих неожиданно замерла, послышались короткие команды, и Гончие с наездниками стали располагаться на ночлег. Наставник слез с волка, похлопав меня напоследок по мягкому месту и хмыкнув, когда я попыталась лягнуть его в ответ.
   Послышался хруст веток, кто-то прошагал мимо, затем запах дыма и шорох ткани. Меня неожиданно стащили с волка и не очень бережно кинули на подстилку перед костром. Сцепив зубы, едва сдержалась, чтобы не разродиться бранной отповедью, по вопросу как надо с девушками обращаться. Но гордости тут было не место. Кто знает, что еще со мной делают, узнав, что пришла в себя? Но мои худшие опасения решили, что им можно и сбыться...
   Из под полуопущенных ресниц я наблюдала за тем, как наездники расположились вокруг костра, отпустив волков на охоту. Отметила про себя, что их почему-то стало трое, хотя в памяти отчетливо помню, что со стороны города прибыло трое, а с предгорий двое. Странно это. Куда делись еще двое? Они сняли ткань, скрывающую лица и меня ощутимо передернуло. Если у Бьёрна для отвода глаз был нанесен, скорее всего, грим, в виде довольно таки уродливого шрама пересекающего губы и подбородок, то у остальных..У них были самые натуральные тролльи морды! Кто такие тролли, и как они выглядят, рассказывал мне наставник. И именно так я представляла себе этот горный народ. Широкие, выдвинутые вперед челюсти, плоский нос и переносица, находящиеся практически на одном уровне. Большие надбровные выступы и близко сидящие маленькие глазки. Выглядело...жутковато и, мягко говоря, мерзко. Особенно когда один из них начал рассказывать о каких-то своих любовных походах, не забывая при этом яростно жестикулировать руками и сладострастно причмокивать, бросая на меня сальные взгляды.
   Когда Бьёрна попросили принести хворост, я внутренне напряглась, потому, как стоило ему скрыться в темноте леса, оставшиеся двое наездников быстро поднялись с мест, и воровато оглядываясь, приблизились ко мне.
   -Какая хорошенькая в этот раз у нас добыча, да, Нтасс? - один из наемников приблизился вплотную и склонился надо мной. Его рука прошлась по моему боку до бедра и сжалась на ягодице. Надеясь, что к безвольному телу эта парочка домогаться все же не станет, я решила и дальше притворяться бесчувственной. Но, увы, это их явно не останавливало.
   -Да..Сладкая и такая хрупкая. Так и представляю ее дивный голосок, когда она запоет подо мной.. - оскаблился второй, и его ладонь легла мне на грудь, сдавив ее до боли. Я пискнула и дернулась, раскрывая глаза и пытаясь извернуться от мерзких ручищ. Веревки, опутывающие ноги и руки, да и затычка из какой-то материи во рту, не позволяли ни воззвать к помощи, ни удрать от них. А магия на Наездников не действовала из-за амулетов, что они носили. Воздействовать можно было только на Гончих, которых, увы, поблизости не наблюдалось. Я с ужасом смотрела как один из наездников, удерживая коленом мои ноги, потянулся к шнуровке на брюках, и упорно пыталась вывернуться. Второй держа мои руки заведенными над головой басовито хохоча, комментировал мои действия.
   -Смотри-ка! Наш воробушек очнулся! Почирикаешь для нас, детка? А в Академии мы ничего не скажем, да, малышка? - он сжал мои запястья так сильно, что из глаз брызнули слезы отчаяния. - Не сопротивляйся, тебе понравится. Мы с братом опытные любовники. Еще ни одна не уходила неудовлетворенной, да, Нтирр?
   -Именно так, Нтасс!
   Оба противно захохотали, а меня перевернули на живот и стали стягивать бриджи, параллельно лапая за ягодицы и бедра. Конечно, не уходили! От таких только если ползком! И то если выживешь! Я молилась всем богам, чтобы хотя бы потерять сознание. Или, чтобы Бьёрн услышал мое полузадушенное мычание и спас меня. Лишь бы все это прекратилось.
   Бриджи сдались под напором, и я глухо завизжала, ощутив оголенной кожей ночной холод. Да чтоб у вас поотмерзало все! Земля, потакая моей злости и панике, завибрировала. Деревья зашелестели, пытаясь ветками отогнать от меня двух насильников. Но нас окружила алая пленка защиты, не давая моим помощникам пробиться и хоть как то уберечь меня. Голос, прозвучавший со стороны леса, показался мне манной небесной, потому как руки и противно навалившееся на меня тело сразу убрались.
   -И что это, позвольте узнать, вы тут делаете? - в интонациях сквозил лед, даже мне, тяжело дышащей и уткнувшейся носом в подстилку, захотелось быть подальше от того, кто задал этот вопрос.
   -Ну Мрак. Это же добыча. А ты знаешь, что правилами не запрещено играть... - растерянно начал объяснять один, но был безжалостно прерван. Звук удара, и треск кустов обозначил что один из насильников выбыл из строя.
   -Не забывайте, кто ее поймал, - ледяным тоном продолжил Бьёрн. - А значит добыча моя. И у меня все права поразвлечься с этой малышкой. А уж делиться с вами или нет - решать исключительно мне. Или вы пойдете против условий сделки? И еще.. - теперь в интонациях прорезались шипящие нотки - Не забывайтесссь, мальчики. Вы плохо прочти в бумагах? Или старшего слушать не умеете? В таком случае я просто развею вас по этому лесу, и ваших Гончих впридачу.
   -Просим прощения, герталь Наездник, - ого, сколько лести! Это что, выходит, Бьёрн у них какой-то начальник? Я совсем запуталась! А еще...попа подмерзает, однако...
   -Я забираю девчонку. Позаботьтесь о моем волке и следите за костром. И займитесь, наконец, едой! А мы, с малышкой, отойдем, развлечемся. А то ваши взгляды пока я буду ее брать, омерзительны... - после этих слов ткань бриджей вернулась на место, укрыв от взоров окружающих мое тело, а меня бесцеремонно водрузили на плечо.
   -'Ада, сопротивляйся для вида. А то могут что-то заподозрить' - прозвучал в голове такой родной голос уже без стужи в интонациях. Я послушно взбрыкнула и громко замычала, продемонстрировав свое несогласие с разворачивающимися действиями.
   -Да, герталь Мрак. Но мы, все же, рассчитываем что вы поделитесь с нами этим лакомым кусочком. - несший меня Бьёрн ощутимо передернул плечами.
   -Я подумаю. А сейчас - за работу! - и меня быстрым шагом понесли в лес.
  
   Я болталась на плече Бьёрна и пыталась осознать произошедшее до конца. Привычка раскладывать информацию по полочкам была выработана с наставником годами тренировок. Но вот сейчас мучительно не хватало информации. Первым вопросом стояло, как мой наставник оказался среди Серых Гончих? Во-вторых, что означает 'герталь'? И почему они его слушались как главного? И еще...неужели всех магичек коснулась та же судьба стать подстилками наездников в дороге? Это...мерзко и жутко! Теперь понятно, почему прибывая в академию, по слухам, они были безвольными куклами. Такое кого хочешь сломает!
   -'Ада. Я тебе все расскажу. Только давай отойдем подальше, хорошо?' - выдохнув носом, кивнула. Хотя Бьёрн моего кивка и не видел, но я уверена, что он продолжает копаться у меня в голове. Кстати, это тоже было вопросом. Как ему это удается? И..кто он такой? В то, что он простой маг стихийник, каким представился по началу - верилось теперь слабо. Плюс в мысли закралось подозрение, что все же бабкой Зардой, спасшей меня от домогательств Севы, был именно наставник. Бьёрн ускорил шаг, а веревки на ногах ослабли и по мере движения спали с моих щиколоток.
   -А теперь я объясню, - меня спустили с плеча и прислонили к дереву, о которое я устало оперлась спиной, и пыталась руками извлечь тряпку изо рта. - Погоди, сейчас.
   Веревки на моих запястьях были разрезаны, а кляп, наконец, извлечен. Я похлопала пересохшими губами, едва ворочая распухшим языком во рту. К губам тут же была приставлена фляга с водой. Первый глоток показался мне просто одуряющим, разнося по телу энергию и смывая пустыню, образовавшуюся во рту.
   -По поводу твоих вопросов. Я не Наездник, а Гончая, на которой мы ехали - мой хороший друг которого я в свое время спас еще щенком. Да, я был той самой бабкой, которая помогла тебе избавиться от этого...настойчивого типа. А проследив за ним, я с удовольствием пронаблюдал, как ты отправила этого настырного типа в реку. Молодец! - от одобрения в голосе я невольно расплылась в улыбке. Губы тут же кольнуло, от сухости они полопались. Стараясь не обращать внимания на жжение в губах, я сделала еще пару жадных глотков и вернула флягу наставнику.
   -А почему ты не помог мне уйти от гончих? - собственный голос был хриплым, а горло обожгло.
   -Я следил за Севом, - мрачно ответил маг, подтягивая меня к себе и усевшись на землю, пристроил мое ослабшее от неудобной езды тело на коленях. - Весело живешь, скажу я тебе, малышка. Как я и предполагал, оскорбленный в светлых чувствах жених помчался в ближайшее село, и отправил вестника Гончим.
   От этой новости внутри заклокотала злость. Захотелось вернуться в село и лично набить холеную морду этому паршивцу.
   -Тш...Тише. - Бьёрн улыбнулся - Какая ты мстительная. Дальше было сложнее. Вестника Гончим я перехватил, но мой друг, волк, передал мне информацию, что к вам движется отряд Гончих с другой стороны. Пришлось создать иллюзию пары Гончих и спешить тебе на выручку. Ты достойно сражалась, но если бы я тебя не поймал, малышка, то тебя бы отловил один из этих...И тогда я не имел бы возможности защитить тебя от их насильственных действий.
   О мысли о том, что со мной чуть не произошло меня передернуло, что не укрылось от мужчины и он тут же успокаивающе погладил меня по спине.
   -Погоди..А куда ты дел морок второго Наездника? И почему они к тебе так обращались? - я напряженно посмотрела на мужчину, подрагивая от пробиравшегося под тонкую тунику холода. Бьёрн видимо опять прочитал мои мысли, потому как накрыл меня полами плаща, согревая.
   -У каждого отряда Гончих есть свой старший, он же герталь. Эти старшие владеют своеобразной магией подчинения. От одного их слова Наездник может погибнуть, просто осыпавшись трухой за неповиновение. Вот бумагу о своем статусе я им и предоставил. А старшим они не перечат, это им вбивают в головы еще на моменте их взросления, Ада. Слава богам, они поверили. Морок я для видимости отправил вместе с одним из их отряда дальше прочесывать деревни на наличие магов. Увы, уничтожить целый отряд я не могу. Это всплывет, и тогда сюда нагрянет уже не обычный отряд, а кое-кто похуже.
   -Понятно. А я удивилась, почему Наездников только трое с тобой вместе. И что теперь? Довезете меня до академии? - я понуро опустила голову, с трудом сдерживая подступившие к глазам слезы.
   -Малышка, конечно же, нет! Слушай меня внимательно, потому как времени у нас мало. Они могут обеспокоиться, что меня долго нет, и пойдут искать, пустив Гончих по запаху. - Бьёрн приподнял мое лицо за подбородок и заглянул в глаза. - Сейчас ты убегаешь по верхушкам деревьев направляясь на восток. Обратись к природе за помощью. Я понимаю, что будет холодно, и что ты устала. Но так надо, если ты не хочешь попасть в это учебное заведение.
   Я не хотела. А потому замерла, внимательно вслушиваясь в наставления мужчины. Бьёрн улыбнулся и кивнул каким-то своим мыслям.
   -Ты уходишь по кронам, как я уже говорил. Бежишь так далеко, насколько хватит твоих сил. Я потом тебя найду, не спрашивай как. Воду найдешь по пути. Там должны быть ручьи и пара неглубоких речушек. Магией, кроме обращения с деревьями, стараешься не пользоваться - выследят. Я же уведу их в другом направлении. Только мне понадобится какая-то твоя вещь, а еще лучше то, что ты долгое время носишь при себе.
   Я задумалась. При себе у меня были только сумка, которая канула в неизвестности, когда меня схватили. Там была сменная одежда и еда. А остальные мои пожитки были на мне.
   -Сумка вот. Смени тунику на чистую, а мне отдашь ту, что на тебе, - он извлек из заплечного мешка мою сумку и протянул мне, распахнув полы плаща. - Только быстро. Времени все меньше, малышка.
   Я послушно подхватила сумку и вскочила с колен мага. Огляделась вокруг, в попытках найти место, чтобы переодеться без лишних глаз. Бьёрн фыркнул и, поднявшись с земли, демонстративно отвернулся.
   -Время, Ада, - нахмурилась, и все же отошла за ближайшее дерево. Стянула тунику, быстро достав из сумки более плотную кофту с длинным рукавом. Выйдя из-за дерева, наставника не увидела, и растерянно заозиралась.
   -Ты такая копуша.. - раздавшийся из-за спины голос заставил подпрыгнуть, и резко развернуться. Тунику из рук забрал широко улыбнувшийся маг, а я нахохлилась. И вот что он там делал? Подглядывал? Бьёрн хмыкнул.
   -Поверь, вид твоей голой щуплой спины доставил мне несказанное удовольствие, - я задохнулась от возмущения, и уже была готова высказать ему все, что я думаю, но так и не начавшийся поток брани был прерван раздавшимся неподалеку протяжным воем. Улыбка тут же сошла с лица мага.
   -Бери палку и ударь меня, - он протянул мне толстенный сучковатый сук, и впихнул в мои трясущиеся руки.
   -Что? - я непонимающе посмотрела на древесину в собственных руках.
   -Ударь по голове и уходи, быстро! - я ошарашено моргала, не понимая, зачем мне его бить.
   -Ада..Ты иногда меня поражаешь..Я думал ты более догадливая, - он со стоном неуловимо быстрым движением притиснул меня к стволу дерева и впился губами в мои потрескавшиеся губы. Поцелуй был внезапно нежный, но внутри все всколыхнулось от паники пережитого и не желания вновь ощутить на себе чьи-то прикосновения. Рука сама замахнулась и опустилась на голову наставника. Он, тихо охнув, осел к моим ногам, а я всхлипнула, глядя на поверженное тело мага. Из тонкой ранки на виске, пересекая щеку, струилась кровь.
   -Б..Бьёрн? - голос дрожал. Палка выпала из моих рук.
   -Ада, беги, быстро! Сейчас! - он открыл хитрый светящийся всеми цветами радуги глаз и неожиданно подмигнул. Я опешила, но толчок ладони в ноги придал неожиданной уверенности, что все будет хорошо. Воззвав к природе, я взбежала по стелящимся под ноги веткам на самую верхушку дерева и, перескакивая с ветки на ветку, побежала в сторону теплившегося на горизонте восхода солнца. Мысли метались в голове, все время возвращаясь к теплым мягким губам мужчины, но я упорно гнала их. Не время размышлять об этом. Бежать!
  
  

Глава 3

  

  
   Я бежала без малого три дня. Делала остановки лишь для утоления острого голода, или когда ноги уже совсем оказывались держать. Падала на свежие листья, опутывалась ветками и закрывая глаза попросту проваливалась в сон. Изредка вдалеке за спиной слышался волчий вой, продирающий меня до костей, и это придавало мне ускорения, но силы вскоре вновь уходили. Спасала лишь возможность подпитки резерва от природы. Под конец третьего дня я была выжата. Ноги гудели и были изодраны. Одежда противно липла к телу. Решившись на остановку, я дождалась пока солнце сядет за горизонт. Вокруг было тихо, и я осторожно спустилась на землю около небольшого пруда, полукругом окруженного скалой. Мне все-равно пришлось бы спешиться, так как дальше местность переходила в горы, и высокие деревья сменялись низкорослыми кустами. Скинув одежду быстро застирала ее в теплой прогретой за день воде и развесив на кустах с блаженством окунулась с головой. Волосы, за все дни этого безумного бега, превратились в один спутанный колтун, и пришлось тщательно промывать их, чтобы хоть как то распутать и привести в порядок. Куда двигаться дальше я не знала. Грела лишь мысль, что я должна была уже уйти от погони, а Бьёрн обещал найти меня. Вопросом как именно он это сделает - я старалась не задаваться. Слишком много непонятного и необъяснимого может творить, как выяснилось, этот мужчина. Смыв с себя грязь и пот, с блаженством растянулась на воде и посмотрела в стремительно темнеющее небо, синим бархатом расстелившееся надо мной. Далекие звезды таинственно мерцали, завораживая.
   Неожиданно практически рядом со мной послышался тонкий, будто бы переливающийся капельками воды, смех. От неожиданности ушла под воду, хлебнув воды. Легкие обожгло огнем. Вынырнув, прокашлялась, и стала судорожно оглядываться, в поисках источника смеха. Прямо передо мной на водной глади появилась пара огромных глаз. Я опешила, рассматривая это непонятное явление. Глаза моргнули и пропали, и опять странный звонкий смех разнесся над водной гладью. Я замерла, пытаясь понять что происходит, и стала осторожно выбираться из воды, продолжая оглядываться.
   -Ну ты и трусиха! - тонкий девичий голосок лезвием паники прошелся по моему сердцу. Я взвизгнула, выскакивая из пруда и судорожно оглядываясь. Тихий плеск, и из воды появилась странная фигура, полностью сотканная из переливающихся в свете поднявшейся луны, капелек. Я метнулась к кустам, но ни сумки, ни одежды там не оказалось. Что еще за дела? За спиной вновь послышался смех, издаваемый явно этим странным существом. Но водная гладь пруда опять была пуста, будто и не было никакой странной фигуры.
   Страх ударил по напряженным нервам. Я метнулась за кусты, выглядывая в сторону пруда. Неужели в воде было что-то, или я настолько устала от бега, что мне стало мерещиться непонятно что? Куда тогда делась моя одежда и сумка?
   -Эй! Ты куда? Испугалась что ли? Погоди, дриадка! - тихий, журчащий голос раздался, казалось, совсем рядом. Я подскочила, судорожно ища глазами источник. - Дриада, я не причиню тебе зла. Ты чего нервная такая?
   Опять тихий смешок, и, развернувшись, я практически нос к носу столкнулась с этим непонятным, сотканным из светящихся водных потоков, существом. Оно с любопытством разглядывало меня своими ярко синими глазами, а я его. Точнее ее, потому как грудь у этого непонятного существа присутствовала, хотя вся она была покрыта странной рябью смазывающей ее очертания, брызгами, витающими в воздухе вокруг нее.
   -Привет, я Моррра! А ты? - она подошла поближе, и ее тело приняло более четкие очертания, а глаза перестали напоминать два озера, приняв вполне человеческий вид.
   -М-м-мелиада.. - мой голос дрожал, но я постепенно успокаивалась, поняв, что столкнулась с одним из магических существ нашего мира, непонятно как выжившего в наших суровых землях.
   -Красивое имя. Ты чего так на меня смотришь, дриадочка? Водных духов никогда не видела? - в ее голосе переливались ехидство пополам с странной веселостью.
   -Не видела... - я покачала головой, настороженно разглядывая новую знакомую. - Ты тут живешь?
   -Да! А ты откуда такая? Тут редко когда появляются живые. Только я да...еще кое кто.. - она неопределенно мотнула головой в сторону окружающих пруд скал.
   -Я..сбежала кое от кого. Слушай. А тут поблизости нет поселений? - мне очень хотелось поспать в нормальной кровати и перекусить. Собственные запасы подошли к концу еще вчера. Водный дух покрутила головой, от чего ее 'волосы' окатили меня тучей брызг. Она хихикнула, посмотрев как я поморщилась.
   -Я же говорю, нет никого. А что? - и тут в моем животе протяжно заурчало. Покраснев, я потупилась. Мало того, что голая, так еще и...голодная. Ужас.
   -А..Одежда моя где? И сумка? - я растерянно огляделась, но искомого так и не нашлось, к моему сожалению.
   - Тут проживает семейство крайне любопытных фей...Видимо утащили. Да ты не стесняйся! Тут действительно никого из людей нет. Так что и одежда тебе не понадобится. Ты голодная, да?
   -Ну..да..А как мне теперь свои вещи вернуть?- я присела, приложив ладонь к земле. Из нее, повинуясь моей силе, потянулись стволы лиан с большими листьями. Сорвала несколько и скрепив тонкими стеблями приспособила на манер юбки. Все же мне, в отличие от водяного духа, не комфортно было щеголять без одежды. Те же манипуляции проделала, прикрыв грудь, и выдохнула с облегчением. Морра с любопытством наблюдала за моими манипуляциями, тихо хихикая.
   -Вещи увы, можешь считать что их и не было. Пойди найди тех фей теперь...А еда...Ты же дриада! Так вырасти себе еды! - я посмотрела на улыбающуюся водяную и звучно шлепнула себя ладонью по лбу. Как я могла забыть, что действительно могу вырастить себе любую растительную пищу? А вещи было жалко. Теперь даже на люди не показаться. В таком то виде!
   Через пару минут я стала счастливым обладателем пары огурцов, нескольких морковин и двух сочных яблок, которые вырастила на ближайшем дереве. Морра присела на кромке воды, продолжая с интересом наблюдать за мной. Огурцы я слопала сразу, как и тщательно отмытые от земли морковины. Яблоки решила пока приберечь, не зная, как отреагирует мой желудок на такое обилие еды после суток голода. Я присела рядом с духом, пустив ноги в еще теплую воду, над которой витал пар.
   -Так куда ты направляешься? И от чего сбегала? - Морра разлеглась прямо на водной глади как на твердой земле, и подперев кулачками щеку испытующе посмотрела на меня.
   -Я..От Гончих убегала. А куда идти не знаю. Домой мне нельзя, там наверняка меня будут искать. Да и по многим причинам я туда не хочу возвращаться.. - я грустно вздохнула, запуская по поверхности пруда плоский камушек. Мы вдвоем проводили его полет взглядом и водяная хмыкнула, что-то пробормотав себе под нос о собственной доброте к приблудным.
   -Оставайся! В еде ты сама себе помочь можешь, а под водой есть вход в небольшую пещеру. Правда у тебя там будет...странное соседство. Но, я думаю, оно тебе не помешает. Тем более что это существо долго не протянет из-за раны, - она легонько пожала плечами, наполовину скрываясь под водой. Я в возмущении уставилась на водницу.
   -Там кто-то умирает, а ты молчала? Показывай путь! - я тут, понимаешь, расслабляюсь, а кто-то страдает! Это не по мне!
   Морра хмыкнула, еще раз оглядев меня с ног до головы, и приглашающим жестом показала следовать за ней, практически сразу скрываясь под водой. Я со вздохом последовала за водяной. Набрав в грудь побольше воздуха, нырнула. По светящимся очертаниям духа проплыла некоторое время в полумраке чуть зеленоватой воды, и с удивлением посмотрела на идеально ровный, круглый проход в скалах, едва заметно видимый практически у самого дна.
   Тоннель оказался коротким, и я быстро всплыв на поверхность, с шумом втянула вожделенный воздух. Пещера, в которой я оказалась, была уютной, и к моему удивлению вполне обустроенной для проживания. Вода резко заканчивалась, прерываемая невысоким вертикальным скалистым уступом больше напоминающим ступень, а дальше была довольно широкая площадка. В углу располагалось кострище, в котором сейчас тихо потрескивал огонь. Был даже стол и пара стульев, а в противоположном от импровизированного камина углу располагалось довольно широкое каменное ложе, застланное шкурами. Вполне уютно, хоть и мрачновато.
   Я выбралась из воды и вздрогнула. Справа раздалось глухое рычание. Быстро развернувшись, я оторопело замерла. На бывшей когда-то белоснежной шкуре неизвестного мне животного лежал...тигр! Только вот вид у этого хищника был не устрашающим, а мягко говоря, печальным. Водяная осторожно подошла к животному и присев на корточки, провела ладошкой по страшной ране, зияющей на боку хищника. Зверь тяжело дышал, но нашел в себе силы приподнять голову и угрожающе оскалившись зарычать. Я послала ему волну спокойствия, но огромная кошка лишь вздрогнула всем телом, и тяжело вздохнув, опустила голову обратно на шкуру.
   -Тише, полосатик. Эта дриада не причинит тебе вреда. Лежи,- с успокаивающими интонациями проговорила Морра, поглаживая окровавленный бок животного. Я медленно приблизилась, не сводя взгляда с настороженного хищника, и так же как водяная присела на корточки. Изучив рану, осознала, что дело плохо. Края кое-где нагноились, а кровь не останавливалась, тяжелыми каплями струясь из вспаханного до ребер бока.
   -Что с ним произошло? - я внимательно продолжала рассматривать разорванные ткани, жалея, что моя сумка с травами безвозвратно утеряна. Теперь же оставалось рассчитывать только на свою врожденную магию, но шансы были все-равно ужасно малы.
   -Эта живность поцапалась с Гончими. Они хотели забрать в зверинец. Ты ведь тоже от них удирала? - я кивнула, посмотрев на морду животного, которое, видимо, потеряло сознание. Хриплое, с присвистом дыхание с трудом прорывалось изо рта хищника.
   -Понятно...Спасибо, что показала. А кто обустраивал жилище? - водяница неопределенно пожала плечами.
   -Когда я перебралась в эти места - тут уже все было так. А огонь развел зверь. Он тоже обладает магией, - водяная хитро прищурилась, посмотрев на меня - Полосатик у нас с сюрпризом, так что ничему не удивляйся. Все-равно жить ему не долго.
   Я помрачнела, вновь рассматривая рану. Работы был непочатый край, и я решила не терять больше времени на пустые разговоры, приступая к работе. Для начала рану нужно избавить от нагноившихся тканей и промыть.
   -Я попробую все же вылечить его. Сможешь добыть мне кое-что?
   Выдав водяной распоряжения, за которые она принялась с подозрительным энтузиазмом, я разворошила кровать и, вытащив шкуру поменьше, выполоскала ее в воде. Аккуратно промыв рану, еще раз осмотрела ее и вздохнула. Ткани кое-где начали срастаться, но из-за свалявшейся крови и шерсти загноились, и придется вскрывать. Хорошо, что я когда-то смотрела, как это делают целители, когда кто-либо в нашем селе травмировался. Мое природное любопытство и не брезгливость сейчас мне на руку. Вскоре вернулась водница, очень довольная собой, и принесла все необходимое.
   Я разложила на шкуре две ступки, состоящие из половинок шкуры плода шрехх* и, взяв в руки плоский острый камень, который так же принесла водяница, подошла к кострищу. Прости киса, но будет больно. Надеюсь, ты не придешь в себя в процессе и не исполосуешь меня.
   Морра пронаблюдала за процессом нагрева камня и, поежившись с тихим плеском поспешила удалиться. Я фыркнула, выразив в этом звуке все пренебрежение к ее малодушию. Хотя...она и есть душа. Дух какой-то несчастной утопленницы, влившийся в магическую структуру воды. Глубоко втянув в себя воздух, я быстро провела острым концом импровизированного ножа по самой проблемной части.
   Мне повезло. Тигр так и не пришел в себя, пока я очищала и промывала рану. Не знаю, как меня не вывернуло от тошнотворного запаха, который, казалось, проник в кожу стоило мне вскрыть первую рану. Но глаза заслезились. Бок тигра явно драли жестко и зло. И было ощущение что намеренно, не желая оставить в живых. Только вот зачем им тигр? Да и животное ли это вообще? Ведь обычные звери не обладают магией.
   Я устало вытерла лоб тыльной стороной ладони и положила руки на чистую рану, прикрывая глаза. Трав у меня нет, но я могу помочь по-другому. И жизнь живого существа стоит того, чтобы я потратила весь свой резерв. Сконцентрировалась. Песня сорвалась с губ и понеслась под своды пещеры тихими переливами, многократно отражаясь и сплетаясь с новыми нотами. Ладоням стало жарко, и я улыбнулась, не переставая напевать мотив и концентрируясь на хороших видениях.
   Сила земли
   Исцели-исцели
   Сердце доброе
   Магией свободною
  
   В песне тебя заклинаю, живи
   Голосом клятву скреплю на крови
   Рана затянется, боли уйдут
   Годы прибудут и счастье вернут
   Открыла глаза, увидев под ладонями затухающий голубоватый свет, и удовлетворенно осмотрела то, что осталось от ранки. Вот теперь я могла быть спокойна. Внутренних повреждений точно больше нет. А на свежей тонкой коже скоро вновь вырастет шерсть, которая прикроет шрам. А теперь и тигру и мне нужен отдых. Все же сила моего голоса - вещь утомительная. Я предпочитаю к нему редко обращаться, слишком выматывает и каждый раз, будто отнимает кусочек меня. И сейчас я чувствовала дикую опустошенность. Будто все мои кости вмиг стали мягкими после нескольких суток тяжелого труда на пашне.
   Про мои способности лечить мне поведал Бьёрн. Куда же без него. Я устало опустилась на каменную прикрытую шкурами постель и откинулась на спину, заложив руки за голову. Мысли вновь вернулись к странному мужчине, так резко ворвавшемуся в мою жизнь, и плотно в ней застрявший на целых пять лет. По началу я относилась к магу с опаской. Но стоило лишь немного открыться- как я узнала столько нового и интересного, что все страхи отставила в сторону. А задуматься и задать вопросы стоило. Например, как смог остаться свободным маг, обладающим таким количеством стихий? Почему, когда он магичит у него глаза радужные? И как он, в конце концов, меняет внешность и читал мои мысли? И его последний поступок..Вот зачем весь этот фарс с поцелуем? Нет, я не отрицаю, Бьёрн мужчина завидный. И нравился мне, как девушке...Но поцелуй был излишним в тот момент. А палкой ударить он и сам себя мог. А так - будто повод искал.
   Я еще раз тяжело вздохнула, пытаясь прогнать мелькающие перед закрытыми веками мужские глаза, мерцающие радужным блеском. Сама не заметила, как провалилась в глубокий сон.
  
  Я просыпалась от неясных шорохов несколько раз за ночь. Скорее всего, это тигр очнулся и сейчас приходил в себя после пережитого. Вероятность того, что животное могло оказаться диким - я отметала. У обычных диких животных магических способностей нет. Это или оборотень, или еще какое магическое существо в полосатой шкуре. Оно могло быть опасно, но, по идее, еще должно быть довольно слабо для самостоятельного передвижения. Даже возможность нападения не могла полностью вырвать меня из липких сетей восстанавливающего сна. Магия восполнялась неохотно, во всем теле была ужасная ломота, а в глаза будто насыпали песка, и я вновь проваливалась в сон без сновидений.
   Окончательно очнулась, лишь услышав громкий всплеск воды. Вскинулась на постели, и с неудовольствием отметила, что огонь в костре почти потух. Оставалось лишь несколько низких лепестков пламени и тихо потрескивающие угольки, бардовыми всполохами освещающие небольшую пещеру. Оглядев полутемное помещение, нахмурилась. Тигр стоял на краю водоема и с его шерсти капала вода, а в зубах была тушка довольно крупного зайца.
   -У тебя совсем с головой туго? Ты же еще не восстановился полностью, тебе охотиться нельзя! - я в возмущении уставилась в наглые оранжевые глаза. Полосатое чудовище демонстративно вальяжной походкой подошло к столу, оставляя за собой ручейки на полу, и сплюнуло на него тушку. Затем повернулось ко мне и глухо рыкнуло.
   ' - Это ты совсем дурная, дриада! Как можно спать в одном помещении с раненым хищником? А если бы это не я, а настоящий зверь был бы? Тебя бы уже десять раз сожрали!' - от сквозившего в голосе, раздавшегося у меня в голове, самодовольства и надменности я насупилась еще сильнее и вздернула подбородок.
   -Обычные животные магией не владеют. А Морра сказала, что костер развел ты. Я не на столько глупа, как тебе кажется, ты, полосатый комок шерсти! И вот она, благодарность за спасение жизни? - тигр рыкнул, большим прыжком взвившись в воздух и оказавшись прямо передо мной. Припал к земле и низко зарычал, оскалив клыки. Меня впечатлило, но визуально я сохранила спокойствие.
   '- Тебя никто не просил меня спасать, девчонка! Как ты вообще тут оказалась и кто ты?' - я демонстративно сложила руки на груди, чуть пошевелив при этом кончиками пальцев. Благо магия уже почти заполнила мой резерв, так что вызвать небольшое размягчение каменных плит скалы и незаметно втянуть задние лапы хищника мне удалось быстро. Мягкие подушечки как горячий нож в масло погрузились в камень и тот вновь застыл.
   -Судя по всему ты - оборотень. Превратишься или так и будешь рычать на меня? - я вздернула бровь, насмешливо посмотрев на растерявшегося хищника, безуспешно пытающегося пошевелить лапами.
   '-Выпусти меня! И не оборотень, а перевертыш! Это разные вещи, необразованная! И не могу перекинуться. Я...в общем, не могу.' - мне показалось, или в голосе проскользнули нотки отчаяния? Странно. Что так могло повредить сеть ауры, что этот полосатый перекинуться не может? Или он просто стесняется? Я со вздохом провела ладонью перед хищником.
   -Я выпущу тебя если ты пообещаешь во-первых отлежаться еще два дня в пещере, и во-вторых прекратишь на меня рычать. Я тебя лечила из лучших побуждений и не ища выгоды, кошак!
   '-Хватит называть меня кошаком и полосатым! У меня имя есть!' - взрыкнул мне в ответ тигр, я лишь фыркнула.
   -И какое же? Ты как то не представился! - я оборвала тонкую нить силы, питающую заклинание, и лапы тигра вновь стали свободны. Тот с опаской посмотрел на камень под ногами и отошел от меня на пару шагов.
   '- Мое имя Даренаул Фамтрр из клана Горных Тигров!' - большая полосатая морда гордо взметнулась вверх, вызвав у меня неконтролируемый смешок. Ишь ты, какие мы важные!
   -А меня зовут Мелиада. Можно просто Ада. Ни клана, ни рода нет. Титулами не обладаю. А сейчас ляг, пожалуйста. Я хочу рану осмотреть. И как ты вообще охотился? Неужели не болело? - я сползла со шкур и быстро потрепала пушистого по загривку, пока тот не успел опомниться. Тигр тихо рыкнул, но спорить не стал, вернувшись к своему лежбищу и покорно улегшись на здоровый бок. Я быстро подошла к кострищу и подкинула сучковатых явно ломаных поленьев, обнаружившихся тут же рядом сложенными в неаккуратную стопку. Интересно, кто это все сюда принес? Неужели тигр натаскал?
   Ополоснув руки в теплой воде пруда, я приблизилась к тигру. Тот не сводил с меня взгляда оранжевых глаз, в которых мелькнуло странное лукавство. Затем полосатый прикрыл глаза и тяжело вздохнул. Я присела на корточки и тщательно осмотрела розоватое пятно, большой проплешиной пересекавшее бок перевертыша.
   -Дарен, с раной все более или менее. Внутренних болей нет? - тигр стукнул хвостом по каменной плите поло. - Если не болит сильно, то, в принципе, лежать не обязательно.
   '-Немного покалывает при прыжках. Но в целом жить буду. Охота на кролика показала, что все не так плохо. Так как я перекинуться не могу - разделаешь мясо?' - я кивнула и поднялась на ноги. Желудок уже напоминал о том, что я ничего не ела с вчерашнего дня, и противно урчал. Слава богам пока еле заметно. Не хватало мне еще дополнительных насмешек этого полосатого нахала. - 'И Ада.....Спасибо.'
   Последнее было сказано настолько тихо, будто шелест листьев коснулся моего сознания. Я обернулась и удивленно вскинув брови, посмотрела через плечо на перевертыша, но тот сделал вид что уснул. Я тихо хмыкнула и, подхватив с края стола тонкий каменный 'нож' приступила к свежеванию тушки.
  
   * * *
  
   Следующие два дня прошли в отдыхе, купании и непрерывных перепалках с тигром. Эта животина умудрялась подкалывать чуть ли не любой мой шаг и поступок. Но в целом перевертыш оказался существом веселым, и мы довольно быстро сдружились. Под конец третьего дня моего пребывания в этом убежище вернулась Морра. Ее не было видно все это время, а пропала она еще в первый вечер, когда я только взялась за лечение Дарена.
   Мы как раз только вернулись с охоты с тигром, и, искупавшись, лениво лежали на мягкой траве, подставив послеполуденному солнышку свои уставшие тела. Тигр особенно старался, специально развернувшись лысым боком, на котором постепенно стала появляться мягкая шерстка, под солнечные лучи. Рядом, прикрытые от солнечного горячего влияния тенью кустов, лежала наша добыча - две перепелиные тушки и горка овощей. Первое - заслуга Дарена, второе, естественно, моя. Я разбила небольшой огород неподалеку от пруда и выращивала там пропитание для себя. Тигр, к моему величайшему удивлению, обожал лопать запеченный на углях картофель. Над чем я подтрунивала, потому, как любить то он его любил, а вот чистить никак не мог. И каждый раз был вынужден пересиливать свою гордость и просить меня. Ну а мне и не сложно. На мои робкие попытки узнать по какой причине Дарен не может обернуться - тигр, к сожалению, отмалчивался. И я прекратила попытки, не желая огорчать своего нового друга.
   И вот сейчас, уставшие от проделанной работе по добыванию пищи мы отдыхали, развалившись на травке. Я прикрывала лицо от солнца вытянутой рукой, а по моим растопыренным пальцам перебегала юркая ящерка, шустро переставляя лапки и переливаясь чешуйками всеми оттенками изумрудного. Было так хорошо, что не хотелось ни шевелиться, ни говорить. И тут нас окатила волна брызг! Мы с тигром завизжали и, подскочив на ноги, уставились на возмутителя нашего спокойствия и ленности. Точнее завизжала я. Тигр, тонко и очень смешно мрявкнул, от чего я растеряла весь свой гневный порыв и фыркнула. Потом посмотрела на недовольную взъерошенную морду, на свисающие с коротких усов капли воды, фыркнула еще раз и...расхохоталась в голос. Мне вторил тонкий переливающийся голосок водяного духа, хотя самой возмутительницы видно не было.
   -Морра, выходи! - отсмеявшись, я стряхнула с рук капельки влаги, и покосилась на напрягшегося тигра. Какие у него отношения с водяной я так и не выяснила. Я осторожно потрепала Дарена по уху и пробежав пальцами по макушке несильно сжала шерсть на загривке.
   ' - Да не буду я на нее кидаться! Как бы это выглядело? Тигр рвет и мечет воду за то, что та его обрызгала?' - я представила и хихикнула.
   -А вот и я, девочки!!! - Морра медленно вышла из воды, обретая цвет и форму, радужными бликами переливаясь в лучах заходящего солнца. Я залюбовалась на миг, а потом растерянно посмотрела на напрягшегося перевертыша под своей ладонью. Не поняла. Что значит 'девочки'?? Я мееедленно провела ладошкой по хребту настороженно дергающего ушами тигра и сделала шаг назад, не сводя при этом взгляда с Морры. Та остановилась на берегу, скрестив руки на груди. На ее губах играла безоблачная улыбка. Ладонь приблизилась к основанию хвоста, Дарена ощутимо затрясло, и послышался глухой рык.
   '- Ада...я тебя покусаю...клянусь..Не смей...'
   Терять время я больше не собиралась, и рывком проверила свою догадку, ухватившись за середину нервно мечущегося хвоста и быстро подняв его вверх. Криворогие барашки!
   Одновременно произошли две вещи. Раздался громовой хохот Морры, и водяная рыбкой нырнула в пруд, булькая оттуда и катаясь по воде, наполовину утонув в ней как в траве. Она громко всхлипывала, хваталась за живот и звонко шлепала ладошкой, баламутя водную гладь. А вторая вещь мне не понравилась...потому, как пришлось спасать свою пятую точку бегством на верхушку дерева. А под несчастным ясенем бушевала и громогласно рычала разъяренная тигрица-перевертыш.
  
