Бодрова Анна Валерьевна: другие произведения.

Эгрэгор Тьмы

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние Истории на ПродаМане
Peклaмa
Оценка: 5.43*30  Ваша оценка:
  • Аннотация:


    Что же случится, если в наш мир попадут романтичные демоны и кровожадные оборотни? Это будет сказка? Нет. Драма. Безумная трагедия человечества. Бессмысленная жестокость и веками накопленная мудрость демонов, к встрече с которыми мы не готовы. Такого врага наша земля еще не знала. Город во власти Тьмы. Что станет с современными людьми, и как изменятся их ценности? Запятнает ли души их липкая Тьма, поглотит ли их?..
    Путь девушки, ее скитания, жизнь ради выживания. Становление личности и глубокая переоценка ценностей во время войны. Что есть "добро", а что "зло"? Запуталась Веритас или же нашла свою истину?.. Она живет, все еще борется, потому что верит, что найдет родных, и Ад когда-нибудь обязательно закончится, как страшный сон, оборвется и растворится в небытие, из которого появился.
    Посвящается Антону Бодрову

 []
  

(Сноска: Эгрегор есть облако-мысль какого-либо сообщества, некое информационное поле, обладающее, по мнению мистиков, неограниченной властью над всеми, кто к нему подключен.

 Эгрегор Тьмы есть некая сущность, способная идейно подчинить себе сознание многих, подпитываясь их энергией, развиваясь и стремительно увеличиваясь. Оно не Зло, а лишь общий дух Зла, по сути, нейтральный наблюдатель, вмешивающийся лишь изредка, помогая принять решение. Информационно-энергетическая субстанция, несущая в себе мудрость всех поколений темной науки. Некоторые полагают, что Э.Т. одушевленное существо, обладающее разумом и собственной волей.)

  

Часть первая
Город-призрак


'Спасение человека не должно более зависеть от его самоотречения.
И да будет известно, что мир плоти и жизни будет величайшим
приготовлением для любых и всех величайших наслаждений'.
Антон Шандор ЛаВей  

1
  
Нарисовав на полу три полосы окурком, она плюнула на это бессмысленное занятие и подошла к выбитому окну. В доме напротив так же никого не было, он был опустошен еще раньше, чем этот. Его окна чернели сажей - следами очередного пожара, унесшего жизнь из этих квартир, как и в большей части города. Пытаясь согреться, люди жгли костры, свечами освещали свои жилища. На улицах редко можно было встретить кого-либо. И даже при таких обстоятельствах, появление человека не радовало. Те немногие, что уцелели после пожаров, разгромов и массовых расправ, хорошо усвоили новый и единственный закон: 'Каждый сам за себя'.
   Верити тоже знала это правило, но никак не могла смириться со своим одиночеством. Иногда оно становилось невыносимым. Настолько, что не хотелось жить. Волю к жизни возвращали те, кто покушался на нее. Рити не раз уже приходилось биться за выживание в свои семнадцать, хотя это не приносило ожидаемого опыта, силы, а только тяжким грузом ложилось на сердце. Девушка не покончила с собой лишь по одной причине: ей хотелось узнать, на что надеются остальные, ради чего они живут и воюют и, может быть, присоединиться к ним.
   []В городе и его окрестностях наступил Армагеддон. Вампиры пытались захватить власть, оборотни осуществляли свои мечты и наедались до отвала, убиенные часто 'пробуждались' и с удовольствием пожирали своих мертвых товарищей. Казалось бы, выжить и не сойти с ума в этом логове невозможно, но люди боролись, как могли. Даже днем Верити почти не выходила на улицу. Она пряталась в полуразрушенных домах, в подвалах, на чердаках. Днем опасность исходила от одичавших собак. Бродячие псы жили здесь куда лучше людей. Они с удовольствием пожирали то, что недоедали другие. Останки людских тел стали их единственной пищей. Запах живой плоти пугал, но все же привлекал их внимание. Ночью псы отсыпались, но их сменяли другие охотники.
  Девушка обошла свое новое пристанище, убедилась в том, что оно не принадлежит более никому, и что трупов поблизости нет. Очень ценной находкой оказался детский матрасик. Он был небольшой, но достаточно чистый. Верити выбрала менее освещенный угол, кинула на пол свою находку и поудобнее устроилась. Расстегнула куртку и, вытащив из-за пояса так же недавно найденный пистолет, принялась изучать его. Изрядно помучавшись, девушка извлекла обойму, в которой остался всего один патрон. 'Это для меня' - мысленно прокомментировала она.
  На город опустилась тьма. Каждую ночь она холодила жилы Верити. Сердце охватывал ужас, ведь 'тварей' теперь было почти столько же, сколько и смертных, а может, и больше. Каждая ночь уносила сотни жизней.
  Девушка зябко поежилась и, прислонившись к стене, приготовилась к еще одной бессонной ночи. Чувство тревоги всегда усиливалось по ночам, где бы Верити не была, но сегодня это неясное волнение было таким сильным, что девушке хотелось плакать. Она огляделась. Судорога озноба сотрясла тело. 'Это всего лишь ветер... только ветер... жутко холодный ветер!' - мысленно успокаивала себя Верити. Порыв ледяного ноябрьского ветра вскоре затих, перестал листать обгоревшие книги и гудеть в коридорах. Все затихло, будто перед бурей. Девушка долго вслушивалась, но, кроме капающей где-то в подвале воды, так ничего и не услышала. Полумертвый город накрыла тяжелая пелена густого тумана. Странное, необъяснимое беспокойство не оставляло Верити ни на минуту. Предчувствие не обмануло ее. Спустя какое-то время с улицы послышался шум, какая-то возня, затем несколько пар ног пробежали по лестнице. Глухой удар, приглушенный крик, потом тишина, тяжелые шаги одного человека, затем снова возня... Верити быстро поднялась на ноги и бесшумно пробралась к выходу, встав недалеко от пустого дверного проема, ведущего на лестничную площадку. Девушка сняла с предохранителя пистолет и приготовилась к защите, но не успела даже пошевелиться, как мимо нее промелькнула широкая сгорбленная фигура. Она прошмыгнула в квартиру, а вторая, едва заметив девушку, прокричала что-то низким истеричным голосом и бросилась на нее. Раздался выстрел. Когда Верити открыла глаза, мужчина лежал у ее ног в луже собственной крови, без каких-либо признаков жизни. Из глубин ее нового пристанища слышался стон другого, того, кто убегал от покойного. С минуту девушка колебалась. Наконец, решившись, она обследовала карманы мертвеца. Ничего полезного для себя не нашла. Чеснок был несъедобен, остро заточенные деревяшки бесполезны в битве за выживание. Разве что небольшой выкидной ножик мог пригодиться. Верити поднялась на ноги и уже начала было спускаться вниз по лестнице, как вдруг вспомнила о чем-то ужасно важном, обшарив свои карманы. Самое ценное, что у нее оставалось, - подаренный братом брелок в виде дракона, - где-то выпал из кармана. Необходимо было вернуться и найти его, во что бы то ни стало. 'Тот человек, видимо, ранен, а значит, не сможет причинить мне вреда' - думала девушка, тихо крадясь по черному коридору. В том самом углу, на том самом матрасике, где только что сидела она, лежал молодой парень, чуть старше ее. Он действительно был серьезно ранен, и вокруг него темным пятном разрасталась лужица крови. Его худое тело содрогалось от боли, но лицо было спокойно, глаза внимательно следили за каждым движением девушки. Тонкие бледные губы чуть приоткрылись.
  -Помоги мне... - простонал он, но губы оставались недвижимы.
  По крайней мере, так показалось девушке. Вероятно, сказался недосып, накопившийся за последние два месяца.
  -Что я могу сделать? - Верити не стала приближаться, оставшись на безопасном расстоянии, глазами шаря по бетонной пыли на полу.
  -У тебя есть вода? - на этот раз его губы пошевелились, и девушка окончательно пришла в себя.
  Она кивнула и исчезла в дверном проеме. Быстро сбежав вниз по лестнице, Верити пробралась в подвал. Полузатопленное помещение было неплохо освещено большими пробоинами в стене. Девушка нашла кран, из которого сочилась вода. Не дырявый, но ржавый тазик подошел как нельзя лучше. Спустя пять минут Верити уже сидела перед парнем на коленях и осматривала рану. Но он не позволил ей даже дотронуться до себя. Парень разорвал рубашку и, протянув девушке оторванный рукав, попросил смочить его водой. Пока Верити выполняла его просьбу, раненый помог себе сам. Он ухватился за край предмета, торчащего из его живота и с силой выдернул. Девушка приложила прохладную повязку к кровоточащей дыре. Парень молча переносил адскую боль. Он положил свои ладони на ее руки и надавил, показывая Верити, что так надо держать, пока не остановится кровотечение. Девушка изо всех сил держала порозовевшую тряпку, но кровь, хлестала из раны так, что Верити казалось, что столько крови просто не бывает в человеке. На мгновение девушка отвлеклась, ее взгляд упал на валяющийся в стороне деревянный, остро заточенный, запачканный кровью кол - тот самый предмет, что парень извлек из раны. Такие же колы были у человека, которого она убила. Лишь теперь Верити в голову пришло объяснение всего произошедшего, выдающее происхождение ее нового знакомого. Девушка не могла пошевелиться не только от страха, но и оттого, что руки ее были придавлены сильными широкими ладонями. Верити уставилась на парня, пытаясь поймать взгляд и понять его намерения, но ничего кроме благодарности не увидела.
  -Я не причиню тебе зла... - спокойно улыбнулся он, - Ты ведь... спасла меня.
  -Я лишь защищалась, - буркнула Верити, опустив глаза.
  -Разве на тебя он нападал? - усмехнулся вампир.
  -Может, мне и показалось, но... он бросился на меня, как только увидел. Его глаза были безумны. Он был одержим. Он едва не задушил меня.
  -Хорошо. Допустим, это была самозащита, но ты ведь вернулась сюда? - молодой вампир внимательно посмотрел в глаза Верити.
  Та отвернулась.
  -Ты отпустишь меня?.. - тихо прозвучало в ответ.
  -Глупая. Разве же я держу? - мрачно вздохнул он.
  Девушка взглянула на свои руки. Они были свободны. Но Верити все же не спешила уходить. Она опустила багровую тряпку в воду, прополоскала ее, отжала и снова приложила к ране.
  -Ты прав, - грустно улыбнулась девушка, - Я дура, если до сих пор не поняла, что у меня есть отличный шанс.
  -Шанс? - вампир приподнялся на локте и удивленно посмотрел на нее, - О чем ты?
  -Во-первых, я могу узнать, ради чего здесь живут, - начала Верити, - А, во-вторых, наконец-то все решится.
  -Решится... что?
  -Я не могу больше существовать, не зная, ради чего я живу... А теперь, ты либо убьешь меня, либо я больше не буду одна.
  -Не хочешь ли ты сказать, что собираешься стать моей спутницей? - усмехнулся парень.
  -Нужно быть с кем-то. Иначе все это не имеет никакого значения.
  Вампир долго сидел и молча смотрел на девушку. Он пытался понять, зачем ей дружба с таким, как он, но так и не смог дать ее поведению логического объяснения.
  -Ты сказала, что хочешь знать, ради чего живут? Ты спрашиваешь об этом меня? - все еще находясь в некотором замешательстве, спросил он.
  -Да. Впрочем... я и так знаю, ради чего здесь ТЫ... - Верити поднялась на ноги, выпрямилась и прошлась по комнате, снова вслушиваясь в тихий город.
  -Вот как? - парень на минуту закрыл глаза и схватился за повязку, затем открыл глаза, стер кровь и отбросил тряпку в сторону.
  Девушка бросила на него короткий взгляд и уже не смогла отвести глаз. Ей было известно, что вампиры быстро регенерируются, но она никогда не видела ничего подобного раньше. Дыра, диаметром в пять сантиметров, заросла прямо на глазах. Верити даже показалось, что она видит, как на новом участке кожи пробиваются мелкие волоски. Увлеченная этим зрелищем, девушка не сразу заметила, что вампир тоже поднялся на ноги и приближается к ней. Он был высок, истощен, но достаточно крепко сбит. Порванная рубашка придавала ему еще более устрашающий вид. Машина для убийства направлялась прямо к ней. Верити сделала несколько шагов назад и оказалась прямо возле разбитого окна.
  -Что же ты знаешь? - его усмешка была приравнена Верити к угрозе.
  -Твоя цель - власть, - наконец ответила девушка, не сводя с него глаз, - Только вот не понимаю, над кем вы собираетесь властвовать, когда здесь людей не останется. Над собаками?..
  Вампир внимательно оглядел девушку. Ее тело было так же истощено, лицо и руки были бледны, словно и она вампир. Короткая рваная бахрома светлых волос окаймляла лоб, чуть закрывая карие глаза, в которых все еще ярко светилась любовь к жизни. Может, это была ненависть, но глаза ее и вправду светились в темноте. Возможно, это были слезы страха, а может и радости, что ей удалось пообщаться хоть с кем-то. Одежда Рити износилась. Джинсы в нескольких местах были протерты до дыр, а куртка испачкана и на локте разорвана. Но все это затмевалось светом жизни в ее глазах, точеным подбородком, тонкими бровями, длинными ресницами и вздернутым носом. Худоба все же сохранила, а где-то и подчеркнула изящность ее фигуры. Верити так же внимательно рассматривала вампира. Он отступил немного и задумчиво прошелся по периметру комнаты, поправляя длинные пряди бесцветных волос.
  -Моя цель прямо противоположна той, что назвала ты, - сказал он, - Мы пришли освободить захваченные города. Не только этот, но и другие.
  -Зачем вам это? Уж точно не ради людей... - она заметила, как что-то блеснуло на полу, возле матраса.
  Надежды оправдались, и брелок был снова спрятан. На этот раз, Рити предусмотрительно застегнула карман на молнию.
  -Изначально хотелось спасти и людей, но с каждой ночью шансов все меньше. Нам тоже надо чем-то питаться...
  -'Чем-то'?! - ее глаза вспыхнули ненавистью, - Это вы - 'что-то', а мы - существа одушевленные!
  Вампир застыл у одного из окон, не обращая внимания на Верити. Он уловил в воздухе едва ощутимый запах опасности.
  -Теперь вернемся на землю.... У тебя есть оружие? - спросил он, не поворачивая головы.
  Девушка вернулась в реальность. Гнев прогнала тревога. Подойдя к окну, Верити осторожно выглянула, но никого там не увидела.
  -У меня был только один патрон... - вздохнула она, - Я застрелила охотника.
  -И как ты только жива до сих пор?.. - проворчал вампир, - Одна, без оружия, без цели...
  -Кстати, о цели, - вспомнила Верити, - Так какова же твоя главная цель?
  Вампир приложил палец к губам, чтобы она говорила тише.
  -Ты кого-то чувствуешь?.. - взволнованно прошептала Рити.
  Парень кивнул.
  -Это люди? - продолжала шептать девушка, осторожно оглядывая улицу.
  -Нет.
  -Может... твои друзья?.. У тебя есть друзья? - неуверенно усмехнулась Верити.
  -Может. А может, и нет. Надо убираться отсюда. Они приближаются, - с этими словами он устремился к лестнице.
  Девушка тоже отошла от окна, но не решалась последовать за вампиром. Его отношение к ней было лишь снисходительным, а этого было не достаточно, чтобы доверять ему. Верити обежала глазами темную комнату, пытаясь сообразить, куда ей бежать. Но, не успела она сделать шаг, как со стороны лестницы послышался голос ее собеседника.
  -Эй! Где ты там? Черт тебя подери... Ты что, остаешься ждать их здесь?
  Не думая более ни о чем, Верити пулей вылетела из комнаты, пробежала по коридору, немного замешкалась, обходя труп охотника, и очутилась на лестничной площадке. Девушке показалось, что положение тела изменилось. Взглянув на вампира, она нашла этому объяснение. Его лицо стало менее бледным, уголок рта был запачкан кровью. Девушка опустила глаза, когда он поймал на себе ее испуганный взгляд.
  -Что? Что-то не так? Почему ты не пошла за мной сразу?.. - как-то растерянно спросил вампир.
  Но Верити лишь прошла мимо него, тихо ответив:
  -У тебя кровь на губах... падальщик...
  Девушка побежала вниз по лестнице, но парень остановил ее и указал наверх. Пропустив Верити вперед, парень быстро последовал за ней. Выход на чердак оказался на замке. Для вампира это не было преградой. Одним мощным рывком он сорвал цепь, и дверь распахнулась.
  -Почему на крышу? - недоумевала Верити.
  Молодой вампир подтолкнул ее, и ей пришлось пройти через узкий коридор. Очутившись на крыше, она подошла к самому краю и тут же отступила назад.
  -Иди за мной... - строго сказал вампир.
  Девушка послушно пошла рядом с ним, вернее побежала, потому, что с каждым шагом вампир ускорял движение. Достигнув, наконец, противоположного края, оба остановились. Верити недоверчиво взглянула на парня.
  -Ты ведь... не собираешься прыгать?.. - она снова осторожно взглянула вниз.
  Вампир не ответил ей. Вместо этого он в один миг подхватил ее на руки. Через пару секунд они приземлились на другую крышу. Девушка ощутила твердую поверхность под ногами чуть позже, но сразу же вырвалась из рук вампира и отпрыгнула в сторону, едва не упав, так как ноги подрагивали от страха.
  -Не прикасайся ко мне больше... - только и смогла выпалить Верити, изначально явно собиравшаяся выругаться.
  Они прошли к концу следующей крыши, и девушка предложила спуститься вниз.
  -Только... по лестнице, - добавила она.
  Вампир согласился. Двое спустились по чердачной лестнице в подъезд, но парень остановил девушку и принюхался.
  -Что такое? - прошептала Верити.
  -Я не понимаю... - еще тише отвечал вампир, - Только что я ничего не чувствовал, а теперь...
  -Что? Что теперь?
  -Вампир. Он совсем близко...
  Девушка огляделась в темноте и прижалась спиной к стене, глядя вниз. На нижней площадке кто-то стоял. Высокая тонкая фигура выплыла из дверного проема и теперь смотрела прямо на них. Глаза неизвестного вампира сверкнули несколько раз в темноте. Молодой вампир обошел Верити и медленно направился к незнакомцу. Оба вампира были напряжены и готовы к схватке.
  -Кто ты, брат? Я - Праведный. Ты с нами? - заговорил он с тонкой фигурой.
  Фигура едва заметно шевельнулась.
  -Ты молод для Праведного... - отвечал женский голос, - С тобой смертный?
  -Да, - ответил парень, жестом подзывая Верити ближе.
  Девушка оторвалась от стенки, приблизилась к нему, пытаясь из-за его плеча разглядеть вампиршу.
  -Так с кем ты? - повторил он свой вопрос.
  -Ни с кем. Я сама по себе, - отвечала незнакомка, - Ступайте, куда шли.
  Парень повернулся к Верити и позвал за собой, а когда обернулся, вампирши уже не было. Выйдя на улицу, Рити несколько раз глубоко вдохнула горелый воздух.
  -Ну, вот и все, - вдруг сказал вампир, - Тревога оказалась ложной. Найди себе пристанище подальше от этого дома.
  -Постой! - выкрикнула девушка, - Ты собираешься оставить меня здесь?!
  -Да.
  -Но... ты же...
  -Я ничего тебе не обещал и не мог, - отчеканил он, - Твое предложение невозможно. Я не могу взять тебя с собой.
  -Но... почему?..
  -Жить вместе, охотиться вместе, спать в одном гробу? - усмехнулся вампир.
  Девушка опустила глаза и зашагала прочь. Но парень догнал ее.
  -Если когда-нибудь... - неуверенно и как-то растерянно начал он, - если случится что-то.... В общем, если за тобой будут охотиться, и некуда будет спрятаться... приходи к зданию бывшего театра. Это здесь недалеко. Мы пока там.
  -Мы?.. - эхом повторила Верити.
  -Я и мои друзья. Только не приходи, если все будет в порядке. Только в самом крайнем случае, слышишь?
  -Хорошо.
  Двое зашагали в противоположные стороны друг от друга.
  -Меня зовут Эллао! - услышала девушка за спиной, но не стала оборачиваться.
  
2
  Вот уже несколько месяцев Милана Стилд тенью бродила по 'новому' миру. Столько событий произошло на ее родине, в Зордании, но Милана жила словно во сне. Великая битва в Нодегарме пробудила ее. Милана очнулась, но было слишком поздно что-либо изменить... Со всех концов страны стали сползаться приверженцы нового порядка, а точнее полного беспорядка в правлении. Сам властитель Зордании был убит, и в стране воцарился хаос. Вампиры более не скрывали жажды и утоляли ее, едва появлялся поблизости смертный. Обстановка напоминала первобытный строй, от которого Зорданцы вместе со всем цивилизованным миром ушли уже несколько столетий назад. Милана, как и все Праведные, была шокирована масштабами последствий несостоявшегося переворота в Нодегарме. Ведь реформаторы не ограничились собственной страной и вторглись в 'новый' мир. Теперь и здесь царила Тьма.
  Милана пыталась анализировать происходящее, но пришла к неутешительным для себя выводам: Праведные слабы и безвольны, раз не смогли предотвратить вторжение. Кроме того, девушка была наслышана о членах Нодегармского 'Общества Праведных', которые оказались сборищем предателей и заговорщиков. Теперь ее убеждения и приоритеты были разбиты в прах. Милана усомнилась в Праведности всех Праведных и даже самой себя. Сейчас она пребывала в 'новом' мире, так и не решив для себя, что ей тут делать, и на чью сторону становиться. По ее мнению одни были лицемерами, а вторые такими же звероподобными тварями, не способными скрыть свою сущность. Убивать и тех и других! - иногда это казалось ей единственным выходом.
  Тот 'Праведный', что встретился ей сегодня, снова взбудоражил эту тему в ее проклятой душе. Он был искренен и открыт! - это поразило ее больше всего. 'Он был со смертной и пытался защитить ее от меня!' - размышляла Милана, блуждая по крышам домов. Крики со стороны площади заставили ее вернуться в реальность.
  -Люди... - прошептала она, выдыхая прохладный, но смрадный воздух.
  В два сильных прыжка она оказалась на одном из зданий правительства. На площади действительно были люди! Эта картина была так не похожа на обычные ночные события, что Стилд невольно заинтересовалась. Около полусотни человек, после заката, на улице! Что же им здесь надо? Милана переместилась на здание пониже и увидела картину еще более поразительную: люди вносили в здание детей! Маленьких, обнаженных кричащих младенцев. У самого входа кто-то принимал их из рук людей. Люди были вооружены довольно неплохо, но... Милана ужаснулась, хотя трудно было чем-то удивить ее со времен ее обращения. Она отчетливо ощущала вампиров в здании. И тот, кто забирал плачущих новорожденных, был вампиром... Что происходит? - не понимала девушка. Так было передано около десяти детей. Вскоре люди двинулись в сторону юга города. Двери городской управы захлопнулись. Стилд отвернулась, пытаясь сформулировать свои догадки, выбирая мысли из того ералаша, что творился сейчас в ее мозгу, но пронзительные крики детей заложили уши. Густая кровь стучала в висках. Милана закрыла уши руками и зажмурилась. 'Я чувствую их боль!.. - девушка едва устояла на ногах, - Люди! Как же вы можете!? Как вы бесчеловечны... Неужели это цена выкупа за собственные души? Лучше умереть, чем платить такую дань!'
  Милана бежала прочь, не желая понимать людей.
  
  Эллао родился заново уже в пятый раз, не считая обращения. Сегодняшнее нападение охотника могло прервать череду везения. Вампир оказался невнимателен и был застигнут врасплох. Если бы не случайность, если бы не та девчонка... Он снова вспомнил Верити, ее чистые глаза, смешную челку и взъерошенные на затылке короткие волосы... ее тонкую, почти прозрачную нежную кожу. Эллао открыл глаза и усмехнулся над тем, чем закончил свое воспоминание. Его соратники еще не знали, кому они обязаны возможностью снова видеть его, и потому встретили его недовольно, подозревая во внеочередной несанкционированной охоте. Когда все прояснилось, вампир рассказал о более важном событии: об одинокой вампирше, встретившейся ему в заброшенном доме, и о ее силе.
  -Я не смог почувствовать ее в каких-то ста метрах! Она наверняка одна из старейших, она нездешняя, - заключил Эллао.
  -Скорее всего, - сдвинув брови, согласился Дориан, предводитель данного Праведного отряда.
  Он, как никто другой из всех здесь присутствующих, знал, как старейшие умеют маскироваться.
  -Ты узнал, с кем она? - задумчиво спросил он.
  -Я спросил, а она ответила, что 'сама по себе'...
  -Это все?
  -Еще она, кажется, сказала, что я молод для Праведного... - добавил Эллао с улыбкой.
  -Она права... - ответил Дориан с усмешкой.
  -И, тем не менее, господин, - возразил молодой вампир гордо, - Позволю себе заметить, что я справляюсь со своими обязанностями и следую порядкам Праведных...
  -Не всегда и не беспрекословно, Эллао, - снисходительно улыбнулся Дориан, - Но служишь отменно, бьешься смело и отвечаешь честно, - добавил он.
  -Спасибо, господин, - склонил голову Эллао.
  
3
  Верити снова скиталась в поисках убежища. Любой шорох и дуновение ветра заставляли ее вздрагивать и застывать на месте. Лишь оглядевшись и прислушавшись, она продолжала путь. 'Может, стоит найти людей? - думала она, - Только бы отличить их...'
  Девушка вспомнила, как все начиналось. Первые слухи о массовой смертности, первый приход Тьмы в их район. Их отрезали от мира, перекрыв все пути к бегству. Город был окружен, но люди еще надеялись на защиту властей. Верити жила в старом доме, в однокомнатной квартире с мамой и старшим братом. Жила как все. Школа доводила до депрессии, прогулы учащались... Но у нее были друзья. Таких друзей было еще поискать. Ребята всегда помогали в трудную минуту, девчонки всегда могли дать дельный совет. Компания была не велика, но дружна. Когда погиб Ангер, все они впервые ощутили огромную потерю в жизни, но стали еще дружнее. Его нашли в двух кварталах от собственного дома. Верити переживала сильнее других, она была влюблена в этого парня. Тогда она впервые задумалась о вампирах всерьез. Город жил так, будто ничего не происходит. Власти опасались паники. Но каждую ночь кто-то не просыпался в собственной постели, кто-то не возвращался домой. Друзья старались не говорить об этом, но кто-нибудь, да срывался, у кого-то начиналась истерика... Держась вместе, ребята успокаивали друг друга. Школы перестали работать, так же как и детские сады. Родители, по вполне объяснимой причине, просто боялись отпускать детей из дому. Верити не была исключением, но ей все же удалось удрать на очередное собрание своих друзей. В этот вечер ребята предложили обследовать заброшенный дом. Идея о собственноручном истреблении вампиров была бредовая, но им хотелось отомстить за смерть Ангера.
   [] Старый квартал довоенной постройки находился всего в десяти минутах ходьбы. Ребята добрались до него и вошли в темный подъезд, рассекая темноту фонариками. Девушки держались чуть позади, тесно прижимаясь друг к другу. У всех были деревянные палки, остро заточенные на конце. Проверяя каждый этаж, друзья дошли до самого верха, но тех, кого искали, так и не нашли.
  Только сейчас Верити понимала, как смешно они выглядели в глазах убийц. Тогда никто из ребят не мог и предположить, что вампиры вовсе не мертвецы, и что байки о них мало напоминают реальность.
  Девушки разбрелись по комнатам. Все расслабились, решив, что опасаться нечего.
  -И что дальше? Здесь никого нет, - не выдержала Верити.
  -Будем ждать здесь, - уверенно отозвался Улаф, - Они вернутся сюда рано или поздно.
  -С чего ты взял? - усомнился Дилан.
  -Они спят днем. Они должны где-то спать.
  -Почему именно здесь? - удивился кто-то из девчонок.
  Спустя двадцать минут исчезла Карина - самая красивая девочка в классе. Ребята разбрелись по дому, но Карину так и не нашли. Напряжение росло. Верити услышала крик Дилана. Они с Энни бросились на шум, но парень был уже мертв.... Девушки остались вдвоем, потому что все остальные тоже исчезли. В голову лезли разные версии случившегося. Но вот где-то на верхнем этаже послышался голос Улафа:
  -Эн! Рити! Где вы там?!
  Девушки бросились наверх. Из ребят осталось только трое: Улаф, Каспер и Макс. Улаф был самым старшим в компании. Все слушались его, как главного, особенно ребята. На вопрос, где остальные, он пожал плечами. Энни обошла вокруг него, не спуская прищуренных глаз.
  -А что, если убийца - кто-то из нас?.. - недоверчиво прошептала она.
  -Эн, что ты говоришь?! - возразила Верити.
  -Рити, мы не можем быть ни в чем уверены теперь... - все так же шепотом ответила она.
  -Что ж, - усмехнулся Улаф как-то странно, - Отлично! И кого же ты подозреваешь?
  -Тебя, например! - уверенно ответила она, - Почему ты позволил им разойтись по дому? Ты же знал, что надо держаться всем вместе...
  -Энни! - одернула ее Верити.
  -Пусть говорит, - улыбнулся ей Улаф.
  -Ты вышел из дома последний и... только, когда стемнело, - продолжала девушка.
  Верити уже начинала ей верить, так же с подозрением разглядывая Улафа.
  -И еще... Ангер... - у Верити пересохло в горле при его имени, но она продолжила, - Ты последний, кто видел его в ту ночь!
  -Ребята, ну что же вы стоите?! - взорвалась Энни, - Неужели вы не поняли до сих пор? Это он!
  Каспер и Макс почему-то стояли, как ни в чем не бывало, даже не глядя в сторону Улафа. Напротив, они смотрели на девушек.
  -Дура... - рассмеялся Улаф.
  Тогда Верити, как и все подумала, что Энни права, но лишь на секунду, потому что в следующий миг из-за спины девушки возникла темная фигура.... Все произошло так быстро, что Энни даже не успела понять, что это было. Вампир схватил ее и забрал в темноту. Каспер бросился, было к нему, чтобы спасти девушку, но из темноты появились еще двое. Они схватили Каспера и Макса.
  -Беги, Рити! - выкрикнул Улаф, вонзая кол в спину одного из кровососов.
  Не помня себя, девушка выбежала из этого проклятого дома. Больше она никогда не видела друзей. После этой ночи жизнь Верити изменилась. Ей единственной удалось спастись, но, вернувшись домой, она узнала от брата, что мамы больше нет... а спустя месяц пропал и брат.
  
  На другой стороне города, в старинной башне, на самом карнизе верхней площадки, словно на троне, восседал Праведный князь. Свесив ноги вниз, он оглядывал город, который был виден здесь, как на ладони. 'Что же с тобой стало, прекрасный град!' - вздохнул Алиас, скрежеща железными шпорами о кирпичную стену.
  -Клим, ты еще здесь? - окликнул он друга.
  -Я здесь, князь.
  -Ты видел этот город раньше?
  -Нет.
  -Я бывал здесь за год, до прихода Тьмы... Это был один из красивейших городов 'нового' мира.
  -Я видел здесь живых, но их немного, и они объединились в группы.
  -Это хорошо.
  -Не очень.
  Алиас сдвинул брови, с недоумением взглянув в сторону юноши.
  -Они не делят вампиров на Праведных и темных... Они истребляют всех.
  -И вас, если я правильно понимаю?..
  -И нас... - вздохнул Клим, - Волчий облик никогда не вызывал доверия у смертных...
  -Люди боятся всех нас. Они боятся всего, чего не понимают.... Надеюсь, скоро они изменят свое отношение к Праведным. И это в наших руках, Клим. Чтобы защищать людей, сперва нужно приручить их.
  -Князь, что слышно о Зордании?
  -Война идет к концу.
  -А как Праведные?..
  -И они тоже... - снова вздохнул Алиас, поднимаясь на ноги, - Но мы победим. Это уже очевидно. По крайней мере, в Зордании... Наш великий предводитель приведет Праведных к победе.
  -Я тоже верю в него, князь! Я тоже...
  
4

'Человек поднялся над суетностью
первичных инстинктов и осознал свой путь.
Принятие смерти - это, прежде всего, трезвый взгляд на жизнь'.
(Иисус Графа Дракулы. Некроидеализм)


  []Сегодня, как и всегда над городом навис смог - черное облако смерти, созданное струями дыма поднимающегося из разных частей города. Наступивший рассвет был приглушен тьмой и прошел незаметно. Солнце уже не появлялось на небе, будто и оно, вместе с Богом, забыло о проклятом городе. Верити брела по переулкам, без конца оглядываясь. Тишина пугала сильнее любого шума. Мимо пронеслась стая взъерошенных, но, видимо, сытых псов. Девушка прижалась к стене, пропуская их. Земля и вязкая жижа, черная от копоти бесконечных пожаров, скрывала признаки времени года. Лишь на проводах и уцелевших деревьях налип снег. Но даже там он был мутный и серый, как и весь город. Верити сегодня вспоминала родных. Детские праздники и просто радости, пережитые вместе. Надежда найти их живыми теплилась в ее сердце, разрывая изнутри. Девушка не видела тел, и потому была почти уверена - они живы. Они сидят где-то у костра и так же вспоминают ее, так же думают, что она погибла. Но настанет день, взойдет яркое солнце, небо очистится, и Верити снова обретет маму и брата.
  Короткий день закончился так же незаметно, как и начался. Рити не ела уже четвертый день и слабела. Она знала, что слабость - это смерть. Если не сможет добыть еду - умрет. Никто не отыщет ее, и Верити никогда не узнает, живы ли ее близкие, на самом деле, или нет. Четыре дня назад ей крупно повезло: нашла остатки чьих-то запасов в одном из домов. Но окаменевший хлеб быстро кончился. Голод утих не надолго. Теперь же девушка мечтала хотя бы о той луковице, что была у Буратино.
  Верити подняла глаза к небу. С неба сыпался снег. Крупными хлопьями он ложился на землю и чернел на глазах, но город как будто стал светлее. Плечи девушки покрылись белым. Странное веселье накатило на нее. Ей захотелось бежать и ловить снег руками. Она засмеялась. Этот смех казался безумным. Верити бежала, глядя в небо, словно маленькая девочка, встречающая свою первую осознанную зиму. Этому веселью не было никакой причины, ведь зима несла только смерть и голод. Вторую зиму предстояло пережить немногим. Вскоре Рити выбилась из сил, подвернула ногу и упала в грязь. Перевернувшись на спину, она глядела в небо, которое падало на нее и сыпало свои звезды. Теперь смех стал плачем, и ничто уже, казалось, не могло этого остановить. Бесконечный поиск, страх, одиночество, вечность в небытие - все, что принесли ей эти времена. 'Скорее бы смерть, - думала она, - Меня ждут там, где звезды, там, где так спокойно и красиво, и где мои родные... Я боюсь боли, но не смерти. Нужно лишь найти способ умереть безболезненно... Эта ночь больше похожа на ночь смерти, чем все другие. Это должно свершиться сегодня!'
  Девушка повернула голову в сторону и увидела мертвую собаку прямо рядом с собой. Животное умерло совсем недавно. Его тело еще не успело окоченеть. Верити протянула руку и провела по гладкой морде огромного пса. Под левой лапой, на боку зияла смертельная рана, через которую можно было рассмотреть внутренности. Это сделали оборотни. Только они убивали так жестоко. Девушка почувствовала тепло ладонью, но не почувствовала жизни. И, закрыв глаза, она снова опустилась на землю, рядом с псом. 'Скоро и я лягу так же. Я останусь лежать неподвижно. А потом мое тело сожрут такие же голодные собаки... и не оставят ничего... ни косточки, ни ногтя... Будет ли от этого какая-то польза?..' - устало размышляла она. Пес смотрел на нее неодобрительно своими мертвыми стеклянными глазами. И девушка поднялась с земли. Она побрела по переулку к зданию школы. Борьба за выживание еще не закончилась. Ей не хотелось думать, что она слаба, и Рити решила биться до последнего. Пока есть силы, нужно жить и выживать. Перед тем, как скрыться в здании, Верити оглянулась на пса. Веки его теперь были сомкнуты. Он выполнил свое последнее дело на земле и мог спать теперь в свое удовольствие, вспоминая прожитую жизнь. Лишь рана стала покрываться алым льдом, стягивая шерсть на усталом боку. Но это было уже не больно. Девушка смахнула последнюю слезу, посвященную ему, и, глубоко вздохнув, поднялась по ступеням на крыльцо...
  
  Молодой светловолосый юноша Эллао действительно был обращен по вампирским меркам совсем недавно. Со своей семьей (мачехой, отцом и сводной младшей сестрой) он приехал в этот город пятнадцать лет назад. Здесь он продолжил учебу, окончил школу и поступил в музыкальную академию. Эллао был застенчивым и очень серьезным парнем. Изо дня в день он выслушивал похвалы преподавателей, но сам считал, что занимается недостаточно. Виолончель стала для него единственной спутницей жизни. На любовь к живым девушкам у него просто не оставалось времени. Да и популярностью Эллао не пользовался. Однокурсницы сторонились его, не понимая, почему он так увлечен своим инструментом, что существует в какой-то другой реальности. Друзья, едва наметившиеся к концу третьего курса, отвернулись от него после одного случая. Пригласив Эллао посидеть в кафе, выпить и пообщаться после занятий, они нашли его в какой-то грязной подворотне. Эллао не дошел до них полквартала. Он не смог пересилить себя, когда вошел в пустой огромный двор. Акустика арки захватила его. Когда друзья нашли его там, он играл...
  Через год после этого в город пришла темная сила. Как и все студенты академии, Эллао не служил в армии и не хотел войны, но не потому, что боялся, а потому, что его хотели разлучить с его возлюбленной 'Виолой', как в шутку прозвали друзья его инструмент. Страшное переломило в нем всю его сущность и заставило сражаться, - вампиры убили на его глазах родителей, а четырнадцатилетнюю сестру забрали с собой. Не найдя в себе сил более оставаться в проклятом доме, Эллао навсегда покинул его, оставив любимый инструмент. Скитания его были недолгими. Встретив на своем пути вампиров, юноша, не задумываясь, бросился на них без оружия. Группа, состоявшая из пяти молодых новообращенных, не спешила убивать его и вдоволь повеселилась, избив до полусмерти. Эллао открыл глаза, чтобы встретить последнюю минуту достойно, и увидел, как сильный крепко сложенный мужчина, одетый в старинное рванье, ловко разбрасывает вампиров в стороны. Уничтожив их, он наклонился к спасенному юноше и назвал свое имя - Дориан. С тех пор Эллао, - слуга и ученик Праведного старейшины, - сражается за господина и за свой город, за убитых родных и за справедливость.
  5
   []Верити вошла в школу через главный вход. Разбросанные на полу в холле учебники и банкетки нарисовали в ее воображении примерную картину произошедшего: дети и преподаватели в панике бежали отсюда. Это было в начале прошлой осени. Наглые и беспощадные убийцы вошли, как только стемнело, и началась настоящая бойня... 'А где же трупы?!' - огляделась девушка вокруг. Ни псы, ни оборотни не смогли бы подчистую убрать все следы. Что-то хрустнуло под ногой. Верити вздрогнула. Это оказалась шариковая ручка. За спиной раздался такой же хруст. Девушка вздрогнула снова и оглянулась, отступая назад. Недалеко от нее стоял плечистый, бородатый, коротко остриженный мужлан в военной форме. Он смотрел на нее недоверчиво, исподлобья. Не говоря ни слова, он едва заметно кивнул, будто спрашивая, кто она такая. Верити заметила в его руке кольт.
  -Я... я не та, кто вы думаете... - замотала головой она.
  -Стой и не двигайся! - грубо рявкнул он, добавив нецензурную брань к своим словам для устрашения.
  Откуда-то сзади появился еще один военный и схватил девушку. Он запрокинул ей голову назад и ладонью удерживал ее в таком положении. Бородач подошел к ней и, надавив пальцами на челюсть, открыл рот девушки. Его солоноватые от грязи пальцы прощупали клыки.
  -Все нормально, сержант, - кивнул он второму.
  Девушку отпустили. Брезгливо отплевавшись, Верити с ненавистью оглядела их обоих.
  -Ночевать можешь здесь. Утром мы переправим тебя на базу, к остальным, - хриплым басом сообщил ей бородач в камуфляже.
  -К остальным?.. - повторила девушка.
  -Идем со мной, - сказал молодой солдат, тронув ее за плечо.
  Рити послушно проследовала с ним по темному коридору в один из классов. На полу, прямо посреди аудитории был разведен костер. Сержант усадил ее рядом с костром, а сам выглянул в окно, оглядев школьный двор, снял через голову автомат и присел напротив. В классе из мебели остались лишь пустой книжный шкаф и доска на стене, с какими-то непонятными записями, видимо, сделанными уже капитаном. Все парты и книги были пущены на обогрев помещений. Рити снова перевела взгляд на солдата, разглядывая его сквозь челку. Сила и военная выправка сочетались в нем с мирной безмятежностью. Возраст было трудно определить, потому, как выглядел он слишком молодо, но, судя по всему, уже имел большой опыт сражений, о чем свидетельствовала его хромота и отсутствие двух пальцев на левой руке. На невозмутимом лице сержанта время от времени появлялось выражение растерянности. Он несколько раз украдкой взглянул на Рити и отвел глаза, когда понял, что она изучает его. Заметив это, девушка улыбнулась и придвинулась ближе к костру.
  -Женщинам не место в зоне боевых действий. На другом конце города у нас охраняемая база. Что-то вроде приюта, - наконец сказал он, копаясь в тумбочке.
  Он передал ей горбушку хлеба с тонким слоем масла и, насыпав в железную кружку заварку, налил кипяток. Рити старалась есть не спеша, помня, что сразу набрасываться на еду нельзя.
  -Это государственные войска? - поинтересовалась она.
  -Федеральные. Главком хотел согласовать наши действия с правительством, да не вышло. Единственное, что мы от них получаем - это жратву. Ни оружия, ни денег, ничего.
  -Почему?..
  -Программа немного того... неформальная. Такое вот неоднозначное решение. Вроде мирного договора с нечистью.
  -Мирного?! - Рити подавилась хлебом.
  -Уже год существует это соглашение и... даже есть кое-какой результат.
  -И на чем же основано это ваше 'соглашение'?
  -На взаимопонимании.
  -Вы поставляете им кровь?.. - усмехнулась девушка.
  -Нет. Просто наш договор на взаимовыгодных условиях. Это не то, что ты думаешь, - сдержанно усмехнулся сержант, глядя себе под ноги, - Мы не отдаем им девственниц.
  -Тогда... что же?
  -Думаю, тебя это, если и коснется, то нескоро. Пока рано об этом думать. Главное - это то, что у тебя будет крыша над головой, работа и будущее, которого у тебя нет, пока ты бродишь по улицам. Как ты вообще умудрилась выжить?
  Верити вспомнила слова вампира.
  -Не знаю. Наверное, мое время еще не пришло, - пожала худыми плечами девушка.
  -На войне такие слова звучат очень оптимистично. Поспи перед дорогой.
  Он указал ей на лежанку в углу, попросту - кучу досок, приготовленных для растопки. На ней лежала телогрейка и ватная куртка. Рити с радостью согласилась прилечь на таком 'царском' ложе, ведь все это время ей приходилось спать в основном на бетонном полу.
  Так крепко она не спала уже давно. И сейчас, наверное, отсыпалась на год вперед. Утро ознаменовало начало новой жизни Рити. В сердце кольнула надежда встретить родных. Даже если их там нет, у нее будет много друзей, с которыми можно поговорить. Сержант осторожно коснулся руки девушки. Этого было достаточно, чтобы Рити в миг проснулась.
  -Уже утро?
  -Да. Уже рассвело. Нам пора, - ответил он, помогая ей подняться, - Меня зовут Рэм.
  -Верити. Можно просто Рити.
  6
  'Я испрашиваю все. Стоя перед гноящимися внутри
   и лакированными снаружи фасадами ваших надменных
  моральных догм, я пишу на них буквами пылающего презрения:
  Прозрите же, ибо все это - обман!'
  (Книга Сатаны 2ч) Антон Шандор Ла Вей
  Девушка вышла на крыльцо школы и замерла в изумлении. Все вокруг покрылось белым. Черная земля и обгоревшие дома, провода и деревья, разбитые машины и фонари. Город будто очистился, но так лишь казалось. Под пеленой по-прежнему оставалась копоть и смерть. Это девушка поняла, когда спустилась с крыльца и сделала несколько шагов. Оглянувшись, она увидела свои черные следы. Все это было лишь иллюзией возрождения и очищения.
  Сержант подъехал к крыльцу на военном джипе и окликнул девушку. Верити устроилась рядом с ним на сиденье.
  -Слушай, Рэм, - начала она, - мне не спалось сначала. Все думала. Ты мне вчера так и не ответил.
  -Да? - выпалил он с усмешкой.
  -Да. Чем вы платите вампирам?
  -Если вкратце, то люди работают на вампиров. Но ни ты, ни твоя кровь им не достанется.
  -Ясно. Вы просто добровольно сдались им в плен.
  -Нет, Рити. Люди не пленные, а добровольцы. Они обеспечивают будущее себе и другим. Пока нет другого способа отразить нападение и уничтожить власть этих упырей.
  -А я вот знаю, что есть вампиры, которые пришли сюда, чтоб освободить город.
  -Что за бред?! - раздраженно воскликнул Рэм, - Я вижу, ты никогда не встречала вампира!
  -Встречала и, как видишь, жива. А значит, не лгу, - обиженно отозвалась девушка.
  Машина ехала медленно. Рэм осматривал улицы в поисках живых людей. К тому же дорога была захламлена разным мусором. Рити поняла, что более внятного ответа ей не дождаться и тоже стала глядеть по сторонам. Она размышляла, пытаясь вывести формулу мирного договора, но ничего разумного не приходило ей в голову. Так или иначе, договор замешан на чем-то противоречащем законам или моральным принципам, раз правительство до сих пор его не одобрило. Значит, люди работают на вампиров?.. Ничего более бредового девушка не могла себе представить. Как сильные и неглупые люди допускают это?! Не просто допускают! Способствуют этому! Рити боковым зрением заметила, что сержант неотрывно следит за ней, даже не глядя на дорогу. Девушка подняла на него глаза. Его взгляд блуждал по ее телу. На лице застыла странная недобрая улыбка. Верити почувствовала, как по спине пробегает дрожь. Она знала, о чем он сейчас думает, и понимала, что ничем не сможет ему помешать, если он все же решится выполнить свои намерения. Но Рэм почему-то не решался, хотя было видно, что его собственные фантазии возбудили его до стадии озверения. Он перестал разглядывать ее и посмотрел, наконец, на дорогу, не убирая с лица улыбки подонка.
  -Ри-ти, - обратился он к девушке игривым тоном.
  -Что? - голос дрогнул в предчувствии опасности.
  Рэм громко рассмеялся в ответ.
  -Да ладно, расслабься ты! - весело прокричал он.
  Но расслабляться ей совсем не хотелось. Или просто не получалось. Для вида она откинулась на спинку сиденья и отвернулась к окну.
  -Слушай, ты вообще трахалась когда-нибудь? - с сомнением усмехнулся он.
  -А тебя это разве касается? - грубо отозвалась Рити.
  -Понятно, - фыркнул он, - Я, наверное, не РОМАНТИЧНО подвалил, да? Тебе нужны серенады под балконом и признания в любви. Знаешь, на войне все гораздо проще. И времени нет на сопливую романтику. Просто так и скажи, что я тебе не нравлюсь, ладно? Я не обижусь...
  Девушка посмотрела на него снова, чтобы убедиться, что он говорит именно то, что думает.
  -Не знаю, как ты, а я вот уже три месяца без секса и, знаешь, хреново. Видишь, зверею на глазах.
  Рити глубоко вздохнула. Опасность миновала, если он просто говорил об этом. Она даже попробовала улыбнуться.
  -Точно не хочешь? - с надеждой спросил Рэм в последний раз.
  Рити покачала головой.
  -Жаль. Ты красивая девочка, - вздохнул сержант.
  -Может... сменим тему? - предложила она.
  -Ладно, сменим, только ответь мне на один вопрос, всего один.
  -Хорошо.
  -Ты не хочешь трахаться именно со мной, или ты все-таки девочка?
  -Рэм!
  -Ты обещала ответить, - строго напомнил он.
  -Просто не хочу и все! Не имею такой привычки, трахаться с кем попало. Я ответила на твой вопрос? - раздраженно отозвалась она.
  -Да.
  -Тогда, будь добр, оставь меня в покое! - выпалила Рити, кутаясь в воротник куртки.
  Рэм замолчал, и тишина повисла до самого конца их пути. Девушка глядела в окно. Она считала дома, которые не тронул огонь и разрушения. Их было немного. Трупы сосчитать было невозможно, да и не стала бы она этим заниматься.
  В южной части города, когда они подъезжали к базе, Рити показалось, что кто-то в темном прошмыгнул в подворотню. Девушка прилипла к окну, но когда машина поравнялась с аркой, там никого не было.
  -Что случилось? - поинтересовался сержант.
  -Ничего.
  -Ты кого-то видела?
  -Мне показалось. Уже темнеет. Мне просто показалось, там какая-то тень. Ничего.
   -Да. Сейчас рано темнеет. Мы уже на месте. За следующим поворотом база.
  И действительно, когда машина свернула на поселковую дорогу, Верити увидела большое пятиэтажное здание, раньше, вероятно, бывшее каким-то государственным учреждением. Территория, окружающая базу, обнесенная высоким сетчатым забором с колючей проволокой, напоминала зону. Это сравнение пришло Рити в голову, когда они въехали на территорию через два КПП, и караульные заперли ворота. Возле главного входа так же стояли вооруженные люди. Девушка почувствовала себя заложницей. Внутри стало что-то сжиматься от плохого предчувствия.
  -Здесь неуютно, я знаю, - Рэм заметил ее волнение.
  Девушка вышла из машины и вслед за ним прошла в вестибюль. Взгляды солдат уничтожили остатки уверенности. Рэм провел девушку вверх по лестнице, в один из кабинетов. За столом сидел пожилой человек в белом халате. Он приветливо улыбнулся Верити и отпустил сержанта. Рэм попрощался с ней кивком головы и ушел.
  -Иди сюда. Садись, пожалуйста, - пригласил ее доктор.
   Рити села напротив него, оглядывая плакаты на стенах и письменный стол, на котором возвышалась кипа больничных карт.
  -Как тебя зовут?
  -Вернитта Сент.
  -Очень официально, - усмехнулся доктор, - А друзья тебя как называют?
  -Мои друзья погибли.
  Идиотская улыбка пропала с его лица.
  -А так... вообще я Рити.
  -Все мы кого-то потеряли на этой войне, Рити. Я вот потерял жену и сына. Меня зовут Доктор Шеган.
  -Доктор, скажите, здесь... больница или лагерь?
  -Ни то, ни другое. Скорее санаторий, военный госпиталь, приют и наш большой общий дом. Тебе здесь понравится. Да, может быть военные иногда не очень тактичны, и вид колючей проволоки не радует глаз, но внутри все гораздо теплее и дружелюбнее. Итак, давай перейдем к необходимой части нашего знакомства. Прежде чем переселиться в общежитие, тебе нужно будет пройти обследование, поэтому сержант Рэм сразу привел тебя ко мне. Надо сдать анализы на СПИД, провериться на туберкулез и остальное... Надеюсь, ты понимаешь, что без этого я не могу допустить твоего контакта с другими людьми в общине. Сколько времени ты провела на улице...
  Девушка кивнула, тяжело вздохнув. Она представила процедуру забора крови, и ей заранее стало нехорошо.
  -Ничего страшного с тобой не случится. К тому же я не собираюсь посылать тебя на все анализы сразу. Тебе нужно хорошо поесть, чтобы набрать необходимый вес. Поспать, чтобы набраться сил, и помыться... - закончил он, шутливо понизив голос.
  Верити улыбнулась ему.
  -Могу я задать Вам вопрос? - вдруг спросила она.
  -Конечно.
  -Мне сказали, что люди... что здесь...
  -Смелее, - подбодрил ее доктор.
  -...что люди здесь работают на вампиров. Это правда?
  Доктор Шеган резко изменился в лице. Девушка даже испугалась, что так расстроила его.
  -Да. Это так, Верити. Но, повторяю, это не тюрьма и не лагерь, - он говорил как-то подавленно и тихо, будто кто-то умер, - Все же, я надеюсь, что тебе здесь понравится. А сержант зря тебя напугал раньше времени. Это ведь он тебе сказал?
  Рити кивнула.
  -Могу представить, что ты подумала. Наверное, что здесь благотворительная кормушка для кровососов. Нет, Рити. Могу тебя заверить, это не так. Конечно, мы вынуждены выполнять некоторые пункты договора, но ни тебя, ни твою кровь мы никому не отдадим.
  -То же самое сказал и Рэм, - улыбнулась девушка.
  -Ну что ж, думаю, тебе пора осмотреть свою комнату.
  -Но... - она хотела что-то сказать, но не успела.
  Доктор позвал военного из приемной и велел ему проводить Рити в отдельную палату.
  Палата представляла собой комнатку два на три метра с узкой койкой, маленькой тумбочкой и ободранными голыми стенами. Окно, выходящее на охраняемую территорию базы было забрано металлической сеткой с внешней стороны. И, хотя доктор уверял, что это не тюрьма, дверь за Рити захлопнулась, едва она вошла, и замок дважды щелкнул. Девушка подскочила к двери и несколько раз ударила по ней ногой с досады.
  -Ужин через полчаса! - услышала она из-за двери.
  Верити опустилась на пол, прислонившись спиной к двери. Слезы хлынули градом. Она поняла, как глупо попалась, и как нагло врал ей Шеган прямо в глаза. 'Что будет теперь?! Что они хотят со мной сделать?! Ненавижу! Ненавижу их! Рэма и ублюдка доктора! Себя ненавижу! Какая же я дура! - она закрыла себе рот ладонью, чтобы сдержать крик, - Какого же черта им надо? Будут откармливать, как свинью, чтобы потом зарезать?.. Что здесь происходит? - Рити поднялась на ноги и подошла к окну, размазывая слезы по щекам. На площади перед зданием бродили караульные с оружием. Ко входу подъехала машина. Из нее вывели молодую женщину, еле стоящую на ногах от голода. 'Ей тоже сказали, что здесь приют, - стиснула зубы Рити, - Сволочи...' Один из тех, кто ее сопровождал, остановился и поднял глаза. Верити закусила губу и, глаза ее снова намокли. Это был Рэм. Она смотрела на него. Сержант, встретившись с ней взглядом, тут же опустил голову, торопливо скрываясь в здании.
  7
  Зордания обрела давно забытый облик опустошенного и сожженного королевства. Проплешины въедались в ее территории, как раковая опухоль. Однако как люди, так и Праведные, и все прочие существа, населяющие страну, все еще не теряли надежды на победу. Эпидемии холеры, чумы, огонь, смерть, мародерство доползли и до столицы Зордании - Эксплетуса. И если бы не новый предводитель, стране пришел бы конец, но колдун Сальватор уверенно стоял на ногах и смотрел вперед бесстрашно. Копивший опыт целое тысячелетие, он имел достаточно шансов выиграть эту войну. Теперь, когда Сальватор взошел на престол, боевой дух воинов достиг такой высоты, что жажда победы кружила им головы. Колдун отдал приказ очистить столицу и запереть границы всех четырех городов: Нодегарма, Кваренса, Сателитуса и самого Эксплетуса, чтобы эта 'чума' не вырвалась за границы государства, ведь Зордания представляла собой равнобедренный треугольник, обращенный к югу своей вершиной. В каждом углу был образован так же треугольник города. Южная точка страны - город Сателитус; северо-западная - Кваренс; северо-восточная - Нодегарм. В сердце треугольника, наконец, столица - Эксплетус. Приказ о перекрытии границ разослали всем трем правителям. Князь Ангриф не нуждался в подобного рода указаниях, он уже давно запретил впускать и выпускать кого-либо из Форта Кваренс. Торвус принялся исполнять приказ, едва получив его. Вскоре южный город был на замке. Только Нодегарм не подавал голоса. Князь Алиас находился в 'новом' мире и не мог знать об этом приказе. Город не был брошен на произвол судьбы. В нем оставались друзья и верные слуги князя, некогда бывшие слугами Ангрифа, равно как и Алиас. Но без князя боялись принимать такое решение, ведь если бы они заперли город, накрыв его энергетическим куполом, Алиас ни за что не попал бы туда. Отправившись на разведку, князь приказал держать оборону города и портала, и обещал вернуться через три дня. Услышав об этом, старец Сальватор пришел в ярость.
  -Кто поставил этого легкомысленного мальчишку во главе города?! Как можно отсутствовать в такое время?! - выкрикивал он в гневе, потрясая длинной седой бородой.
  - Ваша Светлость, - тихонько прозвучал детский голосок где-то рядом.
  Старец обернулся, вновь обратив строгий взор к гонцу.
  -Что?!
  -Князь Алиас был поставлен у власти королем после блестящей победы над нечестивым князем Аркусом, - немного громче произнес мальчик.
  Сальватор хотел что-то сказать, но промолчал, оглядывая молодого слугу. Неплохо одетый вооруженный парнишка с военной выправкой и светскими манерами глядел на колдуна, не поднимаясь с колен и, время от времени, робко опускал глаза, догадываясь, что его вряд ли похвалят за этот урок истории.
  -Сколько тебе лет, паж? - спросил Сальватор.
  -Двадцать три, Ваша светлость, - отозвался мальчик.
  Старец ничуть не удивился. Он чувствовал, что в невинных детских глазах скрывается печать смерти.
  -Когда тебя обратили?
  -Восемь лет назад, Ваша светлость.
  -Тебе было пятнадцать?..
  -Так точно, Ваше величество, - по-военному отозвался он.
  -Я не сержусь, хотя следовало бы выпороть тебя за то, что ты осмелился выступать в роли советника... - колдун вздохнул, - Ты отправишься в 'новый' мир и найдешь князя, чтобы передать ему мой приказ лично.
  Глаза мальчика засветились от радости. Все это время он только и мечтал попасть на линию фронта, а возможность побывать в легендарном 'новом' мире еще больше радовала его.
  -Только учти, ты будешь один, а люди там ненавидят вампиров. За тобой будут охотиться не только ослушники-зорданцы, но и новообращенные местные жители и сами люди. В этом приказе нет никакой военной тайны, так что я могу спокойно доверить его тебе, зная, что шансы у тебя не велики.
  Юношу звали Умбра, что означало 'сумрак'. Он был и вправду мрачен не по годам. Никто не слышал, как он смеется. Вот и сейчас он бежал к казармам со странной улыбкой, так не похожей на беспечную детскую радость.
  8
  Перед ужином Рити повели в душ. Девушка знала, что всю одежду и обувь отберут, поэтому спрятала складной нож в камере, в щели стены. Смыв с тела всю грязь, Верити сама себя не узнала в отражении. Так она изменилась и повзрослела за этот год. Худоба ее не пугала и не огорчала. Пожалуй, Рити себе даже понравилась. Ужин она поглотила в одиночестве, в раздумьях. Тюремная баланда была съедобна и даже приятна на вкус. 'Здесь не так уж и плохо, - вздохнула Верити, - Только лучше провести остаток жизни на свободе и в голоде, чем сидеть здесь взаперти и не знать, что тебя ждет...' Вместо одежды ей выдали пижаму грязно-белого цвета и почему-то кроссовки. Похоже, что обувь прибыла сюда гуманитарной помощью.
  Последующие несколько дней Рити пыталась понять, что происходит в этой тюрьме, но сведения держались в строжайшей секретности. Карантин подходил к концу, скоро ее должны были перевести в так называемое 'общежитие'. Военный, приставленный к ней с самого первого дня, привел девушку в кабинет главврача, но не оставил, а дождался Шегана. Первое, что бросилось Верити в глаза - кипа больничных карт. В надежде, что ей удастся приоткрыть завесу тайны, Рити придумала не очень осторожный, но единственно верный ход.
  -Я... присяду? - обратилась она к своему конвоиру.
  Тот почти не отреагировал, и девушка приблизилась к рабочему столу доктора.
  -Ой... голова... черт, - она сделала вид, что теряет сознание и движением руки, якобы опираясь о стол, свалила все, что было на нем.
  В этот же момент вошел доктор Шеган. Он и приставленный к Рити федерал бросились поднимать бумаги, но не ее. Девушка 'пришла в себя' и принялась помогать с извинениями. Поднимая одну карту за другой, она мельком читала имена. 'Анна, Верджиния, Лина... Только женщины!' - Рити набралась наглости и заглянула в карту. 'Третий месяц. Плод жив. Состояние матери удовлетворительное...' - это все, что удалось прочитать. Последовал грозный, почти истерический окрик доктора, затем сильный удар по лицу. Девушку отбросило к противоположной стене.
  -Вот сучка! Доктор, я не углядел...
  -Ты конечно! Кто же еще! Идиот. Эта тоже хороша. Любопытная тварь!
  -Я... Мне стало нехорошо, - негромко возразила Верити, размазывая рукавом слезы и кровь.
  -Какого черта ты взяла карту?! - прорычал Шеган.
  -Я хотела помочь! Просто помочь! - девушка прикрыла лицо руками, заглушая свои слова.
  -Сержант, уведи ее. Выписываю ее с карантина досрочно. Уж слишком здорова эта кобыла, - сказал добрый доктор.
  Солдат резко поднял Рити за шкирку и вывел в коридор. Девушка поплелась в сторону лестницы, по уже привычному пути. Конвоир шел за ней, подгоняя время от времени толчком в спину. Стараясь угодить ему, она шла быстрее, злоба и обида кипели в сердце. Обдумывая новый план, Верити услышала крик. Это был пронзительный женский крик, какой бывает только в двух случаях. Первый был исключен после того, как раздался еще более резкий и высокий крик младенца. Эти звуки приближались. Роженица находилась где-то в конце коридора, там, куда они направлялись. Девушка ускорила шаг. Предпоследняя дверь по коридору распахнулась, едва не задев Рити. Из кабинета вышел военный с завернутым в пеленку, орущим младенцем. Рити застыла на месте. Какие-то тревожные мысли метались в голове, но не приносили ничего, кроме бессмысленного волнения. Она заглянула в открытую дверь. Женщина, увидев ее, пришла в себя и стала орать еще громче:
  -Отдайте!! Верните ребенка! Сволочи! Суки! Нееет! - ее голос охрип, а потом еще кто-то из врачей прикрыл ей рот марлей, пропитанной, видимо, хлороформом, потому что женщина резко замолчала.
  -А ну, шагай! - рявкнул кто-то за спиной.
  Рити почувствовала сильный пинок и устремилась к лестнице, но мысли ускорили свой бег, не давали покоя. Сердце замерло на несколько мгновений и сбило дыхание. 'Дети - их товар! Дети - их расплата за мир!' - Верити стало так страшно, как еще никогда не было за всю эту войну. Она ухватилась за перила, чтобы не оступиться на лестнице, и оглянулась на солдата. Тот испуганно отвел глаза, но быстро очнулся и, ухватив Рити под руку, потащил ее вниз по лестнице, стараясь не глядеть в ее сторону. Что означало - она права. Страшная догадка оказалась верной. И ее, Рити, ждала та же участь свиноматки, вынашивающей биологический материал, корм, мясо, пищу, но не личность, не человека.
   []
  Милана Стилд не долго боролась с собой. Вскоре ей пришла в голову довольно рисковая идея, как проникнуть внутрь общины, где так жестоко относятся к детям и матерям. Не будь она одной из старейших жительниц Зордании, план бы не удался, хотя бы потому, что молодые вампиры не умеют скрывать клыки и терпеть жажду, но Милане удалось без труда попасться на глаза военному патрулю и притвориться умирающей с голоду девушкой. Молоденькие солдаты не заподозрили ничего и привезли ее на базу. Первым, кого вампирша встретила, был доктор Шеган. Милану привели к нему в ту же ночь. Сопровождающий ее солдат остался в коридоре, чем оказал большую услугу вампирше.
  -Ваше имя, - как всегда дружелюбно спросил доктор.
  -Роуз, - бессильно отозвалась девушка.
  -Добро пожаловать, Роуз, - ласково улыбнулся Шеган, - Вы совсем ослабли. Надеюсь, Вы скоро поправитесь. Временно Вам придется находиться в зоне карантина, пока не будут сданы все необходимые анализы.
  'О нет. Анализы мне совсем ни к чему... - подумала она, - А этот старый лекарь совсем не такой дурак, каким прикидывается...'
  -Меня зовут доктор Шеган, - представился он.
  -Имя.
  -Что?..
  -Твое имя, - строго послышалось в ответ.
  Доктор посмотрел на девушку, удивление застыло на его лице. К удивлению прибавился ужас, когда Шеган понял, что не может пошевелиться. Глаза бледной черноволосой красавицы меняли цвет, становясь то зеленовато-желтыми, то огненно-красными, то черными, как черная бездна, в которую престарелый доктор падал, стараясь уцепиться хоть за что-то, но тщетно.
  -Твое имя! - повторил железный голос в его голове.
  -М-Марк... Марк Шеган... - беспомощно прошептал он.
  -Что здесь происходит, Марк? Расскажи, что ты здесь делаешь?
  -Я слежу за здоровьем больных...
  -Говори правду, Марк!
  -Я проверяю женщин на способность воспроизведения потомства, принимаю роды...
  -Здесь только женщины?
  -Да.
  -Они знают, что происходит с их детьми?
  -Немногие. Некоторые знают, некоторые догадываются.
  -Им это безразлично?
  -Конечно, нет.
  -Вы держите их силой?
  -Да.
  -Отлично. Это все, что я хотела узнать.
  -Кто Вы?
  Милана еще строже взглянула на него.
  -Твой духовник, Марк. А это твоя последняя исповедь!
  Конечности Шегана начали понемногу оттаивать. Вампирша поднялась со стула и подошла к старику сзади.
  -Чего Вы хотите? Я делаю только то, что вы мне приказали! - забился в истерике Марк.
  -Я тебе приказала? - холодно усмехнулась она.
  -Вы ведь... одна из них, вампиров. У нас мирное соглашение. Вы не посмеете тронуть меня! - он попытался дотянуться до сигнализации, но вампирша перехватила его руку и опрокинула доктора на пол лицом вниз.
  -Кто бы ни приказал тебе убивать детей, это была не я, - прошипела она возле его уха, - Ты сам выбрал этот путь, сам продал душу дьяволу. Ты страшнее и омерзительнее любого вампира, потому что предал своих детей, детей своего племени, чтобы спасти свою жалкую жизнь.
  Милана перехватила его горло и медленно стала сдавливать.
  -Так слушай же, как хрустит и ломается твой позвоночник и вспоминай всех невинных младенцев, которых ты приговорил к смерти, подлая тварь!
  Последний крик доктора Шегана был коротким, негромким, но его все же услышали. Прибежали военные, но кроме мертвого главврача в кабинете никого не нашли.
  Рити тоже слышала этот крик. Она уже почти уснула и поэтому в первый момент решила, что крик ей приснился. Подойдя к двери, она прислушалась и поняла, что происходит что-то серьезное. Все надзиратели бежали куда-то, что-то кричали, снимали автоматы с предохранителей. 'Шеган!' - это все, что Рити удалось понять. Что с ним случилось... оставалось загадкой.
  На всякий случай, девушка вытащила нож из тайника и спрятала его в ботинок. Ей подумалось, что эта суматоха как нельзя лучше подходит для побега. Перед окошком ее двери появился новый стражник. Тот самый, что ударил ее в кабинете Шегана.
  -Эй, что происходит? Что там случилось?! - выкрикнула Рити, но в ответ услышала лишь грозный окрик и брань.
  Этаж почти опустел. Только двое солдат ходили по коридору взад-вперед. Снова стало тихо. Только топот тяжелых ног время от времени доносился сверху. Военные обыскивали здание и, прежде всего, третий этаж. Верити снова попробовала заговорить с солдатом.
  -Кто-то сбежал, да?
  -Нет, - коротко бросил он, даже не глядя в ее сторону.
  -Значит, кто-то взбунтовался? - не унималась она.
  Молодой сержант подошел ближе и прильнул к окошку.
  -Слушай, если ты не заткнешься...!
  -То что? - улыбнулась Рити.
  -Я войду и выдеру тебя! - сквозь зубы процедил он.
  -Хммм... Что ж, попробуй! - нагло рассмеялась Верити, не совсем веря в свои силы.
  -Ах ты...
  Он поглядел по сторонам, быстро отпер дверь и, оттолкнув девушку от входа так, что она упала, прикрыл дверь за собой.
  -Ну что, сучка, неймется? Ну, так я тебе покажу, как здесь обходятся с такими, как ты! - он снял автомат и, приспустив штаны, навалился на нее.
  Зажатый в руке девушки нож вошел глубоко в живот солдату. Тот издал булькающий звук и ухватился за рукоять ножа, пытаясь вытащить его. Не раздумывая ни минуты, Рити выскользнула из-под него и, отшвырнув автомат ногой, принялась стаскивать с обессилевшего сержанта одежду. Натянув брюки, она надела майку, толстовку и куртку, испачканные кровью. Подняв тяжелый автомат, она уже была готова бежать, но парень пришел в себя и ухватил ее за ногу, громко крича. Девушка собрала всю злость и ударила подонка прикладом по лицу. На его крик бежал второй караульный. Рити слышала топот его сапог. Она притаилась за дверью. Солдат вбежал и сразу бросился к раненому. Девушка понимала, что стрелять сейчас было бы совсем некстати, ведь тогда все прибегут сюда. Выскочив из-за двери, она попыталась вырубить второго прикладом, но солдат вовремя увернулся, и теперь уже над Рити навис автомат. Но все произошло совсем иначе, чем должно было случиться. Из-за плеча парня, Верити увидела бледное лицо девушки, искаженное оскалом. Тонкие белые клыки, выросшие прямо на глазах, вонзились в шею солдата, разорвали кожу и сухожилия. Рити видела все это так подробно, потому что находилась на расстоянии вытянутой руки от его плеча. Чужая горячая кровь брызнула ей в лицо.
  Только когда тело парня обмякло и рухнуло на Верити, вампирша оторвалась от своего занятия, освободила девушку и помогла ей подняться на ноги. Рити шарахнулась в сторону.
  -Успокойся. Ты мне не нужна, - презрительно фыркнула Милана, - Постой... где я тебя видела? - она прищурилась, разглядывая девушку, затем принюхалась.
  -Может... в заброшенном доме? - робко предположила Рити, - Я встречала только одну вампиршу, и это было далеко отсюда, на севере города.
  -Точно. И ты, если не ошибаюсь, была с Праведным! - обрадовалась Милана.
  -С кем? - сконфуженно отозвалась Рити.
  -С вампиром, - раздраженно пояснила спасительница.
  -Да. Его зовут Эллао.
  -Знаешь, пожалуй, ты мне нужна. Идем.
  -Куда? - удивилась Верити.
  -Ты найдешь Праведных и этого своего Эллао и приведешь их сюда. Я одна здесь долго не продержусь. Идем же! У нас мало времени. Сюда скоро придут.
  Девушка подняла с пола автомат и вместе с Миланой Стилд выбежала в коридор. Лестница была перекрыта. За дверями, на площадке, стояли караульные.
  -Эй, есть там кто?! - выкрикнула вампирша, отталкивая Рити в сторону на всякий случай.
  Ловушка сработала. Замок щелкнул, и дверь распахнулась. Милана наперед знала, сколько там людей, и кто где стоит, а потому без труда обезоружила их, молниеносно вырвавшись вперед. Открывший ей дверь солдат даже не понял, что произошло. Вампирша свернула ему шею в долю секунды и бросилась обезвреживать остальных.
  -Иди сюда. Путь свободен! - услышала Рити через минуту.
  Они спустились на первый этаж, но не пошли через вестибюль. Милана потащила девушку под лестницу, потому что первый этаж кишел солдатами, кто-то уже шел в их сторону. Этот кто-то стал подниматься наверх.
  -Надо идти. Сейчас они поднимут тревогу, - прошептала Верити.
  Милана согласилась. Она прошмыгнула в узкий коридор к железной двери склада.
  -Сюда! - прошептала она, призывая Рити за собой.
  9
  Они попали не на склад, а в служебный туалет. Вампирша, убедившись, что под окном никого нет, открыла его и выпрыгнула на улицу. Рити забралась на подоконник и тоже спрыгнула на асфальт, но неудачно.
  -Давай же, шевелись! - раздраженно прикрикнула Милана.
  -Иди ты к черту! Я подвернула ногу! - обиделась девушка, - Думаешь, клыки отрастила, крутая?!
  Вампирша медленно подняла на нее глаза. В них Рити увидела готовность перегрызть ей глотку.
  -Если бы не я, ты бы сейчас лежала там наверху, с пулей в голове, - прошипела Милана, - Так что прикуси язык и делай, что я говорю. Я пытаюсь вытащить тебя отсюда.
  Девушки пробежали через небольшую площадку на заднем дворе к высокому забору. Милана с легкостью обхватила Верити и вместе с ней перемахнула на другую сторону. Достав из кармана кожаного плаща маленький кулон из синего камня в виде какого-то мифического зверя с лапами и крыльями, она протянула его Рити.
  -Покажешь это тому, кто назовет себя главным в отряде Праведных.
  -Хорошо... - растерянно отозвалась девушка, пряча кулон в карман.
  -А теперь беги, да побыстрее! - сказала она.
  -А ты?!
  -У меня еще здесь дела. Поскорее найди Праведных. Я временно поработаю призраком этого здания, - с усмешкой ответила вампирша.
  Она огляделась по сторонам и подтолкнула Рити в сторону города. От главных ворот уже бежали вооруженные люди.
  -Да беги же! Я задержу их, сколько смогу! - крикнула ей вдогонку Милана.
  Рити побежала, что есть мочи. Страх и жажда свободы несли ее наравне с ветром. Город встретил ее запахом гари и тления. Голоса за спиной стали громче. Рити схватилась за автомат. Было страшно стрелять, но выхода не оставалось. Она остановилась, передернув затвор в повороте, и дала очередь по ногам. Теперь у нее была возможность сосчитать всех, кто ее преследует. Их было десятка два. Кого-то Рити удалось ранить, все остальные заняли боевые позиции. Всего две секунды было у девушки, чтобы скрыться в ближайшем доме. Еле успев прыгнуть в разбитое окно на первом этаже, она услышала, как началась пальба. Был приказ не оставлять свидетеля в живых. Верити прикрыла голову руками и, пригнувшись, побежала в глубь темного помещения. Спряталась за углом, в развороченном дверном проеме, и пустила еще одну очередь назад. По треску и глухому удару можно было понять, что кто-то пытался влезть в окно, но пуля свалила его. На какое-то время все затихло. Рити испугалась такой тишины. Сняв куртку, которая была ей сильно велика и мешала движениям, девушка стала осторожно пробираться дальше, еще дальше в темноту бывшего складского помещения какого-то магазина. Еще одно окно, с противоположной стороны дома показалось ей единственным спасением. Уже были слышны голоса солдат. Близко, совсем близко. У Рити подкашивались ноги от страха. Шаркающие шаги отдались эхом уже в пустой комнате, где была сейчас девушка. Оглянувшись, она поняла, что ее не заметили. Военный, прищурившись, вглядывался в темноту, судорожно копаясь в разгрузочном жилете, в поисках фонарика. Его лицо исказилось, когда он почувствовал дуло автомата, приставленное к спине.
  -Лицом к стене, ублюдок, - шепотом скомандовала Рити.
  Тот послушно приблизился к стене и заложил руки за голову. 'Трус!' - усмехнулась про себя девушка.
  -Стой и не двигайся, - все так же шепотом сказала она, медленно отходя к окну.
  -Тебя все равно поймают, дура... - спокойно, вполголоса ответил солдат.
  -Это еще почему? - Рити находилась уже одной ногой за окном.
  -Во-первых, на тебе военная форма, а во-вторых, она пропитана кровью. Вампиры-ищейки найдут тебя даже в другом конце страны, не то, что в городе... - уже шепотом ответил он.
   -Хочешь сказать, я должна сдаться? - усмехнулась Рити.
  Парень повернулся к ней, не опуская рук, но девушка снова навела на него автомат.
  -Ты положила как минимум пятерых наших. Тебя расстреляют без суда. Имени не спросят...
  Ее глаза заблестели, руки дрогнули под тяжестью оружия. Заметив это, парень сделал шаг ей навстречу, но Рити вовремя сориентировалась и для устрашения передернула затвор.
  -Хочешь, возьми мою толстовку.
  Девушка недоверчиво прищурилась.
  -С чего это ты вздумал помогать мне?
  -Ведь... твоя фамилия Сент? Верити Сент...
  -Ты кто такой? Откуда ты... - она опустила автомат и спрыгнула с подоконника обратно в комнату.
  -Да учился я с твоим братом, Рити, - парень быстро стянул с себя толстовку и бросил ей.
  Верити приняла ее с благодарностью, но не спешила переодеваться.
  -Ты... знаешь, где Верден? - с надеждой спросила она.
  -Сейчас? Нет. Мы встречались в последний раз в начале осени. Я видел его мельком, среди новобранцев.
  -Господи! Спасибо, спасибо тебе... - Рити крепко обняла своего врага, - Как тебя зовут?
  -Гордон, - бросил он, - Послушай, Рити, я бы поболтал с тобой еще, но... ты не забыла, что тебя ищут?
  Верити опомнилась, но теперь ей было не страшно даже умереть. Она знала, что брат жив, и что она, возможно, найдет его скоро. Еще раз поблагодарив Гордона, она выпрыгнула в окно, и как раз вовремя, потому что в комнату ворвались остальные, и снова началась пальба. Они что-то кричали, но их крики заглушали выстрелы. Девушка скрылась в соседнем доме. Ничего не видя от слез, она бежала через коридоры, подвалы и переулки, через подворотни и свалки. Наконец, когда за спиной все затихло, Рити вбежала в высотный дом, поднялась на один из верхних этажей. Как ни странно, здесь осталось еще кое-что из мебели, ковры и зеркала, большинство из которых правда, были разбиты. Большое окно в гостиной было выбито вместе с рамой не то штормом, не то вампиром, не то пожарными в самые первые дни апокалипсиса. Осколки жалобно хрустнули под ногами Рити, когда она подошла ближе. Сняв с себя окровавленную одежду, она натянула подаренную Гордоном толстовку и снова подошла к окну, прислушиваясь. Крики стали слышнее, похоже ее все-таки выследили. Осторожно, стараясь не высовываться из окна, она следила за входом в подъезд. 'Он жив! Он просто в войсках... Надеюсь не в этих, - думала Рити, - Он не может быть в них. Господи, Верден! Как же я хочу увидеться с тобой! Я...' - она вдруг замерла. Ей показалось, что где-то рядом сошла лавина, и ее окатило леденящим воздухом, но не ветром, а будто что-то охладило ее изнутри. Ее вдруг бросило в холодный пот, и необъяснимый приступ тревоги и ужаса сотряс ее тело в нервной судороге. Все это она испытала в какую-то долю секунды, заметив боковым зрением у противоположного края окна темную фигуру. В следующий миг, когда Рити, наконец, решилась и повернула голову в ее сторону, страх уже не холодил конечности. Он просто сковал их невидимой цепью. Светлый, коротко стриженый на манер Коммандос, мужчина внимательно изучал Верити несколько минут странными змеиными зрачками, затем пошевелился, поправляя меховой воротник куртки, и как-то разочарованно вздохнул. Рити, почувствовав, что уже может двигаться, попыталась нащупать оружие, но вспомнила, что оставила автомат там, где переодевалась, метрах в трех отсюда.
  -Тоже мне, солдатка... Тьфу! - плюнул вампир с презрением.
  Девушка поняла, что у нее, кажется, есть шанс уйти живой и рванула к выходу, но, сделав несколько движений, снова замерла, - в дверном проеме стоял второй парень, и, судя по плавности его движений, тоже вампир.
  -Лекс, ты что, вот так просто отпускаешь ее? - недовольно проворчал он.
  -Посмотри на нее! Какой из нее боец? Морлок, уймись, - ответил ему тот, что стоял у окна, - Она просто переоделась... Кстати... откуда у тебя военная форма этих войск? - обратился он уже к Рити.
   'Вампиры-ищейки! Ищейки!' - кольнуло в сердце Рити.
  -Детка, ты что, немая? - фыркнул Морлок.
  -Постой-ка... - Лекс подошел и поднял с пола окровавленную толстовку, - Вот это да-а-а-а... - он почему-то подмигнул девушке, - Так это за тобой, что ли, гоняется вся дивизия? Весь город на уши поставили...
  Верити продолжала молчать, тупо уставившись на поднятую им одежду.
  -Нет. Так разговор не пойдет. Ты, небось, думаешь, что мы оба просто мечтаем тебя сожрать?
  Девушка оглянулась на Морлока. Тот усмехнулся, и она снова уставилась на собеседника.
  -Так вот, послушай, что я тебе скажу, - продолжал Лекс, - Ни мне, ни вот ему, ты на фиг не нужна. Просто ответь на вопрос и иди своей тропой, маленький воинственный крысеныш.
  -А если я скажу, что они ищут меня, я тоже буду вам на фиг не нужна?.. - тихо отозвалась Рити.
  -Одно могу сказать точно: на них мы не работаем, иначе давно б уже сдали тебя... - язвительно ответил Лекс, показывая ей толстовку, - То, что они ищут тебя, я уже давно понял. Мне интересно, за что? Почему такая суматоха?
   -Потому, что я побывала на их базе, видела, что там творится, а живые свидетели им не нужны.
  -И... что же там творится? - прищурил Лекс свои змеиные глаза.
  -Лекс, ты что, не знаешь? Они эвакуировали к себе два роддома и выплачивают дань детьми. Потому мы здесь, - подал голос Морлок, чем порадовал девушку. Ей не очень хотелось говорить об этом вслух.
  -Хм... И вот, значит, тебе удалось бежать, да?
  -Да.
  -Уложив там четверть полка, ты благополучно свалила, - закончил он за нее.
  -Не совсем благополучно... - Рити прислушалась и поняла, что военные уже в доме и поднимаются по лестнице.
  -Сядь здесь, - Лекс провел ее в малоосвещенный угол, - Только сиди тихо. Чтоб ни звука мне... - закончил он уже шепотом.
  -Двое за мной! Остальные наверх! - послышалось где-то совсем близко, в квартире.
  Девушка накрыла голову руками и зажмурилась. Кто-то уже входил в комнату. Послышалась возня, хруст, кто-то упал прямо рядом с ней. Следующий издал булькающие звуки, уже знакомые Рити. Ясно, перегрызли горло. Все происходило достаточно тихо и быстро, что еще больше пугало Верити. Не хотелось открывать глаза. Снова возня. Кто-то усиленно сопротивлялся, пытался позвать на помощь, но мешком свалился на пол, и снова все затихло.
  -Вставай! - услышала девушка.
  Пришлось открыть глаза. Освободившись от тела, придавившего ей ногу, Рити поднялась. Стараясь не смотреть на лежащих на полу, она выбежала из комнаты в коридор. Там их ждал Морлок, невысокий коренастый вампир. Темные вьющиеся волосы почти скрывали лицо, вместо глаз в темноте были видны лишь две черные бездны, сверху обрамленные густыми бровями, нос с горбинкой выглядывал из-за волос. Это не помешало девушке разглядеть подбородок, испачканный кровью. Она оглянулась на Лекса. Он выглядел так же. Поймав на себе неодобрительный взгляд, Лекс извлек из кармана куртки грязный платок и вытер лицо.
  Морлок [] -Так лучше? - усмехнулся он.
  -Намного, - кивнула Рити, - Не так омерзительно.
  -Скажите, пожалуйста! - фыркнул он, - Какие мы впечатлительные! Ты только в обморок не грохнись, ладно?
  -Я так понимаю, вам от меня все-таки что-то нужно? - Рити, наконец, пришла в себя и снова оглядела вампиров, оценивая, за кого они могут воевать.
  'Уж точно не за Праведных' - усмехнулась она про себя.
  -С чего ты взяла?
  -Вы ведь... помогли мне, - уже не совсем уверенно ответила Рити.
  -У нас задание истребить людей этой части, а ты со своим побегом просто подвернулась очень кстати, - ответил Морлок, переглянувшись с другом.
  -Этой части? - повторила она.
  -Да. Людей с этой базы.
  -Зачем?
  -Не слишком ли много вопросов? Мне показалось, ты уже знаешь что-то лишнее и не слишком рада этому. Хочешь знать еще больше? - оскалился на нее Лекс.
  Морлок оттолкнул его, но сказал:
  -Он прав. Убирайся и постарайся здесь больше не появляться.
  -Хорошо, только...
  -Что еще?!
  Верити отошла немного назад, глядя на них.
  -Вы - Праведные? - не веря собственным словам, спросила она.
  Двое переглянулись и снова уставились на нее.
  -У тебя какие-то сомнения на этот счет?
  -Вообще-то да. Может, вам просто лень возиться со мной...
  -Это точно... - громко рассмеялся Лекс.
  -Ну, допустим, Праведные, - ответил Морлок, - И что?
  -Мне нужно найти кое-кого из ваших и передать ему поручение.
  Тут не сдержался даже мрачный Морлок. Оба вампира зашлись от смеха, чем сильно разозлили Рити. Сомнения на счет их Праведности по-прежнему мучили ее.
  -И кто же этот 'кое-кто'? - сквозь смех процедил Морлок.
  -Эллао.
  Смех затих, хотя Лекс все еще сдерживал себя, время от времени хихикая.
  -Ты слышал о таком? - обратился он к Морлоку.
   -Да. Есть там один... любимчик Дориана.
  -Ах, этот... Зеленый совсем.
  -Да. Это его птенец.
  -Ты-то его откуда знаешь? - они наконец-то обратили внимание на девушку.
  -Так вы проводите меня к нему или нет? - без особой надежды спросила Рити.
  -Постой, Морлок, я припоминаю какую-то бредовую историю, что он рассказывал. Помнишь?
  -Нет.
  -Когда он шлялся где-то всю ночь, охотился, а потом уверял всех, что чуть не погиб и его спасла какая-то девчонка.
  -От кого?
  -От спятившего 'охотника'... Постой, так это что, получается - правда? Это ты что ли? - Лекс покосился на девушку.
  Та устало кивнула, собираясь уже уходить, но Морлок остановил ее.
  -Постой. Идем с нами.
  Нельзя сказать, что девушка обрадовалась, но и расстроенной ее тоже нельзя было назвать. Путь предстоял неблизкий, да и провожатые не из приятных, зато Рити знала, что будет в безопасности всю дорогу и, в конце концов, попадет туда, куда ей нужно.
  10
  Умбра отправился к северо-восточному городу Нодегарму. Загнав двух лошадей, он, наконец, добрался до замка. Приближенные люди князя встретили его не слишком дружелюбно. Только седовласый мудрый Зодер усадил мальчика и протянул ему стакан густой свиной крови.
  -Почему же тебя послали одного? - вздохнул он.
  -Это мое наказание, господин. Я не жалуюсь. Вы только проводите меня к порталу, пожалуйста, а там уж я сам справлюсь.
  Ферро хмыкнул с презрением и удалился прочь из тронного зала.
  -Не обращай на него внимания. Он всегда много мнил о себе, - продолжал Зодер, - Так значит, наказание. Что ж, великому Сальватору, конечно, виднее, но я бы не стал отпускать тебя одного в 'новый' мир...
  -Я справлюсь, господин Зодер. Вот увидите. Я домчусь туда пулей... - возбужденно говорил Умбра.
  -Смотри, как бы пуля не добралась до тебя раньше, мальчик... - вздохнул старик.
  -Вы покажете мне портал?
  -Не сейчас, Умбра. Скоро рассвет! Опомнись. Тебе надо отдохнуть. Иди наверх, в самую дальнюю комнату и спи. Я приду за тобой, когда настанет время.
  -Но... Их Величество велели мне как можно скорее... - попытался было возразить он, но Зодер покачал головой.
  -Ничего не решится за один этот день.
  Мальчик нехотя поднялся из кресла. Ноги еле держали его. Он поплелся наверх по широкой каменной лестнице, устланной дорогим ковром. Он дошел почти до конца коридора и остановился: ему показалось, что кто-то зовет его, манит... Одна из дверей приоткрылась со скрипом. Умбра отступил назад, но плюнул на свой испуг и вошел в кабинет. Ни одна свеча не горела там, и шторы были плотно задернуты. Умбра почти на ощупь прошел к камину и взял большие спички. Кабинет несильно осветился, но мальчик-вампир разглядел старинную книгу на столе, раскрытую на каком-то древнем заклинании. Это она звала его, она манила и влекла, как что-то запретное, сладостное и невиданное им ранее. Латынь Умбра знал отлично и всегда мог похвастать перед любым новообращенным своими познаниями в магии, но такого еще никогда не видел. Этот язык был таким древним, что мальчик растерялся. Древний диалект был настолько призрачен в своем значении, что Умбра с трудом понял его смысл. Спичка догорела и обожгла ему пальцы. Зажигая вторую, он решился прочитать вслух заклинание, раз уж оно завлекло его сюда.
  'Что-то о мире... этот мир, другой... Портал... Снег... Король?.. Хм... - Умбра сдвинул брови, - Надо спросить у Зодера. Может он знает?..'
  Мальчик выбежал из кабинета и пулей слетел вниз. Старик все еще был там, но, услышав о том, что Умбра осмелился войти в кабинет князя, пришел в ярость и велел немедленно идти к себе и никуда не совать нос. Он и слышать не хотел о книге и заклинании. Когда Умбра переспросил его еще раз, Зодер изменился во взгляде, но не проронил ни слова.
  