   * * *
  
   -Ну Дарена..ну я ж думала что ты парень! - уже второй час выла я, сидя на многострадальной верхушке дерева. Уже другого, но этому тоже перепало. Злой перевертыш отходила долго. Она подрала кору практически всех деревьев, на которых я попыталась скрыться от ее гнева, и не позволяя мне спуститься. - Надо было сразу сказать!
   '-А ты не спрашивала! Вот вы, дриады! Чуть - что, сразу под хвост! Извращенка!' - по голосу слышу, что уже успокоилась, но злится демонстративно и чтобы проучить...Эх..
   -Вы там не наскакались еще? - водяной надоели наши игры в кошки-дриадки, и она нетерпеливо подскакивала на водной глади, задрав голову вверх и пытаясь в быстро сгущающихся сумерках рассмотреть в листве меня. - Дриада! Я вообще пришла сказать, что тебя тут в лесу кое-кто искал! Симпатичный такой мужчинка! Мм...Так бы и утащила к себе на дно, но маг сильный..эх..
   Я сразу насторожилась, и позабыв об опасности быстро спрыгнув со своего 'насеста' подбежала к пруду.
   -Где он??? - в венах вскипела кровь, а радость почему-то распирала изнутри. Ищет! Я так соскучилась, что все подозрения отошли в моей голове на задний план. Тем более что я у самого Бьёрна все свои сомнения унять и смогла бы расспросив мага о насущном.
   Спрыгивать было моей ошибкой. Перевертыш не дремала, и меня тут же сшибло тяжеленной тушей. Вода приняла нас радостно. Вместе с водяной, потому как она оказалась по пути нашего с тигрой полета и не успела развоплотиться. И сейчас она глухо ругалась под водой, грозя нам кулаком и выпуская пузыри. Мы с Дарен переглянулись, расплылись в широких мстительных ухмылках ( у тигры это выглядело внушительно), и рванули на всех парах на поверхность.
   Мы быстро выбрались на берег и завалились на траву, громко хохоча. Ну, опять же, голосовые связки тигра на смех не приспособлены, и перевертыш тихо утробно урчала, периодически крайне забавно похрюкивая. От одного ее вида и этих похрюкиваний меня пробирало смехом с новой силой. Тигрица распласталась на брюхе, прикрыв морду одной лапой, а второй молотила по несчастной траве с такой силой, что вокруг летели комья земли. Водянка всплыла на поверхность, лишь на половину лица высунувшись из воды, и, уставившись на нас с немым укором в глазах, что-то булькала себе под нос. Подозреваю она нас совсем не хвалила.
   -Ада. Так ты будешь с ним встречаться, или я зря плыла обратно? - она все же пересилила обиду и села на поверхности скрестив ноги. Я сразу замолкла, и подобралась, кивнув.
   -Конечно! Рассказывай!
   -Да уже как то не хочется... - с ленцой протянула водяная, откидываясь назад и опираясь руками о воду. Видимо все же обиделась, вредина. Каждый раз поражаюсь тому, как она спокойно восседает и бегает по воде, словно по твердой земле. Эх, мне бы так. Я прищурилась и пошевелила пальчиками, призывая силу. Мои любимые бабочки вспорхнули из высокой травы на поляне и окружили водного духа, посыпая розоватой пыльцой. Водянка звонко чихнула, забавно сморщив носик, и подняла руки вверх. - Ладно-ладно! Расскажу! Только насекомых убери! Пакость какая, фу..Ааапчхи!
   Удовлетворенно улыбнувшись, я распустила нити силы, и бабочки упорхнули в разные стороны. Лишь одна, самая крупная, уселась мне на макушку влажных волос, и раскрыла крылышки, загадочно отсвечивая ими в полумраке.
   - В общем, меня просили передать, что он ждет тебя в избушке в сутках пути на северо-восток. Это в предгорьях. Там действительно такая есть. Найти сможешь, как он сказал, ориентируясь по подземным водам идя против течения. Там довольно крупный источник, - я задумчиво кивнула и почесала кончик носа. Покосилась на притихшую тигрицу и решительно встала.
   '-Ты же не собираешься прямо сейчас идти, Ада? Ночью в лесу опасно...' - Дарен подошла ко мне, и я машинально погладила ее по шерсти на загривке, отметив, что она действительно волнуется. Хвост нервно постукивал по земле, а уши периодически дергались, прислушиваясь к доносящимся из леса звукам.
   -Да что мне будет то? Если что - заберусь на дерево и пойду по верхам, - я пожала плечами и подошла к кустам, под которыми все еще лежали наши припасы. - Так что предлагаю перекусить, и я выдвигаюсь.
   Тигрица бросила на меня странный взгляд, вздохнула, и, подхватив птичьи тушки в зубы, нырнула в пруд. Я быстро сплела из тонких стебельков лианы корзину и, переложив в нее овощи, последовала за подругой. У меня пятки чесались броситься в путь прямо сейчас. Видимо засиделась я тут, не хватает мне активных действий. Через час мы с полосатой неслись по ночному лесу, рассекая его смазанной тенью. Дарен решила составить мне компанию, заодно и обезопасив мой путь своим присутствием, за что я ей была безмерно благодарна. Пригревшись на мягкой шерсти, и не успевая уже прикрывать зевки ладонью, просто обняла тигрицу за шею и закрыла глаза, моментально уплывая в сон. Из приятных сновидений, где опять были зеленые как дубовые листья глаза, меня бесцеремонно вырвал голос перевертыша.
   '-Ада, мы почти на месте. Я чую запах дыма' - мне показалось что с того момента как я сомкнула веки прошло всего пара минут, а на самом деле уже перевалило за полдень! Ничего себе, горазда же я спать! От осознания, я чуть не съехала вбок со спины перевертыша.
   -Спасибо Дарен. Ты устала? А то я как-то...заспалась... - я смущенно улыбнулась, почесав тигрицу за ушами. Та глухо заурчала, сбавляя ход.
   '-Я не устала. Но проголодалась. Да и все-равно разбудить тебя хотела. Тебе тут кое-что передали', - она остановилась около небольшого ручейка, и я сползла с широкой спины. Одернув импровизированную юбку и перевязь на груди, из сшитых жилами заячьих шкурок, недоуменно уставилась на тигрицу.
   -Передали? Кто, что? И главное когда? - я ополоснула лицо в прохладном ручье, и расширившимися глазами всмотрелась в собственное отражение.
   '-Ночью нас нагнали феи. Те самые, что со слов Морры стащили твои вещи. Одежду и сумку не вернули, но вот...' - она замолкла, фыркнув в ответ на мое ошарашенное лицо. Феи любят красивые побрякушки. Мои вещи вернуть они отказались, а заколки, подаренные Бьёрном, вернули? Я, наверное, еще сплю, потому, как такого не бывает!
   - Слушай...укуси меня, а? Ты еще скажи что они их мне сами одели... - я, немного трясущимися руками, потрогала крылышко заколки на правом виске.
   '- Кусать не буду, вдруг ты ядовитая? И именно так все и было. Сказали, что один очень красивый маг их попросил вернуть' - мне показалось, или в голосе Дарены слышались ехидные и завистливые нотки? А я широко и радостно улыбнулась. На миг. Потому как в голову сразу пришла отрезвляющая мысль, и улыбка сползла с моего лица: 'А откуда он узнал, что заколки у фей? И если был так близко, почему это я должна была к нему прийти? Что за игры?'
   '-Ада? Ты чего?' - тигрица осторожно боднула меня в бок головой. И как обычно не рассчитала силу. Я с визгом ухнула носом вперед и хлебнула воды, смешанной с взбаламученным песком. -'Ой...прости, Ада. Я случайно'
   Пока я, ругаясь на чем свет стоит, отжимала шкурки, перевертыш, состроив умильно-виноватую морду, смотрела на меня печальными глазами.
   -Ты голодная. Беги, охоться. А я пока просушу вещи и приду в себя немного, - дважды предлагать не пришлось. Явно голодная тигрица мигом скрылась в кустах, а я со вздохом растянулась на берегу ручья, прикрыв глаза и пытаясь переварить информацию. А она никак в голове складываться в единое целое все не хотела.
   Через десять минут я потерла виски и решительно поднялась. Дарену ждать еще долго, а она сказала, что мы почти на месте. Да и запах дыма я тоже уже ощущаю. Язык чесался расспросить Бьёрна о смысле его поступков. Ну и...я действительно по нему соскучилась. Почему-то даже сильнее чем за три месяца его отсутствия зимой.
   Определив, с какой стороны ветер доносит до моего обоняния терпкий запах дыма и явно готовящегося в печи мяса, я углубилась в лес. Домик оказался действительно неподалеку. Буквально в десяти минутах быстрым шагом. Я нерешительно замерла на краю усыпанной яркими желтыми цветочками поляны, в центре которой располагался одноэтажный охотничий домик. Запах мяса с дымком усилился, и я сглотнула внезапно набежавшую слюну. Странно, вроде к мясу я равнодушна, а тут пробрало. То, что в домике находится Наставник - я была уверена. На небольшой оградке под окнами была развешана на просушку его светлая мантия. Я решительно шагнула на поляну, с твердым намерением сразу в лоб задать все вопросы, что скопились у меня за долгие пять лет, и не отпускать пока на все не ответит.
   Неожиданно тихую птичью трель прервал заливистый девичий смех. Я резко остановилась, будто натолкнувшись на невидимую стену. Разворачивающиеся в дальнейшем на моих глазах события заставили мое сердце в груди болезненно трепыхнуться и упасть в бездну.
   Дверь дома резко распахнулась, и за порог, весело хохоча, выскочила одетая лишь в коротенькое светлое платьице на тонких лямках, темноволосая девушка. Очень хрупкая, я бы даже сказала миниатюрная. С потрясающе дивными длинными черными волосами, в свете солнца завораживающе переливающимися сине-голубыми бликами. Следом за ней, что-то грозно неразборчиво рыча, выбежал светловолосый мужчина, явно только из купальни, потому как из одежды на нем было лишь маленькое полотенце, обернутое вокруг бедер. А с волос на рельефную смуглую кожу груди капала вода. Я сглотнула, не в силах отвести взгляд от разворачивающегося действа. Мои глаза буквально прилипли к серебрящимся водным струйкам на подтянутом животе мага. Я сморгнула, пытаясь развеять наваждение, и заставила себя поднять взгляд выше, не в силах справиться с обуревающими меня эмоциями непонятного жара, окатившего мое тело. Радостно и как то с предвкушением улыбнувшись, маг догнал девушку на середине поляны и, дернув за руку, резко развернул ее к себе лицом, моментально обнимая ее за талию и притягивая ближе, буквально впечатывая ее в свое тело. От порывистого движения полотенце распахнулось и сползло к ногам уже яростно целующейся парочки. За спиной девушки неожиданно появились и вновь пропали черные, покрытые перьями крылья. Я сглотнула вязкую слюну, пытаясь хоть как-то смягчить резко пересохшее горло. У меня внутри все оборвалось. Пустота, закручивающаяся в груди тугой спиралью, поглотила разумные мысли. Я неосознанно сделала шаг назад. Под пяткой громко хрустнула ветка, заставив вздрогнуть и меня, и тесно прижатых друг к другу влюбленных. Две пары сияющих радугой глаз обратились в мою сторону. Брови Бьёрна поползли вверх. Он резко отстранился от девушки, и мои щеки залил густой румянец.
   -Ада? - и столько удивления в голосе, будто бы не сам звал меня на встречу, и не ждал тут увидеть! Пустота в груди разрасталась, грозя поглотить все окружающее пространство и меня утащить за собой. Кончики пальцев покалывало, а перед глазами неожиданно все поплыло. По щекам почему-то потекла вода. Странно, вроде солнце и дождя нет. Но, может оно и к лучшему. Не нужно было мне это видеть. Я резко развернулась, и, призвав природу, опрометью бросилась на приветливо опустившуюся к моим ногам ветвь дерева, кошкой взлетая на крону. Ноги сами уносили меня от поляны, где я была совершенно лишняя. - Черт! Ада, стой!!
   Пусть кричит. Я там уж точно сейчас не нужна, и возвращаться, дабы услышать какие-то отговорки, не намерена. Да и не обязан он мне ничего. Обещал? Нет. Просто ученица и наставник, не более. И теперь ученица решила сделать самостоятельные шаги. В голове полнейший сумбур. Я сама не заметила, как оказалась у знакомого ручья, где меня уже ожидала сыто облизывающаяся Дарена.
   '-Ада? На тебе лица нет. Что случилось?' - вот только не надо этих участливых интонаций!
   -Все со мной в порядке! Идем обратно! - я сжала кулаки так, что отросшие ногти до крови впились в кожу ладоней, и мотнула головой, судорожно моргая, дабы избавиться от ненужной влаги на ресницах.
   '-Ада, что там случилось?' - перевертыш подошла ко мне, ткнув прохладным носом в сгиб руки. Меня затрясло. Из горла вырвался протяжный вой. Внутри что-то лопнуло, и вокруг нас с вмиг прижавшейся к земле тигрицей взметнулся столб чистой, почему то покрытой радужными бликами, силы, вырывая траву вместе с кусками земли, поднимая воду из ручья.
   '-Дриада, что ты творишь?? Приди в себя!!' - яростный рык, но я уже не владею этой силой, чистым потоком магии. Земля под ногами с грохотом разверзается, и мы с тигрицей падаем в пропасть, идеально повторяющую ощущения и в моей душе.
   Вокруг чернота. Мы летим, долго. Почему провал все не заканчивается? В висках закололо, а мысли неожиданно приходят в идеальный порядок, приобретая невероятную четкость и размеренность. То, что давило у меня внутри больше не ноет. Неожиданно быстро закончившись и образуя после себя приятное спокойствие и равнодушие.
   Яркий свет резанул глаза, после непроглядного мрака провала, и я, зажмурившись, упала на что-то мягкое. Это нечто, глухо охнув, вполне реально выругалось глубоким бархатистым мужским голосом, а мои бедра внезапно оказались в тисках сильных ладоней. Прилетели...только вот куда?
  
  
  

Глава 4

  

  
   На периферии все еще ошеломленного происходящим сознания, я услышала тихую мелодию. Скрипка? Я медленно открыла глаза, и резко дернулась назад, поняв, что нахожусь в крайне пикантном положении. А если точнее - я сидела верхом на темноволосом мужчине, своим носом почти уткнувшись ему в губы, а его руки крепко так держат меня за бедра. Щеки залило румянцем, а по позвоночнику веселым единорожьим табуном промчались мурашки, вызвав дрожь во всем теле.
   -Криворогие барашки! - я ошалело уставилась в не менее потрясенные зеленые глаза мужчины, на котором оказалась. Черная бровь взлетела вверх, а уголок губ дрогнул, обозначив усмешку..
   -Сколько экспрессии. А вы, собственно, для каких целей на меня упали? Уж поверьте, на барашка, тем более криворогого, я точно не похож. - ядовито процедил...дроу! Наставник учил меня распознавать ушедшие из нашего мира расы, и этот мужчина принадлежал к одной из них, самых жестоких! Великие демиурги! У него клыки! Мамочки! Я дернулась в попытке слезть с мужчины, но кто ж меня пустил? Рядом раздался оглушительный визг, потом грозное рычание. Дверь в комнату с грохотом распахнулась. Повернув голову, я округлившимися глазами пронаблюдала, как рядом с кроватью в длинном прыжке приземляется тигр, и скалит клыки на удерживающего меня незнакомца. Руки, наконец, разжались, и я, полыхнув взглядом, быстро соскочила с узкой кровати, на которой оказалась. В воздухе ощутимо пахло лекарственными травами. Мужчина поднялся следом, переводя взгляд с меня на оскалившуюся тигрицу и обратно.
   '-Ада, я не знаю где мы, но тебе лучше уходить. Тут фонит магией так, что у меня в клыках свербит!' - тут она внимательнее присмотрелась к стоящему перед нами мужчине, в длинной смешной сорочке, на пальцах которого я отчетливо увидела огненные всполохи - 'Ох ты ж туды его в качель! Дроу маг! Ада, беги!'
   Я попятилась к окну, так как в дверном проеме уже столпилась уйма разномастного народа. По пути сбив бедром стул и пребольно ударившись о него, зашипела. Сила всколыхнулась внутри, ища и не находя выхода. Глаза обожгло болью, и я сморгнула набежавшие слезы. По привычке послав зов природе, услышала лишь слабый отклик, и затравленно огляделась. За спиной было лишь окно, а в руке дроу разрастался ало-оранжевый сгусток пламени. Лицо мага при этом выглядело устрашающе. Он возвышался над нами на добрых две головы, и я отчетливо осознала, что мне с ним не справиться при таком раскладе. Дарена припала к полу, и взревев бросилась на мага. Мне было жаль бросать подругу, но в данном случае я была бессильна, и могла лишь облегчить ей бой, покинув место намечающегося сражения. И это в данном случае было не малодушием, а действие по указке более старшего. А им, в данном случае, являлся перевертыш.
   -А ну, стоять! - ничего себе рык! У меня аж волосы на голове зашевелились. И властности в голосе столько, что ноги подкашиваются от накатившего страха. Но его приказам я подчиняться как раз не обязана. Совершенно незнакомый мужик, между прочим. Да еще и дроу, про кровожадность которых легенды ходят. И в его ладонях полыхает магия!
   Подхватила с пола стул, и, зажмурившись, бросила его в окно. Стекло, с громким звоном, осыпалось. В лицо ударил прохладный воздух, и запах цветов. Я вскочила на подоконник, стараясь не замечать, что мелкие осколки впиваются в стопы, и длинным прыжком преодолела расстояние от окна до ближайшего дерева. Думала, не долечу, но в последний момент магия все же отозвалась и помогла мне, подхватывая на лету, когда я уже прощалась с целостностью костей от встречи с быстро приближающейся землей. Услужливая ветвь обвила мою талию и бережно опустила на дорожку. Я посмотрела вверх, где со второго этажа продолжал доноситься грозный рык тигрицы. Дарена...Надеюсь, с ней все будет в порядке.
   Воровато оглядевшись, я припустила к видневшимся вдалеке воротам. Надо понять где я оказалось и каким образом. И как мне вернуться обратно? На этой мысли мое сознание обожгло вспышкой воспоминания. Два тела, тесно переплетенные в жарких объятиях, и радужные глаза, удивленно смотрящие на меня.
   Нет. Определенно возвращаться я не хочу. Там у меня никого не осталось, а приспособиться я могу везде. Надо лишь найти лес, и все-таки узнать, где я.
   Я быстрыми перебежками, скрываясь в тени деревьев, достигла ворот и выскользнула за них. Осмотрелась по сторонам, ища удобные пути к тому, чтобы скрыться отсюда подальше, и не сбавляя скорости, нырнула в ближайший проулок меж высокими домами. Я успела пробежать довольно много, так и не встретив никого по дороге, и неожиданно сама для себя вылетела на большую площадь, выложенную алым камнем. А в центре площади стояла потрясающей красоты огромная скульптура, изображающая мужчину и женщину. И цветы. У их ног был просто ковер из незнакомых мне цветов. Я заворожено приблизилась, подцепив пальцами маленький букетик и принюхавшись. Запах проник мне в нос, а рот сразу наполнился слюной от сладкого аромата. За спиной неожиданно кто-то откашлялся, и я, подпрыгнув, резко развернулась на звук, мысленно уже приготовившись к худшему.
  
   -Не пугайся, милая.. - передо мной стояла низенькая бабушка, с совершенно седыми волосами, сморщенным лицом, с отходящими от глаз лучиками морщинок и кристально чистым добрым взглядом светло голубых глаз. Ее губы изгибала мягкая улыбка, а в руках была большая корзина с цветами. Я настороженно разглядывала незнакомку, теребя в руках букетик - Откуда ты тут, маленькая? Да еще и в таком виде?
   Тут она резко замолкла, и еще раз окинув меня странным взглядом, покачала головой. Волосы немного растрепались из прически, и я увидела острые кончики ушей, виднеющиеся сквозь волосы. Неожиданно старушка нахмурилась, и, покусав губу, тихо рыкнула. У меня аж волоски на руках дыбом встали от такого контраста милой старушки и этого рыка.
   -Ты сбежала от орков? - она схватила меня за запястье с такой скоростью, которая была не присуща обычным людям. Да...определенно я не в нашей реальности. Сперва тот дроу, еще и с магическими способностями, теперь вот эта старушка. И меня повели в сторону от статуи и площади.
   -О..Орков? - я непонимающе смотрела на эту бабулю, которая только на первый взгляд смотрелась безобидной, а оказалась полна просто невероятной силой. Она обернулась через плечо и нахмурилась еще сильнее, таща меня за собой волоком по узким улочкам. Мы все сильнее углублялись в город, удаляясь от величественных башен того здания, куда меня выкинуло, судя по всему, порталом.
   -Да, орков! Сегодня с утра прибыла какая-то их миссия к королю Тибальтиусу. А с ними их рабы. И судя по одежде - ты одна из них! Странно, что ты этого не знаешь.
   -Я не рабыня орков! - я резко остановилась, упершись пятками в брусчатку под ногами. Мне совершенно не хотелось чтобы меня 'возвращали' каким то там оркам, потому как, судя по всему старушка решила, что я чужая сбежавшая собственность и решила меня им вернуть. - Куда вы меня тащите?!
   -Успокойся, уж точно не к этим...зеленомордым! - она хмыкнула, увидев панику на моем лице, и снова тепло улыбнулась, уже мягче потянув меня за собой.
   -Я спрячу тебя. В отличие от орков, рабство у нас не принято, милая. Идем-идем...И быстрее, пока тебя не увидел кто-то более...добропорядочный. Вот сейчас дойдем до места, и поговорим с тобой начистоту.
   И меня с утроенным рвением потащили вперед. Сопротивляться почему-то не хотелось. Была твердая уверенность, что эта старушка ничего плохого мне не сделает. Мы довольно быстро дошли до небольшого двухэтажного домика, с милой, засаженной разнообразными цветами полянкой и засыпанной мелкими камушками дорожкой. Резные ставни и маленький балкон на втором этаже. В открытых окнах на легком ветерке вздуваются легкие белые занавески. Выглядело уютно. По дороге нам встретилась пара людей, которые ничего не сказали, но провожали нас крайне удивленными взглядами. А все из-за моей одежды. Я все так же была босиком и в шкурах. Слава богам хоть стеснения из-за этого уже давно не ощущала. Привыкла за время, проведенное в лесу.
   Бабушка Галатри, как представилась старушка, уверенно затянула меня внутрь домика и закрыла дверь на засов.
   -Так, милая. Сперва мы тебя искупаем, оденем прилично, а там и расскажешь мне свою историю. - Я успела лишь кивнуть. Эта бойкая не по годам женщина, вновь цепко ухватив мое несопротивляющееся тело за запястье, и потащила на второй этаж. Я толком и осмотреться в прихожей не успела.
  
   Через час я сидела на кухне, вымытая, благоухающая каким-то странным ароматизированным мылом, которое называлось 'шампунь', и переодетая в длинное нежно розовое платье. Одежда дочери этой милой старушки пришлась мне почти в пору. Пришлось только в длине немного убрать, все же я была довольно мелкой для своего возраста. Тем более что крой у него был крайне удобен. Облегал тело лишь лиф и рукава. Ткань, перехваченная под грудью лентой вишневого цвета, струилась до щиколоток мягкими складками. Галатри, охая и восхищаясь, расчесывала мне волосы. Расспросы начались еще в ванной. И я решила держаться тактики потери памяти. Так можно избежать множества недопониманий и казусов. Сказала, что помню лишь свое имя. Старушка охала, и почему-то решила, что меня били, и что я все же сбежала от орков, когда наступила амнезия. Но выдавать она меня была не намерена, и повторила мне это уже раз сто.
   -Итак, Адочка. Вот что я предлагаю... - протянула эта все сильнее поражающая меня старушка, доплетая замысловатую конструкцию из косичек у меня на голове - Оставайся ка ты у меня. Будешь помогать в работе, я тебя всему научу. Жить будешь со мной в этом доме. Дело у меня не большое. Я всего-лишь скромная цветочница, но оплату выделю. На необходимые юной девушке нужды должно хватить, - она едва слышно хихикнула - Все-равно скучно мне одной жить. А с тех пор как дочка с мужем переехала к нему - так совсем тоскливо стало. Наведаться приезжают раз в год от силы. Все же дорога из империи дроу не легкая.
   Я округлившимися глазами покосилась на нее и покачала головой.
   -Тетушка Галатри, я не могу вас так стеснять. Я и так благодарна вам сверх меры. Подобрали неизвестно кого на улице, вымыли, одели, от...орков укрыли. Да и соседи ваши не поймут.
   -Ай, про соседей не волнуйся. Скажу что ты моя внучка двоюродная, и сразу отстанут. С моим количеством родственников это вполне сойдет за правду - отмахнулась женщина и присела рядом, улыбнувшись. - А распознавать цветы, и как за ними ухаживать я тебя обучу.
   Так и началось мое проживание в новом странном мире, под названием Мейлор. Только даже не смотря на все дружелюбие Галатри...я не могла никому тут доверять. Слишком свежи в памяти были гонения магически одаренных в моем мире.
  
   Всю следующую неделю гостеприимная старушка меня обучала. Я узнала много нового. О различиях в составе почвы, и как они подходят различным цветам. О том, какие нужны удобрения, как правильно высаживать луковицы, и как их хранить зимой. Как бороться с болезнями и вредителями. И как правильно и красиво оформить лоток на продажу, чтобы он привлекал внимание. Цветы, в большинстве своем, не отличались от тех, что произрастали в моем мире. И даже названия имели практически тоже самое. Те цветы, что привлекли мое внимание на площади со статуей - назывались арталии. У них было интересное свойство, как я поняла, которым наделили их местные боги. Крайне романтичную легенду о любви бога Эриуса и его жены Мираны я прослушала с удовольствием, и даже попыталась выяснить каким именно должен быть обычный запах этих белых цветочков. Но, увы, для каждого они пахли по-своему.
   А еще отличием был цвет зелени местной флоры. Листья и трава были голубыми, что меня несказанно удивило в первый день, когда Галатри показывала мне свой цветник. Цвет был связан, как выяснилось, с составом земли и особым излучением солнца, которые в совокупности и давали такой пигмент. Я попыталась проанализировать голубовато-зеленые листья с помощью силы, но никаких особых различий с составом растений моего мира не увидела.
   Ну и конечно я активно 'восстанавливала' знания по этому миру, прикрываясь потерей памяти и засыпая старушку всевозможными вопросами. И каждый раз мне было чему удивляться. Магия в этом мире была, и ее любили. Куча рас, где практически все жили в мире, за исключением орков. Благодаря недавнему браку не наследных принцесс Государства драконов, те открыли ранее непроходимые границы. И сейчас толпы любопытствующих хлынули в горы, для изучения быта этих огромных крылатых ящеров. Удивило, что брак был не политический, а по любви. И мужьями принцесс являлись дроу и эльф. Ну и, конечно же, магия. В этом мире она делилась на несколько направлений, по которым обучала местная Академия магических искусств Арштан. Основное распределение шло на стихии, но была и некая магия смерти. Что некроманты могли делать - я смогла узнать по сумбурным рассказам старушки. И по правде говоря, страшновато стало. Всего один человек был способен поднять целое кладбище практически не уничтожаемой нежити. Брр.. Моя собственная магия вела себя странно, поначалу слушаясь не охотно, и как-то топорно. Сперва я попыталась скрывать, что она у меня вообще есть. Но была застукана своей радушной хозяйкой за сосредоточенным взращиванием небольшого вишневого деревца, когда я пыталась сделать так, чтобы его листья имели нормальный зеленый цвет. Галатри тогда посмеялась над тем, как я попыталась прикрыть росток спиной, и объяснила, что магией владеют практически все жители Мейлора, и бояться мне нечего. И как-то подозрительно довольно потерла ладошки, выяснив, что я отношусь к магам природы. Кстати дриад в этом мире не было, что огорчило. Была мысль - узнать, как живут местные представители магических народов, таких как я. Но были либо 'благородные' магические расы или так называемая нечисть. Полуразумные и кровожадные эксперименты местного сумасшедшего бога Лиорта.
   А еще было удивительно лично для меня то, что я, во-первых, понимала их язык. А во-вторых, понимала письменность! Женщине я своего удивления пыталась не выказывать, но когда я впервые из любопытства взяла в руки книгу - та чуть не выпала из моих похолодевших ладошек. А через неделю моего обучения Галатри решилась вывести меня в город, чтобы я увидела все своими глазами. Тем более что ей пора было вновь приступать к продажам, много постоянных клиентов жаждали вновь насладиться ароматов свежих цветочных букетов. Ну и пора было обновить мой гардероб.
   Меня, мягко говоря, трясло от предвкушения, когда мы вышли на улицы Таоссии. Галатри решила дать мне немного денег и направить на самостоятельную прогулку, чтобы я освоилась самостоятельно, пока она улаживает некоторые вопросы по поставке удобрения. И попросила не отходить далеко от торговой площади. Я с радостью приняла ее предложение, и судорожно вертя головой по сторонам, двинулась от рыночной площади по главной улице, рассматривая нарядные витрины и странных для меня прохожих. Из-за поворота выскочил маленький юркий подросток, размахивая странной кипой бумаги и голося на всю улицу:
   -Газета! Свежая газета! Последние новости! Тариад Райман отстранен от должности Академии! В лаборатории Королевского Совета Алхимиков доставлено странное животное! Новости! Спешите купить!
   -Мальчик, постой, - я прихватила бегущего под локоток, удерживая.
   - Две серебрушки! - пацан оказался понятливым, и протянул мне небольшую стопку скрепленных между собой листов. Я выудила из кошеля монетки и отдав парню забрала то, что он назвал газетой, из его рук. Мальчишка тут же вновь заголосил и побежал дальше, а я, оглядевшись, увидела неподалеку скамью. Устроившись поудобнее, всмотрелась в лист бумаги и похолодела. Буквы заплясали перед глазами. С первой страницы на меня смотрел удивительно четкий и реалистичный рисунок...тигрицы! Я растерянно моргнула, и судорожно вчиталась в текст. Бедная Дарена! Судя по тексту, ее все же задержали и отправили в какую-то лабораторию для исследований. Пальцы непроизвольно сжались, сминая края газеты, а на глаза навернулись слезы. Если бы я тогда не пошла на ту чертову поляну, не поспешила бы...то мы бы сейчас спокойно жили в нашем мире, и не было бы никакого всплеска магии, спровоцировавшего перемещение. Кстати, как я открыла портал - мне до сих пор было не понятно. Но вникать именно сейчас в этот вопрос мне не хотелось. Желание на данный момент было лишь одно - спасти подругу. А вот возможность реализации отсутствовала полностью. Я знала лишь поверхностно об этом мире, а уж про какие-то Лаборатории при непонятном Совете и вообще слышала впервые. Надо определенно что-то делать. Для начала сбор информации. Я решительно перевернула страницу, не в силах больше смотреть на оскаленную пасть тигрицы и панику в ее глазах. И вновь впала в ступор. Со второго разворота на меня смотрел тот самый дроу, на которого я свалилась после перехода. Текст гласил, что он являлся преподавателем и деканом академии, и на данный момент разжалован с должности декана. Причины, кстати, умалчивались. Я с интересом присмотрелась к черно-белому портрету, изучая тонкие черты лица и надменный взгляд, который, я точно уверена, в момент запечатления полыхал зеленой яростью. Ну и что ты забыл в моих снах, Лорд Райман? Ведь я четко поняла, что там был именно ты? Бред какой-то. Мои сны были вещими?
   Я мучительно покраснела, вспомнив содержание снов, и замотала головой. Нет. Такие предсказания мне точно не нужны. Взглянув на последнюю страницу, меня ждал третий шок за день. Там тоже была картинка. Довольно грубый рисунок, в отличие от первых двух, но на нем определенно можно было узнать меня! Вот же подстава! В тексте было сказано, что Совет ищет переместившуюся из другого мира девушку и мои приметы. Усмехнулась на определение 'цвет волос не ясен, вьющиеся, длинные' и передернула плечами. Судя по тому, что было сказано в газете - я представляла собой некий опасный вид, и меня нужно было срочно направить Совету, как только найдут. Или же любую информацию о моем месте расположения. Ну уж дудки! Я не опасна, и ни к какому Совету не пойду! Порадовавшись, что портрет лишь немного похож на оригинал, я свернула газету и, поднявшись со скамьи, продолжила прогулку. Теперь, после того как Галатри привела мою внешность в порядок, на ту оборванку в звериных шкурах с портрета я была не похожа. А значит, есть шанс остаться неузнанной, и он вполне реален. Если я, конечно, не столкнусь с тем, кто видел меня вживую. Так что все же лучше перестраховаться. Я на миг задумалась, застыв посреди улицы. Надо изменить внешность, только вот как?
   Ответ пришел в голову как-то слишком быстро. Если я могу выращивать растения и имею отношение к силам природы - значит, я могу перестраивать и свое тело. Это же тоже природа? Надо только узнать, как именно это провернуть. Ведь ничего не удастся без определенного каркаса заклинания, на пустой силе любые изменения долго не держатся. Закусив губу, я решительно зашагала по улице в поисках лавки, где продавались бы книги.
  
   * * *
  
   Я петляла по улочкам Биона, с отчаянием понимая - я заблудилась! В поисках книжных лавок, перебегая из одной к другой, я зашла в неизвестную часть города и теперь была совершенно без понятия как мне отсюда выбраться! И книг необходимых не нашла, и заплутала! А спрашивать прохожих было боязно. Все же я еще не окончательно привыкла к такому разнообразия колора волос, длинны ушей и клыков. Шпили Академии, используемые мной как ориентир, виднелись вдалеке. Но все мои попытки следовать в их сторону приводили лишь к тому, что я оказывалась в очередном тупике. Тем временем стало темнеть. Моя паника нарастала пропорционально тому, как сумрак все сильнее погружал город в наступающую ночь. На улочках зажглись магические светильники, когда я, наконец, вырвалась из вереницы дворов и переулков, и оказалась на знакомой базарной площади. На том месте, где Галатри продавала цветы - оказался лишь пустой лоток, и я хлюпнула носом от набежавших на глаза слез бессилия. Я совершенно не запомнила, в какой стороне дом цветочницы! А еще очень хотелось есть. Я, конечно, прикупила у уличных торговок пару пирожков с овощным наполнителем...но хотелось нормальной горячей похлебки и настойки. Ноги гудели, непривычные к длительной ходьбе по каменному настилу дорог, и узким сапожкам на каблучке. Неподалеку светили мягким светом окна, видимо, какой-то таверны, потому как оттуда слышались взрывы смеха, и вкусно пахло чем-то мясным. Деньги у меня еще оставались, и я решила найти приют на ночь в данном заведении, рассчитывая, что Галатри с утра вернется на рынок.
   С определением я ошиблась. Это была не таверна, а цирюльня. 'Парикмахерская', как было написано на вывеске рядом с изображенными на ней ножницами и лезвием бритвы. Я обреченно вздохнула и толкнула дверцу, рассчитывая хотя бы поинтересоваться, где можно найти ночлег поблизости. Над головой мелодично тренькнул колокольчик, а из-за стойки на меня уставились две пары глаз. Миловидная эльфийка, судя по заостренным ушкам и тонким светлым чертам лица, и парень дроу, в чьих синих глазах я отметила стремительно сузившийся вертикальный зрачок. Сглотнув, я нерешительно замерла на пороге.
   -Доброго вечера, милая леди! Чем мы можем вам помочь? - приветливо улыбнулась девушка, привстав из-за стойки и отодвигая горшочек с чем-то съестным. Я замешкалась с ответом, опасливо покосившись на парня, и сделала еще шаг к стойке.
   -Эм...Добрый вечер. Я гуляла по городу и немного заплутала, а хозяйка дома, где я остановилась, не дождалась меня и...Я ищу таверну, где смогла бы перекусить и заночевать. Не подскажете, есть такие поблизости? - брови эльфийки поползли вверх, а парень неожиданно быстро подошел ко мне, и подцепив пальцами подбородок поднял мое лицо вверх. Дроу был очень высок по сравнению с моим мелким ростом, и мне пришлось сильно откинуть голову назад. Парень неожиданно приветливо улыбнулся, сверкнув клыками, а в следующий момент я уже сидела за небольшим столиком в глубоком кресле, а из прически быстро вынимали шпильки.
   -Вы что делаете? - я возмущенно дернулась, но меня придержали за плечи, заставив сесть обратно. -Не волнуйтесь, леди. В нашей парикмахерской высокий уровень оказания услуг, таверна вам не понадобится, - у эльфийки за стойкой глаза округлились и стали похожи на плошки. Я не удержалась и хихикнула над глупым выражением лица. Видимо, ей подобное о высоком качестве услуг с ночевкой сообщали впервые.
   - Ранк, ты уверен? - она тряхнула светлыми длинными волосами, и побарабанила пальчиками по столешнице.
   - Сестрица, ты посмотри на нее! Девушка устала и явно голодна, а в ближайших отелях с нее сдерут втридорога! Мы же не можем оставить человека в беде? - патетично возвестил дроу, и настал мой черед округлять глаза. Сестрица? Эльфийка и дроу? Это как так?
   -Ну, брат, смотри сам. Я тогда подготовлю комнату и ужин, а вы..Как вас зовут? - я нахмурилась, вообще не понимая, что происходит. -Мелиада..
   -Так вот, леди Мелиада. Ничего не бойтесь, мы просто вам поможем, и сбережем ваши средства. Из доброты душевной, - она подмигнула мне голубым глазом и исчезла за неприметной дверцей в углу зала. Дроу же продолжал невозмутимо разбирать мою прическу. Волосы покрывалом скользнули мне на спину, от чего голова непроизвольно дернулась назад.
   -Мелиада. А вы не хотели бы сменить образ? - неожиданно поинтересовался парень, чуть потянув за прядку и пропуская ее между пальцами, от чего те цеплялись завитками и еще сильнее пушились - У вас пропорциональное лицо и тонкая шея. Вам бы очень пошла короткая стрижка. Тем более у магичек сейчас это в моде, - огорошил меня предложением этот синеглазый тип, и я задумалась. Хотела сменить внешность? Именно! А раз книг не нашла то...Почему бы не попробовать изменить облик без магии? Я улыбнулась и коротко кивнула, лишь уточнив:
   -А они не будут топорщиться в стороны? Не хочу себя ощутить барашком... - за спиной послышался сдавленный хрюк, и я резко обернулась. Дроу беззвучно, по мере сил, хохотал, прижав ладонь ко рту. Я с подозрением смотрела на все никак не уймущегося дроу. Теперь он забавно попискивал, стуча ладонью по ноге. - Что я такого сказала?
   -Ох..Простите, умоляю! Просто вы так ярко представили то, во что могут превратиться ваши кудри... - он только успокоился и теперь опять, всхлипнув, зашелся в новой волне смеха. Я нахмурилась.
   -Что значит, ярко представляла? О чем вы? - поднявшись с места, сложила руки на груди, продолжая буравить странного дроу взглядом.
   -Прости. Я же парикмахер. И у меня есть дар. Я вижу то, чего бы хотелось людям. Ну и в данном случае чего бы ни хотелось, - он вытер глаза от набежавших на них слез смеха и широко улыбнулся. - Потому я и предложил сменить образ. Тебе же этого хотелось? Жалко конечно такие волосы, но желание очень сильное. И я чувствую, что если это не сделаю я - то ты это сотворишь сама. И это будет катастрофа! Ничего, что я на ты, кстати?
   -Не страшно. И да, мне действительно хотелось сменить облик. Зачем - не спрашивай главное.
   -Понимаю. Неудавшаяся любовь.. - он вздохнул, и возвел синие глаза к потолку. Я фыркнула. Пусть лучше думает так, чем правду узнает. Как преступницу ловят! Кошмар какой! Дроу тем временем вновь подошел ко мне и усадил меня в кресло. - Пока Али готовит комнату и греет еду - я тобой займусь. Договорились? - и он развернул меня к большому зеркалу, которое я только что заметила, и подмигнул моему отражению. Я несмело улыбнулась. Странные все же тут люди...и нелюди. Все какие-то слишком доброжелательные. Не может быть такого, чтобы не было злых и завистливых.
   Дроу собрал мои волосы в тугую косу, перевязав ее у основания тонкой лентой. Короткий 'чик', и на полочку у зеркала ложится моя коса, длинной с руку. Голове сразу стало так легко и хорошо! Смотря в свое отражение в зеркале, я в следующие пятнадцать минут наблюдала, как над моими волосами ловко порхают изящные руки дроу, бодро щелкая ножницами и орудуя расческой. Локоны падали на пол, собираясь в довольно объемную горку. Стрижка была короткой для меня, чуть ниже ушей. А еще мне в голову втерли какое-то зелье, сделавшее их почти прямыми. Теперь они едва заметно подвивались на кончиках. С моим курносым носиком и , как выяснилось, большими голубыми глазами смотрелось очень миленько.
   -Ну, вот и все! Просто красотка! - Ранк поцокал языком и довольно вытер руки полотенцем, любуясь собственной работой.
   -Ух ты..Здорово! - я в восхищении провела ладонью по гладким, не топорщащимся в стороны волосам, и вздохнула - Только я растерялась, и забыла спросить...Это, наверное, дорого? У меня только один золотой...
   -Ой..Прекращай портить впечатление творца от собственного шедевра! - поморщившись, отмахнулся от протянутой монеты дроу - Убери с глаз моих! Это подарок! Точнее залог!
   -Залог? И как я его буду отдавать? - я проворно убрала деньги в кошель и прищурилась, сразу напрягшись. Мало ли что может прийти в голову этому шебутному парню!
   -Да ничего особенного! Просто заходи к нам иногда! Ты интересная. А в голове столько желаний намешано, просто ух! - он сверкнул глазами и широко улыбнулся. В этот момент открылась дверца, и в зал зашла эльфийка, держа в руках поднос. Она окинула меня оценивающим взглядом и кивнув улыбнулась.
   -Отличная работа, братец! С такой стрижкой и с таким личиком не стыдно и в свет показаться! Все Лорды будут твои! - румянец вспыхнул на моих щеках. Брат с сестрой рассмеялись на мою реакцию. Ранк снял с меня накидку, которая защищала одежду от волос, и развернул кресло к столу, на котором уже расставляла еду его сестра. - Комнату я тебе приготовила. Поешь и сможешь отдохнуть. Ноги ведь болят, да?
   Я удивленно вскинула взгляд, отрываясь от еды, и кивнула. Дроу с сестрой опять хохотнули.
   -Ты как из другого мира, Мелиада! У нас дар от отца, это часто бывает. Я - чувствую желания, а Али ощущает физические потребности. Она самый лучший массажист во всей Таоссии! - не без гордости проговорил Ранк, покосившись на смутившуюся сестру.
   -Ааа...тогда понятно. Спасибо огромное! И по поводу комнаты... - я вновь извлекла кошель и вложила золотой в ладошку эльфийки. - Вот.
   -Да ты что! Мы просто хотим помощь заплутавшей гостье города! - Али, кажется, обиделась, и попыталась запихать мне золотой обратно в руку. Но я сразу спрятала их за спину. Эльфийка фыркнула, и монетка утонула в декольте моего платья. - И не смей больше предлагать мне денег за искренние порывы. Обижусь! - погрозив мне пальцем, девушка развернулась и направилась к двери из зала. - Я спать. Ранк - закрой парикмахерскую. Всем хороших снов. Кажется, я ее действительно обидела. Ну вот...
   -Ты пока питайся, а то тебя скоро совсем не останется, - Ранк широко улыбнулся и потыкал пальцем в мои ребра, второй рукой пододвигая ко мне поднос с ароматным рагу поближе. Желудок протяжно выразил согласие на предложение дроу, и парень вновь рассмеялся. - Я пока салон закрою.
   Я послушно приступила к еде, правда, сначала проверив ее на неорганические соединения, как меня учил наставник. Бьёрн...Я судорожно помотала головой, отгоняя образ улыбающегося мужчины из мыслей, и накинулась на рагу. Вскоре тарелка опустела, а из десяти магических светляков в зале остались гореть лишь три, погружая пространство в приятный полумрак. Я вспомнила, как в первое время недоверчиво на них косилась. Все же в моем мире магии толком и не увидела, а вот такие вот светляки заменяла лучина и свечи. Но добрая старушка цветочница очень быстро приучила меня к тому, что магия в Мейлоре это норма, и шарахаться от любого непонятного мне явления не следует.
   -Идем. Покажу тебе комнату и спаааать пора... - Ранк протяжно зевнул и подал мне руку, помогая встать из-за стола. Я улыбнулась такой галантности. Кто бы знал в деревне, что пастушку Мельку будут называть леди и вот так вот ухаживать? Верейка обзавидовалась бы!
   Комнатка оказалась под самой крышей на третьем этаже. Дроу пожелал мне спокойной ночи и, вновь подхватив мою ладонь, поцеловал запястье. Я смутилась, быстро возвращая себе конечность и кивнув, пожелала ответной тихой ночи. Оставшись одна и осмотревшись, придвинула к двери свободный стул и придавила им ручку. Задержать не задержит, но если что - грохот меня разбудит.
   -О мать природа, как хорошо то! - я со стоном упала лицом на кровать и потянулась. Обняв подушку, прикрыла глаза, и так и уплыла в сон, даже не забравшись под одеяло, успев лишь скинуть сапоги.
  
   Разбудил меня настойчивый стук в дверь. Сначала не поняла, где нахожусь, и почему над головой покатый потолок и окно, из которого ярко светит солнце.
   -Мелиада, просыпайся! Завтрак готов! - радостный бодрый голос Ранка ворвался в сознание, мигом возвращая воспоминания о вчерашнем вечере. Рука метнулась к волосам. Короткие. Расплываясь в довольной улыбке, сползла с постели и прошлепала босыми ногами к двери. Отодвинула стул в сторону, и чуть приоткрыв створку, выглянула в щелочку. За что чуть и не поплатилась. Наглый дроу толкнул дверь, припечатав меня по носу. Взвыв, отскочила от злополучной двери и схватилась за пострадавшую часть лица костеря парня про себя самыми нелестными эпитетами.
   -Оу...Прости, Мель..Я как-то не думал, что ты вот прям так будешь... - парень виновато посмотрел на меня и поскреб в затылке. Я гневно сверкнула глазами, продолжая зажимать нос. Вроде не сломал, и то радость. Но синяк будет красивый. - А ты чего не переоделась?
   Я удивленно и с толикой остаточного гнева округлила глаза. Во что мне переодеваться? У меня только платье.
   -Ты о чем? - гнусаво проговорила, потирая ушиб. Дроу со вздохом указал куда-то мне за спину. Обернувшись, узрела стул у кровати, на котором была развешана какая-то одежда. А я вчера и не приметила. Видимо так сильно устала, что взгляд просто не выцепил из общей обстановки вещи.
   -Али вчера тебе приготовила. Ты что, прямо в платье спала? - дроу тоже округлил синющие глаза и недоверчиво посмотрел на меня. Я тоже посмотрела на себя, отследив его взгляд. Ууу...Платье помялось, лиф перекосился. Потрясающе! - Мда..В общем, переодевайся и спускайся есть. Прической твоей я, так и быть, сам займусь после завтрака. Все-равно первый клиент только через два часа. И развернувшись, он быстро вышел из комнаты, прикрыв за собой дверь. Я смогла лишь покачать головой, в растерянности посмотрев на закрытую дверь. Уже во второй раз действия этих странных брата и сестры выбивают почву у меня из под ног. Я просто не могла поверить в то, что вот это все - просто так! Природная осторожность не позволяла расслабиться.
   Подойдя к стулу с одеждой, хмыкнула. Из вещей мне выделили белую рубаху, черные брюки, чуть ниже колена, и черная же безрукавка. И одежда явно женская. Пожав плечами, стала переодеваться. Сперва натянула штаны. Мало ли кто без стука еще вломится, так хоть тылы прикрыты будут. Ведь засова на двери я еще вчера не обнаружила. Стала стягивать через голову платье. По животу скользнуло что-то твердое, и со звоном покатилось по полу. С трудом выпутавшись из вороха ткани, в последний миг успела заметить, как под кровать закатывается мой последний золотой! Судорожно отбросив мятое платье, быстро натянула рубаху и, опустившись на колени, полезла под кровать. Подлая монетка укатилась к самой стене, а на полу был приличный слой пыли. Они тут что, совсем не убираются? Судорожно шаря рукой по полу, и яростно чихая, потянулась еще сильнее вперед и, наконец, подцепила монету пальцами.
   -Ого! У меня определенно доброе утро! Какой вид! - неожиданно раздавшийся мужской голос заставил меня подскочить на месте. Макушка болезненно встретилась с днищем кровати. Аййй.. Быстро попятившись, выбралась из-под кровати и села, потирая пострадавшее место. Такими темпами на мне можно будет целые созвездия синяков выискивать. Стрельнув злым взглядом на принявшего покаянный вид дроу, встала.
   -Стучаться не учили совсем? А если бы я тут переодевалась? - возмущенно пробурчала, судорожно натягивая жилет и убирая монету в открепленный с пояса платья кошелек.
   -Я стучал! Только ты не услышала!- сколько обиды то в голосе. Насмешливо фыркнула, и сложив платье посмотрела на парня.
   -Я готова. Идем? - дроу кивнул, и вновь разулыбался.
   Завтрак проходил все в том же общем зале. Только сейчас, немного придя в себя, я смогла осмотреться. Слева по стенам помещения были развешаны большие зеркала, перед которыми установлены маленькие полочки, на которых возвышались, таинственно поблескивая горки шпилек, заколок, гребешков и ножницы. Перед дальней стеной стояла высокая стойка, за которой я вчера и застала Али и Ранка. По центру располагался круглый стол, с креслами на странной ножке. Одной. Которая устойчиво стояла на странной крестовине с колесиками на концах. И кресла крутились вокруг своей оси. А по правой стене шла ширма, заглянув за которую я обнаружила узкую кушетку с выемкой непонятного назначения с одной стороны. Я упала в кресло, и не могла упустить шанса, покрутившись в нем и довольно болтая ногами. Вчерашняя настороженность немного поутихла. Брат с сестрой выглядели вполне дружелюбно, не считая утренних эксцессов с травмированием одной маленькой дриады.
   Передо мной на столе возникла тарелка с потрясающим пышным омлетом. Судя по всему мои глаза загорелись предвкушением, потому как эльфийка и дроу переглянувшись заулыбались.
   - Приятного аппетита! - Ранк первый приступил к поглощению пищи, и следующие десять минут тишину комнаты разбавляли лишь постукивания приборов о тарелки. Заглотив последний кусочек я с тихим стоном блаженства откинулась на спинку и умиротворенно прикрыла глаза.
   - Что ты собираешься дальше делать? Как хозяйку искать будешь? - нарушил сытую тишину голос Али. Я лениво приоткрыла глаз и улыбнулась.
   -Она цветочница. Ее лоток тут, на рынке. Думаю, она сегодня придет продавать товар. - я чуть нахмурилась, прикидывая как объяснить Галатри свое отсутствие ночью. В итоге пришла к выводу что лучше расскажу как было на самом деле.
   -Понятно. Базар открывается через час. Давай ка это время проведем с пользой.. - Ранк резко дернул мое безвольное тельце за руку, и я, совершенно неожиданно, оказалась стоящей на ногах, в кольце рук дроу. А щека с силой впечаталась в грудь парня. Звякнул колокольчик, оповещающий приход гостей, и я попыталась отстраниться, подняв негодующий взгляд на парня. То, что я увидела на его лице, заставило меня удивленно оглянуться.
  
  

Глава 5

  

  
   Первое, что я увидела, подняв глаза и всмотревшись в лицо замершего Ранка - как стремительно наливаются чернотой его глаза. Вот они мерцают синевой веселья, потом момент, и все, даже белок, заливает непроглядная мгла. Само лицо было перекошено от непонятной мне ярости и откровенной ненависти, а на лбу проявились самые настоящие черные рожки! Небольшие, но, мать природа, самые настоящие рога! Моргнула, и передо мной опять стоит обычный Ранк. Дроу, без какой-либо черноты в глазах и рогов. А выражение исступленной злости сменилось маской брезгливости и надменности. Вот это-то меня и заставило резко развернуться в кольце его рук и пристально посмотреть на вошедшего. Ею оказалась вполне миловидная, но почему-то зеленоволосая девушка, которая радостно улыбнулась при виде Ранка, и как то странно скривила рот, когда углядела меня, все еще удерживаемую им за плечи..
   -Привет милый! Скучал по мне? - весело вскричала девушка, и, стремительно приблизившись с легкостью вырвала меня из рук парня и, отпихнув в сторону, повисла у дроу на шее. Тот дернулся, как от удара, и попытался отстранить от себя посетительницу, но та прилипла и явно не собиралась уступать.
   -Толанна... - мне послышалось, или в голосе Ранка рычание слышится? Я потерла ушибленное локтем девушки плечо, перевела удивленный взгляд на Али...И поперхнулась воздухом. Сейчас, вместо эльфийки, передо мной стоял какой-то монстр. Глаза тоже были черные, аккуратные рожки венчали высокий лоб, а за спиной, поднимая юбку, вился тонкий черный хвост. Этот самый хвост с яростью стучал по плиткам на полу, а кулаки Али сжимались все сильнее. Девушка не сводила с гостьи явно напряженного взгляда и хмурилась.
   -Ну же, Ранк, милый. Мы не виделись почти два года, а ты только мое имя назвал! А как же радость при виде любимой?- девушка надула губки, с притворной обидой смотря на дроу. Тот скривился, и все же отпихнул от себя настырную девицу. На лице девушки на мгновение мелькнула злость, а затем она медленно перевела взгляд на меня. У меня внутри все похолодело. От брезгливости и презрения, сквозившей во взгляде незнакомки, холодом пробирало до костей.
   -Толанна, зачем ты вернулась в Таоссию? Тебя же изгнали? - ровным голосом поинтересовался Ранк, но на лице его ходили желваки, а глаза вновь почернели.
   -Ну, изгнали. Так твой дед больше не директор Академии, и его указ больше не имеет силы, - она передернула плечиками в вырезе довольно откровенного платья, и улыбнулась. - Так что я собираюсь вернуться к обучению.
   -И ты наивно предполагаешь, что лорд Рутт тебя примет? Да и магии у тебя не должно быть! - язвительная усмешка искривила губы дроу, и он сложил руки на груди. - Деточка, ты ошибаешься, если думаешь, что попытка двойного убийства просто так забылась.
   -Ранк! - девица возмущенно сверлила парня взглядом - Я там была вообще не причем! Меня изгнали незаслуженно! А все эта...Лика.. - она опять передернула плечами, а на лице появилась гримаса омерзения, которая почти сразу сменилась милой улыбочкой, почему-то напомнившей мне оскал. - А магию мне оставили. Я привела доводы, что магический род Амгаусов не должен прерваться. У нас в семье лучшие лекари в стране!
   -Значит так, дорогуша. Я не знаю что тебе нужно от меня, и без понятия, откуда ты узнала о Лорде Краузе - он как-то странно подчеркнул этот факт - Но ты уже давно не моя девушка. И перестала являться ею с тех пор, как приревновала совершенно постороннего тебе мужчину к его избраннице и проявила к ней магию. Мне противно даже смотреть на тебя. Попрошу покинуть мой салон, леди.
   -Ранк! Как ты можешь?! Я ведь люблю тебя, а ты...- глаза девушки наполнились слезами, а нижняя губа задрожала. Али рядом со мной явственно скрипнула зубами и, зацепив мою руку прохладной ладошкой, утащила меня за дверцу, скрытую стойкой.
   -Пусть сами разбираются. Мне эта лицемерная дрянь с самого начала не нравилась, - Али глубоко вдохнула, затем выдохнула, и вновь приобрела свой обычный облик.
   -Аа...э... - я, по правде сказать, даже не знала, как реагировать на все происходящее. Лишь стояла и в ступоре смотрела на то место, где только что виднелись черные рожки. А Али, видимо, решила не развивать неприятную ей тему. За дверью происходил разговор на повышенных тонах. Девушка причитала, как она переживала и скучала без Ранка, а дроу упорно пытался выпроводить свою бывшую пассию. Звякнул колокольчик, громко хлопнула дверь, и наступила тишина. Мы с Али, прислушивающиеся к происходящему, с облегчением выдохнули.
   -Ну и дела..Принесло же Лиортом... - вздохнула эльфийка, потерев переносицу и тяжело опускаясь на скамью. Я осмотрелась. Мы находились в просторной кухне. Быстро найдя чашку, я налила в нее воды и принесла девушке. Та с благодарностью кивнула, моментально осушив.
   -А кто это был вообще? - я настороженно присела рядом.
   -Это была моя бывшая девушка, коей никогда не стать нынешней, как бы она не старалась. С такими гнусными людьми я дел иметь не желаю, - мы с Али вздрогнули от неожиданно раздавшегося над головами усталого голоса. Дроу выглядел неважно. Уголки губ опущены, глаза грустные, но в глубине все еще пляшут остатки пламени злости. Черные пряди волос, которые он постоянно взлохмачивал, сейчас топорщились в разные стороны. - Идем, малышка. Я хотел привести твою прическу в порядок.
   Я немного заторможено кивнула, и мы вышли в общий зал. Дроу сразу приступил к укладке, и мы некоторое время молчали. Первым заговорил Ранк.
   -Я надеюсь, наш всплеск тебя не напугал? Просто...сложно сдерживать эмоции по отношению к данной....леди. Она многим попортила прилично крови пару лет назад, - я подняла глаза, посмотрев в отражении на сосредоточенное лицо парня, и улыбнулась.
   -Да все в порядке. Просто мне рассказывали, что демон в Мейлоре всего один. А тут...
   -Число чистокровных демонов сейчас под вопросом, - он как-то криво усмехнулся, пытаясь справиться с упрямым локоном, который все стремился свернуться в спиральку. - А мы с сестрой полукровки. По официальной версии, конечно же, мы вообще самые обычные дроу и эльфийка. А на самом деле... - он пристально посмотрел мне в глаза и тепло улыбнулся. - Ну, давай я начну сначала. Изначально был всего один демон, проживший тут около четырех тысяч лет, попавший в Мейлор из другого мира. Сейчас, где он, увы, неизвестно. Покуролесил он за это время не мало, пока не осел директором местной Арштанской Академии, - я кивнула. Да, именно об этом демоне мне рассказывала Галатри. - Совсем недавно появился еще один, точнее одна, демоница. Сейчас она обучается в уже известной тебе Академии.
   -Выходит, ты - сын этого демона? - Ранк фыркнул, потом хрюкнул и, наконец, расхохотался. Я с недоумением смотрела на тихо попискивающего от смеха парня. Наконец он выдохнул, успокаиваясь, и вновь принимая серьезный вид, продолжил:
   -Похоже, что мне пару тысяч лет? - я отрицательно качнула головой, и Ранк опять широко улыбнулся. По-моему, он вообще редко серьезным бывает - Как я уже говорил, все наши проблемы от папочки. А вот как раз папочка у нас прямой потомок этого самого демона. Правда, это, опять же, не официально. Мы ничего не знали. У самого отца никаких странных способностей, кроме сильного дара эмпатии, не было. Да и у нас тоже, до недавнего момента. Наш отец состоял в Совете Магов Таоссии. И почти год назад он погиб в войне с Ниталией, государством дроу. Собственно тогда и начались странности. Внезапные и частые эмоциональные взрывы, смена ипостаси. Мама лишь разводила руками. Она эльфийка, и была совершенно без понятия, откуда в нас такое. А потом бабушка призналась...Сам Берард Крауз о нашем существовании, как выяснилось, так же не знал. Он тоже пропал после этой войны. А вот откуда эта информация стала известна Толанне - я без понятия. Возможно, сопоставила факты от моего внешнего вида при встрече с ней, и сделала определенные выводы. Все же мы особо не афишируем, а подобные всплески и трансформации случаются крайне редко.
   -Мм...Ранк, а почему ты мне это рассказываешь? - странный рассказ бередил что-то в душе. Я ведь совсем не знала, кто были мои родители, и почему они оставили меня. Так что вопрос родства был для меня больной темой. Ну, и любопытство тоже имело место быть. Все же такая интрига! Ранк со вздохом отложил баночку с зельем и гребень, и, пристально посмотрев в мои глаза в зеркальной глади, положил тяжелые ладони мне на плечи. Как-то странно хмыкнул и улыбнулся, покачав головой.
   -Ты же помнишь, что я ощущаю желания людей? - я кивнула, замерев в ожидании объяснения подозрительной откровенности. - А еще я отлично умею читать. Да и в логике мне не откажешь, какой я умный, а? - он, неожиданно подмигнув, отошел от меня и вернулся обратно, держа в руках уже знакомую мне газету. Развернул на последнюю страницу, и я резко крутанулась в кресле, хмуро посмотрев сперва на собственный портрет, затем на дроу. Сердце панически екнуло в груди. - Я тоже сопоставил факты, малышка. Во-первых, кудрявых девушек у нас в городе маловато, Мель, уж поверь парикмахеру со стажем. А во-вторых, наложилось твое желание о смене облика, которое я считал с тебя. Ну, и твое незнание некоторых особенностей нашего мира так же подпитало мою уверенность в том, что ты - та, которую ищет совет.
   -Ну, допустим. Собираешься меня сдать? - я с вызовом посмотрела на парня, вздернув подбородок. Ранк отложил газету на стол, и вновь опустил ладони на мои плечи, прижав уже порывающуюся встать меня. Было немного неуютно сидеть перед этим странным парнем, смотря на него снизу вверх. Он улыбнулся, и совершенно неожиданно потрепал меня за щеку.
   -Ты такая миленькая, когда хмуришься. Не переживай. Сдавать я тебя не собираюсь. Если бы широкой общественности стало известно в открытую, что мы - потомки демона, нас бы тоже забрал совет, для изучения. Сама понимаешь, оказаться в лабораториях и нам не особо хочется. А в твоих желаниях, после своего повествования, я не ощутил стремления рассказать всем и вся о нас. Мой дар - это огромный плюс в плане знакомств. Я практически сразу могу ощутить корыстно ли отношение человека. Ну и...понравилась ты нам. Али, я думаю, подтвердит мои мысли о том, что ни с кем нам не было так легко в общении как с тобой, довольно давно.
   -Подтвержу, и подпишусь под каждым словом. Ты очень чистая душой, Мелиада. Мы никого близко к себе не подпускаем, особенно с тех пор, как узнали о нашем...родстве с неким демоном, - утвердительно отозвалась из-за стойки Аля, уперев локти в стол и положив на руки подбородок. - Я бы сказала что ты - единственная в своем роде, кто смог настолько быстро расположить к себе моего братца. Он, конечно, раздолбай тот еще, но друзей подбирает и проверяет тщательно.
   -А я-то все голову ломаю, почему вы так ко мне дружелюбно отнеслись! - я задумчиво почесала в затылке, и тут же получила по руке. Зашипев, потрясла кистью и в недоумении посмотрела на нависшего надо мой дроу.
   -Не порть прическу! - рыкнул он, и тут же расплылся в шкодной улыбке - А то отшлепаю!
   -Чтоооо? - я поднялась с кресла и быстро отошла к стойке, держась подальше от парня. А эти...в общем, они опять расхохотались! - Только попробуй! Так я и дала себя отшлепать малознакомому дроудемону!
   -Ага..Значит, познакомимся поближе, и дашь отшлепать? - я судорожно покраснела, и насупилась, - Ох, Мелиада. Ты такая забавная! Ну, раз ты хочешь оказаться сейчас подальше от неадекватного меня - то беги. Тебя, кстати, там ищет некая цветочница, - он подмигнул, а я с непониманием уставилась на парня. Как он узнал, что меня ищут? Ах, да...Ощущает желания окружающих. Вот, барашки криворогие. Это же, наверное, так тяжело, знать чего хотят все вокруг. И как только с ума не сошел?
   -Я просто абстрагируюсь от этого, - видимо, вопрос читался на моем лице. - А теперь беги, отчитывайся, где была. И не забывай, ты обещала забегать в гости!
   -А..Хорошо. Так и быть, приду к вам, странные нечеловеки! - я фыркнула, и под смешки направилась к выходу. На душе было на удивление легко и радостно. Я ощущала, что нашла первых друзей в этом мире, перед которыми можно открыться. И их не стоит бояться. Легкость в общении, насторожившая меня по началу, сейчас казалась само собой разумеющейся. Я будто бы всю жизнь знала эту парочку. Открыла дверь, и обернулась, кивнув на прощание. Али ободряюще улыбнулась, и взмахнула рукой. Дроу послал мне воздушный поцелуй, и я хихикнула. Дурачится, как ребенок малый. Базарная площадь встретила меня гомоном голосов и криком какой-то живности, и я уверенно направилась между рядами, отыскивая взглядом лоток с цветами и милой старушкой, от которой предполагалось получить трепку за отсутствие ночью.
   -Боги всемогущие! Живая!! - меня снесло волной и закрутило. Перед глазами мелькнуло лицо старушки цветочницы, и я виновато потупилась, давая себя рассмотреть на предмет повреждений. Терпеливо переждала все ощупывания, заглядывания в глаза, и даже смачный подзатыльник. - Ты где была, остолопка? Меня же чуть удар не хватил когда я тебя не нашла нигде! Я же подумала, тебя орки забрали, тьер их подери!!
   -Простите тетушка Галатри... - я вздохнула, и ковырнула носком сапога каменную брусчатку площади. - Я заблудилась в городе, а дороги к вам не знала. Пришлось переночевать в другом месте.
   - А волосы зачем остригла? Такую роскошь!! И почему ты в брюках? Негоже девушке в штанах рассекать! Куда платье дела?? - старушка напирала на меня, а мне пришлось поспешно нырнуть за прилавок и спрятаться за цветами, от полыхающей праведным гневом цветочницы.
  
   * * *
  
   Все следующие четыре дня тетушка Галатри не спускала с меня глаз. Она ворковала, ругала и учила. Весь день напролет кружила вокруг меня коршуном, костеря мою порывистость. Это она негодовала про волосы. Она сокрушалась, что такая красота пропала, и что я об этом даже не сожалею. А мне было не до волос, хотя стрижка вразы упростила мне жизнь. Я упорно пыталась приручить местную магию. Поддавалась она, почему-то не охотно. Вроде потоки ощущались так же, но стоило потянуться к ним - как кончики пальцев начинало покалывать, и мои попытки будто бы мягко отталкивали. Со временем это прекратилось, но магия все еще продолжала выдавать кульбиты. Вместо подсолнуха мог вырасти мак, а яблоня постоянно выходила вишневым деревом. И непременно с голубоватыми листьями. Сила Мейлора была с собственным характером, под который приходилось упорно подстраиваться.
   На последний золотой, я все же прикупила себе одежды, и милых сердцу любой девушки мелочей. Пару укороченных брючек на жаркое время, пару зимних длинных штанов, с подкладкой из мягкой шерсти какого-то животного. Два вида плащей, и несколько рубашек. Так же пришлось зайти в лавку зелий, и купить тот самый раствор, выпрямляющий волосы. Иначе по утрам моя голова напоминала взрыв бараньей шерсти в загоне для стрижки. Ну и яркую голубую косынку, которой покрывала волосы, выходя на работу. С чем я не расставалась и не снимала - так это заколки, подаренные Бьёрном. И не как память о маге, нет. О нем мне вспоминать вообще не хотелось. Просто с ними, как и раньше, мир приобретал более яркие и живые краски. И с этим ощущением расставаться я была не готова. После всех произошедших в моей жизни перемен я желала больше погрузиться в новый мир, прочувствовать его полностью и прижиться в нем.
   Я все больше знакомилась с местным бытом и традициями. И мне, откровенно говоря, очень нравился уклад этого мира. Я перестала шарахаться и прятаться от клыков, ушей и шерсти. Некоторые представители рас, такие, например, как умары, вообще покорили мое сердце. Дико хотелось почесать их за ушком, и огладить пушистый хвост. Удерживали только правила приличия. Я активно помогала Галатри на рынке. Старушка хоть и была бойкая, но я видела, что ходить с корзиной заполненной букетами ей тяжело, и оставляла ее за прилавком, сама вышагивая и предлагая ароматные бутоны милующимся парочкам. Ежедневно, перед открытием рынка, я заскакивала в салон к эльфийке и дроу, принося им свежие букетики. Али была в восторге, особенно нахваливая мое умение составлять композиции из различных трав, и сочетать их с цветами. Ранк же постоянно подмигивал при моем появлении, я сперва даже думала, что у него нервный тик начался, и каждый раз он не упускал случая подколоть какой-нибудь шуткой. А так как ростом я парню в пупок дышала, то ко мне прилипло прозвище 'крошка'. Я обиделась, и демонстративно дулась целый день. Крошку быстро переименовали в пирожочек, и на мое возмущение выдали фразу что 'совсем не вредный, и с потрясающей начинкой'. Польстил, зараза чернявая. Так что пришлось привыкать. В общем, мы действительно легко сдружились, как и предсказывала эльфийка. А еще она кормила меня просто потрясающей вкусноты блинчиками, самыми ажурными и тонкими какие я когда- либо видела. С потрясающим малиновым сиропом. Кстати, только попав в Мейлор, я узнала о том, что в природе существует такая великолепная штука как сахар. И с ним даже обычный травяной настой становился вразы вкуснее!
   Вечером одного такого дня, когда я присела на скамейку отдохнуть, и дать передышку гудящим ногам, произошло непредвиденное. Я сидела и блаженно жмурилась, грея лицо на солнышке, когда рядом на скамью кто-то сел. Лениво приоткрыв глаз, я дернулась, и тут же резко распрямилась, удивленно смотря на сидевшую рядом зеленоволосую девушку. Я пересекалась с ней, после того случая в салоне, лишь поверхностно, сталкиваясь по утрам у входа в парикмахерскую. И каждый раз меня окатывали презрительным взглядом и, отталкивая плечом, проходили мимо. Сейчас же взгляд девушки лучился доброжелательностью и легким интересом. И это настораживало. Я прекрасно запомнила слова дроу о коварности данной особы и о том, что она вполне может опуститься до убийства, потакая собственным целям. Неприятная и опасная дамочка. Чем-то напоминала мне ядовитую гадюку. И эта змея сейчас с интересом разглядывала меня, будто бы прикидывая в уме с каким гарниром меня подавать к ужину. Непроизвольно поежившись, я приподняла брови в немом вопросе.
   -Привет! - ослепительно улыбнулась Толанна, и мельком покосилась на мою корзину.
   -И тебе не хворать, - пришлось вежливо кивнуть, а в голове уже прокручивался план быстрого отступления. План застрял и никак не желал прокручиваться в нужном направлении. А все из-за вбитой мне с детства вежливости.
   -Как дела? Я хотела, вот, извиниться за грубое поведение в последние дни. Женские дела, сама понимаешь, - я кивнула и неопределенно передернула плечами. Так, допустим, извинения я приняла. А дальше что? Выжидающий взгляд девушки пугал до дрожи, мягко говоря. - Давай обнимемся, в знак примирения! - она широко улыбнулась смотря на мое ошарашенное лицо, и придвинувшись ближе порывисто обняла меня.
   -Эмм..Толанна, кажется, да? - ой, оказывается еще шире улыбаться можно. Губы растянулись почти до ушей, жутковато выглядело. Особенно с показавшимися клычками. Девушка кивнула, и снова обняла мою замершую от неожиданности тушку. И тут, краем глаза, я уловила какое-то движение у корзины с цветами. Вот поганка! Так она не мириться пришла! Девичья рука зарылась в стебли цветов, явно что-то туда пряча, и быстро снова легла на мою спину.
   -Я просто хотела помириться. Мне так сложно найти вновь друзей, после того случая. Даже поговорить толком не с кем. Ты ведь станешь моей подругой? - с жаром проговорила она, отодвигаясь и заглядывая в мои глаза. Так и хотелось язвительно протянуть 'Да лаааадно?'. Вместо этого лишь опять кивнула, и попыталась улыбнуться. Судя по всему, актер во мне не умер, потому, как Толанна расплылась в ответной радостной улыбке. - Спасибо!
   -Да не за что, - хмыкнув про себя пронаблюдала как девушка делает вид что вспомнила о каком-то срочном деле и поспешно попрощавшись встает со скамейки. - Удачи, Толанна..Еще встретимся!
   -Пока-пока! - она взмахнула рукой и отвернулась. Почему-то мне казалось, что действительно встретимся, и очень скоро. Улыбка резко сошла с моего лица, а руки потянулись и раздвинули цветы. Не знаю, как мои зубы не раскрошились, так сильно я их стиснула от гнева. Потянулась к силе, и мои любимые лианы подхватили лежащее на стеблях, потому как руками притрагиваться я побрезговала. Пока девушка не ушла далеко, закинула внезапный 'подарок' обратно в висящую на сгибе ее локтя маленькую корзинку, и победно ухмыльнулась. Что бы девушка ни задумала - со мной это не пройдет. Поднявшись со скамьи, и подхватив свою объемную корзину, двинулась в обратную сторону, к лоткам тетушки Галатри. Неожиданно позади меня раздался пронзительный визг, а потом с надрывом заголосил до омерзения знакомый голос.
   - Обокрали!! Это она! Стража, помогите! Эта паршивка украла мой кошель! - я замерла, разворачиваясь в сторону зеленоволосой змеи, спокойно смотря как на практически пустынной улице, как по волшебству, появляются стражники, и направляются ко мне. На крики девушки, которая так и не затыкалась, стали стекаться люди, окружив происходящее кольцом и возбужденным гомоном. Толанна, наконец, прекратила кричать, и с победной улыбкой посмотрела на меня. Ответила скептичным взглядом, и переключила свое внимание на подошедших стражей.
   -Доброго вечера, девушка. Вам выдвинуто обвинение в краже. Будьте любезны, покажите ваши вещ,. - довольно спокойным тоном проговорил один из стражей, судя по вертикальным зрачкам и клыкам - дроу. Везет мне на эту расу, однако. Я, спокойно протянув стражнику свою корзину, сложила руки на груди. Толанна подошла ближе, быстро изобразив обеспокоенность за собственное имущество. Довольно сильно помяв стебли цветов и ничего не найдя, стражник вернул мне корзину. Посмотрел на мои поджатые в недовольстве губы, и едва заметно улыбнулся уголками губ.
   -Леди, вы ошиблись. У данной девушки нет вашего кошеля, - спокойно проговорил он, поворачиваясь к Толанне. На миг на лице девушки проскользнуло удивление, которое сменила гримаса огорчения. На глазах этой актриски застыли слезы.
   -Это могла быть только она! Я покупала шарфик, и кошель точно был на месте. А потом мы с ней поговорили, и теперь его нет! А там много золота! - народ взволнованно загомонил громче, еще сильнее смыкая кольцо, и с любопытством поглядывая то на равнодушно стоящую меня, то на истерично всхлипывающую девушку. - Обыщите ее! Может, она в лифе спрятала!
   - Лапать себя, я не позволю! - пришлось придать голосу твердости. Эта мерзавка решила опозорить меня на весь город! Стражник насмешливо приподнял брови и покачал головой. Я поняла, что даже если бы и согласилась на осмотр - он бы и сам не стал этого делать. - Возможно, леди просто плохо посмотрела в корзине? Будьте любезны, уважаемый... - я со значением покосилась на корзинку в руках Толанны. Та заметно напряглась, и неуверенно посмотрела на стражника. Слезы мигом высохли.
   -Позволите, уважаемая? - теперь внимание толпы и стражи переключилось на девушку. Она побелела, но упрямо вздернув подбородок, протянула корзинку патрульному.
   -Сладкий мой пирожочек, что тут происходит? - вкрадчивый шепот в ушко, и широкие ладони ложатся на мой живот, обнимая за талию со спины, заставив вздрогнуть. Сердце пропустило удар от неожиданности. Подбородок Ранка уютно устроился на моем плече. Скосив глаза, увидела как дроу с любопытством смотрит на развивающиеся на улице события. Хмыкнула, так же понизив голос до шепота.
   -Просто кто-то решил пошалить, но шалость не удалась.. - самодовольная улыбочка не удержалась, и все же растянула мои губы. - Я тебе потом расскажу. Дай досмотреть этот театр абсурда. Где я увижу еще такую потрясающую актерскую игру?
   Тем временем стражник извлек кошель из корзинки девушки, и та замерла, потрясенно рассматривая свою 'пропажу'. Потом заломила руки и завопила что это я отвела всем глаза и подкинула его обратно, когда пришла стража.
   -Любопытная версия, - хмыкнул стражник, и покосился на меня - А вы что скажете, девушка?
   -Я скажу, - немного грубовато отозвался Ранк. - Эта девушка - моя бывшая пассия. И она взревновала меня и моего сладкого пирожочка, - смачный чмок достался моему уху, и в нем зазвенело. Тихо зашипев, пришлось принять самый счастливый вид, и потереться затылком о грудь дроу. Ох, получит он у меня тоже. Потом. - И вы сейчас увидели неудачную попытку унизить мою девушку в глазах окружающих личным досмотром и необоснованными обвинениями.
   -Я вас понял, уважаемый Лорд де Клер. Приносим свои извинения за беспокойство, - и на моих глазах, возмущенную Толанну подхватили под белы рученьки, и утащили куда-то дальше по улице. Толпа разомкнулась, выпуская патруль и не спортивляющуюся ошарашенную девушку, и вновь сомкнулась, впившись в меня и Ранка любопытными взглядами. Мне стало неловко, а щеки залил румянец.
   -Ранк...Пойдем отсюда. Мне еще к тетушке надо, отчитаться, - дроу кивну и, отлипнув от меня, подцепил под локоток, выводя из толпы. Люди хлынули в стороны, а потом и вовсе стали расходиться, осознав, что больше ничего интересного происходить не будет, и бесплатный спектакль окончен. - Кстати. Ты, оказывается, у нас высокопочтимый Лорд?
   Дроу хмыкнул и кивнул, притянув неожиданно меня поближе к себе обхватив за талию. Сопротивляться не стала. Усталость от произошедшего нахлынула, окатив волной апатии. Это же надо! Попыталась меня выставить посмешищем, которое облапали стражники! Идиотка зеленоволосая! Я быстро пересказала Ранку что случилось, и он, хмуро покачал головой, сказав что-то там о каких-то тьерах.
   Неожиданно лопатки обожгло, и появилось ощущение чьего-то присутствия позади. Как будто кто-то в спину дышит. Быстро обернувшись - не заметила ничего подозрительного, и вновь посмотрела перед собой. Неприятное ощущение чужого взгляда преследовало меня до самого лотка цветочницы, и пропало, стоило Ранку раскланяться, и, пожелав мне спокойной ночи, удалиться. Это что было? Еще одна поклонница меня прожигала гневным взором? Или паранойя моя набирает обороты? Лучше второе, потому как еще одной Толанны я не переживу. Мне и этой хватило.
  