   'Благословенны верующие в свое благо,
  и да никогда в разум их не вселится страх.
  Прокляты "агнцы господни", ибо будут
  обескровлены они белее снега!'
  (Книга Сатаны 5ч. Антон Шандор ЛаВей)
  Близился рассвет, и путники начали искать укрытие на день. В достаточно теплом подвале они устроились передохнуть. Подвал не имел щелей и пробоин, и не продувался сквозняками. Вампиры развели костер у входа, чтобы дым вытягивало наружу. Только запах гниения и застоявшейся воды мешал Рити уснуть. Ее провожатые тоже никак не могли угомониться. Лекс все время хохотал. Его смех раскатами разносился в пустом подвале, отражаясь от стен. Девушка ворочалась на брошенной Морлоком куртке с боку на бок, время от времени открывая глаза. Лекс видел это, но говорил и смеялся еще громче, будто назло.
  -Народ пошел... Ну, вообще пи...ц! Мужик такой... увидел, короче. Стоит, голову опустил и тоном таким, заранее уже умирающим - 'Вампир... Ну, давай, убей, - говорит, - меня! Жри, - говорит, - скотина!'
  -А ты?..
  -А я что? Я ему говорю: Ты ссыкло, говорю, поганое, шею сначала помой!
  Стены снова сотряслись от пронзительного и наглого смеха.
  -Да. Жить они здесь совершенно не желают. Заставлять их что ли? Делать больше нечего! - согласился Морлок, немного успокоившись.
  -Да уж. Вот и я не понимаю, какого хрена мы тут делаем?.. - вздохнул Лекс.
  Рити не выдержала и поднялась с пола. Злоба так и закипала в ней.
  -Не спится? - фыркнул Лекс в ее сторону.
  -С тобой уснешь, - девушка посмотрела на него так, что он даже перестал тупо улыбаться, - Я бы с удовольствием вас не слушала, но нет такой возможности. Вы слишком много о себе возомнили. И если вам не нравятся люди, которых довели до ручки те же вампиры из вашего мира, то почему бы вам ни убраться к черту!
  Вампиры молча переглянулись. Повисло молчание. Рити устало оглядела помещение и снова улеглась, но тут же услышала голос Лекса:
  -Знаешь, мне лично абсолютно насрать на весь этот ТВОЙ мир и на тебя, и на всех местных жителей. Мне все равно, кого убивать. Но мне дали приказ явиться сюда и помочь вам. В нашем мире своего говна навалом. До сих пор не разгребли. Но кто-то решил, что здесь мы нужны больше, чем там. И вместо того, чтоб защищать наш дом, мы сидим здесь и защищаем таких засранок, как ты! - он поднялся со своего места и, приблизившись к девушке, опустился на одно колено и улыбнулся, обнажив клыки.
  -И если ты еще хоть раз посмеешь сказать что-либо подобное, то пожалеешь, что вообще родилась. Поверь, уж мы-то знаем, чего боятся люди... - он закончил демонстративным шипением, от которого у Рити заложило уши.
  Девушка подтянулась на локте и прижалась к стене.
  -Лекс, оставь ее... - зевнул Морлок, - Пора немного поспать. Ты ложись сейчас, а я потом.
  -Licet tacet! (лат. Пусть она молчит!) - возразил Лекс, цедя слова сквозь зубы.
  Они продолжили общение на повышенных тонах, но Рити не поняла ни слова.
  -Meam irritat! (лат. Она меня раздражает!)
  -Noli tangere suus! (лат. Не трогай ее!)Tenere malum disce! (лат. Учись сдерживать Зло) - повысил голос Морлок.
  Наконец, вампир поднялся и отошел от Рити. Он постелил себе куртку и прилег неподалеку от девушки, загородив выход, будто Верити помышляла бежать от них. Морлок же остался сидеть там, где был, только прислонился спиной к стене и устало прикрыл глаза. Верити же после этого разговора спать совсем расхотелось. Лекс затих почти сразу, как улегся. Он умел отключаться, когда это было нужно.
  Рити вздохнула и посмотрела на второго вампира.
  -Что, опять не спится? - спросил Морлок, не открывая глаз.
  -Угу, - она положила голову на сложенные перед собой колени.
  -Что за дело такое у тебя к Эллао?
  -Да оно не совсем к нему. Мне нужен кто-то главный, главный у Праведных...
  -Зачем?
  -Ты опять смеешься? - обиделась девушка.
  -Нет. И не думал.
  -Там, где я была, на этой базе, осталась девушка. Она одна из вас, вампирша. Я не знаю ее имени, но уже видела ее раньше. Она-то и помогла мне сбежать с этой свинофермы.
  -Праведная?.. Хм... Как она туда попала? - Морлок даже открыл глаза и повернул голову в ее сторону.
  -Не знаю. Это она поручила мне добраться до Праведных и призвать их на помощь. Она там одна. Она очень сильная, но там очень много солдат, одной ей со всеми не справиться.
  -Значит, она задумала уничтожить базу изнутри? Отлично. Что ж ты раньше молчала?
  Рити покосилась на Лекса.
  -Не думала, что вас может это заинтересовать. И вообще... разговаривать не очень хотелось...
  -Да, - он тоже покосился на Лекса с усмешкой, - Я понимаю, мы тебе не нравимся.
  -Я действительно не понимаю, почему вы здесь и почему вы - Праведные...
  -Мы немного отличаемся от Праведных. Военные в нашем мире обучены выслеживать и убивать любого, кого прикажут. Лишь флагом и совестью мы Праведны, понимаешь?
  Рити покачала головой.
  -Нет. Чем вообще Праведные отличаются от обычных убийц?
  -Тем, что они не получают удовольствия от убийства, тем что их основная пища - кровь животных, и еще, Праведный вампир никогда не смирится со своей сущностью. Они искупают свой грех, выкупают и очищают проклятую душу Праведными поступками, очищают землю от зла...
  -Сами будучи злом?..
  Морлок недовольно сдвинул брови, взглянув на Рити исподлобья.
  -Те, кто захватил город, питаются страхом, мучением, агонией и смертью людей. Это хоть тебе понятно?
  -Да.
  -Праведные истребляют подобных тварей. Это тоже понятно?
  -Да.
  -Так что же тогда тебе неясно?
  -Почему вы такие злые?
  Вампир не сдержал ехидного смеха.
  -Прости. В такие моменты я жалею, что я Праведный. Если бы ты видела себя сейчас...
  Девушка ничего не ответила.
  -Так значит, мы... злые? - вампир поднялся на ноги, бросил что-то в костер и уверенно направился к ней. Длинные волосы качнулись в такт его шагам.
  Рити тоже попыталась встать, чтобы успеть отскочить в сторону или сбежать, пока не поздно, но Морлок улыбнулся ей.
  -Расслабься. Я просто хотел сесть поближе.
   Девушка послушно опустилась на свое место. Вампир сел рядом, пристально глядя на нее сквозь вьющуюся паутину темных волос.
   -Да, мы немного отличаемся от Праведных. Наверное, даже очень отличаемся. Мы выполняем приказы Праведных господ. Мы созданы для войны и во имя войны. Любой из нас хорошо знает свое дело. Мы профессионалы... - Рити не сразу заметила, что Морлок перешел на шепот и склонился к ней. Опомнилась лишь, когда он коснулся губами ее уха. По всему телу прошла дрожь. Рити двинулась в сторону, но вампир придержал ее за плечо.
  -Иными словами, вы Праведные только потому, что вам так приказали?.. - попыталась отвлечь его девушка.
  -Возможно... - улыбнулся он, проводя кончиками пальцев по ее щеке, вниз, по подбородку, по шее.
  'Они питаются страхом и агонией, мучением и смертью...' - полоснуло по сердцу Рити.
  -Тебе нравится мой страх?.. - догадалась она.
  -О, да... - он прикрыл глаза от удовольствия, показывая, как ему это нравится.
  'От Лекса помощи не дождешься. Надо выкручиваться самой!' - пронеслось в голове. Его прикосновения вводили ее в странное, полуобморочное состояние. Из нее уходили силы. Противостоять столь сильному существу и так-то было не легко. Теперь же казалось просто невозможным.
  -Ты питаешься страхом?.. - ее голос заметно слабел.
  -Да... - Морлок осторожно уложил Рити, опустив ее голову себе на колени.
  -А еще... мучениями? - уже словно в бреду повторяла она.
  -Бывает и такое... - он гладил ее волосы, перебирая в них пальцами...
  -Агонией и смертью...
  -Иногда.
  -Ты... не Праведный. И Лекс тоже. Вы... вы врали... - уже не в силах ни кричать, ни шевелиться, Рити заплакала, и слезы покатились по ее щекам на колени Морлока.
  -Даже я не могу помочь тебе расслабиться, милая. Что с тобой происходит? - вдруг вздохнул вампир, - Ну, подумай сама, не будь мы Праведными, разве стали бы мы с тобой возиться? А твоя ценная информация... Мы бы нашли способ вытянуть ее из тебя, уж поверь мне... Для них, кстати, эта информация куда более ценная, чем для Праведных. Тебе действительно следует быть осторожнее. Спи. Надо выспаться перед дорогой.
  Верити закрыла глаза. Тревога куда-то ушла. Настало приятное и блаженное спокойствие. Морлок шептал что-то, но она его уже не слушала. Девушка уснула почти сразу и проспала до самого заката, проснувшись, когда на дежурстве был уже Лекс. Рити подняла тяжелую голову и огляделась. Заметив, что Лекс смотрит на нее, девушка отвернулась. Пригладив растрепанные во сне светлые волосы, она поднялась на ноги и направилась к выходу.
  -Куда собралась? - одернул ее вампир, преграждая путь.
  -Ты слишком много воевал, Лекс. Я не пленная! - буркнула Рити в ответ, но Лекс по-прежнему стоял у нее на пути.
  -За тобой охотятся, насколько я помню. К тому же, на улице темнеет.
  -Какая забота! - фыркнула она, - С каких это пор ты меня опекаешь? Пусти, мне нужно выйти, Лекс!
  Он хмыкнул с презрением в ее сторону, но пропустил. Поднявшись наверх, девушка поежилась от свежего вечернего мороза. Невидимое уже давно солнце садилось, искажая тени. Возвращаясь из укромного тупика, Рити заметила в конце улицы какое-то движение и остановилась. Приглядевшись, она попятилась назад, не в силах даже закричать. В ее сторону двигалось небольшое серое полупрозрачное облако, похожее на сгусток пара. Издавая почти неуловимый человеческим ухом звук, вызывающий необъяснимую панику, облако плыло на уровне ее роста. Верити прижалась к обшарпанной стене, но призрак проплыл мимо, не заметив ее. Девушка перевела дух. 'Черт возьми! Никогда бы не подумала, что они существуют!..' - вздрогнула она, вспоминая неприятное чувство.
  Когда Верити вернулась, Морлок уже не спал. Он рассказал другу о поручении Рити и ее ценных сведениях. То, что вампиры говорят о ней, Рити поняла, когда вошла. Оба умолкли, глядя на нее. Выражение их лиц было различным. Морлок улыбался приветливо и немного виновато, будто спрашивая, не слишком ли он напугал ее перед сном. Лекс, осознав значимость ее роли в их общем деле, смотрел более снисходительно и тоже как-то виновато. Девушка отдала куртку Морлоку, но тот не принял ее.
  -Тебе она сейчас нужнее. Вампиры редко мерзнут.
  Рити не стала отказываться. Солнце уже давно село, и девушка, в сопровождении имперских наемников, продолжила свой путь. Лекс шел впереди, прислушиваясь и принюхиваясь. Морлок чуть позади Верити. Он прихватил горсть снега и умылся им на ходу.
  -Послушай, - он догнал девушку, - Как зовут-то тебя?
  Та оглянулась на него. Теперь, как ни странно, она не только не боялась, она уважала его и почти любила, как верного друга и учителя. И пусть тот урок, который Морлок преподал ей, был не самым приятным и дружеским, но он пошел ей на пользу.
  - Верити, - звонко отозвалась она.
  -Красиво. А еще как можно? Твое имя как-то сокращается?
  -Рити, Вернитта, некоторые даже исковеркали мое имя до 'Нитточка'...
  -Кто же такой добрый? Друзья? - усмехнулся Морлок, но девушка сразу как-то помрачнела.
  -Мама меня так называла...
  -Скучаешь по ней? - Рити вопросительно взглянула на него, а вампир взял ее за руку, - Не спрашивай, откуда я знаю. Твоя боль - особая энергия, которую мы хорошо чувствуем.
  -Да. Мне ее не хватает. Я знала, что когда-нибудь останусь без нее, просто не думала, что так рано...
  -Ты встретишься с ней, обязательно. Но только не скоро. Тебе предстоит сделать что-то очень важное для своего города, а значит, твое время еще не настало, Вернитта.
  На ее лице появилась недоверчивая усмешка.
  -Что такое?
  -Ты говоришь, как пророк. Откуда тебе знать?
  -Чувствую. Не могу объяснить, но я это ощущаю. У тебя слишком светлая энергетика, сильная душа.
  'Он просто хотел меня успокоить, подбодрить, вот и наплел...' - улыбнулась сама себе Рити.
  Лекс почему-то остановился, и Морлок придержал девушку за руку, глубоко вдыхая воздух.
  -Волки? - едва слышно спросил он.
  Лекс кивнул.
  -Может, наши? - вздохнул Морлок с надеждой.
  -Не горю желанием это проверять. Их слишком много, - отозвался Лекс, отступая, - Обойдем по верху.
  Путники свернули во двор и поднялись на покатую крышу старого кирпичного дома.
  11
  По крышам они обогнули центр города, но дальше домов, стоящих так близко друг к другу, не было и пришлось спуститься. Опасность миновала, о чем свидетельствовало поведение вампиров. Они больше не принюхивались и не вертели головами по сторонам. Лекс и Морлок двигались, словно ожившие восковые фигуры, плавно, но как-то неестественно. Теперь Рити знала, что представляют собой имперские наемники и чего они стоят. Они истинные профессионалы своего дела. Ни один шорох, ни один вдох, скрип, удар сердца, запах - не ускользнули от их чутких ушей и носов. Девушка уже почти не помнила обиды на их высокомерие, восхищаясь их способностями. Странная мысль на мгновение скользнула в ее голове: 'Вот бы и мне стать такой ищейкой! Такой сильной и уверенной в себе! С такой силой и ловкостью мне точно не пропасть в этой войне...' Она поравнялась с Морлоком.
  -Можно тебя спросить?.. - виновато улыбнулась она.
  Вампир одобрительно кивнул.
  -Сколько вы обучались этому всему?
  -Чему?
  -Ну, так хорошо чувствовать запахи и звуки, так быстро и бесшумно выслеживать... - начала перечислять она.
  -Морлок, иными словами, она хочет спросить, сколько мы учились убивать, - послышалось со стороны Лекса.
  -Ну, вообще, эти навыки приобретает любой новообращенный. Мы же их развивали, вместо того, чтобы обучаться манерам... - объяснил Морлок.
  -Мы, как боевые псы, Вернитта, - усмехнулся Лекс, оборачиваясь к ней, - Нас натаскивали десять лет, а потом спустили с поводка и дали команду.
  -Отсюда и жажда убийства... - негромко подтвердил Морлок, - и страха. Удовольствие от мучения и смерти жертвы и от собственной силы...
  Он посмотрел на девушку и умолк, потому что Рити глядела себе под ноги и, видимо, уже жалела, что задала свой вопрос. Лекс оглянулся на Морлока и, отследив его взгляд, понял, почему тот умолк.
  -Ты же не просто так об этом спросила?.. - Лекс остановился, повернувшись к девушке.
  Рити подняла на него глаза, затем непонимающе посмотрела на Морлока и пожала плечами.
  -Вернитта, не лги... - покачал головой Морлок.
  -Я подумала... Ну, мне захотелось... - пробормотала она.
  -Стать вампиром?! - гневно выкрикнул Лекс.
  -Нет! Просто... надоело бегать ото всех подряд. Если бы у меня была такая сила, я бы могла убивать... Я отдала бы душу, чтобы отомстить за близких. Мне надоело выживать, неизвестно, для чего. Будь у меня сила, я бы знала, что с ней делать... - продолжала девушка.
  -А теперь скажи мне, Вернитта, - спокойно начал Лекс, - ради кого все это? Зачем освобождать город, если одни люди не хотят жить, а другие мечтают уподобиться тем, кто разрушил их город? И после этого ты хочешь, чтобы мы уважали людей?! Если обратить всех местных жителей, город будет уничтожен окончательно. Орда новообращенных пойдет дальше, разрушит другие города и весь мир повергнется в хаос.
  -Лекс прав. Нельзя вот так просто сказать 'Я хочу стать вампиром'. Без контроля эта сила убьет своего обладателя и все вокруг него. И пути назад не будет, Вернитта. Праведные мечтают о том, чтобы снова стать людьми.
  Девушка снова опустила голову и не поднимала ее до тех пор, пока Морлок не закончил. Он сам осторожно поднял ее за подбородок и заглянул в глаза.
  -Ты хочешь этого, Вернитта? Ты хочешь силы?
  Рити вырвалась от него и отошла назад.
  -Нет... - подавленно отозвалась она.
  Остаток пути она и не помышляла заговорить с ними. Девушка думала о брате. 'Где он сейчас? Жив ли он? Почему не отыскал меня до сих пор? А что, если его убили такие же ищейки, как эти двое? А вдруг они?.. - Рити гнала прочь дурные мысли, - Нет! Я найду его! Мне поможет Эллао или еще кто-нибудь из Праведных, ведь я выполняю поручение той... женщины... потому что она спасла мне жизнь. Нет. Я попрошу, и мне не откажут, ведь они пришли, чтобы помогать людям! - она оглядела попутчиков, - На что я рассчитываю?.. Если все они такие же, как эти двое, рассчитывать мне не на что... Придется снова выкручиваться самой, одной искать Вердена. И я его найду! Не знаю где, когда, но найду обязательно!'
  Улица Свободы, некогда красивейшая улица города была теперь похожа на проулок в бедном квартале. Обрывки горелых обоев, выбитые стекла, окровавленные тряпки, когда-то бывшие дорогими гламурными нарядами; разбитые до неузнаваемости, дорогие машины. Нарядные фасады домов, колонны и башенки, барельефы и эркеры - все это больше не радовало глаз. Черная копоть и разрушения уничтожили всю красоту старинных построек. Когда здесь впервые появились вампиры, никто еще не знал, что мрак опустился на город в эту ночь. Никто не верил ни в вампиров, ни в оборотней. Сказать такое, все равно, что анекдот рассказать. Деловые люди посмеялись бы, если бы кто-то попытался предупредить их в тот вечер. Слишком высокое положение занимал каждый из них, чтобы позволить себе верить в такую чушь, как параллельный мир и магия. Что же до вампиров - они и вовсе являлись персонажами комическими... В театре, что находился на этой символичной улице, люди нередко играли вампиров, изображая их безмозглыми зомби, тупыми животными. Люди корчились и кривлялись, не зная, что играют в опасные игры и, уж конечно, не могли себе представить, что очень скоро убедятся, - вампиры совсем иные. Немыслимая сила, интеллект, безумная скорость и ловкость движений, сила воли и разума, изощренная и ненасытная фантазия и, наконец, власть вампиров застали человечество врасплох в эту ночь...
  Верити засмотрелась на весь этот удручающий пейзаж, и не заметила, что ее провожатые ушли вперед. Они остановились перед зданием театра и окликнули ее.
  -Ты была здесь раньше? - обратился к ней Морлок, когда она приблизилась.
  -Да. В мирное время. Здесь было... очень красиво, - печально произнесла Рити.
  -Мы почти пришли. Держись рядом.
  Они обогнули театр и вошли в него с черного хода, по маленькой, полуразрушенной лестнице спустились в подвал. Широкий коридор с низким потолком вел на театральный склад. Служебные помещения были закрыты. На стенах, примерно через каждые пять метров, висели большие свечи, вероятно завезенные сюда уже вампирами. Они неплохо освещали путь. Лекс шел как всегда впереди, шел уверенно, хорошо зная эту дорогу. Наконец коридор кончился. Впереди была лишь одна дверь. Она вела в большую светлую комнату, служившую когда-то малым репетиционным залом. Верити не успела хорошо ее разглядеть, потому что Морлок вытолкнул ее обратно в коридор и велел ждать. Вампиры вошли и прикрыли за собой дверь. Но Рити разбирало любопытство. Она прислонилась к двери и прислушалась. Очень много голосов приветствовали ее друзей. Потом гул затих, и она услышала голос Лекса:
  -Господин Дориан, с нами гонец. Он... то есть, она... хочет передать Вам важные сведения о южной базе. Она была там и видела все своими глазами. Может рассказать расположения...
  -Ehem?.. (лат. Вот как?) Я знаю, что она может, если была там, Лекс, - голос главного звучал безапелляционно, - Покажи нам ее вместо того, чтобы говорить за нее.
  -Слушаюсь!
  Рити едва успела отскочить от распахнувшейся двери, потому что шагов не было слышно. Лекс пригласил ее войти. Девушка медленно переступила порог и застыла. Более двух сотен глаз уставились на нее. В зрительских креслах сидели очень разные на вид люди. Одни - в лохмотьях, другие - в приличных шубах и пальто, некоторые явно отдавали предпочтение старинной моде, некоторые были одеты весьма современно, а кто-то совмещал современный стиль и старинные одеяния, как, например парень в косухе, надетой поверх кружевной рубашки. Среди Праведных также были и девушки. Они разглядывали Верити с особой придирчивостью, оценивая, достойна ли она чести приблизиться к их хозяину. Лекс подтолкнул Рити, и ей пришлось пройти между сидящими к небольшой сцене, на краю которой, словно на жердочке, восседал мужчина средних лет с гладко выбритым лицом. Глаза его так же внимательно следили за девушкой, но, чем ближе подходила Рити, тем приветливее они становились. Девушка видела это, и каждый ее шаг был все увереннее. Она остановилась на небольшом расстоянии от Дориана. Тишина и внимание такого количества вампиров сильно давили, и Рити не смогла произнести ни звука. Дориан понял ее и завел беседу первым.
  -Мне сказали, что ты была на южной базе. Это так? - мягко спросил он.
  -Да, - Рити кивнула.
  -Ты, вроде, хотела что-то рассказать мне?
  Девушка оглянулась на Лекса и Морлока и снова обратила испуганный взгляд на Дориана.
  -Присядь-ка, - он спрыгнул со сцены и подвел ее к свободному креслу.
  Рити села, ей сразу стало легче дышать. Почти пропал комок в горле, мешавший ей говорить. Девушка покопалась в кармане и протянула вампиру амулет из синего камня. Дориан принял амулет, лицо его потемнело.
  -Откуда это у тебя?
  -Мне дала его одна вампирша. Она поручила мне просить вас о помощи. Она там сейчас, на этой базе...
  -Быть этого не может... - прошептал Дориан сам себе, а девушке сказал: - Опиши ее. Как она выглядит?
  -У нее длинные черные волосы... она не высокая, чуть выше меня... - Рити запнулась, не зная, что еще сказать.
  -Она не назвала тебе своего имени?
  Девушка покачала головой, удивленно глядя на вампира. Не только она, все остальные смотрели на него так же, никто не мог понять, чем вызвано его волнение.
  -Господин Дориан, что-то не так? - молодой вампир приблизился к нему.
   Эллао []Верити узнала его с трудом, - Эллао был одет совсем иначе, чем тогда, при их встрече. Если бы не бесцветные волосы, бессильно спадающие на широкие плечи и не эти печальные глаза, девушка ни за что не узнала бы его. На нем был дорогой кожаный плащ, под плащом белоснежная рубашка, рукава и ворот которой были отогнуты наружу. Кожаные брюки и сапоги на небольшом каблуке довершали костюм этого пижона.
  Верити не стала обращать его внимание на себя, решив, что если он сам ее не узнает, нет смысла обращаться к нему за помощью.
  -Да, Эллао. Это амулет моей старой знакомой. Меньше всего я ожидал встретить ее здесь, да еще на стороне Праведных, - ответил ему Дориан.
  По залу прошел гул, шепот и какая-то возня. Но предводитель вернул тишину.
  -Господа и дамы! Мы долго ждали, не решаясь подойти к южной базе, стараясь истреблять их предательское племя на расстоянии, но кто-то сделал это за нас и вошел в логово врага. Теперь наш долг - поспеть туда вовремя и уничтожить остатки этой шайки!
  Он вернулся к девушке и протянул ей карту города. Рити разложила ее на своих коленях, пригляделась и ткнула пальцем в участок окружной дороги.
  -Отсюда мы свернули к базе, - сказала она.
  -Что на территории, расположение дверей, лестниц, комнат, где держат девушек...
  -Был бы лист бумаги... - вздохнула Рити.
  Ей тут же протянули найденный где-то нотный лист и огрызок карандаша. На обратной стороне девушка начертила небольшой квадрат и еще два внутри него, объясняя все подробно, указала КПП, главный вход в само здание и окно, через которое они с вампиршей вылезали на свет божий. На оставшейся части листа Рити начертила схемы трех этажей, так как на двух последних не была и не знала, что там. Дориан поблагодарил ее, забрал план и удалился к сцене, чтобы обсудить его с Морлоком, Лексом и другими. Внимание вампиров переключилось на него. Рити закрыла глаза, откинувшись на мягкую спинку сиденья. 'Ну вот и все. Задание выполнено. Я им больше не нужна. Нужно сваливать, чтобы не оказаться лишней... - думала она, - Хотя так неохота... Здесь так тепло, светло...' Верити даже забыла, что не ела уже больше суток. Теперь лишь стало окончательно ясно, что никто здесь не собирается ей помогать. Каждый сам за себя. Услуга лишь за услугу. Ей помогли бежать - она помогла сообщить. Делать для вампиров что-либо еще Рити не хотела и не собиралась. Стало очень грустно и тоскливо. Пока Морлок обсуждал с Дорианом план, Лекс отделился от круга совета и подошел к Эллао. Тот сидел неподалеку от сцены, по своему обыкновению, отдельно от всех, мрачно глядя куда-то. Лекс шлепнулся рядом с ним, бесцеремонно нарушив его размышления.
  -Что ж, я теперь понимаю, почему тебя тогда не было всю ночь! - заявил Лекс, прерывая свои слова хохотом.
  -О чем это Вы? - недовольно сдвинул брови Эллао.
  Данное общение было ему не по душе, и он не видел причины скрывать это.
  -Ну, когда за тобой гонялся охотник, помнишь? А девчонка и вправду ничего. Злобная, правда, как крысеныш...
  -Откуда Вы знаете ее? - Эллао повернулся к собеседнику.
  -Я смотрю, ты совсем с ума съехал, протирая тут в штабе задницу? Парень, разуй глаза! Вон она сидит, спит уже, похоже... Мы ее утомили...
  -С чего Вы взяли, что это она? - недоверчиво прищурился Эллао, но все же внимательно посмотрел в ее сторону.
  -Да она сама нам об этом сказала... - пожал плечами Лекс и поспешил удалиться, понимая, что ничего вразумительного по поводу ночи, проведенной с Рити, от него не дождаться, - Вернитта, - прошептал он Эллао, - Так, на случай, если ты вдруг не знаешь...
  Парень не спешил бросаться к девушке. Он медленно поднялся с места, не веря в такое совпадение, и обошел вокруг, разглядывая спящую Вернитту со всех сторон. "Она изменилась. Если бы не Лекс, я ни за что не узнал бы ее. Но теперь я вижу, это то самое создание, та девушка, что спасла меня... Эта челка, эти веснушки и нос. Неужели мы все-таки встретились?..' - не верилось ему. Рити почувствовала на себе пристальный взгляд и открыла глаза. Никаких перемен вокруг. Рядом никого не было. Несколько мужчин толпилось у сцены, полумрак ползал по стенам, трепеща от сквозняков, пугающих пламя массивных свечей. 'Пора уходить...' - вздохнула девушка с тоской.
  -Не надеялся встретить тебя больше, Вернитта... - тихо послышалось из-за спины.
  Верити оглянулась. Эллао сидел за ее спиной и сдержанно улыбался.
  -Почему? - она тоже улыбнулась ему, но постаралась держаться достойно.
  -Мне казалось, что ты слишком слаба, чтобы выжить в этом городе...
  -Что ж, как видишь, я выжила.
  -Да еще и побывала на южной базе...
  -Там кстати было не так уж и плохо. Кормили хорошо, душ и одежда... Если бы не то, чем они заставляют заниматься... - она уже могла говорить обо всем этом, ведь больше нечего было бояться.
  -Что за вампир тебе там встретился?
  -Помнишь девушку в заброшенном доме? Ну, ты еще с ней разговаривал...
  Парень кивнул.
  -Это была она.
  -Она? Но ведь, она тогда сказала, что 'ни с кем', сама по себе...
  Он поднялся и подошел к Дориану. Тот прервал совет. Эллао шепнул ему что-то, после чего предводитель еще больше изменился в лице.
  -Она уверена?
  -Думаю, да.
  Рити с интересом наблюдала за ними, забыв о том, что собиралась уходить. Эллао вернулся к ней и присел уже рядом, на соседнее кресло. Он, не отрываясь, глядел в ее глаза с каким-то странным азартом. Девушка отодвинулась в сторону от него.
  -Я ведь... по-прежнему твой должник, - вспомнил вампир.
  -Наверное...
  -Ну, и чего ты хочешь? Почти все я смогу для тебя сделать.
  -Почти?
  -Ну, я не смогу вернуть мертвых, завершить войну...
  -А поесть сможешь достать для меня? - грустно улыбнулась Рити.
  -Попробую, но... разве это то, чего ты хочешь больше всего на свете? - удивился вампир.
  -Ты ведь не Бог, Эллао.
  -Конечно, нет, но многое могу, а чего не могу, попрошу господина, и он сделает... Если хочешь, мы отправим тебя в любую точку планеты. Туда, где еще нет войны. Хочешь?
  Но девушка покачала головой, отводя глаза.
  -Как же так? Неужели тебе здесь нравится?
  -Нет. Но война придет и туда, куда вы отправите меня... Я не хочу бежать. Я хочу воевать. Одна я пропаду. А вот с вами...
  -Это невозможно, - холодно отчеканил Эллао.
  -Но почему?! - ее глаза заблестели, завораживая вампира.
  -Потому что мы с тобой разные существа. Этого уже не изменить. Волки и овцы не охотятся вместе.
  -Сам ты овца... - буркнула Рити себе под нос, отвернувшись от него, - Я провела сутки с вампирами. Я знаю, на что они способны, но все равно не остановлюсь ни перед чем и не отступлю от своего решения. Я хочу быть в этой армии, хочу сражаться за свой город, отдать жизнь за него, если это нужно... Я знаю, что слаба, но, если кто-то подарит мне силу, я найду, как ее применить. Я всегда буду на стороне Праведных.
  -Девочка, ты понимаешь, о чем говоришь? - услышала она строгий голос над своей головой.
  Рити подняла глаза и покраснела. Над ней возвышался Дориан. Он слышал ее речь.
  -Да, господин... Дориан... - отозвалась девушка.
  -Господин, я пытался объяснить ей, что такое сила. Она не слушала меня. Она ничего не понимает... - встрял в разговор Морлок.
  Но Дориан даже не взглянул в его сторону. Он размышлял о чем-то своем, разглядывая Вернитту.
  -Встань, - приказал он ей.
  Рити переглянулась с Эллао и поднялась на подрагивающих ногах. Дориан отошел, оглядывая спортивную фигуру девушки, затем приблизился к ней со спины и, взяв за плечи, прощупал мышцы.
  -Останься здесь. Мы поговорим об этом позже, - сказал вампир, наконец, разрешая ей сесть.
  Рити чувствовала себя подавленной. Она опустилась в кресло и закрыла глаза.
  12
  Дориан и все остальные бесшумно покинули зал, отправляясь на помощь Милане. Остался лишь Эллао, по настоянию господина, и еще около сорока рядовых, охраняющих входы и выходы из театра.
  -Они сравняют базу с землей?.. - спросила девушка, не открывая глаз.
  -Практически. Просто это место станет таким же мертвым, как и весь город.
  -А что будет с девушками? Их тоже...?
  -Их освободят.
  -И это все? Они окажутся на улице...
  -Что ты хочешь этим сказать?
  -Что у вас нет никакой программы помощи людям. Вы лишь убиваете подобных, закрывая глаза на то, что оставшиеся в живых, нуждаются в помощи и поддержке...
  -И что же ты предлагаешь? Жить с людьми здесь?
  -Ты хотел отправить меня подальше отсюда... Значит, это можно сделать с каждым? Так почему бы не организовать базу для уцелевших где-нибудь на севере страны?..
  -Да ты просто реформатор... - усмехнулся парень, - Неужели ты думаешь, что умнее Праведных господ? Если бы это было сейчас возможно, такая база давно бы уже существовала.
  -Тогда почему это невозможно?
  -Потому что не все люди такие, как ты, - он поднялся с места и протянул ей руку, - Идем со мной.
  Рити с интересом последовала за ним туда, куда он потянул ее - за сцену. Они прошли по узкому коридору мимо гримерок и складских помещений, затем долго поднимались по служебной лестнице и оказались на балконе. Верити взглянула вниз. Огромный зал, едва освещенный двумя свечами, стоящими прямо на сцене, разбудил волну воспоминаний в ее сердце. Рити была здесь всего два раза, и эти оба раза она, как завороженная, разглядывала мраморные колонны и искусные перила балконов, бархат кулис. Это место погружало ее в далекое прошлое, в те времена, когда девушки ее возраста танцевали на балах и учились светским манерам. Вернитта становилась другой, когда входила в этот зал. Будто дух той эпохи вселялся в нее. Ее кумиры были так близко, словно боги, сошедшие на землю в час таинства, чтобы поговорить с ней. Девушка глядела на сцену, будто там вершилась ее судьба. С первой минуты спектакля и до самой последней реплики, Рити пребывала в гипнотическом оцепенении. Таинство пугало ее, но что-то светлое окутывало и прогоняло страх.
  -Я тоже любил это место, - вздохнул Эллао за ее спиной.
  -Ты? Ты был здесь? - девушка отвлеклась от воспоминаний и удивленно глянула на него.
  -Ну да. Раз пять. А может и больше...
  -Так значит, ты жил здесь до войны?
  -Да.
  -Никогда бы не подумала, что до войны в городе были вампиры...
  -Их и не было. Меня обратили уже после того, как в город пришла Тьма.
  -Как ты жил? Расскажи, - попросила Вернитта, но Эллао отвернулся, покачав головой, - Но почему?.. - подняла брови она, подходя к нему.
  -Я не хочу об этом говорить и вспоминать. Оставим эту тему навсегда... - мрачно отозвался вампир.
  Верити вернулась к балкону и облокотилась о перила, положив голову на руки. Она вспоминала спектакли. Все в деталях. Какой был свет, декорации, музыка, где она сидела, и как все это было. Оркестровая яма отсюда напоминала черную бездну. 'Интересно, что скажет мне Дориан, когда вернется? Неужели он и вправду меня обратит? - думала Рити, - Я не боюсь, просто, надо как-то подготовиться к этому морально... Попрощаться с жизнью человека навсегда?.. Быть вампиром далеко не дар свыше, будут большие проблемы... Мне придется убивать, много убивать. Смогу ли я жить с этим?..'
  -Эллао, послушай, а как же быть, если обращенные здесь вампиры останутся после войны? - вдруг спросила она.
  -Ты имеешь в виду Праведных вампиров?
  -Разумеется.
  -Я не знаю, но мне кажется, что их должны уничтожить. В этом мире не должно остаться вампиров. Старейшие вернутся в свой мир, а молодых уничтожат...
  -И ты так легко об этом говоришь?! Эллао, ведь речь и о тебе тоже!
  -Когда война кончится, мы будем не нужны! - холодно и уверенно ответил вампир, - Мне лично жизнь будет не нужна.
  -Почему?..
  -Я же сказал, не спрашивай меня! Я не отвечу, - разозлился он.
  Девушка умолкла, испуганно глядя на Эллао. Она еще очень мало знала его, но ей казалось, что такая мрачность ему не свойственна. 'Что могло вызвать его гнев? Что же произошло с ним в прошлом?' - гадала она. Парень снял плащ и кинул его на перила, облокотившись рядом. Он вздохнул и улыбнулся как-то легко и непринужденно, будто печаль, как болезнь, миновала. Но Рити чувствовала, что он лишь загоняет боль вглубь себя, заглушает ее, стараясь не думать и не говорить о своей тайне.
  -'Дьявольская болезнь' передается как вирус, попадая в твою кровь, но окончательно - лишь после проведения особого обряда с согласия обратимого. Вирус поражает все и очерняет душу, зато освобождает от всех других человеческих болезней... Ты все еще хочешь обрести силу?.. - спросил он.
  -Не знаю. Мне страшно, но я понимаю, что иного выхода нет... - вздохнула девушка.
  -Ты так считаешь? Но ведь раньше ты как-то обходилась без этого?..
  -Ведь... Дориан не позволит смертной остаться здесь, с вами?..
  -Нет. Я почти уверен, - покачал головой вампир.
  -Значит, мне снова бродить по улицам одной. Это означает гибель, а как - это уже не важно. Сдохнуть от голода, конечно, не лучше, чем быть разорванной волками или вампирами, но и то и другое - мучения. Когда я скиталась по городу в поисках еды и тихого места, мне на самом деле хотелось лишь одного - умереть быстро и безболезненно. Я не хочу больше так жить, ведь это не жизнь, а существование, а во имя чего? Потому-то я обрадовалась, когда встретила тебя в том доме...
  -Да. Теперь я понимаю, Рити. Ты тогда решила, что я принесу тебе либо быструю смерть, либо будущее, но, к сожалению, я не могу даровать тебе ни того, ни другого. Это не в моих силах.
  -Вот видишь. Выхода нет. Мне позволят прибиться к вашей 'стае', только если я стану подобной вам...
  -Лишь из-за этого ты хочешь обрести силу? - недоверчиво спросил он.
  -Нет.
  Верити отвела глаза. Парень приблизился и заглянул в них вопросительно.
  -Ты скрываешь свое прошлое. Почему у меня не может быть тайны? - попыталась оправдаться она.
  -Может, конечно, но ты не умеешь скрывать свои тайны, - улыбнулся он.
  -Хорошо, я скажу тебе, но... просто я знаю, что ты все равно мне не поможешь... Мне нужно найти в этом городе одного человека.
  -Кого?
  -Моего брата. Он в федеральных войсках... не знаю, на чьей стороне, но... он жив. Для меня это - главное. Одна я вряд ли найду его.
  -Почему ты не рассказала об этом сразу?
  -А зачем?
  -Я... не знаю, как остальные, но я, лично я, помогу тебе, хотя бы потому, что обязан тебе жизнью.
  -Ты серьезно? - улыбнулась девушка, не веря своему счастью.
  -Я похож на того, кто шутит такими вещами?.. - буркнул Эллао.
  -Я не хотела тебя обидеть... - растерянно сказала она.
  Вампир и не обижался. Он повернулся к ней, чтобы увидеть радость в ее глазах. Эллао не понимал, почему ему так нравится смотреть в них, наблюдать за движениями ее тела, слушать ее голос.
  -Я помогу тебе, обещаю... - прошептал он, касаясь ее волос.
  Верити замерла, прикрыв глаза. Легкие, осторожные пальцы пробежались по светлым локонам, поправляя торчащие, как соломинки, прядки, укладывая их за ухо. Затем пальцы незаметно скользнули по уху вниз, к кольцам и сережкам в мочке уха. Ощутив легкое жжение, пальцы без труда распознали серебро и отстранились, прильнув к шее. Девушка вздрогнула и открыла глаза. Вампир отдернул руку, будто сам испугался чего-то.
  -Что-то случилось? - отвлеченно спросил он, еще не придя в себя.
  -Да... Гордон!
  Вампир взглянул на нее. Рити выглядела более чем взволновано, она была близка к панике.
  -Что?
  -Гордон! Эллао, нам нужно отправиться на южную базу! Мы еще успеем! Идем.
  Она рванула к лестнице, словно ошпаренная, но Эллао успел перехватить ее.
  -Отпусти, Эллао! Нам нужно бежать! - вскрикнула она.
  -Куда? Зачем? Объясни все спокойно! - возразил вампир, не отпуская ее.
  -Там парень, Гордон! Он помог мне. Он друг...моего брата. Он...там, на базе. Его убьют, вместе со всеми, убьют... - Рити перестала вырываться, сознавая, что ничего уже не может сделать.
  Она вытерла слезы и убрала прилипшие мокрые волосы с лица. Парень провел по ее щеке ладонью, помогая стереть слезы.
  -Кем бы он ни был, мы уже не успеем туда. Мы не можем ему помочь и предупредить вампиров. Он сам выбрал свой путь, оказавшись на той стороне... - тихо говорил вампир, поглаживая ее по голове.
  Верити уткнулась лицом в его плечо. Он был прав, но ей все равно хотелось плакать. Как она могла забыть о Гордоне?! Как могла так подставить его?..
  Девушка плакала тихо, почти беззвучно. Несчастный Гордон был лишь последней каплей в чаше страха и боли. Эллао обнимал Верити и ждал, когда она выплачет все, что накопилось.
  

Часть вторая
Leonus dormit
(лат. Спящий лев)
  1


'Римский бог, Люцифер, был носителем света,
духом воздуха, олицетворением просвещения.
В христианской же мифологии он стал синонимом зла...'
(Книга Люцифера. Просвещение. Антон Шандор ЛаВей)

  Мрачный мальчик Умбра был переправлен через портал следующей же ночью. Зодер подготовил его к встрече с 'новым' миром. Маленький вампир не знал, как обращаться с современным оружием, но был предупрежден о его силе. Теперь он знал, чего и кого ему следует избегать. Найти князя было не самой легкой задачей, ведь Умбра не имел ни малейшего представления, где его искать. Единственное, что он знал - Алиас где-то в том городе. Первый час пути вампир заворожено оглядывал огромные каменные коробки, подпирающие облака. 'Судя по рассказам Зодера, это людские жилища! - вспоминал он, - А это... - мальчик не решался приблизиться к автомобилю, - повозка! Точно так рисовал Зодер. Как здесь все странно...'
  Он старался быть максимально сосредоточенным, используя чутье вампира. Улицы были пустынны. Темнота незнакомого мира пугала сильнее любого леса. Умбра двигался плавно и бесшумно, стараясь услышать хоть что-то, почувствовать хоть кого-то живого. Но вот мрак впереди него пошевелился. Мальчик застыл на месте. Из большого мусорного кургана доносилось чавканье и хрип. Умбра оглянулся. Улица по-прежнему была пуста. Тогда он подошел ближе. Из кучи на него выскочил худой и плешивый пес. Вампир успел отскочить в сторону, и собака пролетела мимо него, приземлившись на брюхо с пронзительным визгом.
  -Ух, тварь! - прикрикнул он, и пес поспешил убраться прочь.
  Умбра продолжил свой путь, ступая увереннее по неизведанной земле. Глядя на пса, он вспомнил, что скоро придется охотиться, чтобы не погибнуть от голода, ведь здесь никто не разводит свиней для Праведных. Здесь каждый сам за себя. Мальчик лишил жизни лишь двух существ. Первым был любимый баран отца. Новообращенный вампиреныш не мог совладать с жаждой, что так жгла его изнутри. Находясь в слепом бесчувствии перед жаждой, он видел лишь источники силы и мог бы убить своих близких, но судьба распорядилась иначе. Родители нашли своего сына на рассвете в сарае. Все его лицо и рубашка были в крови. Рядом лежало обескровленное животное. Умбра был изгнан из собственного дома, а затем и из деревни, еле вырвавшись от крестьян, которые собирались сжечь его на солнце. Таким образом, потеряв и родных, и покой, мальчик долго прятался в лесах и пещерах Сателитуса, пока не решился добраться до столицы, чтобы просить у Праведных вампиров убежища.
  Второй жертвой Умбры стал всадник, встретившийся ему по дороге в Эксплетус. Его конь едва не сшиб Умбру с ног, не заметив в темноте. Спешившись, франт решил проучить маленького бродяжку, но мальчик защитил себя, вцепившись в горло обидчику. На коне убитого врага, Умбра впервые въехал в ворота столицы. Король принял решение оставить мальчика при дворе, определив его в военную академию. За мрачность и недетскую рассудительность, впоследствии, вампиренышу было дано его нынешнее имя. Мечты его были так же не похожи на обычные мечты подростка. Умбра хотел найти и уничтожить того, кто обрек его на вечную жизнь и отлучение от дома. Вторая мечта была не так кровожадна. Мальчик хотел послужить государству, совершить что-то, что выделило бы его из рядов молодых вампиров. Теперешний случай как нельзя лучше подходил для этого. Ведь уже что-то в нем было, чего не было у остальных, раз его послали в 'новый' мир? Его, а не кого-то другого!
  2
  Деревенская девушка Милана Стилд, (ныне Праведная) была родом с окраины Кваренса. Около трех столетий назад закончилась ее безмятежная жизнь, и началась борьба за выживание. В те времена законы Праведных не имели силы. Они лишь намечались, и придерживались их не многие. Каждый вампир сам для себя решал, что 'хорошо', и что 'плохо'. Милана, как многие новообращенные, не слишком задумывалась над тем, что губит свою душу. Она прожила первую сотню лет как безрассудный убийца, подле столь же безрассудного хозяина, которого безумно любила. Лишь спустя столетие, девушка стала понимать, что делает что-то не то. То ли хозяин перестал обращать на нее внимание, то ли сама Милана осознала, что любовь к нему была ошибкой, но с этого момента жизнь ее изменилась. Вампирша искала способ отречься от своего возлюбленного, сбежать, но все ее попытки были безуспешны. Он был беспощаден к ней так же, как и ко всем окружающим. После очередной попытки Миланы к бегству, он запер ее в подвале своей усадьбы. Месяц она просидела без пищи, но впоследствии ей все же удалось покинуть дом, а потом и город. Никогда больше она не встречала своего хозяина, но ненавидела его всем сердцем и желала ему мучительной смерти.
  Отправив Верити разыскивать Праведных, Милана вернулась на базу. Ловко ускользая от преследователей, она проверила все этажи здания. Обнаружив на последнем, пятом этаже штаб, вампирша осталась там, закрывшись в одном из кабинетов. Вскоре почти все военные силы базы были стянуты в коридорах пятого этажа. Железную дверь кабинета пытались выбить, взломать, но она какое-то время выдерживала напор. Внезапно крики и шум стихли, и Милана насторожилась. Кто-то скомандовал 'огонь!'. Вампирша едва успела отскочить в сторону, как взрывной волной вышибло дверь. Помещение наполнилось бетонной пылью и дымом, так что видимость была не дальше полуметра. Первые пятеро смельчаков в противогазах вошли в кабинет. Обследовав его, они с удивлением заключили, что там никого нет. Из коридора последовал приказ осмотреть окно. Один из рядовых подбежал к распахнутому настежь окну, высунулся из него и глянул вниз. Его товарищи лишь услышали крик, но, когда оглянулись, парня уже не было. Остальные тоже устремились к окну, но яркая вспышка света ослепила их. Далее автоматная очередь прошила тела двоих мужчин. В коридоре засуетились. В кабинет ворвался десяток офицеров. Все они застыли в ужасе. Стройная черноволосая красавица в пыли и крови, стекающей по подбородку, стояла среди трупов обнаженная. Ее тело светилось белизной. Глаза вампирши слепили солдат ярким красным светом. Милана плавно сложила ладони перед собой и, все так же плавно, стала разводить их в стороны. Между ладоней концентрировалась сиреневатая энергия жизни. Ни один из офицеров не мог пошевелиться под гипнотическими чарами Миланы. Девушка улыбнулась всем им на прощание и резким движением выбросила руки вперед, посылая в них большой клубок света. Еще одна яркая вспышка осветила комнату. Десятерых богатырей отбросило обратно в коридор. Ни один из них больше не поднялся. Стилд выскочила в окно, не дожидаясь следующей роты. Приземлившись крепкими ногами на асфальт, вампирша снова облачилась в брошенную сюда одежду и устремилась к главному входу. Снова послышались выстрелы у нее за спиной, но Милана двигалась быстрее пуль. Лишь полы ее плаща парили в воздухе, еле поспевая за ней. Повернув за угол, девушка увидела у главного входа целый полк вооруженных автоматами солдат. Милану заметили, но в последний момент она успела взобраться по стене на крышу штаба. Люди с криками бросились к лестницам и стали подниматься за ней. 'Одна я долго не продержусь! - осознала она, чувствуя, что ее окружают, - Дьявол! Где же эта девчонка с подмогой?! Неужели не добралась?.. А может, и просто не стала никого искать?.. Ну, если так! Выберусь отсюда, найду тебя, глупая тварь!'
  Ее мысли прервались болью в плече. Пуля прошла насквозь. Кровь брызнула Милане в лицо. Прикрыв рану рукой, она огляделась вокруг. Со всех сторон ее окружали. Подняв автоматы, на дрожащих ногах, солдаты приближались к девушке, сужая круг. 'Непростительная ошибка! - отчаянно злилась на себя вампирша, - Я отвлеклась и подпустила их так близко! Вот и мой конец. Но я встречу его достойно!' Девушка выпрямилась и глядела в глаза своим врагам, не выражая ни страха, ни паники, ни отчаяния.
  Хищный визг огромных птиц пронзил воздух над головами. Люди встревожено глядели в небо, но ничего не видели. Спустя минуту на них спикировала стая птеродактилей. Сбивая с ног крепких мужчин, птицы впивались в них мощными клювами, пронзая тела насквозь. Почти никто не успел среагировать и подготовиться к такой атаке. Выстрелы были слышны лишь снизу, со стороны площади перед зданием. 'Ecce!' ( [э-ккэ] лат. Осторожно!) - послышалось откуда-то птичьим криком. Милана, наконец, пришла в себя. Появление птиц шокировало ее не меньше, чем людей. Она присоединилась к сражавшимся, заметив, что многие ее союзники сменили обличие птиц на человеческое. Узнав братьев и сестер, Милана больше не сомневалась - они на ее стороне. Эта битва была недолгой. Крышу устилали трупы солдат. Вампиры насытились и снова сбились в стайку, во главе которой был их возлюбленный предводитель. К Милане подошли двое. Они поклонились. Девушка, в свою очередь, благодарила Лекса и Морлока.
  -Не стоит, - остановил ее Морлок, - Вам следует сказать спасибо господину и девочке, что нашла нас.
  -Значит, она все-таки выполнила обещание?.. - улыбнулась вампирша, - Что ж, стоит отдать ей должное... Честно говоря, я не надеялась...
   -У Вас будет возможность выразить ей свою признательность. Она сейчас находится у нас на базе.
  -Отлично. А где же ваш господин? - Милана оглядела окружающих ее вампиров.
  Лекс отделился от толпы, увидев, что Дориан стоит в стороне и не решается войти в круг.
  -Господин Дориан! - окликнул он.
  Милане показалось, что сверкнула молния и на нее обрушилось небо. В холодный пот бросило ее это имя. Девушка оглянулась, пытаясь унять волну гнева и жажды мести в сердце. 'Это лишь совпадение! Его не может быть здесь! Не может! Здесь Праведные! Какая глупость! Какой вздор! Это не...' Толпа расступилась, по живому коридору в круг вошел их господин. Его взгляд блуждал в неизвестности. Вампир боялся смотреть на Милану. Но вот их глаза встретились. В руке девушки сам по себе возник огненный шар. Она сжала кулак, чтобы остановить себя, но было видно, что сдерживается она с трудом.
  -Не подходи ко мне, Дориан! - прорычала она, и вампир остановился.
  Толпа застыла в непонимании и тревоге, нервно перешептываясь.
  -Оставьте нас! - прогремел Дориан.
  
   Двое, держась на безопасной дистанции, друг от друга, молча стояли на опустевшей крыше, усеянной телами погибших в их общем бою. Дориан первым решился заговорить.
  -Мне ничего не нужно от тебя, Милана, поверь. Я не хочу вспоминать старое. Все изменилось с тех пор. Я изменился...
  -Ты!!! - вскрикнула вампирша с презрением, - Это невозможно! Ты подонок, и всегда останешься им!
  -И, тем не менее, я возглавляю отряд Праведных, который, смею заметить, только что спас тебя!
  -Если бы не ты, моя жизнь была бы другой. Я жила бы спокойно, никого не убивая, в своем родном Кваренсе.
  -И умерла бы там от чумы или от клыков другого.
  -Ты - Праведный?! Дориан, это ересь!
  -То же могу сказать о тебе... - вздохнул вампир с усмешкой, - Я помню огонь в твоих глазах при виде мальчиков, Милана. Ты в такие моменты явно хотела не понянчиться с ними...
  -Замолчи, Дориан! Это ты! Ты сделал меня убийцей! - девушка бросилась на него и повалила, вцепившись руками в горло.
  Дориан поборол ее, и вот уже она сама лежала под ним.
  -Не говори, что ты не хотела этого. Ты почти умоляла меня о силе!
  Милана вцепилась зубами в его запястье, прокусив его насквозь. Мужчина отдернул руку, и вампирша снова опрокинула его, обрушивая на его лицо удары, разбивая его губы в кровь. Дориан пришел в ярость. Он оттолкнул девушку с такой силой, что та отлетела от него на несколько метров, сильно ударившись головой о парапет. Вампир поднялся на ноги и подошел к побежденной Милане, но тут же был повержен сильным ударом в грудь каблуком сапога. Вампир устоял, лишь слегка пошатнулся. Милана поднялась. В ее руке снова возник огненный шар. Но на этот раз она не стала сдерживать свой гнев. Шар угодил в грудь Дориана, обжигая тело и с хрустом ломая ребра. Вампир упал навзничь. Веки его опустились. Милана подошла, победно улыбаясь, опустилась на колени и склонилась к его лицу. Тот, кто принес ей страдания и боль, лежал побежденный, но не было радости победы. Мужчина, не открывая глаз, обхватил ее и, притянув к себе, принялся целовать в безумном порыве. Милана отчаянно сопротивлялась, но через несколько мгновений, ответила с удвоенной силой. Без сомнения, она все еще любила его. Оказалось, что вся боль и унижения, муки совести и ломка крови - ничто по сравнению с силой этой любви.
  -Я не хотела этой силы, не хотела вечной жизни... - тихо сказала она, - Я лишь хотела быть с тобой рядом... всегда...
  -Милана... - простонал Дориан, протягивая ладонь, чтобы удержать ее, но девушка резко поднялась на ноги.
  -Много времени прошло, прежде чем я поняла, во что ты меня превратил...
  -Еще больше времени прошло с тех пор, прежде чем я сам понял, что я из себя представляю. Милана, любимая моя, ведь ты видишь, что сейчас все иначе. Если бы я мог что-то изменить, вернуться в то время... - тихо отвечал вампир.
  -Я ненавидела тебя! Я не могла быть с тобой рядом! Почему ты не отпустил меня?! Почему, Дориан?!
  -Потому что слишком сильно любил тебя.
  -Ты никогда не любил никого, кроме себя!
  -И тебя. Да, я был эгоистом, но мне так не хотелось остаться без тебя... Это грехи моего прошлого. У тебя они тоже есть.
  -Если кто-то захочет поквитаться со мной за свою честь, я буду готова! - она сделала боевую стойку и обнажила клыки.
  -Ты стала отличным бойцом, Милана. Я не ожидал встретить тебя здесь, признаюсь, для меня это было не меньшим сюрпризом, чем для тебя мое положение.
  -Да, бойцом, убийцей, под стать тебе. Я изучила все виды магии, и каждое смертоносное заклинание я мечтала испытать на тебе!
  -В самом деле?.. - Дориан поднялся, отряхнул плащ и выпрямился перед ней, - Что ж, действуй. Почему же ты до сих пор не убила меня? Неужто, хотела рассказать все это, чтоб я раскаялся?..
  Она промолчала.
  -Так же и мне следовало бы убить тебя, хотя бы, чтобы защитить себя и обезопасить от дальнейших нападений. Но я и сейчас тебя люблю...
  -Не смей говорить мне о своей любви! - снова оскалилась Милана.
  -Как пожелаешь. Идем... - вампир глубоко вздохнул.
  Взявшись за руки, они спрыгнули с крыши уже вовсю полыхающего огнем здания. На площади их ждали остальные.
   Осмотрев территорию базы, вампиры нашли два продовольственных склада и один склад боеприпасов. Дориан был доволен. Он велел освобожденным девушкам взять столько еды, сколько им нужно, оставил Лекса и еще десяток воинов охранять базу от непрошенных гостей и велел отправляться в обратный путь, на север. Но, едва вампиры вышли за ворота базы, Дориан остановился, настороженно глядя вдаль. Со стороны окружной дороги к ним приближался отряд крепко сложенных ратников империи. Вампиры за спиной Дориана приготовились к атаке, но хозяин остановил их. Приблизившись, воины поклонились Дориану.
  -Мы приветствуем Вас от имени князя и поздравляем с победой! - сказал старший из них.
  -Благодарю, но что привело вас сюда? Неужели вы прибыли, только чтобы поздравить меня? - удивился вампир.
  -Князь прислал нас, чтобы помочь Вам удержать базу. Господин обдумывает план нападения на центр. Этот стратегически важный объект не должен снова попасть во владение Тьмы.
  -Но я собираюсь на север, где базируется мой отряд... - возразил Дориан.
  -Не беспокойтесь. Князь отправил туда подкрепление. Идемте, я изложу Вам его план.
  Все вернулись и прошли на склад. Девушки, не успевшие уйти, с криком выбежали на улицу, прихватив с собой еду, что успели найти. Дориан вздохнул, глядя им вслед.
  Воин разложил на столе карту города, исчерченную вдоль и поперек. На карте были обозначены пять важных объектов: север, где располагалась база Дориана; восток, где находились главные силы Праведных и сам князь Алиас; юг, где теперь была обозначена новая территория Праведных; запад, где находился портал; и, наконец, центр города, оккупированный Тьмой. Важными точками были два моста, на востоке и на северо-западе города. За них без конца шли бои. Так же в северо-восточной части города было обведено два района, но никаких подписей и знаков не было.
  -Что здесь? - Дориан ткнул пальцем в этот круг.
  -Где-то в этой части находится вторая военная база людей, - отвечал воин озадаченно, - Мы не знаем ее точного местонахождения. Знаем лишь то, что она где-то здесь.
  -Что за люди там? Очередной инкубатор?
  -Нет. У них никаких соглашений с Тьмой. Но они истребляют всех подряд. Всех иных существ...
  -И... что князь говорит о них?
  -Ничего пока не предпринимается. Вести переговоры пытались, но это совершенно бесполезно.
  -'Правые'... - нервно усмехнулся Дориан.
  Из-за спины воина возникла Милана. Не удостоив Дориана взглядом, она склонилась над картой.
  -Итак, каков план?
  -План господина Алиаса дерзок и прост: нужно зажать в тиски всех, кто в центре с трех сторон - севера, юга и востока. Если все пойдет как надо, для отступления им будет открыт лишь запад, где находится портал. Если же те немногие, что уцелеют, решат перейти на ту сторону портала, там их уже будут ждать наши союзники. С той стороны портал надежно охраняется, и новые поступления Тьмы в 'новый' мир невозможны.
  -Жаль, что в жизни все не так просто, как на бумаге... - вздохнул Дориан.
  -Так значит, с трех сторон должны быть равносильные войска? - спросила Милана.
  Воин кивнул. Тогда девушка нехотя обратилась к Дориану:
  -Где твоя северная база? Я отправлюсь туда сию же минуту.
  -Хм... - он явно не ожидал такого предложения, - Я хотел послать туда Морлока, но... раз уж ты настаиваешь, можешь отправляться вместе с ним, - пожал он плечами.
  Вампирша плавно подняла руку и лениво пошевелила длинными пальцами, прощаясь. Она подошла к Морлоку и, оглядев его внимательно, кивнула в сторону выхода.
  Двое покинули южную базу и отправились в путь через весь город, огибая центр чуть западнее, чтобы не наткнуться на войска Тьмы.
  3
  Ночь завершала свое царствование. И хотя днем было так же мрачно, как ночью, все без исключения вампиры беспокойно оглядывали небо. Как знать, ведь тучи и смог могут расступиться ненадолго, и тогда... Самая мучительная смерть для вампира, впрочем, как и для любого другого существа, - сожжение.
  Умбра обошел уже полгорода, но, кроме собак и одного сытого оборотня, никого не встретил. Юноша бродил по обгоревшим домам, принюхивался. В какую-то минуту ему показалось, что где-то поблизости смертные. Умбра подошел к разбитому, черному от копоти окну. Внизу он и вправду увидел человека - высокого парня со светлыми волосами. Этот человек довольно смело шел между домами. Затем он свернул во двор противоположного дома, медленно оглянулся и скрылся из виду. Мальчик был крайне заинтересован и последовал за ним. 'Непохоже, чтоб он боялся вампиров или кого-то еще... - думал Умбра, - Странный малый...' Но, свернув в ту же подворотню, юноша не то, что не увидел его, он перестал его чувствовать. Умбра заподозрил неладное. Пройдя по периметру двора, он остановился и снова принюхался - ничего. Мальчик вздохнул, но тут же пошатнулся от сильного удара в грудь и свалился в грязь. Не прошло и секунды, как над ним нависла огромная голова молодого сильного волка. Его мощные лапы придавили Умбру к земле, но тот сумел вырваться. Завязалась борьба. Спустя время оба стали понимать, что силы их равны, и что схватка будет долгой.
   В очередной раз мальчик повалил волка на спину и надавил на горло. Волк приглушенно зарычал и увернулся, схватив соперника за плечо острыми клыками. Его сущность мутировала. Едва вместо лап он обрел руки, как тут же вцепился ими в горло молодого вампира, и тот был повержен. Опустившись на колени, Умбра прикрыл глаза, прощаясь с жизнью. Но оборотень отпустил вампира. Тот рухнул наземь, кашляя и судорожно вдыхая воздух. Обойдя вокруг, волк оглядел мальчика и, с усмешкой спросил:
  -Охота удалась?
  Умбра поднял на него налитые кровью глаза.
  -Какого черта тебе нужно?.. Почему не добил меня?
  -Ты слишком молод и неопытен, раз принял меня за смертного... Ты ведь недавно попал сюда? Каким образом? Отвечай! - продолжал допрос парень.
  -Иди к Дьяволу! Ничего я тебе не отвечу, пес!
  Парень снова усмехнулся и врезал вампиру тыльной стороной ладони. Умбра сплюнул кровь и снова поднял глаза. В долю секунды он оказался на оборотне, сильно ударив обидчика головой об асфальт.
  -А теперь ты отвечай! Где прячутся твои трупоеды?!
  Волк заревел от злости и отбросил вампира с такой силой, что Умбра влетел в стену дома, но не потерял сознание.
  -Даю тебе последний шанс, мальчишка! - выкрикнул волк, поднимаясь на ноги, - Как ты прошел через портал, и какого черта делаешь здесь?!
  -Я - Праведный и умру Праведным! - так же громко и четко отвечал Умбра.
  Парень смутился, снова разглядывая его.
  -Ты?.. Праведный? Ради Бога... - покачал он головой, - Да ты не сможешь справиться с недержанием мочи, не то, что с жаждой!
  Вампир оскалился и зашипел, оглушая волка.
  -Ладно, ха-ха... Идем, посмотрим, какой ты Праведный, - он протянул Умбре руку и помог ему подняться, - Уж князь-то не ошибется в твоей сущности...
  -Князь?! Князь Алиас? Ты знаешь, где он?! - встрепенулся мальчик, но волк осадил его.
  -И ты узнаешь, но учти, что это может быть последним, что ты узнаешь в своей жизни... Пошли, э-э-э... Праведный.
   Он велел Умбре идти вперед, а сам пошел позади мальчика, неотрывно следя за каждым его движением.
  -Так ты... стало быть, тоже Праведный, волк? - спросил его мальчик, не оборачиваясь.
  -'Тоже'... - негромко послышалось в ответ.
  -Знаешь, я бы извинился, но ты первый напал на меня...
  -Ты хочешь, чтобы я извинился?! Ха! Может быть, после того, как я поверю в твою Праведность...
  -Меня зовут Умбра. Я служу при дворе его светлости.
  -Сальватора? Ты у него служишь?.. - поморщился парень.
  Вампир остановился и резко повернулся к нему.
  -Ты не уважаешь короля?! Я умру за него!
  Волк сдержанно улыбнулся.
  -Ты так любишь его... А он тебя?
  -Как ты смеешь?! - возмутился Умбра.
  -Расслабься. В тебе слишком много придворной дури. Я вот рос в деревне, а не в столице, и мне не понять короля и его придворных рабов.
  -Я тоже... - мальчик опустил светящиеся от слез глаза, - Я тоже рос в деревне. Но я люблю короля!
  -Что ж, тогда я умываю руки... Только любовь у вас, видать, неразделенная.
  -Что ты хочешь этим сказать?!
  -Почему ты здесь, если так предан святому престолу?
  -Я здесь с важным поручением для князя Алиаса! - проговорился Умбра.
  -Вот как?.. - прищурился волк, - Не очень-то Сальватор о тебе беспокоится, если послал сюда тебя одного с таким важным поручением...
  Мальчик опустил голову.
  -Для меня честь - исполнить приказ короля. Такова воля его светлости, а значит, если я погибну, на то будет его воля.
  -Да, вампиреныш, плохо не иметь своей головы... - вздохнул волк.
  4
  Морлок и Милана быстро и бесшумно перелетали с одной крыши на другую, пока не добрались до крайней западной точки - района, где находился злополучный портал. Район вымер полностью одним из первых, ведь через него прошли и Праведные, и Тьма - все, кто пришел из иного мира. Здесь была особая аура и не каждый смог бы определить, есть ли кто-то за спиной. Опасность пропитала здесь воздух. Милана остановилась и пригляделась к чернеющему лесу.
  -Нам нужно спешить, - окликнул ее Морлок, - Здесь не наша территория. Мы слишком близко к владениям Тьмы...
  -Тсс... - прошипела девушка, не глядя на него.
  Морлок отследил ее взгляд и, наконец, притих, с тревогой наблюдая, как к лесу стягиваются вампиры. Их было около сотни. Они шли уверенно, будто зная, что в лесу их никто не ждет.
  -Они решили перекрыть портал... - прошептала Милана.
  -Не думаю, что они узнали о планах князя.
  -Все может быть. Нужно выбить их отсюда.
  -Сейчас?..
  Вампирша неодобрительно посмотрела на Морлока. В ее взгляде читалось слово 'идиот'.
  -Конечно, нет. Поспешим на базу и предупредим ваших. А потом...
  -Мы не можем принимать такие решения без ведома Дориана.
  -В самом деле? - фыркнула девушка, не скрывая презрения.
  -Мы пошлем ему эту весть и будем ожидать приказа. Я не могу позволить Вам поступить иначе.
  -Если ты воин, ты должен понимать, что это будет лишь зря потерянным временем. Неизвестно, сколько их будет здесь, когда Дориан отдаст этот приказ. Они могут привести подкрепление оттуда.
  -Не могут. Портал перекрыт с той стороны дружиной князя. Новые поступления Тьмы невозможны. Потому-то Алиас и решил готовиться к контратаке.
  -Хорошо. Идем.
  Теперь уже Морлок никак не мог оторвать глаз от нескончаемых войск.
  -Их здесь около сотни. Может и больше.
  -Думаю, как раз сотня. У меня была возможность сосчитать их силы. Они не могли послать больше. Должен же кто-то оставаться в центре.
  
  Противоположная часть города. Восток. Башня Алиаса.
  Умбра попал в недостроенное кирпичное здание, возле которого возвышалась старая дозорная башня. Мальчика обступили со всех сторон сильные воины. Его провожатый растворился в толпе, и Умбра остался один. Хоть ему и было не по себе, он не подавал вида, что ощущает свою ничтожность. Вскоре толпа расступилась. Через живой коридор была видна винтовая лестница, ведущая в башню. Сам князь спустился поприветствовать его. Высокий темноволосый богатырь с мрачным лицом прошел к мальчику и позволил ему говорить. Умбра припал на колено и изложил суть своего поручения. Алиас задумчиво покачал головой.
  -Что он там себе думает, старый колдун?.. - раздраженно прогремел князь.
  -Но... все города перекрыты, князь... - притих Умбра.
  Клим - волк, который привел его, вошел в круг и поднял мальчика с колен, протягивая ему руку.
  -Пойми, основные силы сейчас здесь. Если не расправиться с ними, они вернутся, повергнув этот мир в хаос! - снизошел до объяснений Алиас, - Армия новообращенных местных жителей и вся Тьма вернутся, чтобы разрушить нашу страну и наш мир, мальчик. Сальватор не думает об этом. Он, верно, решил, что обезопасит Зорданию, перекрыв границы. Вместо того, чтобы послать войска империи на помощь, он посылает тебя с таким странным приказом. Не думаю, что тебе стоит возвращаться к нему на службу. Он был уверен, что ты не вернешься. Я предлагаю тебе остаться в моей армии, здесь. В твоих глазах жажда битвы, мальчик. Ты утолишь ее здесь.
  Умбра склонил голову перед князем, благодаря его за щедрое предложение. Алиас распорядился, чтобы Клим познакомил его с 'новым' миром, и удалился, вновь уединяясь в своей башне. Его сильно озадачило то, что появилась опасность конфликта с правителем империи, но князь был не намерен отступать.
  5
  Свеча на сцене почти догорела. Световой круг сужался, поглощаясь тьмой огромного зала. Девушка мирно спала, положив голову на колени Эллао. Вампир сидел на краю сцены, покручивал в пальцах локон ее светлых волос, время от времени нерешительно поглядывая на спящую Верити. Эллао вдруг понял, что боится ее, потому что Рити приносит ему странное чувство, которое гложет и терзает, иногда даже жжет изнутри, словно серебро. Юноша боялся, что это жажда, но понял, что ошибается. Вся сущность Вернитты, не только ее кровь, манила его. Хотелось разгадать ее, заглянуть в душу, но Эллао этого не умел. 'Не слишком ли я был груб с ней?.. - мучался он, - Я не должен был так категорично отвергать ее вопросы. Ведь мне хотелось ответить, но что-то давило, мешало'. Девушка открыла глаза. Вампиру показалось, что это зрелище подобно рассвету - столь же прекрасно и смертельно.
  -Давно я уснула? - заспанным голосом произнесла она.
  -Не очень.
  -Вампиры еще не вернулись?..
  Юноша покачал головой, грустно глядя в темноту зала.
  -Что-то случилось? - Рити поднялась с его колен и села рядом.
  -Не знаю. Не хочу думать об этом.
  -Ты волнуешься за Дориана?
  -Он мне как отец... - вампир настороженно прислушался.
  -Что там?
  -Там кто-то есть... Чужие! - зашептал он, спрыгивая со сцены, - Идем. Только тихо.
  Девушка спрыгнула вслед за ним, на цыпочках они прокрались к главному выходу. Из коридора приглушенно слышались мужские голоса. Эллао приоткрыл дверь, и они с Рити проскользнули в коридор.
  Это была армия князя. Караульные встретили их не слишком гостеприимно, но вскоре конфликт был исчерпан. Тревога оказалась ложной.
  -Значит, все в порядке? Наши победили? - спросила девушка Эллао, когда они вернулись в зал.
  -Выходит так. Только господина Дориана мы увидим нескоро, - вздохнул вампир.
  -Ты так... любишь его? Эллао, прости, но ты меня просто пугаешь.
  Юноша перевел на нее недовольный взгляд.
  -Тебя это не касается, - отчеканил он.
  Вернитта застыла на месте, пропуская его вперед.
  -Что ж, отлично... - голос девушки дрогнул, - Знаешь, не нужно мне твоей помощи. Мне от тебя ничего не нужно! Считай, что мы в расчете, Эллао! - она не оглядываясь выбежала из зала.
  Эллао не остановил ее и не попытался догнать. 'Что на меня нашло?! - юноша прикрыл глаза, пытаясь понять себя, - Я снова отверг ее, снова нагрубил... Мне показалось, что она вторгается в мои чувства...'
  Рити пробежала по коридору и, воспользовавшись тем, что все в малом зале обсуждают стратегию нападения, вырвалась на свободу. На улице снова выпал снег. Девушка застегнула кожаную куртку Морлока и неспешно зашагала прочь. Не было ветра, но мороз не шутил и колол щеки и уши. Состояние Рити было неоднозначным. С одной стороны, покинув мрачный приют вампиров, ей стало легче дышать. Чувство свободы вернулось к ней. Она научилась ценить независимость. С другой стороны, ее угнетало состояние Эллао. Он, казалось, сам не знал и не понимал, что с ним происходит. Каждый раз, когда он грубо обходился с девушкой, ей казалось, что в этом ее вина. Это чувство неизвестной вины давило так сильно, что Рити хотелось разобраться, в чем же она виновата, как можно скорее. В такие моменты ей казалось, что все вокруг чужое, и что ей не место среди вампиров. После высокомерия Лекса, Верити была уверена, что в глубине души все бессмертные кровопийцы, Праведные или нет, все считают себя выше людей и не желают считаться с ними. Но Эллао не такой. То, что на него находит время от времени агрессия, может объясняться голодом, психологической травмой или юношеской ранимостью. Однако, сейчас Верити думала лишь о том, что он не остановил ее, а значит, не очень-то жаждал помогать ей. 'Итак, мне предстоит пройти этот путь одной...' - подвела она печальный итог. Времени суток было уже не разобрать. То ли сумерки, то ли рассветная дымка. Девушка чувствовала себя так, будто встала рано утром и без завтрака и душа отправилась пешком в школу. Это ощущение 'сквозь снег и дождь, буран и вьюгу, неизвестно зачем' вспомнилось ей сейчас. Но теперь у Рити была цель. Стало понятно, ради чего ей выживать в мертвом городе. Ведь появилась слабая надежда на то, что когда-нибудь жизнь снова станет мирной и прекрасной, и что в этой жизни она будет не одна.
  