   Вечер прошел вполне спокойно. Чему я несказанно обрадовалась. На обратном пути до дома мы зашли с Галатри в книжную лавку, и она купила мне книгу про управление потоками. Видимо заметила, как тяжко мне дается магия. Про инцидент с Толанной она услышала от торговок с соседних рядов. Те пришли почти сразу после меня, спеша поделиться свежими сплетнями. Старушка лишь укоризненно покачала головой, посмотрев на меня. И посоветовала с Ранком шашней не водить, потому как ветренный он. Я лишь пожала плечами. Ранк, конечно, душка. Но никаких теплых чувств за эти четыре дня у меня к нему не появилось. Дружба и дружба.
   Про любвеобильность дроу я воочию убедилась на следующее утро. Я по привычке собрала свежий букет, и довольно улыбаясь, как раз заходила в салон, предвкушая вкусный завтрак. Закрыла за собой дверь и, подойдя к столу, пораженно уставилась на погром. Немая сцена затянулась. На меня во все свои огромные синющие и умоляющие глаза воззрился как на великое спасительное чудо Ранк, а напротив него стояли две взлохмаченные девушки, с какими-то склянками в руках. Баночки угрожающе подлетали на ладошках дам, переводящих недобрые взгляды с меня на дроу и обратно.
   -Это она, да? - визгливо вскричала блондинка, и снаряд полетел в голову парню. Ранк взвился, и отскочив, пропустил бутылек мимо.
   -Вивьена, милая! Я же сказал что все объясню! - взмолился черноволосый, умоляюще продолжая косить на меня глазом, тем не менее следя за каждым движением девушек.
   -Ах, объяснишь?? - прошипела вторая. Жгучая шатенка, с довольно объемными формами груди. - Ах Вивьена дорогая?? Значит, за моей спиной с еще двумя бабами крутишь???- уже прорычала она, и в Ранка полетел следующий сосуд. Стекло со звоном впечаталось в стену над головой присевшего почти что на шпагате парня. Голубоватая жидкость плеснула во все стороны, едва не задев меня. На полу за стойкой кто-то дико ржал, с подхрюкиваниям. Увидела кончик светлых волос, и поняла - скрутило Али!
   -Девочки, прошу вас! - Ранк тем временем по креслам и столам уходил от разъяренных девушек, продолжающих швыряться в него всем, что под руку попадется. Я попыталась бочком протиснуться мимо военных действий, не попав больше в поле зрения этих гарпий. - Тоффи, только не это зелье! Я за него мешок золота отвалил!
   -Это? - с угрозой протянула брюнетка, подкинув склянку с переливающейся смесью внутри. - Получай, сволочь!
   Мы с Ранком задумчиво проследили взглядами, как бутылек очерчивая дугу, с тихим 'пффф' разлетается о стену над стойкой. Жидкость единой массой скользнула по стене, и раздался смачный плюх. Снизу послышался возмущенный вой, и оттуда выскочила теперь уже взбешенная Али. Увидев ее, меня сложило в приступе хохота. В прочем, как и всех остальных. Из-за стойки восстала эльфийка на голове у нее было..эдакое вьющееся вверх облако! Но это еще не все! Оно было радужным! Каждая прядка имела свой цвет и оттенок. Ранк взвыл, и укатился хохотать под стол, потому как глаза Али стремительно почернели, на лбу обозначились рожки, а вокруг самой эльфо-демонши взвился поток черного вихря. Обе ревнивые девицы завизжали в голос, когда взгляд полный яростного мрака обратился на них.
   -Вон, - одно тихое, но такое наполненное угрозой слово, и девушек вымело из салона. Колокольчик тренькнул и отвалился. Дверь оглушительно хлопнула, и в зале повисла звенящая тишина, прерываемая лишь всхрюкиваниями синеглазого самоубийцы. Я попыталась слиться со стеной. Теперь мне уже тоже смешно не было. Даже не смотря на окрас - Али выглядела страшно.
   -Братецццссс.... - шипяще протянула девушка, медленной и грациозной походкой хищника приближаясь к столу. Парень затих, и стал резко уползать, пятясь назад, и даже не вставая с пола. Хвост Али рассек воздух, а между раздвинутых в оскале клыков я увидела тонкий раздвоенный язычок. - Ссссмешшшно тебе? Чшшшшто это ззсссса зссселье??
   Ранк икнул, выползая из под стола, и обозрев полную картину возвышающейся над ним радужной демоницы. Я, сама не осознавая, до хруста прижала корзинку с цветами к груди. Тихое потрескивание плетенки отвлекло девушку. А в следующий миг дверь хлопнула во второй раз. И я осталась наедине с этой радужной яростью. Криворогие барашки! Еще с мгновение меня обжигал взгляд черной бездны в глазах эльфийки, а затем радужка приняла свой обычный золотистый оттенок.
   -Труссс - прошипела Али, и погрозила двери кулаком. Рожки и хвост пропали. Остались лишь радужные волосы, которые сейчас мягкими волнами опустились на плечи девушки. Она устало вздохнула, и упала в кресло, смежив веки.
   -Я не трус! Это тактическое отступление! - высунулся из-за двери Ранк, и подмигнул мне своим синим глазом. - Тем более я сейчас буду освобождать пленных! Пирожочек мой сладенький, ты по стеночке ко мне, и я тебя спасу!
   Напряжение моментально спало, и я выдохнула. А затем и хихикнула. Мой смешок подхватила Али, все так же сидящая в кресле, и в следующую секунду уже мы втроем дружно хохотали, сгибаясь от смеха.
   -Что это было такое? - всхлипнув, повернула голову к утирающему слезы дроу.
   -Это его пришли приревновать к тебе, столкнулись с уже бушующей соперницей, и решили объединить силы, - так же всхлипывая простонала эльфийка, и зашлась в новом приступе хохота. - А я тебя предупреждала, братец! Не встречайся с двумя одновременно, пришибут, если узнают! Остолоп!
   -Ну кто же знал? - Ранку стало резко не смешно, и он надулся, хотя глаза продолжали хитро блестеть. - Мда..Разнесли мне салон, бестии ревнивые.
   Он обвел печальным взором погром в зале и упал в кресло рядом с сестрой, задумчиво уставившись на ее волосы. Али тоже покрутила перед глазами прядку, и откинула ее за спину. -Действие зелья долгое? - немного устало поинтересовалась девушка.
   -Сестреночка, ты только не злись...
   -Долгое? - с нажимом повторила свой вопрос эльфийка, впиваясь в дроу взглядом.
   -Ну...Это только экспериментальная разработка, но...Скорее всего навсегда, - он виновато развел руками, и от смерти его спасла только скорость реакции. Потому как в то место, где только недавно покоилась расслабленно откинутая голова дроу, с силой впечатался кулак эльфийки с выросшими черными когтями. Осколок, который я в этот момент подняла с пола с целью выкинуть, дрогнул в моей руке от испуга, и пропорол кожу. На пол закапала кровь, и я встряхнула кистью, грустно вздохнув. Настоящий приют безумцев а не салон красоты.
   -НАВСЕГДА?? - ее голос гремел по залу, люстра тоненько позвякивала над нашими головами. Дроу попытался уже привычным маршрутом дать деру, но неожиданно заголосив, взмыл в воздух. - Ах, навсегда, говоришь?? И как я жениху в таком виде покажусь, а? Я требую, чтобы ты немедленно связался с разработчиками! Пусть вернут мои волосы в первозданный вид! - надрывалась Али, молотя болтающимся в воздухе Ранком седалищем об стену. Я восхищенно замерла с открытым ртом, наблюдая впервые в живую силу воздушного мага в действии. Дроу восторга моего не разделял, и долго внушения не выдержал. Что-то коротко шепнув, спрыгнул на пол, потерев отбитый зад.
   -Да понял я, понял! Чего ты бесишься то?? - Али зашипела, а между зубами опять мелькнул раздвоенный язык. До Ранка дошло, что она на грани нового перевоплощения, и быстро метнувшись ко мне, он перехватил меня за талию. Зал завертелся перед глазами, а в следующий момент яркое солнце ослепило. - Прости Пирожочек. Нервное выдалось утречко.
   -Да уж... - недовольно проворчав, одарила своего 'спасителя' оплеухой.
   -За что? - взвыл обиженно дроу, и меня поставили на твердую землю. - Я же помочь хотел!
   -Ты подставил меня с этими девушками. Из-за тебя у сестры радуга на волосах! А еще я порезалась, вот! - демонстративно сунула окровавленную ладошку под нос растерявшегося парня и помахала ею. Ранк хотел что-то сказать, но резко запнулся, и шумно втянув носом воздух у моей руки. Узкие полоски зрачков стремительно расширились.
   -А ты в курсе, что малиной пахнешь? - внезапно охрипшим голосом быстро проговорил парень, и меня как-то быстро сгребли в объятия. Я дернулась, но парень лишь сильнее сжал меня, едва ли не ломая ребра.
   -Ранк, ты чего? Отпусти немедленно! - я тихо пискнула, змеей пытаясь вывернуться из сильных рук. Захват ослаб, и Ранк перехватив меня за плечи, быстро отодвинул мое маленькое тело от себя. В синих глазах плясали черти, а на лице была мечтательная улыбка. - Ээ...Ранк?
   Совсем неожиданным оказался мимолетный поцелуй в щеку, и меня, удобно перехватив за талию, повели к рынку.
   -Это что еще такое было, друг? - немного язвительно протянула, тыкая локтем в бок дроу. Ранк скосил на меня взгляд, и неопределенно пожал плечами.
   -Просто...
   -Хммм... - просто так ничего не бывает. Но вот что это было - я вообще без понятия! И это пугало!
   Я подняла взгляд, высматривая в толпе лоток тетушки Галатри, и будто натолкнулась на стену, не в силах сделать дальше и шага. Ранк замер рядом, недоуменно посмотрев на меня.
   -Пирожочек?
   -Ранк...Я, похоже, вынуждена уйти из города... - вывернувшись из рук дроу, быстро развернулась на каблуках, и постаравшись не сорваться на бег пошла к дому цветочницы. Взгляд зеленых глаз дроу по имени Тариад Райман жег мне спину.
  
  

Глава 6

  

  
   Идиотка! Идиотка! Идиотка! Расслабилась? Влилась в обычную жизнь Мейлора? И забыла о самом важном! И даже не подумала, как вытащить Дарену из лабораторий! Эгоистка! Чертова эгоистка!
   Стена глухо бухала, встречаясь с моим затылком, пока я занималась самоистязанием. Тихий шорох заставил меня прерваться от столь увлекательного занятия и распахнуть глаза. И тут же взвизгнуть от неожиданности. Ранк стоял прямо передо мной, хмурясь и сложив руки на груди, выжидающе смотрел прямо на меня. От пристального взгляда по спине проскакала армия мурашек.
   -Ну, и что там произошло такое? - он приблизился, и присел передо мной на корточки, беря мою ладонь в руки и внимательно изучая порез, о котором я совсем забыла из-за неожиданной встречи на рынке. Покачал головой и, коснувшись губами ранки, что-то зашептал. И опять волна мурашек прокатилась по позвоночнику, но теперь уже от непривычного ощущения нежности в его прикосновениях.
   -Как ты меня нашел? - я удивленно смотрела как затягивается ранка на ладони, жалея что пока так мало узнала о магии целительства этого мира.
   -Шел по кровавому следу маленького пирожочка, - Ранк хмыкнул, и пожал плечами.
   -Ты же понял, кто я? - парень коротко кивнул, продолжая выплетать магию исцеления и при этом косить хитрым синим глазом на меня - Ну, так вот сегодня меня увидел тот, на кого я приземлилась после того, как выпала из портала. И теперь он сдаст меня вашему этому Совету.
   -Хмм...И по этому ты решила бежать? - теперь настала моя очередь кивать - У меня есть предложение. Тебе, конечно, решать, соглашаться или нет но... - он как-то странно принюхался к моей ладони, и лизнул оставшуюся на ней кровь. Я поежилась, с удивлением посмотрев на непривычно задумчивого и серьезного парня.
   -Что за предложение? - быстро отдернув руку сплела пальцы в замок, положив их на колено.
   -Я еду с тобой, - он присел рядом со мной перед домом, тоже прислонившись к стене спиной и подставил лицо заходящему солнцу.
   -Но...Зачем? - я нахмурилась. Если он едет со мной - это нужно ждать пока он соберется, а у меня, скорее всего, катастрофически нет времени ждать! Ранк как-то странно хмыкнул и пожал плечами. Я исподволь наблюдала за ним, скосив глаза и пытаясь собраться с мыслями. На его лице блуждало задумчивое выражение.
   -Мне нужно за зельем, которое сделает Али менее...радужной. Иначе она меня прибьет. - смешок сорвался с его губ и затих в вечерней тишине. Я тоже хихикнула, вспоминая разноцветную фурию, оставшуюся в салоне, но тут же улыбка слетела с лица. Не время для веселья.
   -Ранк, ты сможешь сейчас сходить на рынок и предупредить тетушку Галатри о моем скором отъезде? Я пока соберу вещи и...Нам надо выехать сегодня. Я вообще боюсь, что этот..Райман заявится в любой момент, - я передернула плечами и со вздохом поднялась на ноги, потерев отбитый затылок. Увы, вариантов у меня больше не было. Как спасти тигрицу я была без понятия, и от этого сердце болезненно ныло. Было ощущение, что я предаю лучшего друга. Да, в принципе, так оно и было! Дарена пожертвовала собой спасая меня от неизвестности, а я...Глупая безголовая дурочка. Деревенская пастушка. Даже о подруге не вспомнила, отдавшись ощущению свободы!
   -Хм..Даже так. Тариад, да? - я кивнула, теперь уже внутренне напрягшись, потому как парень нахмурился и потер переносицу. Но тут же улыбнулся - Не переживай так, пирожочек... - Ранк тоже поднялся, и быстро привлек меня к себе, поцеловав в висок - Мы придумаем, как вытащить твою тигрицу. А сейчас надо спрятать тебя. Тут два варианта. Или ты едешь к Эльфам - у них всегда было закрытое государство и чужаков они к себе редко пускают. Или к дроу - они находятся на достаточном удалении, да и не будут там искать тебя. Все же остров тоже довольно изолирован.
   -К эльфам! - я вздрогнула, представив возможность проживания среди толпы клыкастых, и нервно передернула плечами. Ранк тихо хмыкнул, и отпустив меня, кивнул.
   -Тогда нам точно по пути. Выдвигаемся в полночь. Единственное, тебе нельзя появляться на рынке, и кроула тебе найти мы не успеваем. Так что поедешь на моем. Не против? - я с интересом приподняла брови. Кроулов я видела на улицах города, в этом мире эти огромные ездовые кошки заменяли лошадей, но вот так близко, да еще и верхом - страшновато. Но не время привередничать!
   -Конечно согласна, Ранк. И...спасибо, - я улыбнулась, а дроу, рассмеявшись, щелкнул меня по носу и направился по дорожке к калитке, ведущей на улицу.
   -Жди вечером! И тетушке Галатри будешь объяснять все сама! Я лишь скажу, что ей срочно нужно домой! - он, не оглядываясь, помахал мне рукой, и скрылся за оградой. А я поплелась в дом, нужно собрать все необходимое в дорогу и подсчитать накопленные за это время деньги.
  
   С возвращением в дом тетушки Галатри наступил хаос. Она охала, выслушав правдивую историю моего пришествия в наш мир, и укоризненно качала головой, говоря, что надо было раньше рассказать. И не подавала виду, но я точно ощутила, что обиделась на недоверие с моей стороны. Мне лишь оставалось виновато вздыхать, и потирать отдерганное за вранье ухо. Старушка металась по дому, собирая меня в путь. Последним мне в лиф был запихнут довольно увесистый кошель. Отказаться от которого мне не удалось. Слишком уж устрашающе выглядела большая чугунная сковорода в руках у этой бойкой старушки.
   -Батюшки! Вы в полночь отбываете? Надо вам еды собрать с собой! - старушка всплеснув руками забегала по кухне с удвоенной скоростью, хотя казалось бы, куда быстрее передвигаться?
   -Тетушка! Вы уже собрали нам больше, чем я съесть смогу! - Я с трудом перехватила ее на перелете между кладовой и печью, и крепко обняла ставшего близким мне человека. Так мы прообнимались несколько минут в тишине, а потом цветочница с грустной улыбкой усадила меня на скамью и извлекла из-за печи шкатулку. Что-то в ней поискав, издала довольный возглас, а в следующее мгновение на моей шее застегнулась маленькая подвеска. Я нахмурилась, с подозрением покосившись на женщину.
   -И не смей мне перечить! Это - семейная ценность, а ты мне как внучка! - подняла сморщенный палец вверх женщина и демонстративно покосилась на сковороду, сейчас мирно покоящуюся на столе. - Если вдруг выйдет так, что у эльфов тебе не понравится - направишься к дроу и найдешь мою дочь. Покажешь эту подвеску - и она примет тебя. Считай что вошла в семью, девочка.
   -Тетушка...Но она же дорогая! А если на меня нападут по дороге и отнимут? Не стоило... - я растерянно посмотрела на кулон, поблескивающий в свете магических светлячков голубыми, явно драгоценными камнями.
   -Я сказала не перечь! Ишь, противится мне вздумала? - цветочница еще раз погрозила мне пальцем и, обняв, поцеловала в лоб - Желаю тебе легкой дороги, девочка. Как же судьба тебя помотала.
   Раздался тихий стук в дверь, и меня запихали чуть ли не пинками за печь, а сама старушка пошла проверить кого же принесло на ночь глядя. Я напряженно затихла, прислушиваясь к тихому разговору от дверей и готовая в любой момент дать деру через окно в задней комнате. Ранка я узнала по голосу и, расслабившись, быстро вышла в прихожую, где припрятанный в плетеный короб для обуви был заготовлен заплечный мешок с вещами и едой. Фляга с водой уже была прикреплена на поясе, как и короткий кинжал, врученный мне старушкой 'от пахабников в дороге'. И, судя по суровому взгляду цветочницы на Ранка, имела ввиду она совсем не бандитов.
   -Пирожочек, ты готова? - Ранк одобрительно осмотрел мой наряд и кивнул, оставшись удовлетворенным брючным костюмом для верховой езды и мягкими сапожками на ногах. Поверх всего этого я накинула легкий плащ с глубоким капюшоном.
   -Ох, деточка. Береги себя, милая, - набросилась на меня с объятиями цветочница, сжимая в своих не особо-то слабых для такой старой женщины, руках. Меня расцеловали в обе щеки, еще раз прочитали напутственную речь, заключающуюся в основном из фразы 'С этим синеглазым будь начеку!' и я покинула дом гостеприимной цветочницы, пообещав прислать ей летучую мышь с весточкой с нового места жительства. Обернувшись у самой калитки, и с тоской взглянув напоследок, увидела подозрительно знакомый радужный отблеск, в глазах стоящей на пороге женщины. Но миг, и глаза снова наполнены кристальной чистотой. Показалось? Не может же он быть тут...
   Передернув плечами, и в который раз отогнав болезненные воспоминания, я с улыбкой посмотрела на ожидающего меня дроу, и вышла за калитку.
   За оградой неожиданно оказалось темно. Я слепо пошарила руками перед собой и пискнула, когда чья-то широкая ладонь зажала мне рот. Дернулась, и попыталась укусить неизвестного. В голове набатом забилась паническая мысль 'Нашли!'.
   -Тшш..Пирожочек, успокойся, - с шипением едва слышно проговорил Ранк, и рука от моего лица стремительно убралась, стоило моим зубам сомкнуться на мягкой коже ладони. - Ты чего кусаешься?
   -А зачем меня хватать? - по инерции так же шепотом отозвалась, все еще щурясь и пытаясь хоть что-то увидеть в кромешной мгле вокруг - И почему так темно?
   -Так надо, - меня тут же подхватили за талию, и усадили на что-то верхом. Пальцы вцепились в первую попавшуюся опору, ею оказалась мягкая бархатистая шерсть, которую я сразу не упустила шанса почесать. Невидимый зверь подо мной глухо заурчал, а в ладонь ткнулось что-то мокрое.
   -Ты ему понравилась, - тихо хмыкнул взобравшийся мне за спину дроу и чуть склонился вперед, обхватывая меня одной рукой за талию - Лоран, быстро!
   Хотевшая уже возмутиться я, что руки распускать не следует, тихо пискнула и сама вжалась спиной в грудь дроу, моля всех богов лишь бы не упасть. Животное понеслось сразу широкими быстрыми скачками, при этом мягко опускаясь всеми четырьмя лапами на дорогу. Лишь глухо побрякивала о пряжку фляга, и я ее придержала рукой. Мгла вскоре рассеялась, сменяясь незнакомыми, освещенными магическими светильниками, улочками. Я напряженно подняла и повернула лицо, смотря на сосредоточенного дроу за спиной. Он к чему-то прислушивался, беззвучно шевеля губами.
   -Что происходит? - не выдержала я тишины, но Ранк покачал головой, прошептав:
   -Потом! - я послушно замолкла, тоже пытаясь что-то расслышать, но вокруг лишь тихо стрекотали сверчки, да слышались глухие голоса из проносящихся мимо домов.
   Так мы и неслись, больше не проронив и звука, пока не проскочили стоящий у ворот патруль, который попытался остановить бег огромной черной пантеры. Именно она, как оказалось, и была нашим транспортом. Ранк послал в них странную темную волну, и стражники упали, закатив глаза. Мне стало, мягко говоря, не по себе, и заерзав, я обернулась назад. Вот тут я и осознала и причину спешки и почему стража решила преградить нам путь, хотя со слов цветочницы выход из города был открыт в любое время. И даже тишина, которую пришлось держать, стала понятна! За нашими спинами, над городом, мыльным пузырем раскинулся переливающийся полог защиты, и когда мы его пересекли, по городу пронесся тихий перезвон, будто сотни колокольчиков разом подхватили мелодию ветра. А из ворот уже выскакивали наездники гигантских кошек в боевом облачении. А еще я увидела то, что заставило мою кровь похолодеть. Тот самый дроу! Он вышел из ворот и, проводив наше движение взглядом, что-то скомандовал уже собирающемуся понестись нам вслед отряду. Патруль резко остановился, поворачивая назад в город. Затем яркая вспышка, и дроу пропал из поля зрения. Дрожь охватила все мое тело. Это была ловушка для меня, что ли? И я втянула в это Ранка!
   Подняла глаза на парня и поразилась. На его губах расплывалась шальная улыбка, а глаза горели азартом.
   -Мы прорвались, пирожочек! Ты умничка! Молчала! - неожиданный чмок в нос и я моргнула, отгоняя оцепенение и страх.
   -Но они же нас видели! - пальцы сами собой с силой сжали шерсть пантеры, и та недовольно рыкнула, совершая очередной резкий прыжок, от чего меня впечатало щекой в грудь Ранка. От кошака пришла волна негодования. Дроудемон хмыкнул, и прижав меня теснее к себе за талию положил голову на мою макушку.
   -Отпусти Лорана, ему не нравится. А погоня...Это же весело, пирожочек! А ты пока поспи. Бежать будем до самого рассвета.
   Я вздохнула и, разжав сцепленные на шерсти пантеры пальцы попыталась прикрыть глаза, последовав совету парня, но сон не шел. Мысли возвращались к темной высокой фигуре во вратах города, и полыхнувший свет. Куда он делся и зачем отозвал стражей, если собирался меня поймать? И как мне теперь выручать Дарену? Вопросы, сплошные вопросы, и ни грамма отгадок. Эх, Бьёрн...А все из-за тебя и авантюрного духа, который ты во мне разжег, сволочь кучерявая! Я нахмурилась, осознав, что мысли опять вернулись к наставнику. Да что ж так привязалось то? Надо выкинуть и забыть. К тому же он остался в моем мире и судя по всему с любимой девушкой. А мне надо строить свою судьбу. Вот только прибуду к эльфам и найду там свое место в жизни...С этими мыслями, пригревшись под плащом Ранка и прижимаясь к его спине я задремала.
  
   * * *
  
   -Ада..Просыпайся, Ада, - вот же пристал! Зудит и зудит! Поспать не дает! А мне такой сон снился, меня целовали..ууу.. - Ада, пирожочек мой сладкий, просыпайся, ну же, - отмахнулась от приставучего голоса рукой, попав рукой по чему-то твердому. Надо мной ойкнуло. Меня тряхнуло, голова обо что-то ударилась, и пришлось открыть глаза. Сонно огляделась, и глаза распахнулись еще шире - Доброе утро, Пирожочек! Да ты, спросонок, зверь настоящий, оказывается!
   Веселый голос возвестил, что я вырубилась практически на руках у Ранка. Подняла глаза. Оу...Этот милый след от кулака на скуле что, я оставила? Дроу мой шокированный взгляд расценил правильно, и хмыкнул.
   -Ты, когда спишь, такая драчливая, жуть! Еще и ругалась по-всякому! Напомни мне без причины тебя не будить. А если причина есть-то отходить подальше и будить издали, - ослепительно улыбнулся клыкастый и подмигнул смутившейся мне.
   -Прости. А зачем хоть будил? - я еще раз осмотрелась по сторонам. Ага, солнце уже высоко, судя по всему уже за полдень. Мимо проносится смазанным пятном луг. Лицо парня выглядело бледновато. Устал, бедный, а все из-за меня. - Ранк, ты не спал? Когда ближайшее поселение? Или, давай, мы остановимся тут, и ты поспишь.
   - Собственно, для этого и будил. Скоро деревенька будет. Там перекусим, и мы с Лораном вздремнем. Дальнейшие переходы будем по ночам делать. Зная характер Тариада - он так просто не отстанет, - я поежилась и хмуро посмотрела на дорогу. Вот и чего они ко мне прицепились? Живу себе и живу. Закон не нарушаю. - Деревенька Грацин вообще-то находится в дне пути от Биона, но...Мы всю ночь скакали. Лоран выложился на полную.
   -Ничего себе скорость! - я потрепала уставшее животное по холке, чем заслужила самодовольный рык и пантера прибавила темп, явно желая поскорее добраться до места и отдохнуть.
   -Дальше делаем так. Едем по ночам, а днем останавливаемся в лесу на отдых. Деревни стараемся обходить стороной. Эта - первая и последняя. И только потому, что мне нужно отправить кое-кому мышь, - я кивнула, откинувшись на широкую грудь дроу и с любопытством посматривая на появившиеся вдали очертания деревни. - Я провожаю тебя до границы с эльфами. Дальше мне заходить не желательно, даже не смотря на то, что моя мать - эльфийка. Не любят светлые дроу, а я, в большей степени, все же он и есть. А вот как пройдешь ты - я уже почти придумал. Ты похожа на эльфийку, полукровку, чертами лица и миниатюрностью. Легенду состряпаем по дороге. Сейчас голова не варит, хорошо?
   -И что бы я без тебя делала? - улыбнулась, с благодарностью взглянув на хмыкнувшего парня за собой.
   -Что-то. Была бы лохматая, кудрявая и знакомилась бы с моим дедом в Совете. Но тебе повезло! У тебя есть целый я! - патетично закончил он свою речь, и я ткнула его локтем под ребра, чтобы не зазнавался. - Эй! Ты проткнешь своего спасителя! Кто бы подумал, какой острый пирожочек мне попался!
   -Я черствый пирожок. Зубки поломаешь, - радужно улыбнулась. Настроение Ранк поднимать умел преотлично.
  
   Деревенька Грацин оказалась ничем не примечательной. Конечно, по сравнению с селом, где я жила в своем мире, Грацин можно было бы даже назвать небольшим городком, но до полноценного города не хватало масштабности. Домики были в большинстве своем деревянные, но двух и трех этажные. Я вертела головой по сторонам, впитывая в себя повадки и манеры местных деревенских жителей. Даже одевались тут гораздо богаче. Сразу видно - обычные работники полей не знали что такое мзда и испытание затяжной войны, в то время как в моем мире войны были частыми и продолжительными, что выматывало как людей, так и плодородие земли, от которой старались взять все возможное, лишь бы выжить. Мы остановились на небольшом постоялом дворе, и Ранк сразу завалился в комнату спать, даже не поев.
   -Пирожочек. У меня глаза слипаются, мне не до еды. Ты выспалась, присмотри за тем, чтобы Лорана накормили свежим мясом и можешь пока побродить по деревеньке, - дроу потрепал меня по щеке, на что я клацнула зубами у его ладони. Ибо нечего тут фамильярничать! - Злая ты, уйду я от тебя...В общем, к закату возвращайся сюда. Перекусим и дальше в путь. Денег не трать, тебе еще пригодятся.
   Я краем уха слушала наставления парня, лишь фыркая себе под нос. Когда он все же соизволил покинуть первый этаж постоялого двора, где располагалась харчевня, я вытащила из своей сумки краюшку хлеба и пару яблок, и пошла на разведку. Сперва, проверила, как обустроился кроул. Его вычесали, накормили явно от пуза, и теперь пантер сыто облизываясь, валялся на соломе в загоне. Мои передвижения, тем не менее, проводил внимательным зеленым глазом. Одним. Второй, видимо, было открывать лень. Кошак, что с него возьмешь. И удивительно похож характером на своего хозяина. Исходив Грацин вдоль и поперек, и не обнаружив совершенно ничего для себя нового и интересного, в итоге обосновалась в небольшом фруктовом саду у заброшенного дома, и стала тренировать потоки силы. Песчаный вихрь послушно взвился над ладонью и, повинуясь плетению, закружил у кистей. А вот растительность слушалась с натяжкой. Хотя как дриаде, должна была подчиняться. Странно все же, что я делаю не так? Или проблема в моем иномирном происхождении? Единственное, что пока у меня получалось сделать без промедления - так это взрастить свои любимые лианы. Щелчок пальцев - и десятки тонких, гибких и невероятно крепких ростков взвиваются в воздух, сплетаются узлами и послушно втягиваются обратно в землю. Тренировалась до самого вечера, даже позабыв про еду. Сумрак сгущался, и я вернулась на постоялый двор. Свеженький и сияющий как начищенный чайник дроу уже ждал меня на первом этаже, потягивая травяной настой и блаженно поглаживая живот. Увидев меня, радостно махнул рукой и я упала на скамью напротив.
   -Готова? - я кивнула и улыбнулась, видя как снова зажигается огонек азарта в глазах парня. Вот неутомимый авантюрист! - Ну, тогда выдвигаемся. Следующий привал ближе к рассвету.
   Грацин мы покинули без происшествий. Мимо вновь понеслись поля и леса, так удивительно похожие на мои родные, и в то же время загадочно мерцавшие голубизной листвы в свете взошедшей луны. Мерный ход кроула, который быстро скакал по лесному тракту, вновь убаюкал меня. Сама себе поражаюсь, как можно столько спать?
  