  Морлок нашел Эллао и поинтересовался, почему тот один. Юноша признался, что позволил Верните уйти. Морлок лишь покачал головой.
  Милана никак не хотела угомониться. Она рвалась в бой. Доводы вроде тех, что Дориану надо доложить, лишь выводили ее из себя. 'Кто он такой, чтобы я ему подчинялась?!' - негодовала она. Но Морлок находил, что ответить, ведь вся эта база и все люди здесь находились под руководством ненавистного ей Дориана.
  -А где та девчонка, что я посылала к вам? - огляделась она.
  -Это и я хотел бы знать, - вздохнул Морлок, - Когда мы уходили, была здесь...
  -Жаль. Я хотела поговорить с ней.
  -Надеюсь, ей повезет так же, как везло раньше, и она не попадется никому на пути.
  -В городе осталось около трех тысяч мирных людей. Может, она прибьется к какой-нибудь общине?..
  -С ее характером?.. Хм... Не думаю, - усмехнулся вампир.
  -Я заметила. С ней не так-то просто найти общий язык, - улыбнулась Милана, соглашаясь с ним.
  -К тому же, она скорее присоединится к вампирам...
  -Что?..
  -Эта девочка одержима жаждой мести. Она просила о силе. Думаю, если ей встретятся вампиры, она повторит свою просьбу. Уж Тьма-то ей не откажет...
  -Ты беспокоишься за нее? Почему? - удивилась вампирша.
  -Не знаю, почему... Есть в ней что-то... какой-то запал... искорка, которая никогда не гаснет...
  -Ну-ну... - пробормотала Милана себе под нос, - Что же ты не дал ей свою силу?
  -Это запрещено, Вы же знаете. Воины не имеют таких полномочий. К тому же... это бы только навредило ей.
  -Ты просто побоялся ответственности... - устало зевнула девушка.
  -Возможно. С Вашего разрешения, я ухожу. Я должен распорядиться о гонце, - с некоторой долей раздражения ответил Морлок, удаляясь.
  6
  Больше всего пугала гудящая в ушах тишина, мертвая тишина города, бывшего когда-то излюбленным местом туристов. Элитные рестораны по количеству посетителей не уступали дешевым забегаловкам. Улицы вечно были забиты дорожными пробками. Ближе к центру со всех сторон звучала самая разная музыка. Там, в антикварном салоне, для зажиточных граждан - классика; здесь, за углом, где так много странно одетой молодежи, - ритмы Drum 'N' Bass и агрессивной альтернативы; в тесной забегаловке напротив, - зарубежная попса, безнадежно пытающаяся переорать своих соседей. Верити шла сейчас по этой улице, и внутри нее рвался наружу крик боли и отчаяния. Всего этого было уже не вернуть. На месте витрины антикварного магазина вход преграждала куча бетонных и пластиковых обломков, вперемешку с частями старинных часов, битым стеклом, осколками фарфора. Забегаловки просто больше не существовало. Лишь отсыревшая черная бездна и запах гари встречал посетителей на пороге. Молодежный магазин пострадал меньше. Его просто разграбили мародеры, выбив стекла и прихватив аппаратуру, вещавшую когда-то на всю улицу до самой площади. Вернитта спустилась по лестнице и вошла в тесную комнатку, когда-то заваленную модными шмотками. Перевернутые стеллажи преграждали путь. Рити пролезла по ним в дальний конец комнаты. Там на полу еще остались разбросанные вещи. Девушка, всегда осуждавшая мародеров, поняла теперь, что в некоторых случаях ими движет вовсе не жажда наживы, а желание выжить. Успокоив таким образом свою совесть, Рити натянула на себя теплые джинсы, зимние ботинки, пару маек, водолазку и толстый свитер-толстовку с капюшоном, который Рити вытащила наружу, поверх ворота короткой куртки. В довершение образа одинокого уличного бойца, Рити прихватила небольшой, спортивный рюкзак, на случай, если удастся найти еще что-либо полезное. Пока что в него был помещен второй свитер на очередную холодную ночь. Экипировавшись подобным образом, Вернитта продолжила свой путь в центр города.
  Девушка заметила странную особенность этих мест. Далее тишина становилась гуще. И, чем глубже Рити погружалась в центральный район, тем сильнее ей казалось, что за ней следят. Сердце колотилось изо всех сил, никак не желая успокаиваться. Вернитта остановилась и огляделась по сторонам. Вокруг не было ни одной живой души, ни единого движения, дуновения ветра, ни одной птицы или крысы. 'Что же это?!' - она прикрыла рот рукой, глубоко вдыхая носом морозный воздух, выпуская пар из-под ладони. Холод сковывал руки и ноги, несмотря на зимнюю одежду. Без сомнения, эта ночь была самой холодной за всю эту безжизненную зиму. И именно в такую ночь Рити угораздило оказаться в столь глухом месте одной. 'Неужели я единственная, кто остался живой здесь?! - думала она, - Черт! Даже зажигалки нет. Интересно, когда я курила в последний раз?..' Девушка перешла на противоположную сторону улицы и вошла в старое полуразрушенное здание. Еще на первом этаже ей послышалось, что где-то наверху потрескивает огонь. По мере приближения, Рити все больше убеждалась, что это не пожар, а костер. Лестничный пролет насквозь продуло ледяным ветром, он подгонял Рити выше и выше, хотя она и понимала, что нет дыма без огня, и огня без хозяина. Владельцем костра мог оказаться кто угодно, от озверевшего от голода бомжа до компании темных воинов. Но даже это уже не могло остановить девушку. Она медленно приближалась к огню, как потерявшая разум молодая волчица, идущая на верную смерть ради еды и тепла. На третьем этаже из квартиры уже было видно зарево огня. Верити пригнулась и прокралась внутрь. Костер горел в самой дальней комнате возле окна. Рити бесшумно прошмыгнула по коридору и замерла у дверного косяка. Здесь уже было заметно теплее. Дрова, вероятно, обломки мебели, - трещали и шипели все громче; ярче и теплее горел костерок, веселее плясал тенями на стенах и уже почти лизал потолок раскаленными язычками. Большая комната была наполнена светом, что было выгодно для Рити. Ее трудно было заметить в темном углу коридора. Но вот в комнате возникло движение. Девушка снова вздрогнула, биение сердца сбило дыхание. Кто-то прошелся по комнате, шаркая сапогами по бетонному полу. Этот кто-то был очень высокого роста и внушительных размеров. Рити видела его тень на стене, когда он прошаркал в противоположный угол комнаты. Там он уселся на что-то, что осталось из мебели, судя по тому, как жалобно под ним скрипнула деревяшка. Рити очень захотелось убраться поскорее, пока неизвестный не обнаружил ее, но что-то удержало. То ли тепло, исходящее от огня, то ли желание найти собеседника, хотя девушка была почти уверена, что ей не стоит ждать гостеприимного приема от этой странной личности. Мужчина громко вздохнул. Так громко, будто он хотел, чтобы его услышали. У Верити пересохло в горле.
  -Эй! - послышался громкий хриплый голос, - Иди сюда. Я знаю, что ты здесь... - голос стал тише, - Хватит жаться там...
  Перед Верити встала неописуемой трудности дилемма: убежать или остаться?..
  -Не бойся... - послышался сдавленный хриплый смешок.
  Девушка приблизилась к косяку и осторожно заглянула в комнату. У костра на большом деревянном сундуке сидел мужчина лет тридцати с небольшим. Его большие карие глаза были чуть прищурены от яркого света, длинные седеющие волосы зачесаны назад. Усы переходили в остроконечную рыжеватую бороду. В левом ухе поблескивало золотое кольцо, словно у пирата. Его одежда так же выделяла его среди обычных людей: на обнаженный раскачанный торс была натянута замызганная кожаная жилетка эксклюзивной работы с узорами в виде змей. Мужчина указал ей на маленький ящик, стоящий с противоположной стороны костра. Рити вздохнула: будь, что будет. Она вышла вперед, протянув онемевшие ладони к огню. Мужчина наблюдал за ней с саркастической улыбкой. Наконец, почувствовав свои пальцы, Вернитта уселась на ящик, отодвинув его от огня, и подняла глаза на столь любезного хозяина комнаты. Его взгляд был слишком пронизывающим, и Рити сдалась, опустив голову. Ей не хотелось думать, о том, что у него на уме.
   [] -Меня зовут Грэгори. Можешь звать меня Грэгом, - он поставил одну ногу на сундук и облокотился на нее.
  -Я Верити, - негромко и подавлено отозвалась девушка, - Ты тут живешь, Грэг?
  Он оглядел ее с ног до головы, подметив тонкие коленки, четкие скулы и сверкающие мокрые глаза на бледном миловидном лице.
  -Нет. Я никогда не задерживаюсь на одном месте. Это небезопасно.
  -Мм. Понятно... - она вздохнула, пытаясь отогнать страх.
  -А что ТЫ делаешь здесь? То, что у тебя нет своего угла, я уже понял. Но разве ты не знаешь, что все люди стараются прибиться к той или иной общине? - его низкий голос звучал в унисон с костром.
  Разговор не клеился. Рити кое-как объяснила, что вышло из ее последнего общения с людьми, но не стала задавать тот же вопрос собеседнику, оборвав фразу на половине:
  -А ты... - она испуганно взглянула на него и отвела взгляд.
  -Что?..
  -Забудь... - махнула рукой девушка.
  -Я что-то не то сказал?
  -Просто забудь и все.
  -Хм... Значит, ты теперь считаешь, что люди все - предатели?
  -Нет. Просто не хочу никаких общин. В любой общине нужно соблюдать установленные правила. Это не по мне. Что, если эти правила мне не подходят? Я не собираюсь платить за свое место своими принципами. Я... черт... - Верити снова запнулась, понимая, что несет что-то не то.
  Однако ее собеседника это ничуть не смутило. Напротив, он рассмеялся своим скрипучим смехом, а затем достал из нагрудного кармана сигареты и кинул одну девушке. Рити поймала, и прикурив от костра, тут же поперхнулась крепким дымом с непривычки.
  -Спасибо... - еле слышно поблагодарила она.
  С каждой минутой ей все больше хотелось покинуть этот дом, но теперь удерживал страх. Крепко держал, потому что ее новый знакомый смотрел на нее непрерывно и так жадно, что Рити хотелось провалиться сквозь землю.
  Ее усыпанный веснушками нос и бледные щеки, светлая, почти прозрачная, рваная бахрома волос, карие глаза, хрупкость девушки. У Грэга сокращались мышцы и подрагивали руки. Его переполняли эмоции и неоднозначные желания.
  -Платить принципами... - он затянулся и выпустил толстые кольца дыма, - ...тебе не придется. И перестань смотреть на меня, как пуганая ворона. Итак, одну причину мы уже выяснили. Теперь вернемся к той, что ты так и не решилась озвучить.
  -Эту я прояснила сама, когда ты смеялся... - буркнула Рити, имея в виду принадлежность мужчины к бессмертным существам: его длиннющие клыки то и дело выглядывали из-под усов при разговоре.
  -Тогда, я считаю, самое время прекратить прятать глазки и обрывать слова. Если бы я не хотел слушать тебя, ты не сидела бы сейчас здесь, - без улыбки сказал он, поправляя поленья в костре длинным железным прутом, - Ты, вероятно, хотела задать мне противоположный вопрос, с кем Я? Могу тебе сказать, что полностью согласен c твоей точкой зрения, - не дожидаясь ответа, продолжал он, - Правила не по мне. И потому я ненавижу тех, кто пытается заставить меня соблюдать эти правила.
  Девушка теперь смотрела на него, не отводя глаз, внимательно слушая. При желании, он мог бы размазать ее по стенке одним пальцем, но он разговаривал с ней и, казалось, не держал в мыслях ничего дурного.
  -Это тебе о чем-то говорит, Верити?.. - он обратился к ней по имени, и девушка опомнилась.
   -Да. Ты... не Праведный.
  'Байкер-вампир' не удержался от издевательского смешка.
  -Какие мы знаем слова! Хм-хм-хм... Уф... Я скажу тебе одну вещь, которая убьет все твои розовые мечты, малыш. В этом проклятом городе нет ни одного Праведного! Ни одного вампира, который не мечтал бы услышать, как хрипит его жертва в предсмертные минуты, и не хотел бы видеть, как твои невинные глазки наполняются ужасом... Ничто не может изменить природу вампиров. Так называемые 'Праведные' прячут свою сущность, глушат ее, но она есть. Иногда она берет верх над смертными чувствами вины и совести. Мы делаем это с людьми, Праведные делают это с нами, пытаясь направить свою природу в иное русло, но, так или иначе, они такие же убийцы, как и мы. Все они мечтают лишь об одном - пустить кровь и намотать кишки на клинок, а кого... вампира ли, человека... это уже не важно.
  Девушка какое-то время раздумывала над услышанным.
  -А что ты скажешь о человеческих чувствах вампиров?
  -Что ты имеешь в виду? Любовь? Пф... Это так глупо, я даже не хочу говорить об этом. Ты действительно думаешь, что вампир может любить?..
  -Почему нет?
  -Кто же тебе так основательно задурил голову?
  -Хорошо. Любви нет. А преданность, дружба, забота...
  -Я не говорил, что любви нет. Я хотел сказать, что ни одно чувство не исключает корысти. Если бы ты имела дело с вампирами, ты поняла бы, о чем я говорю.
   -Я, кажется, понимаю тебя. К сожалению... - вздохнула Рити, вспоминая Эллао.
  -Что, и тобой успели воспользоваться Праведные?.. - поддел он.
  -Мной никто не пользовался. Просто... я заметила странную закономерность. Никогда ничего не делается просто так. Услуга за услугу. Вообще, знаешь, если подумать, ведь и люди ничего не делают бескорыстно. Кто-то хочет славы, кто-то похвалы, кто-то любви... Все это - личная выгода.
  -О да, малыш! Я вижу, ты меня понимаешь... - самодовольно улыбнулся вампир, почесывая бороду, - Я вот думаю, скажешь ты мне, наконец, что дружишь с Праведными, или нет?..
   Верити перестала улыбаться и перевела взгляд на него.
  -Можешь не отвечать. Это очевидно. Ты достаточно смело держишься, значит, уже есть опыт общения с подобными. То, что ты жива, в свою очередь свидетельствует о том, что это были Праведные, - он запрокинул голову, торжествуя.
  Вернитта же напротив, почувствовала, как холодеет затылок от рассуждений Грэга.
  -Я слышала подобное и раньше. Только... не могу вспомнить, где. Иными словами: Праведных можно встретить много, а 'неПраведных' лишь один раз? Ты это хотел сказать?
  -Именно, - кивнул вампир, но тут же сел прямо и снова достал сигарету, - Да расслабься. Это не угроза.
  -Верно. Это констатация факта.
  -Ты начинаешь действовать мне на нервы.
  Рити замолчала и отвернулась от огня.
  -Что за манера, принимать все на свой счет?
  Девушка молчала.
  -Ну что я такого сказал?! - не унимался он, сдвинув густые брови, - У нас вполне мирная беседа. Ты - девочка неглупая. Что заставило тебя думать о собственной безопасности?
  -То, что на протяжении всей этой беседы ты пытаешься мне доказать, что с такими, как ты лучше не встречаться.
  -Хм... Ты права. Я тоже был не слишком откровенен... - вампир почесал широкую шею, поднялся с места и продолжал, разгуливая по комнате, и слегка хромая, - Постараюсь это исправить. Ты пытаешься найти корысть в моем приглашении погреться? Она, безусловно, есть. Моя выгода заключается в том, что я не торчу здесь один и не пугаю собак, шляясь по улицам. Можешь понимать это как хочешь, но мне просто было скучно.
  -Могу я угадать еще одну твою выгоду? - перебила его Рити.
  -Что ж, попробуй, - вампир пожал мощными плечами.
  -Ты питаешься моим страхом. Ты получаешь от этого удовольствие.
  -Несомненно! - он наклонился к девушке сзади и продолжил шепотом, - Именно поэтому я прошу тебя прекратить. Иначе этот вечер будет испорчен. Это подобно сильному наркотику. Появляется слишком большой соблазн... Думаю, и теперь ты меня понимаешь, раз знаешь так много.
  Она кивнула.
  -Теперь снова поговорим о моей корысти, если ты не возражаешь, - вампир выпрямился и отошел от нее, - Мои возможности не безграничны, и я не мог предположить, насколько ты привлекательна, чувствуя лишь твое присутствие за стеной. Теперь, когда я вижу тебя, появляется иная корысть и иной соблазн. И, скажу тебе, чтобы совсем искоренить свой кайф от твоего страха, я не голоден. Хотя здесь это бывает достаточно редко, но именно сегодня мне повезло. По сему, не вижу смысла портить прелестную девочку. Итак, остается только один, но почти неискоренимый соблазн. Но даже здесь, я останусь истинным джентльменом, хотя никогда им не был... - короткий смешок - Могу предложить тебе сделку...
  -Нет, Грэг, - отрезала девушка, не дав ему договорить, - Сделки не будет.
  -Хм... Мне кажется, что ты передумаешь, когда попробуешь вот это, - он протянул ей что-то.
  Девушка взяла из его рук шоколадный батончик и чуть не выронила его. Как давно она не видела ничего подобного и не держала в руках и корки хлеба! Не то, что шоколада. Это было выше ее сил, но Рити протянула пищу вампиру.
  -Я знаю, что ты сейчас думаешь обо мне. Но я не возьму ее назад. Ешь. Будем считать, что этим я купил твое расположение, - он достал из сундука целую коробку шоколада.
  Верити округлила глаза и едва не захлебнулась слюной. Она проглотила свою шоколадку, почти не жуя, но на этом решила остановиться.
  -Скоро у тебя начнутся голодные обмороки. Они всегда очень некстати, когда рядом собаки или волки. А они везде, повсюду. Так и снуют в поисках легкой добычи...
  -Пожалуйста, перестань! - прервала его девушка, - Убери это...
  -Не-е-т, - протянул он с улыбкой, - Теперь ты знаешь, как силен мой соблазн. Они очень схожи с твоим голодом. Именно поэтому коробка будет стоять здесь, а ты будешь сидеть напротив.
  -Тогда... - она встала и отошла от костра, - Если ты позволишь, я уйду.
  Грэг молниеносно перекрыл собой дверной проем.
  -Прости, котенок... По крайней мере, до рассвета, не позволю. Не хочу, чтобы ты досталась кому-то другому. Это будет нечестно.
  Вернитта отступила назад и, опустив глаза, снова приземлилась на свой ящик.
  -За сигарету мне тоже нужно лечь под тебя?
  Вампир прикурил и отдал ей сигарету, присаживаясь на корточки возле нее.
  -Не думаю, что я самая последняя тварь, из всех, кого ты встречала.
  -Не самая, - согласилась Рити, - Те ублюдки, что убили маму, были куда хуже. А еще те, что сожрали моих лучших друзей...
  -Ты видела это?
  -Да.
  -Ты просто родилась в рубашке, детка, вот что я могу тебе сказать.
  Девушка посмотрела на вампира очень внимательно, с немалой долей презрения.
  -Что такое?.. - растерянно улыбнулся он.
  -Грэг, а где ТЫ был год и два месяца назад? - понизив голос, спросила Верити.
  -Здесь.
  -Где именно? В этом доме, в этом районе?
  -В этом городе.
  -В какой его части, Грэг? - почти требовала ответа Рити.
  -В центральной, маленькая моя. Мы с самого начала дислоцировались в центральную часть и, по сей день, удерживаем ее за собой.
  -Значит не все. По крайней мере, каждый охотился, где хотел. Я жила на северо-западе, почти на окраине, но вы пришли и туда. Ненавижу... - она стиснула зубы и сжала руки в кулаки, но прикрыла глаза, чтобы успокоиться.
  Одна лишь мысль о том, что она разговаривает со своим заклятым врагом, сводила ее с ума. Но Рити не могла ничего сделать. Против Грэга она была бессильна. Оставалось утешать себя тем, что она является военнопленной, и что от нее уже ничего не зависит.
  -Так значит, ты считаешь, что это мог быть я? - вампир поднялся на ноги и прошел за спиной девушки, проводя пальцами по ее затылку.
  Рити [] Верити дернулась вперед и обернулась. На ее лице блуждали ненависть и страх, постоянно сменяя друг друга. От этого Рити выглядела неопределенно и весьма растерянно.
  -Ты же говоришь, что видела их? - продолжал Грэг.
  -Да. Видела, но... ты понимаешь, что, если бы я успела их разглядеть, то не успела бы сбежать. Я видела, как они рвут на части мою подругу... как...
  -Много их там было? - скучающим тоном поинтересовался вампир.
  -Кого?
  -Твоих подруг.
  -Две девчонки и четверо ребят. И всех их больше нет. За минуты... их не стало...
  -А сколько было вампиров?
  -Кажется, трое. Может и больше... Нам тогда казалось все это сном, сказкой... Никто из нас не понимал, что они из себя представляют. Я вот, например, представляла себе одинаковых болванов с мутными лицами, ходячих зомби в черных костюмах... Когда они появились... такие разные, совсем как обычные люди. Трое сильных взрослых мужиков, которые издевались над детьми... Это пугало больше всего. То, что каждый из них был личностью. И не просто болваном, а сильным и разумным существом.
  -Ну, хоть на том спасибо, - с печальной усмешкой буркнул Грэг, - Я понимаю, как сильно ты ненавидишь меня. Ты имеешь на это право.
  -Думаю, тебя не было среди них. Тебя бы я запомнила...
  -Правда? - улыбнулся он, - Ну, что ж, могу рассказать тебе другую историю. Примерно год назад Тьма проводила контратаку, с целью окончательного подчинения города. Мы должны были совершить несколько зачисток. Это было третьим шагом к победе. До этого убийства не учитывались и не контролировались. Но каждый вампир знает, что можно обойтись и без смерти жертвы, чтобы просто кормиться. Я думаю, что твои друзья погибли именно после этого приказа. В ту ночь в городе стало как минимум на четверть меньше жителей.
  -В ту ночь они были и у меня дома. Вампиры убили маму. Если бы я была там... меня так же не стало бы. Выходит, мне повезло дважды...
  -Безусловно.
  -Ты так и не ответил, где был в ту ночь сам.
  -Ты хочешь знать подробности? Я был в театре на улице Свободы. Мы попали на представление и устроили свой спектакль, - с упоением начал он, - Я помню, как от женских криков закладывало уши. Они были слышны даже в отдалении, в спальном районе. Несомненно, проснулись все, кто жил неподалеку от театра. В довершении всего кто-то поджег несколько машин, припаркованных на улице. Там еще были живые. Много живых и раненых. Они помогали друг другу, но многие просто бежали, куда глаза глядят, чтобы спасти свою задницу и толстый кошелек. Их-то мы и отлавливали в подворотнях...
  -Так ты был там... - Рити закрыла лицо руками, хотя изначально собиралась закрыть уши, чтобы не слышать всего этого кошмара.
  -Там тоже были твои друзья? Ну, извини... Война есть война.
  -Нет. Я просто была там только что. Там... - девушка остановилась на полуслове.
  -Наверное, неприятное зрелище.
  -Более чем.
  -По крайней мере, мы выяснили, что я лично не участвовал в расправе, учиненной в твоем районе.
  'Она что-то знает! Что-то большее, чем просто Праведных... - подметил для себя Грэгори, - Эти оборванные фразы. Девочка слишком тесно общалась с Праведными. Скорее всего, она пытается не проговориться о них. Может, знает, что где-то планируется атака?..' Он внимательно посмотрел на Рити.
  -Ты что-то знаешь, верно?.. - вампир прищурил один глаз.
  -О чем ты? - ответила она, стараясь выглядеть невозмутимо.
  -Ты снова недоговариваешь, обрываешь слова.
  -С чего ты взял? Я просто не хочу больше говорить с тобой. Мне это действительно не по нутру...
  -Правда?.. Я, наверное, перестарался с подробностями?
  Верити молча глядела на него, пытаясь понять, догадался ли он, что она действительно что-то знает, или просто пугает ее, на всякий случай.
  -Ты отлично знал, насколько мне будет неприятно это слышать... - она на секунду опустила глаза, глядя на огонь, а, когда завершала фразу, снова посмотрела туда, где сидел Грэг, но его там уже не было.
  Рити попыталась оглянуться, но не успела и голову повернуть, как почувствовала широкую ладонь на горле. Вторая рука прижала ее руки в локтях, ближе притягивая девушку.
  -Конечно, знал... Конечно... - послышался шепот Грэга, - А что знаешь ТЫ?
  Его пальцы блуждали по шее девушки, путаясь в волосах. Вампир оттянул воротник куртки и поцеловал загривок, кольнув ее усами. Верити дернулась вперед, но была еще сильнее сдавлена его правой рукой.
  -Где они, малыш?.. - прозвучал его тихий бархатный голос.
  -Кто?! - хныкнула девушка, прекрасно понимая, о чем он говорит.
  -Ты же понимаешь, что я не всегда такой ласковый?
  -Да...
  -Ты ведь только что была у Праведных?
  -Нет.
  Грэга начинало все это злить. Он рывком развернул девушку лицом к себе прямо с ящиком, на котором она сидела. Рити накрыла голову руками, но вампир развел ее руки в стороны и прижал к стене.
  -Хочешь есть?
  -Нет! - она отвернулась, прикрыв глаза от страха.
  -А я, ты знаешь, что-то проголодался. Пожалуй, мне нужно подкрепить свои силы. Что скажешь? - он отпустил ее руки и отошел на пару шагов, - Неужели это так сложно? Кто они тебе?! Братья? Отцы крестные? Слушай... - вампир понизил голос и стал шипеть, - Ты же шпионишь здесь! Думала, что побежишь и доложишь им, кто, где прячется, и что планирует Тьма?
  -Нет! - не выдержала Рити, - Я не шпионю! Я просто прячусь от таких, как ты... от таких тварей... как ты... Грэг... - девушка всхлипнула дважды и вытерла проступившие слезы.
  В наступившей тишине, она с ужасом подняла глаза на вампира, чтобы увидеть, насколько он озлоблен. Грэг даже не глядел в ее сторону. Он размышлял о чем-то своем, рассматривая голые бетонные стены, изрисованные углем.
  -Скажи... - вампир, не поворачиваясь к ней, склонил голову, - Ты действительно готова умереть за них?.. - закончив фразу, он выждал немного и повернулся, чтобы увидеть реакцию девушки.
  Вернитта не могла говорить, и потому мотала головой, словно немая.
  -Тогда просто скажи, где.
  -Не могу.
  -Почему? - устало вздохнул Грэг.
   -Они спасли мне жизнь.
  -Этого не достаточно.
  -Для меня достаточно.
  -Но ведь есть что-то еще?
  -Там... есть один парень, судьба которого мне не безразлична.
  Вампир расхохотался и вернулся на свой сундук в приподнятом настроении.
  -Это любовь?.. - съязвил он.
  -Нет. Просто человеческие отношения.
  -Представляю, как ты удивишься, когда он засадит в тебя свои маленькие клычки... Да, малыш, не сомневайся. Он это сделает, если ты ему так же 'не безразлична'. Такова вампирская любовь. Да еще эта диета. Святые звереют с каждым днем все больше...
  -Послушай, Грэг, давай все оставим, как есть?
  -?..
  -Они не знают ничего о вас, вы не знаете ничего о них. Все решится в конечном итоге в последней битве.
  -И... когда же будет эта битва?
  -Я просто так выразилась. Я ничего, абсолютно ничего не знаю о планах Праведных. Знаю лишь то, что и ты, наверное, знаешь. Они разгромили южную базу, где меня держали. Это все.
  -Все, не считая того, что ты знаешь, где их собственная база... - проворчал вампир, но кивнул Рити в знак согласия, - Ты права. Никаких стратегически важных объектов, никакой информации, которая стоила бы твоей жизни... Давай решим, что ничего не было.
  -Постой, ты... - Верити вскочила с места и отступила назад.
  -Что еще?
  -Ведь вы заключили это 'мирное соглашение' с южными военными? Значит, ты жрал этих младенцев?..
  -Когда же ты запомнишь... Вампиры не едят людей! Они пьют их кровь! Кровь, понимаешь?! И я этого не делал. Со мной это соглашение не обсуждали. Я был бы против. От детей мало толку...
  Девушка, слушая его, встала и, медленно, почти незаметно, двигалась к коридору. Грэг закончил и снова закурил.
  -Сядь... - не поворачивая головы, спокойно сказал он.
  Рити вернулась на место и положила голову на сложенные перед собой колени.
  -Я, кажется, нашкодил, - извиняющимся тоном сказал вампир, - Вот. Возьми, - он бросил ей второй шоколадный батончик.
  Рити поймала, но не спешила открывать.
  -Что ты хочешь за него? - недоверчиво покосилась она на Грэга.
  -Ничего. Я выкупаю твое расположение. Ешь.
  7
  Вернитта поглотила шоколад и поперхнулась. В горле пересохло, и давно не было ни капли воды. Только снег, и то, не самый чистый. Девушка встала.
  - Мы же, вроде, договорились... - недовольно сдвинул брови вампир, вставая на ее пути.
  -Я хочу пить! - раздраженно отозвалась Верити.
  -Сядь на место. Кажется, у меня есть кое-что... - он открыл сундук и вытащил из него... бутылку мартини.
  Верити отпила немного и успокоилась. Перестала болеть голова, и даже желудок почти не ныл после двух шоколадок. Девушка прикрыла глаза и сделала еще глоток. По всему телу разливалось тепло. Она сняла куртку и бросила ее рядом с собой. Щеки залились хмельным румянцем. Стало невыносимо жарко. Рити сняла толстовку, оставшись в майке, чем сильно удивила вампира. Он заворожено глядел на ее плечи, обнаженные локти и небольшую грудь, очертания которой легко угадывались под облегающей майкой. Лицо Грэга расплылось в улыбке. Верити хотелось раздеться уже давно, но не хватало духа. Костер кочегарил как адское пекло, на руку мужчине, но лишь глоток мартини заставил ее сделать это. Рити чувствовала себя легче. Алкоголь влился в полупустой желудок. Грэг предвидел это, и теперь безмолвно ликовал, жадно скользя взглядом по юному телу.
  -Послушай... - негромко начала девушка, - откуда у тебя все это? Ну, еда, выпивка...
  -Нашел.
  -Неправда, - покачала головой Рити, - Ты отнял или украл. Найти здесь уже ничего нельзя, хлебной крошки, не то, что шоколада...
  -Ну, значит, мне повезло... - Грэг медленно поднялся с сундука и подсел к девушке, забрав у нее бутылку.
  -Хочешь честно?.. - интригующе сказала Рити, заворожено глядя на огонь.
  -Ну-у?..
  -Я не верю ни единому твоему слову. И последним словам меньше всего.
  Грэг хмыкнул, глотнул мартини и протянул бутылку обратно Верити.
  -Очень правильно делаешь. Никому нельзя верить. Особенно в этом городе и особенно вампирам... - он почему-то вздохнул, потом осторожно положил руку ей на плечо и прижал к себе, но как-то по-дружески.
  -И то, что ты не убивал детей, и что Праведные все моральные уроды и... то, что отпустишь меня, - девушка сделала еще один большой глоток.
  Спиртное медленно влилось в нее, обжигая горло. Когда Рити отвлекла бутылку от губ, то не успела открыть глаза, как ощутила губы Грэга. Они лишь осторожно прильнули к ее губам, собирая капельки напитка. В момент прикосновения Рити едва не умерла от страха и негодования. Все ее мышцы напряглись, колени дрогнули. Из груди вырвался жалобный и тихий стон, короткий, но очень испуганный. Грэг отстранился, снова выжидая подходящий момент. Он дал ей затянуться своей сигаретой и заговорил серьезно и каким-то не своим голосом:
  -Хочешь знать, зачем я здесь?.. Не для того, чтобы воевать с людьми. Мы воюем с вампирами, с теми, кто предал нас и заставил подчиняться. Люди попали в этот замес, я не спорю, по вине Тьмы. Если бы не наши умники, мы не пришли бы сюда. Как видишь, я предпочел одиночество обществу Тьмы. Меня не устраивает многое и в их правлении. Кто бы ни встал во главе, он желает абсолютной власти. Власть порождает рабство, а это как раз то, против чего мы боремся. Замкнутый круг на первый взгляд, но есть выход из него. По этому пути Тьма идет, сметая лжеПраведников, которые так и норовят преградить нам дорогу.
  -Лже? Почему ты так говоришь? Они пытаются заслужить прощение, выкупить душу...
  -Проклятую и отвергнутую? Хм... что-то я сомневаюсь, что кто-то из них сможет достучаться до Бога. Рабовладелец плевать на них хотел. Они борются со своей природой. Это бессмысленное занятие. Ничего так и не добившись, кроме пожизненного рабства, они закончат свой век рабами. Я говорю 'лжеПраведные', потому что нет на земле ни одного святого, ни одного Праведного человека, и, тем более вампира. Согласись 'святой вампир' противоречивое сочетание?
  -Наверное, ты прав... - вздохнула Рити, - Но, неужели, по-твоему, все люди лжецы и грешники?
  -Человек - еще одно животное. Он живет инстинктами, которые подавляет религия и власть. Все заповеди Христа давно нарушены. Те же священники, что призваны быть посредниками между Богом и человеком давно переступили грань и, теперь, продолжают вершить 'грехи', даже не задумываясь об этом. Ложь, большая или маленькая, неважно... Каждый врал в жизни хоть раз, значит все лжецы, а что в этом такого? Не существует понятия 'Праведной лжи', лжи во спасение. Эту формулировку придумали люди, дабы скрыть что-то во имя же личной выгоды, но сделать это так, чтобы это не противоречило их религии. Такие уступки разлагают религию и делают ее бессмысленной.
   -Значит всем нужно освободиться от религии, как от бремени, от препятствия на пути? Так же, как вы избавляетесь от Праведных?..
  -Да, Рити. Религия, догма, власть - зло. Оно не должно мешать тебе жить и получать удовольствие от жизни.
  Верити посмотрела на него из-под его плеча. В этот момент ей было приятно быть рядом и слушать вампира.
  -А как же рай? Его нет? Я просто умру, и ничего больше не будет после? Пустота? Неужели мне просто отрубят свет?
   Грэг взглянул на девушку и увидел, с каким интересом и пониманием она смотрит на него, веря и, в то же время сомневаясь, размышляя, подвергая сомнению и анализу его слова.
  -Если Бог прощает все даже самые смертные грехи, и рай действительно есть, тебе нечего бояться. К тому же, тебе еще слишком рано думать об этом. Мне не нужна твоя жизнь. Все, что мне нужно, ты знаешь. Даже это я не возьму силой. Ты все еще думаешь, что я...
  -Нет.
  -А еду я действительно нашел. Решил сохранить для подобного случая. Ты сейчас, конечно, решишь, что я чудовище, если спланировал все это, но... Честно говоря, я собирался найти крепкого человека, чтобы заключить совсем иную сделку.
  -Что за сделка? - заинтересовалась девушка.
  -Это должен быть крепкий, здоровый мужчина, способный постоять за себя.
  -Зачем?
  Грэг встретился с ней взглядом и улыбнулся.
  -Это не то, о чем ты подумала. Мне нужен постоянный спут... тьфу! Партнер мне нужен, черт возьми. Человеку нужна пища, мне нужна его кровь. Кроме пищи он получает небольшую дозу сыворотки, а с ней силу и неуязвимость вампира. Я думал, будет много желающих.
  -Дозу чего?..
  -Сыворот... - он покосился на Рити, - Это кровь вампира. Если попробуешь, станешь сильнее, но не станешь вампиром.
  -То есть... - девушка выпрямилась и придвинулась ближе к огню, повернувшись спиной к вампиру, - любой вампир может дать человеку эту силу?
  -Любой. Иное дело, что, чем сильнее и старше вампир, тем больше энергии содержит его кровь... - он провел горячей ладонью по ее спине, заставив Верити вздрогнуть и обернуться, - Почему ты интересуешься этим?
  -Я просила Праведных о силе. Они обманули меня, сказали, что это возможно лишь если я стану такой, как они... проклятой и обреченной. Почему они меня обманули?.. - подавленно прошептала девушка.
  -Я не удивлен. Это Праведные... Думаю, они считают, этот обряд ниже их 'высокой цели'. 'Кормить смертных кровью... как же так? Мы же святые!' - раздраженно протянул Грэг, - Иди сюда. Я покажу тебе, на что способен этот эликсир, - он привлек Верити к себе, снова обнял одной рукой, но девушка дернулась в сторону.
  -Нет! Постой... - она воспользовалась минутой, чтобы отдышаться, - Я... Мне кажется, что здесь что-то не так. Что-то не то в этом обряде, если его не используют Они.
  Мужчина вздохнул с виноватой улыбкой на лице и ослабил хватку, чуть отпуская Рити, но не дал ей отстраниться совсем. Он развалился полулежа, подпирая плечами стену.
   -Конечно. Ведь это так прекрасно, что тебе захочется еще. Это манит, как наркота.
  -Это вызывает зависимость?
  Грэг снова повстречался с ней взглядом. Он собирался соврать, но мокрые карие глаза, сверлящие его нутро, заставили поступить иначе.
  -Да, - ответил он, запрокидывая голову назад, - 'Рабство крови'... Ты не сможешь существовать без этого. Ты будешь готова на все ради своего господина. Я объясню эту зависимость очень просто. Человек, обретший такую силу, не сможет жить, как раньше. Ты чувствуешь в себе зверя и учишься контролировать его. Это затягивает, малыш, засасывает, как трясина. Ты захочешь чувствовать это вечно.
  Верити сморила усталость, и она перестала упираться ладонями в Грэга, противостоя его желанию привлечь ее к себе. Девушка опустила тяжелую от спиртного голову ему на грудь. Веки слипались сами по себе.
  -Это станет рабской зависимостью? Ты отрицаешь рабство, но тебе это нравится?.. Подчинять себе... людей... Тьма хочет только одного - поработить и подчинить себе людей, весь город, страну, весь мир. После этого ты утверждаешь, что люди попали в эту войну случайно. Ты говоришь, что вы хотите освободиться от рабства, но, вместо этого, вы порождаете рабов... Ты лицемер и лжец... лжец... - ее голос звучал тише.
  Грэг, не шевелясь, взглянул на нее, потом провел широкой ладонью по плечу девушки, по волосам и случайно коснулся шеи. Рити вздрогнула, но не открыла глаза.
  -Грэг... - почти шепотом позвала она.
  -Что?
  -Может... ну, я про сделку... - пролепетала она.
  -Про какую именно?
  -Про нашу сделку.
  -Я слушаю тебя.
  -Ты... точно не... Черт! Может ты просто будешь пить меня... - раздраженно бросила она.
  -Что?.. - Грэг слегка опешил от такого предложения, - Кажется, я смягчил условия сделки специально для тебя... Разве нет?..
  -Для меня ты их усугубил.
  -Серьезно? - приподнял брови вампир, - Никогда бы не подумал, что тебе проще терпеть боль, чем трахаться. Ты не понимаешь. Это действительно больно. Это не прививка... Или ты мазохистка?..
  -Я не мазохистка, Грэг, - она подняла голову и отстранилась, чтобы видеть его, - Но, перетерпев боль, я смогу себе простить эту сделку. Позор и грязь я не прощу себе никогда. К тому же, мне кажется, что ты в любом случае возьмешь свое. Нет никакой гарантии, что, трахая меня, ты не соблазнишься вцепиться мне в шею. Ведь для вас, кажется, кормление и секс синонимы...
  -Ты, конечно, делаешь очень правильно, что не доверяешь таким подонкам, как я, но... ты просто не знаешь, о чем просишь. Ты пьяна.
  -Да. Я пьяна и скоро вообще перестану себя контролировать. И поэтому хочу попытаться договориться с тобой сейчас, пока еще не зашло слишком далеко. Пожалуйста, Грэг.
  -Что же, по-твоему, помешает мне воспользоваться твоим беспамятством? Совесть?..
  -Я... не знаю...
  -Не мели чепуху. Договор остается в силе и без изменений...
  Оба замолчали и насторожились, потому что с лестницы послышались быстрые шаркающие шаги. Вампир чуть толкнул Рити и поднялся на ноги, принюхиваясь и готовясь к атаке.
  -Грэг! Эй, Грэгори! - послышался грубый мужской голос, - Да где ты, черт возьми!
  Рити в миг протрезвела и села прямо, плотно сомкнув колени. Выход из комнаты ей загораживал Грэг. Девушка не решалась выглянуть из-за его спины. Вскоре она услышала, как кто-то вошел в комнату и остановился там, поприветствовав вампира. Верити затаила дыхание.
  -Ну и дыру ты нашел себе! - с презрением выкрикнул вошедший парень, - Ты тут совсем пылью зарос. Слышал новость?
  -Что еще? - недовольно отозвался Грэг, складывая руки на груди.
  -Наш святой князь собирается окружить Тьму.
  -Хм... - Грэг явно не был озадачен или удивлен, но из вежливости проявил интерес.
  -Никто не сомневался, что у него ничего не выйдет, но Тьма перекрыла портал. Пусть теперь они попробуют вызвать подкрепление! - рассмеялся парень, но Грэг остался невозмутим.
  -Это все? Не думаю, что ты пришел, чтобы сообщить мне это, Ферро...
  Теперь девушка, наконец, увидела того, с кем говорил Грэг. Это был невысокий коренастый парень с огненно-рыжими короткими волосами. Недельная щетина закрывала половину его лица. Из-под светлых бровей Ферро глядел строго и уверенно своими маленькими, но очень выразительными зелеными глазами. Он прошел к огню и замер с саркастической улыбкой на лице.
  -Cena!.. (лат. Ужин) Черт возьми, Грэг... - хрипло прошептал он, потому что заметил девушку.
  Верити прислонилась к стенке и покосилась на Грэга, чтобы узнать его реакцию. Тот спокойно ворошил огонь, подбрасывая в него остатки дров.
  -Такие девочки все под военными... Где ты ее нашел? - заворожено продолжал Ферро, приближаясь к Рити.
  -Я задал тебе вопрос, - Грэг поднялся в полный рост и строго взглянул на вампира, - Говори, какого черта тебе надо или убирайся!
  -У... Грэг! - поморщился его собеседник, - Я просто шел мимо. Мне сказали, ты обитаешь где-то в этом районе... Вот я и заскочил 'на огонек' к старому знакомому. Ну и манеры у тебя...
  -Я не прислуживал Праведным две с лишним сотни лет и не обучен манерам... - огрызнулся на это вампир.
  -Ну, вот что, Грэгори, - Ферро присел на край сундука, закурил трубку и перестал коситься на смертную, - Ты мне нужен. У меня к тебе небольшое предложение, за которое я готов заплатить очень щедро.
  Грэг подошел к окну и оглядел светлеющее небо.
  -Кого ты хочешь убить? - громко произнес он.
  Рыжий вампир покосился на Вернитту, ухмыльнулся и спокойно ответил:
  -Алиаса.
  Грэгори резко обернулся, непонимающе глядя на вампира с некой тревогой в глазах.
  -Ты видно умом тронулся?! - выкрикнул он в гневе, - Князя окружает сотня сильнейших 'святых'! Если ты решил избавиться от меня таким интересным способом, чтобы подлизаться к князю, можешь поцеловать мой зад и убираться обратно в Нодегарм!
  Ферро ничуть не смутился. Напротив, он рассмеялся ему в лицо.
  -Грэ-эг... - с усмешкой протянул он, - Неужели ты думаешь, что я такой идиот?..
  -Именно так я и думаю! - перебил Грэгори, - Если Алиас поставил тебе подножку и обскакал на пути к власти, это не повод, чтобы приходить сюда и требовать его смерти. В самом деле, Ферро, ты можешь сделать это сам, если считаешь, что это так просто.
  -Если ты перестанешь щетиниться и выслушаешь меня, наконец, Грэг...
  -Говори и уходи, - отрезал вампир.
  -Кто, если не я, может знать, где и когда будет Алиас? Я предоставлю место и время, когда он будет уязвим. Оружие и все необходимое я для тебя достану. Нужно всего лишь сделать это! - улыбнулся парень.
  -И выбраться живым после... - пробормотал Грэг, размышляя над его предложением всерьез.
  -В этом не только мой личный интерес. Тьма будет тебе благодарна, поверь. Пока Праведные найдут достойную замену... их можно будет передавить, как слепых щенков или же... Возможно, я займу его место и тогда...
  -Спрыгивай на землю, Ферро. Твой рыжий зад никогда не сядет на Праведный трон, - злорадно усмехнулся Грэг, - Даже они знают, что твои руки в крови по самые уши.
  Ферро предпочел промолчать, хотя было заметно, как ему хотелось вцепиться в горло Грэга. Он лишь стиснул зубы и демонстративно отвернулся, проглотив обиду. Грэг тем временем прошелся по комнате, обошел вокруг костра, опустив глаза, размышляя, и его взгляд упал на девушку. Рити сидела, не шевелясь, и глядела на огонь остекленевшими глазами, обхватив замерзшие плечи руками. Вампир остановился, глядя на нее. Вернитта, заметив это, посмотрела на него. В ее глазах читался вопрос. Вампир не знал, что ответить, и потому растерянно покачал головой и отошел от нее, присев рядом с Ферро.
  -Хорошо. Давай обсудим детали завтра. Я устал, и уже рассвет... - вздохнул он.
  -Я рад, что ты согласился, Грэг. В самом деле, рад. Я подумал, может, мы отметим заключение нашей сделки?.. - он откровенным намеком кивнул на Рити, и та подняла на него глаза, наполненные ужасом.
  Грэг приподнял одну бровь, глядя на него, затем так же перевел взгляд на девушку и поднялся с места, направившись к ней уверенным шагом. Вернитта вскочила со своего ящика в бессмысленной попытке бегства, но вампир захватил ее сзади, заламывая руки за спиной, и пережал горло.
  -Доверься мне... - прошептал он у самого ее уха, чтобы не услышал его 'друг'.
  Девушка стала вырываться не так интенсивно, но все еще пытаясь освободиться, жалобно вскрикивая. Грэг протянул ее левую руку Ферро. Рыжий вампир пронзил тонкие вены клыками. Верити сильно дернулась от боли.
  Ферро прикрыл глаза от удовольствия, делая большой глоток.
  -Терпи... - снова услышала она шепот Грэга.
  Ферро отстранился, и Грэг принял у него окровавленное запястье девушки, губами лишь собрав густеющие потеки проступившей крови, после чего отпустил Рити. Та почти рухнула на ящик, не в силах стоять на дрожащих ногах, и ухватилась за руку, стараясь пережать вену и остановить кровь.
  -Это превосходно... - прокомментировал Ферро, вытирая губы, - Ты убьешь ее позже?
  Грэг сдвинул брови.
  -Ты же не собираешься... - Ферро настороженно пригляделся к вампиру, - Эти ушки услышали слишком много...
  -За кого ты меня держишь, Ферро!? - рассвирепел Грэг, - Меня не вчера обратили! Убирайся, и не попадайся мне на глаза до завтра, если не хочешь, чтоб я передумал!
  -Ухожу, ухожу, дорогой... До встречи, Грэг! - попрощался вампир, пятясь к выходу.
  -Я найду тебя сам! - Грэг махнул рукой, не глядя в его сторону.
  Ферро ушел. Грэг еще долго ходил из угла в угол, не в силах сидеть на одном месте. Он был вдвойне озадачен своим положением. Он согласился на рискованную операцию, и не было никакой гарантии, что двуличный ублюдок Ферро не подставит его. Но Грэг был заинтересован в этом деле, поскольку и сам бы хотел расправиться с князем. Вампир чувствовал, что где-то есть подвох, и это выводило его из равновесия. Кроме всего этого, рядом сидела Верити. Он чувствовал, что предал ее. И девушка вряд ли бы поняла, что он не мог поступить иначе. Таковы законы Тьмы, и не он устанавливал их. Традиция делиться добычей шла от самых древних вампиров, от корней их бессмертного древа, но девушка не оценила бы этих традиций, даже если бы знала о них заранее... Волей судьбы Рити стала свидетелем этого заговора и теперь не имела права на жизнь. Грэг украдкой взглянул на нее. Девушка, заметив это, напротив - опустила глаза. Тогда вампир подошел и опустился на корточки возле нее.
  -Понимаю, тебе не по душе наши законы. Но, не мог же я сказать ему, что мы с тобой 'подружились'...
  -Слушай... Грэг, - она отпустила больное запястье, заметив, что кровь уже запеклась, - К чему все это? Не собираешься же ты извиняться и за то, что убьешь меня?..
  Вампир поднялся, тяжело вздохнув, положил рядом с ней коробку с шоколадом и отошел к окну, снова оглядывая небо.
   -Уходи... - вдруг услышала Рити.
  -Что?.. - не веря собственным ушам, девушка все же встала.
  -Я сказал, уходи. И быстро, пока я не передумал! - грозно прохрипел он, оборачиваясь к ней.
  Вернитта схватила коробку одной рукой, другой - свои вещи, и выскочила в коридор, но остановилась на пороге.
  -Грэг...
  -Ты еще здесь?!
  -Меня уже нет. Спасибо, Грэг... - поблагодарила она, понимая, чем он рискует, жалея ее.
  Девушка вышла на лестницу и на дрожащих ногах стала осторожно спускаться вниз, стараясь не загреметь и не сломать себе шею в этом радостном порыве.
  На улице ее встретил вечный спутник - ледяной ветер и его друг дым, режущий глаза. Рити убрала еду в рюкзак, бросила его на снег и наскоро накинула одежду. Застегивая куртку, девушка ощутила, как чья-то горячая ладонь скользнула по ее щеке. Рити отскочила назад, но разглядела Грэга и перевела дух. Он подал ей поднятый рюкзак. Девушка подошла совсем близко.
  -Забудь все, что слышала в этом доме, - сказал он, - И этот дом, и меня забудь...
  Она понимающе кивнула, с искренней благодарностью глядя на него.
  -Иди обратно, откуда бы ты ни пришла. Здесь тебе делать нечего. Чем дальше в лес, тем голоднее волки...
  Рити глядела на него, почти запрокинув голову, чтобы видеть его глаза. Грэг обхватил ее лицо ладонями и жарко поцеловал на прощание. Когда она открыла глаза, вампира нигде не было. Лишь на губах остался солоноватый привкус крови. Улица была пуста и тиха. Даже костер перестал трещать в отдалении, в одном из заброшенных домов.
  8
  -Добро пожаловать в ад, вампиреныш! - с грустной усмешкой провозгласил Клим, когда они вдвоем с Умброй очутились на улице, встречая призрачные блики рассвета.
  Этот рассвет был подобен миражу. Казалось, его присутствие вполне ощутимо, но внешне почти не выразимо. Небо лишь окрасилось в серовато-желтый цвет из свинцово-серого. Высокий юноша еще раз смерил взглядом мальчика и кивнул ему на заснеженную дорогу, ведущую в город.
  -Тебе придется многому научиться. Времени не так много, а потому перейдем сразу к практике. Идем.
  Умбра послушно следовал за ним, но было видно, что он не слишком рад поучениям волка, ведь он всегда считал оборотней наиболее несдержанными и бесконтрольными существами, наделенными только силой, но не разумом. Клим сразу показал ему, что тот во многом ошибался на его счет. Первый урок волк преподал в жилом доме, одном из немногих, что уцелели. Окна здесь были заколочены и плотно запаяны листами железа. Едва завидев этот дом, Клим сбавил шаг и приказал красться, чтобы проникнуть внутрь незамеченными. Умбра пригнулся и вдоль стены противоположного здания проскользнул к подъезду, но когда оглянулся, волка нигде не было. Мальчик посомневался немного и вошел, наконец, в темный подъезд. В голову тут же ударило дурманящее чувство голода. В доме отчетливо пахло свежей кровью. В отдалении было слышно биение как минимум трех сердец. Волнение и жажда одновременно завладели разумом Умбры, но мальчик справился с эмоциями и поднялся на следующий этаж. Здесь было тише. Никаких движений, запахов и прочих признаков присутствия человека. Вампир услышал призыв из распахнутой двери квартиры на этом этаже и неуверенно, осторожно прокрался внутрь. В углу большой и абсолютно пустой комнаты его уже ждал Клим.
  -Что ты узнал об этом месте? - негромко спросил он.
  -Внизу трое смертных. Один из них ранен, - отозвался Умбра.
  -Это все?.. - разочарованно вздохнул волк.
  -Да. Что еще?..
  -Люди хорошо вооружены, но сильно напуганы. Их психика очень ослаблена. Их страх в воздухе. Разве ты не чувствуешь?
  Мальчик принюхался и покачал головой.
  -Не понимаю... Неужели тебе никогда не доводилось...
  -Нет.
  -Ты не кормился натуральным источником?
  -Нет.
  Клим только развел руками.
  -Конечно, очень похвально, но это просто немыслимо... Как ты собираешься выжить на этой войне, если ничего не знаешь о смертных?
  -А они, местные смертные, разве они много знают о нас?
  -Не многие, но много. В основном только военные, но их знаний достаточно, чтобы уничтожить тебя. Они стреляют в голову, а потом подходят и добивают. Ты даже не успеешь прийти в себя.
  -Вооружены?.. - будто проснулся мальчик, - Что у них за оружие?
  Клим отвел в сторону полу куртки и вытащил из внутреннего кармана полуавтоматический пистолет с увесистым стволом. Он кинул его вампиру, тот еле поймал его и чуть не уронил, не ожидая такой тяжести.
  -Вот, держи. Пока убери его подальше. Мы не должны обнаружить себя. Это оружие слишком шумно. Твои навыки в ближнем бою лучше твоих знаний. Однако... - Клим прошел по коридору на лестницу. Мальчик следовал за ним.
  -Не стоит нападать первым. Для начала пойди к ним и разведай их настроение.
  -?!
  -Что-то подсказывает мне, что эти люди меньше всего жаждут расправы. Они знают, что у них нет ни одного шанса выжить против существ. Для начала приди к ним под видом их союзника, человека. Посмотрим, как долго тебе удастся морочить им головы.
  Умбра недовольно хмыкнул и спешно спустился по лестнице на первый этаж, к заветной двери, по пути запахивая одежду, чтобы оружие не выпало в самый неподходящий момент.
  Трое военных, из тех жалких остатков вооруженного формирования на юге города, успевшие бежать в момент атаки вампиров с воздуха. Сейчас они дрожали от каждого случайного шороха и шарахались от собственной тени. После того, что им пришлось повидать на базе, никто из них не мог спать спокойно. Мирное соглашение более не существовало, а это означало, что теперь они сами за себя. Тьме они были безразличны. Трое ощущали кожей приближение своего смертного часа. Послышался негромкий стук. Двое мужчин держались достойно, но один все же вздрогнул.
  -Пойди, посмотри... - шепотом скомандовал лейтенант, но его команды более ничего не значили для его подчиненных. Страх смерти пересилил их волю и контроль над разумом. Рядовой дернулся было в сторону двери, но остался на месте. Пожилой и потрепанный капитан подтолкнул рядового с мыслью, что его не жалко. Стук прозвучал громче. Детский голос из-за двери произнес:
  -Кто-нибудь, пожалуйста, помогите... Они здесь! Я боюсь!
  Рядовой поднялся и приблизился к железной двери. Посмотрев в дверной глазок, он не увидел никого, кроме мальчика лет шестнадцати одетого в лохмотья. Дождавшись приказа, солдат открыл дверь. Умбра переступил порог и очень натурально отдышался, будто за ним гналась орда вурдалаков. Дверь за ним сразу же захлопнулась. Нельзя сказать, что вампиренышу было совсем не страшно. Если раньше он еще надеялся на помощь Клима, то теперь он был один. И оступись он сейчас, его расстреляют и все будет кончено. Этот страх только придал ему азарта в этой игре. Капитан тут же усадил его к костру и принялся расспрашивать, откуда он и как оказался здесь, по-отечески положив руку ему на плечо. Мальчик отвечал невнятно. Голос его дрожал, глаза были опущены, тощими руками он обхватил локти, греясь от огня и стараясь держаться подальше, чтобы не вспыхнуть, как керосиновая лампа.
  -Звать-то тебя как, малец? - обратился к нему рядовой, молодой парень на вид примерно возраста Клима и той же комплекции.
  Вампир замешкался, затем испугано уставился на него.
  -Не помнишь? Вот дьявол... - чертыхнулся капитан, - Что война делает с детьми...
  Умбра отстранился от огня, чувствуя, что больше не может выносить это пекло. Он молча подошел к забитому окну. Кусок железа был прибит не очень плотно. Один из углов отогнулся внутрь. Мальчик осторожно взялся за край и потянул лист на себя. Он понял, что стоит дернуть чуть сильнее и ржавое железо отвалится. Стало немного легче.
  -Эй! Какого черта ты там делаешь?! - рявкнул на него сержант, - Отойди от окна!
  Он грубо схватил мальчика за рукав и оттащил обратно к костру, едва не толкнув его в огонь. Тот уселся на ящик и взглянул на обидчика своими детскими невинными голубыми глазами так, что солдат пошатнулся, не понимая, откуда возник окутавший его холод.
  -Что ты делаешь?! - отчитал его капитан, но сержант уже заподозрил неладное.
  -Посмотрите на него, товарищ капитан! Посмотрите! Он же... тварь, такая же дикая тварь, как те, что напали на базу!
  Лейтенант взглянул на мальчика. Тот перевел на него испуганный взгляд и только покачал головой.
  -Что ты несешь?! - разозлился капитан, - Ты уже не в себе. Везде тебе кажется! Такие трусы, как ты позорят наш отряд! Мы еще не кажемся тебе упырями? А?!
  -Я не трус, капитан! - взбеленился немолодой сержант.
  Их перепалка перешла в драку, но рядовой не посмел их разнимать, а может, и не захотел. Хотя, скорее всего, просто побоялся получить от обоих. Кроме того, он увлечено глядел на ненормально спокойного мальчишку и не мог отвести взгляда, не осознавая, что его разум уже не принадлежит ему. Сцепившиеся мужчины катались по полу. Капитан выронил пистолет, из которого он намеревался пристрелить своего сержанта. В этот момент рядовой увидел свою последнюю картинку. Это был голубоглазый мальчик. Он оставался таким же холодным и невозмутимым. Только небольшие клыки портили невинное детское лицо. Затем в глазах Умбры засветился азартный огонек, вампиреныш одним прыжком миновал костер, опрокинул парня на пол, ловкими и сильными пальцами вцепляясь ему в горло. Один из дерущихся, сержант, обернулся и, матерясь, бросился на мальчишку-вампира, но было уже поздно. Лицо рядового застыло в предсмертной гримасе ужаса. Сержант дотянулся до пистолета, но когда прицелился, мальчика уже не было. Солдат огляделся. Секунда, другая, и пистолет выпал из дрогнувшей от боли руки. Острые маленькие клычки вгрызались все глубже в его запястье. Сержант взревел от боли, злобы и страха. Он развернулся и швырнул вампира об стену. Тот отпустил руку, но быстро пришел в себя и уже в следующем броске вцепился сержанту в шею. Горячая артериальная кровь струйкой ударила сначала в небо, затем окутала горло и теплом стала наполнять Умбру изнутри. У мальчика закружилась голова от удовольствия, но его ноги по-прежнему были зажаты на поясе смертного подобно тискам, а цепкие руки фиксировали голову. Теперь он бы ни за что не отпустил бы его, ведь тогда этот чудесный эликсир жизни перестал бы литься в него, а это казалось Умбре немыслимым. Он обезумел, вкусив настоящую победу вместе с человеческой кровью. Но, на этой секунде его счастье оборвалось. Оглушительный хлопок раздался где-то сзади, и что-то горячее вошло в его череп, сея темноту. Мальчик упал с жертвы и остался недвижим.
  9
  На захваченной южной базе все было относительно спокойно. Дориан и его приближенные отдыхали в верхних комнатах полу сгоревшего штаба. Лекс лениво чертил на закопченной стене какие-то знаки, периодически отстраняясь и любуясь своими закорючками, словно великий художник своим произведением. Дориан же пребывал в мрачнейшем расположении духа. Встреча с бывшей возлюбленной была для него столь неожиданна, что вампир до сих пор не пришел в себя, равно как и от ее ненависти. В его сердце, однако, теплилась надежда на то, что она не лгала, когда призналась, что все еще любит его, но... любовь и ненависть? Как такое соседство возможно в одном сердце? Больше всего Дориана задевала ее независимость и дерзость. Милана так сильно изменилась и это уже совсем не его девочка, не та покорная и боготворящая его лик нимфа, не добровольная рабыня, готовая выполнить любое безрассудство ради его похвалы. Теперь это прекрасное и сильное создание пойдет на все, чтобы уничтожить его! И Дориан знал этому причину. В этом была лишь его вина. С тех пор, как он оставил ее на их последнем рассвете в сырой и холодной камере, пропитанной гнилью, прошло более сотни лет, Дориан повстречал Праведных и одумался, во многом благодаря ее побегу, но Милана не простит его никогда.
  С улицы, со стороны главной лестницы послышалось какое-то движение, суета и взволнованные ратники вошли в помещение администрации.
  -Что-то случилось? В чем дело? - отдаляясь от воспоминаний, спросил их Дориан.
  -Портал...
  -Что?
  -Портал перекрыт с внешней стороны. Морлок только что прислал информатора. Они заметили отряд Тьмы. Они отрезают нам пути назад.
  -Не готовятся ли они к атаке?! - с презрением усмехнулся Дориан, и за ним подхватили нервный смех, - Что еще передал Морлок?
  -Они собираются атаковать Тьму и согнать с этого места. Морлок ждет Вашего приказа, господин Дориан.
  -Сколько там вампиров?
  -Около сотни. Не больше.
  -Приказываю атаковать. Если потребуется помощь, я вышлю подкрепление.
  Воин низко поклонился ему и выбежал из комнаты, на бегу подобрав с трупа солдата автомат.
  -Что скажешь, Лекс? - Дориан поднялся со стула и подошел к нему, разглядывая знаки на стене.
  -Что-то здесь не так. Сотня это слишком мало, - отозвался Лекс, отрываясь от своего занятия.
  -Ловушка?
  -Да, господин, в которую Вы только что послали Морлока, девушку и Вашего любимчика Эллао.
  -Тебе всегда недоставало воспитания, но это сейчас не главное. Так что ты думаешь, зачем им понадобилось перекрывать портал и отвлекать нас?
  -К примеру, взять без боя театр...
  -Мелковата цель.
  -Возможно. Тогда... там значительно больше сотни, и Тьма просто хочет перебить нас поодиночке до того, как князь осуществит свои планы.
  -Собирай лучших и немедленно отправляйся туда. Если что-то действительно не так, дай мне знать, - приказал Дориан.
  -Слушаюсь, господин! - расцвел в улыбке Лекс, - Я ждал этого!
  Имперский наемник так же стремительно выбежал из комнаты, как и предыдущий, а его господин остался наедине со своей тревогой. Появилась призрачная надежда на воссоединение с давно потерянной любовью, но лапы Тьмы так и норовили забрать ее в небытие. Милана была сильна как сто новообращенных, но коварство и хитрость Тьмы могли застать ее врасплох. Дориан не хотел лишиться ее второй раз, и снова по собственной глупости.
  Вампир пригляделся к белым знакам на почерневшей стене. Это было наивное гадание древних. Так они выясняли, станет ли им сопутствовать удача в бою. Откуда Лекс мог знать это гадание - неизвестно, но исход был положительным, и Дориан, как ни странно, успокоился, поверив на какое-то мгновение в его достоверность.
  10
  Едва получив приказ, Морлок созвал всех, кто остался в его подчинении и разделил на две части. Вторую часть отряда он собирался доверить Милане, но та снова имела отличную от всех точку зрения. Девушка считала, что перед тем, как отправляться на запад, нужно, во что бы то ни стало, провести разведку, чтобы иметь представление о численности противника. Морлок сначала взорвался от такого непослушания, но вскоре просто сдался и плюнул ей вслед. Милана отправилась одна.
  Вампирша, по своему обыкновению, действовала в одиночку, пробираясь по крышам и чердакам. Вскоре она почувствовала присутствие врага, затаившись за воздуховодом, принялась считать новые поступления и... сбилась со счета. К сотне, замеченной ранее, прибавились еще около двух с половиной сотен новообращенных. Многие были в военной форме, были и женщины и старые люди. Все, кого удалось поймать Тьме, были обращены чуть ли не за одну ночь. Милана еле нашла в себе силы оторваться от этого зрелища, но нужно было скорее возвратиться и предупредить своих. Девушка повернулась и дрогнула впервые за последние несколько лет. Ее окружили со всех сторон. Новообращенные, бывалые и даже волки, всего около двадцати голов. На несколько секунд возникла немая картина. Ни единого движения, ни вздоха. Никто даже не моргнул за это время, ожидая атаки Миланы. Вампирша так же затаилась, решая, с кого начать. Наконец, картина пришла в движение. Вампирша с силой оттолкнулась от крыши и, перелетев над головами врагов, приземлилась за их спинами уже вне круга. Все, без исключения, молча, бросились за ней. Девушка предпочла проверить свою ловкость и скорость, нежели воевать здесь и сейчас, ведь ее новые друзья могли остаться без важной новости. На бегу Милана натолкнулась на огромного черного волка. Зверь оскалился и бросился вперед, но девушке удалось увернуться. Перелетев на следующую крышу, она едва не сорвалась вниз, но удержалась. Погоня была долгой. Только когда вдали показался флюгер старого театра, вампирша поняла, что привела всех, кто преследует ее, на базу. Но Морлок ждал этого. Все уже ждали на улице Свободы, потирая руки в предвкушении битвы. Милана спикировала на чудом уцелевший автомобиль, продавив крышу, от чего взорвались и вылетели стекла. Иномарка жалобно завизжала. Девушка, задыхаясь, подбежала к Морлоку, но тот даже не взглянул на нее. Он наблюдал, как из подворотен и окон ближайших домов выползают молодые и не очень молодые люди, недавно вкусившие кровь. Их глаза были пусты. Движимое лишь жаждой, новообращенное пушечное мясо постепенно окружало Праведных. Первые схватки начались совсем неподалеку от Морлока и Миланы.
  -Их больше... гораздо больше... - задыхалась девушка.
  -Я вижу... - мрачно вздохнул Морлок, - Я вижу.
  Оба обернулись от громкого хлопка. Это с крыши, по которой бежала девушка, спрыгнули один за другим два огромных серых волка и один черный, тот, что преграждал путь Милане. От этого прыжка машина совсем потеряла внешние очертания, и сигнализация умолкла. Зато крики, рев воинов и звон металла стали слышны отчетливее. Милана переглянулась с Морлоком и бросилась на волка. Морлоку так же наскучило стоять на месте без дела. Он и все другие понимали, что это конец, но отступать были не обучены. Праведные бились за святые цели до последнего вздоха. Милана получила удар в живот мощными лапами и согнулась, открывая врагу спину для последнего победного удара. Волк замахнулся, но вампирша пригнулась, и тот промазал. Обозлившись, зверь принял образ человека, но лишь внутренней структурой. Огромная когтистая рука полоснула девушку по спине. Милана вскрикнула от боли и вытянулась, как струна. Придя в себя, она обрушила на него свой удар. Под твердым каблуком ее сапога хрустнули ребра волка, врезаясь в легкие. Зверя вырвало кровью, но силы не покинули его и на этот раз. Две его лапы повалили Милану на землю. Зловонные челюсти падальщика приблизились к ее лицу. С них на лицо закапала кроваво-бурая пена. Их глаза встретились. Волчья морда стала смеющимся лицом молодого мужчины. В его глазах светилась радость победы и ненависть. Милана едва заметила его клыки и на мгновение растерялась, ослабив сопротивление. 'Вампир!?' - стучало в ее голове. Парень снова обнажил клыки, улыбаясь ей. Его лицо, перемазанное собственной и чужой кровью, было благородно и даже красиво, но на шее виднелись уродливые широкие шрамы. В левом ухе, на серьге красовался медальон, сбивающий Милану с толку. Вампирша силилась понять, почему этот знак ассоциируется у нее с Праведными.
  -Ты умрешь... позже... - прорычал он, роняя слюну на ее плечо.
   Девушка зажмурилась и изо всех сил толкнула волка, сбросив с себя. Без сомнения, он был сильнее. Милана выхватила заткнутый за пояс пистолет из-за спины, но волк исчез не только из виду, но и с поля боя.
  Девушка огляделась и ее взгляд упал на Морлока. Тот оступился и рисковал наткнуться спиной на торчащий из земли железный прут. Его соперник намеревался помочь ему в этом, но пуля настигла его раньше. Милана ухватила Морлока за рукав и вернула его в состояние равновесия.
  -Уф... Спасибо, черт возьми! - сконфуженно хмыкнул он.
  -Ты прав, это все из-за меня. Я должна была слушать тебя, - повинилась она.
  -Чему быть, того не миновать, - покачал головой вампир, - Хороши бы мы были, когда пришли бы к порталу. Просто ты не стратег, а воин. В тебе говорит дух войны, а не расчетливых ходов. Надерем им всем зады! - подмигнул Морлок девушке, вытаскивая из толпы одного за другим.
  -Даааа! - подхватили Праведные.
  Воодушевленный гул прошел по толпе. Битва разгоралась. Мелькали ножи и цепи, энергетические шары редкими вспышками вспарывали толпу, взрывая одного врага за другим. Пыль, гарь, запах паленой кожи, стоны боли, визг и победный рев, порох и выстрелы - все смешалось в немыслимом хаосе.
  Девушка принимала вампиров на себя, в упор расстреливая их. Кто-то присоединился к ним, добивая и срубая головы неверных. Однако выстрелы послышались и со стороны центра города. Праведные, все как один, тревожно устремили взоры к источнику шума. Мысль была ясна. Идет подкрепление Тьмы! А значит, всем уцелевшим Праведным конец. Против такой армии им не устоять. Милана и Морлок переглянулись, прощаясь, не прекращая сражения, не упуская ни одного удобного момента для ударов. Но волки, вампиры и обращенные рабы Тьмы получили одним им известный призыв и начали спешно отступать. Такого поворота никто не ожидал. Тьма сдалась в этой битве. Те, что бежали, были убиты в спину, вопреки законам чести, потому как война в 'новом' мире имела иные правила. Нельзя было допустить широкого распространения 'заразы' здесь. Добивали всех, кто попадал в поле ближайшей видимости Праведных. Улица Свободы теперь была усеяна трупами и пеплом, обильно залита кровью. Через каких-то полчаса все стихло, будто ничего не было. Лишь стоны раненых братьев и сестер и одиночные выстрелы чистильщиков раздавались в округе. Милана поспешила на помощь раненым. Морлок велел переносить их в театр через главный вход. Четверо сильных мужчин вышибли укрепленные изнутри массивные двери. Раненых вносили быстро. Морлок не успевал считать их. Но заметил среди них знакомое лицо и устремился внутрь. Молодой юноша был неузнаваем. Его белоснежная когда-то рубашка была разодрана в клочья на груди и до черноты пропитана кровью. Лицо юноши было так же окровавлено. Самое главное и смертельное ранение было нанесено пулей в ключицу. Парень не мог шевелиться, и каждое неосторожное движение переносящих его мужчин, вызывало жуткую боль. Наконец, его уложили на сиденья зрительного зала. Морлок склонился над ним и разодрал остатки рубашки. Раны от когтей на груди были неглубокими, но крови было потеряно слишком много.
  -Ничего, мальчик, потерпи... Ты слышишь меня, Эллао? Слышишь? Это Морлок.
  -Д-да... - хрипло отозвался юноша.
  -Терпи. С тобой это не впервые. Давай-ка посмотрим, что у тебя с шеей...
  -Нет! - Эллао дернулся, причинив самому себе страшную боль.
  -Тише, мальчик! Башку себе оторвешь, если будешь так дергаться! - прикрикнул на него Морлок, потому что связки на шее Эллао были порваны.
  Вампир полоснул по своему запястью и приложил его к губам юноши. Густой эликсир жизни пропитал тело раненого изнутри, и раны на груди начали понемногу затягиваться. Однако шея по-прежнему выглядела безжизненно.
  -Отдохни немного. Тебе не нужно шевелиться. Полежи здесь немного. Я пришлю кого-нибудь.
  
  Милана так же отдала несколько глотков своей крови, хоть и была ранена сама. Они снова встретились с Морлоком в зале в проходе меж рядов.
  -Хорошая работа! - улыбнулся он ей.
  Девушка обняла его, так же поздравляя с победой. Оба рухнули на сиденья, не в силах более стоять на ногах. Морлок устало глядел на вампиршу и пытался понять, что ее беспокоит.
  -Ты из-за Дориана такая?
  -Что? - она недовольно сдвинула брови, глядя на него.
  -Я видел, как вы... 'радовались встрече'...
  -Я ненавижу его больше сотни лет и не желаю ни произносить, ни слышать это имя... - отчеканила девушка.
  -Он твой хозяин?.. - продолжал Морлок, сильно рискуя.
  -Черт бы тебя побрал! Я же ясно сказала, что не желаю говорить о нем! - взорвалась Милана.
  Вампир отсел подальше, чтобы не злить ее еще больше, но девушка подняла на него глаза и сама заговорила.
  -Да. Он обратил меня две с лишним сотни лет назад. Это было самым добрым его поступком по отношению ко мне. Если ты так же свято веришь в него, как и все здесь, ты вряд ли поверишь, если я скажу, какой мразью он был тогда.
  -Почти у всех Праведных такое прошлое, что о нем лучше не вспоминать. И у меня и, мне кажется, у тебя тоже. Ведь так? - мягко ответил Морлок.
  -Так... - она отвела глаза, и прядь темных волос прикрыла ее лицо, - Но он поступил со мной бесчеловечно, зная, как сильна была моя любовь к нему. Подонок запер меня. Я умирала там, внизу. Он наслаждался жизнью и молодыми деревенскими девками, а я гнила заживо в подвале его усадьбы... Скажи, что бы ты сделал с таким человеком после того, как выбрался бы из темницы.
  -Он бы долго умирал, и сам просил бы о смерти, как об избавлении.
  -Я оставила его. Я просто исчезла из его жизни. Теперь... не могу его видеть! Нет сил сознавать, что он помнит все, так же как я...
  -Забудь. Ты сильный воин. В тебе есть силы, чтобы быть выше мести.
  -Я уже давно нашла бы способ покончить с ним, если бы... не простила...
  Девушка прилегла на сиденья. Морлок был бы рад последовать ее примеру, но нужно было продолжить обход раненых и обеспечить охрану театра, кроме того, доложить Дориану обо всем.
  Милана хотела уснуть, но ей не удавалось. Она окликнула уходившего Морлока, и тот вернулся.
  -Ты видел его, этого волка, вампира, с которым я сцепилась? - задумчиво произнесла она.
  -Вампира?
  -Да. У него волчий тотем, но он не оборотень. Этот ублюдок перевоплотился, и я видела его клыки. Он... кажется таким знакомым, но, в то же время... Я не понимаю, с чем он связан в моей жизни, но я уже где-то видела его.
  -Я бы сказал тебе, если бы знал его, - покачал головой Морлок.
  Милана прикрыла глаза, чувствуя, что близка к разгадке. Смутные картинки, обрывки воспоминаний недавнего прошлого.
  - Кваренс, светский прием князя Ангрифа. Я, кажется, вспоминаю, но... Что-то не так. Он не мог быть там. Этот молодой красавчик был представлен как выдающийся боец его дружины. Потом его, кажется, очень неплохо наградили...
  -Опиши его.
  -Он высокий, плечистый, нижняя челюсть чуть вперед... в левом ухе монета... Вот оно!
  -У него темные короткие волосы?
  -Да. Эта монета... Это амулет. Но в ней какое-то противоречие. У того красавчика я видела птицу, а не волка...
  -Ты спятила! - Морлок вскочил и отошел назад, не желая слушать бред сумасшедшей, - Ты описала нынешнего князя Нодегарма!
  -Это невозможно, я понимаю, но он так... поразительно похож на Алиаса...
  -Что ж... выходит, у князя есть близнец, но с одним заметным отличием - тотем волка?
  -Черного волка. И он... на стороне Тьмы. Наверное, это тоже значительное отличие.
  11
  Верити была пьяна, к тому же очень хотелось спать. Рана время от времени ныла, но Рити почти не обращала на это внимания. Она пыталась найти дорогу назад, но вместо этого еще больше заблудилась и теперь не имела ни малейшего понятия, в какой части города находится. По пути ей несколько раз казалось, что где-то поблизости люди, но едва она подходила к дому, из которого были слышны голоса, все стихало. Без сомнения, это был живой населенный квартал. Только вот Вернитту здесь никто не ждал, никто не был рад ее появлению. Девушка, отчаявшись, стала стучаться в подъездные двери, плотно забаррикадированные изнутри. От одной двери к другой, она дошла до конца улицы. Никто так и не открыл. Слезы обиды и разочарования хлынули из глаз. Рити пошла дальше, не оглядываясь. Вампиры оказались более приветливыми, чем люди. В конце переулка начиналась промышленная зона, свалка и заброшенный завод. Догадываясь, что здесь едва ли можно встретить смертных, Рити все же свернула именно сюда. Пробираясь сквозь трупы машин, раздавленных прессом, разъеденных коррозией, девушка услышала неприятный скрежет, какой может возникать только от соприкосновения когтей с металлом. Рити обернулась и замерла в боевой позиции, но вокруг по-прежнему не было никого и ничего кроме ржавого железа. 'Показалось? Снова ветер? А может... птицы?' - подумала она. В подтверждение ее последней мысли, рядом с Рити спикировал огромный черный ворон. Он уселся неподалеку от нее, чуть выше, на крышу одной из машин, все так же скрежеща длинными когтями по железу. Девушка перевела дух, но осталась стоять на месте, разглядывая птицу.
   [] Иссиня-черные перья переливались на свету, то в зеленый, то в синий, то в золотой. Мощный, тяжелый клюв ворона казался стальным. Один вид этого клюва наводил ужас. Он с легкостью мог проломить голову быку. Рити вздрогнула. Птица глядела на нее пристально, не отводя внимательных агатовых глаз. Девушка пошевелилась и сделала шаг назад, пытаясь обойти это место подальше, чтобы не подставлять хищнику спину или голову, но ворон расправил двухметровые крылья и с пронзительным круком улетел прочь. Вернитта продолжила путь, но в памяти надолго осталась и необъяснимая привлекательность, и реальная опасность пернатого существа, и чувство, будто что-то подобное было с ней совсем недавно, словно ворон встречался ей раньше.
  Пройдя через свалку, Рити попала на территорию завода, где раньше производили бетонные смеси. Теперь здесь было очень мрачно. Тишина уже не резала слух, но вызывала необъяснимую панику. Девушка вышла на открытое место и поспешила найти безопасное укрытие, прижавшись спиной к погребенной под снегом бетономешалке, вглядываясь в выбитые окна здания. Где-то в городе что-то взорвалось. Взрыв гулом прошелся по окрестным улицам. Рити невольно повернулась к источнику шума, на миг потеряв бдительность, и тут же что-то тяжелое свалилось ей на плечи. Падая на снег, Рити взвизгнула и тот, кто свалился, как ей показалось, тоже взвизгнул. Девушка подняла голову, отряхивая волосы от снега, и увидела дуло мелкокалиберного пистолета перед своим лицом. Наконец, Верити могла разглядеть своего врага. Это была такая же молодая и напуганная девчонка лет восемнадцати, высокая тощая курносая брюнетка с мальчиковой стрижкой и следами драки на бледном лице. Нижняя губа была разбита и довольно сильно распухла. На лбу так же зияла кровавая ссадина.
  -Встань! - скомандовала она Рити.
  Верити медленно поднялась на ноги и принялась спокойно отряхиваться, на что девчонка сильно разозлилась.
  -Не шевелись! - выкрикнула она отступая.
  -Какого черта тебе надо? - устало отозвалась Рити.
  -Это тебе какого черта здесь надо?! Это наша территория!
  -Ваша? Чья это 'ваша'?
  -Нашей общины!
  -Отлично... У вас тут все такие нервные?.. - усмехнулась Вернитта, окидывая взглядом огромную территорию завода.
  -Послушай, сука, вали отсюда, пока я тебе башку не прострелила... - прошипела побитая девушка.
  -Кэли, что происходит!? - послышался грозный мужской окрик со стороны здания.
  Из окна второго этажа высунулся парень в очках. Девушка оглянулась на него. Рити воспользовалась моментом и ударом ноги вышибла из ее рук пистолет. Оружие отлетело в сугроб. Разъяренная Кэли врезала Рити в ответ, угодив прямиком в переносицу ребром ботинка, так как была выше ростом. Из носа хлынула кровь. Вернитта прикрыла его ладонью. Парень, что так несвоевременно высунулся, исчез из окна, поспешив на помощь, но сильно опоздал. Когда он очутился на улице, Рити уже пришла в себя и что есть мочи зарядила обидчице кулаком в живот. Кэли в свою очередь согнулась от боли. Вернитта хотела отомстить за разбитый нос, замахнулась, было, но остановилась, глядя на и без того изуродованное лицо девушки. Худощавый парень в толстых очках подбежал к Кэли, но та оттолкнула его и снова схватилась за живот, страшно матерясь.
  -Кто тебя просил вмешиваться?! Она была у меня на мушке! Если бы ты не отвлек меня... - вопила она на несчастного парня.
  -Кэл, разве ты не видишь?! Она не вампир.
  -Значит еще кто-нибудь! Идиот! Разве ты не понимаешь, что кроме нас здесь нет больше людей...
  -Это не так... - вмешалась Рити, прикладывая снег к разбитому носу.
  Девушка подняла на нее полные ненависти глаза, явно собираясь сказать что-то оскорбительное, но промолчала.
  -Ты видела здесь живых? - недоверчиво покосился на нее парень.
  -Видела, но... правда это были не самые лучшие люди...
  -Были?.. - фыркнула Кэли, - Все ясно.
  -Но я знаю, что здесь неподалеку есть жилой квартал! - оживилась Рити, - Там полно людей, но они боятся всего, так же как вы, и поэтому ни с кем не хотят иметь дело.
  -А что случилось с теми людьми, которых ты видела? - все еще не понимал парень.
  -Неужели непонятно, Том?! Она их убила... - с презрением выкрикнула Кэл, отвечая за Рити.
  -Если бы Я их убила, то и тебя бы здесь не было... - только и буркнула Вернитта.
  -Идемте вниз. Вам обеим нужно обработать раны, - не выдержал Том, но Кэли взбеленилась.
  -Обеим?! Том, не хочешь ли ты пригласить эту сучку в нашу общину?!
  -Хочу. Успокойся. Тебе надо отдохнуть и перестать охотиться на время. Ты начинаешь сходить с ума, Кэл...
  -Я еще в своем уме, Том!
  -Пойдем, - парень протянул Верити руку, - Как тебя зовут?
  Девушка покосилась на Кэл, хоть ей и хотелось пойти с ними.
  -Вернитта. А ты... отвечаешь, что она не придушит меня? - она кивнула на девушку и улыбнулась Тому.
  -Отвечаю. Я Том, а это... Кэл.
  -Я уже поняла... - вздохнула Рити, протягивая Тому руку.
  Здание не имело ни одного целого окна и продувалось насквозь, и потому люди жили в подвале под заводом. Костер жгли прямо возле лестницы, чтобы дым вытягивало наружу. Жгли все, что горело: мебель, документы,, стенды, оконные рамы и двери. На отопление большого подвала костра едва хватало, и все ютились возле него, тесно прижимаясь друг к другу. Община была невелика, но очень дружна, не считая Кэли, с которой Рити уже довелось познакомиться. Эта девушка конфликтовала почти со всеми, при этом являясь правой рукой лидера - немолодого, но физически развитого мужчины, имеющего на все свою точку зрения, а так же невоплощенные амбиции. Кроме Кэл здесь были еще три девушки - тринадцати, пятнадцати и двадцати лет. Старшую звали Роза. Она так же, как и Рити, успела побывать на южной базе, однако ее история была куда печальнее. Эта девушка была молчалива и замкнута в себе, всегда держась в стороне от мужчин. Вернитта не решилась заговорить с ней. Из мужчин кроме Тома и Виктора был еще странноватый лысый доктор с редкими седыми усиками. Его все называли именно доктор, так что имени его девушка так и не узнала. Он первым подошел к Рити и осмотрел переносицу, но перелома не нашел. Вернитту усадили к костру. Доктор занялся Кэли, одновременно ругая ее за несдержанность и постоянные ссадины. 'Я изведу все припасы медикаментов на тебя!' - сокрушался он, перевязывая кровоточащую ссадину на руке, оставленную ботинком Рити. Кэли молчала, стиснув зубы, ревниво глядя на Виктора, который подсел к новой девушке.
  -Ну, как тебе здесь, Рити? - спросил он, обводя глазами обшарпанные стены.
  -Хорошо, - улыбнулась она, - Не смотря ни на что, с людьми все же лучше...
  -Тебе доводилось общаться с кем-то еще? - Виктор сдвинул брови, внимательно разглядывая гостью.
  Рити колебалась, не зная, стоит ли рассказывать о своих похождениях. Она боялась, что ее примут за вампира или просто осмеют, но все же сказала правду.
  Кэли и Том смеялись, а девочки стали смотреть на нее еще внимательнее. В глазах Виктора так же блуждала усмешка, смешиваясь с недоверием и тревогой. Рити не смутило его недоверие. Она засучила рукав куртки. Две свежие раны, покрытые недавно запекшейся кровью, произвели нужное впечатление. Только Кэли по-прежнему недоверчиво фыркнула:
  -Пристрелите ее! Она же заражена и станет такой же...
  -Нет, - отрезал доктор, осматривая ранки, - Такого не происходит при укусе. Становление вампиром происходит каким-то иным образом. Я видел людей, которые выживали после этого и продолжали жить людьми. Иначе дело обстоит с оборотнями. Эти твари могут только слюной капнуть в открытую рану, и ты уже такой же, как они...
  -Волки в тебя не плевали? - усмехнулся Виктор.
  -Нет, - покачала головой Рити, улыбаясь ему.
  -Отлично.
  -И что же, по-твоему, доказывают твои царапины? - Кэл подошла ближе, без особого интереса разглядывая ее запястье.
  -То, что я общалась с ними достаточно близко.
  -А, по-моему, только то, что тебе несказанно повезло, и тебя не убили.
  -Когда вампир хочет убить, он кусает не в руку.
  Виктор вопрошающе переглянулся с доктором. Тот кивнул в подтверждение ее слов. Кэли забралась на большой ящик и уселась там, глядя на всех свысока. Том протянул гостье горячую воду, согретую в котелке на костре.
  -Есть будем вечером, перед закатом, чтобы набраться сил. Надеюсь, ты дотянешь до вечера? - сказал Виктор.
  -Перед закатом? А что будет после? - взволнованно отозвалась Вернитта, оглядывая мужчин.
  -После заката мы обычно пытаемся выжить, - мрачно ответил Виктор.
  -Да. Рвем на куски человекоподобных псов и звероподобных людей! - вдохновенно произнесла Кэли со своей полки.
  -Неужели они нападают каждую ночь?..
  -Не каждую, но достаточно часто. Им кажется, что мы - легкая добыча. Уже третий месяц мы пытаемся доказать им обратное. Еще мы иногда выходим из убежища, чтобы достать пищу. Иногда это заканчивается охотой.
  -Охотой?.. Вы охотитесь на них?
  -Посмотрите, с каким презрением она это говорит! - не выдержала Кэл, - Она думает, что они непобедимы, а мы просто кучка жалких отбросов! Виктор, прогони ее, или я сама перегрызу ей глотку!
  -Успокойся, Кэл! Том прав. Ты совсем обезумела на охоте. Я запрещаю тебе выходить из убежища ближайшие пять суток. Тебе необходимо прийти в себя и отдохнуть, - прикрикнул на нее Виктор.
  -Но... как же сегодняшняя охота?!
  -Том пойдет со мной сегодня. Я все сказал! Ты останешься здесь, с девочками и доктором!
  Девушка притихла, отвернувшись от него. Внутри закипала злоба, но Кэл молчала, повинуясь приказу.
  -Постойте, я совсем забыла... - Рити сняла с плеча рюкзак и вытащила самое дорогое, что у нее было - подарок Грэга, коробку шоколадных батончиков.
  -Вот это богатство! - ахнул Виктор, видя, как загораются глаза девочек.
  -Берите, ребята, ешьте! - она протянула коробку ему.
  -Откуда у тебя столько? - Том подскочил к раздаче и запустил руку в коробку.
  -Нашла. Повезло просто. Кэл! - окликнула она, - Может, и ты присоединишься? Спорим, ты давно не ела шоколада?
  Услышав слово 'шоколад', девушка спрыгнула, почти свалилась вниз и подбежала к костру, получая свою долю подарков.
  -Ладно, чужачка, живи... - буркнула она, уходя на свое место.
  12
  Недалеко от этих мест, в так называемом 'жилом квартале', в доме, где раньше скрывались беглые федералы, лежало бездыханное тело Умбры. Лишь через час с лишним мальчик открыл глаза и попытался встать, но это удалось не сразу. Клим помог ему подняться, но глядел строго. Вампиреныш завалил задание, не прошел испытание, которое было лишь первым на пути к совершенству.
  -Что со мной было? Голова раскалывается... - мальчик дотронулся до затылка и ощутил мягкость костной ткани, еще не восстановившей внешний покров черепа.
  -Точнее и не скажешь. Тебе практически раскололи голову! - зло усмехнулся его учитель, - Ты посмел кормиться и забыть о присутствии еще одного врага. Он-то и выстрелил в тебя почти в упор.
  -Выстрелил?.. - не совсем понимая, о чем идет речь, переспросил Умбра.
  Мушкеты использовались в Зордании, но были однозарядны, в основном стреляли дробью и редко попадали в цель.
  -Да, черт возьми! - Клим выхватил пистолет и спустил курок, вдребезги разбивая пустую бутылку у ног мальчика.
  -С моей головой было то же самое? - вздрогнул он.
  -Чувствую, с тобой придется работать долго, вампиреныш... - глубоко вздохнул Клим, убирая пистолет.
  Умбра собирался что-то ответить, но с улицы послышался шум, и оба прильнули к окну. Картина, представшая перед ними, походила на первые дни нападений на город, когда улицы были запружены людьми, в панике спасающимися бегством. Только теперь бежали войска Тьмы. Волки и вампиры, на бегу сшибающие с ног своих же союзников - ново-призванных рабов, обретших силу и психологическую зависимость от старших вампиров. Кто-то из них имел клыки, кто-то просто надеялся выжить, помогая Тьме, но раненые звери не щадили никого, даже тех, кто бежал бок о бок с ними. Восстановившись и насытившись, таким образом, остатки войска, бежавшие с севера, скрылись за домами, направляясь к своим. Клим и Умбра поспешили убраться из этого квартала. Они вернулись в башню, но князю уже было известно все это и даже более того.
  На западе действия разворачивались иначе. Лекс подошел к порталу с подкреплением в тот момент, когда там оставались только старейшие. Все прочие погнались за Миланой. Но в подчинении Лекса находилось значительно меньше сил. На этот раз поражение пришлось засчитать Праведным даже без боя. Не смотря на то, что сам Лекс возненавидел себя за этот приказ, он велел поворачивать назад. Не имея право оставлять пост, Тьма не стала преследовать их.
  Князь прервал обучение Умбры. Он велел Климу заняться оружием и подготовкой к атаке. Вампиреныш остался при дружине Алиаса. На рассвете он прибился к воинам, приземлившись с их позволения у костра.
  Вампиры говорили о своем. Мальчик внимательно слушал их разговор, не обращая внимания на косые взгляды. Но один из старших вдруг обратился именно к нему:
  -Кто твой хозяин?
  Мальчик строго посмотрел на него. Повисла неловкая пауза.
  -Не думаю, что Вы слышали о нем когда-либо... - наконец ответил он тихо.
  -И ты, конечно, не знаешь, где он, и жаждешь его смерти? - уверенно и с иронией произнес старший вампир, - Это банально. Однако тот, кто обратил тебя, должен предстать перед имперским судом. Преступник должен быть наказан высшими силами. Не тебе с ним тягаться, уж точно.
  -Если он встретится мне, я уничтожу его, даже если это будет стоить мне жизни! - вдохновенно отозвался юноша, вызвав снисходительный смех окружающих.
  -Что ж, если у нас еще будет время, я обещаю максимально подготовить тебя к этой встрече, - сказал старший вампир, похлопав Умбру по плечу.
  В эту минуту со стороны поста раздалось несколько выстрелов. Мужчины выскочили из здания и рассредоточились на боевые позиции, укрываясь за невысокой кирпичной кладкой забора вокруг башни. Выстрелы послышались снова уже с нескольких сторон. Завязалась перестрелка. Умбра не решился высунуться во двор и замер вдали от окна. От лестницы к выходу пролетела тень князя. За ним бежал Клим. Еле поспевая за Алиасом, он перезаряжал на бегу оружие. Один из двух револьверов он кинул мальчику, подавая знак следовать за ним. Умбра неловко поймал пистолет и поспешил к остальным. Сражение было совсем не долгим. Оказалось, что враг слишком немногочислен. Всего лишь небольшой отряд федералов. Но князь был озадачен всерьез. Осмотрев убитых, он подозвал Клима.
  -У этих совсем иная форма. Они не с южной базы. Это точно, - задумчиво сказал он.
  -Да, князь. Я так же заметил, что они другие. Я никогда прежде не видел здесь хорошо обученных солдат. И обмундирование их получше, чем у тех, что нам раньше доводилось встречать... - не менее озадачено отвечал Клим, - Значит, не врали слухи.
  -Новые войска? Думаешь, правительство?
  -Возможно. Вы полагаете, что они смогут помешать нам?
  -Смогут, Клим. Это была их разведка. Караульные сообщили, что люди очень искусно маскировались. Их обнаружили случайно. Теперь, когда ни один из них не вернется на базу, они усилят разведку и организуют дневные патрули. Это может существенно нарушить наши планы.
  -Нужно разобраться с ними. Нужно только найти, где базируются новые войска...
  -О чем ты говоришь, Клим!? Мы пришли сюда не для того, чтобы воевать с местными властями. Это миссия Тьмы.
  -Я не забыл, князь. Простите меня за поспешность... - повинился Клим.
  -Разведать действительно стоит. Только вот разбираться с ними погоди. Никто не сказал, что они в союзе с Тьмой.
  -Слушаюсь, князь. Я объявлю приказ, с Вашего позволения... - юноша помчался к дружине, на ходу составляя план разведки.
  13
  -Верити, Рити, Вернитта, Верни... По-разному можно, - объясняла девушка Тому.
  Тот чистил пистолет, подготавливая его к охоте, но внимательно слушал гостью.
  -Значит, ты уже давно одна? - сочувствующе произнес он.
  -Давно... - Рити вздохнула, понизив голос, - Но очень надеюсь, что это не навсегда.
  -Конечно не навсегда! Вот кончится война, и люди снова научатся общаться друг с другом...
  -Ты веришь в это?
  Том посмотрел на нее исподлобья.
  -Верю... - нетвердо ответил он, отводя глаза.
  -Ужин готов. После мы уходим, - крикнул Виктор, спускаясь к ним по лестнице, - Кэл, остаешься за старшую!
  Кэли кинула на него озлобленный взгляд, но ничего не ответила.
  После ужина Виктор и Том покинули завод. Доктор присел у лестницы, заступив на ночное дежурство с пистолетом в руках. Младшие девочки легли спать, Роза дремала отдельно от всех, отвернувшись к стене. Кэли приняла боевой пост у окна третьего этажа. Оттуда открывался вид почти на всю территорию завода и даже немного дальше. Было видно небольшой кусок улицы на западе. Северная граница территории скрывалась за горами металлолома. На востоке и юге забор граничил с высокими зданиями, за которыми проходила окружная дорога. Единственная дорога, представляющая опасность, шла от спального района. Кэли знала свое дело, оглядывая вход на территорию через оптический прицел крупнокалиберной винтовки. И, тем не менее, девушка не часто оставалась одна в это неспокойное время. От волнения и перенапряжения немного тряслись руки.
  Верити ворочалась на самодельной лежанке. Жесткость деревянных панелей не сильно волновала ее. Рити привыкла к таким условиям, но сон почему-то не шел. Доверять свою жизнь эксцентричной девчонке не очень хотелось, да и нервное перевозбуждение, и новое место, новые люди... Верити закрыла глаза, пытаясь расслабиться. Перед глазами встал очень яркий и четкий образ мужчины. В душе девушки смешались чувства вины, неловкости, страха, отвращения, симпатии и Бог знает, чего еще. Грэг оставил в ее памяти глубокий след. Одного никак не могла понять Рити: почему так гнетут воспоминания о нем. Почему, вспоминая прошедшую ночь, ей казалось, что она сказала или сделала что-то не так, словно не сдала какой-то важный экзамен очень строгому преподавателю. Вернитта открыла глаза, точно от кошмара. Тело сотряс озноб. 'Грэгори...' - прошелестело в ее мыслях бархатным голосом, легонько задело, едва коснувшись, окутало как теплым одеялом, и душа стала проситься наружу, биться вместе с сердцем, вырываясь из груди, сжималась, съеживалась, будто от холода, и снова просилась в полет... Рити поднялась с лежанки и тихо прокралась к лестнице, ведущей наверх, осторожно, стараясь не разбудить девочек и доктора. Нужен был воздух. Верити вдохнула его полной грудью, когда поднялась на первый этаж. Тот ветерок, что сквозняком гулял в пустых проемах окон, был несвеж, но достаточно прохладен. Он привел девушку в чувства. Рити огляделась. Ей стало интересно, где прячется Кэли. Немного побродив по этажам и лестницам, она нашла ее сторожевой пост. Как и предполагала Рити, девушка не очень обрадовалась компании. Смерив Верити презрительным взглядом, Кэли снова прильнула к прицелу и больше не оборачивалась на нее. Рити подошла ближе, чтобы выглянуть на территорию, но Кэли оттолкнула ее от окна.
  завод (2-й этаж) []-Иди к черту отсюда!.. - сдавливая крик, прошипела она, - Если хочешь, чтоб тебя заметили, можешь идти на улицу. Тебя никто не держит.
  -Успокойся, Кэл... Я просто хотела посмотреть... Я не подумала. Не злись, - попыталась усмирить ее Рити.
  -Что тебе здесь надо? Иди спать... - стихла Кэли.
  -Я хотела... поговорить с тобой.
  -Со мной?.. - она отвлеклась от винтовки, - О чем? - спросила она с презрением и тоской.
  -Ты так меня ненавидишь... За что?
  -Уф... За то, что ты здесь чужая... - Кэли зевнула и уставилась в темноту комнаты.
  -И это все, в чем я виновата?.. Хм... А мне кажется, что тебе просто сильно досталось от меня, вот ты и злишься.
  Девушка сжала руки в кулаки, но на ее лице не промелькнуло ни тени гнева. Она искоса взглянула на Рити.
  -Это тебе досталось. Я привыкла к боли. Я ее не чувствую, - сухо ответила она.
  -И все же, извини, если сильно заехала...
  -Все нормально. Не распускай сопли...
  -Кэл, что вы называете охотой? - поинтересовалась Рити.
  -Виктор уже говорил тебе. Мы ищем продовольствие. Если на пути встречается вампир или волк, или еще кто, мы их истребляем.
  -И ты сама участвуешь в таких 'охотах'?..
  -Я всегда участвую, - с презрением фыркнула Кэли, - Том редко. Он не достаточно опытный для таких вылазок.
  -Ты любишь Виктора? - вдруг почему-то спросила Верити.
  -Это с чего ты взяла?! А вообще это не твое собачье дело... - огрызнулась девушка.
  -Просто мне показалось...
  -Мало ли, что тебе показалось!
  -Я лучше пойду, - Рити повернулась к ней спиной.
  -Постой... - окликнула Кэл, - А почему ты интересуешься охотой?
  Вернитта остановилась.
  -Интересно просто, скольких вампов ты уложила...
  Кэли отложила винтовку и улыбнулась виновато.
  -Ладно, не парься. Может я и погорячилась на твой счет. Здесь у кого угодно крыша поедет... - вздохнула она, - Мне удалось ранить двоих. Одного волка я застрелила сама. Голову ему размозжила... за Эда...
  -Кто такой Эд?
  -Один из наших. Он тоже сошел с ума и потерял осторожность. Он ушел от нас недели две назад, искать логово вампов... У него даже оружия не было. Он не вернулся.
  Рити вдумалась в ее слова, и что-то внутри екнуло. Девушку снова прошиб холодный пот. 'Его звали Эд...' - Рити прикрыла лицо руками.
  -Что это с тобой?.. - заволновалась Кэли.
  -Все нормально. Просто мне очень плохо... внутри... Что ты чувствовала, когда убила?
  -Облегчение. Я выполнила свой долг. Я отомстила и очистила город от одной твари. Она больше никого не убьет, не заставит страдать, бояться...
  -Понятно...
  -Да что с тобой такое?
  -Я тоже убила, но мне... больно и страшно. Я не чувствую облегчения.
  -Это придет со временем. Жалость это слабость. Она уйдет вместе с болевыми ощущениями и страхом смерти.
  -Ты... смерти не боишься?
  -Нет, - покачала головой Кэли, - Нельзя сражаться и бояться смерти.
  Верити глубоко вздохнула, слушая ее. На душе стало немного легче.
  -Все мы здесь умрем. Вопрос в том, что ты успеешь сделать.
  Рити выглянула за окно и застыла, не отводя глаз от дороги. Она лишь указала Кэли пальцем на то, что видела. Девушка схватила винтовку и, направив ее на запад, увидела компанию мужчин. Их лица, манера поведения, уверенные движения - все это говорило об опасности. Около пятнадцати крепких воинов целенаправленно двигались в сторону завода. Кэли лукавила, когда говорила, что не боится смерти. Рити поняла это, когда встретила ее взгляд. Он был точно такой, как и у Верити. Но, хоть у Кэли и тряслись руки, она снова прильнула к прицелу и выстрелила во впереди идущего человека, точно угодив ему в голову. Он упал. Рити неотрывно следила за всем, что происходит на улице, но так и не поняла толком, что произошло в следующий момент. Толпа рассеялась как туман, все, как один, будто испорченное изображение, мираж. Несколько мужчин дымом рассеялись в разные стороны. Дым заползал за груды искореженных машин. Рити перевела взгляд на Кэли. Девушка держалась изо всех сил и явно храбрилась, понимая, что этот выстрел только разозлил вампиров, и что теперь ей не удастся больше никого подстрелить.
  Кэли [] -Кэл, надо бежать! - Верити вцепилась в ее рукав, но Кэли грубо оттолкнула ее.
  -Разбуди остальных Я никуда отсюда не уйду. Я буду драться!
  -Кэл, это безумие! Их слишком много, и они сильнее нас с тобой! Это Тьма! Надо бежать, Кэл! Опомнись! - пыталась вразумить ее Рити, но все впустую.
  -Разбуди девчонок... - пробормотала девушка в ответ, водя прицелом по территории, пытаясь найти хоть кого-то.
  Вернитта бросилась к лестнице. По ней она пробежала второй этаж, первый и... в темноте наткнулась на что-то или кого-то. Вскрикнув, Рити отступила назад, но ощутила сильный удар в спину и полетела вниз кубарем. Пересчитав семь ступенек собственными ребрами, девушка стукнулась головой о встречную стену, но не лишилась чувств. Когда мушки в глазах исчезли, Рити увидела, что на полу, рядом с ней лежит доктор. Он был мертв. С трудом преодолевая боль, Рити подняла голову и огляделась. Комната скупо освещалась углями костра, но этого было достаточно, чтобы разобрать очертания и даже выражения лиц. В подвальной комнате находилось шестеро чужаков. От их одежды разило гниением и несвежей кровью. Вернитта поднялась на руках, чтобы оглядеть лежанки, на которых спали девушки. Они все так же спали, не успев понять, что произошло. Ни одной из них не суждено было больше проснуться. Возле каждой, по двое, на коленях стояли их убийцы, быстро вытягивая жизнь из хрупких, юных тел. Со стороны лестницы послышались тяжелые шаги. Девушка обернулась. Тот, кто толкнул Верити, подошел к ней. Невысокий, бритоголовый качок так же как и девушка оглядел комнату. Его взор был схож с взорами других мужчин. Он смотрел из-под бровей, чуть склонив голову и ссутулившись, будто ожидая атаки. Таким же взглядом он окинул Верити. Девушка сидела на полу неподвижно, словно ждала своего часа, и глядела на него. Взгляд ее был замутнен. Рити смотрела сквозь своего палача, заторможено соображая, что происходит. Крик, донесшийся сверху, отрезвил ее. За криком Кэли послышались ее последние выстрелы. Несколько пуль попали в цель, слышны были сдавленные крики двух вампиров, затем снова Кэли... все стихло. Рити вздрогнула, словно очнулась ото сна. Она заглянула в глаза вампира, стоящего рядом.
  -Ну вот, собственно, и все, киска... - оскалился он.
  Он ухватил девушку за шиворот и поставил на ноги. Рити дернулась в сторону. Качок уцепился за ворот ее куртки и с размаху шарахнул девушку о стену, прижав плечом, чтобы та не сползла вниз по стене. Сдавив пальцами горло Рити, вампир свернул ее голову набок и, придерживая плечо, всадил клыки в мышечные ткани ключицы. Болевой шок позволил Верити еще несколько минут оставаться в сознании, но, осознавая происходящее и свою беспомощность, Рити подумала, что лучше было умереть во сне. Устало сомкнув веки, девушка ушла в небытие, чувствуя небывалую легкость и освобождение ото всех проблем.
  14
   []-Там остались живые?.. - Клим встревожено оглядывал окрестности с высоты башни.
  Он смотрел в сторону северной части города, где недавно бушевала битва. Алиас присел, опустив глаза.
  -Остались, но много раненых. На восстановление нужно время. Как минимум двое суток северная база уязвима. Придется отложить контратаку. Что с военными?
  -С минуты на минуту должны вернуться разведчики.
  -Надеюсь, что они вернутся.
  -Князь, Ваш боевой дух пал? Ведь все только начинается! Вы не можете вести войско с таким настроем. Это приведет Праведных к...
  -Не забывайся, - сдвинул брови Алиас, но было видно, что он согласен с волком, - Я приду в себя. Мне нужно собраться с мыслями. На это время действительно лучше поручить все стратегические решения тебе. Я доверяю тебе, Клим, и ты знаешь это. Надеюсь, не подведешь...
  -Что Вас беспокоит, князь? - юноша присел на корточки подле Алиаса, глядя на него с тревогой.
  -Нет вестей с той стороны. Сальватор послал мальчика, чтобы уведомить меня о перекрытии границ, но... мне кажется, он собирается отрезать и нам пути к отступлению. Он не ждет назад ни своего гонца, ни нас. Родина забыла о нас, Клим. Если Дориан не справится, в атаку пойдет Тьма, и тогда... все будет кончено. Они хитры и сильны. По одиночке они передавят всех нас.
  -Не говорите так! Тьма никогда не одолеет нас! Не бывать этому! Я буду биться до последней капли крови!..
  -Я знаю, Клим, - Алиас грустно улыбнулся ему, - Жаль, тебя не было с нами тогда здесь, в 'новом' мире.
  -Князь, сейчас не время вспоминать прошлое...
  -Я знаю. Не волнуйся за меня, - перебил его Алиас, - Нужно провести разведку в логове Тьмы. Что ты на это скажешь?
  -Разведку?.. - не веря собственным ушам, переспросил юноша.
  -Да. Я хочу знать, что они замышляют.
  -Но кого послать на такое задание?
  -Лучших. Я слышал, у Дориана есть пара отлично обученных бойцов. Думаю, они справятся. Нужно лишь собрать сплетни. Судя по тому, что я слышал о них, этим двоим будет не трудно притвориться подонками.
  -Я... понял Вас, князь. Я сейчас же пошлю к Дориану, - Клим бросился к лестнице.
  Сбежав по ней вниз, он нос к носу столкнулся со своими разведчиками. Новости были не самые приятные.
  -Военная база совсем недалеко от нас, - сообщили волки своему предводителю, - Мы наткнулись на нее часа через полтора, как отошли от башни. Удивительно, как они до сих пор нас не обнаружили здесь...
  -Плохие новости, ребята... - покачал головой Клим, - Это действительно угроза срыва многих операций. Вас заметили?
  -Как можно, оружейник?! - возмутился Богдан, матерый и умудренный опытом сражений волк.
  -Прости, но видно удача отвернулась от нас, а посему мне кажется возможным даже такое. Отдыхайте и набирайтесь сил. Вас пока не побеспокоят, - откланялся юноша, устремляясь к костру, где был сейчас Умбра. Волки так же поклонились Климу и прошли в небольшую коморку, чтобы устроиться там на ночлег.
  Мальчик обрадовался, увидев знакомое лицо. Он поднялся, чтобы поприветствовать оружейника. Клим, однако, был скуп на эмоции. Он сразу перешел к делу.
  -Твоя подготовка не окончена, я знаю, но у меня к тебе поручение. Оно не менее важно, чем приказ Сальватора. Нужно добраться до южной базы и тебе придется не сладко, если попадешься военным. Они хорошо вооружены и не так трусливы, как те, с кем тебе недавно довелось встретиться. Не знаю, справишься ли ты...
  -Справлюсь! Не сомневайся во мне. Только дай оружие, и не сомневайся. Что я должен делать? - гордо и смело поднял голову Умбра.
  -Идем со мной, - вздохнул Клим, понимая, что эта первая вылазка мальчика-вампира может оказаться последней.
  