   Пробуждение было, мягко говоря, не привычным. Меня несли на руках. Нет, я не говорю, что мне не нравится, когда меня на руках носят! Просто, обычно это выглядело немного по-другому. Сев хватал, закидывал на плечо, и пер, куда ему хотелось. А тут..Миленько так несли, уютненько. Открыла глаза, и встретившись взглядом с задумчивым лицом дроу вскинула брови.
   -Прости, не хотел разбудить, но Лоран очень хотел поохотиться, а потому, у нас привал, - меня мягко опустили на расстеленный перед уже горящим костром плащ. - Перекусить не хочешь? Или искупаться? Тут неподалеку озеро с отличной заводью, я как то раз уже тут останавливался на ночлег.
   -Было бы не плохо и то и другое, и побольше. Спасибо Ранк, - я улыбнулась, садясь на плаще, и с удовольствием потягиваясь. Дроу хмыкнул, и принес мне мою сумку. Из своей он извлек небольшой котелок и мешочек с травами.
   -Ты тогда пока иди, искупайся, а я настой и еду приготовлю. Далеко не заплывай только, там со дна ключи бьют, может и ногу свести, - я кивнула, извлекая из сумки чистую одежду и горшочек с мыльным зельем. Ранк указал направление, и я, осторожно ступая в предрассветном полумраке, двинулась через кусты к озеру. От воды, к моему удивлению, веяло теплом. Над озерной гладью расстилался белесый туман, а где-то с другой стороны озера был слышен далекий плеск рыбы и крики совы. Большая, почти полная луна, озаряла все серебристым сиянием, уже клонясь к пикам деревьев. И вообще, ночной лес умиротворяюще на меня действовал, оставляя впечатление какой-то таинственности и нереальности происходящего вокруг. Я вышла на берег и, осмотревшись, расположила свои вещи на большом пне, в котором изредка вспыхивали огоньки светлячков. Воровато посмотрев вокруг, и не обнаружив ненужных свидетелей, сбросила с себя всю одежду и подошла к воде, потрогав ногой ее температуру. Нереально теплая, просто восторг! Но прежде чем плескаться - займемся насущным.
   Пока стирала одежду, уловила краем глаза движение в воде. Из густых камышей на меня смотрело пять обнаженных барышень. Зеленоватая в пупырышку кожа, влажно поблескивала в лунном свете, а огромные белесые глазищи с вертикальными зрачками лениво следили за моими действиями. Я непроизвольно передернула плечами от отвращения. Мавки, фу. Противная нечисть, утаскивающая зазевавшихся очарованных путников в воду и после непродолжительных утех сжиравшая бедолаг. Заманивали, правда, всегда только мужчин, наводя на них какие-то чары и обольщая. Мне они не страшны, но соседство не из приятных. Надо будет Ранка предупредить, чтобы к воде не совался, а то я без понятия, есть у него какая-то защита на этот случай или нет.
   Мавки вскоре потеряли ко мне интерес, и глухо стрекоча и поквакивая, как жабы, между собой стали что-то обсуждать, плавая неподалеку. Я вынесла отстиранную одежду на берег, и развесила ее сушиться на ближайших кустах. Вдоволь наплававшись и вымыв волосы, еще раз покосилась на неожиданных соседок, и вышла из воды, подхватывая с пня чистую длинную рубаху до середины бедра. Жаль сейчас ночь, и высушиться, греясь на солнышке, не выйдет. Но зато ощущение чистоты было просто замечательным.
   -Вот это да.. - тихий восторженный вдох за спиной, и послышавшийся за этим плеск, окатил меня волной паники и заставил резко развернуться. Твою ж! Ранк, уже стянувший и отбросивший рубашку в сторону, стоял по колено в воде и зачарованно смотрел на обнаженных зеленых и пупырчатых мавок. Те стояли на приличном расстоянии от берега, при этом сверкая обнаженной грудью, что-то квакали и стрекотали парню, протянув к нему руки. Мать моя златорунный баран! Утащат!
   Я метнулась в воду следом за очарованным дроу, и перехватила Ранка за пояс, пытаясь его развернуть обратно. Фига с два! Проще скалу сдвинуть, а этот паразит еще и сопротивляется, пытаясь меня с себя отцепить!
   -Ранк! Не слушай их! Утопят к чертям! - я судорожно дергала дроу на себя. Меня волоком тащило следом, эта клыкастая гадина перла напролом, хорошо хоть двигаясь заторможено, и заворожено разглядывая обнаженные телеса девиц. Мамочки, мы уже по бедро зашли!
   -Они такие великолепные! Не держи меня, я хочу вкусить их сладость! Разве ты не видишь?? - этот идиот что, и впрямь поддался чарам мавок? Ууу...Вот только вытащу тебя и за уши отдеру! Зачем вообще поперся за мной, извращенец чернявый? Вот же проблема на мою голову!
   -Ранк, а ну стоять! Они противные склизкие и зеленые! Хватит на грудь пялиться! Хватит, я сказала! Сволочь непрошибаемая! - мысли скакали в голове, пытаясь оформиться хоть в какое-то подобие плана спасения дроу. Мавки шипели и брызгали в меня водой, скаля внушительные такие треугольные зубы. Страшно, однако. Такие сожрут, и не подавятся! Но фига с два они сегодня позавтракают!
   -Ада, я только потрогаю..ну хоть чуть-чуть! - он тянул меня за собой с упорством быка осеменителя. - И совсем они не зеленые. Ты посмотри, какая бархатистая кожа! Девушки, вы прекрасны!
   -Да стой ты, пустоголовый! - вот же. Ну ладно. Посмотрим, чьи чары сильнее, зеленые! Дроу тем временем уже почти дотронулся загребущими руками до груди первой мавки. Та предвкушающе оскалилась, раскрыв своей жертве объятия. Я зарычала. Это мой дроудемон, и он меня должен к эльфам отвести!
   -Вон пошли! - сила взметнула со дна щупальца водорослей, оплетая мавок коконом и оттаскивая их на противоположный берег озера. Туман отступил, давая мне отличный обзор для маневра. Еще выплеск, даже не формируя плетение, лишь на силе злости, и зеленых голых девиц, продолжающих яростно шипеть и вырываться, взметает над водой, и с силой приложив о близлежащие выступающие из воды камни, утаскивает на дно. Дыхание с хрипом вырывалось из моей груди, разрывая внезапно повисшую над озером тишину. Пот струился по лбу, а резерв был пуст полностью. Рубаха противно липла к телу, а она была второй в моем арсенале, других сухих у меня нет! Проклятье! Я потянула все еще безвольное тело дроу назад. Он, наконец, потеряв зрительный контакт с нечистью, послушно пошел следом за мной к берегу.
   -Пирожочек? - о, очухался, болезный! Я развернулась, так и оставшись стоять по колено в воде, и с укоризной посмотрев на парня сложила руки на груди. - А что мы делаем в озере? - он как-то странно сглотнул, перевел растерянный взгляд с моего лица ниже и замолк. Так, а что у меня тут? Ах, ты ж кобелюка! Рубашка намокла и полностью прилипла к телу, а под ней нет ничего! Ууу..Морда извращенческая! - Пирожочек...
   И вот тут он совершил самую большую ошибку в своей жизни.
   Сперва, две горячие, просто обжигающие ладони легли мне на плечи и чуть сжались. Я испуганно охнула, попытавшись уйти от этих прикосновений, но резкий рывок вперед прервал мои попытки. Одна ладонь сжала волосы на затылке, которая соскользнув с плеча, прошлась по спине, остановившись на талии. Вскинув голову, с негодованием посмотрела в странно мерцающие в полумраке глаза парня.
   -Ранк, что ты творишь? Отпусти меня немедленно! - затрепыхалась в его руках, пытаясь высвободиться.
   -Мой Пирожок..сладкий Пирожок, Ада.. - он издал протяжный стон, и его губы рывком накрыли мои. Вскрикнула от неожиданности, чем наглый дроу тут же и воспользовался, скользнув языком внутрь. Не скажу, что мне не понравилось. Не буду себе врать. Но конкретно в данном случае моя гордость пострадала. Приставать ко мне, после чар мавок! Я что, похожа на девку, с которой можно спустить пар?
   Время замерло. Я попыталась отстраниться от ощущения языка парня, с непонятной нежностью ласкающего мой рот. Прикрыв глаза, потянулась к природе, единясь с ней и восстанавливая резерв магии. И стоило поцелую прерваться, как звук хлесткой пощечины разнесся над озерной гладью как удар хлыста.
   -Похотливый кретин! Вкусил сладость мавок?! - магия заполнила меня до краев рывком, бурля в крови, и я поспешила ее отпустить. Взметнулась земля на берегу, и обескураженного дроу оплетенного лианами вознесло ввысь. На крики и ругань, что сумбурно выдавал парень, я уже не обращала внимания. Слезы обиды за обманутое доверие выступили на глазах. Резко развернувшись на пятках, и не акцентируя внимание на то, что ракушки больно впились в стопы при этом движении, я выскочила на берег. Метнувшись к пню, подхватила свою одежду. Дорогу назад я не запомнила, но на запах костра неслась испуганной ланью. Нет, ну это же надо! Друг называется! Пропали одни, так решил на меня переключиться со своим желанием неудовлетворенным! Не зря Галатри говорила держаться настороже! И как хорошо, что я могу всегда восполнить силы от матушки природы! А если бы не могла?
   Только замерев перед всполохами огня, осознала, что на мне все та же влажная рубаха, сейчас задранная вверх до пояса и прилипшая в таком состоянии к телу. Стыдоба! Я судорожно одернула влажный подол и решила, что в отместку позаимствую рубаху у Ранка. Но осмотревшись, я не увидела ни своей сумки, ни вещей дроу. Совсем. Зато вот Лоран присутствовал.
   -А где наши вещи? - зеленый глаз открылся, и с упреком посмотрел в мою сторону. - Лоран, я спрашиваю, где наши вещи?
   -Ада! - на поляну выскочил запыхавшийся, и с совершенно черными глазами дроу. Скользнув по его взволнованному лицу взглядом я скрипнула зубами, и демонстративно больше не обращая на него внимание, обошла поляну по кругу. Сумки как сквозь землю провалились. С тяжелым вздохом отошла за ближайшие кусты и, натянув сухие брюки, сняла и отжала мокрую рубаху, зябко поеживаясь. - Пирожочек, прости меня, я идиот..
   Я вздрогнула. Мне на плечи легла сухая ткань рубахи Ранка. Я хмуро повела плечами, скидывая ее на землю и встряхнув свою рубашку, натянула плащ прямо на голое тело. Хорошо, что я запасные вещи прихватила на озеро. Ничего, сейчас чуть-чуть потерплю, у костра рубаху высушу, и все будет хорошо. Только вот сумка моя где? Хоть кошель и подвеска с заколками всегда со мной, а то сейчас было бы совсем грустно. Вернулась на поляну и села у костра.
   -Ну прости меня, я..не хотел...так, - я мрачно взирала на огонь. Злость на дроу схлынула так же быстро, как и пришла. Но во избежание повторения пусть помучается. - Пирожочек, я не знал, что там мавки. Видимо, они недавно в озере поселились, иначе бы их уже давно развоплотили. Слишком проезжее место. Ты не пострадала? Кстати, а где наши вещи?
   Из всего потока слов меня заинтересовал только последний вопрос. Потому, как вместе со сменной одеждой пропала и еда. А это означает, что нам придется заезжать в ближайшее поселение. Это я себе могу вырастить любую растительную пишу, а этим двоим мясо нужно. А времени на охоту у нас нет. И это все очень плохо. Потому как в предыдущей деревне я прекрасно видела листы с моим портретом как в газете, развешенные на заборах и столбе объявлений на центральной площади. Видела, но Ранк сказал, что в деревни мы заезжать не будем, а потому была спокойна. Ох, не нравится мне все это. Я сильнее запахнула полы плаща, и села поудобнее, подтягивая колени к подбородку.
   -Ада. Вещей нет. Украли, - растерянно выдохнул Ранк, плюхаясь на землю рядом со мной - Не нравится мне все это. Тут всегда была спокойная местность из-за близости со столицей. Нечисти отродясь не водилось. Не дуйся, пожалуйста.
   Ну да. Не дуйся, как же. А если бы у меня магии не было, то он бы не остановился. И даже спасибо за собственное спасение от зубов мавок не сказал, неблагодарный. Или, это и было такое своеобразное спасибо? И поцелуй мне как назло понравился. Упаси меня боги, мне хватило прошлого раза. Еле склеила себя после этого. Но организм умную голову не слушал. Слезы сами выступили на глаза, стоило лишь подумать, что дроудемон мог сейчас покоиться на дне косточками. Нос шмыгнул, подбородок задрожал. А когда Ранк, затихший на мгновение, порывисто обнял меня и прижал к своему боку, постоянно повторяя извинения, я совсем расклеилась и разрыдалась. Все же потрясение и напряжение последних дней тоже давали о себе знать, и сейчас со слезами мое тело и душа освобождалась от этого кома чувств, скопившихся во мне.
   -Ну что ты, маленькая. Ну не плачь. Все хорошо. Ранк плохой, осознал, больше не буду. Ну не плачь, Пирожочек, - судорожный шепот проникал через пелену слез, убаюкивая и успокаивая - Ну маленькая, ты мне душу разрываешь сейчас.
   И тут неожиданно Лоран громко рыкнул, вскакивая на все четыре лапы и угрожающе скалясь на нас, а за нашей спиной раздалось ехидное хихиканье.
   -Ты ей лиш-ш-ш-шь дру-у-у-уг - не менее ехидно прошипело сзади, и мы синхронно подскочили с мест, оглядываясь на лес за спиной. В рассветных сумерках из-за кустов на нас скалилось странное создание, внешность которого вызвало непроизвольную дрожь ужаса. Я таких еще не встречала. Вытянутый овал лица, огромные глаза грязно-серо-зеленого цвета с вертикальным зрачком, и устрашающе растянутый в оскале-улыбке рот, заполненный острыми даже на вид клыками-зубами. Приплюснутый нос, покрытый странным пунктирным рисунком. На голове среди спутанных волос виднелись два витых рога. Тело видно не было, но вот руки, лежащие поверх куста, я разглядела и вздрогнула повторно. Местами их покрывала бурая шерсть, местами смуглая кожа в вязи странных переплетенных татуировок. И заканчивалось все это четырехпалыми кистями с устрашающими черными когтями. Страхолюдина еще раз ехидно хихикнула и вальяжной походкой вышла в свет костра.
   -Ранк..э-это к-кто? - с перепугу я стала заикаться. Парень быстро задвинул меня себе за спину и тут же зарычал, покрывшись черной дымкой и обнажив удлинившиеся клыки. Мне по ногам ударил гибкий хвост. Мысли как-то сами собой направились в сторону этой дополнительной конечности. Интересно, как он им управляет? А как крепится? Я закусила губу, борясь с желанием протянуть руку и погладить по основанию. Мда. Ситуация к просмотру не располагала, потому как страшилище вновь захихикало и зашипело, отклоняясь в сторону, когда в него полетел сгусток черной магии пущенной дроудемоном. Я помотала головой, отгоняя ненужные сейчас помыслы.
   -С-с-с-стра-а-аш-ш-шно-о-о? - хмыкнув, осведомилось страховидло, и Ранк зарычал вновь.
   -Пирожочек, не могла бы ты отойти к Лорану, милая? Папочке Ранку надо по душам поговорить с воришкой тьером, - напряженно поинтересовался дроу, вздрогнув, когда мои пальцы непроизвольно ухватились за вихляющий перед моими глазами хвост. Я выглянула из-за плеча парня, смерила злым взглядом ухмыляющееся страшилище, и послушно отошла за бок глухо рычащего кроула. И напряженное наблюдение за монстром продолжила уже оттуда.
   В тот миг, когда я прижалась к боку пантеры, дроудемон и неведомый мне тьер схлестнулись. Я смогла уловить лишь как все тело парня полностью окуталось черной пеленой, и он метнулся к рогатому, больше не размениваясь на магические атаки. Сквозь окутавшую сцепленные тела мглу я видела вспыхивающее изредка мерцание синющих глаз Ранка. Стало страшно, и я тихо хлюпнула носом, сразу вытерев лицо полой плаща. На миг пелена мглы рассеялась, и я увидела, что зубы тьера впились в плечо парню. Не выдержав, вскрикнула. Собрав потоки магии, призвала любимые мною лианы. Но те не послушались. Мать природа! Что мне делать? Шипение и короткие вскрики вспарывали напряженный воздух вокруг меня, и я вздрогнула, поняв, что вообще больше не ощущаю магии. Ее будто бы втягивал этот рогатый вторженец.
   Неожиданно оба зарычали и, расцепившись, откатились в разные стороны. Я с тревогой осмотрела тело Ранка в момент, когда окутывающий его тело туман на секунду разошелся. Он зажимал рукой кровоточащее плечо, а на боку алела еще одна рана от когтей. Взгляд метнулся к рогатой твари, и у меня от ужаса встали дыбом волосы на голове. Я увидела! Увидела, как на теле тьера зашевелились татуировки, и именно они втягивали магию из пространства! И от этого движения черных сплетений раны монстра затягивались на глазах! Всхлипнув, выскочила из-за стоящего столбом Лорана, не зная чем помочь. Кроул, по какой-то причине не стал мешать моему порыву, лишь вздыбив шерсть на загривке. Но хоть как то отвлечь тьера я смогу, пока Ранк исцелит раны? Тьер перевел взгляд на меня, и его окровавленная ухмылка стала шире.
   - Ты ему нравиш-ш-шься...А он тебе не-е-ет..Но я вс-с-се равно вас-с с-сьем! - ехидно прошипел монстр, и я опешила. Это еще что за новости такие? Чего добивается этот монстр своими словами? Перевела взгляд на Ранка, но он опять сплошь покрылся непроницаемой черной дымкой, лишь глаза ярче засветились синими всполохами. Дроу зарычал, и опять бросился в атаку, но теперь уже наперерез метнувшемуся ко мне тьеру.
   -Р-р-рурк! - вскрикнул кто-то сбоку от нас, и яркое серебристое сияние затопило поляну. Лоран рыкнул, тьер завизжал. С дроу смело весь мглистый покров и его самого отнесло в сторону, приложив спиной о дерево. Я спешно зажмурила слезящиеся от яркости света глаза и напряженно замерла, вслушиваясь в наступившую вокруг тишину. Свечение жгло даже сквозь сомкнутые веки, и я поспешно накрыла глаза ладонями. Справа послышался протяжный скулеж, потом какой-то мерзкий чавкающий звук, писк и хруст. И опять тишина.
  
  

Глава 7

  

  
   -Рурк! - фыркнул кто-то в непосредственной близости от меня, и меня ощутимо толкнуло в колени. Я взвизгнула и повалилась назад, взмахнув руками и распахнув от ужаса глаза. Ну, надо же знать, какой опасности теперь бояться? - Рурк!!
   На меня метнулась маленькая серебристо-белая пушистая тушка, и мое лицо вполне дружелюбно облизали. Я в изумлении подхватила зверька под передние лапы, отрывая от мокрого занятия, и в изумлении уставилась на...лисенка! Самого настоящего белоснежного силенка, который смотрел на меня веселыми карими глазами и изворачивался, пытаясь лизнуть меня в нос повторно. Неподалеку кто-то застонал, и меня подбросило с земли. Прижав не вырывающийся комочек к груди, судорожно огляделась, и у меня самым натуральным образом дернулся глаз. В паре шагов от меня лежало тело...тьера! С застывшими смотрящими в светлеющее небо глазами, жутким оскалом острых зубов и зияющей раной на шее. Меня замутило, от вида все еще вытекающей толчками черной крови и отвратительного запаха, и я поспешно отвернулась, зажав пальцами нос. Теперь взгляд наткнулся на распластанное у дерева тело Ранка, пытающего сесть опираясь на здоровую руку, и глухо постанывающего.
   -Рурк! - зверек рванулся из рук с такой силой, что я не выдержала и отпустила его. Он спрыгнул на землю и заковылял к дроу, и только сейчас я обратила внимание, что его задняя лапка в крови, и он заметно прихрамывает. Жалость к нашему маленькому спасителю разлилась в душе. Так, погодите ка. Это свечение и смерть тьера - это все-маленький лисенок? Да ну, враки. Еще раз осмотревшись я никого больше вокруг не нашла, и покачав головой быстро подошла к парню, заставив его лечь обратно.
   -Ты как? - присев на корточки стала осматривать рану на плече, аккуратно расшнуровав и стянув с него окровавленную рубашку, а затем и бок. Следы от когтей уже почти затянулись, вот это регенерация! А вот укус был неприятный. Судя по всему у этой твари ядовитые зубы, потому как от колотых ранок расползалась сеточка черных разводов под кожей.
   -Рурк! - лисенок деловито подошел, и под моим изумленным взглядом вспрыгнул на ноги Ранка, оттеснив меня в сторону. Гордо прошествовав вплотную к его лицу, ткнулся носиком в лоб дроу, и его шерстка покрылась серебристыми бликами. Мне оставалось лишь хлопать глазами и наблюдать, как чернота пропадает с кожи, а дырочки и разрывы на коже стремительно затягиваются. Я открыла рот от удивления и еще раз внимательно посмотрела на пушистика. Лисенок как лисенок, но светится, и лечить умеет!
   Ранк шумно втянул носом воздух и его глаза распахнулись. Он оказался нос к носу с тихо урчающим лисенком, и взгляд выражал не меньшее изумление, чем у меня.
   -Рурк! - выдало это нечто, лизнуло опешившего дроу в нос и стремительно вспрыгнуло мне на руки. Я успела лишь ахнуть и подхватить живность, плюхнувшись на пятую точку.
   -Это ч-что...настоящий Северный Руфр? - шепотом вопросил парень, и почему-то уставился на меня. Оладушек горелый, а я что, знаю? Сама впервые такую живность вижу! - Но они же тут не водятся. И вообще редкие.
   -Я без понятия. Ты как себя чувствуешь? Раны болят? - я перевела взгляд с вытянувшего лица дроу на рану и хмыкнула. Видимо от шока задаю глупые вопросы. О ране напоминали лишь окровавленные пятна на рубахе да бледность кожи парня. Я ссадила 'редкого руфра' на землю и на всякий случай проверила места ран кончиками пальцев. Обычная кожа, даже шрамов не осталось. - Так что это за монстр был?
   -Пирожочек, вот это - он резко сел, от чего я отшатнулась и опять упала на свой многострадальный зад, и ткнул пальцем в вертящегося рядом с нами лисенка - Северный Руфр! И его тут быть не может!
   -Почему? - я подхватила белый меховой комок на руки и встала. - Он нас, кстати, судя по всему, спас от этого рогатого.
   Ранк проследил взглядом направление моего кивка и его глаза округлились. Он тоже порывисто встал и практически бегом подбежал к поверженной нечисти. Потрогал, ощупал, и даже принюхался. -Ты мне ничего не хочешь рассказать? То мавки в озере, то вот это. Или ты специально решил в лесах останавливаться, чтобы нам не скучно было? - я тоже подошла поближе и демонстративно заткнула нос. Над поляной все гуще распространялся запах гнили.
   -Ты за кого меня принимаешь? Не знал я о таком наплыве нечисти! - оскорбился дроу и с укоризной посмотрел мне в глаза. Я смущенно потупилась. И действительно, что я такое несу? Его же самого чуть не сожрали. Сперва водные зеленые бабы, а потом чуть не закусил этот черт рогатый.
   -Прости, - я вздохнула, и отошла к еще горящему костру. Ко мне, немного покачиваясь и судорожно моргая, подошел Лоран. Эк его светом оглушило, бедного. Я прижала к груди лисенка одной рукой, второй потрепав пантеру по холке. Тот фыркнул, и шумно обнюхав лисенка на моих руках лизнул того в ухо. Руфр чихнул, издал опять свое 'рурк!' и гордо вздернул носик к небесам. Я не удержалась от улыбки. Ну, хоть не сцепились и вроде как доброжелательно настроены. - Так что это было?
   -Я не знаю, почему так много нечисти, но об этом обязательно необходимо доложить в совет. А про этого... - Ранк встал, и со злостью пнул тело тьера. Потом постоял, и еще немного от души попинав безжизненный труп нечисти, зарылся пальцами в свои волосы. Да так и застыл.
   -Эээ...Ранк? - я все же решилась окрикнуть его спустя некоторое время. Парень вздрогнул и стремительно подойдя ко мне забрал из моих рук уже успевшего вылизать больную лапку, и уснуть, руфра. Тот жалобно пискнул, подвергнувшись тщательному осмотру, но под моим недовольным взглядом пушистика мне вернули.
   -Короче вот что. Тьеры, как и мавки, тут не водятся. Они вообще стремятся обитать в местах скопления силы, а самый ближайший источник - Бион. На узлах силы выстроена Арштанская Академия. Почему в этом лесу внезапно оказался тьер, который вообще-то является болотной нечистью, я без понятия. Но все это очень странно. В деревне могли и не знать, потому как она довольно далеко отсюда. А вот руфр - это загадка! - он опять схватился за черные пряди волос и со стоном опустился рядом со мной на землю. - Пирожочек, я, конечно, не предполагал, что это будет увеселительная прогулка. Но не настолько же! Тьер питается магией, точнее природными ее выплесками, и живой плотью. Так вот если бы руфр не ослепил его и не убил - нами бы сегодня поужинали. Я в шоке, Пирожочек.
   -А почему у этого лисенка шерсть светилась? Что он вообще такое? - я осторожно погладила пушистика по шерстке, и он тихо заурчал.
   -Вообще руфры - животные магические. Они умеют собирать и накапливать энергию. Являются своеобразным живым артефактом - накопителем. Около двухсот лет назад совет издал указ о запрете отлова этих зверьков, потому как маги постоянно использовали их возможности на полную катушку, от чего руфры быстро выдыхались и погибали. Чем чаще забирать накопленное им - тем быстрее истощается его организм. Сейчас этих зверьков крайне мало. Их содержат в особом заповеднике для магических животных далеко за северными горами. Это достижение объединенного совета всех рас. Все же такая же редкость, как единороги, чьи рога так ценились в зельях, что бедняг вообще осталось всего шесть штук на весь континент, - я сидела, и слушала лекцию, выпучив глаза. Ранк же не сводил взгляд с дрыхнувшего у меня на коленках руфра. Лисенок перевернулся на спинку и забавно подергивал лапками, когда я почесывала его брюшко. Кстати задняя лапка уже не кровоточила и выглядела подзажившей. - Так вот...Сам по себе руфр тут оказаться не мог. Скорее всего, он откуда-то сбежал. А это значит одно - в заповеднике появились браконьеры.
   -И что с ним теперь делать? - я растерянно провела по белоснежному животику ладошкой, и руфр, быстро перевернувшись, ткнулся в нее лбом, напрашиваясь на почесывания за ушком. А по шерсти опять забегали серебристые огоньки. Я заворожено наблюдала как мою ладонь и руку по локоть окутывает белое сияние, а потом стремительно впитывается в кожу, оставив на своем месте тонкий браслет-татуировку. - Эм..
   -Ого.. - Ранк подцепил мое запястье и всмотрелся - Поздравляю, Пирожочек. Ты его хозяйка! - и он ослепительно улыбнувшись, чмокнул опешившую меня в нос.
   -Что? Как это? - я вырвала руку из захвата и тоже внимательно посмотрела на обновку. - И к чему меня это обязывает?
   -Все до смешного просто, милая, - дроу неожиданно хихикнул - Дай ему имя, корми его, чеши за ушком и люби. А он будет твоим накопителем. Причем добровольно. А это, между прочим, ооочень редкое явление. Особенно в последние несколько сотен лет. Потому как вы теперь обоюдно связаны и в данном случае исчерпать его физическую и магическую силу ты не сможешь.
   Мне кажется, или предел шоковых новостей на сегодня превышен?
   -Рурк! - лисенок на моих коленях встрепенулся, и неожиданно метнулся в кусты. Оттуда раздались звуки борьбы, громкий писк, и чавкающие звуки. Мы с дроу опять синхронно подскочили с мест и бросились за руфром. Мать природа, может, хватит на сегодня? Я осторожно заглянула за куст и с облегчением выдохнула. Руфр жевал самую обычную мышь. Ее подрагивающий хвостик торчал из его рта, а на мордочке белого лисенка было крупными буквами написано удовлетворение. Рядом со мной вздохнул Ранк, и приобняв за плечи, повел обратно к костру. Небо стремительно светлело, а шок после таких страшных событий отступал, и меня начала колотить дрожь. Выпавшая роса и неожиданно потянувшийся из леса туман, способствовал усилению дрожи и зубы постукивали. Дроу хмуро посмотрел на мое клацающее и подрагивающее тельце и накинул свой плащ вторым слоем на мой. Стало немного теплее, и я благодарно улыбнулась.
   -А куда наши вещи делись? - протянула руки к костру, подумав что сейчас было бы не плохо и перекусить. Все же страхи страхами, а организм требует свое, громко проурчав желудком. Дроу покосился на меня и вздохнул. Потом как-то пристально посмотрел в глаза лежащему напротив Лорану и тот, подскочив на лапы, стремительно унесся в лес. - Ранк?
   -На охоту отправил. В прошлый раз он только на себя ловил. Но ты голодная, - парень притянул меня ближе к себе, и я положила голову на его плечо. Не смотря на голод, глаза слипались. Организму требовался отдых после пережитого стресса. Вопрос о том, как именно Ранк отправил кроула на охоту я решила отложить на потом. - А вещи, скорее всего, украл тьер. Видимо, почувствовал запах мяса, идущий от сумок.
   Я вздрогнула при воспоминании о монстре, и бросила быстрый взгляд на то место, где валялось тело нечисти. Первые лучи восходящего на небо солнца осветили пустую поляну. Я напряженно дернулась и огляделась.
   -А где этот? - меня рывком вернули обратно и чуть сжали мое плечо.
   -Использовал остатки магии и развоплотил. Правда, поторопился. Если на нас опять нападут - я беспомощен, потому как пуст, - я вздохнула, прислушиваясь к собственным ощущениям. Магия возвращалось неохотно, слабыми тонкими нитями разрезая пространство.
   Лоран вернулся, когда солнце уже поднялось довольно высоко. Я упорно боролась с сонливостью, чему ужасно мешал сыто урчащий на руках руфр. Малышу дала имя Рурк, слишком уж любимым у него был этот звук. Кроул притащил две тушки, напоминающее зайцев, и устало сплюнув их под ноги Ранку отошел на другую сторону костра, сразу повалившись на бок и уснув. На запах крови встрепенулся лисенок. Он спрыгнул с рук, и деловито обнюхал тельца. Я хмыкнула, когда он, кивнув, гордо вернулся на полюбившееся ему место на моих коленях, и снова свернулся клубком как кошка. Лапка, кстати, почти зажила, и Рурк теперь лишь слегка прихрамывал.
   -Можешь подремать, пока мясо готовится, - Ранк отстранил меня и, встав, потянулся, разминая затекшие мышцы. А я...подумала, и решила что ничто так не сократит время до еды, как сон, и со вздохом блаженства откинулась назад. Веки практически сразу налились свинцовой тяжестью, и я уплыла в черноту. Разбудил меня спазм в желудке, когда ноздрей коснулся аромат прожаренного мяса. Мать природа, никогда не думала, что буду так радоваться жареной плоти убитого животного! Я открыла глаза и быстро села, потянув носом. Взгляд столкнулся со смеющимися синими глазами, а потом уткнулись в протянутый мне, завернутый в какой-то лист, кусок сочного мяса. Гулко сглотнув, выхватила еду и с удовольствием впилась в мясо зубами, тихо застонав от блаженства. Ранк хмыкнул и погладил меня по волосам.
   -Приятного аппетита, Пирожочек, - он как-то странно на меня посмотрел и тоже приступил к еде.
   -Угумммм - слов у меня не было, да и рот был занят активным жеванием. Мясо быстро закончилось. Непозволительно быстро, для такой оголодавшей меня. Но, увы, мы и так задержались дольше положенного в лесу. Да и запах мяса мог привлечь не нужное нам внимание нечисти и других хищников, а посему затоптав уже тлеющий костер и закидав его свежей травой, мы быстро собрались и покинули поляну. Не забыла я и о развешанной на ветке рубахе, которую быстро натянула, пока дроу, отвернувшись, о чем-то тихо разговаривал с Лораном. За кусты я отходить побоялась, мало ли что.
   Вернувшись на тракт, подхватила на руки Рурка и залезла на спину Лорану. Зверь выспался и был полон сил, в то время как лисенок продолжил спать у меня в руках. Вот соня! Сзади прижался Ранк, снова страхуя меня одной рукой от падения, и мы помчались. Вот теперь-то я и отметила, что тракт по бокам усеян странным мусором. То тут, то там попадались обломки каких-то ящиков. Иногда на кустах висела окровавленная одежда. Ночью за усталостью ни я, ни дроу этих 'украшений' местной растительности не заметили. Я непроизвольно поежилась, поняв, что нам еще повезло выжить. Потому как если в ближайшей деревне молчали о нечисти в лесу - значит вполне возможно не знали о ней. Потому что выживших, которые могли доложить о проблеме, попросту не осталось. А еще в голове всплыл вопрос, появившийся еще в момент сражения с тьером.
   -Ранк? - я чуть повернула голову, посмотрев на парня.
   -Что такое, Пирожочек? - он скользил напряженным взглядом по краям дороги, тоже подмечая следы нападений и все сильнее мрачнел.
   -А о чем говорил тот тьер? Ну, про дружбу и все такое? - взгляд синих глаз на миг обратился на меня, но сразу вернулся к дороге, а лицо стало уж совсем хмурым. Я ощутила, как рука придерживающая меня за талию на мгновение сжала меня сильнее, и тут же пропала совсем.
   -Забудь. Нес бред, чтобы нас сбить с толку, - отрезал дроу. И от его тона разговор продолжать мне не захотелось. Вздохнув, поерзала, устраиваясь поудобнее, и откинувшись на грудь почему-то напрягшегося дроу, тоже вновь посмотрела на расстилающуюся через лес дорогу. Мне показалось, что я упускаю из вида что-то важное, но что именно понять не могла. Мы неслись по залитой солнцем дороге, и я все сильнее ощущала разлившуюся вокруг магию. Неожиданно руфр в моих руках встрепенулся и завозился, пытаясь вырваться из рук.
   -Эй, ты чего? - я попыталась удержать тявкающего и дергающего зверька всеми силами, но он все же вывернулся, и стремительно метнулся в кусты. - Рурк! Вернись!
   -Что случилось? - Ранк осадил кроула, и мы спешились, напряженно всматриваясь в кусты, за которыми скрылся лисенок. - Может, ему приспичило?
   -Не знаю... - я растерянно потерла неожиданно занывшие виски, и пальцы обожгло. Вскрикнув резко отдернула пальцы и удивленно посмотрела на покрасневшие подушечки.
   -Что случилось? - Ранк так поспешно шагнул ко мне, что я непроизвольно отшатнулась. А вскинув глаза увидела странное выражение грусти на его лице.
   -Голова вдруг заболела, а заколки обожгли, - я снова потрогала свои крылатые заколочки, но ни жжения ни жара больше не ощутила. Хм.. - Наверное, показалось. Сейчас все нормально.
   -Рурк! - из кустов мне под ноги белой молнией метнулся лисенок, и ухватив меня зубами за штанину потянул в ту сторону, откуда он появился. Я сделала пару шагов, и оглянулась на стоящего за моим плечом хмурого дроу.
   -Он, похоже, куда-то нас зовет. Что делаем? - Ранк передернул плечами и, отведя взгляд от меня, решительно направился к кустам.
   -С магией уже все в порядке, так почему бы не проверить? Пока что этот руфр приносил только пользу. Идем, возможно, он почуял, что кому-то нужна наша помощь, - он вернулся, взял меня за руку и повел к обочине. Лисенок, радостно потявкивая, отцепился от моей штанины и теперь его нос торчал из близлежащего куста. Ну, меня туда и потащили. За кустами оказались...еще кусты. Ничего не обычного, кроме торчащего из них белого руфровского хвоста, который подрагивал в явном предвкушении. Дальше пошли обычные деревья, мимо которых мы и пошли за несущимся вперед тяфкающим лисом. Зверек шустро убегал вперед и возвращался, явно не довольный скоростью нашего передвижения, потому как, издавая свое фирменное возмущенное 'руфр', он снова убегал вперед. Несмотря на солнечный день, чем глубже мы углублялись в лес - тем темнее становилось.
   -Что-то я уже сомневаюсь в том, что это была хорошая идея, - пробубнил под нос Ранк, а со следующим шагом мы неожиданно вышли на...залитую лунным светом поляну. А посреди поляны переливался всеми цветами радуги светящийся в окружающем серебристом свете пробивающийся из под земли ключ. Что, простите? Я, от удивления, выпустила руку дроу и сделала пару шагов вперед.
   -Источник магии... - выдохнул Ранк, и я повернулась к нему, вскинув брови.
   -В смысле, источник? - Ранк попытался шагнуть ко мне, и будто в стену уперся. В этот же момент Рурк опять подскочил ко мне и дернул за штанину - Ранк? Что такое?
   Дроу нахмурился и попытался еще раз шагнуть ко мне. И снова уперся в невидимую преграду. Я метнулась к нему, но буквально впечаталась носом в странную прозрачную стену, возникшую передо мной. Стена на миг прогнулась, и меня откинуло на пару шагов назад. Руфр с ожесточением дергал меня за штанину, повиснув на ней и рыча.
   -Да погоди ты, лис! - я вновь подошла, и приложила ладони к барьеру, и выжидательно уставившись на дроу, во всем виде которого отображался напряженный мыслительный процесс. Он закусил губу, запустил пальцы в копну своих черных волос и постукивал носком сапога. Потом пожал плечами и развел руками. Я видела, что губы его шевелятся, он что-то говорил, но не слышала и звука, кроме журчания воды в источнике и рычания упертого руфра. Указала ему и на эту несправедливость жизни, потыкав в собственное ухо и покачав головой. Парень не растерялся, и указал рукой на ключ. А потом показал пальцами, будто бы человечек шагает. Эээ...Предлагает мне сходить к воде? Я покачала головой и, обхватив себя за плечи, снова развернулась к источнику. Как то мне не особо уже туда хочется. Ключ все так же безмятежно бил из земли, блики брызг кружились в лунном свете, завораживая, притягивая. Маня подойти ближе, дотронуться, погрузиться в прохладную воду родника. Под ногами удовлетворенно тяфкнуло, и я только сейчас осознала, что каким-то образом уже подошла вплотную к берегу. Еще шаг, и сапог погрузился бы в воду. Я еще раз обернулась, и беспомощно посмотрела на Ранка. Тот кивнул с самым серьезным видом и мотнул головой в сторону источника. Я не знаю, что происходит, но этот клыкастый просто обязан мне все объяснить, как только все это закончится! Если закончится...Без понятия чем мне грозит купание в каком то там источнике. Еще раз вздохнув, скинула плащ, стянула сапоги и хмуро обернулась, демонстративно сложив руки на груди. Дроу мой красноречивый взгляд расценил правильно, и тактично отвернулся. Судя по плюху за спиной, руфр уже купается. Вот же бесстрашная зверушка! Быстро стянула штаны и рубаху, оставшись лишь в нижнем белье, которое слава богам, уцелело после купания с мавками и визита тьера и, бросив еще раз косой взгляд на клыкастого, быстро скользнула в прудик образовавшийся от родника. Вода, как мне показалось, вспыхнула ярче. А стоило нырнуть с головой, меня неожиданно закрутило непонятно откуда взявшимся течением. Вокруг меня забурлило множество пузырьков, и кожу стало покалывать и щекотать. Я бы захихикала, если бы не пыталась в этот момент судорожно выплыть из этого странного места. Стало дико страшно от мысли что могу и не выплыть. А потом тело подхватила еще одна струя воды, мощно дернув куда-то вверх. Первый глоток воздуха показался мне сладким, как самый дорогой сахар Мейлора! Я забарахталась, удерживая тело на поверхности, и на миг зажмурилась, потому, как пузырьки вокруг меня взмыли в воздух, оторвавшись от воды! А распахнув, наконец, веки, завизжала. Передо мной, довольно скалясь, из воды торчала морда руфра. Взрослого огромного лиса, тьер всех подери!
   -Ада...А у тебя глаза радугой светятся..Красиво.. - глухо проговорили с берега, и я стремительно повернулась, уже приготовившись высказать все, что думаю о внезапных купаниях в ночи среди бела дня!
   Но стоило мне сделать шаг к жадно рассматривающему меня парню, как шум бьющей из-под глади воды родника стих. Еще шаг, и громадный лис нырнул, в пару гребков оказавшись у берега, и выскочил на него, шумно отряхиваясь. А вот после третьего шага началось что-то странное. Расходящиеся от моего движения волны ударились о берег и стали возвращаться обратно! И с каждым вернувшимся ко мне кругом этой ряби моя кожа сияла. Все ярче и ярче. В конце - концов, сияние стало таким невыносимым, что я зажмурилась, испуганно замерев на месте и прислушиваясь к собственным ощущениям. А они были, и еще какие! Такое ощущение, что вся сила этого места рванула в мое тело огромным потоком, и я раскинула руки, смеясь и купаясь в эйфории магии, переполнявшей меня. Жар магии пронесся под кожей, чуть покалывая иголочками силы, и его становилось все больше и больше. Но мне было хорошо. Сила не причиняла мне вреда, обволакивая коконом. Все закончилось так же внезапно, как и началось. Остался лишь обострившийся слух, которым я уловила далекую птичью трель и тяжелое дыхание лиса. А открыв глаза, поняла, что мир стал ярче, сочнее. Я ощущала небывалый прилив бодрости, хотя с момента попадания в этот мир всегда была сонной и довольно вялой. Теперь моя жизнерадостность снова со мной! А еще я, наконец, ощутила единение с местной природой. И даже не нужно было прикасаться ладонями к земле для восполнения резерва. Постоянная подпитка! И...Та магия, что влилась в меня, она была моей! Это сложно объяснить, но до этого момента я себя вроде как ощущала целой, а теперь была завершенность!
   -Мм...Пирожочек, ты в порядке? - Ранк, видимо бросившийся ко мне, когда все началось, крепко обнял меня, прижав к груди. - Это просто невероятно! Ты впитала источник! Как ты себя чувствуешь? У тебя все еще глаза радугой мерцают, обалдеть!
   -Выйди, ты же промокнешь! И хватит меня обнимать! Нахал, я не одета! - я возмущенно дернулась, выпутываясь из сильных рук парня. А он...рассмеялся!
   -Не промокну, Пирожочек! Оглядись вокруг! - он отпустил, и я, сделав пару шагов назад, осмотрелась. Вместо луны на небе ярко сияло солнце, вокруг порхали бабочки, и...воды не было! Даже напоминания о том, что тут вообще бил родник не было!
   -Эээ...Это как? - я скосила взгляд на вставшего рядом со мной лиса. Мне показалось, или тот ехидно скалится?
   - Когда ты вошла в источник и нырнула, пропал сдерживающий меня барьер. Но совсем близко подойти мне не удалось. Когда Рурк выскочил, а ты пошла к берегу, я ощутил волнение местной силы. А потом она начала втягиваться в тебя. Вместе с водой. Ты вобрала источник в себя! Я такое впервые видел, да и никогда не слышал о подобном в принципе! Обычно маги используют лишь потоки, исходящие из источника.
   Хм...Вот и как ему объяснить что это была моя собственная магия?
   '-Так и объясни. Ты выплеснула ее при переходе в этот мир, а теперь она к тебе вернулась. Он поймет' - я задохнулась, услышав непонятный голос в своей голове. В ладонь тут же ткнулся холодный нос лиса. Это он, что ли, разговаривает? На мой немой вопрос руфр кивнул.
   -Кстати. Руфр вырос, поглотив часть твоей магии. Вы же единое целое, - я растерянно потрепала Рурка по лохматой голове и перевела взгляд на дроу. И тут же вспыхнула. Синие, потемневшие до цвета ночного неба глаза, жадно рассматривали меня.
   -Отвернись ты уже, наконец! - я пискнула, прикрывшись руками, а этот...он опять рассмеялся, подхватывая с земли мою одежду и протянув ее мне. Я возмущенно запыхтела, и рывком отобрав у Ранка вещи, отвернулась сама. Вот же нахал какой! Нашел себе предмет для шуточек!
   -Зачем мне отворачиваться? Я уже все видел. Кстати, очень даже ничего, - я быстро натянула рубаху и штаны, обдумывая план мести. То, что я слышала голос руфра в своей голове пока что решила умолчать.
   -Про источник. Это была моя собственная магия. Потому я ее и поглотила, и именно по этому, скорее всего, тебя не пропускало. Но вот ты, не зная этого, предложил мне окунуться в непонятный родник! Ты чем вообще думал? А если бы что-то плохое произошло? Да еще и подглядывал! - я развернулась к дроу и сложила руки на груди, демонстрируя, что без извинений и с места не сдвинусь. Он первый, кто видел меня обнаженной! Кошмар какой! Щеки сами собой залились румянцем.
   -Как это, собственная магия? А окунуться я предложил именно потому, что тебя-то как раз пропустила. А значит, это не просто так. Подглядывал... - Ранк вздохнул и, подойдя внезапно провел кончиками пальцев по моей щеке. Я вздрогнула, отстраняясь, потому как в только посветлевших глазах дроу зажегся странный синий огонек, а от прикосновения по коже пробежали мурашки. Парень криво улыбнулся, и убрал руку - Не важно. Прости, что позволил себе наглость подглядывать. Но оно того стоило. - и он расплылся в обезоруживающей улыбке.
   -Ты неисправим! - я быстро отошла к стоящему поодаль лису и запрыгнула ему на спину. В голове хмыкнули, за что белый руфр получил по уху и обиженно скосил на меня золотисто-карий глаз. Из кустов как раз выломился Лоран. Он удивленно осмотрелся по сторонам, потряс головой и рыкнул на дроу.
   -Прости друг, что оставили тебя на тракте. - Ранк видимо тоже решил, что разговор стоит продолжить по дороге, и вскочил на спину, недовольно бьющему хвостом кроулу - У нас сегодня выдался насыщенный день. Поехали, а по дороге расскажешь, почему ты решила, что эта магия была твоей.
   Некоторое время мы продирались через кустарник и деревья в полной тишине. Я еще дулась на наглость дроу, но постепенно остывала. Все же он не был плохим. Просто шальной на голову. Да и...его отношение ко мне странно поменялось с некоторых пор. Я же не идиотка, замечаю, какие взгляды он на меня бросает. Только вот не ко времени все это. Да и отношусь я к нему скорее как к старшему брату. Все же надо будет переговорить с ним об этом. Но вот как начать этот разговор? Пока размышляла, мы преодолели последний барьер из колючего кустарника, и вышли на тракт. Руфр подо мной недовольно урча, зубами отцеплял запутавшиеся в длинной белоснежной шерсти ветки и репей.
   -Теперь мне понятно, почему сюда так активно стекается нечисть. Их тянет на источники. Они же магические создания. К столице не совались, потому что там магов полно, а нечисти тоже жить хочется. А тут такая радость - целый источник! Вот и пришли на запах силы. Нить от источника к столице тянулась, пока ты его не впитала. Расскажи мне, - я вздрогнула, когда голос дроу прервал тишину и вырвал меня из мыслей.
   -Я сама не особо поняла, что это было, - со вздохом пожала плечами - Когда меня выкинуло в этот мир, накатила сонливость, но я списала ее на страх и необычность ситуации для себя. Да и переносилась я..в довольно растрепанных чувствах. И магия потом плохо меня слушалась. А когда в источник вошла, ощутила себя в родной стихии. Знаешь, похоже, при переходе я просто выплеснула силу, неосознанно. Она то и образовала источник. Правда, почему так далеко от меня - я без понятия. Ну и нашли мы его тоже не понятно как. Ведь если бы я тогда не показалась Тариаду - мы бы не направились по этой дороге к эльфам, и я так и была бы без силы. Сейчас же она опять со мной, - я демонстративно взмахнула рукой, потянувшись к природе, и кустарник по бокам встряхнулся, сбрасывая обрывки чьей-то одежды, и голубые листочки налились зеленью - А еще, кажется, магия подстроилась под этот мир. Немного по-другому ощущается, чем раньше.
   -Хм...Интересная теория. Ты когда силу вобрала, у тебя глаза радугой вспыхнули. Я говорил. Потом, когда все закончилось, опять голубые стали. А вот сейчас, когда ты к силе опять потянулась, снова радужный блик был и потух, - я удивленно вскинула глаза на дроу и тот кивнул. Я задумчиво почесала кончик носа. У Бьёрна тоже, когда он силой пользовался, глаза радужные становились. Что это может обозначать только, в толк не возьму. Эх, спросить бы сейчас наставника...хотя нет, лучше не стоит. Мерцают и мерцают. Просто пока воздержусь от магии и все. - А еще у тебя опять волосы отросли. Только не вьются теперь и на золото похожи. И ушки заострились. В общем, все хорошеешь. Все эльфы твои будут.
   Он как то странно хмыкнул, и отвернулся. А я ощупала уши и волосы. И как я не заметила? Нет, это все, конечно, здорово, но мне нравилось с короткими волосами! Я решительно собрала локоны в хвост и, вытащив из ножен короткий кинжал, быстро полоснула им у затылка, сразу отбрасывая волосы на обочину. Ранк зашипел, дернувшись.
   -Ты что творишь, глупая? - и сразу утих, натолкнувшись на мой злой взгляд.
   -Мне не нужно лишнее внимание. А волосы его могут привлечь. Лучше расскажи мне, куда мы дальше направляемся и что делаем. Не знаю почему, но у меня предчувствие плохое, - Ранк с печальным вздохом осмотрел мои короткие волосы и поджал губы. Ну да, парикмахер же. Не нравится ему такое обращение с волосами. Но в данном случае я права. Если волосы изменили структуру и цвет на ту, которую он сказал - я действительно могу привлечь ненужное внимание тех же эльфов. Только любовных похождений со светлыми мне не хватало. И так вот уже один дроудемон подозрительно себя ведет.
   '-Выкинула бы ты Бьёрна из головы, Ада. Не стоит он твоих душевных метаний.' - да что ж такое! Сколько меня пугать можно! Я недовольно покосилась на лиса, и тот утробно заурчал. Лоран, бежавший вровень с нами, неожиданно сбился с шага и замер, удивленно смотря на руфра. Я вскинула брови, отвечая не менее удивленным взглядом кроулу. Рурк чуть сбавил шаг, но не остановился.
   -Таааак... - протянул дроу, почесав Лорана за ухом - А почему ты смолчала, что у тебя руфр ментальную связь открыл?
   -Эм..Что? - я обернулась назад и непонимающе посмотрела теперь на широко улыбающегося парня.
   -Разговаривает с тобой, твой белоснежный накопитель, да? - я задумчиво кивнула, тоже потрепав своего лиса за загривок. Интересно, он то откуда узнал? От кроула, что ли? Лис довольно рыкнул и побежал дальше, не собираясь дожидаться стоящих на дороге. Лоран позади меня зарычал, и стремительно пустился в галоп, от чего Ранк вскрикнув, громогласно выругался и вцепился в шерсть пантеры, силясь не свалиться с него. Я захохотала, обернувшись и смотря на взлохмаченного парня.
   -Не смешно! Перепугал меня до колик, зараза.. - кроул довольно оскалился, пристраиваясь рядом с лисом и больше не сбавляя темпа. Через некоторое время я заметила, что они как бы разговаривают, перекидываясь короткими рыками и урчанием. Понимают друг друга, значит, да?
   -Я его впервые услышала после источника. Правда была не уверена, что это он. - лис подо мной недовольно зарычал.
   -Ясно. Видимо, смог с тобой контакт наладить окончательно только подпитавшись. Кстати вообще-то, руфры такими большими редко когда вырастают. Раньше было всего несколько руфров, вымахавших до таких размеров. Их размеры зависят от силы мага, которую тот может накопить в свой резерв. - Ранк задумчиво потер подбородок, и неожиданно окинул меня цепким взглядом. Я напряглась. - Значит, ты у нас маг большой силы. Интерееесно.
   Я передернула плечами и мысленно попросила Рурка увеличить темп. Лис прислал волну одобрения и припустил с поразительной скоростью. Одновременно с этим меня будто бы оплело силой, не давай соскользнуть со спины белоснежного зверя. Я восхищенно засмеялась, поражаясь тому, как стремительно проносятся мимо силуэты деревьев и небольшие луга. Позади меня ругался, на чем свет стоит, пытающийся нас догнать Ранк.
   -Пирожооок! Подожди меняя! - донесся до меня сбиваемый ветром вопль, и я расхохоталась, осаживая лиса. - Ты куда ломанулась? Уууф...
   -Просто, - я пожала плечами. И Широко улыбнулась, глядя на взмыленного дроу и кроула, который недобро косился на ехидно скалящегося лиса. Получила в ответ оскорбленный взгляд парня, и дальше мы поехали в обычном темпе.
   -К вечеру будем в довольно крупном городе, Алорри. Заскочим там на рынок, купим новую смену одежды и продуктов. Дальше до границы с эльфами останавливаться уже смысла не будет. После Алорри заночуем в лесу. На этот раз, надеюсь, без происшествий, - я вздохнула, покосившись на парня и заметив как под глазами того залегли глубокие тени. Ну да, он же толком и не спал сколько. А все из-за меня.
   -Ты уверен, что дальше меня стоит провожать?
   -Уверен, - отрезал Ранк, и отвернулся, всматриваясь во что-то вдалеке. - До границы с эльфами провожу, а дальше поеду к дроу. Там почти на границе есть поселение магов, которые и произвели зелье, что 'облагородило' сестру. Если хочешь - заскочу на обратном пути, проведать, как ты устроилась. От эльфов до деревни сутки пути всего.
   -Хм..Не уверена, что стоит, - я задумчиво покусала губу и вдохнула. Выходит, что из-за того, что Ранк меня провожает к эльфам, он делает огромный крюк. Очень скоро я останусь одна, в окружении совершенно неизвестных мне людей, точнее эльфов. Чем я там займусь? Удастся ли мне найти там свое место? Хорошо бы. Так хочется уже осесть и не вздрагивать от шорохов. Не бояться оказаться в лапах совета.
   От мысли о лаборатории сердце сжалось в тоске. Это я тут веселюсь, на лисах скачу, от приставаний дроу отмахиваюсь. А Дарена там. И не ясно все ли с ней в порядке. Но...вот как мне ее вытащить? Чисто логически, моя сила снова со мной. Может, стоит вернуться и попробовать? Я скосила глаза на чему-то улыбающегося парня и вздохнула. Если вернусь - получится, что зря подставила Ранка. Его ведь тоже наверняка запомнили.
   -Ранк, - парень взлохматил волосы привычным жестом и повернулся ко мне.
   -Ммм?
   -Ты же..тебя запомнила стража. Как собираешься возвращаться? - парень легкомысленно передернул плечами и подмигнул.
   -Просто вернусь. Там было темно, а черный кроул не единственный во всем Мейлоре. Так что точно сказать, что это был именно я, они не смогут. И вообще не о том ты думаешь, Пирожочек. Сейчас у нас одна цель - доставить тебя к эльфам. А за меня не переживай. И не из такого выбирался.
   Даже не смотря на его широкую улыбку и веселый тон, в глазах промелькнуло напряжение. И опять камень вины залег на сердце. Вот и у него из-за меня проблемы. Сперва Бьёрн рисковал, вырывая меня из рук гончих, потом Дарена закрыла меня собой, сама попав в лапы совета. Галатри укрывала меня, тоже подставляясь, а теперь еще и Ранк. Сколько еще должно пострадать людей, чтобы я смогла спокойно жить?
   Я сжала кулаки, скрипнув зубами. Определенно, больше ни на кого рассчитывать нельзя. Все они попали под угрозу из-за меня. А что во мне такого? Обычная пастушка, деревенщина из другого мира, борющаяся за место под солнцем. Но сдаваться во власть совета я не намерена. Именно из-за усилий этих, даже не родных мне людей, не сдамся.
   Лес закончился внезапно. Вокруг потянулись луга, потом домики крестьян предместья. Наконец забелела стена приближающегося города. Я кивнула Ранку, и мы вновь пустились в галоп. Быстро закупить необходимое на рынке, и продолжить путь. Если бы я только знала, что ждет меня в городе - объехала бы его за три версты! Но, увы, чутье на этот раз не сработало.
  