  Алиас заметил какое-то оживление у северного поста и решил спуститься, посмотреть. То, что он увидел, выйдя на дорогу, заставило его вздрогнуть. Высокий, мощный вампир, одетый в костюм высшего сословия, миновал пост. Когда толпа воинов расступилась, он вышел из нее и направился к башне. На руках он нес тело, не подающее признаков жизни. Молодая девушка свисала с его рук беспомощной тряпичной куклой. Князь, забывшись, бросился в их сторону. В мужчине он узнал своего друга и соратника, с которым еще совсем недавно делил одну комнату для прислуги, а после не раз был обязан ему жизнью в сражениях с неверными. Алиаса и Лайноса объединяла дружина Кваренского князя Ангрифа, в которой оба провели добрую сотню лет. Голубоглазый красавец, избалованный женским вниманием, все же был отличным другом и доблестным воином. Заметив Алиаса, он просиял. На его омраченном и изнуренном дорогой лице, появилась радость, но Лайнос думал сейчас о девушке, умирающей на его руках, и потому был немногословен.
  -Я безумно рад тебя видеть! - улыбнулся ему князь.
  -Я тоже тебе рад, но это все позже, Лис, - сдержано ответил он, - Где у вас можно прилечь? Нужна койка.
  Князь провел друга в башню и разогнал собрание у костра, освобождая лежанку. Он мельком взглянул на девушку. Короткие светлые волосы спутались и смешались с яркой кровью, сочащей из ссадины на лбу. Лицо ее однако было невозмутимо спокойно, но все больше отдавало голубоватым оттенком. Алиас снова содрогнулся. Ее лицо!.. Это выражение безмятежности... смерти... Князь видел такое лицо каждый вечер, просыпаясь в поту и крича одно лишь слово - имя той, которую он не успел спасти.
  -Кто она? - он снова взглянул на девушку через плечо Лайноса.
  Вампир не спешил отвечать. Он почти не слышал его сейчас. Вытащив из сапога кинжал, он полоснул им по своему запястью и приложил к ее посиневшим губам кровоточащую рану. Густая кровь тонкой струйкой медленно потекла по горлу, ожигая слизистую внутри. Алиас окинул взглядом тело. Огнестрельных ранений не было. Лишь левое плечо было залито темной кровью, пропитавшей одежду. От шеи до плеча чернела свежая рана, через которую проглядывали блестящие мышцы и ткани. Кому-то эта картина могла бы показаться красивой. Рана была идеально ровна по контуру и фиолетово-синие края ее создавали рисунок, подобный лунному затмению. Так убивали лишь вампиры Тьмы. Казалось, девушке уже ничто не поможет. Ее пульс был не слышен князю даже так близко, а значит, прощупать его было нельзя. Белые кисти рук так же говорили об обескровленности. Лайнос не отнимал запястья от ее губ, но чувствовал, что у него более нет сил, чтобы отдать ей. Второй рукой он убрал бахрому слипшихся волос со лба девушки, положив на лоб свою широкую ладонь. Но вот, веки ее дрогнули. Несколько глотков были слышны всем, кто собрался вокруг этого действа. По толпе прошелестел облегченный вздох. Делая следующий глоток, девушка поморщилась и застонала от боли и горячей, обжигающей сыворотки, расползающейся по ее телу, заполняющей ее. Лайнос пережал порезанное запястье и отнял его от губ спасенной смертной. Девушка приоткрыла глаза, сквозь узкие щелочки пытаясь разглядеть окружающее. Князь обернулся к воинам и разогнал всех, объясняя, что раненой нужен покой. Наконец, у постели остались лишь они с Лайносом.
  -Где ты нашел ее?.. - вполголоса спросил он друга.
  -Здесь, неподалеку, на заброшенном заводе. Он на северо-востоке города. За несколько минут до меня, туда наведался отряд Тьмы, но что-то заставило их бежать еще до того, как я проник на территорию. Кто-то из сильнейших приказал им отступить. Учитывая это, я подумал, что могли остаться живые, и не прогадал.
  -Какими судьбами тебя занесло сюда, Лайнос? Портал перекрыт.
  -Знаю, что перекрыт, но его охраняют от вас. Тупицы не ждут, что кто-то появится с той стороны. За их спинами я преспокойно прошел незамеченным.
  -Хм... Значит, в лагере заканчиваются пленные, если Тьма охотится совсем рядом с нами.
  -А я подумал, что они совсем тебя не боятся, мой друг, раз так распоясались... - усмехнулся Лайнос, поддев князя.
  -Я слышал, Сальватор перекрывает границы.
  -Границы уже давно на замке. Лис, Нодегарм тоже перекрыт. Он... захвачен имперскими войсками.
  -Что?.. - Алиас перевел на него взгляд, отвлекшись от девушки.
  -Поэтому я здесь. Зодер и другие арестованы за неподчинение правителю. Мне чудом удалось добраться до портала. Вас... не ждут назад.
  Князь молча отошел в сторону. Не глядя на друга, он долго стоял, как мрачная скала, потупив взор, размышляя о Праведных, освободивших родину и прогнавших Тьму прочь, о тех, кто сложил головы за империю и свободу, о тех, кто пошел с ним, чтобы освободить 'новый' мир от вампиров апокалипсиса и положить конец Тьме. Алиас мысленно повторял только одно слово 'предатель!'. Он не мог назвать Сальватора иначе. Трусливый правитель попросту бросил их, опасаясь, что вместе с ними вернется и Тьма. Пути назад были отрезаны. И что он - князь Алиас скажет своим подчиненным теперь?.. Алиас обернулся на друга.
  -Спасибо, что не бросил нас, Лайнос. Спасибо тебе.
  -Брось, Лис! Не раскисай... - парень прикрыл глаза от слабости, но продолжал говорить бодро, - Мы надерем им задницы, когда вернемся.
  -Конечно. Я даже знаю, кому в первую очередь.
  -Ты прав. Сальватор много на себя взял.
  -Что говорит господин о нем?
  -Ангриф? Ты князь, и все еще называешь его своим господином?.. - усмехнулся Лайнос, убирая светлую челку с глаз.
  -Я многим обязан ему. В том числе и жизнью. Ангриф всегда был и будет моим господином, - без тени иронии ответил князь, - Так что он говорит?
  -О Сальваторе? Пф... Так же, как и мы с тобой, он считает его проходимцем и шарлатаном, но старается не ссориться с ним. Domin Angrif cordatus est. (сноска: лат. Господин Ангриф мудрый). Jussum audit et ex sua agit. (сноска: лат. Он слушает приказы и делает по-своему).
  -Как не хватает его сейчас рядом. Знаешь, я чувствую себя мальчишкой, когда вспоминаю сражения, проведенные им.
  -Перестань, Лис. Это и тебе под силу. Просто нужно снова поверить в себя и... забыть Кристину.
  Алиас бросил на него короткий, но очень пронзительный взгляд, словно никто не имел право произносить это имя, а Лайнос нарушил обет.
  -Да, да, Алиас, - уверенно кивнул вампир, - Ты не виновен в ее смерти и пора перестать винить себя.
  -Eheu! (лат. Не надо об этом) Прошу, замолчи, Лайнос. Я не хочу и не могу об этом говорить... - негромко отозвался князь, посмотрев почему-то на девушку, которая время от времени приоткрывала глаза и вслушивалась в разговор двоих, - Тебе тоже нужно отдохнуть. Я распоряжусь, чтобы никто не шумел, - он скрылся на лестнице, не дождавшись ответа Лайноса.
  Лайнос вернулся к спасенной девушке. Та оглядела его и глубоко вдохнула, чтобы что-то сказать, но вампир ладонью коснулся ее губ.
  -Молчи. Позже. Не теряй силы. Лучше поспи. Скоро ты поправишься...
  Глаза девушки распахнулись широко. Она даже попыталась встать, но не смогла даже пошевелиться.
  -К-нязь... - прошептала она.
  -Князь? Что?
  -Князь... Алиас?.. - голос дрожал и ослабевал с каждым словом.
  -Алиас. Ты его знаешь?.. - удивленно усмехнулся парень.
  Наконец, девушка закрыла глаза и, уже засыпая, прошептала.
  -Его... убить хотят...
  Лайнос перестал улыбаться, внимательно глядя на нее, но Верити уже была не с ним. Она уснула, находясь в полуобморочном состоянии, и добиться от нее чего-либо было невозможно сейчас.
  15
  Получив указания, Умбра поспешил на южную базу показанным ему безопасным маршрутом. Его не пугала вероятность встречи с агрессивно настроенными федералами. Мальчик был счастлив любой возможности проявить себя в этой святой войне. Умбра уже почти не думал о Сальваторе, пославшем его на смерть. Вампиреныш забыл это зло, как забывал и прощал многое еще при жизни. Теперь, хоть Клим и не был его лучшим другом и часто выводил Умбру из себя своим заносчивостью, но мальчик знал - он на нужной стороне именно сейчас, и все, что делают эти Праведные - есть силы света. Успев лишь поверхностно ознакомиться с навыками стрельбы, Умбра прижимал к груди пистолет, ощущая себя увереннее. Но пустить в ход его не пришлось. Добравшись до окружной дороги, мальчик увидел базу еще издалека. Ускорив шаг, он почему-то вспомнил о том человеке, кровь которого и сейчас согревала Умбру изнутри. Это чувство ни с чем нельзя было сравнить, как нельзя описать оргазм. Для одних это состояние транса, для иных эйфория, для третьих нескончаемый поток энергии, бьющий фонтаном. Все это и немного больше почувствовал вампиреныш, вкусив 'запретную плоть'. Как мог он раньше существовать, даже не подозревая, как это прекрасно - ощущать победу на вкус?! И все же, данные размышления, чувства... дьявольское искушение, как симптом 'дьявольской болезни', не смутили здравого рассудка. Мальчик мысленно раскаялся в содеянном, пусть даже расправа была над такими подонками, как эти. 'Праведным не престало думать о наслаждении смертью, пусть даже самого заклятого врага - так учили меня старейшие!' - Умбра гордо поднял голову, устремив вдаль бесстрашный взор.
  
  Верити пошевелилась. Что-то внутри нее заставило открыть глаза и подняться. Голова гудела от слабости, веки слипались, ноги не слушались, но девушка поднялась и, шатаясь, огляделась. В темноте она никого не обнаружила. Лишь со стороны улицы доносились странные шорохи и треск веток. Во дворе бушевал ветер. Мрачное небо окутали свинцовые облака. Рити стало невыносимо душно. Ступая слабыми ногами по бетонному полу, она вышла на улицу. Небо словно сошло с ума. Тучи неслись по нему, метались в стороны, будто что-то огромное и злое пугало их, и они расступались перед ним. Рити глядела на все это в недоумении, но с большим интересом. Ноги дрогнули, девушку качнуло, но она удержалась, ухватившись за косяк. Так, по стене, вдоль здания, Вернитта прошла на задний двор. На стене, так же обессилено плелась ее собственная тень. Странный матовый свет пробился сквозь тучи, освещая обглоданные и беспомощные деревья и вязкую землю. Рити снова подняла глаза. Бетонные глыбы домов, ранее видневшиеся вдалеке, исчезли, провалились сквозь землю. Башню окружал пустырь, огромное вязкое поле. Девушка обошла вокруг, убедившись в этом. Рядом по-прежнему не наблюдалось ни единого существа. Рити полагала, что привыкла к одиночеству. Но сейчас оно напугало и сильно огорчило ее. Словно весь мир вымер. В голове что-то зазвучало. Низкий, протяжный звук. Сдавило виски. Верити схватилась за голову, зажмурив глаза, но звук становился громче и отчетливее. Не помня себя от боли и страха перед неизвестностью, не зная, как остановить это, Рити побежала прочь. Ноги вязли в мягкой земле, словно здесь были свежие захоронения. Девушка остановилась и тут же ощутила, как ее затягивает вниз. Не успев понять, что происходит, Рити оказалась по пояс в земле. За ноги будто кто-то держал. Крик отчаяния вырвался из ее груди, но некому было ответить и помочь, ведь вокруг не было ни души. Мысленно попрощавшись с жизнью, она почувствовала, как чья-то сильная рука ухватила ее. Верити не видела лица, но видела сильные руки, пытающиеся зацепиться за нее получше, чтобы вытащить на свет. Девушка в панике цеплялась за них, но пальцы скользили и не могли удержаться. Ее переполнял ужас и разочарование. Взгляд пал на лицо того, кто так упорно, но тщетно спасает ее. Губы девушки дрогнули, слезы застыли в больших стеклянных глазах. Холодная черноземная жижа окутывала тело. Девушка больше не чувствовала ног. Неотрывно глядя на человека, она ощутила необыкновенное спокойствие и смирение перед собственной судьбой. 'Так должно быть, значит да будет так. Он знает...' - замерзшие губы снова дрогнули и едва пошевелились.
  -Грэг... - это не было мольбой о помощи, не было упреком или вопросом.
  Рити произнесла это, будто соглашаясь с собственной смертью. Сильная судорога озноба сотрясла ее тело. Девушка глубоко вдохнула и обняла себя руками, пытаясь согреться. Через некоторое время она поняла, что холод разбудил ее. Осознав, что до сих пор жива, Рити вскочила, скинув с себя покрывало, и принялась растирать ноги, ведь их она до сих пор не ощущала. Этот прискорбный факт сильно напугал ее, и потому, на подошедшего к ней вампира она взглянула с ужасом. Но, быстро сообразив, что здесь свои, снова вернулась к своему занятию, энергично разгоняя кровь в ступнях, но пальцы по-прежнему не слушались.
  -Я могу помочь, - произнес парень, присаживаясь у ее ног.
  -Ладно... - пожала плечами девушка.
  Он начал растирать пальцы со знанием дела, ведь кто, как не вампир, мог видеть потоки крови сквозь подкожные ткани. Он хорошо знал, где застоялась кровь. Верити остановилась, глядя на него с уважением, но и с недоверием, как учил ее 'темный' знакомый. Теперь Рити верила в то, что даже Праведные падки на свежее мясо и острые ощущения.
  -Чувствуешь?
  -Что?.. - девушка опомнилась и попробовала пошевелиться.
  Большой палец дрогнул, за ним и остальные обрели жизнь. Вампир продолжал.
  -Что произошло? Почему я здесь? - спросила она.
  -Не думаю, что это важно. Главное - ты жива и скоро поправишься.
  -Это ты притащил меня сюда?
  Парень едва заметно улыбнулся, поднялся и отошел в сторону, прикуривая.
  -Ладно, я все расскажу в подробностях, если хочешь, но, сперва ты, - ответил он.
  -Я?.. - Рити взглянула на него с недоумением.
  -Перед тем, как ты заснула, ты словно в бреду произносила странные слова. Я хочу знать, что они означают.
  -Я ничего не помню, - Рити стала кусать губу, вспоминая лицо Грэга, в момент, когда он пытался вытащить ее, - Я что-то говорила?.. - она все так же глупо смотрела на Лайноса.
  -Ты говорила что-то о князе. Ты произнесла его имя. Я подумал, ты могла услышать разговоры тех, кто...
  -?
  -Тех, кто напал на твою общину.
  -Напал? Это были вампиры? Тогда... как мне удалось выжить? Значит ты, как доблестный рыцарь, раскидал их и спас меня? - Рити понизила голос до шепота, чуть улыбнувшись.
  -Ты... действительно ничего не помнишь? - недовольно прищурился вампир.
  Вернитта пожала плечами и покачала головой в знак полной растерянности. Но мысли ее запросто могли бы выдать ее сейчас. Смутно вспоминая слова Грэга и Ферро, Рити понимала, что находится сейчас среди ближайшего окружения того самого князя, на которого готовит покушение Тьма. Сказать правду было бы проще всего, но... Никакой гарантии в том, что Праведные дадут ей защиту, у Рити не было, а, кроме того, ее признание сулило Грэгу и его деловому партнеру смертный приговор. Верити не была уверена в том, что хочет этого. Ее голова раскалывалась от подобных размышлений, а душа разрывалась. Праведным нужно было помочь, но стоило ли ждать помощи от них?..
  После того, как Рити начала передвигаться самостоятельно, ее пригласили к костру. Девушка вела себя спокойно и сдержано, стараясь не смотреть в глаза окружающим. Некоторые пытались расспрашивать ее, но Вернитта стойко придерживалась той версии, что после шока наступила амнезия. Лайнос старался быть рядом на случай, если к его подопечной вернется память. Он чувствовал, что Рити старается скрыть что-то, но не был уверен в своих предположениях, а потому предпочел не давить на нее, а просто ждать.
  Ночь еще не успела завершиться, а новости все поступали в башню. Хороших среди них было мало. Теперь, когда Праведные знали, что родина предала их, боевой дух пал. Среди воинов блуждали страхи и ощущение безнадежности, безвыходности. Мало кто решился бы выступить против войск империи. Бой против Тьмы был теперь лишь первым шагом к возвращению домой.
  Клим и его команда отправились на военную базу с мирным соглашением. Задание было рискованным, но, в случае их удачи, это соглашение принесло бы много пользы. Сам же Алиас был просто не в состоянии договариваться с предполагаемыми союзниками сейчас.
  
  Умбра был принят достаточно радушно, как подобает принимать княжеских гонцов, но приказ, переданный им, Дориан воспринял с иронией.
  -Прямо в логово? Хм... Смело. Неужели князь полагает, что эти двое справятся? - это было скорее размышление вслух, нежели вопрос, и Умбра покорно молчал, глядя на Дориана с интересом, - Хорошо. Передай князю, что разведчики будут отправлены в центр через сутки. Один из них сейчас на противоположном конце города. Для начала мне нужно послать за ним.
  Мальчик откланялся и поспешил удалиться. Дориан долго смотрел ему вслед. Он много видел на своем веку, но столь юных обращенных встречал не часто. Этот гонец привлек его внимание своим взором, взором окрепшего молодого убийцы, столь же бесстрашного, как многие его птенцы.
  16
  Вернитта набирала силы, но голова кружилась, не давая ей забыть о положении больной. Лайноса не было рядом, и девушка решила подняться с постели самостоятельно. Преодолев слабость, она, придержавшись за стену, поднялась на ноги и поплелась в общий зал, где ни на минуту не угасал огромный костер. Вокруг него всегда собирались Праведные. Здесь были лишь те представители бессмертных кланов, что прибыли из иного мира. Почти все эти господа и дамы держались строго и неприступно, обладатели благородных кровей и высоких чинов, они 'держали марку' собственного мира. Но были и исключения, позволяющие себе крепкие выражения и раскованность в общении. Рити больше нравились именно они. С ними было проще найти общий язык. На этот раз ей повезло. У костра сидели лишь трое, и все они являлись исключениями. Двое мужчин и одна женщина поприветствовали раненую и пригласили присесть к ним. Рити опустилась на сваленные у костра сухие дрова и ощутила благостное тепло. Эти трое напоминали ей картинки из детских книг. Так рисовали пиратов и разбойников. У одного парня, при всем параде (аккуратнейшем камзоле и начищенных сапогах) в левом ухе болталось большое кольцо, а на голове, поверх ухоженных волос, повязан черный платок. У второго отсутствовал пиджак. Белая рубашка с кружевным воротничком и манжетами была наполовину расстегнута, открывая белесый шрам во всю его грудь. Дама так же издали напоминала сошедшую со страниц сказки о снежной королеве разбойницу. Длинное темное платье, чуть приоткрывающее каблучки сапог, было истерзано не то волками, не то колючей проволокой, через которую даме пришлось лезть в спешке. Густые черные волосы кудрями спадали на мощные, неженские плечи. Упругие полушария сдавленной корсетом груди выглядывали из глубокого декольте. Карие глаза вампирши приветливо, но немного похотливо глядели на Рити. Когда девушка перестала оглядывать соседей и принялась ковырять в углях сухой веткой, вампирша первая заговорила с ней.
  -Тебе не сладко пришлось, красавица, - с хрипотой в голосе, добродушно произнесла она.
  Верити только вздохнула, снова оглядывая мужчин. Обладатель грязноватой белой рубашки, жгучий длинноволосый брюнет, по красоте волос не уступающий своей подруге, подмигнул ей.
  -Говорят, ты подслушала что-то важное? - заговорил он.
  Рити пожала плечами, не глядя в его сторону.
  -Я ничего не помню.
  -В самом деле? А я слышал, ты говорила с темными перед тем, как они тебя... осушили... - продолжал он.
  Девушка бросила презрительный взгляд в его сторону.
  -Правда? А что ты еще слышал? - издевательским тоном процедила она.
  -Что Лайнос тебя хочет.
  Рити предпочла оставить сие без ответа.
  -Не обижайся на него, - разбойница попыталась восстановить утерянное к вампирам расположение, - Он всегда говорит то, что думает. У кого что на уме...
  Верити нервно усмехнулась.
  -Так говорят. Я ничего не вру, Катрина. Я лишь пересказываю то, что слышал, - попытался оправдаться парень.
  -Пересказываешь, конечно, только изменяешь как удобно тебе.
  -Еще я слышал, что он готовит ее для себя.
  -Ну, хватит! Это уже перебор. Мы все знаем, что князь запретил обращать в 'новом' мире! - разозлилась дама.
  -Что это значит 'готовит для себя'?.. - тихо отозвалась Рити.
  -Сотворить птенца, подготовить для себя человека - это означает обратить, создать вампира, либо смертного раба, мечтающего отдать жизнь за хозяина.
  Верити на этот раз совсем не злилась. Напротив, она с интересом смотрела на него, пытаясь понять, насколько серьезно он говорит.
  -От кого ты это слышал? - спросила она, прерывая вампиршу.
  -Один мой знакомый подслушал разговор князя и его друга. Они сильно повздорили из-за этого.
  -Он хочет сделать это со мной?.. - неуверенно произнесла Верити, глядя на разбойницу.
  -В точку! Лучше и не скажешь, милая! - расхохотался парень, - Конечно, он хочет...
  -Оталик, перестань! - оскалилась дама, и парень затих, еще изредка хихикая, украдкой поглядывая на Рити.
  -Не думаю, что князь позволит ему это, - успокаивала ее вампирша.
  Но девушка грустно вздохнула.
  -Что такое? Ты хочешь силы?
  -Я сейчас вспоминаю. Мне говорили... другие Праведные. Мне сказали, что это называется 'рабством крови'. От этого у людей наркотическая зависимость.
  -Так-так... - тут же послышалось за ее спиной, - И что это за 'другие Праведные' такие? Память возвращается?
  Рити обернулась. Лайнос с укором глядел на нее. Он приземлился рядом. Девушка опустила глаза, виновато краснея. Она обещала ему не покидать постели.
  -Может, расскажешь, наконец, что ты помнишь?
  Лайнос - сильный и прекрасный, следящий за собой и богато одетый, он вводил Рити в оцепенение каждый раз, когда заговаривал с ней. Никогда раньше Вернитта не обратила бы внимание на такого яркого блондина, но этот просто требовал внимания к себе. Девушка любовалась им украдкой, лишь когда тот отвлекался от нее.
  -Почти все помню до того момента, как... Праведные, те, кто освобождал южную базу. Я пробыла с ними какое-то время. Мы успели о многом поговорить, - ответила девушка, не солгав почти ни разу.
  -Хорошо. Значит ты знакома с Праведными. С кем именно?
  -Я знаю, что главного среди них зовут Дориан.
  -Убедительно, - улыбнулся ей Лайнос, чем снова смутил девушку, - Значит, имя князя ты слышала от них?
  -Не знаю... - пожала плечами Верити, - Я произносила имя князя?.. - она театрально изогнула брови.
  Лайнос отвлекся, глядя в сторону главного входа. Шум и возня, доносившиеся с улицы, привлекли внимание и остальных вампиров. Вскоре стража расступилась, и в комнату ввалился коренастый огненно-рыжий мужчина с гладко выбритым лицом. Верити, так же, как все, обернулась, наблюдая за ним. Мужчина поднял прищуренные зеленые глаза, оглядывая собратьев и хмурясь от яркого огня. Девушка ощутила, как холодный пот проступил на спине.
  -Где Алиас?! - грубо выкрикнул Ферро, как обычно кличут прислугу.
  Лайнос медленно поднялся и сделал несколько шагов ему навстречу.
  -Ты здесь откуда, крысиный твой зад?! Ничего с тобой не случилось. Ты бежал, просто бежал из города, зная, что замышляет Сальватор!
  -А, и ты здесь. Что ж, не думал, что тебя здесь встречу, - не обращая внимания на обвинения в свой адрес, отвечал Ферро, - Мне нужен Алиас. Где этот...
  -Да я тебя прямо здесь, голыми руками! Алиас тебе нужен?! А ну, иди сюда! - рассвирепел Лайнос, хватая низкорослого вампира за грудки.
  -Лайнос, постой! - окрикнул его князь довольно строго.
  Парень отпустил рыжего предателя, обернувшись на князя.
  -Что тебе нужно? - Алиас сурово смотрел на Ферро.
  Ничуть не смутившись поведением Лайноса, вампир отряхнулся, поправил лацканы пиджака и начал спокойно:
  -Наш белокурый друг неправ. Я никак не мог знать о приказе Сальватора раньше других... - он замолчал на минуту, оглядывая всех собравшихся вокруг. Теперь здесь была вся дружина. - Меня арестовали раньше других, но Сальватор поручил мне донести до тебя некое соглашение, и потому отпустил. Я здесь лишь потому, что убедил императора помочь Праведным в 'новом' мире. Очень радушно встречают меня друзья... - вздохнул он, покосившись на Лайноса.
  -Идем со мной... - в свою очередь вздохнул Алиас, не слишком доверяя бывшему другу.
  Двое скрылись в темноте лестницы, ведущей наверх. Толпа стала разбредаться. Лайнос вернулся к костру, но было заметно, как закипает кровь в его жилах при одной только мысли о Ферро. Вернитта же вела себя совсем иначе. Она сидела, теперь прислонившись к стене, вдали от костра, обхватив колени и закрыв глаза. Колени заметно дрожали не то от страха, не то от холода, не то от усталости. Лайнос на мгновение отвлекся от собственного гнева и взглянул на девушку.
  -Что с тобой? - забеспокоился он.
  -Коматозит немного. Скоро пройдет... - негромко отозвалась Рити, глядя себе под ноги невидящими глазами.
  'Господи, как же страшно и стыдно! Что будет, если он меня узнает?! - думала она сейчас, - Я не могу смотреть в глаза тем, кто так добр ко мне. Так не должно быть! Нужно сделать что-то, но я не могу. Что-то мешает двигаться, дышать, говорить. Я чувствую вину. Она все сильнее давит. Но нет сил сбросить ее. Нет сил! Сколько раз я собиралась все рассказать, но смотрю на него, и он смотрит на меня, и что-то начинает душить. Я не могу произнести ни слова! Даже рта не могу раскрыть! Мне становится страшно, будто, если я расскажу то, что знаю о том человеке, о темном воине, случится что-то ужасное. Если подумать... я почти ничего и не знаю о нем, об этом удачливом профессионале, так ценящим свою независимость и одиночество. Почему со мной у него вышла осечка? Ведь не похож он на тех, кто пускает все на самотек. Грэг расчетлив и холоден. Так почему же? Неужели жалость? Жалость в демоне, питающемся людскими страданиями? Навряд ли. Здесь должен быть какой-то расчет! Он что-то задумал. А мне-то что от него нужно? Я уж точно не заинтересована в нем... Или нет? Я просто хочу отплатить ему благодарностью. Хотя... не думаю, что он это оценит. И все равно я чувствую его своим другом. Почему он мне кажется ближе всех Праведных? Возможно, потому что он откровенен. Он не скрывает своей природы и не лжет о святых целях. Ведь, если задуматься, любая война - это борьба за власть, и Праведные лишь отвоевывают свою территорию и устанавливают свои порядки. Он же, напротив, борется с теми, кто жаждет править... Черт! Я уже думаю, как он! Это зомбирование не доведет до добра...'
  17
  Сильные и бесстрашные волки, юноши в лицах, но зрелые мужи во взорах и телах, двигались быстро и твердо, смертоносной мощью шагов, следуя за своим предводителем, верным другом и соратником, Климом. Десять его лучших воинов понимали своего командира с полу-жеста. Сейчас, следуя к загородному шоссе, ведущему к воинской части, никто из волков не решался предположить какова численность федерального подразделения и что ждет непрошенных гостей на его территории, но эти волки не привыкли отступать перед опасностью. Клим шел уверенно, и все доверяли ему, как собственной судьбе.
  На выходе из города Клим остановился, и все последовали его примеру. Где-то недалеко, в каких-то двух кварталах от них послышалось несколько выстрелов. Вопреки намеченному курсу, Клим велел повернуть в ту сторону.
  -Кому-то нужна наша помощь! - прокомментировал юноша отступление от приказа.
  Все, как один, двинулись за ним. Не таясь и не прячась от посторонних глаз и ушей, волки быстро пробежали вдоль по улице, через дворы и очутились на детской площадке. В беду попал патруль федералов. Несколько вампиров взяли их немногочисленный отряд в кольцо и намеревались подкрепиться силами противника. Судя по тому, что автоматы и револьверы валялись на снегу по всей территории двора, патроны у военных закончились, и темные не преминули подойти вплотную. Молодые офицеры и их немолодой командир, спина к спине, приготовились держаться до последнего. Пользуясь своей нечеловеческой скоростью, один из вампиров выхватил из строя ближайшего солдата, и вернулся на исходную позицию, сжимая бедолагу за горло. Вместе с другим кровососом, они стали раздирать на части тело своей жертвы, прямо на глазах у сослуживцев, одновременно устрашая и провоцируя противников первыми атаковать. Так, по их мнению, стало отчетливее видно, кто здесь охотник, а кто жертва... Эта кровавая игра продолжалась недолго, и вампиры добились своего...
   В бой вступили ножи. Первый выпад... и первая смерть. Все произошло слишком быстро. Парень был убит, не успел понять, что за неведомая сила вонзила ему в сердце его же кинжал, на полпути к противнику. Продолжая свою безжалостную игру, темные подпустили врагов к себе... Федералы дрались насмерть. Ножи в их умелых руках так и полосовали тела вампиров, но доставляли им лишь незначительную боль, разжигая азарт в воинах Тьмы. Невысокий светловолосый парень с глубоким взглядом, отличался редкой храбростью и готовностью к подобной встрече. Нанося порой убийственные для смертного удары, он сбивал вампиров с ног. Те вставали и, в свою очередь ломали его кости, но парень не сдавался, вновь поднимаясь на ноги. Ему снова удалось завалить врага. На этот раз белобрысый парнишка перерезал вампиру глотку раньше, чем тот успел подняться. Ноги почти не слушались, поломанные ребра не давали вздохнуть. Сзади навалился другой, своими кривыми клыками разрывая сильную шею парня. Клим переглянулся со своими, и знаком отдал приказ нападать. Акустика старого двора поддержала и усилила боевой рев одиннадцати оборотней, разгоряченных предвкушением битвы. Схватка даже замерла на долю секунды. В людском облике, сдирая куртки с широких плеч, приближаясь тяжелой поступью, они окружили дерущихся и вступили в бой. Эти вампиры являлись лишь местным порождением Тьмы. Их молодость и необученность не оставила им ни шанса на выживание в этой схватке. Волки наносили удары, раскидывая их в стороны. Вампиры походили на старые тряпичные куклы, болтавшиеся в руках, пребывающих на грани трансформации воинов. На глазах онемевших от ужаса солдат, оборотни раздирали вампиров на части голыми руками. С тем, кто первый пролил кровь несчастного солдата, Клим не стал расправляться быстро, а дал ему в полной мере ощутить ту боль и страх, что успел ощутить офицер, прежде чем скончался в страшной агонии...
  Освобожденные офицеры застыли в замешательстве, как были, не решаясь даже подняться. Клим подоспел к отважному парню. Тот был в сознании, но кровь из его артерии хлестала не переставая, унося с собой его молодую жизнь.
  -Ему нужна помощь! - выкрикнул он, глядя на командира.
  Тот мгновенно пришел в себя и, хромая, подбежал к ним.
  -Нужно успеть на базу. Может, удастся спасти, если он не заражен... - ответил он со слабой надеждой.
  -Он не заражен, - уверенно отчеканил Клим, - Поторопитесь!
  -Откуда вы знаете? Вы что, врач? - командир цинично усмехнулся.
  Офицеры подтянулись к ним, окружив. Двое подхватили несчастного парня и побежали куда-то. Волки так же окружили Клима и федерального командующего. Один из офицеров приблизился к центру круга.
  -Капитан, это враги! - уверенно выкрикнул он.
  Толпа зашевелилась. Руки смертных потянулись за ножами. На пальцах оборотней стали прорастать когти. Капитан прищурился, оглядывая разорванную рубашку и обнаженный торс предводителя шайки.
  -Нет! - Клим гордо оглядел соратников, - Мы не враги вам!
  -Капитан, я видел! - не унимался парень.
  -Что ты видел, Шон?
  -Один из них, он... когда он сцепился с вампиром... - несвязно начал Шон.
  -Ну! - стиснул зубы капитан.
  -Его руки, его лицо! Он стал уродом и покрылся шерстью! Он мутировал!
  Капитан опустил глаза, размышляя какое-то время, затем поднял их, остановив взгляд на Климе.
  -Он говорит, что один из твоих людей оборотень. Что ты на это скажешь?
  -Скажу, что их здесь одиннадцать, включая меня, капитан, - спокойно и с достоинством отвечал Клим.
  Капитан жестом остановил приготовившихся к нападению офицеров.
  -Почему ты нам помогал, если ты такое же чертово отродье, как они?..
  -Потому что мы пришли ради истребления подобных отродий.
  -Чушь собачья!
  Клим вскинул вверх руку и остановил глухое рычание, гулом прошедшее по толпе.
  -Я попросил бы Вас выбирать выражения, капитан. Если бы не мы, ни Вас, ни Вашего отряда не было бы сейчас на этом свете! - Клим вспылил, но своим замечанием, лишь выразил общее настроение своих воинов.
  'Благодарность' федералов принимала странные формы.
  -Я не знаю, что заставило вас помогать людям, может, личные счеты... Но, лучше убирайтесь отсюда, пока не подошло подкрепление, - вежливо посоветовал капитан.
  -Позволю себе сомневаться в этих угрозах и не подчиниться данному требованию. У меня есть свой приказ, и Вы, капитан, поможете мне его исполнить.
  -Вот как? Хм... - капитан оглядел жалкую кучку измученных, раненых людей, затем статных мужчин-волков, и тяжко вздохнул, - Что тебе нужно?
  -Вы проводите нас в расположение вашей части. Там мы все обсудим...
  18
  Наступило утро, а князь и Ферро так и не вышли из башни. Несколько раз наверх поднимались слуги. Лайнос то и дело забегал в покои князя и молча уходил, увидев, что переговоры еще не закончены. Девушка ждала своей участи тихо. Она понимала, что так и не сможет рассказать ни о чем Праведным, но Ферро наверняка захочет расправиться с ней, едва узнает... Если конечно узнает. Вернитта была удивлена, что он не заметил ее сразу. Наконец, со стороны лестницы послышались шаги и лязг шпор на сапогах Алиаса. В главной комнате снова столпились вампиры. Рити снова осталась у костра в одиночестве. Зная, что Ферро где-то рядом, она старалась даже не смотреть в сторону собравшихся. Князь говорил быстро, и девушка не всегда понимала, о чем, потому как половина слов были на латыни, а треть состояла из их собственного диалекта.
  -Meminit sumus! (лат. Он помнит, что мы есть!) - вдохновлено начал Алиас, - Fortasse juvabit. (лат. Возможно, он поможет.)
  -Портал перекрыт! - беспокойным гулом недоумения прошло в толпе.
  -Somnia! (лат. Вздор) - гневно выкрикнул кто-то.
  -Salvotorus meam excipebit. (лат. Сальватор со мной встретится) Opera nostra spesus est... (лат. Помощь наша надежда) - спокойно и мрачно отозвался князь.
  Кто-то из толпы спросил князя, когда и как Сальватор предстанет перед ними, на что Алиас ответил:
  -За все это Ферро поручился головой. Император назначил место и время, о котором положено знать только мне, Ферро, Лайносу и Климу.
  После чего воины стали разбредаться по койкам. Лайнос задержался, перешептываясь о чем-то с князем. Костер окружили те, кому не спалось после стольких новостей. Они принялись бурно обсуждать происходящее, сплетничать и шутить. От всего этого у Рити закружилась голова. Девушка уперлась ладонями в пол, а когда подняла голову, увидела по ту сторону костра рыжего вампира, пристально наблюдающего за ней. Он был удивлен и встревожен этой встречей. Воровато оглядевшись, он не заметил ни одного агрессивного взгляда. Это означало одно - девушка не проговорилась. Почему? Этот вопрос тревожил его ум. Второй, не менее сложный вопрос: почему она жива? Это волновало Ферро не меньше. Пнув ближайшего к нему парня, он спросил его о чем-то, ткнув пальцем в Рити. Тот многозначительно улыбнулся, затем указал на Лайноса, что-то бормоча. Ферро озадаченно оглядел зал и снова уставился на девушку, угрожающе улыбаясь ей. 'Тебе не хватило смелости рассказать им. Ты не расскажешь и позже' - читалось в этом взгляде. Девушка была на взводе и, когда Лайнос склонился к ней сзади и что-то сказал, Рити подпрыгнула на месте.
  -Да что с тобой такое? Кого боишься, девочка? - парень опустился рядом с ней на лежанку и взял Рити за руку.
  -Того, рыжего... - она неуверенно кивнула головой в сторону Ферро, - Он так странно смотрит на меня, будто ему что-то нужно...
  -Не смотри на него. Этот старый шакал ничего тебе не сделает. Мало ли, что ему нужно. Пусть тебя это не заботит... - успокоил он, но ей не стало легче.
  Ферро теперь хоть изредка, но все же отводил от нее свои зеленые глаза, но девушке было не по себе от ее собственных размышлений. Она уже подставила Грэга. Его репутация безжалостного убийцы запятнана. Рити удалось выжить, а значит, Грэг не справился с простейшей задачей. Что уж говорить об убийстве князя.
  
  Клим поднялся в башню и столкнулся с князем у выхода на площадку.
  -Рад видеть, что ты в порядке... - поприветствовал его Алиас, - Ты в порядке?.. - уже с сомнением спросил он, оглядев Клима, на лице которого виднелись кровоподтеки.
  -В порядке. Это... не моя кровь. Парнишка, тот, что пажом у Сальватора служил.
  -?
  -Я отправил его к Дориану. Знаю, это было опрометчиво с моей стороны, но дерется он неплохо. Приказ он донес, а вот на обратном пути встретился с патрулем...
  -Военные? - тревожно нахмурился князь.
  -Да. Но его только ранили, захватили в плен. Все в порядке.
  -Так ты не дрался с ними?
  -Нет, князь. Отныне это наши союзники.
  19
  -Хочешь, мы уйдем отсюда? - предложил Лайнос, но в его предложении, в его голосе звучало нечто большее, чем просто желание скрыться от назойливых взглядов.
  Рити посмотрела на него, затем на Ферро.
  -Очень хочу...
  -Мы могли бы подняться в башню. Там видно почти полгорода. Хочешь?
  Девушка на минуту потупила взор, обдумывая его предложение и то, что за ним стоит.
  -Но, мне кажется, я не дойду еще пока... Сил нет, и... голова кружится.
  -А я на что? Идем, - он помог ей встать и повел свою подопечную к темной узкой лестнице, осыпающейся под ногами.
  Вернитта сделала несколько шагов и остановилась, чтобы оглянуться, но почти ничего не увидела. Винтовая лестница башни уводила в густеющую темноту.
  -Я больше не... - она не успела договорить, как парень с легкостью подхватил ее на руки.
  Спустя минуту, они вышли на свет. Большой круглый зал был тускло освещен дневным светом, пробивающим сквозь смог и облака. Сильный ветер растрепал волосы девушки. Вампир поставил ее на ноги и дал возможность оглядеться. Рити сделала несколько неуверенных шагов, будто только училась ходить. Бойницы продувались ледяным ветром, но она не удержалась от соблазна выглянуть наружу. Вид, открывающийся отсюда, был действительно прекрасен, не смотря на чернеющие пятна целых кварталов, павших в схватке с огнем. Лайнос остался у входа, издалека наблюдая за стройной, скорее истощенной фигуркой на слабых тонких ногах, настолько тонких, что джинсы, размером напоминающие детские, висели на них мешком. На талии край короткой куртки граничил с поясом, открывая тонкую бледную полоску тела. Сильные, сухие плечи прикрывал большой капюшон толстовки. Над всем этим, словно бутон белой розы, возвышалась светлая головка. Тонкие обесцвеченные волосы отросли у корней, и темная полоска пробора рассекала светлый цыплячий пух. Рити обернулась. Веснушчатый нос, был чуть вздернут. Ссадина на лбу почти зажила, но две коричневатые линии запекшейся крови еще были видны издалека, сильно контрастируя с бледной кожей. Глаза девушки блеснули, и Рити снова прильнула к бойнице, разглядывая город, пытаясь понять, в какой части его она сейчас находится. Лайнос неспешно приблизился к ней и тоже выглянул на улицу.
  -Отсюда видно твой дом? - спросил он.
  -Нет, - девушка вздохнула с тоской, - И не хочу я видеть свой дом. Не хочу возвращаться туда.
  -Неприятные воспоминания? Понимаю.
  -Навряд ли.
  -Ты считаешь нас бездушными идиотами? Позволь тебя в этом разуверить.
  Вернитта отвлеклась от окна, бросив на вампира короткий, тревожный взгляд.
  -Здесь много сплетничают... - не в тему ответила она.
  -Я знаю. Некоторые просто жить без этого не могут... А к чему ты это? Что эти трое тебе наговорили? - парень улыбнулся и накрыл ее длинные пальцы широкой прохладной ладонью, прижав их к подоконнику.
  -Так, ерунда... - тихо ответила Рити, отводя глаза.
  -Судя по твоему поведению, для тебя это вовсе не ерунда.
  -У тебя... на меня какие-то планы? - на этот раз девушка смотрела прямо на него, преодолевая свой страх и смущение.
  -Да, - почти сразу согласился Лайнос, - Ты достаточно сильна духом, красива и... у тебя доброе сердце. Я хочу помочь. Учитывая твое положение, я решил, что сила тебе нужна, и ты справишься с ней, не без моей помощи, разумеется.
  Верити отдернула руку и сделала шаг назад, заметив, что вампир тянется к ней.
  -Ты хотел завладеть моим разумом, подчинить себе рабством крови... Это ты называешь помощью?
  -Ты неправильно все понимаешь. Сила нужна, чтобы выжить. Война кончится, я уйду, ты будешь жить, не будешь проклятой...
  -Но буду зависеть от тебя, как от наркоты. Ты получишь от меня все, что захочешь. Очень удобно подчинять себе людей, чтобы использовать для личной выгоды, не так ли?
  -Не так... - Лайнос отступил, осознавая бессмысленность дальнейшего разговора.
  -Итак, я был прав... - прозвучал из-за его спины голос Алиаса, - Она не приняла твой подарок? Люди иногда бывают достаточно рассудительны.
  Рити обернулась. Впервые она видела князя так близко. Мощный и мрачный, как неприступная скала, молодой мужчина глядел строго. Девушке каждый раз казалось, что он осуждает ее, но на то не было причины. Вот и сейчас он говорил о ней одобрительно, но глядел все так же. Вернитта отошла от окна, встав неподалеку от лестницы, как бы спрашивая разрешения уйти.
  -Постой. Дождись меня, - покачал головой Лайнос.
   Девушка осталась в зале. Князь прошелся мимо нее и присел на ящик.
  -Клим вернулся с хорошими новостями. Военные согласны помогать нам, - сообщил он Лайносу.
  -Действительно? Что ж, Лис, думаю, это можно считать победой! Клим, в самом деле, не зря занимает свое место. Неплохо было бы наградить его. За это не грех выпить. Что скажешь? - приободрено заговорил Лайнос, позабыв в миг о прошлых неудачах.
  Рити, стоявшая все это время спиной к ним, встревожено обернулась. Она пыталась угадать, как Праведные отмечают свои победы. Казалось бы, вполне безобидное слово 'выпить' подействовало на нее странно. Перед глазами встала картина, пережитая ею в заброшенном доме, в гостях у Грэга. Удовлетворенное, запачканное кровью лицо Ферро всплыло в памяти, заставляя мышцы сокращаться и холодеть от омерзения.
  -Рити, ты в порядке? - окликнул Лайнос.
  -Нет. Мне нехорошо. Я пойду вниз... - девушка начала спускаться по лестнице, крепко держась за перила.
  -Я провожу и вернусь! - бросил Лайнос другу, догоняя подопечную.
  -Героя нашего захвати на обратном пути! - послышалось в ответ.
  Рити постепенно успокаивалась, пытаясь вспомнить, о чем важном она хотела спросить.
  -О каких военных вы говорили? Разве кто-то с южной базы выжил? - наконец выдала она.
  -Это другие. По всей видимости, добровольцы, раньше служившие в спецотрядах. Это 'хорошие военные'.
  -Везде не без уродов. Не зарекайся.
  -Это ты сейчас о ком? - парень виновато улыбнулся.
  -Так, просто вспомнила. Я успела немного узнать тех ребят. И на южной базе был как минимум один хороший парень. Он... Послушай, а где их база?
  -Говорят, что где-то неподалеку. Километров пять отсюда, а что? - не скрывая удивления отозвался он.
  -Да нет, ничего. Так... значит, они согласились сотрудничать с Праведными? Ведь это же здорово! Правда, здорово!
  -Правда... - он засмеялся, глядя на нее, - Странная ты...
  Девушка уже не слушала его. В голове сейчас звучал восторженный крик 'Нашла! Нашла!'. Ферро уже не было среди тех, кто собрался у костра. Его не было нигде. Лайнос уложил Рити спать, а сам помчался назад в башню, потянув за собой сонного и немного помятого Клима. Видимо на восточной базе не обошлось без драки. Глядя на него, Рити задумалась о том, что для этих мужчин вся эта война - стратегическая игра наподобие шахмат. Развлечение для молодых и сильных бойцов, забава для профессионалов. Они мерились силами и умом. Победа доставалась легко, смерти переживались быстро. Девушка отвлеклась от подобных размышлений на более полезные. 'Что делать? Здесь я, кажется, не нужна. Сейчас в силу вступают новые игры, в которых не очень хочется участвовать безоружной и больной. Куда важнее сейчас попасть на эту базу, отыскать Вердена! Если конечно... Нет. Нет! Нельзя так думать! Но нужно быть готовой ко всему. Ну, хотя бы я узнаю, был ли он среди них и когда и где погиб... Господи, неужели?! Как хочется обнять его! К черту эти игры совести! К черту их всех! Надо убираться отсюда, пока не вернулся Ферро...' Вернитта вскочила с койки, хоть сил было и не много. Вещи - куртка и рюкзак, лежали здесь же, у ног. Девушка миновала общую комнату, вышла во двор... Здесь было куда сложнее. На выходе постоянно дежурили постовые. Рити не была уверена, что ее задержат, но и попадаться не хотелось. Наконец, она решила рискнуть. Нагло и напролом - под этим девизом Рити беспрепятственно покинула территорию штаба. И снова свобода, независимость и опасность. Отлично помня, что еще ни разу это не заканчивалось хорошо, Вернитта все же верила в свою удачу. 'Лайнос сказал, что здесь километров пять. Вампиры у костра говорили что-то о восточной базе... Осталось только выяснить, где здесь восток!'
  Рассвет был все таким же сумрачным, как раньше, и проходил почти незаметно. День был похож на белые ночи. Свежий снег приятно захрустел под ее ботинками. Несильно морозило щеки. Ветра совсем не было. Девушка улыбнулась сама себе. 'На улице так прекрасно и спокойно! Это хороший знак!' - подумала она.
   Спустя километра два, Рити заметила вдалеке огромный старинный мост через главную реку города. Девушка не удержалась от соблазна поглядеть на заснеженную реку. Пройдя до середины, она остановилась, глядя на воду. Река еще не замерзла. Тонкая рябь тревожила речную гладь, а редкие снежинки поглощались ею, безвозвратно исчезая. Рити на минуту закрыла глаза. Снова хотелось плакать, но трудно было понять, от счастья или от усталости и беззащитности перед нескончаемым злом.
  -Ну, наконец-то мы одни! - Верити вздрогнула, оглянулась и бросилась вперед, в ту часть города, что стояла по другую сторону моста, - Я знал, что рано или поздно ты покинешь башню! - кричал Ферро ей вслед, догоняя.
  Нагнав девушку, он опрокинул ее на снег. Огромный сапог на груди мешал Рити дышать. Она жадно глотала воздух, урывками, пытаясь подняться.
  -Я должна... найти брата! Я должна!.. - в отчаянии спорила с судьбой она.
   Рыжий вампир повернул ее лицом вниз и заломил руки за спину, сквозь зубы выцеживая короткие фразы.
   -Забудь! Считай, что ты уже мертва... соплячка... Ла-айнос... благородный и бесстрашный... Ты еще будешь ненавидеть его... за то... что он не дал тебе... умереть тогда! - он крепко связал ее руки и принялся натягивать повязку на глаза девушки.
  Рити рвалась и кричала из последних сил, но все попытки освободиться оказались безуспешными. Ферро поднял ее за шкирку и, поставив на ноги, толкнул вперед.
  -Единственная твоя ошибка... самая большая ошибка твоей жизни - то, что ты не рассказала, что знаешь, своему спасителю. Шагай, пока я не переломил тебе хребет!
  Девушка послушно плелась вперед, время от времени, спотыкаясь и получая удары в спину. Идти вслепую было не так-то просто, а, кроме того, очень страшно. Неизвестность пугала пуще любых угроз. Несколько часов шли они по городу. Потеряв счет времени и расстояния, Рити уже еле переставляла ноги, когда вампир ухватил ее за локоть и резко потянул вверх, едва не выдернув руку из сустава. Девушка вскрикнула.
  -Что ты плетешься! Быстрей давай! Здесь направо, - он повернул ее в нужном направлении, - Ноги поднимай! Выше!
  Рити поняла, что ее завели в здание. Далее шла лестница, нескончаемые ступеньки. Девушка останавливалась, чтобы отдышаться и снова получала удары кулаком в спину. Последний пришелся чуть ниже, угодив в поясницу. Рити выгнулась струной от боли, снова взрывая криком мертвецкий покой квартала. 'Да что же это?! Когда же ты закончишь издеваться надо мной, рыжая мразь!? Почему было не убить меня там, и зачем тащить куда-то?..'
  -Куда ты меня ведешь? Что происходит? Зачем?
  Ни на один из ее вопросов вампир, разумеется, не ответил. Девушка считала лестничные пролеты. Этаже на двадцатом она сбилась со счета, задумавшись над тем, что замышляет ее палач. Наконец, ступеньки закончились. С грохотом и ревом несмазанных петель, отворилась тяжелая дверь чердака. Но Рити остановилась, не желая идти дальше. Она представила, как на краю крыши Ферро снимет с нее повязку и толкнет, а потом будет наблюдать, как ее мозги растекаются по асфальту. Вампир ухватил ее за плечи и втащил внутрь, громко матерясь.
  -Будь моя воля, уж я бы не стал тащить тебя сюда. Придумал бы что-нибудь повеселее, но... - он стянул с ее глаз повязку, руки оставив связанными, - Прощай...
  С этими словами вампир вышел, заперев за собой дверь, не успела Рити и глазом моргнуть.
  -Что?! А как же... Эй! Стой! Не оставляй меня здесь! - до хрипоты надрывалась она, но Ферро не слышал ее, и был уже далеко отсюда.
  Девушка перевела дух и огляделась по сторонам. Огромный зал с низким потолком освещался только редким светом, что пробивался из бойниц и единственного мансардного окна. По всему залу от потолка наискосок произрастали массивные железные балки, поддерживающие конструкцию. Сама девушка стояла на мостике, что расходился в несколько сторон, создавая перекрестки. Металлические черные балки и кирпичные фрагменты стен создавали определенную атмосферу нагромождения, силы и мрачности, грубой, но прямо направленной силы, уверенного и непобедимого врага. Стараясь понять подвох, Рити осторожно прошла по мостикам, ныряя под балками, переступая через них, в противоположный конец чердака, где из маленького оконца бил матовый свет. Высота дома превзошла все ее ожидания. Здесь было видно большую часть города, нежели с башни. Рити снова оглядела чердак. Никого не было видно, но из-за полуоткрытой двери, ведущей прямо на крышу, послышался шелест огромных крыльев. Медленно отступая назад, обратно к запертому входу, она уперлась руками в перила, оцарапавшись о них. Верити было неудобно и больно, но желание выжить было сейчас сильнее всех остальных. Девушка принялась перетирать веревку о металлические зазубрины. Результат был еще не достигнут, а веревка уже пропиталась кровью. В следующий момент дверь, ведущая да крышу, скрипнула и подалась внутрь. Рити вскрикнула и стала работать быстрее, периодически оглядываясь назад, проверяя, много ли еще осталось и нельзя ли порвать веревку. В очередной раз она перевела взгляд на дверь. Теперь она была распахнула, но в той части зала, что была видна отсюда, никого и ничего не было.
  -Черт... - девушка нервно сплюнула, продолжая свое занятие, но вдруг остановилась.
  Спиной она почувствовала чей-то взгляд, однако обернуться не успела. Сильная мужская рука пережала ей горло. Кто-то схватил девушку сзади, не давая оглянуться.
  -Я так надеялся, что не встречусь с тобой больше... Поверь, я этого не хотел... - зазвучал тихий бархатный голос возле уха. Горячее дыхание окутывало и усыпляло.
  -Грэг... - шепотом выдохнула Рити.