  

Глава 8

  

  
   Город после Биона показался мне не таким огромным, но все же довольно величавым. Он возвышался стенами над маленькими домиками обычного рабочего люда, сверкая в лучах уже клонящегося за горизонт солнца светлыми камнями кладки. Строения были монументальны, и немного давили своей высотой. Все же в Бионе старались дома строить не выше трех этажей, а тут...Немного угнетали возносящиеся вверх каменные стены. Но народ живущий тут явно уже свыкся с этим. На меня и руфра косились заинтересованно, я же старалась не подавать виду, что происходит что-то необычное. Единственное что огорчало - это то, что пришлось расстаться с целым золотым. Именно такую плату затребовала стража за въезд в город. Я сперва хотела возмутиться, что это вымогательство и обдираловка чистой воды, но Ранк одернул меня, прошептав, что король в курсе о завышенной цене местного градоправителя, и уже скоро с этим разберутся. Но мне-то от этого не легче! Скрипя зубами, пришлось бросить золотой в ладонь едко улыбающегося стражника, и только после этого ворота нам открыли. Настроение после такого стремительно упало вниз, да еще эти каменные стены. Хотелось быстро покончить со всеми делами и поскорее убраться отсюда.
   -Сейчас на рынок, пока не закрылся. Все же поздно мы добрались, - со вздохом проговорил дроу, гася широкий зевок ладонью. Я с сочувствием посмотрела на сонного парня. И к злости на завышенную цену приплелось еще чувство вины.
   -Может, переночуем тут? - парень отрицательно помотал головой.
   -У меня кошель украл тьер. А ночевка в любом постоялом дворе в этом городе обойдется тебе втридорога. Твои же деньги сэкономим, если заночуем в лесу. Не переживай, потерплю - он подмигнул мне, и мы выехали на широкую базарную площадь. Как ни печально, я была вынуждена с ним согласиться. Даже с учетом полного золотыми кошеля, кто знает, когда я еще смогу заработать денег?
   К моему удивлению, привычного оживления как на любом рынке тут не наблюдалось. Видимо, действительно поздно. Многие лавки уже были закрыты, а за лотками стояли и ждали последних покупателей осунувшиеся от утомительного дня торговцы. Мы спешились и, попросив лиса и кроула дождаться нас, углубились в лабиринты базара. При нашем приближении торговцы заметно оживились, с восторгом расписывая свой товар и пихая его чуть ли нам в нос. Я сморщилась и прижалась поплотнее к Ранку, пытаясь скрыться от очередной туши уже не особо свежей кое как ощипанной птицы. Какая пакость! Дроу покровительственно приобнял меня за плечи и зыркнул на упертого торгаша, который даже из-за прилавка вышел, стремясь всучить нам свой несвежий товар. Торговец стушевался и, спрятав тушку птицы за спину, скрылся обратно за прилавок. Дальнейший наш путь по торговым рядам прошел на удивление спокойно. Мы купили две заплечные сумки, сменную одежду и небольшой запас еды на сутки. Цены в этом городе и впрямь кусались. Даже страшно представить каким налогом облагает местный градоправитель, что вместо двух серебряных обычный каравай стоит половину золотого! Мы уже возвращались к окраине рынка, когда до нас долетел странный гул голосов. И чем ближе мы приближались к месту, где оставили наших животных - тем гул становился громче.
   -Вот! Вот она! Это ее руфр! - в меня указали сразу несколько пальцев, и толпа, до этого шумно что-то обсуждавшая с высоким, стоящим к нам спиной мужчиной, резко смолкла, уставившись на нас. Ранк выругался сквозь зубы и задвинул меня за спину.
   -Вашу ж..Не подумал я морок на руфра накинуть, совсем мозги растерял, - тихо пробормотал он, всматриваясь вперед. Я выглянула из-за широкой спины дроу, и мое сердце ухнуло в пятки. Так страшно мне не было, даже когда на нашу поляну вышел тьер. Мужчина, с которым общалась толпа горожан, медленно развернулся, и тяжелый взгляд зеленых глаз впился в меня и Ранка, пытливо разглядывая.
   -Так-так...Вот и наша пропажа, - Тариад Райман насмешливо заломил бровь и сложил руки на груди. У его ног полыхнуло пламя, заставив народ испуганно отшатнуться. - Мы ее ищем по всем городам, а она, оказывается, не далеко и убежала. Нашла себе помощника?
   - Вы ошиблись, уважаемый господин Райман. Это моя невеста. Мы направляемся к ее родственникам, чтобы получить согласие на брак, - голос Ранка не дрогнул под пронзительным взглядом зеленых глаз. Но этого дроу так легко было не обмануть. Он же видел меня, и узнал!
   -Ой... - мужчина поморщился и повелительно взмахнул рукой в сторону толпы, та послушно стала редеть. Хотя далеко народ не отошел, с любопытством вглядываясь в происходящее. - Ранк, не смеши меня. Я слишком хорошо тебя знаю, чтобы поверить в то, что ты вот так согласился расстаться с вольной жизнью сердцееда. Ты же вырос практически у меня под присмотром. Отдай мне ее, а сам езжай куда собирался. Я даже не сдам тебя страже за попытку препятствования совету. А это уже широкий жест с моей стороны, сам понимаешь.
   Зеленоглазый дроу усмехнулся, обнажая клыки, в его глазах полыхнуло пламя, как и под ногами. Я ощутила, как потоки магии стремительно закручиваются вокруг черноволосого мужчины. Ранк тихо рыкнул, сжав кулаки и упрямо мотнув головой.
   -Тариад, отстань от девушки, - и уже тише добавил, посмотрев через плечо. - Пирожок, я его отвлеку, а ты хватай Рурка и беги отсюда, поняла? И не останавливайся до самой эльфийской границы.
   -Но, как же ты? - я испуганно сжалась, смотря на стремительно наливающиеся синим огнем глаза парня. Тот подмигнул мне, а в следующую секунду он уже покрылся черной дымкой, метнувшись к нашему преследователю. Тот будто бы того и ждал. Вокруг вспыхнули алые языки пламени, окутывая двоих сражающихся, и я увидела барьер, в который один за другим ударились темные всполохи магии Ранка.
   -Ада, я сказал тебе что делать, быстро! - он повалил полыхающего мага на землю, но схватка была не долгой, и тот быстро скинул дроудемона с себя. Брезгливо отряхнулся, поднимаясь на ноги, и в Ранка полетел огромный огненный шар, на лету меняя свою структуру и превращаясь в копье. Я закричала, когда оно ворвалось в плоть только поднявшегося на ноги парня. И с ужасом смотрела, как обгорает рубаха и кожа под ней. В воздухе разнесся запах горящей плоти. С губ Ранка сорвался хриплый вскрик, и он пошатнулся.
   -А я говорил. Отдай ее и все. Но нет, надо же сопротивляться. За неповиновение совету - смерть! - отчеканил Тариад, и от взмаха руки копье дернулось, пронзая парня насквозь. Слезы застлали глаза. Сквозь пелену я увидела, что Ранк пошатнулся и упал на колени, силясь вырвать огненное копье из собственной груди. Черный туман вокруг его тела редел. Хотела броситься на помощь, но стремительно появившаяся передо мной белоснежная зверюга не дала мне этого сделать. Меня рывком подбросило, и мир скачками понесся перед глазами, из которых неудержимым потоком лились слезы. -Ранк! - я попыталась сползти с лиса, но рядом появился черный кроул, зло оскалившись на меня, и прижался ближе к несущемуся во весь опор руфру. Я даже не успела ничего сделать. Это страшный сон! Пусть это будет сном! Я ведь могла помочь ему! У меня есть магия, зачем меня уволокли! '-С ним все будет в порядке, хватит реветь!' - рыкнул в голове, как мощная оплеуха, голос Рурка и я затихла, только сейчас поняв, что меня накрыла самая натуральная истерика. Я всхлипнула, протерев глаза, и понимая, что базарная площадь, да и сам город, уже далеко позади. Как и Ранк...Сердце сжалось от боли. Еще один пострадал из-за меня, пытаясь защитить. И неожиданно меня накрыло безразличием. Полным и подавляющим любые эмоции. Слезы высохли моментально. Больше никто не пострадает. Если этот дроу все же найдет меня - отлично! Я сдамся. Только вот он еще пожалеет, что связался со мной. И особенно жестоко я буду мстить за смерть Ранка.
   План выстроился в моей голове отчетливо, и на губах появилась злая улыбка. Найди меня, Тариад Райман, и ты познаешь все муки мира в лице одной маленький и не желающей никому вреда дриады. До этого момента не желающей, но ты меня довел.
   Что удивительно, догонять меня никто не стал. Я постоянно оглядывалась назад, но тракт был пуст. Только столб пыли вился за нами следом, лето выдалось засушливое. Лис и кроул остановились, когда солнце скрылось за горизонтом окончательно, а луна ярко освещала просторы своим мертвенным серебристым сиянием. Короткий привал, на котором я даже не стала разводить костер, и быстро перекусила хлебом и копченым окороком. Да, сумку я захватила с собой, сама не знаю как. А вот сумка с одеждой осталась там..Я судорожно вытерла не нужные сейчас слезы и откинулась на траву, ожидая пока Рурк и Лоран вернутся с охоты. Их не было довольно долго. Душе хотелось чего-то, и я долго пыталась понять чего именно. А когда поняла - решительно встала и побежала по полю, раскинув руки и сбросив сапоги. Хотелось выплеска эмоций. А что его так не дает, как уже привычный мне способ? Потерять зверей я не боялась. Они легко найдут меня, учуяв по запаху. Передо мной разостлалась неширокая быстротечная речка, и я вдохнула прохладный воздух. Песня полилась над лугом одновременно с выпущенной силой. Вокруг взвился вихрь из молодой травки, обдавая меня упоительным ароматом лета.
  
   Постелила небо костров зола,
   Ветер за рекой огоньки задул.
   Ходила я босая, цветы рвала,
   Пускала венками да на воду.
  
   Тихо шелестела осокою,
   Ивой глади заводи трогала,
   Вытянулась елью высокою,
   Всё глядела на небо строгое.
  
   Потонула ночью в тихом омуте,
   Канула немая, безликая.
   Встречала песнею новый день,
   Красно Солнце на небо кликала.
  
   Как-то по-над речкою быстрою
   Стану от весны зазывать весну.
   Что судьбою выпало выстрадать,
   С плачем в небо серое выплесну.*
  
   Сама не заметила, как по щекам снова заструились слезы. Быстро скинула одежду и отпустив силу забежала в воду, смывая соленую влагу с лица и сердца. Неожиданно накатившее в пути равнодушие и злость схлынули, оставив тоску. Как бы я не пыталась ухватиться за те чувства - перед глазами вставал образ улыбающегося Ранка, а потом его силуэт, пронзенный огненным копьем. Я закрыла глаза и нырнула под воду, но тут же меня вытолкнуло на поверхность, а передо мной появилась оскаленная зеленая пупырчатая морда. Тихо взвизгнув, отскочила от мавки и, пятясь, стала выбираться на берег. Мавка меня не преследовала, лишь укоризненно покачала головой и погрозила пальцем. Она что, песню слышала и решила, что я топиться пойду? Я нервно хохотнула и выбралась-таки на скользкий от воды берег. Стоило мне одеться, как над головой что-то со свистом пронеслось, и бухнулось на той стороне реки, взметая вверх комья земли и обрывки травы. Через секунду рядом со мной оскалившись, стояли кроул и руфр, напряженно смотрящие за воду.
   А еще через пару секунд я вздрогнула, потому, как над полем поднялся и отряхнулся, встав на массивные лапы...настоящий дракон! Он что-то пророкотал, тряхнул головой и взмахнул крыльями. Нас со зверьем снесло порывом ветра и прокатило по траве.
   -Эй, ты что творишь, махина чешуйчатая? - я в возмущении вскочила на ноги, отряхиваясь. И тут поняла, что ляпнула - Ой.. - прикрыв ладошками свой проклятый рот, медленно попятилась и спряталась за лиса, который после столь близкого знакомства с луговой травой приобрел с одного бока милый зеленоватый окрас. Тихо пискнула, когда фиолетовые глаза устремили на меня свой взор, и пригнулась. Ну, вот кто меня за язык тянул?
   -Не прячься, красавица! - до меня донесся насмешливый голос, в ответ на который оба животных утробно зарычали - Эй, ну хватит! Не такой уж я и страшный! И легенды все врут! Принцесс драконы не похищают!
   Я осторожно высунула нос из-за руфра и обомлела. Дракона не было и в помине, а на его месте на другом берегу стоял мужчина, со светлыми волосами и синими прядками в них. Он задорно подмигнул мне, и одним прыжком перемахнул через довольно таки широкую речку. Рурк напрягся и ощетинился, шерсть на загривке встала дыбом. Рядом угрожающе зарычал Лоран. Опасности от мужчины-дракона я не ощущала, а посему потрепала лиса по шерсти и мысленно попросила его пока не вмешиваться.
   -Чего тебе? - как бы там ни было, из-за лиса я выходить не спешила. Кроул рядом недовольно бил хвостом по земле, наблюдая, как к нам подходит странный парень с мерцающими в полумраке желтыми глазами. Он встал практически вплотную, совершенно не испугавшись двух оскаленных морд, и широко улыбнулся. Клыкастенько так.
   -Да мне ничего. Я тут мимо пролетал, и меня внезапно сбило неведомой силой. Не в курсе, что это было? - я охнула про себя, вспомнив свой выплеск который отпустила в небо, и решила сделать вид, что я не причем. Мало ли...
   -Без понятия. Лети, куда летел. А мне пора дальше ехать, - я решительно запрыгнула на спину Рурку, и получила от того волну одобрения. Лис дальнейших указаний спрашивать не стал, и рванул в сторону леса, виднеющегося на горизонте.
   -Как хоть тебя зовут, красавица! - донесся мне в спину удаляющийся голос, и я фыркнула.
   -Ты не выговоришь, дракон! - за спиной послышался смех, и через миг над головой пронеслась огромная тень.
   -'А меня Сайран! До встречи у эльфов, красавица!' - и голубоватый в странные перламутровые разводы дракон, унесся вперед, разрывая взмахами крыльев воздушное пространство. Я задумчиво посмотрела ему вслед и со вздохом обняла шею стремительного несущемуся по полю лису, прикрывая глаза. Странный мир, и если бы не один конкретный дроу с его сумасшедшим Советом, он бы мне очень нравился.
  