Часть третья
Vectura sub terras
(лат. Путешествие в Ад)


   Путь из Ада лежит через освобождение от иллюзий
и осознание того, что ты уже там. Ты уже умер.
(Иисус Графа Дракулы. Восставший из Ада)

  1
  Все ее тело было напряжено. Каждая мышца, каждая клеточка содрогалась при этом имени. Девушка чувствовала тепло его рук, готовых вот-вот свернуть ей шею, слышала, как он льнет к ней, чуя запах свежей крови, как дышит ей в затылок.
  -Грэг... - повторила Рити облегченно.
  Вампир отпустил ее и отступил назад, поглядывая на окровавленные руки пленницы. Девушка обернулась. Он увидел, как светятся нескрываемой радостью ее глаза. Она без сомнения искала встречи с ним, но, знает ли она, зачем он пришел сюда?.. Грэг отвел глаза. Вернитта следила за ним, затаив дыхание. Она пыталась угадать, о чем он думает сейчас. Его молчаливое мрачное настроение пугало девушку. Ей все сильнее хотелось плакать. Вампир долго стоял в стороне неподвижно, хмуря густые брови, от чего выглядел старше на лишний десяток. Но Верити не могла больше вынести этого молчания.
  -Что ты... собираешься делать, Грэг?..
  -То, что должен был сделать с самого начала... Я должен закончить это.
  -Тогда... чего ты ждешь?! - голос дрогнул и стих, будто его поглотила темнота.
  Девушка стояла неподвижно, почти не дыша. Она смотрела на него пристально, словно пытаясь разглядеть душу. Вампир поднял глаза, повернувшись к ней, и принял ее взгляд на себя, отбросив ложное смятение.
  -Ты не должна была быть там, где была, - отвечал Грэг, снова заходя к Рити со спины, - Ты не сдержала слово и предала меня. Моя совесть чиста. Я сделаю то, что нужно сделать теперь, и закончим на этом сказ... - его сильные пальцы впились в плечи девушки, не давая ей двинуться с места.
  -Ты не прав, Грэг! - Вернитта почувствовала, как он прижимается к ней, и уперлась руками, пытаясь оттолкнуть, но получила лишь боль в вывихнутых суставах, - Это неправда! Князь ничего не знает! - казалось, что ее голос уже так ослаб, что Рити сама слышит себя с трудом, а вампир и вовсе не обращал внимания на писк загнанной в угол жертвы, но что-то остановило Грэга.
  Он убрал руки и шумно выпустил воздух из легких. Кровь девушки отпечаталась следом на его одежде.
  -Беда в том, что я тебе не верю... - негромко послышалось из-за спины Рити.
  -Я не вру. Я не смогла ничего им сказать... Клянусь, Грэг! - девушка повернулась к своему палачу, пронзая его черную душу глазами, полными слез.
  -Отчего? Это страх? Ты боялась моей кары, пребывая в штабе Праведных? Я не понимаю...
  -Важно, что теперь ты веришь. Ведь веришь? - она улыбнулась сквозь слезы, отчего те хлынули еще сильнее, - Я не боялась. Я... не знаю, почему не смогла... Что-то давило. Я просто не хотела подставлять тебя.
  -Но ты была в штабе... - тревожно рассуждал вампир.
  -Они воскресили меня, дали жизнь...
  -Тебя обратили?.. - Грэг резким движением обернулся к ней.
  -Нет. Это... рабство крови. Он хотел, чтобы я осталась с ними, но я отказалась, сбежала.
  -Ферро сказал, что ты потеряла память? - все еще недоверчиво продолжал Грэг.
  -Я так им сказала, чтобы обезопасить себя от допросов...
  Вампир провел кончиками пальцев по ее волосам и сдвинул воротник куртки.
  -Тебя излечили так бесследно? - удивился он, не найдя шрамов.
  -Это не там. Ниже, где плечо. Развяжи меня, я покажу... - приветливо ответила Рити, но Грэг не отреагировал на ее просьбу.
  Он сам расстегнул ее куртку и оттянул горло толстовки вниз, обнажая плечо девушки и зловещие белые полосы смертельных шрамов. Это были не точки, а именно полосы, оставленные клыками вампира, желающего разорвать ее в клочья. Грэг провел по шрамам рукой, едва касаясь кожи, ощущая, всю мощь и ярость, с которой ее убийца впился в это плечо, его жажду, его наслаждение и боль девушки. Рити не шевелилась первую минуту его 'медитации', но вскоре стала смотреть на вампира с опаской, отступая. Грэг прикрыл глаза касаясь затянувшихся ран. Когда девушка начала пятиться назад, он склонился к ее плечу, обняв и придержав Верити за шею, прижался горячими губами к излеченному плечу и медленно, отрываясь и вновь припадая влажными, жаркими губами, добрался до шеи, проложив путь поцелуями. Рити дрожала как осиновый лист от этих поцелуев, в каждом из них ощущая смерть. Теперь она знала истинные возможности вампиров. Грэг заглянул в ее глаза. Девушка поймала на себе его смеющийся взгляд. Он будто напоминал ей о том, что она в руках зла, что Верити беззащитна и безоружна против Тьмы и против него, Грэга. Рити видела, в какой экстаз привели вампира ее шрамы, и теперь осмыслила, что он готов на все, чтобы увидеть то, что он лишь почувствовал и нарисовал в своем воображении. Девушка в последний раз дернулась назад, наклонившись, пытаясь освободиться от его руки, и ей это удалось, но лишь потому, что вампир отпустил ее сам. Вернитта снова попятилась назад, наткнулась на дверь, ведущую на крышу и, не раздумывая, бросилась вверх по лестнице. Ее бегство было обречено на провал. Девушка знала это изначально, но надеялась хоть на время укрыться от этого взгляда. Выбравшись на крышу, она огляделась. Закружилась голова от высоты. Рити постаралась держаться подальше от края. Об антенну она вновь попыталась перетереть веревку, но боль кровоточащих ран сильно мешала. Она прикрыла глаза от усталости, запрокинув голову. Жгучие слезы страха и обиды текли по щекам, по подбородку, за шиворот. 'Зверь не живет в нем. Это он живет в звере! Притом чувствуя себя достаточно комфортно. Он не отступит ни перед чем. Любви нет, если только это не корысть... Что ему нужно? - думала она, - Среди великого множества страшных и неприятных минут, есть те, которые хочется помнить всю жизнь, повторять снова и снова... в такие мгновения мне так хорошо, как никогда еще не было и вряд ли будет когда-либо, но это лишь прозрачные, тонкие нити... Они рвутся и рвутся так быстро и безвозвратно. Зверь смотрит мне в глаза, и нити исчезают в яркой вспышке его дьявольского взгляда...'
  Рити продолжала медленно перетирать чуть поддавшуюся веревку, уже не веря, что это поможет, но вот, наконец, льняные волокна веревки поредели. Небольшое усилие, и Рити была свободна. Она упала на колени от нестерпимой боли и взглянула на свои руки - окровавленные, посиневшие запястья. Пальцы почти не слушались. Рити огляделась в поисках Грэга, но его не было видно. Ей не хотелось больше бежать, не хотелось спасаться. В странном оцепенении Вернитта сидела на крыше, оглядывая небо и город, что был виден отсюда как на ладони. 'Бесконечность, неизвестность, страх... Как это все достало! Боль, страх, потеря того, что только обретаешь на миг... Так не должно больше продолжаться... Кэли была права. Мы все здесь умрем. Только вот, что успела сделать я? Пустое... Просто не хочу достаться ему...' - Рити поднялась на слабых ногах, медленно подошла к краю крыши. Колени подкашивались, но девушка уперлась плечами в перила, опустившись на корточки, и посмотрела вниз. Голова тут же пошла кругом, боль спазмом отдалась в руках. Слезы мешали ей смотреть. Вернитта снова поднялась. Не видя ничего, было не так страшно прыгать. 'Нужно только перелезть через перила!..' - девушка преодолела перила, еле удержавшись на узком карнизе, и вихрь ледяного ветра отбросил ее назад. Рити прижалась спиной к железной перекладине, взор прояснился. Как же прекрасен и ужасен одновременно был вид отсюда! Город, укутанный рассветным туманом и смогом. Город, в одночасье поглощенный Тьмой, и навеки погруженный в нее. Не верилось, что когда-либо он станет прежним. Будто весь мир и Господь Бог позабыли о нем и вычеркнули, стерли с карты. 'А может, Кэли была права и в том, что здесь больше нет живых? Только существа и военные... А все прочие - призраки, духи... И я тоже! Сколько раз я должна была умереть?.. Я не могла остаться жива. Вот почему ни Грэг, ни Ферро не смогли убить меня. Я уже мертва... - путаясь в своих размышлениях, Рити продолжала стоять на краю карниза, не глядя вниз, - Я видела призрака. Значит я тоже... ведь только призраки видят их... Не-е-е-ет! Я чувствую боль, а они - нет. Так пора избавить себя от боли! Пора...' Она зажмурилась и оторвала ногу от пола, собираясь сделать последний шаг к избавлению. 'Ты еще будешь ненавидеть его... за то... что он не дал тебе... умереть тогда!' - эхом проносилось в ее голове, - 'Единственная твоя ошибка... самая большая ошибка твоей жизни - то, что ты не рассказала, что знаешь, своему спасителю. Шагай... шагай...'
  Рити ощутила боль вместо избавления. Боль в животе, когда что-то сдавило ей грудь. Онемевшие кисти рук беспомощно болтались. Что-то тащило ее назад. Девушка окончательно очнулась лишь после оглушительной пощечины, от которой потемнело в глазах, зато в голове прояснилось бесповоротно. Грэг навис над ней, собираясь окатить ледяной водой из железной кружки. Вернитта замотала головой, но он плеснул водой в лицо. Девушка вздрогнула и закашлялась. Теперь Рити осознала, что была на краю в прямом смысле этого слова. Она оглянулась на карниз, и перевела испуганный взгляд на вампира. Оторопь взяла ее, все тело затрясло крупной дрожью.
  -Хо-лод-но... - чеканя зубами в такт словам, проговорила она.
  Грэг приподнял ее и встал на колени за ее спиной, согревая своим теплом. Он промыл водой раны на ее руках, смыл кровь с пальцев и осмотрел царапины.
  -Тебе стало теплее? - спросил он.
  -Да... - выдохнула Рити.
  -Тогда закрой глаза и подумай о хорошем, - он поднес ее правую руку к губам, чтобы вытянуть ржавчину и грязь из ран.
  'Хорошем?.. - растерянно задумалась она, - Я не сделала глупость. И я... должна...'
  -...Найти брата! Ай! - дернулась девушка, открывая глаза в безумном порыве прозрения.
  Клык больно резанул по открытой ране, и Рити снова вскрикнула. Грэг зажал ее шею локтем, но сдержал в себе желание надавить посильнее.
  -Я сказал закрыть глаза! Не дергайся больше... - сдержано прошипел он.
  Верити замерла и прикрыла глаза, время от времени открывая их, глядя в небо.
  -Я больше не боюсь. Можно я не буду закрывать глаза? Я не буду дергаться... - тихо попросила она.
  -Можно... - раздраженно бросил вампир, взяв на осмотр вторую отмытую ладонь.
  Когда он поднес ее к губам, девушка все же зажмурилась на всякий случай, хоть и сказала, что готова к боли. Однако на этот раз, Рити почти ничего не почувствовала. Лишь после, когда вампир отнял ладонь от губ, порыв холодного ветра больно резанул по вновь открытой царапине. Грэг перевязал обе руки разорванной тряпкой, сполоснул рот водой и сплюнул вниз, через заграждение.
  -Еще осталась вода? Я хочу пить... - все так же тихо спросила девушка.
  Вампир поднес к ее губам кружку с водой.
  -В следующий раз, когда захочешь расстаться с жизнью, просто позови меня, ладно? - произнес он своим бархатистым голосом с присущим ему сарказмом.
  -Я не понимаю, почему... - начала Рити.
  -Важно, что ты наверху, а не внизу. Надеюсь, ты рада, что жива?
  Грэг застегнул ее куртку и чуть приподнял девушку, чтобы отстраниться. Рити села, непонимающе оглянувшись.
  -Это уже слишком... - ответил вампир на ее немой вопрос.
  -Слишком?.. - все равно не поняла она.
  - Ты слишком близко. Я теряю контроль.
  Она села напротив, прислонившись спиной к воздуховоду. Пальцы все еще слабо поддавались движению, но уже выглядели не так ужасно. Грэг сел 'по-турецки', закурил, задумчиво глядя на город, на небо, и снова перевел взгляд на девушку.
  -Ты что-то говорила о брате?.. - неуверенно спросил он, - У тебя остались близкие?
  -Что?.. - она почему-то испугалась этого вопроса, но ответила, - Я точно не уверена, но... мне сказали, что он... мой брат... военный. Что он служит где-то близ города в госвойсках на... - она подняла на него глаза, наполненные ужасом, - Забудь. Не спрашивай меня, пожалуйста...
  -'На'? Что ты хотела сказать? На севере, на востоке?.. - прищурился Грэг, склоняясь ближе к ней.
  Девушка отвернулась от него, не отвечая.
  -Так значит, ты мечтаешь найти его, и, видимо, живым?.. - тихо поинтересовался вампир с улыбкой, скрывающей не то угрозу, не то предложение.
  Рити обернулась. Она никогда еще не смотрела на него с таким презрением. Казалось, девушка готова вцепиться ему в глотку. Грэг даже чуть отстранился, любуясь ею.
   -Что ты хотел этим сказать?.. - прошипела она, становясь такой не похожей на себя.
  -Ты так прелестно ощетинилась... - рассмеялся вампир.
  -Что ты хотел сказ-а-ть?! - выкрикнула она, еле сжимая слабые, дрожащие пальцы в кулаки.
  С другого конца крыши в небо с криком и треском взмыла стая ворон.
  -Тише, тише, детка... - еле сдерживая саркастический смех, успокаивал ее Грэг, - Я просто хотел сказать, что военную базу стерли с лица Земли твои Праведные друзья...
  -Это другая база. Эти военные не торгуют детьми.
  -Вот как? Значит, не все солдаты бежали из города?
  -Военные не могли бежать! Их долг - защищать свой дом.
  -Конечно, Рити, конечно... Но они забыли об этом, когда увидели своего врага. Я лично наблюдал, как два гарнизона в спешке покидали свой 'дом', видел дезертиров, что с оружием в руках бежали домой и, с вещами и семьей, так же бежали из города, подальше отсюда. Кто же мог остаться?
  -В нашем городе много воинских частей. Мой брат не бежал! Он пошел служить добровольно, он защищает наш дом и... он жив. Я это чувствую, знаю!
  -Возможно. Боюсь тебя огорчить, но я лично не встречал других военных, кроме тех, что дислоцировались на юге. Так, где, говоришь, их база?
   -Да я лучше умру, чем выдам собственного брата... - прошептала Рити, отворачиваясь от него.
  -Ты права. Глупо пытаться вытянуть это из тебя. Хотя ты уже в какой-то степени подставила его... Я не знал, что подключились государственные подразделения.
  -Грэг, я просто не понимаю, почему ты даже не пытаешься врать? Тебе так нравится знать, что я тебя ненавижу все больше с каждой минутой? - устав злиться, расплакалась Рити.
  -Я знаю, что врать тебе трудно, а в некоторых случаях просто бесполезно, Вернитта. Я вообще не люблю врать и делаю это крайне редко, - спокойно отвечал Грэг, - Будь ты чуточку хитрее, ты бы воспользовалась этим и выяснила что-нибудь для себя.
  Девушка задумалась, утирая слезы.
   -Что толку спрашивать, если все военные тайны входят в раздел необходимой лжи? - рассуждала она вслух.
  -Давай оговорим одно условие: вместо того, чтобы лгать, я просто не отвечу тебе, если сочту это 'тайной'?
  -Хорошо, - кивнула она, - В прошлый раз ты говорил, что ты ни с кем. Но, все же, ты не отрицаешь, что стоишь на стороне Тьмы? Как это понимать?
  -Я не подчиняюсь никому и не выполняю поручений. Я волен распоряжаться собой. Если я хочу быть отдельно, я не примыкаю к догматикам. Только если я чувствую, что можно извлечь пользу из того или иного союза. Я ответил на твой вопрос?
  -Какую пользу ты извлекаешь из союза с Тьмой? - ответила Рити вопросом.
  -Хм. Чувствую, ты вошла во вкус... - снисходительно улыбнулся вампир, - Я отвечу абстрактно, но, думаю, можно будет понять. Находясь в этом союзе, я получаю некоторые привилегии и возможности, связи, которые необходимы мне для достижения своей цели.
  -Более абстрактного и неопределенного ответа в жизни не слышала... - возмущенно вздохнула девушка.
  -У тебя еще есть вопросы?
  -Если ты ответишь на них так же, то нет смысла их задавать.
  -Попробуй. Non supplicium conamen est...
  -Что?..
  -Попытка не пытка...
  -Это латынь?
  -Да.
  -Мертвый язык для мертвых... - с презрительной улыбкой пробурчала она себе под нос.
  -Вот здесь я с тобой не соглашусь...
  'А когда-то соглашался?..' - подумала Рити.
  -Я не мертв, а латынь на нашей родине - второй язык. Для вампиров и магов это первый язык, который они изучают, прежде чем любые другие. Почти все книги магии, все постулаты написаны на латыни.
  -Здорово. Значит, ты знаешь ее в совершенстве?
  -Латынь? Разумеется.
  -А магию?
  -Кажется, скоро я пожалею, что разрешил тебе задавать вопросы... - посмеялся Грэг, - Тот, кто знает магию в совершенстве, правит миром.
  -Ты имеешь в виду Бога?
  -Возможно. А, может, и Дьявола... - он посмотрел на нее, затаив дыхание, выдерживая паузу, и рассмеялся.
  Девушка поежилась от нервного озноба и снова попыталась пошевелить пальцами.
  -Послушай, ты ведь... не будешь держать меня здесь вечно? - тихо спросила Рити.
  Грэг перестал улыбаться и взглянул на нее.
  -Ты хочешь поговорить об этом сейчас?..
  Верити чуть округлила печальные глаза.
  -Это был риторический вопрос. Я просто не знал, что ответить. Если подумать, я не вытащил бы тебя оттуда, если бы желал твоей смерти, правда?
  -Ничто не исключает корысти. Так ты говорил. Тебе все еще нужно от меня кое-что, вот ты и помешал мне прыгнуть... - сухо рассуждала она.
  -Можно посмотреть и с этой стороны... Но, знаешь... есть кроме корысти и личной выгоды еще и другие понятия, такие, как влечение, привязанность... - Грэг прилег рядом с ней, опершись на локоть, и заглянул в глаза, - Мне хорошо с тобой. Можно считать это личной выгодой. Мне нравится смотреть на тебя и слушать твой детский лепет... - ее глаза вспыхнули обидой, и вампир поспешил исправиться, - Я не имею в виду, что ты всегда говоришь глупости. Просто ты нравишься мне даже тогда, когда несешь полную ахинею.
  -Ты просто мастер уходить от ответа, Грэг... - сдержано улыбнулась Рити.
  -Хм... Наверное, ты права. Это слишком запутано. Я скажу иначе, но это будет не так приятно слышать, как мой первый довод.
  -И все же.
  -Я не могу отпустить тебя. Сейчас не могу. Ты представляешь угрозу для моих планов, пусть даже не желая этого. До тех пор, пока не завершится операция, о которой ты знаешь, твое освобождение невозможно.
  -Почему бы не назвать вещи своими именами? Когда ты убьешь князя, что-то изменится?
   Грэг недовольно поморщился, коснувшись клыков кончиком языка.
  -Ты уже никак не сможешь мне помешать.
  -Праведные захотят найти убийцу и четвертовать. Разве я не буду представлять угрозы, как единственный свидетель?
  -Все не совсем так, как ты думаешь. Возможно, после, мне будет просто необходима огласка.
  -Я нужна для того, чтобы рассказать всем о тебе?
  -Не только, мой ангел, не только... - он повел ладонью, описывая ее талию, но не касаясь ее, - Так или иначе, мои планы никак тебе не навредят.
  -Что ты задумал? Хочешь заманить Праведных в ловушку? Или просто желаешь громко заявить о себе?..
  Грэг не ответил, давая понять, что рассуждения на данную тему закончены. Он многозначительно улыбнулся ей и потянул вниз замок молнии на ее куртке. Девушка затаила дыхание, наблюдая за ним. Вампир осмелел, не увидев сопротивления. Он подтянулся, выпрямив локоть и, поравнявшись с Рити, привлек ее к себе. Горячие губы коснулись ее щеки.
  2
  Вернитта чуть подалась назад, вжимаясь в стенку воздуховода, но Грэг придержал ее, снова привлекая к себе, целуя свою маленькую заложницу. Рити перестала сопротивляться и почувствовала, как рука вампира сползает с ее плеча, касаясь шеи, будто случайно зацепившись за воротник толстовки, обнажает плечо и, освободившись от воротника, продолжает свой путь по груди, на талию, за спину. Грэг с легкостью приподнял девушку и усадил к себе на колени, не отрываясь от губ. Верити попробовала отстраниться, задыхаясь от его неистовой страсти и от собственного возбуждения, но Грэг удержал ее. Девушка настойчиво повторила попытку и, наконец, освободилась. Глубоко дыша, она огляделась вокруг. Вампир смотрел на нее. Уткнувшись лицом в плечо девушки, он потерся о бархатистую кожу, глубоко вдыхая ее аромат. Верити не на шутку перепугалась, когда осознала, что Грэга уже не остановить. У нее не было сил, чтобы вырваться из его крепких объятий. В просьбах и даже в мольбах сейчас не было никакого смысла. Рити прижалась к вампиру, слабыми руками обняв его за шею. И это подействовало, Грэг остановился. Куда проще было бы взять ее силой. Это не стоило бы вампиру ни малейших усилий, но душа просила другого. Он замер, шумно дыша в ее волосы, обнимая и прижимая к себе. Девушка прикрыла глаза. Было очень жарко и хотелось спать.
  -Что-то случилось? Тебе хорошо со мной? - спросил вампир шепотом.
  -Ничего не случилось. Все хорошо. Руки только болят... - так же шепотом отвечала Рити.
  -Поэтому ты ведешь себя странно?
  -Глупо?..
  -Нет. Странно. Ты как будто никогда не делала ничего подобного с мальчиками.
  -Я же говорю... глупо... Я не делала ничего подобного с вампирами... - она поднялась с его плеча и отдалилась, стараясь слезть с колен, но Грэг держал ее за талию.
  -Смею тебя заверить, в этом мы не сильно отличаемся от смертных, - усмехнулся он, - Скажи, наконец, в чем на самом деле проблема? Что у тебя на уме?
  -Я не знаю... У тебя есть сигареты?
  -Страх... но еще что-то, кроме... - продолжал бормотать Грэг, изучая ее глаза.
  Рити отвернулась, повторив свой вопрос. Вампир покопался в кармане и, прикурив сигарету, отдал девушке.
  -Праведные говорят, что пришли освободить город от Тьмы и ее власти. Ты сказал, что здесь только потому, что воюешь с Праведными... Кто же пришел раньше? Тьма порабощает людей - в этом я уверена, но ты не с ними. Ты против рабства. Так в чем истина? - спрашивала Верити, сверля его глазами.
  -В том, что у каждого здесь свой интерес, личная выгода. И те и другие плевать хотели на местных вроде тебя. Часть Тьмы пришла сюда исключительно ради развлечения, отдохнуть от законов и... Представь себе девственно чистое заснеженное поле. Тебе не хотелось бы пройтись по нему, оставить свой след? Они соблазнились на смертных, которые никогда не видели вампиров и даже не верили в их существование. Романтичный образ легенды тоже подкупает. Праведные же смотрятся в роли освободителей весьма неправдоподобно. Так же, как Тьма, они делают новых птенцов, вместо того, чтобы сохранять то, что осталось от местного населения. Крайне не логичны их суждения о полном очищении этого места. Даже если им, сказочным образом удастся расправиться с Тьмой, останутся их же собственные 'дети', - отвечал Грэг, глядя в тускнеющее небо.
  Облака рассеивались. Рити показалось, что лишь над ними, над этой крышей, как черная дыра в космосе, тучи расступались так, будто кто-то дул на них снизу, как на пивную пену. Вампир заметил ее интерес к облакам и повернул девушку спиной к себе, чтобы та могла прилечь к нему на плечо.
   -Они знают о том, что должны умереть, - со знанием дела ответила на это Рити.
  -Птенцы будут истреблены? По собственному желанию все, как один? Ха! Позволь не поверить в эту 'святость'... Это невозможно. Этот мир, так или иначе, все равно останется зараженным 'дьявольской чумой' надолго, если не навсегда.
  Девушка лежала на его плече. Веки то и дело слипались от усталости, но она разлепляла их, наблюдая за тучами, которые продолжали расступаться.
  -Расскажи, что там, в 'вашем' мире? - попросила она.
  -Ничего особенного. То же, что и в вашем. Для вас - далекое прошлое. Все тянутся сюда потому, что время в нашем мире остановилось в этом прошлом, не допуская сильного развития цивилизации. Магия и вампиризм зато не практикуются здесь, в 'новом' мире, чем вы все опять же привлекаете к себе, своим девственным невежеством... - он положил широкую ладонь ей на живот, чуть надавив, чтобы Рити прижалась ближе.
  -Там есть смертные?
  -А ты сама-то как думаешь? - закашлявшись смехом, фыркнул Грэг.
  -Люди рабы для вампиров?
  -Соседи. Основоположники Праведных законов повелели жить всем в мире и согласии, питаясь кровью и плотью лишь животных... забыв, как полагается, что человек есть самое грешное и грязное животное среди всех прочих, - девушка недовольно заерзала, пытаясь встать, но вампир продолжал, - Мы тоже животные, мы тоже люди. Я не хотел оскорбить твой род.
  -Значит Тьма против перемирия с людьми? Тьма хочет сделать из них рабов?
  -Тьма против законов, написанных старым маразматиком, сгоревшим на солнце. Яркий пример Праведного бреда - их основоположник. Решил, что заслужил 'прощение' и вышел на рассвете на солнце. Сгорел так быстро, что пепла не осталось... Хе-хе... Как думаешь, кто после этого может верить этим законам? Только лишь полные идиоты. 'Дьявольская болезнь' неизлечима. Сатана дал вампирам нить, связывающую их с природой и магией, помог им понять, чего они стоят. То, к чему смертные идут годами, вампир получает в одночасье и не ценит этой чести, не ценит силы и власти над самим собой, над смертью. Трудно уважать тех, кто трусливо прячет клыки, данные как великая привилегия, и глушит инстинкты собственной природы.
  -Ты хищник, Грэг... - констатировала она.
  -Да-а-а... мой маленький кролик... - сладострастно выдохнул вампир, целуя ее в ключицу, - Хм-хм-хм... Что ты видишь там? - он тоже обратил свой взор к небу.
  -Звезды. Их так давно не было видно. Я почти забыла, как они выглядят...
  -Руки все еще болят?
  -Если не шевелить ими, нет... Немного тянет и жжет.
  -Кровь запекается. Скоро пройдет. Ты так глупо чуть не загубила сама себя. Заражение крови стало бы твоим смертным приговором в нынешних условиях.
  -Смерть была бы единственным логическим завершением этого кошмарного сна... - пробормотала Рити.
  -Смерть самое страшное и не справедливое, что могло бы произойти с тобой в начале жизни. Жизнь - тоже величайший дар. Нельзя настолько пренебрегать им и отвергать.
  -Смерть иногда необходима, как освобождение...
  Грэг чуть повернул ее к себе и привлек за подбородок, чтобы заглянуть в глаза.
  -Ты, в самом деле, считаешь, что после жизни может быть что-то лучшее?
  -А разве нет? - удивилась девушка, с трудом преодолевая желание коснуться его горячего плеча замерзшими пальцами.
  -Ничего более совершенного и прекрасного, чем жизнь на земле, нет, - твердо заявил вампир.
  -И нет жизни после смерти?
  -Ты имеешь в виду Рай?..
  -Рай, Ад, без разницы. Что-то есть?
  -После смерти есть только тление. Смерти нужно бояться. Не боли, смерти, Вернитта... Это абсолютный конец.
  -Почему тогда нельзя бояться боли?
  -Преодолевая необходимую, неизбежную боль, ты становишься совершеннее. Если ее нельзя избежать, прими боль в себе, осознавая, что она совершенствует твое тело, закаляет разум и волю. Страх боли - Зло, которое следует изгнать из себя.
  Девушка слушала его внимательно, пытаясь понять, зачем он открывает ей эти истины. Она мягко опустила ладонь Грэгу на плечо. Вампир одобрительно коснулся ее щеки тыльной стороной ладони. Рити сонно потерлась о его ладонь веснушчатым носом, открыла глаза и заметила на внутренней стороне запястья что-то, похожее на татуировку.
  -Что это? - она указала глазами на правую руку вампира, которую он невзначай отвел за спину.
  -О чем ты? - хитро прищурился он.
  -Это клеймо? На руке... - попыталась угадать Рити.
  -Клеймят только рабов, мой кролик... - недовольно отозвался Грэг.
  -Не называй меня так! - обиделась девушка.
  Вампир снисходительно улыбнулся, протянув ей татуированное запястье. Он положил руку ей на колени, чтобы Рити смогла как следует разглядеть рисунок. То, что на первый взгляд показалось ей кристаллообразным перевернутым крестом, оказалось древним пламенеющим кинжалом, выполненным из черных и белых линий. На изогнутом клинке вертикально располагались латинские буквы: 'С', 'A', 'L', 'I', 'G', 'О'.
  -Ка-ли-го... - по слогам прочитала Верити, - Что это означает?
  -У тебя есть предположения? - интригующе начал Грэг.
  -Только... кровавый римский император, Калигула... Но... это же не может быть связано? Он существовал в нашем, а не в вашем мире... - вслух рассуждала она.
  -Люди так же не похожи друг на друга, однако у них у всех одни корни, один исток... прародители... - снова загадками заговорил вампир, - Два мира отличаются друг от друга, но когда-то являлись одним целым.
  -Наши миры? Они были одним? - подпрыгнула от удивления Рити, - Но как? Почему сейчас они разные и самостоятельные?
  -Однажды единое раскололось надвое. И не по воле Бога, а лишь потому, что так захотели маги. Они пожелали отделиться от непонимания и религиозных гонений и сотворили раскол. Чтобы уберечь тебя от предрассудков, оговорюсь, что раскол этот был отнюдь не на 'добро' и 'зло'.
  -Мне холодно. Может, вернемся внутрь? - предложила она.
  Они перебрались обратно на чердак. Грэг усадил девушку к себе на колени. Рити продолжила расспрашивать его.
  -Так значит история у нас одна? И эта татуировка... Она что, действительно связана с Цезарем?..
  -Давай назовем это кланом, к которому я принадлежу... - вампира не на шутку взволновал этот разговор.
  Вернитта ерзала на его коленях все энергичнее, сколь интереснее ей было слушать своего наставника, не подозревая, какую волну энергии она пробуждает в животном духе вампира. Грэг обхватил ее лицо руками и, укладывая Рити на спину, захватил все еще лепечущие губы. Девушка не успела опомниться, когда Грэг уже глядел на нее сверху. Он встретил взглядом испуганный взгляд и склонился к ее животу. Широкая ладонь, как змея, медленно заползла под ткань. Миновав маленькую ложбинку на плоском, упругом животе девушки, она, словно поцелуем, коснулась груди и отступила, на обратном пути зацепившись за край толстовки. Вампир дернул край вверх и на секунду замер в предвкушении. Бледное веснушчатое лицо залилось краской стыда. Слабые руки бессмысленно ринулись прикрывать грудь. Грэг беспощадно развел их в стороны, придержал и склонился, чтобы насладиться запахом нежной юной кожи.
  -Стыдиться своего тела и своих желаний преступно... - тихо, с пристрастием прокомментировал он, - Нельзя стесняться того, что дала тебе природа. Гордись этим, наслаждайся своим телом, кролик... И позволь наслаждаться другим...
  -Другим?.. - приоткрыв глаза на мгновение и вновь сомкнув веки, переспросила Верити.
  -Но лишь тем... кто достоин... - сбивая дыхание, ответил вампир.
  Он прильнул губами к груди, и юное тело, трепещущее под ним, изогнулось дугой. Девушка сладко всхлипнула, но попыталась освободить руки. Грэг проигнорировал эту попытку. Вместо того чтобы отпустить ее, он чуть сильнее надавил на левое запястье. Рити жалобно всхлипнула. Две алые капли проступили поверх царапины. Поцеловав рану, вампир облизал губы и удовлетворенно вздохнул. Девушка погрузилась в полусонное, полуобморочное состояние, вызванное причинами, известными только Грэгу. Пришлось приложить немыслимые усилия, чтобы разомкнуть веки, но Рити преодолела это. Ее взору открылось лицо вампира, наслаждающегося своей властью. Отступать он был не намерен.
  -Ты поступаешь подло... - прошептала она.
  -Подло? Хм... О чем ты? - прищурился Грэг, склоняясь к ее лицу.
  -Ты знаешь, о чем... - глаза стало жечь, и веки ее снова сомкнулись, - Пользуешься превосходством... Что со мной? Наверняка твои магические штучки... Отпусти... - Рити зажмурилась сильнее от боли в глазах.
  -Я слишком долго ждал этого, моя девочка. Не сопротивляйся. Ты не сможешь. Если я усилю атаку, ты крепко и надолго уснешь, а я хочу, чтобы ты все чувствовала. Если бы в тебе не было ни капли желания, ты не оказалась бы в этой ловушке...
  -Я... не хочу...
  -Ложь! - он отпустил обессилившие руки пленницы и осторожно обхватил ее лицо, - Признайся себе в своих чувствах и поймешь, что ошибаешься... Ты боишься каких-то призрачных, надуманных последствий... Так набожники боятся мифической 'Божьей кары'... Открой глаза.
  Девушка осторожно разомкнула веки. Боли не было. Рити даже почувствовала в себе силы подняться. Подтянувшись на локтях, она стала выползать из-под вампира, но тот придержал ее за загривок.
  -Не так шустро... - улыбнулся Грэг, - Хочешь, чтобы я оставил тебя в покое?
  Рити кивнула, глядя на него настороженно.
  -Поцелуй меня. Обещаю, после этого больше не притронусь к тебе против твоей воли... - предложил сделку Грэг.
  Вернитта потянулась к мужчине, еще немного приподнялась на локтях, щеку кольнула жесткая борода. Вампир увернулся от ее губ и прошептал:
  -Только так, чтобы по-настоящему... Чтоб мне понравилось, кролик. Ну же... - он оперся на руку, рядом с ней, но не касался Рити, как и обещал, - Не бойся, я всегда выполняю свои обещания.
  3
  Морлок и Лекс, выполняя приказ, вошли в центр города после заката. Двигаясь бесшумно и осмотрительно, они пересекли один мост и углубились в каменные джунгли наиболее опасного района. Здесь было тихо, как нигде больше. Однако тишина здесь царила лишь для смертных. Ухо вампира улавливало уйму посторонних звуков. Имперские шпионы различали в этом шуме и дыхание спящих, и стоны раненых, и даже неотчетливые мысли напуганных новообращенных в соседнем квартале.
  -У тебя есть план, Морлок? - негромко спросил вампир, выказывая свое недовольство ситуацией.
  -Не то, чтобы план... так... По крайней мере, я не собираюсь прятаться все это время и подслушивать чужие заговоры, - ответил он Лексу.
  -В таком случае, я знаю, куда нам дальше... - Лекс указал в ту сторону, откуда доносились мысли. Напарник одобрительно улыбнулся ему.
  Четверо молодых вампиров встретили их достаточно спокойно, осознавая, что эти двое в силе превосходят их во много раз. Морлок прошел в середину комнаты, оглядывая мужчин. Грязная одежда, запах тления и собачий труп в дальнем углу комнаты свидетельствовали о том, что данная компания принадлежит к отряду Тьмы. Грязный оборванный пьяница сгорбился, пытаясь изобразить поклон, на всякий случай, чтоб не разозлить старших господ. Лекс так же перешагнул порог темной обители и подошел к окну.
  -Ничего не слышали?.. - не оборачиваясь на них, суетливо спросил он.
  -Да вроде нет... А что? Случилось что-то?.. Нам сказали, что здесь будет тихо... - ответил ему молодой парень с чернеющими пятнами крови на лице.
  -Здесь охотники. Будьте начеку... - негромко прокомментировал Морлок, оборачиваясь на парня.
  -Черт!.. За Вами идут?.. Черт... - небритый бомжеватый вампир засуетился, открыто выражая неприязнь к гостям.
  Лекс возник из-за его плеча и пережал ему горло.
  -Не забывайся, падаль! - оскалился он, - Ты главный здесь?
  -Ну, я... я... Извини, начальник... отпусти... - прохрипел бомж испуганно.
  -Так-то... Я спросил, что здесь происходит? Никого не видели?
  -Да нет же. Здесь чужих не было... Псы только... Здесь и ловить-то нечего... Что им тут делать-то?..
  Морлок подошел ближе, переглянувшись с Лексом.
  -В ближайшее время был кто-то из господ? - обратился он к пленнику.
  -Скажите, чтоб он отпус...тил меня... я скажу... задохнусь щас... - прохрипел бомж.
  Морлок кивнул напарнику. Грязный вампир рухнул на колени, кашляя, держась за небритую глотку. Двое других вампиров, парень и девушка, предпочли укрыться в темном углу.
  -Пару ночей назад был здесь один господин.
  -Кто такой?
  -Мы не знаем, - отозвался молодой парень, - Вы ведь тоже не представились. Он зачем-то искал Праведных.
  -Праведных... - переглянулись двое, - Что он говорил?
  -Да ничего. Спрашивал, где может быть их штаб... или что-то типа. Ну, мы сами-то толком не знаем... Сказали, башня вроде как за мостом...
  -Как он выглядел хоть можете описать? - вздохнул Лекс.
  -Скользкий тип. Он из этих, из гостей. Не местный. Все болтал о каком-то Нотердаме... о победе... уверенно так говорил, что Тьма близка к своей цели...
  -Да. Рыжий такой... роста небольшого... Говорил, что близко 'наш день'... хозяин, мессия и что-то в таком духе. Чокнутый он слегка...
  -Quis forsan?.. (лат. Кто бы это мог быть?) - Лекс склонился к другу.
  -Id me fallit. (лат. Я не знаю) 'Levis typus' - Quivis ex obscuris... (лат. 'Скользкий тип' - любой темный...) - негромко отозвался Морлок.
  -Мы останемся здесь, - объявил Лекс молодым, - Дохлая псина - это все, что у вас есть?
  -Да, господин... - негромко отозвался парень, - Если хотите, мы, конечно, поищем кого-нибудь поблизости, но вряд ли здесь остался кто-нибудь живой...
  -Отправляйся сейчас же... и поищи получше. Я чувствую, что кто-то здесь есть... - Лекс высунулся в окно, глубоко вдыхая.
  -Да мы искали, господин. Этот запах уже несколько часов, но ничего... пусто... Все подвалы и квартиры облазили... Черт бы их подрал!.. - хрипло сокрушался бомж.
  Морлок обернулся на него, неодобрительно хмурясь. Тот замолчал. От страха увеличились зрачки.
  -Ты еще здесь?! - Лекс прикрикнул на парня, и тот исчез за дверью.
  Двое в углу заметно вздрогнули.
  -Когда тебя обратили? - Морлок расспрашивал бомжа, глядя в окно на молодого вампира, ищущего подходящую жертву для господ.
  -Да я и не помню... Может месяц, или больше... Я не веду календарей, начальник, - отозвался он печально.
  -Хм... - без интереса прокомментировал Морлок, сам не зная, зачем задал этот вопрос, - Недавно была схватка на севере. Не слыхал?
  -Как не слыхал? Был я там... Сам видел. Наши почти их одолели... Потом нас призвали. Нам запретили выходить из этого района. Но... я видел... - он покосился на Морлока с опаской, - Я могу сказать Вам, но не знаю, правильно ли это...
  -Говори. Все, что ты скажешь мне полезно знать. Продолжай.
  -Я знаю, что многие пошли на охоту. Я тоже хотел, но не решился ослушаться. Старейшие господа не прощают ослушников... Я побоялся... не пошел. Но я знал, тех, кто пошел в жилые районы у башни. Не все вернулись.
  -У башни? На востоке? Они охотились там?!
  -Я знал, что не стоит говорить об этом. Начальник, не руби...
  -Да не нужен ты мне, черт горбатый! - разозлился Морлок, - Отвечай.
  -Мы ж все чуть не подохли после драки... Этим больше всех надо было. А там, говорят завод какой-то. Охотники там. Вот они и наведались посмотреть, что за охотники...
  -Продолжай.
  -Оказалось, там девки одни... молоденькие... - он довольно причмокнул языком.
  -Ясно.
  Лекс толкнул напарника с усмешкой и ткнул пальцем в окно. Морлок взглянул на улицу. Он увидел измученного и запыхавшегося парня, который возвращался в гордом одиночестве. Ноги еле несли его, подкашиваясь в предчувствии наказания.
  -Бездельник... - с саркастической усмешкой проговорил Лекс.
  -Prius illius interroga! (лат. Допроси его сначала) ... - одернул Морлок.
  -Есть... - бросил Лекс, выходя на встречу горе-охотнику.
  -Простите, я не могу понять, откуда запах, - прокричал парень, едва завидев старшего вампира, - Я, блин, как будто с ума схожу! Вот иду по следу, есть, а подхожу вплотную... охота ноги уносить... стремно как-то, не по себе становится. Там что-то не так, в этом небоскребе... не пойду я туда...
  -Тьфу, сопляк! - брезгливо прикрикнул Лекс, - Стремно ему! Так-то ты охотишься?! Я вернусь, и покажу, что есть истинный страх и чего тебе стоит бояться, щенок... - прорычал он, обнажая белые клыки.
  Покинув укрытие, он направился в сторону высотной башни бизнес-центра, на которую указал трусливый парень. Запах крови так и щекотал нос, но был достаточно далеко. 'Жертва наверху, где-то здесь! Но... Что это? - Лекс остановился, не дойдя до главного входа, принюхался и повернул назад, - Не удивительно, что мальчишка так испугался. Старшая кровь остановит любого, даже голодного птенца. Такое сильное поле... Хм... Кому оно может принадлежать?..' Вернувшись, он доложил о своей находке Морлоку. Его так же озадачил этот вопрос.
  -Мы видели... - послышалось из угла тонким женским голоском.
  Двое обернулись. Парочка вышла из тени и поклонилась имперским наемникам.
  -Простите, что вмешиваемся... Мы видели, как в это здание входил тот рыжий тип, что недавно заходил в наше укрытие, - заговорила сонная девушка в замызганной одежде.
  -Да. Это тот господин, что спрашивал о башне... - подтвердил ее парень, - Он был не один. С ним была девчонка... смертная... Она была связана. Возможно... она еще жива. Это ее кровь... наверное...
  -Хм... - Морлок задумчиво переглянулся с напарником.
  На лице Лекса так же блуждало сомнение, но никаких конкретных мыслей не рождалось в голове.
  -Иди-ка сюда... - позвал Лекс вампиршу.
  Та неохотно подошла к нему на дрожащих от слабости ногах.
  -Может, ты и в том типе разглядела что-нибудь, чего не заметили эти двое? Вспомни.
  -Он... бормотал все время о князе, говорил, что скоро расправится с ним, и что Тьма возродит какого-то короля... Он свихнулся...
  -Умница. Можешь вернуться на место... - поблагодарил Морлок.
  -Dux, caligo, Nodegarmus... Obscure. Fortasse quidam tumescut... (лат. Князь, Тьма, Нодегарм... Ни черта не ясно. Вероятно, что-то здесь назревает...) - задумчиво проговорил Лекс.
  Морлок кивнул.
  -Etiam. Visum est... (лат. Да. Похоже на то)
  Девушка косилась на них, не понимая ни слова. В ее взгляде блуждало недоверие. Иностранная речь, не похожая ни на один из знакомых диалектов, часто слышалась ей, но эти переговоры почему-то особенно взволновали ее.
  -Думаю, стоит наведаться в ту башню. Что скажешь?.. - предложил Лекс.
  -Скажу, что это рискованно, но риск есть наша жизнь! - ответил Морлок, едва заметно усмехнувшись, - Идем.
  Очутившись за порогом приюта, двое быстро переметнулись на другую сторону улицы и направились к зданию бизнес-центра. Морлок так же почувствовал сильную ауру старшей крови. Его, как и Лекса охватило волнение.
  -Черт возьми, что там за дьявол?.. - проворчал он.
  -Не вздумай трусить, напарник... - поддел его Лекс.
  -Нельзя так легкомысленно относиться к явному превосходству, Лекс. Нужна предельная осторожность. Твое геройство здесь ни к чему. Давай-ка взвесим все за и против. Стоит ли информация такого риска?
  -Может, этот рыжий тип знает что-то непосредственно о планах Тьмы.
  -А может он просто параноик-одиночка, который погружен в свои несбыточные мечтания с головой. Одно то, что он обсуждает свои планы со всякой шелупонью, говорит не в его пользу.
  -Возможно, ему просто нечего бояться, или он не задумывается над тем, что кто-то сможет помешать.
  -Нельзя игнорировать интуицию. А она мне подсказывает, что он возможно не один, и что сила его распространяется на несколько кварталов... - Морлок вздохнул.
  -Могу сравнить это поле с полем Дориана. Ну, может, чуть более того... Скажи, тебе никогда не хотелось побороть его? Никогда не хотелось проверить, сможешь ли ты его одолеть?.. - искушающее спросил Лекс.
  -Нет, - ни минуты не раздумывая, отвечал Морлок.
  -Еще никто не решился на это. А я хочу знать. Хочу знать наверняка, понимаешь?
  -Зачем? - сдвинул брови вампир.
  -Да просто хочу знать, чувствовать, на что способен я, и насколько это противостоит старшей крови. Я имею право знать это.
  -В тебе сейчас говорит гордыня, Лекс. Нельзя переоценивать свои силы перед боем. Мы уходим отсюда... - он развернулся и зашагал в противоположную сторону, но Лекс остался стоять на месте.
  -В чем дело? - недовольно спросил его Морлок.
  -Ты же просто трусишь... - разочарованно отозвался его напарник, - трусишь... - повторил он, - Я не желаю подчиняться приказам труса. Я иду туда. Прощай, Морлок!
  -Стой! - грозно окрикнул он неразумного друга, но тот исчез в сумраке черного входа в башню, - Мать твою, Лекс! Горделивая скотина... - прорычал Морлок ему вслед.
  4
  Милане не спалось весь день. В театре только все улеглось. Не слышно было больше стонов и мрачных разговоров. Девушка с нетерпением ждала вечера, в надежде выбраться отсюда хоть на часок. Когда, наконец, померкло небо в узком подвальном оконце, Милана мягкими кошачьими шагами пробралась по служебной лестнице наверх и глотнула горький ночной воздух.
  -Доброй ночи, Милана! - дерзко и весело выкрикнул кто-то над ее головой.
  Вампирша подняла глаза. На уровне своего лица она увидела два начищенных сапога на мокром асфальте. Длинные полы кожаного плаща покачивались на морозном ветру. Юноша подал ей руку и помог подняться по лестнице. Статный Эллао выглядел свежим и обновленным. Седые бесцветные волосы больше не старили его лицо, они придавали мужества, лишь делая его чуть взрослее.
  -Ты следишь за мной, Эллао? - недовольно усмехнулась она.
  -Что Вы... Зачем мне это?
  -Может, тебе приказал Дориан или Морлок...
  -В Вас говорит ненависть прошлого...
  -Возможно, ты прав. Я схожу с ума после стольких лет предвкушения мести.
  -Мне трудно понять Ваше желание поквитаться с Господином. Я не знал его другим.
  Вампирша оглядела его и едва заметно улыбнулась.
  -Как твое плечо?
  -Спасибо, уже почти не болит. Еще не прошел шрам, но я почти забыл о том, что со мной было. Я ни о чем не жалею, хотя, конечно, было бы неплохо вздернуть всех остальных. Я слышал, многим удалось бежать... - разгорячено заговорил он, оглядываясь по сторонам.
  Милана обошла его со спины и мягко опустила руку на зажившее плечо.
  -Как я уже говорила, ты слишком молод. Ты чуть не погиб, потому что не был готов к битве. И, тем не менее... все это окупится твоим пылким сердцем. А все оттого, что им движет месть.
  Эллао обернулся на нее и отстранился, как от чумы, испуганно и смятенно глядя в ее глаза. Она делала ему больно одним лишь напоминанием...
  -Тебе это хорошо знакомо, не так ли? - вздохнула девушка.
  Она обернулась на улицу и подняла взор к мерклому небу. Затянул унылую слякоть зимний дождь. Тоска в проклятой душе Миланы стала рваться наружу. Чтобы не дать слабины при молодом воине, девушка поспешила удалиться прочь от театра. Каблуками по прозрачно-гелиевым сугробам и наводненным выбоинам пробежалась она на другую сторону улицы, и, лишь очутившись там, услышала голос мальчика:
  -Куда Вы, Милана?! Вы вернетесь?!
  -Я вернусь... - негромко отозвался ветер ее голосом.
  Милана давно уже скрылась из виду, но все еще оглядывалась, боясь, что кто-то увидит ее слезы. Она ненавидела себя в подобные минуты, ведь они разоблачали ее слабость, ее хрупкую женскую душу, о которую вытерли грязные сапоги однажды. Дождь зашумел по карнизам и лужам, веселясь в мертвом городе, будто не зная, что он никому здесь не нужен. Девушка ускорила шаг и вскоре просто побежала. Прочь, прочь от самой себя, прочь от чувства, за которое хочется пронзить серебром собственное сердце. Она ненавидела Его и отдала бы все, чтобы оказаться сейчас рядом... Милана проникла в заброшенный дом и очутилась на крыше. Лишь там она чувствовала себя в безопасности от тоски и бесконечных терзаний. Только глядя во мрак небесного свода, оберегающего мир, она могла концентрироваться и хладнокровно забыть о человеческих чувствах. Небо приносило покой истерзанному сердцу. Но сейчас даже оно было не в силах унять ту боль, с которой Милана вспоминала Его голос, тепло его объятий, его слова о вечности и счастье... Ни одно его движение, ни одно прикосновение, слово, мысль, улыбка, не были забыты. Дождь омыл лицо и руки своей давней спутницы, намочил волосы. Милана умылась им, размазав слезы по щекам. Тоска сменилась тревогой. Где-то поблизости было неспокойно. Вампирша сосредоточилась. Опасный сигнал происходил с севера. Милана хорошо знала, что кроется обычно за этим чувством, и потому поспешила найти сородичей первой, дабы не оказаться застигнутой врасплох. Вскоре цель была обнаружена в соседнем квартале. Поле вампира имело среднюю плотность, что уравнивало силы. Девушка вышла из подъезда и медленно двигалась в сторону центра, рассчитывая каждый свой шаг. Ни одного лишнего движения, ни одного звука. Милана собралась. Все ее тело напоминало сейчас сжатую пружину, готовую вот-вот выстрелить. Старая улица была предательски пуста и тиха. Задумавшись на мгновение о Дориане, Милана упустила цель. Она вдруг поняла, что больше ее не чувствует. Выругавшись про себя, вампирша свернула на другую улицу и подумала об охоте. Силы не помешали бы ей сейчас. Жажда, которую Милана сотню лет назад научилась контролировать, мучила ее уже больше месяца. 'Он сделал меня такой! Это Он заставил меня страдать! Гадское отродье! Гори в Аду!' - стиснула зубы вампирша. Глядя себе под ноги, девушка вдруг решила поднять глаза. Что-то или кто-то заставил ее это сделать. На другом конце улицы Милана различила темную фигуру. Этот сигнал исходил от нее, несомненно! Девушка привела в порядок мысли и чувства и снова подготовилась к атаке. Тень вдалеке не удалялась, но и не приближалась. Вампир ждал, пока Милана подойдет ближе. Такое спокойствие противника заставило девушку волноваться. Более четкий, направленный телепатический сигнал поступил с той стороны от все еще неподвижной фигуры: 'Ты не впервые на моем пути. Извини, что так надолго отложил твою смерть...'
  -Что за... Кто ты такой?.. - вслух прошептала она в смятении.
  Волнение вновь ослабило ее бдительность. Фигура исчезла с горизонта так же незаметно, как появилась. Милана предпочла убраться с открытого пространства. Уцепившись за оконный карниз первого этажа, она стала карабкаться дальше вверх, пока не достигла крыши. Там у нее было время поразмыслить о том, кто мог так обратиться к ней. 'Он знает меня? Возможно, один из тех, кому удалось бежать... - ломала голову девушка, - Наглец. Он играет со мной! Ну, попадись мне на пути... - она улыбнулась собственным мыслям, - Иди же сюда, я жду!'
  -Это я тебя жду, моя ненаглядная сука! - рявкнул сипловатый голос за спиной.
  Милана взмыла в воздух, сильно оттолкнувшись от крыши. Обернувшись в прыжке, она метнула кинжал в сторону противника, но промахнулась. В момент ее приземления враг снова очутился у нее за спиной и нанес мощный удар, едва не переломив шею. Девушка вскрикнула. Ноги подкосились, и Милана упала, ладонями проехавшись по мокрой крыше. Боль мешала ей подняться, эхом отдаваясь по всему телу. Сильная рука жестко ухватила ее за плечо и перевернула на спину. Вампир, сбивший ее с ног, довольно скалился, разглядывая обездвиженную девушку. Милана вгляделась в его лицо через проступившие слезы. Ее противником оказался упущенный ею же на поле брани вампир с волчьим тотемом. Короткие темные волосы, низкий лоб, циничный взгляд, широкие скулы, безобразные шрамы, пересекающие шею и... медальон в ухе.
   Вампир уселся на нее, прижал ее руки к полу и вплотную приблизился к лицу девушки.
  -А ты породистая, сучка... не местная что ли...
  -Ты такой сообразительный, щенок... Слезь с меня, пока я не предъявила доказательства своей породы!
  -Ты больше ничего не сделаешь. Давай-ка, не будем терять время зря. Откроем брачный сезон?.. - усмехнулся он, склоняясь к ее груди.
  В глазах у волка потемнело от сильнейшего удара головой в переносицу. Отпустив руки девушки, он схватился за нос. Милана незамедлительно сбросила его с себя, со злости отшвырнув его на несколько метров.
  5
  Рити почти дотянулась до вампира, но все же пришлось привлечь его ближе, обняв за шею. Грэг повиновался, но не напирал, как обычно. Он остался почти недвижим. Лишь когда девушка коснулась его губ, а затем мягко захватила их в плен, Грэг бережно обнял ее. Верити дрогнула и прикрыла глаза. Ей не хотелось отрываться. Было трудно дышать, но так хотелось и дальше сводить Грэга с ума. Растущее в нем возбуждение так хорошо узнавалось в его дыхании, в чувственности его губ. Рити провела пальцами по колючей щеке. Рука упала на плечо, Грэг перехватил ее и зажал в своей ладони, но вдруг замер, открыл глаза и отстранил девушку от себя. Взволнованные карие глаза уставились на него. Вампир обратил взор к закрытой двери и настороженно прислушался.
  -Что-то случилось? Что ты чувствуешь?.. - прошептала Рити.
  -Будь здесь. Я проверю, что там и вернусь... - ответил он, приподнимая ее.
  Выпрямившись, он принюхался и стиснул зубы.
  -Bajavaija n-boh! (сноска: варварский (язык магов хаоса): Безумный раб!) - прошипел он негромко, устремившись к двери. Кто бы ни встретился ему сейчас, Грэг разорвал бы его на куски! Все шло к победе. Девушка почти сдалась. Как посмел кто-то ему помешать?! Вампир был в бешенстве, хотя мало что могло вывести его из равновесия. Верити что-то испуганно крикнула ему, но он не ответил. Грэг скрылся в темноте, растворившись прямо перед порогом в черный дым. Девушка вздрогнула и застегнула куртку. Тревога передалась и ей. Из-за двери послышались шаги. Ржавые петли скрипнули. Рити обернулась, поднимаясь с пола. Ее глаза были широко раскрыты, но в темноте было трудно разглядеть что-либо. Из-за двери бесшумно выплыла темная фигура. Рити отступила назад, приготовившись бежать на крышу, но некто вышел на тусклый свет, льющийся из мансардного окна. Верити была удивлена увиденным не менее чем сам 'некто'.
  -Старая знакомая! - обрадовался было Лекс, но тут же осекся, - Постой... Какого черта ты тут делаешь?..
  -Уходи... - только и ответила она, глядя будто сквозь него, во тьму.
  -Что?.. - растерялся вампир, косясь на свежие раны на ее запястьях.
  -Уходи, Лекс... Уходи, пожалуйста... Не спрашивай. Просто уходи... - ее глаза все больше наполнялись тревогой.
  -Это еще почему? - он шагнул ей навстречу.
  -Уходи и все! - разозлилась Рити, - Тебе опасно здесь быть. Он вернется. Уходи.
  -Кто вернется? Я никого здесь больше не чувствую... Что здесь происходит, в самом деле? Слушай, я ищу одного типа. Ты не его имеешь в виду? Зная тебя, могу ожидать чего угодно. Он...
  Сильный удар оглушил его и сбил с ног. Рассеяв тьму в глазах, Лекс поднял голову и увидел над собой огромного вампира, лицо которого было искажено гневом. Он поднял Лекса за шкирку, как провинившегося щенка и собирался бросить на железные шпалы, рассекающие все пространство чердака, но Лекс ловко увернулся и освободился, ударив Грэга в грудь. Кулак отскочил от него, словно мяч, а вампир даже не пошатнулся.
  -Не надо, Грэг! Пожалуйста, оставь его! Не трогай! Оставь! Ну, пожалуйста... - в панике кричала Рити, но обезумевший вампир не слушал ее.
  Он вихрем магической силы отшвырнул Лекса в противоположный угол и направился к нему, чтобы добить. Лекс вовремя открыл глаза и в последний момент увернулся от энергетического шара. Тот ударился об пол и рассыпался в искры. Верити подбежала к другу, но, одного взгляда на Грэга было достаточно, чтобы понять, что на его пути лучше не стоять. Девушка неуверенно отступала в сторону, лепеча что-то о Праведных. Грэг приблизился, но дал Лексу возможность подняться. Следующий шаг имперского солдата был более продуманным. Он атаковал снова, с удвоенной силой. Обрушив на Грэга несколько ударов, явно изо всех своих сил, Лекс отступил. Грэг атаковал, вампиры сцепились насмерть. Катаясь по полу, сокрушая друг друга кулаками, они выкрикивали что-то невнятное на только им двоим понятном жаргоне. Окровавленные лица, руки, разорванная одежда так и мелькали, но было не разобрать, кто побеждает. Верити сидела на полу, стараясь не смотреть и не слушать. Ей казалась трагедией победа любого из них. Но, так или иначе, один должен был погибнуть в этой схватке. Чтобы не думать об этом, Рити зажмурилась и закрыла уши руками. Когда она в очередной раз открыла глаза, Лекс смотрел на нее. Грэг держал его сзади, бормоча что-то на латыни о рабах, мрачно и как-то лениво... Глаза Лекса изменились в долю секунды. Зрачки расширились, губы разомкнулись и выпустили хриплый стон. В следующую минуту он свалился на пол лицом вниз. В руке Грэга багровел изогнутый ритуальный кинжал, умощенный свежей кровью. Тело поверженного вампира вспыхнуло на мгновение, залив чердак ярким светом, и рассыпалось на угли, ставшие черной золой. Рити медленно и бессильно опустив руки на колени, молча глядела на пепел. Грэг подошел к ней, но девушка не отреагировала. Она все так же опустошенно глядела на то, что осталось от Лекса. Затем Рити перевела взгляд на окровавленный кинжал в руке вампира, затем на его глаза. Мужчину передернуло. Где-то внутри кольнуло чувство вины. Он трезво осознавал, что ни в чем не виновен и поступил так, как должен был, но это чувство, так давно забытое им, эхом отдалось в глубине черной души. Не подавая вида, он спрятал кинжал и подошел к двери.
  -Надо убираться отсюда. Он не один... - вскоре сказал он, вернувшись к девушке.
  -Зачем ты это сделал? - она подняла на него глаза.
  -Здесь не место Праведным. Я убью любого, кто войдет сюда. Если тебе так же дороги и те, кто идет за ним, поднимайся. Мы уходим.
  -Я не пойду с тобой! - гнев душил ее.
  Верити дернулась назад, когда он попытался ухватить ее за руку.
  -Я никогда не отступал и не бежал от врагов. Лишь для тебя я делаю исключение, но ты этого не ценишь. Хорошо. Можешь сидеть здесь. У тебя место в первом ряду. Будешь наблюдать, как умирают твои Праведные друзья. Устройся поудобнее...
   -Ты чудовище, Грэг! Оставь меня в покое. Я не хочу идти с тобой!
  Вампир смерил ее взглядом, схватил под руки и, с легкостью перекинув через плечо, устремился на крышу. Рити била его в спину, кричала и царапалась, но Грэг подступил к краю крыши, и она затихла.
  -Если будешь плохо держаться, я не виноват... - с усмешкой сказал он, перетягивая ее с плеча на руки.
  Девушка вцепилась в него, обхватив руками шею, и глянула вниз из-за его плеча. Небоскреб, на крыше которого они находились, был, пожалуй, одним из самых высоких в городе. Улицы отсюда были тонкими лентами, машины - крохотными квадратами, фонарные столбы - иголками.
  -Грэг, не надо!.. - охрипла от испуга Рити.
  -Можешь доверять мне. Вдыхай поглубже и держись покрепче, кролик... - весело отозвался вампир, готовясь к прыжку.
  Он прыгнул, и недолго они летели вниз, но вскоре из-за широкой спины Грэга стали мелькать огромные черные перья. Полет стал выравнивать направление и характер движения. Они приближались к крыше супермаркета и даже немного поднялись вверх, вместо того, чтобы упасть. Рити изо всех сил прижималась к вампиру, не заботясь тем, что душит его. Она подтянулась и выглянула назад. Два огромных вороньих крыла росли прямо из спины, мышцы которой руководили полетом. Девушка не без интереса разглядывала крылья. В голове родилось словосочетание 'черный ангел', хотя, отбросив лирику, про Грэга можно было сказать лишь 'дьявол'.
  Наконец, они опустились на крышу. Крылья исчезли в спине. Вампир потащил Рити за руку к чердачному ходу. На лестнице, в узких грязных стенах чердачного хода девушке все же удалось вырваться. Тогда Грэг снова схватил ее поперек живота и бесцеремонно закинул на спину.
  -Я тебя ненавижу! - визжала девушка, пытаясь своими ударами вызвать в нем хоть что-то похожее на боль, но это походило на попытку пощекотать мертвого.
  Спина вампира принимала все ее удары, не дрогнув ни одной мышцей, а руки Вернитты уже гудели от боли. Вампир опустил ее на ноги и чуть отступил назад. Рити огляделась. Верхний зал торгового центра был еще не полностью разворован. Здесь были магазины, еще не тронутые мародерами. Там, где владельцы подсуетились и заперли свои лавки на железные решетки, люди не пробились.
  -Можешь погулять здесь, пока я не вернусь. Не советовал бы тебе спускаться вниз. Здесь тоже можно найти много интересного. Не скучай, кролик... - Грэг повернул обратно на крышу, оставив девушку одну.
  