   * * *
  
   Мимо проносилась степь. Залитая лунным сиянием она выглядела жутковато и сказочно одновременно. Я обняла лиса за шею и, положив щеку на мягкую шерсть, вспомнила, как совсем недавно мы вот так в ночи скакали с Ранком. Стало грустно. Надеюсь, он выжил и этот зеленоглазый не привел наказание в исполнение. В голове пронеслись образы: веселая озорная улыбка дроудемона и хитрый взгляд синих глаз, его извечное 'Пирожочек!' и даже неожиданный поцелуй в озере. А ведь мы так и не поговорили по этому поводу, не успели. Шмыгнув носом, часто заморгала, на глаза опять набежали непрошеные слезы.
   '-Ада, ты опять убиваешься из-за Ранка? Перестань! С ним все будет в порядке! Хватит забивать себе голову! Твоя главная цель сейчас - добраться без приключений до эльфов!' - я вздрогнула, от недовольного голоса Рурка в собственной голове и, сконцентрировавшись, послала ему свою ответную возмущенную мысль.
   '-Хватит копаться у меня в голове! Это моя личная территория!' - руфр подо мной фыркнул, и тряхнул головой, от чего меня подбросило вверх, и я с писком вцепилась в длинную белоснежную шерсть, пытаясь удержать равновесие. Лис подо мной заворчал, ощутимо дернувшись от моих резких движений.
   '-Запомни. Мы с тобой теперь одно целое. Что чувствуешь ты - то же ощущаю и я. Когда плохо тебе - мне плохо. Когда тебе хорошо - мне тоже хорошо и радостно. Мы с тобой связаны не только меткой, но и силой, которую я поглотил в источнике. Кстати она у тебя интересная. Вкусная, и не напоминает местную магию. Хотя, это, наверное, от того что ты иномирянка' - я снова обхватила шею лиса руками, уютно устраиваясь и снова приспосабливаясь под мерный бег зверя. Рядом черной тенью скользил Лоран, изредка кося на меня зеленым взглядом. - 'И запомни. Я могу общаться с кроулом Ранка. Тот сказал, что с его другом и хозяином все в порядке и он жив. Так что прочь дурные мысли и расслабься!'
   Я вздохнула, слабо улыбнувшись. Хорошие новости. Вот только могли бы мне это и раньше сказать. Я бы не так сильно волновалась. Все же произошедшее с Ранком целиком и полностью моя вина. '-Ада, ты опять начинаешь!' - возмущение в ментальном голосе лиса было столь запредельным, что я хмыкнула и постаралась сконцентрироваться на наблюдении резко сменяющихся пейзажей. Не хватало мне теперь еще, чтобы меня ушастые всякие поучали.
   Дальше мы мчались без перерыва и молча до самого рассвета. Выдохшиеся звери практически повалились в высокую траву, достигнув границы с лесом, и тяжело дышали. Мы покрыли путь, который должен занимать сутки, всего за ночь. Еще бы они не выдохлись! Даже руфр, подтягивающий ощутимо из меня силы в пути, и тот валялся без возможности пошевелить даже лапой. У меня тоже слипались глаза, но спать на самой границе было боязно. А потому я решила просто прогуляться вдоль нее, поручив Рурку и Лорану отдыхать. Я ушла уже довольно далеко, когда увидела на самой окраине небольшой домик. Любопытство одолело меня, и я подошла ближе, разглядывая. Небольшой, одноэтажный явно охотничий домишко, из плотно сбитых не отесанных бревен и покатой крышей, застланной соломой и странной коричневой плотной берестой. Окошки были маленькие, но в них при свете восходящего солнца я к своему удивлению отметила стекло. Из трубы не шло дыма, да и вообще показалось, что в нем никто давно не жил. Я подергала дверь, предварительно постучав и не услышав ответа. Жаль, заперто. Заглянула в окошко, но внутри было темно, и внутреннее устройство было не разглядеть. Ноздрей коснулся запах дыма и еды. Он шел из-за угла здания, и я осторожно высунула голову, готовая в любой момент дать деру от домика, да так и замерла, округлив глаза и рассматривая открывшуюся мне картину.
   За углом была довольно просторная поросшая невысокой изумрудно-голубоватой травой полянка, примыкающая к стене домика. У самой стены в огромной бочке шумно умывался какой-то белесый субъект, коего разглядеть четко я не могла - он по плечи нырнул в воду и лишь изредка выныривал, шумно отфыркиваясь и разбрызгивая вокруг потоки воды. И как я его не услышала, когда домик осматривала? А вот в центре поляны я узрела картину, от которой едва не захохотала в голос. Там был разведен огонь, над которым был подвешен объемный котелок. Именно из него тянуло едой. А варево любовно помешивал огромной ложкой одетый в серый фартук из грубой холщи..огромный орк! А на его лысоватой зеленой голове был набекрень одет кожаный шлем с пучком ярких рыжих перьев посередине. Это смотрелось так забавно, что я, еще с пару секунд поумилявшись этому зрелищу, нырнула обратно за угол и закрыла ладошкой рот, позорно хрюкнув в руку. Когда смогла немного успокоиться и перевести дух, направилась в обратную сторону. Это все, конечно, весело, но пора продолжать путь. Да и Рурк с Лораном наверняка уже волнуются, где я запропастилась.
   -Вархур поймал красоту! - над моим ухом раздался громоподобный рык, а вокруг талии обхватили огромные зеленые ручищи, поднимая в воздух и подбросил, разворачивая в воздухе. От неожиданности огласив окрестности пронзительным воплем во все глаза уставилась на оказавшуюся передо мной морду орка. Тот улыбался, изучая меня, а потом блаженно прикрыл глаза и опять протянул: - Красотааа....
   -Эй, зеленый...Ты отпусти меня, мне неудобно так висеть! - я постучала пальцем по украшенному перьями шлему и с недовольством посмотрела на удивленно округлившиеся глаза орка. - И вообще, девушек хватать и бросать неприлично!
   -Пустить красоту? Нее..Я тебя Миру покажу! - и меня взвалили на плечо и потащили обратно в сторону домика. Я как представила, что меня вот так протащат по всему миру показывать 'красоту', так вздрогнула. Сила заструилась и сорвалась с кончиков пальцев. Орк сам не понял, как стремительно увяз в неожиданно ставшей вязкой земле по колени. Еще взмах кисти, и земля стала крепче камня, а орк, пытающийся по инерции шагнуть дальше, с удивленным рыком стал заваливаться вперед. Прикинув, что такими темпами я сгину под зеленой тушей раньше, чем закричу 'мама!', срочно призвала лианы.
   -Красота, так не честно! Зачем? - обиженный вопль орка, и такое по-детски удивленное зеленое лицо стало мне наградой. Лианы уже коконом оплели тело незадачливого похитителя 'красот', оставив тому только лицо на свободе.
   -А я говорила, что хватать девушек не прилично! Хотя куда тебе до приличий. Вот постой, подумай над своим поведением, - я хихикнула, осмыслив происходящее. Миниатюрная девушка учит манерам огромного орка, смех да и только! - Да еще и миру меня показать вздумал! Я на такие путешествия согласия не давала! Я тебя вообще впервые вижу!
   -Слушай, отпусти его... - раздался из-за спины довольно приятный мелодичный голос, и я резко развернулась. Хм, а вот и непонятное белесое нечто, до этого бултыхавшееся в бочке. Нечто, судя по острым ушкам, было эльфом. Довольно худощавым, высоким и бледным во всех смыслах. Светлые, почти белые волосы. Кожа, по которой солнышко просто горько убивается, без следов загара, и голубые глаза. Он с улыбкой смотрел над моей головой на хрустящего лианами орка. - А Мир - это я. Он всегда мне тащит посмотреть, что нашел, не обижайся на него.
   -Кхм.. - я перевела скептичный взгляд с эльфа на кокон лиан с орком и обратно, и покачала головой. Странная парочка, с учетом того, что орки вообще живут обособленно и обычно довольно кровожадные личности. - Я его отпущу, а он меня опять поймает? Опять же, я вас не знаю, впервые вижу, и без понятия чего от вас ожидать. Так что пойду я, пожалуй. А этот сам освободится через какое-то время.
   -Малышка, пожалей голодного эльфа! - с ужасом возопил этот странный тип и бросился мне под ноги, обняв за колени и с мольбой заглянув мне в глаза. Я оторопела от такого хода событий. Судя по хитринкам в голубых глазах - надо мной сейчас потешались, а я не люблю быть предметом насмешек - Орк варит нам завтрак, а я этого делать не умею! Пока он высвободится - еда сгорит в угольки!
   Я изогнула бровь, смотря на коленепреклонного эльфа у своих ног, и фыркнула. Потом присмотрелась повнимательнее и, вздрогнув, попыталась шагнуть назад. На мужчине был не его облик. Когда я на миг сконцентрировала внимание, его образ поплыл, показав мне куда более внушительную картину, чем хлипкий белесый эльф передо мной. Это еще что за дела? Какие-нибудь шпионы? Или это стражи границы развлекаются? Быстро обернулась и присмотрелась к орку. Нет, это и в самом деле был орк. Который, между прочим, уже почти выпутался из моих растений. Надо срочно что-то делать. Вроде как ведут себя миролюбиво, с оружием не кидаются. А если это и впрямь стражи границы - лучше я с ними ссориться не буду.
   -Вархур хочет покормить Красоту! - ох, быстро же он выбрался! На мое плечо опустилась огромная ручища, вновь заставив меня вздрогнуть. Странный эльф ослепительно улыбнулся и поднялся с колен, внимательно осматривая меня.
   -Есть будешь? Ты, кстати, как тут оказалась? И не бойся нас, мы просто такие же путники, как и ты - на меня посыпался поток слов, в то время как орк уже лихо подталкивал меня к полянке и кострищу. Я растерялась от происходящего, и очнулась, только когда в мои руки впихнули миску с ароматной мясной кашей. - Так как тебя зовут? Я - Осмирэль, можно просто Мир. А этот зеленый - Вархур, мой хороший друг и товарищ.
   -Мелиада. Можно просто Ада, - я улыбнулась, как-то незаметно для самой себя проникаясь доверием к этим странным типам. Странное ощущение. Вот перед тобой два совершенно не знакомых мужчины, один из которых, между прочим, скрывает свою настоящую внешность. И вот хоп - и ты им веришь. Может магия какая? Я с подозрением посмотрела сначала на одного, потом на второго. Но эльф лишь улыбался, а орк уже вовсю наворачивал обжигающую кашу.
   -Очень приятно. Так что ты тут делаешь? - Мир покосился на орка и тоже помешал кашу ложкой, давая ей немного остыть. А я чуть не рассмеялась вновь. Во-первых орк все еще был в фартуке и шлеме! А во-вторых - он мизинчик оттопырил держа свой черпак! И ел с таким видом, будто вкушает самое изысканное из возможных блюд! И это тот, кто по моим знаниям должен жить в голых степях в доме из кожи, и жрать чуть ли не сырое мясо! По-моему в моем образовании есть брешь. Я с улыбкой смотрела на орка, и пропустила мимо ушей еще вопрос, заданный так и не притронувшимся к еде эльфом.
   -Ада? - я моргнула, отрываясь от созерцания забавной картины.
   -А? Прости, задумалась, ты что-то спросил?
   -Я спрашивал, что ты делаешь на границе с Линтиэлем? Ты вроде похожа на эльфийку, но магии крови я не ощущаю, - я напряглась. Что значит магия крови?
   -Я еду к эльфам, как я думаю, ты уже понял, - Мир кивнул, приступая к еде, но кося взглядом на меня. - Хочу начать новую жизнь.
   -Скрываешься от кого-то? - я вздрогнула от вопроса и выронила ложку. Нахмурилась, осознав, что собственной реакцией выдала себя.
   -Не важно. А вы что тут делаете? Насколько я знаю, эльфы не водят дружбы с орками. - Вархур сыто икнул, и потянулся к горшку с явным намерением доесть остатки.
   -Обычно это так. Но Варх у нас орк особенный, - Мир улыбнулся, шлепнув ладонью по плечу орка. Тот хмыкнул и, кивнув, продолжил трапезу. - Он мне жизнь спас пару десятков лет назад. А потом и вовсе выразил желание уйти из степи и служить у эльфов. Как мы уговаривали правителя принять такого необычного подданного - отдельная история. Как итог - Вархур служит у нас в..кхм..В общем, отличный боец! - эльф странно запнулся, и я решила потом разузнать, кем же на самом деле являются мои новые знакомые. Тем более что мне на новом месте понадобятся любые ниточки. - И мы тоже в Линтиэль направляемся. Просто вот решили передохнуть перед последним рывком к отчему дому.
   -Дай Красоте поесть! - грозно возвестил Вархур и основательно так приложил черпаком эльфа по затылку. Мне даже послышался звон, разнесшийся по поляне. Мир подскочил, выронив миску с остатками каши, и схватился за ушибленное место.
   -Ты чего творишь, морда зеленая!? Я ща как тебя...! - в руках эльфа внезапно заклубился водяной поток, и я округлила глаза, наблюдая за происходящим. Орка же близкая кара явно не волновала. Он назидательно поднял палец вверх и строго возвестил:
   -Красота вон какая худенькая, а ты ей есть мешаешь болтовней! - и, переведя строгий взгляд темно-зеленых глаз на меня, не менее грозно добавил - Ешь, а то остынет!
   Я послушно уткнулась в миску с кашей, спешно заглатывая еще горячее варево под строгим надзором орка. Мир попыхтел, но быстро сдулся и, швырнув водный сгусток куда-то в кусты, уселся обратно на свое место. Скорбно осмотрел остатки каши, растекшиеся по траве, и явно расстроился. Забавная парочка.
   -Как смотришь на то, чтобы продолжить дальнейший путь вместе? - неожиданно поинтересовался он. Я подняла удивленный взгляд, и натолкнулась на одобряющий улыбку-оскал орка. - И нам не скучно, и тебе польза. Мы тебе все покажем и расскажем что и как.
   -В принципе, я не против. Но надо еще кое у кого спросить мнения. Минутку, - я отставила уже опустевшую миску в сторону и прикрыла глаза, концентрируясь.
   '-Рурк, милый, слышишь меня?' - послала ментальный зов своему лису, и тут же получила отклик, в котором сквозило явное беспокойство.
   '-Конечно, слышу! Куда тебя унесло? Мне самостоятельно к тебе не пробиться было, будто барьер какой мешал.' - я нахмурилась и открыла глаза, окинув взглядом сидящих напротив мужчин. Значит, мне не показалось, и какие-то завихрения силы вокруг домика и поляны все же есть.
   -Барьер уберите, сейчас сюда мои спутники придут, - эльф вскинул удивленно брови, но кивнул и сделал пару пассов рукой. На периферии слышала звук, будто тренькнула струна, и в мозг ворвался довольный голос лиса.
   '-Так ты не далеко! Сейчас будем! Что у тебя там?' - я улыбнулась, представив реакцию руфра и кроула на моих сотрапезников, и поспешила предупредить живность.
   '-Я тут не одна. Никого не кусать, они хорошие!' - пока я переговаривалась, орк уже проворно сгреб грязную посуду и тщательно отмывал ее в бочке с водой, где совсем недавно плескался эльф. Мир развалился на спине, заложив в рот травинку и разглядывая небо. Я, кстати, только сейчас заметила, что он был одет в одни бриджи. Фыркнула, рассмотрев внимательнее худощавое тельце морока, чем заслужила удивленный взгляд с его стороны.
   '-Опять ты во что-то влезла? Так и знал, что тебя ни на минуту оставить нельзя! Что там опять??' - я уже слышала быстрый топот лап, и отвечать не спешила. Сам увидит буквально через три, два, один..- 'Ада! Это же орк! И эльф! Я в шоке!'
   Из-за угла дома выскочили лис и кроул, и растерянно замерли. Орк моментально насторожился, и взяв в руки свой неизменный половник напряженно смотрел на внезапное явление моей живности. Мир тоже подлетел с земли как ужаленный, а в руках заискрилось что-то грозное, и периодически вспыхивали молнии.
   -Спокойствие! Это друзья! - размеренно произнесла я, ни к кому особенно не обращаясь. Обе стороны расслабленно выдохнули, хотя настороженность из глаз моей живности не пропала. Лис быстро подбежал ко мне и осмотрел со всех сторон, затем зачем-то обнюхал, и неожиданно лизнул в щеку шершавым мокрым языком.
   -Рурк, ну фууу... - я поморщилась, вытирая влажный след с лица, а этот гад мысленно рассмеялся и боднул меня головой в бок.
   '-Мы, между прочим, волновались. Просыпаемся, а тебя нет. И след в поле обрывается. Не связаться мысленно и блок непонятный!' - недовольно проворчал этот несносный лис, и уткнулся мне носом в ладонь. Я с улыбкой почесала пушистика за ухом.
   -Знакомьтесь. Вот тот черный и вечно недовольный кошак - Лоран, кроул моего знакомого. Этот руфр - Рурк, мой друг. - У эльфа по моему, дернулся глаз, когда он присмотрелся к стоящему рядом со мной белоснежному лису, а потом его взгляд зацепился за мою руку. Пока я чесала живность за ушком, рукав рубахи задрался, и стало видно серебристую татуировку.
   -Эм..Ада, это твой руфр? - в голосе Мира сквозило изумление и восхищение. Он окинул меня странным взглядом, и почему-то широко улыбнулся, потер ладони друг о друга, когда я кивнула. Вот же..Я все время забываю, что размеры лиса выдают мою силу с головой! - Это здорово!
   -Чем это? - я неосознанно спряталась за пушистым телом Рурка, прикрывшись им. Лоран же внимательно обнюхав обоих мужчин, что-то рыкнул лису и, развернувшись, стремительно унесся в сторону тракта. Я проводила пантеру взглядом.
   '-Он сказал, что передает тебя в надежные руки и побежал искать Ранка' - ответил на мой немой вопрос Рурк, и я выдохнула. Я бы сама не прочь найти дроу, но если за мной все еще погоня - увы, это нереально.
   -Если все так, как я думаю - возможно, у меня есть работа, которую я мог бы тебе предложить у эльфов - улыбнулся Мир, отвлекая меня от вида уносящегося вдаль кроула. Приподняла брови, ожидая дальнейшего рассказа, но эльф лишь улыбнулся шире и неожиданно пронзительно свистнул. - Расскажу по дороге, если ты не против. Мы и так задержались.
   В лесу раздался оглушительный треск, но видя спокойствие на лицах моих нынешних спутников, пугаться не стала. Через минуту на поляну вышло двое: ослепительно рыжий кроул, который сразу бросился к Миру и повалив того на землю с явной радостью стал облизывать светлого по всем частям тела, до которых дотягивался. И довольно внушительного вида буйвол, с огромными рогами, одним из которых он боднул зазевавшегося над огнем орка, от чего тот с воплем ухнул носом в еще горящий костер. Не удержавшись, расхохоталась над комичностью ситуации. Мир выбрался из-под своего кошака и сложил пальцы в невероятную комбинацию, и на вопящего орка полилась вода, туша и его и костер. В общем, картина та еще. Когда все немного успокоилось, мне представили животных. Кроула Мира, а это оказалась девочка, звали Моралой, а буйвола Вархура звали Бурк. Лохматому шоколадному буйволу дали затрещину, за неуважение к хозяину, от чего тот обижено замычал, а Морала с интересом обнюхала Рурка. Лис косил на все происходящее карим глазом и мысленно подхихикивал.
   '-Опять у тебя спутники забавные. Я с каждый разом все сильнее убеждаюсь, что с тобой не будет скучно' - я взобралась на лиса и потрепала его за уши.
   '-Все руфры такие болтливые язвы?'
   '-Нет, мы впитываем черты характера своего мага. Так что болтливая язва у нас ты!'- мне явно мысленно показали язык.
   Пока я развлекала себя беседой с лисом, эльф и орк уже собрали свои скромные пожитки, Вархур отмыл свое зеленое лицо от налипшей копоти костра, и мы были готовы к выезду.
   -Ну что, Красота! Поехали! - радостно улыбнулся во все свои внушительные зубищи орк, и лихо хлестнул своего буйвола по крупу ручищей. - Ты главное того, не отставай! А то стражи не пропустят же без нашего поручительства!
   -А почему на границе столь щепетильный отбор? Ведь на ваши территории никто не претендует? - задала я давно интересующий меня вопрос, пристраивая лиса рядом с кроулом эльфа - И что за работа, про которую ты говорил?
   -Войн, может, и не было, и на земли не покушаются. Но мало ли кто секреты наши узнать хочет. У нас, все же, плантации редких во всем Мейлоре лекарственных растений, которые идут по довольно дорогой цене во все государства.
   -Ясно, политика на основе торговых отношений, - я поморщилась, вспоминая вбитую мне Бьёрном терминологию. Эх, как все было просто, когда я просто пасла барашков в родной деревеньке!
   -Именно. А по поводу работы...Я смогу тебе более подробно обо всем рассказать, когда ты пройдешь проверку у королевского мага-менталиста. Не можем же мы раскрывать секреты, не зная, что за тайны у тебя за плечами? А вдруг ты - шпионка дроу? - он подмигнул, увидел мои округлившиеся глаза и хмыкнул - Про шпионку я шучу. Те тоже те еще скрытники, а на шпионку ты не тянешь, маленькая слишком. Хотя, в последнее время, как драконы открыли свои границы, дроу тоже расслабились. Да и их принц, а фактически и правитель, обучается в Таоссии. Кстати, ты же маг земли, я правильно понял? Какую академию заканчивала?
   -Никаких академий не заканчивала, - я нахмурилась. Вот всю жизнь хотела избежать обучений во всяких там академиях, а теперь выходит я и работать без этого не смогу? Обидно как то. - А что за зверь такой - этот маг менталист? Страшный, наверное...
   -Эй, я не страшный! - возмутился Мир, и мои брови поползли вверх. Вархур расхохотался, похлопывая себя по ноге ладонью.
   -Ты сейчас не представляешь, как верно сказанула, Красота! - орк подмигнул мне, а я от чего-то смутилась, вновь посмотрев на нахохлившегося эльфа - Мир наш и есть королевский маг-менталист! Ахаха...Страшный зверь! Это дааа!
   -Да хватит уже! Ада, ну я же не страшный! - я демонстративно внимательно осмотрела едущего рядом с собой все еще полуголого эльфа и фыркнула, отворачиваясь. - Эй!
   -Хлипкий, но не страшный, - я пожала плечами - Ты бы оделся, кстати.
   -Это я хлипкий? - голубые глаза вспыхнули и налились расплавленным серебром, и через секунду рядом со мной, на огненно-рыжей львице, восседал эльф. Нет, не так...Эльф! А как, оказывается, просто его из себя вывести! Просто намекнула, что внешность плохая - и он морок развеял. Но вот теперь посмотреть откровенно было на что!
  
  

Глава 9

  

  
   Мы ехали по тракту, все сильнее углубляясь в лес. Все еще хохочущий изредка орк ехал в отдалении, проверяя дорогу. Хотя его осмотрительность мне была не очень понятна. Границу Линтиэля мы пересекли уже минут десять назад. Никаких постов охраны или чего-то подобного, к моему вящему удивлению, мы так и не увидели. Справа, горделиво расправив широкие плечи, ехал все еще обиженный Мир.
   -Извини, - уже в сотый раз повторила я, пытаясь хоть как-то разговорить оскорбленного эльфа и кося взглядом на мускулистый торс остроухого, который так и остался оголенным по пояс, от чего я точно скоро схлопочу косоглазие, пытаясь одновременно и смотреть и не смотреть на парня. Повернуть голову и рассмотреть повнимательнее истинный облик эльфа было от чего-то стыдно, и я смущенно разглядывала дорогу перед собой. - Откуда же я знала, что это всего-лишь морок? В таком виде тебя хлипким назвать у меня язык не повернется, честно.
   -И впрямь, Мир, чего ты надулся как индюк на сбежавшего червя? - донесся до нас голос орка - Ты же сам настоял на том, что до столицы под мороком доедешь. Неприметная внешность... - передразнил эльфа зеленый, намеренно делая свой грохочущий бас более писклявым. Я хихикнула в кулачок.
   -А зачем тебе вообще морок понадобился? - я снова скосила глаза на парня и, сглотнув, быстро отвела взгляд. Да что со мной такое то? Видела же и не раз как у нас в деревне парни на пахоту в одних портках выходили, и нормально все было. А тут...щеки сразу жаром заливает и дыхание сбивается. Наваждение какое-то..Помотав головой и на миг прикрыв глаза, выдохнула. Ада, у тебя есть более важные дела, чем слюной на малознакомых эльфов истекать!
   - Останавливаемся, - невпопад отозвался Мир, и его кроул замер на дороге. Эльф подошел к остановившемуся и удивленно навострившему ушки Рурку и неожиданно стянул меня с животного. Пискнув, оказалась на руках эльфа прижатой носом к его широкой груди.
   -Ты что творишь? - попыталась выкрутиться, но меня лишь сжали сильнее, а затем вообще усадили на львицу.
   -Ты хочешь, чтобы все узнали о твоей магической силе? - посмотрев на руфра в упор, поинтересовался Мир. Округлив глаза, помотала головой. Это он сейчас к чему вообще так с темы съехал?
   -Рурк, будь добр, покинь на время Линтиэль. Ада с тобой имеет ментальную связь? - так и не объяснил мне ничего Мир, подойдя к руфру. Лис кивнул, явно понимая больше моего и стремительно развернувшись, унесся в обратном направлении.
   '-Не волнуйся. Мир правильно решил меня отослать, я и сам задумался над этим. Мы уже с тобой пару раз прокололись на моих размерах. Если что - просто позовешь меня, и я прибегу. А пока найду Лорана и Ранка, тебе же интересно как он там?' - я выдохнула.
   '-Конечно. Спасибо, Рурк.' - и как я сама опять не подумала про это! Совсем мозги растрясла.
   '-Как в столице будете - расскажешь все, ясно?' - я фыркнула про себя и улыбнулась. Любопытный лис.
   -И что дальше? Ты так и не ответил про морок, - я нервно покусывала губу, не зная чего еще ожидать от эльфа. Тот ослепительно улыбнулся, и залез на кроула за моей спиной, приобняв за талию, от чего я вздрогнула, а по спине пронесся табун мурашек. - И кстати, если ты королевский менталист, почему не провести мою проверку прямо сейчас? Ты же можешь.
   -Могу, - я ощутила, как он кивнул, и львица возобновила ход - Морок был нужен для одного дела, на которое мы выбирались. Подробности не для возможных ушей этого леса. А проверку провести необходимо в присутствии свидетелей, дабы избежать намеков на мою предвзятость.
   -Так мы же уже на территории Линтиэля, если ты под мороком от кого-то скрывался - то зачем сейчас его удерживать нужно было? - я удивленно вскинула брови, в пол оборота посмотрев на эльфа, но тут же отвернулась, так как взгляд уперся в литые мышцы груди, вновь вызывая яростный румянец на щеках. Ох, блин..лучше бы и впрямь в мороке оставался! - И оденься ты уже, наконец!
   -Морок был нужен от нее, - помрачнел Мир, в очередной раз проигнорировав мою просьбу, а в следующий момент дорогу нашему маленькому отряду преградила высокая эльфийка с колчаном стрел за спиной и затянутая в странные светло-зеленые латы.
   -Остановитесь. Пограничная проверка! - ее высокий голос прозвучал властно, и я вздрогнула - Магию не применять, помыслы открыть!
   -Ну, сейчас начнется, - как-то уныло выдохнул Мир, а вставший рядом с нами Вархур подозрительно весело оскаблился. Я напряженно уставилась на незнакомку. Та развела руки в стороны, и у меня округлились глаза от шока и паники. За спиной девушки стал формироваться призрачный силуэт ее самой, только огромный и с сияющим синими всполохами огня взглядом. Щелчок пальцев, и призрак понесся на нас. Я взвизгнула от ужаса, и по инерции развернулась, спрятав лицо на груди Мира. Как-никак, кто тут мужчина, в конце концов? Хотя мелькнувшее перед глазами лицо парня было на удивление спокойно. Еще миг, и призрак, долетев до нас, прошил тела всех стоящих на тракте насквозь, обдав ледяным холодом внутренности.
   -Довольна, Лирианна? - недовольно протянул Мир, погладив меня по спине - Убедилась, что мы это мы?
   -Вполне, - холодно ответила эльфийка и, подойдя к нам, окинула нашу маленькую компанию цепким взглядом светло голубых глаз. Подняв голову, столкнулась с эльфийкой лицом к лицу. Губы девушки скривились в ироничной ухмылке. - Нашел себе новую забаву? Мелковата для тебя, не находишь? Раньше ты предпочитал более оформившихся девушек, Мир.
   Над моей головой фыркнул эльф, а его голова устроилась на моей макушке.
   -Мои вкусы изменчивы как ветер, дорогая. А помолвку разорвала ты сама, усвистав к очередному любовнику. Так какие претензии ко мне? Мы можем ехать, или у тебя остались еще какие-то вопросы по существу? - едко поинтересовался этот невероятный парень с бирюзовыми глазами и рыжими прядками в золотистых волосах, которые как раз маячили перед моим носом. Я не удержалась, и подула на одну, пытаясь открыть себе хоть немного обзора на происходящее. И опять мой взгляд столкнулся с полным презрения и явной злости взглядом эльфийки.
   -Проезжайте, - она передернула плечиками, и одним прыжком оказалась на ветке ближайшего дерева. - А девчонка страшненькая, да еще и полукровка. Фу, Осмирэль, не ожидала от тебя, - с этими словами девушка скрылась от наших взглядов в густой кроне деревьев.
   -Последнее слово как обычно за ней, а, друг? - расплылся в клыкастой улыбке орк. Мир отчетливо скрипнув зубами фыркнул, и тронул пятками бока кроула.
   -Это что сейчас такое было? - все же решилась подать я голос, потому как любопытство распирало и жаждало ответов на вопросы.
   -Это была его бывшая невеста. У них каждый раз стычки на границе. Правда в этот раз спокойнее прошло, - хмыкнул Вархур, покосившись на нас. Мир вздохнул, вновь укладывая голову на моей макушке. Блин, ощущаю себя подставкой!
   -Не заморачивайся, Ада. Просто проверка на чистоту. Скажем так, это был элементаль души, который проводил быстрый досмотр наших тел и мозгов на наличие вредоносных замыслов. Проверку мы прошли, остальное - забудь.
   -Хм... - я задумчиво потерла кончик носа. - Выходит, она меня приняла за твою очередную девушку?
   -Да, - отрезал Мир, одним тоном этого ответа отбив у меня полностью желание дальнейших расспросов. Еще полчаса пути прошли в тишине. А когда лес закончился, я задохнулась от восторга судорожно крутя головой. По бокам от тракта раскинулось огромное поле, сплошь покрытое цветущими розами потрясающего фиолетово-бардового оттенка. В нос ударил сладковатый аромат, и у меня вымело из головы все мысли, кроме как об окружающей меня красоте.
   -Ух ты.. - только и смогла выговорить, упорно борясь с желанием соскочить со спины кроула, и лично пощупать всю эту красоту пальчиками. Аж ладошки зачесались.
   -Да, красиво, - будничным тоном согласился ос мной Мир - Скоро уже будет и сама долина. Небольшая роща, и ты ее увидишь.
   Как он и сказал, скоро мы снова въехали в небольшую рощицу из деревьев с белоснежными стволами и призрачным голубоватым светом солнца, пробивающимся сквозь листву. Рощица тянулась всего несколько минут, а когда мы из нее выехали, я вновь задохнулась от восхищения. Мы оказались на пригорке, а под нами раскинулась широкая долина с маленькими явно уютными домиками и высокими горами на горизонте.
   -Долина Фиалок, - с благоговением проговорил за моей спиной Мир, и неожиданно втянул носом воздух у моего затылка. - Мы дома, Ада.
   -Это пока что только твой дом, не мой, - я отстранилась от эльфа, доводя контакт тел до минимума, потому как обнаженная кожа груди парня жгла спину даже через рубашку. - А почему Долина Фиалок? Мне казалось, что столица Линтеэля носит название Аурил.
   -Это официальное название, а для своих это Долина Фиалок, почему - потом сама увидишь, - меня опять притянули к мускулистому телу, и я, не выдержав снова отстранилась, а потом и совсем слезла с медленно идущего кроула. - Прогуляюсь ногами. А то за несколько дней в пути уже копчик болит постоянно скакать.
   Мир нахмурился, а я демонстративно бодро зашагала по тракту, не забывая с любопытством разглядывать открывшийся мне вид. Казалось над долиной, даже не смотря на полуденное солнце, вьется множество светлячков, вспыхивающих то там, то тут желтоватыми и зеленоватыми огоньками.
   -Кстати твоя...бывшая невеста странная. Она что, пыталась меня унизить, назвав страшной и неоформившейся? - я искоса пронаблюдала, как эльф поджал губы и стал мрачнее тучи - На будущее, я больше ни перед кем твоей девушкой не назовусь. Да и в этот раз как-то у меня никто не спрашивал. Если я собираюсь тут жить - мне не нужна слава гуляющей девушки, договорились?
   -Я все понял, - вздохнул парень, и его львица внезапно скакнула вперед. Мир обернулся на миг, и бросил: - Жду вас на центральной площади. Варх проводи, а потом свободен.
   -Понял тебя, друг, - серьезно кивнул орк, и эльф пришпорил пятками кроула, уносясь вдаль со стремительной скоростью.
   -Куда он так улетел? - я задумчиво почесала кончик носа, и сорвав травинку с обочины закусила ее зубами, наслаждаясь пронзенным ароматами летнего луга воздухом.
   -Ты его задела. Обычно девушки сами на него вешаются, ему и выбирать особо не надо. Отчасти потому и хотел под мороком вернуться в столицу. А тут ты, мало того, что хлюпиком навала, так еще и потом на его знаки внимания не отреагировала. Вот и сбежал, размышлять, что с тобой делать, - усмехнулся Вархур, почесав своего буйвола за рогом.
   -Так вот оно что. Странно, я что, похожа на ту, кто вот так сразу на мужчин кидается, будь они хоть десять раз красивые? А ты так запросто мне рассказываешь о переживаниях твоего друга. Не стыдно чужую душу неизвестному человеку открывать? - я с подозрением покосилась на орка. Тот лишь снова хмыкнул и пришпорив буйвола перехватил меня поперек туловища, закинув за свою спину на полном ходу.
   -Чай не дети, сами разберетесь, что к чему. А я просто ситуевину объяснил. Мне эти ваши тонкости и этикеты знать не положено. Обычный наемник я, - вскинув брови, выглянула из-за спины орка, разглядывая виднеющийся вдалеке силуэт эльфа. Мда, я бы тоже без всех этих тонкостей, этикетов и отношений. А то жизнь усложняют. Особенно знаки внимания, на которые я, оказывается, не обратила внимания. Да я даже не поняла, что они были!
   До Долины Фиалок мы добрались через час. Спуск был плавным, но длительным. А когда столица предстала передо мной вблизи, моему восторгу не было предела. Невысокие двух-трех этажные каменные домики из светлых блоков, и почти сплошь увитые плющом. Огромные палисадники, усаженные цветами и деревьями. И вообще очень, очень много зелени!
   -А почему дома каменные? Мне казалось, эльфы стремятся быть ближе к природе, - я вертела головой, когда мы проезжали по широкой улице города.
   -Так-то оно так, только не деревья же постройками портить. Это для них кощунство, - пожал плечами Вархур, слезая с буйвола и ссаживая меня следом.
   -И то верно. Как-то не подумала, - я улыбнулась орку, и тут же подошла к фонтану. Мы стояли на широкой круглой площади, в центре которого бил источник, лишь для красоты оформленный фигурно изрезанными статуями из все того же белоснежного камня. Опадая вниз, вода собиралась в небольшом резервуаре, а затем перетекала по прорубленным в камне выемкам и шестью лучами устремлялась по желобкам-стокам в разные стороны от площади, деля ее таким образом на несколько частей. Я присела на небольшой декоративный бортик и запустила пальцы в прохладную воду, едва сдерживаясь, чтобы не сунуть в нее голову целиком. Все же мы проехали под летним солнцем половину дня, и было довольно жарко.
   -А вот и ты! - довольно произнес кто-то за моей спиной, заставив вздрогнуть от неожиданности и резко развернуться. Бортик меня подвел. Он оказался достаточно скользким, чтобы я, неловко взмахнув руками, с шумом и писком ухнула назад и все же выполнила свое желание. Короче вымылась я в эльфийском фонтане, так и не успев рассмотреть, кто же был за моей спиной.
   -Ну как же ты так? - мою барахтающуюся тушку бережно приподняли за плечи и вытащили из воды, аккуратно поставив на каменные плиты устилающие площадь. Я тут же застучала зубами, выбивая дробь и почувствовав не себе все прелести шелестящего в ветвях свежего ветерка. Передо мной стоял, и укоризненно качал головой улыбающийся ночной знакомец, дракон. Как там его..Сау..Сая..А, все-равно не вспомню.
   -Ты з-зачем т-так п-пугаешь? - стараясь особо не дрожать и потише стучать зубами судорожно осмотрелась, в поисках своего вещевого мешка, куда еще с утра убрала плащ. Надежда на хоть какую-то сухую одежду рухнула, когда я увидела уныло покачивающийся на воде фонтана холщовый заплечный мешок.
   -Прости, не думал что ты такая дерганная, красавица, - он осмотрел меня с ног до головы, уделив особое внимание собравшейся подо мной луже и посиневшим от холода губам, и неожиданно расхохотался, от чего я сжала кулаки с четким желанием врезать гаду. Я из-за него промокла до нитки, стою и обтекаю тут посреди эльфийской столицы, а он хохочет! - Ты как лягушка! Мокрая и холодная!
   -Сейчас я тебя самого в лягушку превращу! - я демонстративно вскинула руку и собрала силу на кончиках пальцев, заставив их засветиться. В желтоглазого с кончиков пальцев полетели капельки воды, и тот отшатнулся от неожиданности, резко прерывая смех. На самом деле заколдовать я его не могла бы, просто потому, что банально не знала такого заклинания. Но очень хотелось. Дракон пристально всмотрелся в мою руку и выдохнул с явным облегчением.
   -Заколдуешь меня - заквакаю тебя до смерти, так и знай! - патетично возвел он очи в небо, приложив для пущей убедительности руку ко лбу. Я не сдержалась и фыркнула, отжимая рубаху и пытаясь выловить свои вещи из фонтана.
   -Заквакаешь - так и будешь в облике лягушки выквакивать по миру. Так и быть, пожертвую тебе свои сапоги, совьешь в них гнездо и поселишься там, - я закинула мокрую сумку на плечо, уже не утруждая себя выжиманием оставшихся в ней вещей. Все-равно мокрая, а вот то, что холодно - нужно решать срочно! Да еще и Вархур куда-то слинял, пока я на красоты центральной площади любовалась, морда зеленая.
   -Ну, раз даже сапоги завещаешь...То хоть имя дарительницы мне укажи, а то не пойму же, - парень ослепительно улыбнулся, и подмигнул мне.
   -Ада, ты чего мокрая? - ко мне подлетел непонятно откуда выскочивший Мир, и запнулся на полушаге. - Сай, а ты что тут забыл?
   -О, так красавицу зовут Адой? Милое имя, - дракон отвесил меня поклон и повернулся к эльфу. Так это твоя новая пассия? Прости, не знал.
   -Она не моя девушка!
   -Я не его девушка! - мы с эльфом возмутились одновременно, чем вызвали со стороны дракона бурное веселье.
   -А что, хорошо смотритесь вместе, да еще и разговариваете в унисон!
   -Мир, я его сейчас стукну, можно? - я хмуро посмотрела на парня, и тот кивнул. Сайран тут же вскинул руки в защитном жесте, отступая на шаг.
   -Не надо меня бить! Я вам еще пригожусь!
   -И чем же? Насколько мне известно, ты сейчас должен быть дома у постели жены. А ты тут шляешься. Не поведаешь для чего, пока мы идем переодевать эту милую леди? - меня подхватили под локоток, и потащили вверх по одной из отходящих от фонтана улочек.
   -Мир, ты себе не представляешь. Я позорно бежал! Я слышал, конечно, что беременные женщины невыносимы в своих прихотях! Но беременная вампирша оказалась в сто крат хуже! Она будит меня посреди ночи и требует свежую тушку лани, потому как ей хочется крови и немного печени. Когда я приношу только пойманную, еще живую животинку, на меня накидываются с кулаками и требуют отпустить бедное животное, и называют извергом! И говорят, что вообще сейчас ей хочется сладких плодов лартайи! Я бегу на кухню, благо этого добра навалом и не приходится летать к вам, приношу ей...а в меня швыряют подушкой, шипят, и рычат, что от запаха лартаий у нее разболелась голова, и что ей вообще спать охота, а я ей мешаю! - он так горестно вздохнул, что я похлопала беднягу по спине в утешение. Да уж, беременные женщины это что-то. За пару месяцев до моего прибытия на Мейлор - как раз родила одна моя знакомая из деревни. Та тоже за все время беременности так загоняла мужика, что тот стал похож на тень самого себя. Роды я принимала, оказавшись там совершенно случайно. Просто проходила мимо, когда из дома выскочила наша знахарка и заволокла меня внутрь к роженице, тут же нагрузив указаниями что и как делать тряпками и горячей водой. Свидетелем рождения новой жизни я была безмолвным, лишь помогла осторожно магией ребеночку выйти наиболее легко. Но вот о детях теперь задумываться решила наотрез. Хватит с меня одного раза чисто посмотреть. Отбило желание на всю жизнь!
   -Дааа...тяжело тебе приходится, друг! На свадьбу к Останлиэлю то прилетите? Или родит уже? - Мир поскреб в затылке, и сочувствующе глянул на опустившего голову дракона. Тот пожал плечами.
   -Без понятия, Мир. Но за Оса я рад. Помню еще нашу с ним вражду на первых курсах академии. Тогда ему, бедняге, в конкуренты сам ректор попался. Эх, хороший мужик был, Берард Крауз...Жаль они с Ликой пропали, - я не очень поняла при чем тут какой-то Останлиэль и Лика, но вот на имя дедушки Ранка сделала стойку.
   -Ты знал Берарда Крауза? - с любопытством у меня всегда были проблемы, ну и сейчас мне стало дико интересно узнать, каким был демон. Но ответить Сайран не успел.
   Неожиданно створки окна в одном из трехэтажных поместий неподалеку распахнулись, и оттуда наполовину высунулась встрепанная рыжеволосая девушка. От ее крика мы все подскочили.
   -Сайран! Если ты сейчас же не поднимешь свою толстую чешуйчатую задницу, и не встанешь на крыло - то пропустишь появление на свет собственного ребенка! Отец только что послал зов! Тои рожает, рычит и клянется тебя убить за то, что сбежал!
   Желтоглазый дракон побледнел и, кажется, даже в росте уменьшился с перепугу. Мы с эльфом дружно хмыкнули, а рыжая уже исчезла из окна. Пока дракон, судя по панически бегающим глазам, судорожно размышлял, куда бы ему спрятаться, рядом с нами уже появилась она.
   Точнее нет, рыжих было двое. Я даже глаза протерла, сперва подумав, что у меня галлюцинации. Они обе задорно подмигнули мне и, подхватив перепуганного Сайрана под локотки утащили его на широкую поляну, что-то яростно ему выговаривая по дороге. Их силуэты поплыли, а через мгновение над эльфийским лесом взлетели три дракона. Два изумрудных и один голубой. Зеленые периодически звучно шлепали прямо в полете по заду голубого хвостами. Смотрелось забавно. Крылатые набрали невиданную скорость, и уже через минуту я могла различить лишь три черных точки над горизонтом.
   -Мда...Женитьбы выкашивают лучших из нас. Такой дамский угодник был, а теперь под каблучком у своей вампирши бегает.. - протяжно вздохнул эльф, покачав головой и тоже наблюдая глазами за стремительным полетом чешуйчатых. Я лишь неопределенно хмыкнула, имея на счет свадеб собственное мнение, хоть и не сильно отличающееся от мнения эльфа.
   -Собственно ты сейчас наблюдала, как две принцессы драконов пинками уволакивают собственного брата. Незабываемое зрелище, правда? - я кивнула, вновь ощущая забытый за интересным разговором фактор. Мне холодно!
   -Не стучи ты так зубами, мы почти пришли, - меня приобняли за плечи и повели к высоким белоснежным в зеленый тонкий узор воротам, которые самостоятельно распахнулись при нашем приближении.
   -Дворец Отланиэля Айселатлиота, короля Линтиэля. Добро пожаловать! - перед нами предстал самый обычный, как и во всем городе, увитый плющом и на вид совершенно не королевский дом. Лишь размеры окружающего его сада и цветника указывали на то, что хозяин владеет средствами к существованию поболее остальных горожан.
   -А...Зачем нам во дворец? - меня накрыло паникой. Я, обычная деревенская простушка, во дворце короля эльфов!
   -Дай-ка подумать... - Мир выпустил мои плечи и замер перед дверьми в дом, постукивая себя кончиком пальца по подбородку - Ах, да! Для начала - тебе желательно вымыться. Я, конечно, понимаю, что купание в фонтане тоже не плохо, и все же горячая ванна с ароматной пеной подходит для девушки лучше, не считаешь? - насмешливая улыбка расползлась на его лице в ответ на мой убийственный взгляд.
   -Я не сама туда полезла! Меня Сайран испугал и я упала!
   -Ну-да, ну-да. Сайран, он мог, - глубокомысленно покивал эльф, все же распахивая передо мной двери. К моему вящему удивлению ни охраны, ни кого либо из прислуги, которыми, по моему мнению, просто обязана кишить королевская резиденция, не наблюдалось. Осмирэль подхватил меня под руку и потащил к неширокой лестнице посреди просторного холла. - Во вторых тебе нужна чистая одежда, и поесть. А то время уже к ужину, а ты только Варховскую кашу перекусила с утра. Ну и последним пунктом, конечно же, проверка менталиста и дальнейшие разговоры про трудоустройство, и принятие в наши стройные ряды эльфийского королевства. Ты же хочешь тут остаться на правах своей, м?
   -Ну, до сегодняшнего утра хотела, - я кивнула, рассматривая убранство дома. Повсюду виднелись цветы, кстати, как раз фиалки, и было очень много зелени. Я бы сказала, что оказалась в увитой растениями беседке, а не в резиденции короля. - А почему ты привел меня сюда? Как-то...неуютно у короля в доме находиться.
   -Ну что же поделать, если я тут живу? - улыбнулся Мир, проталкивая меня в дальнюю комнату и закрывая за собой дверь. В нос тут же ударил запах какого-то ароматного блюда, от чего желудок горестно взвыл, а рот наполнился слюной. Я непроизвольно шагнула в сторону накрытого стола, но эльф проворно перехватил меня за талию и подтолкнул в сторону неприметной двери в самом углу.
   -Сначала вымойся и переоденься. Служанки принесут тебе платье. Я буду ждать тебя в кабинете. Это первая дверь справа от лестницы. Как приведешь себя в порядок, переоденешься и поешь - приходи, - и он вышел, напоследок растрепав мне волосы на голове окончательно, бесцеремонным жестом взлохматив их пальцами. Я со вздохом приступила к исполнению предложенных мне инструкций. Окунуться в горячую ароматную воду после долгой дороги и впрямь было божественно! Но плескаться долго я не стала, прекрасно помня, что меня ждут. На кровати обнаружилось нежно-голубое платье странного кроя. Корсета, который я, по правде сказать, видела в Бионе и боялась узреть сейчас, не было. Но лиф туго облегал грудь, и рукав был всего один, мягкими волнами струясь по правому плечу до запястья. Оголенные ключицы и левая рука немного нервировали, но кроме этого длинна и вырез были вполне приличными. А главное никаких рюшей или ярких узоров. Просто свободно ниспадающая от бедер ткань, расходящаяся летящими волнами при каждом шаге. Еду я заглотила так же быстро, хотя распробовать все же успела. Рагу из неизвестных мне овощей и потрясающе нежного мяса просто таяло во рту! А сладковатый сок, от которого почему-то немного закружилась голова, оставил во рту приятное послевкусие вишни и еще чего-то неуловимого. После всего этого пира для тела и желудка неумолимо захотелось спать, но я взяла себя в руки, и направилась на поиски кабинета, в котором меня обещал ждать Осмирэль.
   Описанная эльфом дверь нашлась довольно быстро. Я замерла перед ней и нерешительно постучалась костяшками о темное дерево. Видимо все же кое-где эльфы не чурались использовать древесину.
   -Войдите, - ответил мне чем-то крайне довольный Мир, и я проскользнула в комнату, нерешительно замерев на пороге. Осмирэль окинул меня восхищенным взглядом, от чего я зарделась и настороженно посмотрела на второго присутствующего в комнате мужчину. Довольно высокий эльф, явно уже в годах, но все еще сохранивший остатки былой красоты, сидел в кресле напротив Мира, и так же с любопытством изучал меня. Цепкий взгляд синих глаз будто бы прошивал насквозь. Медово-золотистые волосы были собраны в обычный высокий хвост. Одет эльф был тоже вполне привычно. Белая рубаха и темно-зеленые штаны, из бархата.
   -Здравствуйте, - сама для себя едва слышно прошептала, хотя обычно не боялась новых знакомств. А тут вот голос предательски пропал.
   -Не бойся меня, девочка. Проходи, присаживайся. Мир мне рассказал о сути дела, и я помогу ему провести твою проверку. Можешь звать меня просто Отлан, - он неожиданно весело мне улыбнулся и, подмигнув, откинулся в кресле. Я осторожно приблизилась и, покосившись на довольно улыбающегося Осмирэля, аккуратно присела на краешек предложенного мне короткого дивана, продолжая ощущать себя до ужаса неуютно.
   -Тебе очень идет это платье, Ада. Я доволен своим выбором, - Мир поднялся с кресла, и приблизился ко мне, положив руку на мое плечо. Нервозность внезапно отступила, а по хитринкам, мелькнувшим в глазах эльфа, я поняла, что это сделал он. - Ну, вот и чудненько. А теперь начнем наш великосветский разговор. Ваше королевское величество, спешу представить вам Мелиаду. Рода, увы, я не знаю. Данная юная особа очень желает найти укрытие в лесах Линтиэля. Ну и ко всему прочему, что прилагается к ее неимоверной красоте, девушка является магом земли большой силы.
   -Мир, хватит, - едва заметно поморщился Отлан, а мои глаза удивленно расширились. Так это и есть король? Ой, криворогие барашки... - Ты опять девочку напугал. Сядь уже, паяц. Проверку я и сам могу провести, и узнать все, что мне необходимо, - покачал головой Отланиэль, явно увидев мои побелевшие сжатые от шока кулачки и панику на лице - Ты на этого прохвоста не обращай внимание. Он только формально у нас самый сильный менталист королевства, а на самом деле Мир - самый большой прохиндей и любитель юбок!
   -Дядя! - я невольно улыбнулась такому определению, и закашлялась, осознав, о чем только что я узнала. Это что, передо мной на поляне стоял на коленях и умолял его не морить голодной смертью королевский племянник? И я его хлюпиком назвала? Нда, Ада...От твоих мозгов не осталось окончательно ничего, чем можно думать наперед. Теперь мне уж точно скажут, что в Линтиэле тебе не место. - Ты меня перед дамой оскорбляешь!
   -Ну надо же хоть кому-то знать истинную суть вещей. Хоть эта у тебя на шее не висит, и это мне по нраву, - едва слышно пробурчала венценосная особа, и хитро мне подмигнула. Вот теперь я и впрямь увидела некое сходство черт у Осмирэля и короля эльфийского леса.
   -Дядя? - вырвалось, простите. Но не переспросить я не могла. Король Отлан улыбнулся, и взглядом указал возмущенно замершему Миру на кресло. Тот послушно упал в него, сложив руки на груди.
   -Да, так сложилось, что своих детей у меня нет. Только вот двое племянничков, от которых сплошные неприятности. Но не будем о наших семейных проблемах, девочка. Давай ка начнем, а там уже и поговорим по делу. Ты не против? - Он поднялся из кресла и подошел ко мне, протянув руки к моей голове. Я покосилась на расслабленного Мира и кивнула, прикрыв глаза, и гадая как все будет происходить. На мои виски легли две довольно горячие ладони, и я напряглась.
   -Расслабься, Мелиада. Это не больно, - мягко и проникновенно проговорили у меня над головой, и я послушалась. А дальше...Дальше было довольно увлекательное зрелище. Перед моими закрытыми глазами, в обратном порядке проносились воспоминания из собственной жизни. Вот встреча с Сайраном у фонтана и полет драконов, вот завтрак и знакомство с Миром и Вархуром, бегство от Тариада, пронзенный копьем Ранк. От этого воспоминания из глаз непроизвольно брызнули слезы, и я закусила губу. Перед глазами все чаще и чаще мелькали картины из собственного прошлого. Начало пути в Мейлоре и его первопричина. Забавно, но от вида целующегося Бьёрна и неизвестной девушки я не испытала ровным счетом ничего, лишь тоску по дому и веселым дням обучения. Вот передо мной моя попытка бегства от Гончих, уроки на лугу, первое пробуждение силы, весть о смерти отца, которую принес один из охотников, мое беззаботное детство. И последним что предстало перед глазами, было довольно странное видение, увидев которое я не сдержалась и распахнула глаза. Этого не может быть!
   Я растерянно посмотрела на задумчиво потирающего подбородок правителя, который уже вернулся в свое кресло. Мир переводил напряженный взгляд с меня на дядю и обратно, в нетерпении постукивая пальцами по подлокотникам кресла. Я же все пыталась осознать, последнее увиденное мною перед тем, как открыла глаза. Две крохотные ручки, дикое ощущение радости, остатки боли и...такое до боли знакомое лицо наставника, мерцающее в ночном мраке радужными переливами магии в глазах. Но это не может быть! Или может? Совсем ничего не понимаю...
   -Мда...Все сложнее, чем я думал, - вырвал из раздумий голос эльфийского владыки. Вздрогнув, перевела растерянный взгляд на мужчину. Так, отставить личностные переживания! Каков итог проверки? - Некоторые вещи, что я увидел в твоей памяти, не поддаются моему объяснению. Совершенно. Но от этого мне еще любопытнее. Наставник у тебя крайне любопытная личность.
   -Что там, дядя! Не тяни уже! - Мир подскочил, и начал нарезать нервные круги по периметру кабинета. Мельтешение перед глазами раздражало не только меня, но и короля, а потому он нахмурился и рявкнул:
   -Сядь! - и повернувшись ко мне, продолжил уже мягче - Значит, иномирянка? И тебя разыскивает совет, я правильно понял?
   -Д-да..Я понимаю, что это усложняет дело. И не хочу никому доставлять проблем. Просто хочется спокойной жизни, - вздохнула, тяжело опустив лицо на ладони. Только сейчас я поняла, как тяжело мне дались последние несколько дней постоянного напряжения и ожидания погони. И Ранк...Надеюсь, Рурк сможет узнать новости, и они будут хорошими.
   -Дааа...дела. Ты понимаешь, что я не хочу проблем с соседним государством, и по первому же намеку о военных действиях за тебя, вынужден буду отдать им тебя? Хотя, все же надеюсь, что до подобного не дойдет, - я вскинула неверящие глаза на короля.
   -Вы готовы пойти на это? Укрыть меня в Линтиэле? - Отлан довольно жестко усмехнулся, и метнул быстрый взгляд на напряженного Осмирэля в кресле.
   -Да. Но только потому, что нам нужен маг высокого профиля именно в твоем направлении. Ну и...мои племянники - моя слабость. И я потакаю их некоторым просьбам. А в данном случае Мир слезно просил меня помочь тебе, и пристроить к довольно важному и опасному государственному делу. Только вот....Согласишься ли ты сама на это? - я судорожно закивала. Что угодно, только не в лаборатории! - Ну что ж...Тогда еще один вопрос. Для данной миссии, нам нужны лишь эльфы, с официальными документами, коих у тебя, естественно нет. Если я просто так подпишу твое гражданство - могут возникнуть излишние подозрения и вопросы, политика, сама понимаешь.
   -И что тогда делать? - Мир рядом как-то судорожно выдохнул, и вперил еще более напрягшийся взгляд почему-то в меня.
   -В данном случае есть только один быстрый вариант - вхождение в семью. И опять же к незнакомым эльфам тебя просто так не запихнешь. Хотя наши семьи и довольно обширны, но каждого родственника даже полукровку мы вносим в реестры и вычеркиваем из них, после смерти одного из членов семьи. Остается только...-он замолчал, и поджав губу оттарабанил по подлокотнику кресла какой-то нервный ритм.
   -Дядя, да говори же! - вскричал Мир, подскакивая с кресла и снова метнувшись наискосок по кабинету. Видя его метания, я все сильнее напрягалась.
   -В общем-то по факту, варианта два. Или ты выходишь за одного из моего рода замуж, - мои глаза стали похожи на блюдца. Такого развития событий я не ожидала. - Хотя в данном случае вариантов всего двое, остальные уже давно женатые люди. Я неженат, но и не стремлюсь, как ты понимаешь - он криво усмехнулся, а я понимающе кивнула. Замуж за короля лишь для прикрытия было бы как-то слишком. Да и вообще это все слишком!
   -Так, а еще варианты есть? Ну, без свадьбы вообще... - подлокотник дивана на котором я сидела хрустнул. Надо же, а я и не заметила, как сильно его сжала.
   -Да. Вариант без женитьбы есть. Хотя это было бы проще...но без любви..да и одобрение совета старейшин.. - король вздохнул и потер переносицу. - Мир, это все ты с твоими просьбами. Я бы нашел другого мага земли и без проблем отправил бы тебя на миссию, а тут молоденькая девочка с такими проблемами. Ей бы с ними сначала разобраться... - он еще раз тяжело вздохнул, и резко поднявшись с кресла, подошел ко мне. Тяжелая ладонь правителя опустилась на мою голову, и он улыбнулся. Как-то странно улыбнулся, если честно.
   -Ну, раз без свадьбы...
  
  

Глава 10

  

  
   Взмах руки, быстрый росчерк, и вот я уже взираю на документ, подтверждающий мое родство с семьей Тартиан. И все это с письменного согласия главы рода, коим и являлось его королевское величество. Пробежала глазами текст документа еще раз, все еще не веря в происходящее. Вот, черным по белому написано, что я, Мелиада, вступаю в семью и принимаю род без права наследования. Но с правом распоряжаться слугами, принадлежащими моей новой семьей. Дальше шел перечень имен всех моих новоявленных родственников. Для чего он был нужен я так до конца и не поняла. Видимо, чтобы знала каждого из этого огромного списка поименно. Подписав все необходимые документы, Отлан по-отечески обнял меня и, назвав племяшкой, потрепал по волосам. Как выяснилось, он давно хотел дочку, а тут я. Такое отношение королевской особы меня немного напрягало. Все же этот эльф видит меня первый день в жизни, и сразу такой теплый прием. Как выяснилось, все просто. После просмотра моего прошлого он убедился, что я чистый душой человек, и по только ему одному понятным причинам, решил взять меня под свою опеку.
   -Ну что, племянница. Теперь приступаем ко второй части нашего разговора, - Отлан уселся за стол и, сцепив пальцы в замок положил на них подбородок. Мир, которого на время подписания документов почему-то выгнали из кабинета, заглянул в комнату. - Заходи уже. Принимай сестру, прохвост.
   Осмирэль расцвел в широкой улыбке и, быстро подойдя приобнял меня за плечи, взъерошив волосы. Видимо лохматить меня - у них становится семейным любимым занятием.
   -Привет, сестренка! - судя по всему, он что-то сам для себя решил, потому что напряженное выражение из глаз ушло, и он вел себя расслабленно.
   -Ну, привет, братик, - я хмыкнула, и шутливо пихнула его локтем под ребра, сразу пригладив встрепанные волосы обратно. После купания в источнике виться они, к моему счастью, перестали, что облегчало мне жизнь.
   -Так, потом дурачиться будете. А сейчас о деле, - Отлан откинулся на спинку кресла, сложив руки на груди. Добродушное до этого момента выражение лица сменилось непроницаемой маской величественности. Вот так и должен выглядеть король в моем понимании. Гордый, с немного надменным и властным взглядом. - Мир, рассказывай что узнал. А то из отчета это одно, а личный рассказ другое.
   -Слушаюсь, Ваше Величество, - Мир подобрался, тоже став серьезным и собранным. - Мы с Вархуром, как и было поручено, пробрались к границе с орками под личиной вольных наемников. На второй день нашего пребывания, к переправе со стороны дроу прибыли обозы. Они остановились на ночевку неподалеку от нашего лагеря, что дало нам возможность проверить телеги. В них оказалось оружие. Большая поставка ниталийской стали высшего качества. При этом по нашим данным дроу оружие оркам не поставляют и официальных договоров не имеют. Но со слов местного населения это уже четвертый обоз за месяц. Обозы проследовали мимо мелких поселений и передали груз оркам при шатре старшего шамана степи. Увы, дальнейшее наше присутствие могло быть раскрыто, и нам пришлось вернуться в Линтиэль.
   -Обратно обозы ушли пустыми? - Отлан что-то сосредоточенно записывал, не поднимая головы на Осмирэля. Эльф покачал головой.
   -Нет. Обратно повозки ушли груженые странными травами. К какому семейству те относились, увы, опознать не удалось. Так же из доклада моего проверенного человека удалось выяснить, что у правителя Ниталии...В общем у Алькона намечается свадьба, но до этого момента к нему приставлен новый наместник. Тип совершенная размазня. Но вот дамочка при нем...В общем крутит и вертит наместником как хочет. Узнать о ней удалось мало. Магичка земли, появилась в Ниталии совсем недавно, как раз месяца полтора назад. На время покидала остров якобы чтобы навестить родственников и недавно вернулась обратно. Обдумав, я имел смелость предположить, что Алькон снова не в курсе, что вертится за его спиной. И скорее всего наместник так только для вида. Всем заправляет эта Талианна Тэнселл.
   -Я тебя понял. Собственно Ада, - я встрепенулась, потому, как голос Мира меня сморил в сон - Твоя цель будет проста. Ты войдешь в состав делегации, направляющейся в Ниталию с дружественной миссией для передачи подарков в честь свадьбы наследнику и будущему правителю Ниталии. Твоей задачей будет втереться в доверие к данной особе, Талианне Тэнселл, опоить ее сонным зельем, когда вы останетесь наедине и, проникнув в ее кабинет сделать копии с документов о поставке оружия оркам. Их не может не быть. Таким оттоком оружия должны были заинтересоваться королевские казначеи, а значит по бумагам все официально. Единственное что может разниться - заказчик. Тут будешь смотреть по датам исходя из последних данных.
   -Но..Я никогда ни за кем не шпионила! И...какая из меня актриса? Я же выдам и себя и вас! - я в ужасе переводила взгляд с нахмурившегося правителя, на почему-то улыбающегося Мира.
   -Вот потому-то я и сказал, что предпочел бы тебе любого другого мага. Но тут есть сложности. А в данном случае твоя сила. Кабинет Талианны, как и сейф с документами, надежно защищен магией земли. Магией высокого порядка. И, увы, единственный маг такой силы, по стечению обстоятельств - ты.
   -А если меня поймают? Это же провал и остальных послов казнят за шпионаж! Да и меня тоже... - я непроизвольно потерла горло, примерно представляя, что меня может ожидать в таком случае.
   -Не беспокойся. Наши люди устранят слуг Талианны, пока ты будешь гостить у нее, и заменят их собой. Мир и остальная делегация перетянут на себя все внимание стражи. Ты же просто совершишь дружеский визит к Талианне, под предлогом того, что проехав столь длительный путь, соскучилась по придворному женскому общению. В делегации кроме тебя женщин не будет. А по правилам их этикета тебя должны будут разместить или в посольском доме, или в доме твоих знакомых. Коих у тебя в Ниталии, увы, нет. Пойми, в данном случае нам нужна эта информация. Мы не хотим, чтобы вновь разразилась война. Слишком многих потеряла Таоссия и мы в последней стычке с орками. А то, что они наладили поставки оружия, может означать лишь одно - они опять что-то затевают. Ты же не хочешь войн?
   -Нет, конечно! Я против кровопролитий! - я даже задохнулась от возмущения. - Но вы так и не ответили, что будет - если меня все же схватят.
   -Я так и думал, что ты добрая девочка, - Отлан улыбнулся уголками губ - Если произойдет непредвиденное - ты бежишь. Тебя прикрывают Мир и делегация. Сомневаюсь, что при обнаружении тебя на месте преступления Талианна сразу побежит жаловаться Алькону. Ведь если мы правы - он не в курсе происходящего предательства. Ну и потом опознать тебя не смогут. Ты будешь под мороком, который самостоятельно развеется, стоит тебе покинуть границы Ниталии. Пойми, от твоего участия в данном деле зависит много жизней. Если орки продолжат получать оружейную поддержку - то вскоре они будут готовы нанести первый удар. Еще пара поставок - и опять война, Ада.
   -Я согласна, - смяв пальцами подол платья, опустила голову. Было до чертиков страшно. Коленки, по правде сказать, тряслись неимоверно, стоило представить, как я буду опаивать незнакомую мне девушку и проникать в ее кабинет.
   -Вот и замечательно. А теперь подпишем пару документов о неразглашении, и принесем магическую клятву. Не обижайся, но в таком деле лучше перестраховаться, - мне в руки лег документ на подпись. Отступать было некуда. Или подставить эльфов, позволив Ниталии помочь оркам развязать войну, или рискнуть собственной шкурой. Увы, чувство ответственности за чужие жизни во мне было слишком велико. - Мир, подготовь все необходимое в путь. И вызовите руфра Ады. Наложим на него морок, как и на девочку. Выезжаете послезавтра. Надеюсь, к свадьбе Останлиэля вы успеете вернуться.
   -Я тоже на это надеюсь, - Мир улыбнулся, помогая мне подняться с дивана и провожая к двери - Отдыхай, гуляй по Долине Фиалок. Послезавтра у тебя начинается новая шпионская жизнь, - он подмигнул мне, и звонко поцеловав в висок, выпроводил из кабинета. В комнату я возвращалась в растрепанных чувствах. Дело было опасным, но на кону, как сказал Отлан, множество жизней. Но, криворогие барашки, как же страшно! Делать из деревенской пастушки шпиона, кто бы мог предположить такое?
  
   До ужина меня терзали местные модистки. Меня мерили, кололи иголками и по самые ушки укутывали в ткань, крутя туда-сюда и возмущаясь моей щуплости. Оказывается, у одного из моих новоявленных братьев скоро свадьба, и я должна присутствовать. Ну и плюс необходимо обновить мой гардероб. Я же, как-никак, состою в официальной делегации к дроу. А значит должна выглядеть соответствующе. После ужина, который я попросила подать прямо в комнату, я потянулась мысленно к Рурку. Мир бегал по своим делам, и лишь заглянул на минутку узнать о моем самочувствии.
   '-Привет. Как твои дела?' - Руфр ответил незамедлительно, и судя по эмоциям явно обрадовался мне.
   'У меня все хорошо. Только ты понадобишься скоро. Едем к дроу.' - быстро описав лису сложившуюся ситуацию, улыбнулась. Стало легче, стоило только поделиться своими переживаниями о рискованности плана со шпионом в моем лице.
   '-Не переживай! У нас с тобой все получится! Кстати, я нашел Ранка. С ним все в порядке, скоро выпишут от целителей. И он очень волнуется за тебя. Ему что-то передать?' - новости я дико обрадовалась. Живой и почти здоров! Слава богам!
   '-Передай, что я в порядке и приглашаю его на свадьбу своего новоиспеченного брата. Думаю, мне простят такую вольность, как приглашение знакомого, спасшего мне жизнь.'
   '-Хорошо. Тогда передам и сразу бегу к тебе.'
   '-Единственное 'но' - тебе придется подождать на границе. Есть тракт, ведущий в сторону островов дроу. Жди там. Через границы лучше не соваться без эльфов'
   '-Понял. До завтра'
   Рассеянно улыбаясь, я закуталась в одеяло и посмотрела на непривычный для меня потолок балдахина. Дроудемон жив, и мы скоро увидимся. Про преследовавшего меня Раймана вестей нет, и надежда на то, что он решил бросить эту затею, все еще теплилась в душе. А завтра начинается полноценно новая жизнь эльфийской шпионки. Мысль о собственном положении непривычная, но интригующая. В предвкушении я уплыла в сон, уже сквозь дрему услышав, как с тихим скрипом приоткрылась дверь в спальню. Но не придала этому особого значения. Мало ли какие сквозняки тут бродят.
  
   -Ада вставай! У нас мало времени! - яркий солнечный свет ударил по глазам, и я спряталась под одеялом. Спасло, правда, ненадолго. Мир, а этот будущий труп был именно Осмирэлем, бесцеремонно сдернул с меня одеяло, явив раннему утреннему солнышку мои голые ноги и собравшуюся у бедер ночную сорочку. Благо на мне были еще панталоны чуть выше колена, иначе бы брата я лишилась еще быстрее, чем обрела. Нахал был выставлен из комнаты моими излюбленными лианами прежде, чем успел что либо разглядеть и понять. Оконное стекло тоненько звякнуло и опало.
   -Мир, ты извращенец! Кто вламывается в комнату к девушке, да еще и будит подобным образом! - бушевала я, потрясая кулаком вслед улетевшему эльфу.
   -Между прочим, я теперь твой брат. А братьев стесняться не положено, - голос раздался со стороны дверей, и я удивленно повернула голову на звук. Странно. Это как он так быстро успел переместиться? - Хотя я изначально был за вариант свадьбы.
   -Никакой свадьбы! Как вообще можно предлагать подобное девушке, которую знаешь сутки? - я сверкала глазами, вернув одеяло на кровать и натянув его до самого носа. А этот длинноухий прохвост с кошачьей грацией вновь зашел в спальню и осторожно выложил в изножье кровати коричневые бриджи, рубаху и жилет моих размеров.
   -Ну, милая. Ты меня разочаровываешь. Свадьба была бы фиктивной, хотя пообнимать и поцеловать тебя я, конечно, был бы не прочь, - с меня опять бесцеремонно сдернули одеяло и ухватив за щиколотки пытающуюся взбрыкнуть дриаду потянули с постели на пол. Я возмущенно пыхтела, и слезать отказывалась наотрез. Что за издевательство спозаранку? - Брак, Ада, можно расторгнуть. Хотя у эльфов это сделать не так просто, чем у тех же людей. А вот войдя в семью родственником типа сестры - покинуть ее уже сложнее. Теперь понимаешь о чем я?
   Понимала, да. Вот теперь понимала. Ну да ладно. Зато я теперь имею родственников, хоть и формальных и немного придурковатых. Это я про разбудившего меня нахала.
   -Да выйди ты уже из комнаты! Одеться я сама в состоянии! - взбрыкнув очередной раз, удачно заехала братишке по уху, и тот взвыл, отскакивая, наконец, от меня подальше. Оскорбленно насупившись и потирая покрасневшее ухо, Мир ткнул пальцем в принесенную одежду.
   -Одевайся. Жду в гостинной. Быстро завтракаем и выдвигаемся. Ты связалась с руфром? - я кивнула и, замотавшись в одеяло, прошлепала босыми ногами в умывальню.
   -Да. Он будет нас ждать на границе. Вархур с нами едет? - окатила холодной водой лицо, смывая остатки сна, и разглядев, во что за ночь превратились мои короткие волосы, попыталась их пригладить водой. Надо взять на заметку: перед сном голову не мыть! Чревато прической 'корова языком лизнула всюду'. Мда...
   -Нет. Орк в делегации эльфов слишком заметная фигура, не находишь? - донесся до меня далекий голос Мира. Я высунула голову в спальню и, убедившись, что Мир ее уже покинул, быстро натянула одежду. Все такая же босоногая поспешила на ароматы яичницы и мяса, доносившиеся из гостинной.
   -А вот теперь доброе утро, - я ослепительно улыбнулась эльфу, который как раз положил в рот кусочек омлета.
   -Воврое... - Мир, не ожидая от меня подставы, прищурившись, окинул меня одобрительным взглядом и тут же поперхнулся и, поморщившись, стремительно выплюнул кусочек еды в салфетку. - Фу, из чего они этот омлет делали? Пересолено и кислое!
   Блаженно улыбаясь собственной мстительности, поблагодарила мысленно Наставника за знания о молекулярных составляющих органических веществ. Мелкая пакость, но ка-а-ак приятно то!
   -Приятного аппетита, - с милой улыбочкой уселась за стол, расстелила на коленях салфетку и принялась за свою порцию, не переставая нахваливать вкусную еду после каждого кусочка. Мир кисло смотрел на меня, но после второй попытки съесть хоть что-то со стола, решил довольствоваться лишь травяным настоем. Его я портить не стала, посчитав месть за столь бесцеремонную побудку свершенной. Странно, но именно в этом мире проявилась такая черта моего характера как вредность.
   -Выезжаем через полчаса. До границы едешь на моем кроуле, - Мир поставил на стол опустевшую чашку и поднялся - Твои наряды уже готовы и собраны. Портнихи работали всю ночь не покладая рук и магии.
   -Здорово! - восхищенно отозвалась, с радостью воспринимая тот факт, что экзекуции замерами и согласованием тканей для платьев больше не будет. Готовая одежда, конечно, не так удобна, но зато в тебя никто не тыкает иглами и не заматывает в метр.
   Провожать делегацию вышел только король. Он строго посмотрел на меня, затем неожиданно привлек к себе за плечи и поцеловал в лоб.
   -Береги новоявленного братца. Я недавно едва не потерял младшего племянника, и повторения не выдержу, договорились? - он грустно улыбнулся, а я кивнула.
   -Постараюсь...дядя, - Отлан растрепал мне волосы, и стоило мне забраться на кроула Мира, взмахнул рукой. Шестеро эльфов, укутанные в глухие темно зеленые плащи, выдвинулись в рассветном тумане прочь из Долины Фиалок.
  
   На границе нас никто не провожал, хотя присутствие чужого взгляда в спину присутствовало. Это было вполне логично, ведь мы покидали Линтиэль, а не въезжали в него, так что и проверять наши помыслы не имело смысла. Мы выехали из леса, и тракт потянулся через зеленеющую степь. То тут, то там возникали небольшие островки кустарников. Именно в гуще листвы такого островка я и увидела мелькнувшую белую шерстку, когда в очередной раз нервно оглядывалась в поисках лиса.
   -Рурк! - я слетела с кроула и метнулась к кустарнику, даже не слушая окрика Мира. В кустах раздался треск. А в следующий момент мой визг оглушил летящего на меня руфра, и догоняющего Осмирэля. Позади меня послышалась отборная ругань. Рурк, приземлившись прямо на мои плечи передними лапами, всей тушей вжал меня в землю. Но тут же отпрыгнул в сторону и принялся вылизывать мне лицо. Кто бы знал, что я так по нему соскучилась! Смеясь, обняла лисью шею и зарылась пальчиками в мягкий мех. От руфра пришла волна щенячьей радости.
   '-Привееет!' - мое лицо оставили в покое, и я стерла рукавом следы бурного воссоединения, продолжая посмеиваться и смотря в карие глаза пушистого зверя.
   -Привет, мой хороший. Я тоже по тебе соскучилась, - потрепала за ушами лиса и опершись о него поднялась с земли - Только не надо меня больше ронять, хорошо? А то по прибытии на место буду выглядеть не как благородная эльфийка, а как побирушка затесавшаяся на праздник.
   -Ада! Ты чем думала, когда к кустам бежала? А если бы там дикое животное было? Тебя бы сожрали в два счета! - возмущенно пропыхтел занудный эльф, прочищая ухо и неодобрительно поглядывая на высунувшего язык лиса. Тот скалился в ехидной усмешке, как это могут делать только такие вот животные. Пошевелила пальчиками, оплетая незаметно щиколотки Мира травой, и вскочила на спину руфра.
   -Я не настолько беспомощная, как ты себе представляешь! - чуть сморщив нос от яркого солнца, ударившего по глазам, вернулась на тракт, где оставались остальные эльфы из делегации. Руфр был тщательно осмотрен удивленными взглядами, но никто ни слова не сказал вслух. Зато я насладилась зрелищем падающего, пытающего встать и пойти, и вновь падающего Осмирэля. И о какой эльфийской грации все вещают? Вон как неэлегантно землю носом пашет!
   -И чего ты там застрял? На тебя напали кроты и ты отбиваешься? - Мир в это время все же додумался осмотреть свои ноги, и сейчас яростно кромсал несчастную траву кинжалом.
   -Ты... - ух, как страшно! Особенно когда у него вот так глаза полыхают став синющими и волосы развиваются как змеи! Мир возмущенно воззрился на меня, подойдя вплотную и сложив руки на груди. Я состроила невинную мордашку, захлопав ресницами.
   -Что случилось то? Ты чего такой злой? - эльф закатил глаза и с тяжелым вздохом подозвал своего кроула. Под моим заинтересованным взглядом из седельной сумки была извлечена довольно увесистая книга, и торжественно шлепнута мне на колени. Руфр подо мной мысленно крякнул, книжка оказалась тяжелющей. - И что это?
   -Так как обучение нормальное ты не проходила - будешь всю свою неуемную энергию пускать в учебу магии земли нашего мира. Через пять дней, когда мы прибудем в Ниталию, ты должна прочитать эту книгу от корки до корки, ясно? И желательно, чтобы в голове знания отложились.
   Я нахохлилась. Это ж надо, сбежала от возможности попасть в магическую школу из своего мира, так и тут учиться придется!
   -И еще, Ада. Ты владеешь каким-либо оружием? - мои брови поползли вверх, а забравшийся на спину своей львицы Мир хмыкнул - Понятно. Значит, когда остановимся на обеденный привал, возьмемся и за это.
   -Но зачем? У меня есть магия. И, кроме того, что я знаю, я еще заучу заклинания из твоей книги. Так смысл мне бегать с железяками? - мы двигались впереди процессии по тракту, и я отчетливо услышала как за спиной раздались тихие смешки. Но повернувшись, обнаружила лишь отстраненные морды четырех наездников. Ну-ну, посмеетесь у меня еще, когда утром проснетесь прикопанными наполовину в земельку и поросшими милыми цветочками.
   -Сестренка, слушай меня внимательно. Мы, как ты знаешь, не на увеселительную прогулку едем. И там может случиться что угодно, включая полное отключение от источника магии. А на собственном резерве долго не протянуть, это ты должна знать, - я напряженно кивнула. Мир прав, я как-то слишком расслабилась. - К тому же владение теми же навыками боя на мечах подтянет у тебя пластику и выносливость, улучшит координацию. А это важно даже в магическом поединке. Теперь понятно для чего необходимо уметь владеть железякой?
   -Да. Я поняла, спасибо за разъяснение. Остался один вопрос. У меня нет оружия, - Мир отмахнулся и пожал плечами.
   -Это как раз не проблема. У нас по два меча, - он похлопал себя по правому боку, где действительно висела перевязь с мечами, и вытащил один из мечей за эфес. - Это шпага, не меч. В твою ручку для тренировок вполне сойдет. Одолжим у кого-нибудь из парней.
   -Я готов предоставить юной леди не только свое оружие, но и встать в пару в обучении, - между нами вклинился эльф, на песочном в коричневую крапинку кроуле. Я с удивлением рассматривала неожиданного собеседника. Довольно высок, на пол головы выше Осмирэля. Это при том, что Мир выше меня почти на две! Широкий разворот плеч, остальная фигура скрыта под темно зеленым плащом. Утонченные черты лица и темно русые волосы, вкупе со светло серыми глазами давали образ некоей холодности и надменности, но играющая на губах мягкая учтивая улыбка рушила всю остальную картинку холеного эльфийского аристократа.
   -Вит, иди обратно в строй. Я сказал, одолжим оружие, а не кого-то из парней, - Мир хмуро взирал на новое действующее лицо в нашем разговоре.
   -Этот грубиян и совершенно не воспитанный тип так и не представил нас друг другу. Виттариан Торслоин, глава посольской делегации и друг детства нашего зазнайки - он приблизил кроула ко мне и протянул руку для пожатия. Я вежливо улыбнулась и кивнула, протянув руку в ответ.
   -Мелиада Тартиан, со вчерашнего дня сестра этого, как вы выразились, грубияна, - я по правде сказать, немного опешила, когда вместо того, чтобы просто пожать мою руку ее бережно подхватили и поцеловали пальчики. Смущенно заалели щеки, и я поспешно забрала свою конечность обратно.
   -Значит вы та самая девушка, которую принял в семью сам король? Удивлен, приятно удивлен, - Виттариан хмыкнул, бросил непонятный взгляд на мрачного Мира, и вновь повернулся ко мне сверкая ослепительной улыбкой. - Приятно было познакомиться с сестрой Осмирэля и столь обаятельной леди, Мелиада. Мое предложение в силе. Подумайте над ним. Готов предоставить вам свой клинок, и свое тело для обучения.
   -Благодарю, но полагаю, что тела брата мне будет достаточно на первую пору. Вы же не хотите оказаться проткнутым по моей неосторожности перед приемом у дроу? - я пыталась держать на лице милую невинную улыбку, хотя в душе хохотала навзрыд. Со мной опять флиртовать пытались! Да я в этом мире просто нарасхват! Кошмар какой! Когда вся эта эпопея со шпионажем закончится - отстрою себе домик в глуши и буду жить там с Рурком вдвоем. И никаких мужиков!
   -Что-ж, жаль. Но если вдруг Мир станет недееспособным для ваших тренировок, я всегда приду на помощь, только позовите! - и совершенно неучтиво мне подмигнув, этот странный тип вновь вернулся в свое место в колонне позади нас. Я бросила на хмурого Осмирэля вопрошающий взгляд, но была проигнорирована. Ну и ладно. У меня теперь есть занятие поинтереснее. Книга, которую я так и держала на коленях, с тихим шелестом распахнула мне свои объятия, и я потонула в ворохе непонятных терминов и формул.
  
  
  
  

Популярное на LitNet.com Т.Ильясов "Знамение. Час Икс"(Постапокалипсис) Ю.Васильева "По ту сторону Стикса"(Антиутопия) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) Е.Кариди "Сопровождающий"(Антиутопия) М.Атаманов "Искажающие реальность"(Боевая фантастика) Г.Елена "Душа в подарок"(Любовное фэнтези) Д.Сугралинов "Дисгардиум 3. Чумной мор"(ЛитРПГ) М.Атаманов "Искажающие Реальность-7"(ЛитРПГ) А.Найт "Наперегонки со смертью"(Боевик) О.Коротаева "Моя очаровательная экономка"(Любовное фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Колечко для наследницы", Т.Пикулина, С.Пикулина "Семь миров.Импульс", С.Лысак "Наследник Барбароссы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"