  Морлок нашел лишь оплавленный амулет, но этого было достаточно, чтобы понять: Лекс проиграл... Мрачный имперский наемник тихо обошел чердак, скорбно приклонил колено перед пеплом, но тревога, кольнувшая сердце, заставила его подняться. Волнение сменилось гневом. 'Я чувствую, ты рядом. И я найду тебя! Можешь не сомневаться, выродок! Ты будешь гореть в Аду совсем скоро!' - мысленно произнес свое проклятье вампир, устремляясь на крышу. Прыжок в неизвестность, концентрация воздуха, и в одно мгновение Морлок обернулся хищной птицей. Он почувствовал, что враг совсем рядом. Вскоре он увидел, как из невысокого здания, неподалеку от бизнес-центра, вылетел большой черный ворон. 'Вот ты и попался...' - Морлок устремился за ним, соблюдая приличную дистанцию, чтобы оставаться незамеченным. Ворон летел на северо-запад. В индустриальной зоне он спикировал на крышу одного из складов и скрылся в этом здании. Морлок терпеливо ждал. Около часа прошло, пока из ангара вновь не показался ворон. Имперский шпион уже собирался было следовать за ним, но из того же здания вышел рыжий вампир, и имперскому наемнику пришлось выбирать между личной местью и расследованием для князя. С минуту он колебался, не понимая, почему две эти личности не одно и то же существо, но, поразмыслив, он пришел к выводу, что между ними существует сговор. Шпион империи принял решение следовать за рыжим, оставив ворона на время.
  6
  Рити не стала скучать. Она путешествовала по разграбленным магазинам, пытаясь отыскать что-нибудь, что может пригодиться. 'Жаль, что здесь нет армейского магазина... - стиснув зубы, подумала она, - Пристрелила бы его, и дело с концом... И Праведных бы не предала, и за Лекса отомстила бы... Конечно, он никогда и не был моим другом, но Грэг не должен был так поступать. За что?.. Он убивает ради собственного удовольствия, просто так, развлекаясь... А разве не таким должен быть темный?.. - девушка протиснулась сквозь искореженные железные жалюзи и очутилась в магазине игрушек, - Грэг говорил, что независим от Тьмы. Но чем он отличается от этих убийц? Почему он не с ними?..'
  Она осмотрела все полки. Игрушки не воровали. Они ни к чему, когда настает Армагеддон. На полках в небольшом беспорядке были разбросаны медведи, зайцы, нелепо улыбающиеся телепузики и прочие монстры. Они глядели на Рити черными глазами-бусинками, уверенные, что их, несомненно, полюбят. Девушка прошла дальше. Возле прилавка расположились солдаты, роботы, пазлы, герои 'Звездных войн', 'Властелина колец', 'Гарри Поттера' и других современных сказок. Солдаты почему-то привлекали сейчас Рити больше всего. Можно было построить свой город и защищать его от осады пришельцев, варваров и еще какой-нибудь нечисти... Девушка вышла из этого магазина в зал и продолжила свое путешествие по темному этажу супермаркета. 'Почему он сказал не спускаться вниз?.. - задумалась она, - Может, просто хотел напугать, чтобы я не сбежала раньше времени? Стоит попробовать... Но сперва нужно найти фонарик или что-то похожее...'
  Проходя мимо застывшего эскалатора, девушке показалось, что она слышит смех. Такой глумящийся, подлый смешок...
  -Грэг?.. - негромко произнесла Рити с надеждой.
  Никто ей не ответил. Смех утих. Слуховые галлюцинации часто преследовали девушку, как следствие недосыпа, и потому, Рити решила отнести данный случай к разделу 'глюков'. Фонарика она так и не нашла, зато набрела на продовольственный 'Клондайк'. Холодильники, конечно, давно потекли, и вид их содержимого не вызывало аппетита. Но на нижних полках, за прилавком, еще остались пачки печенья, чипсы и даже газированная вода. Вернитта уселась прямо на пол и принялась уплетать добычу. Наевшись, она убрала то, что осталось в рюкзак, и поднялась на ноги, удержавшись за прилавок, чтобы не упасть, потому что голова пошла кругом. Придя в чувство, Рити подняла глаза и чуть не подавилась воздухом, что застрял на подходе к легким. По ту сторону витрины, через треснутое стекло, на девушку смотрело гиенообразное животное, смахивающее на помесь собаки с динозавром. Животное явно видело ее и не собиралось уходить. Напротив. Оно решило войти в магазин и познакомиться с девушкой ближе. Вернитта в панике обежала глазами полки на предмет чего-нибудь острого или тяжелого, но, кроме одинокой бутылки кетчупа ничего не нашла. Гиена медленно переступила порог, словно дразня и пугая свою жертву, сперва одной лапой, затем другой... Ее черная морда блеснула в темноте красноватыми пятнами. Глаза были насмешливо прищурены, пасть приоткрыта. Из нее на кафельный пол закапала слюна.
  -Не подходи, скотина! - выкрикнула Рити, хватая бутылку, замахиваясь ею.
  Послышалось глухое рычание из широкой и сильной собачьей груди. Девушка швырнула бутылку, угодив прямиком в лоб. Бутылка разбилась вдребезги. Кетчуп растекся по морде, смешиваясь с кровью. Гиена замотала головой, разметав вокруг себя красное пюре, затем взглянула на Рити, оскалилась и, с хищным визгом, прыгнула в сторону жертвы. У девушки заложило уши, потемнело в глазах. Она оступилась, пятясь назад, и упала на пол. Уже ощущая жар и запах животного, Рити глубоко вдохнула в последний раз... Горло облепили крупные хлопья пепла. Угли застряли в носу и во рту. Остался привкус горелого мяса и шерсти. Девушка закашлялась и открыла слезящиеся от пыли глаза. Она вся была покрыта горячей золой, кое-где еще тлеющей, прожигающей одежду. Рити принялась судорожно отряхиваться.
  -Я вижу, ты не скучала... - со своей вечной усмешкой, сказал Грэг, облокачиваясь о стойку прилавка.
  Девушка прокашлялась, отплевалась, чтобы не чувствовать вкус гари во рту, запила водой и поднялась, покосившись на вампира.
  -Я не умею скучать... - буркнула она в ответ.
  -Ты уже становишься оптимисткой. Мне ты такая больше нравишься. Агрессивная, бесстрашная, язвочка...
  -Мне до тебя еще далеко... Кто это был? Оборотень?..
  -Нет. Оборотни не горят при смерти. Вампир. Она хотела напугать тебя тотемом. Видимо не ожидала противостояния и агрессии от тебя.
  -Все вампиры могут превращаться в таких уродов?..
  -Разные вампиры в разных уродов... - он вышел из магазина и позвал ее за собой, - Идем, я покажу кое-что поинтереснее гиенодонов.
  Рити охотно последовала за Грэгом. Вампир шел медленно, размеренным прогулочным шагом, но девушка с трудом догоняла его. Наконец, Грэг свернул в большой, просторный зал. Девушка вошла вслед за ним, на входе прочитав надпись 'Мебель из Италии'.
  -Мебель? Что здесь может быть интересного?.. - непонимающе усмехнулась она.
  Но вампир не ответил. Он лишь оглянулся на нее со своей хищной улыбкой и позвал дальше. Вернитта отстала от него, оглядываясь по сторонам. Дизайнеры на славу постарались, чтобы выставить товар в лучшем свете. Здесь даже можно было на мгновение забыть о том, что все это теперь ни к чему. Глядя на аккуратные фрагменты домашнего интерьера, само собой как-то забывалось, что это лишь иллюзия покоя. Грэг остановился посреди зала, возле 'королевской' спальни. Над массивной кроватью порхал полог воздушных прозрачных гардин. Шелковое белье в темноте переливалось даже от тусклого света, притягивая к себе, маня прикоснуться к девственно гладкой прохладе. Вернитта коснулась гардины, отвела ее в сторону, но отступила назад вместо того, чтобы коснуться постели. Она покосилась на вампира.
  -Ты это хотел мне показать?.. - разочарованно спросила она, поворачиваясь спиной к собеседнику.
  -Ты не все разглядела. Подойди, я покажу... - прошептал Грэг.
  Рити взглянула на него осуждающе и уверенно покачала головой.
  -Я помню, что ты говорил мне о моем теле. Так вот, ты не достоин наслаждаться им. Я не хочу, чтобы ты прикасался ко мне... - тихо проговорила она.
  Вампир отошел от спального ложа и обошел вокруг девушки, неодобрительно щурясь.
  -Ты быстро учишься... - его голос снова стал таким, как был в ночь их первой встречи, таким грубым и, в то же время, вкрадчивым, объявляющим приговор, смеясь, наслаждаясь, - Но, если ты думаешь, что что-то или кто-то может помешать мне, встать на моем пути, ты заблуждаешься. Я уважаю тебя за смелость и разум. Твое тело, твое бледное чистое личико ласкает мой взор, утомленный видом трупов, грязи и агонии, но я хочу, чтобы ты так же ясно, как раньше, осознавала, с кем ты имеешь дело. Даже я не уверен в своей доброжелательности так, как уверена в ней ты. С хищниками следует быть осторожнее, кролик... - он выдержал паузу, заметив, что Рити тревожно следит за каждым его движением, - Что же касается твоего дружка Праведного, приди я в восточную башню, со мной поступили бы точно так, как я поступил с ним. Не нужно думать, что ты сможешь что-то изменить в ходе войны. Тебе не стоит вмешиваться в дела вампиров.
  -Ведь он не нападал... - пролепетала Рити.
  -Он шпионил, вынюхивал здесь! - громко перебил Грэг, - Кроме того, искал себе жертву в МОЕМ доме. Это уже слишком даже для имперского наемника.
  -Жертву?.. неправда... - у девушки сбилось дыхание от волнения.
  -Он был голоден. Он шел на зов крови. Ты была ранена. Если бы он не был голоден, он ни за что бы не полез в чужую берлогу. Вампиры чувствительны к опасности вдвое сильнее, чем к крови, но он приблизился, зная, что рискует. Скажи мне, зачем?
  Вернитта опустила глаза, не в силах отразить психологическую атаку.
  -Я скажу тебе... - продолжал Грэг, - Во всем квартале чувствуется этот запах. Он быстро распространяется и будоражит разум любого вампира, попадающего сюда. Этот Праведный пришел за тобой, Рити. Но, отнюдь не для того, чтобы спасти.
  Девушка вспомнила угрозы Лекса в ее адрес, его странный блуждающий взгляд во время их последней встречи. 'Он все время смотрел на мои руки...' - подумала она, терзая свою душу сомнением.
  -Когда же ты, наконец, поймешь, что Праведные такие же хищники...
  -Зачем... Грэг, зачем ты мне все это говоришь? - сорвалась Рити, - Чего ты хочешь добиться своим просвещением? Ты хочешь, чтобы я возненавидела Праведных и перешла на сторону Тьмы? Не думаю, что это кому-то нужно. Тогда зачем?
  -Не хочу, чтобы ты погрязла в предрассудках и глупо погибла. Не хочу, чтобы Праведные заморочили тебе твою светлую голову. Ведь ты способна рассуждать, способна мыслить и сомневаться... Не знаю, в самом деле, не знаю, почему я это делаю, но хочу, чтобы ты знала, что к чему. Выводы ты сделаешь сама. Главное - беспристрастное суждение. Выслушав обе стороны, ты можешь справедливо рассудить, понять, кто прав, кто нет.
  -О чем ты говоришь?.. Неужели ты действительно думаешь, что в силу каких-то рассуждений, я могу посчитать сторону, уничтожившую мой дом и моих близких, правой? - девушка поперхнулась от негодования.
  -Я не жду этого от тебя. Я прекрасно понимаю, что это невозможно. Но и Праведные не есть благо. Я призываю тебя рассуждать и тщательно взвешивать, призываю быть начеку рядом с ними... - вампир опустился на постель и прикрыл уставшие глаза, - Завтра все решится... завтра... - пробормотал он неразборчиво уже сам себе.
  -Завтра?.. - переспросила девушка испуганно, - Ты завтра убьешь князя? - она с завистью глядела, как он блаженствует на мягкой королевской кровати.
  Грэг открыл глаза, не шевелясь, покосился на нее, едва заметно усмехнувшись, затем резко схватил Рити за руку и потянул на себя. Недолго и тщетно сопротивляясь, девушка упала рядом с ним и ощутила приятную прохладу шелковых простыней.
  -Тебе тоже стоит отдохнуть. Когда ты еще поваляешься на такой кровати?.. - весело прохрипел Грэг, отпуская ее, понимая, что Вернитта не сможет отказаться от такого наслаждения.
  -Так значит, ты завтра... - решила она повторить вопрос, но вампир грубо перебил ее.
  -Тебя не должно это касаться, Рити. Тебе следует думать о том, что завтра утром мы расстанемся. Хорошо это или плохо, решать тебе, но я не думаю, что нам доведется еще встретиться. Полагаю, ты будешь этому рада...
  Девушка широко распахнула глаза, уставившись в потолок. Она пыталась осознать и оценить то, что сказал ей вампир, определить, что она чувствует сейчас.
  -Я не знаю, почему спрашиваю это, но... - она говорила тихо и очень напряженно, отчего голос слегка дрожал, - Ты поможешь мне, если я попрошу?
  -Это зависит оттого, чего ты хочешь, и не противоречит ли твоя просьба моим интересам. Говори, я постараюсь помочь, если сочту это возможным.
  -Я... не знаю, где нахожусь. У меня на глазах была повязка. Я ничего не видела, когда меня вели сюда. Я хочу хотя бы знать, с какой стороны от меня, какие стороны света. Когда мы расстанемся, я должна знать, куда мне идти. Просто, если ты снова исчезнешь... - Грэг повернулся к ней и приложил палец к ее губам.
  -Я выведу тебя отсюда. Но разве это можно назвать помощью? Скажи, куда тебе нужно, я перенесу тебя максимально близко к пункту назначения.
  -Я не могу. Я не скажу, куда мне нужно. Ты не знаешь, где это, и тебе не нужно этого знать...
  -Все ясно... - усмехнулся вампир, - Настаивать не буду. Если это и была твоя большая просьба, я ее выполню, особо не напрягаясь. До вечера осталось мало. Давай-ка, поспим, кролик...
  7
  Тем временем, Морлок, преследуя рыжего вампира, пришел в крайнее замешательство, потому как конечным пунктом их общего путешествия оказалась восточная башня! Морлок с удивлением наблюдал, как спокойно его подозреваемый проходит посты, будто рыжий вампир давно был здесь своим. 'Может ли быть ошибка? И как такое может быть?..' - терзался Морлок, приближаясь к главным воротам на территорию штаба. По злой иронии судьбы, его, в отличие от подозрительного незнакомца, не сразу впустили в башню. Молодой вампир, вооруженный обрезом, преградил ему путь, внимательно вглядываясь в его глаза.
  -Кто такой? Впервые здесь?
  Морлок неохотно отвечал на его вопросы, затем, по его требованию, предъявил запястья на предмет татуировок клана. Наконец, парень оставил напарника следить за чужаком, а сам побежал докладывать о его прибытии. Пережив несколько минут напряженного ожидания, Морлок был подобающе встречен Климом.
  -Простите за столь нетеплый прием, - поспешил извиниться он, - Признаюсь, Ваша внешность не располагает к доверию. Не даром Вам поручили такое задание. Постойте, а где же Ваш напарник?..
  Вампир склонил голову, не ответив на его вопрос. Клим понял его, но решил не распространяться на эту тему.
  -Мне жаль... - только вздохнул он, - Князь примет Вас немедленно. Идемте.
  Он сопроводил Морлока в башню и позаботился о том, чтобы никто посторонний не побеспокоил их секретное собрание. В нем должны были участвовать лишь князь и его самые приближенные, проверенные полководцы. Помимо Клима и Морлока здесь был Лайнос. Каково же было удивление Морлока, когда вошел рыжий тип. Он поздоровался с князем за руку, затем с остальными, и приблизился к Морлоку.
  -Новое лицо? Как интересно... - заулыбался он, хитровато щурясь, - Меня зовут Ферро. С кем имею честь?..
  -Это Морлок - один из наших лучших ищеек, - представил его Алиас, - Он только что из логова Тьмы, и расскажет, я подозреваю, много интересного. Не так ли?
  -Безусловно, князь... - отвечал Морлок, не сводя глаз с Ферро, - Но, чуть позже, с Вашего позволения. Я очень устал... Прошу простить меня...
  -Конечно... - немного разочарованно кивнул Алиас, - Клим, позаботься об этом.
  Юноша покинул зал, попросив имперского разведчика следовать за ним. Ферро проводил обоих недоверчивым взглядом.
  -Ты уверен, что он действительно что-то знает? По-моему, он просто морочит тебе голову... - негромко обратился он к князю.
  -Скоро узнаем... - многозначительно отвечал Алиас, усмехнувшись его волнению.
  Спускаясь из башни вслед за Климом, Морлок копался в своей голове, пытаясь выудить логическую нить из спутанного клубка информации.
  -Кто он такой, этот Ферро? - спросил он, наконец.
  Клим остановился, обернувшись на него.
  -Я не много о нем знаю. Знаю лишь, что когда-то Ферро, Лайнос и князь состояли в дружине Ангрифа. Они разгромили Нодегармское Общество, а потом... Алиаса назначили князем, а Ферро и Лайнос остались с господином Ангрифом. Еще знаю, что Лайнос недолюбливает его.
  -За что?
  -Точно не знаю. Когда тот появился здесь, Лайнос обозвал его предателем и намеревался 'удавить голыми руками'...
  -Хм... Это, в самом деле, интересно...
  -Что-то не так? Почему Вы спрашиваете?
  -Мне необходимо знать о нем чуть больше. Кажется, я могу тебе доверять?
  -Конечно. Так что же происходит?
  -Скажи мне, Клим, что мог делать такой близкий друг князя близ центра города с темным воином, сила которого возможно превосходит силу самого князя?
  Юноша поднял глаза. В них, сперва смутно, затем все отчетливее светилась тревога. Морлок сразу понял, что его новый знакомый знает несколько больше, чем может рассказать, но эта информация перекликается с той, что он получил только что.
  -Идемте к князю... - Клим обогнал его и поспешил наверх.
  Двое вернулись в зал. Юноша приблизился к Алиасу и что-то шепнул ему.
  -Оставьте нас! - громко приказал князь.
  В зале остались лишь Морлок и Клим. Убедившись, что их разговор не подслушают, князь подозвал Морлока.
  -Ты уверен, что это был темный?
  -Уверен, князь... - недовольно отвернулся вампир, - Мой напарник погиб от его руки.
  -Клим, ты понимаешь, что это может означать?.. - подавленно проговорил Алиас.
  Волк кивнул со вздохом.
  -Но, возможно, это лишь случайность. Морлок не видел, что они делали на том складе...
  -У нас будет возможность убедиться...
  -Отменяется встреча с Сальватором...
  -Нет.
  -Но, князь! Вы можете погибнуть. Если он и в самом деле предатель, это очевидная ловушка!
  -Я не хочу, чтобы они считали меня трусом. Я буду там. Будем начеку. И, если эта информация подтвердится, я найду способ расправиться с Ферро так, чтобы он сам молил о смерти.
  -Он посмеялся над нами, дал ложную надежду...
  -Знаешь, теперь мне плевать на Сальватора. Мы справимся и без его помощи. Мы атакуем через два дня. Следует заняться подготовкой. Этой ночью мы повеселимся...
  -Но так нельзя, князь! Если Вы погибнете, мы проиграем эту кампанию.
  -Мы предупреждены, а значит защищены.
  -Мой друг рассуждал так же... - вмешался в разговор Морлок, - Он слишком поздно осознал, что смелость иногда опасна...
  Князь обернулся на него, но ничего не ответил.
  Еще часа три они обсуждали детали, а когда, наконец, разошлись, Морлок получил целых семь часов отдыха. Но отдыхать ему в этот вечер было не суждено. Едва он опустился на лежанку у костра, в зале появился взмыленный Эллао. Морлок вскочил с места, глядя на него встревожено.
  -Ты какого черта здесь? Что-то случилось? Что в театре? - набросился он на юношу.
  -В театре все хорошо. Нападений не было...
  -Тогда какого черта?.. - нетерпеливо и раздраженно перебил Морлок, - Почему ты оставил пост?!
  -Меня послала Милана. Послала, чтоб я нашел вас или обратился сразу к князю.
  -Садись, рассказывай... - еще более взволнованно, но с уважением ответил вампир.
  -Она захватила волка.
  -Какого еще волка?.. Зачем?
  -Милана охотилась за ним, выследила, и, наконец, поймала прошлой ночью. Это абсолютный двойник князя!.. - шепотом закончил Эллао.
  8
  Рити проснулась раньше и сидела на краю постели, спиной к спящему вампиру, размышляя о дальнейших своих задачах. 'Без Праведных найти военную базу будет трудно, но обращаться к ним за помощью после смерти князя, в которой буду виновна отчасти я... - девушка на секунду обернулась на Грэга, - В башне мне нечего делать. Мне нужно попасть в театр! Надеюсь, Эллао еще там... Он, кажется, обещал мне все, что угодно в награду за его спасение...' Движение за ее спиной заставило девушку вздрогнуть. Она обернулась. Грэг внимательно глядел на нее, не шевелясь. Вернитта в такие моменты чувствовала, как близка смерть. Рити представляла, как Она сидит возле нее и манит пальцем, улыбается и зовет ближе, тянется к ней и... хватает за горло...
  -Прекрасная ночь... - он коснулся ее руки.
  Горячая ладонь скользнула вверх, к плечу, обвила шею и потянула Рити вниз. Девушка не сопротивлялась поцелую, и вскоре не устояла под напором сильной руки, свалившись на постель. Вампир склонился над ней и с жадностью набросился на свою юную любовницу. От его поцелуев, от жара его дыхания, Рити задыхалась. Грэг позволил ей отдышаться немного, после чего, незамедлительно сорвал с девушки одежду. Вернитта стонала от страха, но ее стоны с каждой минутой были все сладострастнее. Ее тело под адскими поцелуями содрогалось от сильнейшего желания. Резкие, порой грубые движения вампира вызывали волну страха в ее сознании, но волну возбуждения в ее плоти. Грэг сел и притянул Рити к себе. Ее грудь прижалась к его груди. Он целовал ее плечи, бормоча что-то неразборчиво. Рити обняла вампира за шею. Глаза его сияли, что было для него редкостью. Он без опаски и злого прищура глядел на нее. Верити прильнула к губам мужчины с необъяснимым чувством благодарности за то, что он рядом с ней. Приступ нежности невинного создания вызвал у вампира неоднозначные чувства. Опрокинув Рити обратно на постель, снова напугав ее, он насладился ее страхом и волнением. Хрупкое доверие будоражило разум обоих. Девушка изогнулась под ним дугой и обвила его бедра. Тело содрогнулось при вторжении демонической плоти. Рити глубоко вдохнула. Держась на руках, Грэг с упоением наблюдал, чувствовал, как сокращается каждая мышца его жертвы при его движении внутри нее. Девушка сознавала ясность своих мыслей, но испугалась своих чувств. Ей никогда раньше не хотелось плакать от счастья и наслаждения. Слезы, такие теплые и совсем не режущие глаза, а мягко обволакивающие их. Зрачки Рити расширились, веки напряглись. Движения Грэга в ней были достаточно резки, но убийственно сладостны. Чувства девушки переплелись в немыслимом хаосе. Страх, возбуждение, чувство нарушения запретного, ощущение освобождения и очищения, и тут же порабощения и греховной грязи. После всех истин, преподанных Грэгом, эта грязь не казалась Рити такой уж безобразной. Это была живая истина жизни, в которую девушку посвящал сам ее великий учитель.
  -Наконец-то, мой маленький кролик... бедная моя девочка... - шептал вампир, улыбаясь ей, - Как же долго я тебя хотел... Тебя ведь никто еще... никто... за всю войну, за весь этот год... Никто не смог до тебя добраться... Тебя можно считать невинной, мой бесценный ангел. Скажи... тебе хорошо?..
  -Да... Грэг...
  Вампир рассмеялся, глядя ей в глаза.
  -Это истина, Рити. Наконец ты познала истину... Жизнь - наслаждение, если правильно ей распоряжаться. Я сумел распорядиться твоей...
  9
  Князь Алиас принял решение незамедлительно отправляться на северную базу. Его сопровождали Клим, Лайнос, Морлок и, конечно, Ферро. С ними же возвращался домой Эллао. Первостепенной задачей этой операции была видимость доверия к Ферро. Однако, Лайнос приглядывал за предателем, чтобы тому не удалось улизнуть до кульминации всего действа. Четверо высоких, мощных богатырей, рыжий коротышка и статный юноша, вскоре пересекли старый мост с бронзовыми изваяниями, и вышли на улицу Свободы. Князь подозвал Эллао и велел ему предупредить об их приближении. Юноша побежал вперед, на бегу соображая, что Алиас имел в виду: спрятать волка от посторонних глаз и предупредить Милану о заговоре.
  В театре князя встречали имперские наемники и новообращенные Праведные, обученные светским манерам и правилам приема высоких гостей, однако Алиаса мало волновала лицемерная церемония. Он велел отменить празднование своего прибытия и разойтись, оставил лишь свою свиту и Милану. Даже Эллао был изгнан из зала. Пока друзья князя оговаривали условия и место встречи, Морлок и Милана отошли в сторону, чтобы не мешать им. Обоим было, что рассказать, но Милана видела по лицу друга, что у него случилась беда.
  -С возвращением. Рада видеть тебя снова. Что произошло? - осторожно поинтересовалась она.
  -Погиб мой напарник. Он всегда поступал по-своему. И в этот раз... Эта операция стала для Лекса последней... - Морлок глубоко вздохнул и оглядел Милану, - У тебя тоже выдалась непростая ночка... - он оглянулся на Ферро, - ...но об этом позже. Надеюсь, тебе не сильно досталось?
  Девушка улыбнулась ему и покачала головой. Она тоже взглянула в сторону остальных, собравшихся у сцены.
  -Это просто немыслимо... - взволнованным шепотом произнесла она, не сводя зачарованных глаз с князя - Ты должен сам это увидеть... Мы можем уйти сейчас?
  -Думаю, да. В нас пока не нуждаются. Я попрошу у князя разрешения.
  Морлок подошел к дружине, обменялся с Алиасом парой фраз, поклонился ему кивком головы и, вместе с Миланой, покинул зал. Девушка провела его вниз по узкой лестнице, ведущей в подвальные закрома старого театра. Там, в маленькой неуютной комнатке, на полу лежало связанное тело. Морлок обошел его со всех сторон и опустился на корточки, чтобы разглядеть лицо пленника. Вампир продрал глаза и, заметив шевеление вокруг, громко выразил свое отношение к Милане в нецензурной форме. Морлок разглядел его отчетливее при свете большой свечи, поданной Миланой, и отшатнулся.
  -Это поразительно... Невозможно... - пробормотал он.
  -Теперь ты не станешь называть меня сумасшедшей? - усмехнулась вампирша.
  -Не стану. Развяжи-ка его.
  -Что?.. - Милана улыбнулась, думая, что ослышалась.
  -Развяжи его, - повторил Морлок абсолютно серьезно.
  -На этот раз спятил ты. Я, знаешь ли, не так просто его сюда притащила. Эта мразь порядочно доставила мне неприятностей. И ты хочешь, чтобы я его вот так отпустила?!
  -Я не говорил, чтобы ты отпускала его, Милана. Я просто попросил его развязать. Он мне нужен. Нам... нужен.
  -Нам?..
  -Хорошо. Он нужен князю.
  -Допустим. Но зачем князю нужен его побег?! - злилась девушка.
  -Он никуда отсюда не денется, обещаю. Не беспокойся об этом. Я объясню тебе все позже.
  -Если ты так уверен... можешь развязать его сам, но я в этом не участвую. Я лучше пойду, поищу пушку поубойнее, чтобы при случае пристрелить эту бешеную собаку...
  -Я еще доберусь до тебя, сучка! - ожил связанный волк, - Никакая пушка тебе не поможет! Я сожру твои мозги и выпущу кишки на корм уличным псам!
  -Заткнись, пока я не захотел испробовать все это на тебе! - осадил его Морлок.
  Милана ушла, заперев за собой дверь подвала. Морлок склонился над волком и снова оглядел.
  -Да, сучонок, повезло тебе родиться таким 'красивым'...
  -Что ты хочешь сказать?.. - неуверенно оскалился волк.
  -Я хочу сказать, что ты нам нужен, и это сейчас твой единственный шанс остаться в живых.
  -Я тебе не верю, святоша! Вы не оставляете пленных и не заключаете сделки с нашими...
  Морлок ослабил веревки на его запястьях, скрученных за спиной. Парень сам энергично продолжил высвобождаться. Наконец, сбросив веревку с рук, он принялся за путы на ногах.
  -Сейчас как раз исключение, - заверил его Морлок.
  -Чушь! - огрызнулся волк.
  -Спроси меня, есть ли у тебя выбор...
  -У меня есть выбор?
  -Нет, сучонок! И, если ты откажешься сделать то, что тебе скажут, у меня есть несколько вариантов, как заставить тебя передумать. Как насчет чесночной эссенции под кожу? - для убедительности он отвел в сторону полу плаща и вынул из подкладного кармана шприц с мутной жидкостью, - Ты будешь умирать слишком долго и ужасно мучительно. Или может быть, тебе больше нравится серебряная ванна?
  -Чего ты хочешь?.. - подавленно отозвался вампир.
  -Другой разговор. Тебе нужно будет пойти с нами в один из районов города, там встретиться с темными...
  -И... это все? В чем подвох?
  -Тебе нужно договориться с ними о встрече вашего князя с нашим... - хоть и сочиняя на ходу, но очень убедительно ответил ему Морлок, - Подвох лишь в том, что ты пойдешь к ним один. Если они не признают в тебе своего, это будут уже не наши проблемы... понимаешь?
  -Понимаю. Вот что я тебе на это скажу: если вы не выстрелите мне в спину, позже меня четвертуют свои...
  -За что?
  -За то, что я вернулся из плена, вот за что!
  -Не кипятись, парень. С чего им тебя убивать. Возможно, ты положишь начало переговорам между нашими сторонами и войдешь в историю...
  -Срать я хотел на вашу историю! Мне нужны гарантии и защита. Мне нужно оружие!
  -Ни черта ты не понял, парень. Пока что тебе нужна голова на плечах, а ты рискуешь ее лишиться еще до того, как взойдет солнце. Я предложил тебе сделку. Если ты откажешься, будешь идиотом... мертвым идиотом. У тебя десять минут на размышления.
  -А если я сейчас сверну тебе шею, свяжу и вколю ту дрянь, что у тебя в кармане, у кого будет время подумать?.. - зашипел на него освобожденный и осмелевший пленный, поднимаясь на ноги и потирая руки.
  Морлок не ответил на провокацию. Ни одна мышца на его лице не дрогнула при этих словах. Он замер на несколько секунд, подпуская к себе наглеца, а затем стрелой выпустил вперед руку, ребром ладони перебив молодому, но физически развитому вампиру ключицу. Обездвижив его этим ударом, имперский наемник нанес победный удар в грудь, при этом оставаясь таким же невозмутимо скучающим. Волк свалился к его ногам, сквозь стоны, выпаливая проклятья.
  -Это была первая большая глупость и неосторожность с твоей стороны. Если не согласишься на мое предложение, будет вторая и последняя... - тихо вздыхая, сказал Морлок, не обращая внимания на мат и угрозы в свой адрес.
  10
  Обнаженная и обессилевшая, лежала маленькая изящная девушка на его коленях. Они оба, по-своему, пребывали в собственном небытии. Он водил ладонью по бархату плавных линий ее тела, размышляя о чем-то своем. Ее бросало в жар, и, оттого, она раскинулась на его коленях, блаженствуя под потоками прохлады, идущими сверху. Наконец тело перестало гореть. Рити свернулась калачиком, уткнувшись лицом в Его теплый живот. Широкая ладонь скользнула по спине. Девушка приподнялась и потянулась к нему. Обняв вампира за шею, она чуть коснулась его губ, вселяя всю свою любовь и нежность в эти губы, всю свою благодарность и преданность. Он оценил этот жест по достоинству, осознавая, что все это идет из глубины ее души, вопреки всем моральным принципам и законам, наперекор собственной ненависти к ему подобным.
   []
  -Так не бывает... - прошептала она, прикрыв глаза, чтобы в полной мере насладиться этими минутами, понимая, что вряд ли это повторится когда-либо, - Еще днем мне хотелось тебя уничтожить. Я так сильно ненавидела тебя, что в глазах темнело, когда ты ко мне прикасался. А теперь...
  -И что же теперь? - улыбнулся ей Грэг.
  -Я теперь жить не хочу, зная, что дальше пойду одна...
  -Ну-ну, кролик... - он покрепче обнял ее, - Никто не знает будущего. Как все обернется завтра... никто не знает. Не нужно загадывать наперед. У тебя есть одно очень важное дело. Подумай о нем и забудь свои мрачные прогнозы.
  -Дело?..
  -Твой брат. Мне показалось, для тебя его имя связано с возвращением к жизни. Наконец ты перестанешь думать о загробной романтике и прыжках с крыши. Тебе нужно найти его.
  -Да. Ты прав, только... найду ли я его... Не знаю. Мне иногда кажется, что я могу все, а иногда руки опускаются... кажется, что все без толку.
  -Слабость... Не допускай ее в свое сознание, и все будет хорошо... Сейчас мне нужно идти. Дождись меня здесь.
  -Ты вернешься?..
  -Верь в меня, кролик. Я обязательно вернусь.
  Грэг привлек Рити к себе, еще раз крепко поцеловал и стал одеваться, не отрывая от нее взгляда.
  -Грэг, я... - тихо начала девушка, но отчего-то запнулась.
  -Да, девочка моя? Что?
  -Я на стороне Праведных, ты знаешь, но... я хочу, чтобы ты вернулся. Я действительно этого хочу...
  -Я тебя понял... - он улыбнулся ей, - Я вернусь. Поверь, нет никого в этом городе осторожнее меня. Я не собираюсь вступать в бой со 'святыми'.
  -Как же? Но ведь ты идешь туда, чтобы...
  -Мне пора, кролик. Не скучай...
  Вампир вышел из торгового зала. Рити огляделась по сторонам, зябко поежилась, вглядываясь в темноту, и поспешила одеться. Мрачные пологи и гардины оживали во мраке, шевелились от сквозняков. Фрагменты комнат, как точные модели квартирных интерьеров, так и кричали о своей пустоте, об одиночестве и страхе перед всеобщим кошмаром под названием Тьма. Даже здесь, в мебельном салоне, казалось, что люди жили и вдруг все делись куда-то, что на этой кровати спали и не проснулись, что за этим столом ели и не успели убежать от смерти, прошедшей, подобно атомной волне. Девушка обошла весь зал, устроилась на большом уютном диване и зарылась в подушки, чтобы согреться и чтобы было не так страшно и тоскливо. Она старалась не думать, что будет, если Грэг не вернется.
  
  Из служебного входа театра вышел князь в сопровождении своей свиты, своих друзей и соратников. Клим, Лайнос, Морлок и Ферро шли вокруг него: впереди Ферро, позади Морлок, справа и слева Клим и Лайнос. Несколько кварталов они проследовали в тишине. Ферро оглянулся несколько раз на князя. Тот был больше обычного хмур и молчалив. Ферро оглядел остальных, стиснул зубы и ускорил шаг. 'Уже почти пришли. Лишь бы не догадались...' - стучало у него в голове.
  
  Милана осталась в театре. Она уже успела привыкнуть к этой базе и чувствовала себя здесь хозяйкой. Ей было не впервой здесь оставаться за старшую. Мысли о Дориане на время оставили ее, впервые с момента их встречи в этом мире. Сейчас ее интересовала афера, о которой ей шепнул Морлок перед тем, как дружина покинула базу. Девушка вошла в главный зал. Он был пуст. Любой шорох здесь разлетался эхом под расписными потолками. Свет двух громадных оплавленных свечей распространялся лишь на сцене. Милана шла на свет, осторожно спускаясь по каскадам бархатных ступеней. Легкая, едва ощутимая тревога пронеслась сквозняком, будто кто-то пытался распознать ее намерения, но делал это ненавязчиво и даже как-то лениво. Девушка вышла к сцене и прислушалась. Призрачное присутствие чего-то или кого-то настораживало и выводило из себя опытную охотницу. Наконец она почувствовала спиной чей-то взгляд. Оглянувшись, Милана опустилась на одно колено и смиренно склонила голову.
  -Встань... - негромко попросил князь.
  Девушка повиновалась и, как завороженная уставилась на Алиаса. Тот меланхолично бродил меж рядов, глядя в пустоту. Повышенное внимание со стороны девушки к своей персоне заставило его отвлечься от душевных терзаний и воспоминаний. Он оглядел Милану и приблизился к ней.
  -Почему ты так смотришь на меня? - спросил он, усаживаясь в кресло в первом ряду.
  -Простите, я слишком назойлива... - опомнилась вампирша, - Я уйду...
  -Останься... - его сильный голос умножился эхом.
  -Слушаюсь, князь... - Милана не смела спорить, да и сама не желала уходить.
  -Сядь, поговори со мной, как с равным. Я не могу больше выносить этого лицемерия... - попросил Алиас.
  Девушка уселась неподалеку, не решаясь заговорить с князем на 'ты', но Алиас помог ей. Он сел ближе на несколько кресел и заговорил первый:
  -Так почему ты так смотрела на меня? Ты ведь и раньше, когда я только появился здесь, также на меня смотрела. Так выражается твой патриотизм, или ты просто наслышана обо мне от грязных сплетников?
  -Да, Боже упаси! Простите, князь... - снова опомнилась она.
  -Тебе пока не за что извиняться, Милана. Тебя так зовут? Я не ошибся?
  -Так, князь. Я смотрела на Вас потому, что... это я поймала волка. И мне удивительно видеть, как вы похожи с этим ублюдком...
  -Как странно... - тихо пробормотал Алиас.
  -Странно что?
  -Ты тоже напомнила мне кое-кого... Не скажу сразу, так ли вы сильно отличаетесь, как мы с моим темным двойником, но сходство поразительное... - он перешел на шепот, словно говорил о святыне, - Так значит, я тебе обязан своей безопасностью?
  -Выходит, что так.
  -Ты ведь нездешняя, верно?
  Милана кивнула, не в силах говорить. Она, не понимая себя, глядела, как темная челка упала на глаза князя, как его глаза сквозь пряди волос, сверкая, смотрят на нее. В них загоралось что-то давно забытое, стертое за ненадобностью когда-то. Алиаса давно никто не видел таким - азартным, увлеченным своим собеседником.
  -Откуда ты? - спросил он, и Милана очнулась.
  -Я родилась в Кваренсе.
  -Вот как? Мы выросли на одной земле, но встретились только здесь, в 'новом' мире... Как распоряжается судьба... - задумчиво сказал князь.
  -Вот и нет. Мы виделись, только... Вы не помните меня, разумеется... Это был светский прием у князя Ангрифа пару лет назад. Я и сама-то смутно помню.
  -Терпеть не могу светские приемы. Но этот я помню. Там сам император официально назначил меня князем Нодегарма. Ни на каких других приемах в Кваренсе я не присутствовал, значит... это тот вечер, о котором ты говоришь. Что ж... значит мы знакомы.
   -Так странно... - задумалась Милана.
  -Что мы знакомы?
  -Нет. Что Вы можете говорить о подобной чепухе... Это Вас действительно интересует?
  -Нет, конечно, но надо же как-то поддерживать разговор. И тебя обижать не хочется... - усмехнулся Алиас.
  Милана рассмеялась. Князь засмотрелся на нее и, забывшись на миг, протянул к ней руку, коснулся ее щеки, но тут же опомнился и отстранился. Девушка перестала улыбаться и замерла, ошеломленно глядя на него.
  -Прости... Я не хотел тебя обидеть или... напугать... - не будучи уверенным в том, какой именно эффект произвел его жест, извинился Алиас.
  -Не за что Вам пока еще извиняться, но... - Милана понизила голос, не глядя в его сторону, - ...если Вы посмеете воспользоваться своим положением, опасайтесь. Я не подчинюсь никому и никогда, если сама не желаю этого... - она решилась поднять глаза и удивилась тому, что Алиас смотрит на нее одобрительно, с пониманием, но с легкой иронией.
  -Я не посмею... - улыбнулся он.
  В его памяти всплыли прекрасные моменты его жизни - знакомство с Кристиной. Она, как и Милана сейчас, так же, с тем же напором, отстаивала свою честь. Тот же серьезный взгляд исподлобья, те же жесты, та же интонация. Алиас тогда позволил себе обнять ее и отпустил пару откровенных комплиментов. Девушка смело и беспощадно осадила его. Deja vu... Князь прикрыл глаза, чтобы не возвращаться больше в прошлое так глубоко.
  -С Вами все хорошо? - обеспокоилась Милана, не понимая его состояния.
  -Все в порядке, спасибо, Милана. Давай на 'ты'? Сколько можно?.. Судя по силе твоего поля и подготовке, ты не на много меня младше. Давай будем проще?
  -Так не принято. Вы - князь, а я - воин, - покачала головой девушка.
  -Я обещал не злоупотреблять своим положением, но я могу и приказать... - мягко, но убедительно ответил Алиас.
  -А ты хитрец, черт подери... - сдалась Милана.
  -Ты видела Лайноса? Он зовет меня Лисом... Кто Лис, так это он. Тот еще проныра... в женские сердца.
  -Блондин? Еще бы!
  -Он и тебе понравился?
  -Нет.
  -Ну, слава Богу... Ненавижу его. Только познакомлюсь с девушкой, отвернусь, а она уже на него глядит, как на идола.
  -Не везло Вам с девушками, князь.
  -Да, вот... повезло однажды... Ты опять говоришь мне 'Вы'?
  -Не привыкла еще. Да и вряд ли привыкну...
  11
  Луна сегодня соизволила снизойти до жителей проклятого города. Сквозь свинцовые тучи и марево, она обратила свой взор к руинам. Склад на северо-западе сегодня имел особое предназначение. Луна пробилась сквозь тьму, чтобы лично увидеть предательство. Пятеро в ее свете медлили у входа, не решаясь войти.
  -Чертова Тьма рассеялась... - встревожено констатировал Лайнос, задрав голову к небу, - Что бы это значило?
  -Думаю, ничего хорошего... - вздохнул Клим, поддерживая общую тревожность приглушенным голосом.
  Наконец, Морлок подошел к лжекнязю, что-то шепнул ему, и тот скрылся в воротах ангара. Ферро сделал шаг назад, но наткнулся на Лайноса.
  -Уже уходишь? Так и не дождешься развязки? - саркастически вздохнул он.
  Ферро заметался в его руках, но так и не смог вырваться.
  -Клим! - позвал Лайнос, - Придержи-ка его. Я пойду, проведаю нашего...
  Он не успел договорить. Четверо, все, как один, обернулись в сторону склада. Ворота ангара, подобно шлюзам, опустились так быстро, что никто не успел ничего понять.
  -Что за черт?.. - смятенно сдвинул брови Морлок, выражая общее мнение.
  Волк так же заметил, что за его спиной закрываются двери, но не успел вернуться. Пришлось идти дальше. Без конца оглядываясь, он преодолел лестницу наверх. Там, на пустой площадке, он несколько минут бродил меж пустых ящиков и, не найдя никого, решил поискать выход. Откуда-то сверху послышался вздох.
  -Им почти удалось меня одурачить...
  Вампир поднял глаза. На железной балке под потолком, свесив ноги вниз, со скучающим видом восседал мощный бородач. Прямо над ним было открыто единственное окно во всем ангаре.
  -Как тебя зовут, мой несчастный друг? - спросил он ошарашенного и остолбеневшего от страха волка.
  -Сэт. Я свой. Я темный!
  -Такое грозное имя у такого никчемного, трусливого выродка...
  Через минуту раздался оглушительный взрыв. Земля содрогнулась под ногами стоящих рядом. Взрывная огненная волна клубами вырвалась из щелей в стенах склада, убивая все и вся внутри ангара. Она заставила Праведников пригнуться. Они отступили назад, наблюдая, как бушует пламя в огромном крематории, предназначенном князю Нодегарма. Черный дым вырывался в небо и быстро застилал луну. Вскоре она совсем скрылась, так и не увидев смерти князя. Его верные друзья мысленно благодарили судьбу за то, что она предоставила им двойника. Каждый понимал, что на месте волка должен был сейчас гореть Алиас.
  -Все кончено! Безродный мертв... - ликовал Ферро, уже не скрывая своих чувств.
  Вампиры одновременно обернулись на него. В его глазах отражалось это адское пламя. Он выглядел еще безумнее прежнего.
  -Никогда не зарекайся, Ферро... - Лайнос крепче затянул узлы на его веревках, - Никогда...
  -Ты ответишь за предательство! - не сдержал эмоций Клим, - Алиас поступит по справедливости...
  -Алиас?.. - лицо Ферро исказилось в недоумении.
  
  Клим и Морлок шли обратно позади них. Никто еще не мог отойти от увиденного. Все, включая самого Ферро были в легком шоке от жуткой выдумки темных умельцев.
  -Я проверял еще вечером. Склад был чист... Поверить не могу... - сокрушался Морлок.
  
  В театре после их возвращения царила траурная атмосфера. Князь собрал всех в большом зале. Публичная казнь Ферро была короткой. К утру о предателе не осталось даже воспоминаний. Лишь темное пятно выгоревшего паркета на краю сцены могло напомнить о том, что лживый и завистливый вампир никогда не побеспокоит больше ни один из миров.
  

Часть четвертая
Lacrima Cruento
(слеза крови)


   Если ты раб, то не можешь быть другом,
если тиран, - не можешь иметь друзей.
Фридрих Ницше

  1
  Верити дождалась Грэга. Их прощание было недолгим. Девушка обняла вампира и почувствовала запах гари от его одежды. Грэг был печален, отводил взгляд и злился при любых расспросах. Так и не дождавшись объяснений, Рити отправилась на волю. Вампир проводил ее до бывшего парка развлечений и отказался следовать дальше.
  -Там безопасно. Можешь идти... - только и сказал он.
  -Что случилось, Грэг? Объясни, наконец! - не выдержала девушка.
  Вампир стиснул зубы.
  -Князь жив, и я не должен отпускать тебя... - отвечал он, - Я поступаю, как полный кретин, и все из-за того, что ты мне почему-то небезразлична... Теперь иди. Но знай: следующая наша встреча станет для тебя последней.
  -Что?.. - Рити отступила назад, - Но... почему?.. - ей мешал говорить ком в горле.
  -Это даже не предупреждение, это - обещание. Постарайся забыть о моем существовании. Пусть эта история будет иметь многоточие в конце. Это лучше некролога.
  После этих слов Грэг побежал, в несколько прыжков преодолел стену и исчез на крыше одного из домов.
  Рити стояла на месте еще минут десять, осмысливая, что произошло. Сильный ветер смахивал ее слезы. Мороз обжигал лицо и руки. 'Зачем так?!'
  Девушка брела в направлении, указанном Грэгом. Вид абсолютно пустой улицы никогда раньше не вызывал в ее сердце такой тоски. Ею овладел панический страх одиночества. Добежав до ближайшего здания, девушка прижалась к стене, испуганно оглядываясь по сторонам. Рити уже успела привыкнуть, что Грэг рядом, привыкла чувствовать себя защищенной. Дикое уличное дитя. Он приручил ее и выпустил на волю. Вопрос был лишь в том, нужна ли ей теперь эта воля?.. Ведь теперь заново нужно было учиться выживать в этом страшном и жестоком мире.
  Рити вскоре вышла на улицу Свободы. Дальше было несложно. До театра она дошла быстро. Служебный вход оказался закрыт. Девушка испугалась, что Праведные покинули базу, но ей открыли на стук, спустя какое-то время. Элитный имперский наемник долго рассматривал ее, пытаясь понять, что нужно смертной на базе вампиров, но, когда Верити объяснила, что ей нужен Эллао или Морлок, воин пропустил ее без звука. Он проводил ее в малый зал, где в это время проходил военный совет. Вампиров здесь было не много, и Рити почти сразу заметила среди них Морлока. С ним была девушка. Верити села на последний ряд и стала ждать окончания совета. Ощущение пустоты не проходило. Оно только усиливалось, когда Рити вспоминала слова Грэга, пытаясь их объяснить. Снова увидев Морлока, к ней вернулось чувство защищенности, но совсем иное. Так или иначе, она чувствовала себя здесь чужой. Теперь же еще и предателем, покрывающим особо опасного преступника. Юноша с седыми волосами отделился от соратников и направился к ней. Вернитта обрадовалась Эллао не меньше, чем он ей.
  -Я скучал. Как ты? - улыбнулся он, подсаживаясь рядом.
  -Я тоже скучала, Эллао... Пока не знаю, как... Это сложно объяснить. У тебя ведь тоже есть секреты, которые пожирают тебя изнутри?..
   Юноша растерянно округлил глаза. Рити заерзала на кресле, выглядывая кого-то среди вампиров.
  -Постой-ка... Это Лайнос? Вон, светлая башка...
  -Ты и его знаешь? Когда ты успеваешь только...
  -Он меня спас, между прочим, - с укором заметила девушка, прерывая его упреки, - Вытащил с того света. А кто это рядом с Морлоком все время трется?
  -Милана. Они с Морлоком меня тоже вытащили с того света...
  -Тебя? А что с тобой было?
  -Да, не важно уже, все прошло. Жив остался и ладно. Напали на театр темные... А Милана с южной базы. Говорят, бывшая возлюбленная господина Дориана.
  -Дориана? Вот и оставалась бы с ним на юге... - недовольно проворчала Рити.
  -Ты что... ревнуешь?
  -Да нет. С чего мне ревновать?.. Просто хотела с ним поболтать, а она все время рядом... Так это значит та самая вампирша с южной базы?.. - дошло до нее, наконец.
  -Почему ты убежала тогда?.. - вспомнил вдруг Эллао.
  -Ты был груб, а я была не в настроении. Как и сейчас, я чувствовала себя чужой. Единственная поддержка с твоей стороны обернулась гневом. Что мне оставалось?..
  -Прости, пожалуйста. Сам не знаю, что на меня нашло. Я потом проклинал себя за несдержанность, боялся, что с тобой что-то случится, и виноват буду я...
  -С тех пор со мной много чего случилось, но ни в одной из этих историй не виноват ты, поверь... - грустно улыбнулась Рити.
  -Что с тобой было?
  -Это долго и неинтересно... Я не хочу сейчас...
  -Не подбирай слова. Я понял, - он опустил ладонь на ее замерзшие руки, - Холодно?
  -Есть немного...
  -Давай, погрею... - он взял обе ее ладони и заключил в свои.
  -У тебя красивые руки, - заметила девушка, - Очень длинные пальцы... Ты занимался музыкой?.. - глядя в его глаза, она заметила, как они заблестели после этих слов, наполняясь слезами.
  Эллао не оттолкнул ее и не отвел взгляд, как раньше.
  -Да... - ответил он, - Я... виолончелист...
  -Серьезно? С ума сойти!
  Он удивленно вскинул глаза на нее.
  -Тебя это приводит в такой восторг?..
  -Я теперь понимаю, почему ты такой необычный, не такой, как все... Ты музыкант. Что может быть прекраснее? Конечно характер у тебя не сахар, как у любого творческого человека... Честно, я первое время думала, ты художник...
  Взор юноши прояснился, будто очистился. Он снова чувствовал в себе силу музыки. Глядя в светящиеся от восхищения глаза Рити, он понял, что есть в жизни что-то, ради чего стоит жить, не смотря на страдания и испытания судьбы. Это искусство, способное отвлечь человека от любых бед, и так же способное усилить любое чувство во сто крат. Музыка...
  
  Пока они болтали, кончилось собрание. Все стали расходиться. Рити приподнялась с сиденья, чтобы Морлок, приближаясь к выходу, заметил ее, но тот был увлечен разговором с Миланой. Эллао пришел на помощь. Он поднялся с места и перехватил Морлока у самого порога. Когда они вернулись вдвоем, в зале уже никого не осталось. Вернитта встала, приветствуя знакомого.
  -Ну, здравствуй, Рити... - имперский шпион протянул ей руку и несильно сжал ее ладошку, - Ты все путешествуешь?
  -Больше нет... - покачала она головой, - Отдохнуть бы от всего этого. Ты не знаешь... можно мне здесь остаться... ненадолго?
  Морлок переглянулся с юношей, улыбнулся и кивнул ей.
  -Думаю, можно. Ненадолго. Мы еще поболтаем. Мне пора. Ладно?
  -Конечно! Пока... - вздохнула Верити.
  Странное чувство давило на сердце. Это было чувство вины. Лекс погиб на ее глазах. Мрачность Морлока не могла объясняться иначе, чем скорбь по нему. Рити не могла рассказать ему о том, что случилось. Она поняла, что рада занятости Морлока. Слишком трудно было бы говорить с ним, скрывая такое...
  -Ты как будто погрустнела? - снова упрекнул ее Эллао, - Между вами что-то есть? Может, я чего не знаю?..
  -Нет. Морлок мне как... учитель что ли... почти как отец.
  -Понимаю. Больше нет вопросов. А то... получилась бы причудливая геометрическая фигура...
  -?
  -По типу любовного треугольника. Ему нравится Милана. Ты и сама это видела. У Миланы запросы повыше. Я видел ее с князем. А ты... ты мне нравишься. И делить тебя с Морлоком я не собираюсь.
  Девушка улыбнулась ему на эту откровенность.
  -Расскажи, что происходит? Если это конечно не военная тайна... - попросила она.
  -Да нет никакой тайны... уже. Сегодня проводилась серьезная операция. Кое-кто из ближайшего окружения князя Алиаса собирался подставить его, заманить в ловушку.
  -Ну и?
  -У него ничего не вышло.
  -Почему? Князь не пошел в ловушку?
  -Вместо князя на встречу отправили его двойника. Он был из темных, пленный...
  -Вот оно что... - Рити закусила губу, размышляя.
  -Тебе это действительно интересно?
  -Не то, чтобы очень. А князь... Где он сейчас?..
  -Еще здесь. Но вечером, скорее всего, отбудет обратно на восток, укреплять оборону.
  -Хватит, - остановила его девушка, - Это уже наверняка секретная информация. Она мне ни к чему.
  -Странная ты... Сначала спрашиваешь, потом затыкаешь на полуслове. Ты что-то слышала об этой операции?
  -Нет. Откуда? А что с тем... ну... предателем?
  -Его казнили несколько часов назад.
  Вернитта прикрыла глаза. Ей представился Ферро в огне, и она заключила для себя, что нет картины, прекраснее этой. Но одна мысль заставила ее вздрогнуть. Она тоже предатель, и если о ее молчании узнают...
  -Тебе надо отдохнуть. Я посижу здесь, а ты поспи, - предложил Эллао.
  Девушка не стала отказываться. Она улеглась у него на коленях, как раньше, и довольно быстро уснула. За это время она научилась отключать сознание и прогонять мрачные мысли, когда это мешает спать.
  2
  Осень окончилась. Во власть вступила зима. Не щадя никого и ничего, она замела улицы и заморозила воду в трубах. Город преобразился, стал чище, но еще пустыннее. Те немногие, что уцелели и не замерзли, жгли все, что горит, чтобы хоть немного согреться. Жизнь еще теплилась здесь, пусть не так, как раньше, но люди жили здесь, приспособившись к военным условиям. Тьма перестала нагнетать обстановку и как будто перестала охотиться. Это затишье объяснялось тем, что лагеря ее были переполнены. Темный правитель перевел свое войско на оборонительное, укрепительное положение, ожидая атаки Праведных, о которой уже давно шептались и те, и другие.
  Над городом завыла метель. В центре, у входа в главный корпус (старинное произведение архитектурного искусства, служащее теперь штабом Тьмы) несколько часовых низко поклонились вошедшему господину и сопроводили его в импровизированный тронный зал. Зал был пуст. Гостя попросили подождать, пока властитель вернется. Сам по себе тронный зал представлял собой бывшую кафедру. Здесь мэрия города принимала решения, разрабатывала проекты.
  -Грэг! Я думал, ты больше не вернешься, после того... - вошедший в зал мужчина с изуродованным лицом поприветствовал своего гостя, пожав его руку.
  -Да, Воракс... - отвечал Грэг, - Я и не собирался возвращаться. Но ты, как я вижу... совершенно не годишься для управления подобной армией. Все мои советы ты пропустил мимо ушей и теперь пожинаешь плоды. На кой черт ты поставил кордон у портала, если твои войска разбегаются при виде одной святой девчонки?.. - недовольно начал отчитывать он правителя.
  -Ты о том нападении?.. - неуверенно начал оправдываться Воракс.
  -О каком нападении, друг мой? Не было никакого нападения! Они увидели шпионку и помчались за ней, ослабив оборону. Это непростительно глупо!
  -Они вступили в бой на севере. Вот это глупо.
  -Когда ты отозвал их назад, их перебили по одиночке. О чем тут говорить? Ты бездарно управляешь войсками, Воракс.
  -Ты хочешь снова помогать мне, Эгрэджио?.. - с надеждой спросил он, ходя за ним по пятам.
  Грэг подавился собственным смехом, закашлялся и отвернулся от властителя, медленно отступая из светового круга свечи в темноту.
  -Нет, Воракс. Нет... - он опустил вниз правую руку, и татуировка на запястье обратилась в настоящий кинжал, упав прямо в ладонь.
  Вампир повернулся к бывшему союзнику и глубоко всадил кинжал в его грудь. Пальцы на рукоятке залило теплой кровью. Лицо Воракса, и без того изуродованное серебром инквизиторов, исказилось от боли и ужаса.
  -Я не собираюсь больше помогать тебе. Мне это не выгодно. Ты бесполезен, Воракс! - прошипел Грэг, перед тем, как тело правителя вспыхнуло синеватым пламенем и рассыпалось в прах.
  Когда все было кончено, кинжал снова исчез, став картинкой на руке. Грэг обернулся к выходу и замер на месте. В дверях стояла девушка. Не смотря на коротко остриженные темные волосы, было видно, что это не мужчина. Ее длинная тощая фигура была обтянута виниловым костюмом, сверху на плечи накинут кожаный плащ. Точеный подбородок, острый нос, тонкие брови и не слишком выразительные глаза. Девушка прошла в зал, глядя на Грэга одобрительно.
  -Так не могло больше продолжаться. Я рада, что ты решился, Грэг. Ты нужен нам.
  -Разве ты не любила его, Патриссия? - недоверчиво прищурился вампир.
  -Если бы это сделал кто-то другой, я, не задумываясь, разрубила бы его на куски. Но ты... совсем другое дело, Грэг. Идем, я представлю тебя твоим подданным.
  3
  На закате Милана по просьбе князя отправилась на восток, в штаб, вместе с Алиасом, Лайносом и Климом. В театре все стихло. Днем он превратился в сонное царство. Рити проснулась ближе к вечеру. Эллао тоже спал, хоть и собирался оберегать ее сон. Девушка осторожно поднялась с его колен, стараясь не разбудить юношу, но тот все равно проснулся.
  -Прости. Ты мог еще поспать... - прошептала Верити.
  -Да нет, ничего. Я выспался еще вчера.
  -Тихо так... Послушай... - грустно прошептала она, - Как тогда, помнишь?..
  -Первые ночи были такими шумными и тревожными, что заснуть было нельзя. А после... - предался воспоминаниям Эллао.
  -Это было где-то в ноябре, может в декабре, как сейчас... Я помню, что проснулась, а вокруг тихо. Я тогда так испугалась. Я боялась открыть глаза. Мне казалось, я умерла.
  Парень улыбнулся ей.
  -А потом я бродила по улицам и думала, что был атомный взрыв, и осталась только я. Я так думала до тех пор, пока не встретила волка...
  -Волка?.. - встревожено переспросил Эллао.
  -Да. Оборотня, получеловека. Он быстро привел меня в чувства... - Рити запрокинула голову, оглядывая софиты в полумраке, чтобы скрыть глаза от друга.
  -Что произошло? Что он сделал?
  -Он оступился и упал на арматуру. Но в планах у него было многое...
  -Наверное, есть хочешь? - перевел тему парень.
  -Есть я всегда хочу. Я уже даже привыкла.
  -Тебе бы на южную базу. Там продовольственные склады захватили. Там бы ты наелась...
  -Что-то не горю желанием снова туда возвращаться.
  -Там больше нет военных.
  -Да знаю, но все равно не хочется. А здесь... наверное, ничего такого?..
  -Может... буфет? Только какая там может быть еда?.. Это же не столовая. Тут запасов не держали.
  -Посмотрим? Вдруг что осталось? - предложила Рити.
   Они прошли по коридору, свернули к узкой служебной лестнице, спустились вниз и попали в костюмерную. Девушка прошла меж сваленных в кучи тканей и костюмов и оглянулась на Эллао.
  -Может в фойе, перед гардеробом?
  -Главный вход забаррикадирован. Там не пройти.
  -Черт...
  -Пойдем, - позвал он, - Я что-нибудь придумаю.
  Поднявшись, они вернулись в коридор и столкнулись с Морлоком. Эллао держал девушку за руку. Увидев их, Морлок усмехнулся и неодобрительно покачал головой.
  -Смотри у меня, Эллао... - пригрозил он, - Молод ты еще со смертными дружить...
  -За Верити можете не беспокоиться. Я обязан ей жизнью.
  -Знаю, знаю...
  -Нам надо в фойе, - вмешалась девушка.
  -Зачем?
  -Там буфет был когда-то. Может, что осталось...
  -Да... с едой нынче туговато... - насмешливо проворчал Морлок себе под нос, глядя на Вернитту с пристрастием.
  Девушка отступила назад, прячась за спиной Эллао. Морлок дал юноше ключи от внутренних дверей и проводил молодых людей взглядом.
  -Что это с ним? - Рити оглянулась, но его уже не было.
  -Он голоден, как и все мы... - печально констатировал Эллао, - Сейчас не лучшее время... Боюсь, тебе не безопасно здесь находиться. Времена изменились.
  -Что ты такое говоришь?! Это же база Праведных. Где же еще безопасно, если не здесь?.. - возмутилась девушка.
  -Ты меня не слушаешь. Времена изменились. Город почти вымер. Нет ни хороших, ни плохих, ни военных, ни собак... никого. Лагеря Тьмы заполнены. Сила сейчас на их стороне. Мы голодны и слабы. Если князь вскоре не пойдет в атаку, можно считать, что мы проиграли войну.
  Он отпер тяжелые двери и распахнул перед ней. Противоположный выход был заставлен банкетками, шкафами и даже вешалками. Буфет был практически пуст. Две пачки орешков и полкило старых, окаменевших конфет - вот и все, что удалось найти. Рити сунула в рот сразу три конфеты и, вместе с Эллао отправилась обратно в зал.
  -Ты шлушайно не жнаешь... - начала она по дороге, но Эллао ни слова не понял.
  Девушка выплюнула конфеты в руку, освободив рот.
  -Ты случайно не знаешь, где именно на востоке находится военная база федералов? - повторила она.
  -Ну... Клим знает точно. Я могу только предполагать.
  -Кто такой Клим?
  -Правая рука князя. Он был сегодня здесь.
  -Вот черт...
  -Зачем тебе?
  -Я думаю, там мой брат.
  -Вот как? Значит, тебе нужно отправиться в башню, на восток. Там тебе покажут дорогу. Очень хорошо, что тебе есть, куда идти. Здесь действительно опасно. У нас вроде теперь мирный договор с этими войсками, так что тебе не составит труда попасть туда вместе с Праведными. Надо только придумать, как тебе добраться до башни...
  -Я была там, кажется, но сама дороги не найду. Туда я попала без сознания, обратно меня...
  -Что обратно?
  -Не помню, как выбиралась... - выдохнула Рити, понимая, что чуть не проговорилась о Ферро.
  -Я поговорю с Морлоком. Если мне удастся у него отпроситься, я тебя доведу до башни.
  -Здорово! - обрадовалась она.
  -Подожди радоваться. Я же сказал, нужно спросить разрешения...
  -Морлок разрешит. Он хороший! - продолжала безумствовать Рити, - Хочешь, я сама его попрошу?
  -Не надо. В любом случае, перед этим надо будет хорошо выспаться, не как мы с тобой, друг у друга на голове, а нормально, лежа... А завтра вечером будет видно.
  -Лежа?.. Вместе?.. - она округлила глаза.
  -Почему бы и нет?.. - юноша улыбнулся ей.
  -Ты забыл меня спросить... - обиделась Верити, - Или ты, может, думаешь, я такого навидалась, что мне все равно, с кем спать?!
  -Я не хотел тебя обидеть, Рити! Я не знаю, почему у меня вырвалась эта глупость... Я так не думаю! - оправдывался Эллао, но девушка была неумолима.
  -Я тоже не знаю, о чем ты думаешь, Эллао. Пожалуй, стоит держаться на расстоянии от вампиров. Ты прав, здесь не безопасно... - с этими словами Рити ушла в другой конец зала, забралась на сцену и скрылась за кулисами.
  Пыльные гримерки ее не впечатлили. Половина из них вообще были заперты. Девушку сильно трясло. Нервный озноб долго не прекращался. Мысль, что все вокруг предатели и маньяки, уничтожила остатки хорошего настроения. Только Рити удалось забыться и влиться в уютную атмосферу штаба, как эта атмосфера поменялась. 'Морлок смотрит на меня голодными глазами, а Эллао мечтает затащить в постель... Чудесный выдался вечер. Прекрасных друзей я себе нашла...' - сокрушалась про себя Рити. Успокоившись немного, она решила вернуться в зал, но Эллао там не оказалось. Он, вероятно, тоже решил проветриться. Девушка огорченно прошлась по залу, в надежде, что найдет его здесь. Этот юноша все же чем-то ее зацепил. 'Может, он в малом зале! - подумала Рити, устремляясь к выходу, - Но там могут быть и остальные. Следует быть осмотрительнее...'
  4
  Милана стояла у бойницы, глядя на белый безлюдный город, будто покрытый саваном. Девушка любила высоту именно за эти прекрасные пейзажи, которых нельзя было увидеть в Зордании. Самая высокая точка этой страны находилась в горах Сателитуса, но оттуда почти не было видно города. В тех горах, в пещерах магов, она приняла свою судьбу в лице Дориана, и там же отвергла ее спустя два столетия, когда обучалась магии во имя мести.
  Князь созывал своих наместников в башню к следующей ночи, и Милане предстояло вновь увидеть Дориана, но теперь ее не трогало это так сильно, как раньше. Ее сердце оттаяло, затянулись раны. Алиас видел в ней погибшую любовь. Восхищаясь ею, князь напомнил Милане о том, что время не стоит на месте, что все еще можно исправить, забыть, начать с начала...
  -Ты часто остаешься одна, - заметил Алиас, выходя из полумрака лестничного пролета, - Мне это знакомо. Тебя гложут воспоминания, и ты пытаешься бежать от них...
  -Да, князь. Но мне уже лучше. Воспоминания проходят. Сейчас это скорее привычка, чем спасение... - негромко отозвалась девушка.
  Алиас подошел ближе и выглянул из-за ее плеча в окно.
  -Здесь действительно красиво. Я сам тут медитирую иногда... - смущенно усмехнулся он, - Эта тишина... лишь гул ветра... Неяркий свет, неподвижные каменные глыбы, лес... Теперь он еще прекраснее, чем раньше... Кажется, что в этом мире больше никого нет. Только ты один... король мира и его единственное дитя...
  -Так и есть... - согласилась Милана, отступая чуть назад, прижимаясь спиной к князю.
  Алиас осторожно обнял ее за плечи и прикрыл глаза, окунув лицо в ее прекрасные черные волосы.
  -Моя печальная королева... - зашептал он, - Только ты одна мне нужна... моя тайна... мой темный ангел... Будь со мной всегда, прошу... никогда меня не покидай... Мне не пережить этого снова...
  -Кого ты видишь во мне?..
  -Ты похожа на нее, но я знаю, что ты другая. Я осознаю это и не хочу ничего менять. Ты - это ты.
  -Да, я - это я, и ты меня совсем не знаешь...
  -И ты меня.
  -Это верно.
  -Нам ничто не мешает, узнать друг друга, не правда ли? - он склонился к ней и заглянул в глаза.
  -Ничто... - она повернулась к Алиасу, взяв его за руку, - Обещай, что не станешь делать поспешных выводов.
  -Обещаю.
  -Время раскрывать тайны. Я первая, но после ты расскажешь мне, что с Ней случилось.
  Князь пообещал рассказать.
  
  То же время. Театр.
  Вернитта тихонько пробралась по коридорам и вошла в малый зал. Тусклая свеча на сцене вот-вот собиралась погаснуть. В этом зале царила такая же пустота, как и в другом. 'Куда все подевались?!' - забеспокоилась девушка.
  -Хотела поговорить со мной?..
  У Рити подкосились колени от страха. Она оглянулась и увидела Морлока, запирающего двери в зал.
  -Ты меня напугал... - голос девушки даже охрип.
  Она следила за его движениями, как раньше следила за Грэгом. Сейчас Морлок был не менее опасен.
  -Я ведь питаюсь страхом. Забыла?.. Эллао сказал, что тебе нужно в башню, - спокойно продолжал он, глядя на девушку все так же жадно, - Князь созывает большой совет перед атакой. Мы отправимся туда вместе завтра вечером.
  -Мы?.. - переспросила Рити, отходя к первым рядам.
  Вампир так же прошел по ряду, не сводя с нее глаз. Девушка перешла на два ряда ниже и двинулась в другом направлении.
  -Тебе это не по душе? Ты хочешь идти с мальчишкой? - язвительно усмехнулся Морлок.
  -Да, хочу! - обиделась Рити.
  -Ты же знаешь, со мной безопаснее. Эллао даже за себя не может постоять. Вспомни, как ты спасла его от охотника.
  -Он... Он добрый, чистый, он... не смотрит на меня так, как ты! - выкрикнула она.
  Они поравнялись. Морлок перемахнул через один ряд, ухватил Рити за плечо и силой усадил в кресло.
  -Тебе не нравится, как я на тебя смотрю? Хм... - он держал ее за плечи, не давая подняться.
  -Что с тобой, Морлок? Ты делаешь мне больно! - на глаза навернулись слезы в предчувствии беды.
  Вампир отпустил ее, перемахнул еще через один ряд и оказался прямо перед ней, встав коленями на сиденье.
  -Я в порядке. Так о чем ты хотела поговорить?.. - как ни в чем не бывало спросил он.
  -Я не хочу с тобой говорить... - отвернулась Рити, переводя дыхание, - Выпусти меня.
  -Не сейчас, - уверенно покачал головой вампир, - Ты знаешь о Лексе?
  -Да.
  -Интересно, что ты об этом думаешь?
  -Что я могу думать об этом? Его убили. Мне жаль... - пожала плечами девушка, не понимая, к чему ведет Морлок.
   -Жаль? В самом деле?.. - он понизил голос и вроде даже успокоился, - Думаю, у тебя нет ни одной причины жалеть его... Он был по отношению к тебе порядочным засранцем.
  -И все же мне жаль. Я не знаю, как это объяснить, но мне кажется, он был неплохим парнем и мог сделать много хорошего в этом мире...
  -Тебе было, за что его ненавидеть, ведь он ненавидел тебя ни за что... Хотя... конечно, любая смерть на твоих глазах... независимо от того, любила ты человека, или видела впервые... Не так ли, Рити?..
  Девушка, затаив дыхание, подняла на него глаза.
  -Даже не начинай врать мне. Я знаю, ты была там, - опередил ее Морлок, едва она открыла рот.
  -Но...
  -Откуда бы иначе ты знала о его смерти?
  -Эллао...
  -Эллао ничего тебе не говорил! - жестко оборвал вампир ее ложь, - Я тоже был там. Я чувствовал тебя, твой страх... Кроме того, я видел тебя с этим темным ублюдком, а теперь ты врешь...
  Девушка глядела на вампира остекленевшим взглядом и оставалась неподвижна, лишь губы подрагивали.
  -Я не виню тебя. Ты ничего не могла сделать... - смягчился вампир, - Но, сдается мне, ты влипла в историю посерьезней. Этот парень вместе с Ферро готовил покушение на князя. Мне нужно его имя.
  Верити замотала головой.
  -Только имя, Рити! - повысил голос Морлок.
  -Нет! - вскрикнула она, закрывая лицо ладонями.
  -Послушай! - вампир встал, нависая над ней мрачной тучей, - Я не спрашиваю тебя, как тебе удалось выжить, и почему ты пришла сюда после всего этого! Я всего лишь хочу узнать его имя!
  Девушка заплакала громче, выкрикивая несвязные слова. Морлок решил выждать и снова смягчился.
  -Я не обвиняю тебя в шпионаже. Я знаю, что ты на это не способна, Рити. Он пожалел тебя и отпустил, так?
  Вернитта кивнула, не прекращая плакать.
  -Хорошо. Допустим, я могу в это поверить. О заговоре ты не могла знать... Чего ты сейчас боишься? Я ни в чем тебя не обвиняю. А если Он пригрозил тебе... можешь не волноваться, здесь он тебя не достанет.
  -Я зна... - послышалось сквозь плач, - я знала... я - предатель! Я еще раньше знала и не смогла сказать никому. Я знала!..
  Вампир взглянул на нее.
  -Наверное, ты просто боялась. Он так тебя запугал, что...
  -Я не его боялась!
  -А кого?..
  -В башне был Ферро. Он видел меня. Он знал, что я знаю...
  -В башне?.. Что было потом? - Морлок подсел к ней.
  -Потом я сбежала. Ферро догнал меня и привел в ту высотку, где позже убили Лекса...
  -Вот оно как все закручено... Зачем же он тебя туда привел? По логике, он должен был убить тебя, едва подвернется случай.
  -Ему так приказал... - девушка села ровно, сложив руки на коленях, - Грэг... - хриплым шепотом произнесла она.
  В глазах потемнело от мысли, что она предала его. Рити закрыла рот руками, испуганно глядя на Морлока, но было уже поздно. Она решилась, она назвала его имя... предав Грэга.
  -Я догадывался. Не вини себя... - отвлеченно сказал Морлок, - Что с тобой?
  -Я... не должна была... - голос прерывался от плача, - ...не должна была говорить. Я не могла... Ты заставил меня! - запоздало догадалась она.
  -Мне нужна была эта информация, прости... Я, кажется, понял, почему для тебя это так важно, - вздохнул вампир, - Ох, девочка, не тот путь ты себе выбрала... Он тебе не пара.
  Рити подняла на него заплаканные глаза.
  -Эгрэджио - серый кардинал Тьмы...
  Девушку качнуло в сторону. Голова закружилась, будто что-то взорвалось внутри нее. Слова Морлока эхом отдались в ушах, повторившись несколько раз. Током по телу прошла боль, застыв где-то в сердце.
  -Этого не может быть... Это неправда, - быстро, словно в бреду, заговорила она, - Ты врешь, чтобы я не жалела его. Он не с Тьмой. Он говорил, что не с Тьмой... Он говорил... - 'Я не подчиняюсь никому и не выполняю поручений...' - вспомнила про себя она.
  -По сути, все операции Тьмы выполнялись под его руководством. Я слышал, что в последнее время, он и вправду отгородился от Воракса, чтобы получить независимость, а позже и власть. Если ему это удастся... нам придется несладко. В отличие от Воракса, он умеет управлять армией. Кажется, когда-то у него была своя шайка. Он испепелял целые города...
  -Хватит! - не выдержала девушка, затыкая уши, - Я не хочу больше! Не надо! Пожалуйста, прекрати!
  -Думаю, с тебя и этого достаточно. Что ты знала о нем? Как ты могла втрескаться в этого ублюдка? Ты же ни черта о нем не знала...
  -Может, и не хотела знать... - огрызнулась Рити.
  -Тебе нужно это знать. Теперь ты, по крайней мере, понимаешь, кого любишь так самоотверженно, и чего он стоит...
  -Я все равно тебе не верю. Откуда тебе знать, может это имя - просто совпадение?..
  -Тебе не достаточно? - зло усмехнулся Морлок, - Хорошо, я продолжу. У древнего вампира Эгрэджио на правом запястье татуировка-амулет - жертвенный кинжал с надписью 'Caligo', что на латыни означает 'Тьма'. Она досталась ему от его учителя, темного мага Нэкадеуса. (сноска: necadeus лат. букв. Убивающий Бога). Один из многочисленных тотемов 'Грэга' - большой черный ворон. А так же лев, питон и многие другие...
  Девушка обхватила себя руками, пытаясь согреться, и опустила голову ниже, чтобы Морлок не видел ее слез. Ей хотелось умереть сейчас больше, чем когда-либо. Внутри все так и сжималось от боли. Рити сильно сдавила живот локтями, но это не помогло. Ее трясло от холода и пустоты в душе. Сжимая губы, она пыталась сдержать крик. 'Почему все так несправедливо?.. Что же я сделала?.. Что?.. Зачем гадская судьба так играет со мной?..' - думала она.
  -Ты расскажешь им обо мне?.. Меня казнят, как Ферро? Сделай это поскорее, прошу... - обратилась она к Морлоку.
  -Я оставлю тебя, Рити. Тебе лучше побыть одной. Не забудь, на закате мы с тобой отправляемся в башню... - он поднялся из кресла и стал выбираться в проход между рядами, - И вот еще что: ни одна душа не узнает об этом разговоре. Это я тебе обещаю.
  Когда он уходил, Рити лежала, закрыв глаза, и слушала его шаги, как свой последний отсчет: четыре, три, два, один...
  5
  Белые хлопья бешено кружили над землей, укрывая город, усыпляя его вечным сном. Ничего живого вокруг. Лишь беззвучно падающий снег. Картина, подобная ядерной зиме. Хотя, нет. Изредка можно было заметить следы странных животных, порой даже таких, которые никогда не водились в этой полосе. Дикие твари хорошо прятались, а их следы быстро заметало снегом. Военные патрули нередко нападали на след того или иного хищника. Так и сейчас, кто-то заметил на дороге нечто, похожее на ягуара. Патрульная машина долго гналась за зверем, но проходимость техники подвела федералов. На вездеходном джипе передвигаться по городу оказалось сложновато. Раньше мешал только мусор, но с приходом зимы улицы завалило сугробами, и передвигаться по ним можно было только пешком. Дикая кошка скрылась в проулке. Джип завяз. Несколько крепких парней, вооруженных винтовками, выпрыгнули из него и начали охоту, рассредоточившись в трех направлениях.
  
  Вернитта лежала в кресле, свернувшись клубком, прижав к животу колени. Ей казалось, что в таком положении она меньше чувствует боль и дрожь в животе. Но состояние девушки было очень паршивым. Ей казалось, что нет смысла оставаться на этом проклятом свете, что, если она не встанет и не выйдет отсюда никогда, ничего не изменится. И ей не хотелось выходить. 'Это бессмысленно. Все, что я делаю - ошибка. Я люблю мразь. Я спала с мразью. Значит я - такая же мразь... Все мое существование - ошибка. Я не должна больше двигаться, говорить, жить...' - думала она. Двери распахнулись. Рити вздрогнула от грохота, но не пошевелилась и не открыла глаз. 'Это ни к чему. Это бессмысленно...' - повторялось в ее голове по кругу.
  Под ногами у вошедшего скрипел паркет. Девушке даже не надо было открывать глаз, чтобы узнать, где он. Она услышала, как он сел рядом, откинув сиденье.
  -Верити... - донесся до нее жалобный шепот Эллао, - Рити... Тебе плохо? Что с тобой? Рити... - он коснулся ее плеча, и девушка ожила.
  Прикосновение напомнило ей о том, что она все еще в этом мире. Чуть приоткрыв слипшиеся веки, Рити зажмурилась снова, увидев лишь кусок этого мира и осознав, что не имеет право на существование в нем. Она не хотела в него возвращаться.
  -Мне плохо... - отозвалась она равнодушно.
  -Тебе больно? Кто причинил тебе боль?..
  -Жизнь, Эллао... Этот мир... война, которая никогда не кончится... Эта гадская жизнь... которая тоже длится слишком долго...
  Юноша поднял девушку из кресла и прижал к себе. Рити слабо сопротивлялась ему и вскоре сдалась, обняв его. Лежа у Эллао на коленях Рити снова плакала. Юноша терпеливо ждал, пока она успокоится и расскажет ему о своем горе. Но Вернитта не могла говорить сейчас. Спустя какое-то время, она поднялась на руках и взглянула на Эллао. Его губы дрогнули. Рити была так близко. Ее лицо было совсем рядом, ее глаза, ее бледные губы...
  -Пожалуйста, поцелуй... меня... - всхлипывая, произнесла она.
  Эллао тронул ее подбородок дрожащей рукой, приблизился и робко коснулся ее губ. Девушка обхватила его за шею и впилась в его мягкие губы, словно обезумев. Внезапно для себя, она осознала, что жаждет этого поцелуя больше всего на свете. Юноша стал заметно смелее. Его руки заскользили по плечам Рити, по спине, по коленям, которыми она обхватила его. Не открывая глаз, девушка покрыла поцелуями лицо и шею Эллао. Тяжело дыша, юноша притянул ее к себе сильнее.
  -Что ты делаешь со мной?.. Я долго не продержусь, если ты будешь продолжать, Рити, не надо... - умоляюще простонал он.
  -Я... хочу тебя... Я тоже не могу держаться. Помоги мне... - ответила ему Верити.
  -Это то, что тебе действительно нужно сейчас?..
  -Да, черт тебя побери! Да, Эллао... - выкрикнула девушка.
  Все случилось быстро, но, едва их тела соединились, ласки стали спокойнее и чувственнее. Восстанавливая дыхание, Рити открыла глаза. Взгляд молодого вампира был наполнен любовью к ней. Он глядел восхищенно, благодарно, преданно. Она обнимала его, целовала и прижималась щекой к его гладкой щеке. Осторожно отталкивая его от себя, девушка любовалась им и снова привлекала к себе. Их безумие накатывало и спадало обоюдно. Юноша шептал своей возлюбленной о том, как долго он мечтал о ней, как много значит для него быть с ней рядом, какое счастье для него чувствовать ее ласковые руки. А Рити... Рити просто забылась. Она чувствовала, что ее тело легче облака. Руки Эллао скользили по нему, словно мягкое теплое море окутывало волнами. Девушка погружалась в это море, не понимая, отчего хочется плакать. Это были слезы сожаления, что когда все закончится, придется проснуться, вернуться в лживый и грязный мир...
  6
  Дикая кошка еле успевала уворачиваться от пуль и прятаться за домами. Ее преследователи тоже устали. Изнеможение не давало как следует прицелиться. Все, что им оставалось - ждать, пока ягуар попадет в ловушку или тупик, чтобы там прикончить его. Но у вампирши был свой план. Она вела солдат на смерть, играя с ними в охоту вполне осознанно. Только смертные могли так глупо попасться в такую примитивную ловушку. Каждый юнец преследующего ее патруля был уверен в том, что их добыча скоро окажется у них в руках. Углубляясь за зверем все дальше, к вражескому убежищу, они не замечали, как за их спинами нечисть отрезает пути назад.
  -У меня кончились патроны! - выкрикнул один из парней.
  -У меня тоже! - кивнул второй, - Черт...
  Кошка выскочила на открытую площадку во дворе, оглянулась, прищурила желтовато-лунные глаза и, в несколько сильных прыжков, скрылась в подъезде. Военные остановились перевести дух и пересчитать патроны.
  Ягуар перевоплотился в прыжке, на лестнице уже приземлившись на две ноги, чуть не сбив Грэга.
  -Патриссия, полегче! - усмехнулся вампир, придержав ее за плечи, - Отдышись. Тебя совсем загоняли эти мальчишки.
  -К черту все!.. - раздраженно прорычала девушка, - Теряю форму. Им чуть было не удалось попортить мне шкуру!
  -Ха-ха-ха! - Грэг не сдержал издевательского тона, - Ну, все... Как перестанут дрожать колени, выходи, развлечемся вместе.
  Вампир спустился вниз и, как ни в чем не бывало, вышел во двор, прямо к патрулю. Те направили на него свои винтовки, но Грэга это не остановило. У кого-то из молодых солдат сдали нервы: 'Ненавижу!' - выкрикнул он. Прогремел выстрел. Вампир застыл на месте, выставив перед собой кулак. Военные замерли. Грэг разжал ладонь. Пуля упала к его ногам, с коротким шипением прожигая наст. На ладони чернела полоска ожога, но лицо вампира не выражало боли. Сохраняя хладнокровие, он в следующую секунду бросился на стрелявшего. Повалив парня на снег, он вместе с ним перелетел на другой конец площадки, несколько раз перемахнув через голову. После торможения головой о лед, парень уже не сопротивлялся. Но его соратники поспешили на помощь. Грэг оставил на минуту свою жертву и поднялся на ноги, оборачиваясь к военным с саркастической улыбкой.
  -Я жду, щенки! - прогремел он.
  Пятеро бросились на вампира одновременно. Грэг накинулся на среднего, и бойцы в ужасе отшатнулись, услышав хруст ломающейся шеи. Затем вампир схватил ближайшего, замешкавшегося парня за лицо и крепко сжал ладонь. Один солдат уже было бросился на Эгрэджио, но, увидав растекающееся в его руках кровавое месиво, некогда бывшее лицом, а так же светящиеся глаза повернувшегося к нему вампира, сулящие неминуемую, страшную смерть, потерял остатки и без того затуманенного страхом рассудка. К счастью для него, он лишился чувств раньше, чем рука Грэга вонзилась в его грудь и, ломая ребра, вырвала сердце. Грэг всегда убивал наиболее кровавым образом, но сейчас вдруг понял, что больше не получает такого удовольствия, как это бывало раньше, он чувствовал лишь глухую тоску и опустошение, там где раньше было упоение чужой болью. Одним ударом ноги, сверху вниз, прервав мучения недобитого ранее страдальца с изуродованным лицом, он раз и навсегда утихомирил оставшихся, покидавших поле боя вояк, нагнав их в один прыжок, и одним движением разодрав обоим горло. Покончив с ними, он вернулся к первой жертве. Лоб юного солдата был залит свежей кровью. Вампир оглядел его и безразлично отвернулся.
  -Я вовремя? - жадно промурлыкала за спиной Патриссия.
  -Вовремя. Можешь забрать его. У меня что-то пропало настроение... - Грэг поднял еще не пришедшего в себя парня за шкирку и бросил в руки вампирше.
  Та ловко поймала бесчувственное тело за шею и проводила Грэга печальным взглядом. Вампир был отчего-то ужасно мрачен, хотя обычно его развлекали подобные игры.
  Эгрэджио побрел прочь, скрывшись в темной арке. Охота, равно как и смерть врага, больше не приносили удовлетворения. Грэг желал чего-то большего. Он смотрел на свои руки, залитые кровью. Сердце хищника тревожило скверное предчувствие.
  7
  Едва заметно потемнело небо, распахнулись двери служебного входа в театр. Ежась от внезапного холода, Рити медленно переступила порог. Вслед за ней, торопливо проследовал Морлок. Он догнал ее и мягко подтолкнул в спину.
  -Нам надо спешить, - сказал он, - На улицах сейчас очень опасно. Наверняка придется отбиваться и прятаться. Мы должны успеть до рассвета добраться в башню.
  -Хорошо... - тихо и отстраненно отозвалась девушка.
  Ее взгляд был пуст и направлен в никуда. Тонкими пальцами сжимая воротник куртки, Рити шагала рядом с Морлоком, глядя ровно перед собой, но не видя дороги.
  -Что с тобой? - вампир покосился на нее, заметив, что что-то не так.
  -Ничего... - она покачала головой как механическая кукла, - Я... плохо спала. Очень холодно...
  -Все еще не можешь отойти? Опять винишь себя? Это неправильно, Рити. Он...
  -Нет! - прорычала девушка подобно маленькой хищнице, - Не смей! Не говори ничего! Я не хочу больше...
   -Хорошо. Прости.
  Морлок перестал расспрашивать ее. Лишь изредка он косился на нее, пытаясь понять, что происходит. Так или иначе, поведение девушки было, по меньшей мере, странным. За несколько километров пути она ни разу не обернулась, не огляделась по сторонам. И, если безразличие и апатию можно было списать на сильный стресс, то слабость и малую подвижность объяснить было трудно. Вампир и девушка свернули во двор. По мнению Морлока, так было короче. Двигаясь осторожно и по возможности бесшумно, вампир вслушивался и принюхивался. Ощутив присутствие врага, он, однако, не стал этого афишировать, чтобы не пугать девушку, а поискал глазами подходящее укрытие и подтолкнул Рити к открытой дворницкой кладовке.
  -Что... Что там? Зачем нам сюда?.. - девушка подняла на него влажные глаза.
  Ее детский испуг тронул Морлока.
  -Тише... Все хорошо, Рити.
  У нее за спиной хрустнула алюминиевая банка. Глаза, глядящие на Морлока, наполнились страхом, но Рити не обернулась и не отпустила воротник. Вампир осуждающе прищурился, но времени на разбирательство сейчас не было. Он схватил девушку в охапку и втолкнул в кладовку. Захлопнув дверь, Морлок услышал негромкий крик боли. Перед ним вырос здоровенный оборотень. Вампир выхватил из-за пояса крупнокалиберный револьвер. Двух пуль, отлитых серебром, хватило, чтобы волк остался на месте, свалившись замертво. Морлок знал - молодые, глупые оборотни, не смотря на этот эпизод, опасны по своей сути. Их сила, подкрепляемая животными инстинктами, превосходила силу старейших по простой причине: с возрастом оборотни учились сдерживать и контролировать зверя внутри. В отличие от вампиров, набирающих вместе с контролем и возрастом мастерство и новую магию, волков такое 'воздержание' ослабляло. Морлок детально изучал подобные нюансы и знал, что победить превосходящую силу возможно лишь превосходящей ловкостью.
  Отперев дверь кладовки, от удара вошедшую внутрь, вампир подал Рити руку и вывел ее на свет.
  -Вот, возьми... - Морлок протянул ей 'Вальтер', заряженный серебром, - Может пригодиться. Почему ты кричала? - побеспокоился он.
  -Кричала?..
  -Да. Когда я толкнул тебя, я слышал твой стон... громкий, похожий на крик. Будто тебе что-то прищемили...
  -Я не кричала. Тебе показалось. Может... я всхлипнула от страха?.. Я так испугалась...
  -Не морочь мне голову, Верити! - разозлился вампир.
  Девушка замолчала, потупив взгляд.
  -Черт с тобой! - плюнул Морлок, - Идем...
  Подозрения усиливались, но он не мог найти повода, чтобы их проверить. В девушке ничего не изменилось. Она все так же глядела перед собой, только теперь еще и испуганно. Так же не вертела головой и осторожно двигалась, держась за воротник.
  -Твой брат доброволец?.. - попытался он найти тему для разговора.
  Рити покосилась на него недовольно.
  -Не могу больше молчать, - оправдался вампир, - Надоела тишина и... твоя странность. С тобой явно что-то не так. Мне начинает казаться, что Эгрэд... что ОН тут вовсе не причем...
  -Да, мой брат доброволец. Мне сказал об этом его бывший одноклассник, который... встретился мне на южной базе. Никогда не знаешь, где можно встретить друзей, а где врагов, верно?
  -К чему ты это?.. - сдвинул брови Морлок.
  -К тому, что жизнь - дерьмо... - негромко ответила Рити, сглатывая горечь, застрявшую в горле.
  -Вот, что я тебе скажу... - начал вампир, - Предатели есть везде. Ты права. Но везде есть те, кто возвращается к свету, осознав свои ошибки. И ты не исключение. Всем нам свойственно ошибаться. И у тебя случилось затмение. Он перевернул твое представление о добре и зле. Но ты вернулась, ты осознала, что есть истина. Ты не натворила ничего непоправимого. Тебе не в чем винить себя.
  -Добра и зла нет, Морлок... - пугающе серьезным тоном заявила девушка.
  -Есть. Иное дело, что иногда они почти неразличимы.
  -Добро выдают за зло, и наоборот. Зачем разграничивать серый мир на черное и белое?
  Двое вышли на запорошенную снегом набережную. Впереди был мост. За ним, по другую сторону реки, начиналась территория Праведных. Морлок поднял Рити за плечи и усадил на каменный парапет набережной, чтобы дать ей и себе передохнуть. Девушка несильно дернулась, поморщилась.
  -В чем дело? - прищурился вампир.
  -Ни в чем.
  Морлок потянулся к воротнику ее куртки, но Рити оттолкнула его от себя. Вампир ухватил ее за руки и с силой опустил их вниз. Придержав запястья, он дернул в сторону воротник. На горловине свитера виднелось бурое пятно запекшейся крови. Он дернул горловину и отпустил руки девушки, ударив кулаком в камень, рядом с ней.
  -Твою мать, а! - воскликнул он, - Когда? Когда вы все успеваете?! Ну, сучонок! Вернусь, удавлю...
  -Не трогай его! Он не виноват, он... не специально... - заступилась она за Эллао, - Обещай, что никто не узнает!
  -Ты понимаешь, чего требуешь от меня? Он нарушил закон, самый важный закон. Ты слишком ослабла. Он наверняка не контролировал себя. Он мог запросто убить тебя и не заметить... Черт, Рити! Как ты можешь его выгораживать?.. Тебе ведь больно. За всю дорогу ты ни разу не повернула головы.
  -Он не виноват. Это произошло случайно. Не трогай Эллао, прошу тебя... - опустила глаза девушка, теряя всякую надежду.
  -Занимательная картина! - раздался чей-то голос в отдалении.
  Двое обернулись. Неподалеку от них стоял высокий мужчина. Прочная черная кожа, из которой были сделаны его куртка и брюки, исполняла роль хорошей брони. Русые волосы были коротко острижены. Смеющиеся, глубоко посаженные глаза пристально следили за Верниттой, время от времени оценивающе окидывая взглядом Морлока.
  -Так бы и смотрел. Парень, ты не знаешь, что с ней надо делать? Так я покажу... - оскалился в саркастической улыбке вампир.
  Морлок двинулся было вперед, навстречу ему, прикрывая Рити спиной, но увидел, что из переулка к ним движется еще пятеро темных вампиров.
  -Это чужая территория, приятель! - продолжал неизвестный, - Все, что поймано здесь - наше! - шипением закончил он, готовясь к атаке.
  -Рити! На ту сторону моста! Быстро! - не оборачиваясь, приказал Морлок.
  -Но... Как же ты?.. Морлок! - замешкалась она.
  -Беги! - повторил он озлобленно.
  -Стоять! - рявкнул темный, едва Рити спрыгнула с парапета.
  Морлок бросился на него, сшибая с ног, давая девушке возможность убежать. Верити больше не колебалась. Добежав до моста, она припустила на ту сторону. Не смотря на все усилия Морлока, в погоню за ней бросились двое. Рити никогда не бегала так быстро. Страх гнал ее стремительнее ветра. Пролетая мимо дворов, подворотен и подъездов, девушка не могла свернуть, чувствуя, что вампиры совсем рядом. Они нагоняли ее и уже тянули руки, чтобы ухватить за куртку. Верити закричала от осознания неизбежности. Рука судорожно метнулась к внутреннему карману куртки. Рити успела вытащить пистолет, но ноги увязли в снегу. Девушка упала, накрыв руками голову. Вальтер, подаренный Морлоком, провалился в сугроб. Вампиры подняли Рити за шиворот и перевернули на спину. Один встал коленом на живот, второй приподнял ее за плечи, притягивая к себе. Девушка огляделась вокруг, но пистолета не нашла. Вампир оттянул вниз горловину свитера и замер с ухмылкой на лице, переглядываясь с приятелем.
  -Во дают, святые!.. - в нос проговорил он, комментируя увиденное.
  Рити потянула руку за спину. Парень тупо уставился на нее, не понимая ее движения. В следующий миг он отлетел от нее, и упал, запрокинув назад простреленную голову. Второй надавил на живот сильнее. Рити вскрикнула, но не выпустила из рук оружие. Зажмурившись от боли, спустила курок. Как только тело вампира обмякло, девушка сбросила его с себя и поднялась на ноги. В этот момент вспыхнул первый. От него на снегу осталось лишь черное пятно. Второй же не спешил загораться. 'Он не мертв!' - сообразила Рити. Но, вместо того, чтобы выстрелить ему в голову, девушка поспешила убраться подальше. Ее волновала судьба Морлока. Не смотря на опасность и режущую боль в животе, Рити вернулась к мосту. На той стороне она не нашла никого и ничего, кроме трех черных пятен на снегу. 'Только не Морлок! Нет!' - она уже приготовилась оплакивать друга она, но с той стороны послышался шум. Рити увидела яркую вспышку света. Пробежав через мост, она нашла неподвижно лежащее тело. Морлок был серьезно ранен, но пришел в себя, когда девушка стала трясти его за плечо.
  -Ты в порядке?.. - не открывая глаз, устало улыбнулся он.
  -Да. Только ты...
  -Я тоже в порядке... - он попытался подняться, но не смог. Мешало прожженное насквозь плечо. Ткань была повреждена настолько, что была видна кость.
  -Господи, Морлок! Не умирай, пожалуйста, а?.. Ты же сильный... - плакала Верити.
  -Тут уже близко. Дойдешь без меня. Прости, Рити. Я, видимо... дальше не пойду... - тихо отозвался имперский наемник.
  -Пойдешь... - она сбросила куртку на снег, стянула через голову свитер, и склонилась к вампиру.
  -Какого черта ты вытворяешь?.. - проворчал Морлок, но не смог отстранить ее от себя.
  Притянув ее за плечо, он с силой сжал челюсти на ее шее, пронзая затянувшиеся неглубокие ранки. Рити дернулась, но дотерпела, пока вампир наберется сил. После трех глотков, Морлок оттолкнул от себя девушку и приподнялся. Верити села рядом с ним и наблюдала, как затягивается его разорванное, прожженное серебряным клинком плечо. Новая ткань формировалась быстро. Вскоре вампир самостоятельно встал и протянул Рити руку. Поднявшись, девушка ухватилась за Морлока, потому что ноги ее совсем не держали.
  -Голова кружится... - она прикрыла глаза, зажмурилась, открыла глаза. Черные мушки рассеялись, но все вокруг еще кружилось.
  -Посиди, отдохни, - вампир усадил ее на снег, - Я скоро регенерируюсь, понесу тебя... Как тебе удалось спастись от темных?
  Рити накинула куртку, подняла на него глаза, запрокинув голову, и тут же опрокинулась назад, не совладав с тяжестью собственной головы.
  -Я... их... убила... - прошептала она, лежа на снегу.
  Она глядела в черное небо без единой звезды. Казалось, оно падает на нее. Небо было таким близким, словно закопченный как уголь, матовый потолок.
  -Ты стреляла в сердце?..
  Вопрос Морлока почему-то вызвал тревогу. Она вопросительно-испуганно посмотрела на него.
  -Второй... - прошептала она.
  -Что второй?
  -Второй не сгорел! Он... не...
  Морлок вовремя обернулся, держа блок в повороте. Рити вскрикнула и едва успела откатиться в сторону. Перелетев через подножку Морлока, темный вампир рухнул на то место, где только что лежала девушка. Раздался выстрел. Верити накрыла голову руками и не желала видеть, кто стрелял. Вскоре к ней подскочил Морлок. Он перетащил ее чуть дальше, чтобы ее не обожгло пламя смерти темного вампира.
  -Как ты? - спросил он.
  -Я должна была вспомнить о нем раньше... Это я виновата... - подавленно отозвалась она.
  -Все хорошо, Рити. Он никого не задел. Ни в чем ты не виновата. Хватит винить себя за все подряд... Ты только что спасла меня, навредив себе. Это я должен чувствовать себя виноватым.
  Девушка села, спиной прижавшись к нему. Она взглянула на свои руки и принялась тереть ладонь о ладонь. Сперва ненавязчиво, не придавая особого значения, но когда поняла, что эффекта никакого, стала тереть с усилием.
  -Что ты делаешь? - Морлок глядел на нее с изумлением.
  -У меня кр-р-р-овь на руках... - протянула она, прикусывая губу.
  -Ты - воин. Ты убила их, защищая свою жизнь, - он прихватил горсть снега и принялся оттирать ее ладони, - Кровь врага - это не страшно и не стыдно. Успокойся.
  -Морлок, у меня чужая кровь на руках, а я даже точно не знаю, чья это кровь! Ты понимаешь?!
  -Привыкай к чужой крови на своих руках, Верити. Раз прикоснувшись к Эгрэджио ты не отмоешься уже никогда.
  Рити не ответила. Морлок поднял глаза и встретился с ней взглядом. Она испугалась, она возненавидела его за эти слова, она снова почувствовала на себе вину чужой смерти, она осознала, что обречена на проклятье, и все это он увидел в ее глазах.
  8
  Небо уже начало темнеть, когда они подошли к башне. Морлок нес девушку на руках, не сильно напрягая руки и спину, но Рити попросила отпустить ее перед входом на территорию.
  -Почему? - удивился вампир.
  -Меня сюда уже приносили однажды. На этот раз я еще могу передвигаться сама, - ответила девушка с грустной улыбкой, пропуская Морлока вперед.
  Он вошел в пристройку, где горел неугасаемый ни днем, ни ночью костер. Вслед за ним в комнату заглянула и осторожно прошмыгнула Рити. Из-за его плеча она выглядывала знакомые лица у костра, но все больше было незнакомых. Морлок усадил ее ближе к огню, но в отдалении от других. Свежие раны раздражали изголодавшихся хищников.
  -Я отойду ненадолго. Ты в порядке? - спросил он.
  -Да, - кивнула девушка, - Только возвращайся скорее. Мне... не по себе...
  Он пообещал поторопиться и скрылся на лестнице. Верити огляделась. Ей были не рады здесь сегодня. Ловя на себе недобрые взгляды, Рити заметила Оталика и Катрину. Их глаза тоже не отличались доброжелательностью. Девушка уставилась на огонь, стараясь держать всех вампиров в поле зрения. Сухие дрова громко и однообразно гудели, вводя в транс. От усталости закладывало уши, накрывало теплом, утяжеляя веки. Рити держалась в сознании из последних сил. Морлок напугал ее, сказав, что она может не проснуться, если уснет в таком состоянии. Сейчас это положение действовало с удвоенной силой. Если бы смерть не настигла Рити во сне, то обязательно нашелся бы желающий допить ее, ослабшую и безнадежную.
  -Не спи, крестница! - промурлыкал кто-то прямо над ухом.
  Рити распахнула глаза. Лайнос улыбался ей, искренне радуясь встрече. Он присел рядом и обнял девушку за плечо.
  -Нельзя, нельзя спать, котенок... - мягко шептал он, в то время как его рука скользнула по плечу вверх и ухватилась за куртку, стягивая ее.
  -Ты что?! - разозлилась и испугалась Рити, отталкивая его от себя.
  -Тихо, тихо, тихо... - все так же весело отозвался вампир, смахивая со лба челку, - Мне сказали, тут раненая девушка. Нужна помощь. Смотрю, а тут ты сидишь... Так значит это не ты? Не похожа ты на раненую... Такая злая и агрессивная...
  -Раз раненая, так можно приставать что ли? - обиженно проворчала Рити.
  -Приставать?! Хм... - поперхнулся Лайнос, - Да проверить я хотел, где раны твои! Наверняка ведь на шее?..
  -Раны как раны... Смотри, если хочешь.
  Он помог ей снять куртку и осторожно осмотрел совсем свежие аккуратные отверстия. Его рука потянулась было к шее девушки, но Рити перехватила ее на полпути.
  -Не трогай! - насупилась она.
  -Хорошо... - пожал плечами вампир.
  Он закатал рукав своей рубашки и вытащил из сапога кинжал.
  -Зачем это? - Рити отодвинулась от него.
  -Ты будешь пить.
  -Не буду... - покачала она головой.
  -Будешь.
  -Не буду!
  Лайнос потянулся к ней. Девушка отвернулась. Тогда вампир захватил ее сзади, полоснул себе по запястью и быстро прижал руку к ее губам, прижав руки в локтях. Густой терпкий напиток быстро наполнил рот. Верити глотнула, чтобы не захлебнуться, и почувствовала насыщение, прилив сил и адреналина. Устав, Лайнос отпустил девушку и пережал запястье, глядя на то, как раны на ее шее затягиваются. Несмотря на исцеление, Рити почему-то глядела на вампира все так же презрительно.
  -Ты чем-то недовольна? - поинтересовался он.
  -Я не хочу зависеть от тебя.
  -Это лучше, чем умирать от слабости и потери крови. Я хочу знать, что ты чувствуешь?
  -Горячо, - ее глаза блестели от возбуждения и удовольствия от ощущения силы.
  -Где?
  -Внутри. В животе... Так приятно... - улыбнулась она.
  -Это ты просто голодная была... А так, вообще? В голове как?
  -Мутит чуть-чуть... В голове звенит. Не сильно. Уже проходит. Почти совсем ясная голова. Я теперь в тебя влюблена?.. - вопросительно наморщила лоб девушка.
  -Вот уж не знаю! - расхохотался Лайнос, - Тебе виднее... По мне, так ты все еще меня не переносишь, как и раньше... считаешь избалованным красавчиком.
  -А разве это не так?
  -Может и так... Тебе виднее... Послушай, я дал тебе немного больше, чем нужно. Не хочешь проверить, на что ты способна сейчас?.. - предложил он.
  -Проверить - как?..
  -Идем на задний двор? Там никого нет, и мы...
  -Стоп.
  -Что такое?
  -Там никого нет? Звучит как пошлое предложение.
  -Вот там то ты мне и докажешь, кто я на самом деле, и насколько грязно звучат мои предложения, идет?
  Верити поднялась на ноги. Такого прилива энергии в ней не было давно. Было ощущение, что девушка хорошо выспалась и наелась. Мышцы сокращались и гудели в ожидании действий. Лайнос вывел ее на тренировочную площадку. Тусклый свет пробивался сквозь тучи и защитное поле. Его было достаточно, чтобы Рити хорошо видела противника.
  -Ну, давай, покажи, на что способна...
  Вампир стал уверенно приближаться к ней, всем своим видом излучая угрозу. Верити, испугавшись, ударила его кулаком в лицо, но эффект от него больше напоминал пощечину, и это притом, что, как ей показалось, она ударила в полную силу. Вампир продолжал движение, и она повторила попытку... Тот же эффект. Страх возрастал все больше, по мере того как Лайнос зажимал ее в углу, отрезая пути к отступлению. Он молниеносным движением схватил девушку за горло, и прижал к стене, подняв Верити на высоту своего роста, так что она перестала ногами доставать до земли, вампир приблизился к уху девушки.
  -Ну, вот я и добрался, наконец, до тебя, моя прелесть. Здесь нам никто не помешает... Ты будешь моей рабыней и самой главной любовницей...
  Несмотря на страх и удушье, Верити начала свирепеть. 'Этот мерзавец затащил меня сюда обманом, как всегда прикрываясь своими лживыми 'благими' помыслами... Ненавижу!' Порыв ярости снова направил ее кулак к лицу ненавистного вампира, но только на этот раз Лайнос отшатнулся, выпустив девушку из смертельной хватки, и его голова оказалась неестественно вывернута в сторону. Такого эффекта она никак не ожидала, и это повергло девушку в шок, ноги подкосились, по телу пробежала дрожь. Вампир с противным хрустом вернул голову в изначальное положение. На лице появилась ухмылка, из губы сочилась кровь.
  -Браво! Такой удар может оказаться смертельным для человека, тут мне повезло... На будущее... используй свою ярость только в крайних случаях. Не трать ее по пустякам... теперь, когда знаешь на что способна... м-да...
  Как ни странно, эти слова вывели Верити из ступора, и шок перешел в эйфорию и предвкушение. Дрожь обратилась в легкость, тело стало предельно послушным, а мышцы налились пьянящей энергией, глаза уверенно, даже с вызовом, смотрели на противника.
  -Вот теперь можно начать! - с этими словами вампир снова двинулся на нее.
  На полпути к девушке он совершил прыжок, недоступный возможностям человека, и вытянул руки вперед, метя точно в горло. Верити среагировала мгновенно, сделав кувырок вперед, проскочив под противником. Таким образом, она оказалась точно за спиной Лайноса, когда тот приземлился. Мгновенно развернувшись, вампир тут же схватил второй удар, по силе уступающий предыдущему, но, все равно неправдоподобно сильный, для столь хрупкой особы.
  -Умница! Не расслабляйся!
  И теперь уже Рити наступала, горячка боя все сильнее охватывала ее. Удар следовал за ударом, но каждый раз Лайносу удавалось ускользнуть, что еще больше раззадоривало девушку.
  -Скорость - вот твое главное оружие. Силой меня не взять...
   Иногда вампир возникал у Рити за спиной, и тогда их обоюдное движение меняло направление. На одном из таких фокусов она и подловила Лайноса, сделав молниеносный выпад локтем и сбив вампира с ног, заодно продемонстрировав, что последний урок она усвоила. После этого последовала серия ударов, от которых Лайнос уже не успевал увернуться. В этот момент Рити окончательно перестала понимать происходящее. Ей стало казаться, что она непобедима, и может справиться с любым противником. 'Теперь у меня хватит сил избавить этот мир от проклятых кровопийц, они за все ответят, и ты будешь первым, избалованный красавчик!!' Она выхватила пистолет и нацелила вампиру меж глаз. Нервное перевозбуждение отдалось спазмом в голове. Девушку зашатало. В глазах зардели искры. Утратив вид побежденного, Лайнос исчез, внезапно очутился рядом и выхватил оружие у девушки, подхватывая ее на руки.
  -Знай свое место и никогда не шути так со старшими... - это было последнее, что услышала Верити, прежде чем потерять сознание.
  9
  В стадах нет ничего привлекательного,
  даже если они бегут вслед за тобой.
  Фридрих Ницше
  Этой ночью в резиденции Тьмы было неспокойно. Существа низших и высших рангов носились в суматошном приготовлении к коронации. Волнение воинствующего народа так же было вызвано слухами о готовящемся нападении. Тьма знала, а если не знала, то чувствовала, что Праведный князь собирает войска для контратаки.
  Площадь кишела странными людьми и существами, вовсе не похожими на людей. Кто-то нес ящики со свечами, кто-то катил телегу, заполненную углем. Крепкий мужлан со свиноподобным лицом волок на себе два почерневших от времени трупа священнослужителей. Вампиры 'очищали' храм для обряда. Развешивали ткани и свечи, жгли иконы и дробили святые фрески в мелкую пыль. К полуночи все должно было соответствовать канонам черной церкви.
  Эгрэджио принял освежающую ванну. В одиннадцатом часу он вышел из своих покоев, облаченный сплошь в черное. В отдалении слышался печальный перезвон колоколов и мужской хор (в храме проводилась последняя репетиция церемониальной молитвы). Длинная черная ряса скрывала его крепкое тело до самых пят, волочась подолом по земле. Его тело, равно, как и душа, были готовы принять новую силу и пустить ее в дело. Щеки вампира были чисто выбриты за исключением подстриженной бороды. Волосы вымыты и зачесаны по обыкновению назад. Глаза его были черны, как бездна. Азартный блеск оживлял их. Грэг вышел на площадь и неторопливо направился к храму, глядя в небо со странной улыбкой. Он бросал ему вызов сегодня. Главный колокол грянул в очередной раз и разнес свой рев по окрестностям. Небеса не услышали его стона и не сжалились, не даровали ему смерть, а обрекли на служение дьяволу своим молчанием. Эгрэджио огляделся по сторонам. У северных крепостных ворот, по ту сторону площади, он заметил Патриссию. Направляясь к нему, она бережно прижимала к себе серый сверток. Вампир остановился и дождался ее. Девушка чуть склонилась перед ним, преодолевая гордыню.
  -Мой господин волнуется? - улыбнулась она.
  -Нисколько... - он кивнул на сверток в ее руках, - Что это?
  Глаза Патриссии вспыхнули вожделением. Завораживающе призывая вампира к себе, она приподняла угол свертка.
  -Без этого не свершится ни один великий обряд... - прошептала она, когда Грэг склонился посмотреть.
  Однако увиденное не обрадовало его так, как оно впечатляло Патриссию. Надежды вампирши не оправдались, покровитель не оценил ее щедрого дара.
  -Где ты это взяла? - негромко прохрипел Грэг.
  -Внизу, в лагере. Где же еще? Он родился вчера, в полночь, Грэг. Тебе не найти лучшей...
  -Отправляйся... - его глаза налились кровью, голос хрипел больше обычного, - ...в лагерь, - сдержался он, - Верни туда, откуда взяла!
  -Но...
  -Убирайся, Патриссия! Я не приношу жертвы богам. Мне не кажется деликатесом детская кровь. И я не убиваю, чтобы заслужить дьявольское благословение! Запомни это и передай остальным! А кубок... - он вернул ее и ухватил пальцами за лицо, - Кубок этой ночью я наполню твоей кровью, Патриссия.
  Он ненавидел эту женщину. Возможно оттого, что был ею напуган в тронном зале, после убийства, а может, он просто боялся, что бывшая подружка Воракса сумеет поднять восстание против него и переманить на свою сторону часть Тьмы?.. Так или иначе, причиной был страх. Грэг знал это, и это повергало его в бешенство, но законы его религии и его философии не допускали присутствия страха в сознании. Страх это слабость, а слабый не имеет право на существование... Теперь Эгрэджио так не думал. Было в 'новом' мире одно существо, которое привлекало его именно своей слабостью. Что же касалось Патриссии, Грэг знал, как следует избавляться от страхов раз и навсегда.
  10
  В старой башне сегодня тоже было заметное оживление. Не сговариваясь, враждующие стороны проводили собрание в одну и ту же ночь. Князь Алиас ждал многих сильнейших к себе в штаб с докладами. Все его сегодняшние гости пришли в этот город с ним, около года назад. И по сей день, истребляя темное отродье, проливая кровь и пот, они шли за Алиасом, не сомневаясь, что идут по верному пути. Весть о том, что родина забыла их, разносимая ослабшими духом предателями, вывела Праведных из нужного русла, но, к этой ночи, большинство вампиров утвердились в своей вере и реабилитировались.
  Большой зал пристройки не смог вместить в себя такое количество гостей. Пришлось разжечь костры на дворе. Вокруг костров на больших сухих бревнах уютно расположились гости и местные обитатели. Верити была среди них. В окружении Морлока, Лайноса и троих неразговорчивых, но любопытных молодых вампиров. С тех пор, как девушка пришла в себя после обморока, эти трое не сводили с нее глаз. Морлок, как потом узнала Рити, едва не сцепился с Лайносом, когда увидел ее без чувств. 'Он защищает меня, как свою дочь!' - подумала тогда девушка. Когда все прояснилось, имперские воины конечно же помирились и тут же нашли много общих тем, и теперь обменивались байками и воспоминаниями военных времен, в ожидании полуночи. Обретшая силу и тут же потерявшая ее, Верити сидела у костра мрачнее тучи,, не желая ни с кем говорить. Ее лицо выражало обиду ребенка, которого несправедливо наказали. Лайнос был с ней груб, а пистолет и вовсе не вернул. Рити было стыдно сейчас, но обижаться было приятнее, нежели признать свою вину. Морлоку она даже боялась смотреть в глаза. Было стыдно, что он заступился за нее, не зная, что виновата только она сама. 'И снова виновата... виновата, виновата! - думала Рити, - Да сколько же можно быть виноватой?! Надоело! Я ничего такого не сделала. Он хотел, чтобы я нападала, и я нападала!'
  Девушка поймала себя на том, что смотрит на Лайноса без всякого стеснения, и даже с вызовом. Вампиры говорили о чем-то увлеченно, но красавчик замолчал, заметив такой взгляд.
  -Что-то не так, Верити? - в его голосе еще были слышны нотки раздражения.
  Рити покачала головой, стремительно опуская глаза. Чтобы показать, что она не настроена мириться, девушка сдвинула брови и уставилась на огонь. Лайнос не сильно этому огорчился. Через минуту его позвал кто-то из башни, и красавчик вампир умчался, даже не взглянув в сторону нерадивой ученицы.
  -Спать не хочешь?.. - Морлок подсел ближе, занимая нагретое место Лайноса.
  -А что, здесь есть, где прилечь? - недовольно огрызнулась Рити.
  -Ты права, прости. Все устали, Рити. Не будь такой агрессивной. Стань ты наконец, ну... - Морлок пребывал в исключительном расположении духа, - Попроще что ли... Нельзя все время замыкаться в себе и уверять себя в своей непобедимости.
  -Почему?
  Вампир задумался на минуту. В его темных глазах появилась растерянность. Вернитта залюбовалась этим зрелищем. Оказалось, цепной пес империи может быть романтичен и даже иногда комичен.
  -Потому что это не приведет к добру. Так ставить себя в каком бы то ни было обществе просто глупо. Тебе никто не захочет помочь...
  -А мне это и не нужно! - уверенно ответила девушка, недовольно окинув взглядом соседей по костру, ставших невольными слушателями их беседы.
  -Ты уверена?.. - насмешливо насупился Морлок, - Тебе никогда больше не понадобится помощь?
  -Мне не понадобится помощь тех, кого я не хочу знать, - отрезала Рити, - А если я найду достойный источник, то мне вообще не понадобится ничья помощь...
  -Найдешь что?.. - закашлялся вампир, - Не имеешь ли ты в виду сыворотку, Рити?..
  -Ее. Мне нужна сила. Я ненавижу Лайноса, как и прежде, а значит сказки о 'рабстве крови' - полная чушь.
   -Ох, не зарекайся, девочка моя... - он покачал головой, - Не зарекайся... Через пару суток ты поймешь, о чем тебе говорили.
  -Хочешь сказать, на меня еще не подействовало? - Верити пала духом.
  Ей подумалось, что это последние часы ее независимости и свободы. От таких мыслей девушка вздрогнула и огляделась вокруг, заметила соседние костры, что горели ярче. Морлок все так же мягко улыбался ей, как и всегда, но именно сейчас Рити была необходима его поддержка и тепло. Никто другой так не умел довести Рити до состояния апатии и приближения к самоубийству, но так же никто не мог так привести ее в чувства. Девушка взглянула на него с безмолвной просьбой.
  -Я снова устроил разгон? Умолкаю, Рити...
  Девушка глубоко вздохнула. 'Нет, Морлок, этого теперь не достаточно... После всего, что произошло, должно свершиться чудо, чтобы я смогла отвлечься от дерьма, происходящего вокруг... Грэг учил отвлекаться на хорошее... Грэг... Нет, это не 'хорошее'... Верден!'
  -Кто сможет показать мне военную базу?
  -Честно говоря, я собирался позаботиться об этом после собрания. Тогда уже будет ясно, кто отправляется туда, кто сможет тебя сопровождать...
  -Клим! - негромко, но весело подал голос один из вампиров, совсем молодой мальчишка, ровесник Верити, или даже чуть младше.
  Девушка выглянула на него из-за спины Морлока.
  -Ты его знаешь? - заговорила она с мальчиком.
  -Знаю конечно. Клим, оружейник, приближенный князя, волк... - отвечал он.
  -Волк?.. - Рити переглянулась с Морлоком, - Разве оборотни тоже бывают Праведными?..
  -Поверь, им гораздо проще научиться следовать канонам... - подтвердил Морлок.
  -А с чего ты... Прости, - смутилась девушка, - Как тебя зовут?
  -Умбра, - представился мальчик, поворачиваясь прямо к ней, чтобы глядеть прямо в глаза.
  -Как краска... - проворчала себе под нос Рити, - Умбра, - уже обращаясь к вампиру, повысила голос она, - а с чего ты взял, что это будет именно этот Клим? - спросила она, начиная припоминать, что Эллао тоже называл ей это имя.
  -Ну, потому что это он налаживает контакты с этими людьми. Я тебе его покажу после собрания. Он такой, заметный. Может ты его даже видела. Длинный такой, тощий. Волосы в хвост и физиономия лошадиная...
  -Я смотрю, у вас с ним сложные отношения... - хмыкнул чуть слышно Морлок.
  Девушка взглянула на него с растерянной улыбкой.
  -Мне казалось, Клим, если не красавец, то, по крайней мере, просто приятный парень, - пояснил он, - Ну, может деревенский немного... Зордания вообще глубинка. За исключением Эксплетуса, конечно.
  Вернитта, в очередной раз оглядывая зимний двор, заметила знакомое лицо и даже привстала, чтобы получше разглядеть его.
  -Кто там тебе мерещится? - шутливо дернул ее за рукав вампир.
  -Дориан... - выдохнула Рити, ища глазами место, куда можно спрятаться.
  -Где?.. - в свою очередь встал Морлок, - Я вернусь скоро. Посиди...
  -Ага... - бросила девушка, хотя вампир умчался, не дождавшись ее ответа, - И почему он им всем так нравится?.. - уже в пустоту произнесла Рити.
  -О чем ты?..
  Она вспомнила о существовании Умбры.
  -Да так... - качнула головой девушка, - Не обращай внимания. Я все пытаюсь понять непознанное и оспорить незыблемое. Как сказал Морлок: 'не зарекайся, скоро поймешь'... Наверное я так же стану бегать за Лайносом, когда подействует сыворотка.
  -Ты, как я понял, о 'рабстве крови'? - догадался мальчик, - Это совсем другое, нежели отношения птенцов с хозяином. В рабстве тебя ведет инстинкт. С птенцами совсем по-другому. Их никто не обязал любить своего хозяина. Это зависит только от личных отношений и симпатий.
  -Сколько тебе лет, Умбра?.. - стараясь не обидеть его, спросила Рити.
  -Больше, чем тебе... - совсем не обидевшись и даже оживившись ответил вампиреныш, сверкая детскими глазами с недетским азартом.
  -Серьезно? На сколько?
  -Лет на пять... - приврал мальчик.
  -Интересно... Ты ведь из этих... Оттуда, да?
  -Да, - улыбнулся он, понимая, что имеет в виду девушка.
  Морлок вернулся скоро. Присев возле Рити, он занялся угасающим костром, помогая молодым вампирам раздуть пламя. Девушка глядела на розовые угли, рассыпавшиеся вокруг, так быстро умирающие в одиночестве.
  -Люди - это угольки, а вампиры - как звезды... - вслух рассуждала она.
  Морлок заслушался ее лепетом и отвлекся от огня.
  -Почему?
  -Потому что они похожи. Но угольки смертны, а звезды нет. А когда уголек взлетает к небу, он либо умирает, либо становится... звездой...
  -Звезды тоже гаснут, когда приходит их время, Рити, - вздохнул вампир.
  -Я видела их недавно. Я почти забыла, как они красивы...
  -Ты видела звезды?.. Хм... - вампир покосился на нее с недоверием, - Может, это были спутники или самолеты?
  -Нет, звезды! - уверенно возразила девушка.
  -Этого не может быть. Ты не могла их видеть, - не менее уверенно отрезал Морлок.
  -Но почему?!
  -Над городом небо затянуто и днем и ночью.
  -Тогда облака рассеялись в одном месте, и я видела кусочек неба. По-твоему, это невозможно?.. - улыбнулась Рити.
  -Невозможно. Тьма контролирует небо с тех пор, как пришла сюда. Ты действительно думаешь, что это гарь и тучи?
  -А разве нет?.. - у нее по спине пробежал холодок.
  Верити подняла глаза к небу, вглядевшись в густую черную массу.
  -Праведные почти не выходят днем, хотя свет не пробивается через поле. Темные ходят по городу свободно. Мощный талисман в руках Тьмы, и никто не знает, чего от них ожидать.
  -Это связано с магией? Небо заколдовано?.. - робко спросила она, не слишком веря его словам.
  -Вроде того. Непробиваемая пленка, еще один слой атмосферы...
  -Но я... видела звезды, Морлок... - Рити смотрела на него растерянно.
  -Да не может этого быть... Тебе показалось... - он изучил ее искренние глаза и сам засомневался, обратив взор к небу, - Как давно это было?
  -Дня три назад... - девушка опустила заслезившиеся глаза.
  Они слезились не от ветра. Рити вдруг поняла, что в те минуты она была счастлива, и что никогда больше ничего подобного с ней уже не будет.
  -Это важно, Рити. Вспомни все... - не унимался Морлок.
  -Я не хочу.
  -Ты была с ним?
  Она отвернулась.
  -Прости меня. Ты была с ним? Это он показал тебе звезды?
  -Ничего он не показывал. Просто... мы разговаривали, и я смотрела наверх. Тучи так странно расступались. Я еще подумала, что их кто-то разгоняет... так быстро... неправдоподобно быстро...
  -Побери меня черт... - вампир огляделся по сторонам, словно ища глазами черта, - У этого выродка темный артефакт...
  11
  Закат ознаменовал начало службы. Опаленные стены храма покорно впустили в себя полторы сотни нелюдей. Мужской хор перешептывался в ожидании правителя и верховного жреца. Черные жировые свечи лениво оплывали на красный бархат. Гости и участники церемонии шумно обсуждали будущее своей братии. Кто-то с уверенностью говорил, что исход войны уже предрешен, и Тьма уже правит 'новым' миром, а кто-то напротив утверждал, что Алиас скоро затянет петлю на шее темных.
  Все шумные разговоры превратились в умеренный шелест, когда в храм вошла Патриссия. Кроме длинной полупрозрачной тоги на теле вампирши не было ничего. Взойдя по ступеням к алтарю, девушка оглядела собравшихся и бросила призывный взгляд в сторону главных ворот. Вампиры обернулись и все стихло вокруг. Приветствуя хозяина, темные склонили головы. Эгрэджио тяжело ступал по пыльной ковровой дорожке военными сапогами, оглядывая зал искоса. Они еще не знали, какие перемены им предстоит пережить, какие правила им придется принять, чтобы не расстаться с жизнью.
  Достигнув центра церемониального зала, Грэг оглянулся на Патриссию. Та подошла к возвышению алтаря и навзничь опустилась на него, почувствовав спиной холод камня. Жрец скинул накидку и обратил взор к огромной черной пентаграмме на стене прямо перед ним.
  -Shemham-forash! - провозгласил Эгрэджио.
  Все голоса, как один вторили ему. Громыхнул гонг. Его жесткий металлический звук разнесся по залу и застрял в воздухе. Изогнутый кинжал с запястья вампира возник в его руке.
  -In nomine Satanum, Magistum terrae, hic Regis mundi, visam caligam conclamo dividere nervum num infernum! - Громко и размерено, как стих, произнес он.
  (Сноска: (латынь) Во имя Сатаны, Правителя земли, Царя мира сего, я призываю силы Тьмы поделиться своей Адской мощью со мной!)
  Мужской хор вторил низкими голосами, повторяя слово в слово.
  -Откройте шире врата Ада и выйдите из пропасти, дабы приветствовать меня как вашего брата и друга! Дайте мне милости, о которых я прошу! Имя твое я взял как часть себя! Я живу подобно зверям в поле, радуясь плотской жизни! Я благоволю справедливость и проклинаю гниль! Всеми Богами Бездны я заклинаю все, о чем испрашиваю, произойти! Выйдите же и отзовитесь на ваши имена, сделав явью мои желания!
  Услышьте же имена:
   Аббадон Астарта Азазель Валаам
  Бафомет Кимерис Дагон Геката
  Кали Лилит Локи Мардук
  Мормо Нергал Риммон
  Самаэль Сезмет Сет...
  В зале начался гул. Каждый повторял имена.
  Грэг назвал вампиршу по имени. Патриссия открыла глаза, ожидая чести и права второй крови, но жрец задал ей вопрос:
  -Любишь ли ты Дьявола? Желаешь ли победы любой ценой?
  -Да, Эгрэджио... - сдвинула брови девушка, - Конечно, да.
  -Да свершится же! - расхохотался в ответ вампир, по рукоять вонзая кинжал в ее сердце.
  -Ублюдок! - истошно прохрипела вампирша в наступившей тишине.
  -О да, Патриссия... - улыбнулся ей Грэг, наполняя кубок ее бурой кровью.
  Едва он сделал глоток, тело вампирши вспыхнуло и осыпалось алыми углями на алтарь. Поворачиваясь в четыре стороны света, Эгрэджио вызывал принцев Ада:
  -Сатана, Люцифер, Белиал, Левиафан.
  Хор на енохианском воспел имена, и зазвучал текст ключа:
  'О, ты, ослепительный свет и горящий камень успокоения, раскрывающий славу Сатаны до самого центра земли, в ком живут великие секреты истины; именуемый в твоем царстве 'силой через радость' и неизмеримый. Будь для меня окном успокоения. Покажись же! Открой тайны своего сотворения! Будь ко мне благосклонен, ибо я такой же, как ты - истинный почитатель высочайшего и несравненного Короля Ада!'
   (сноска: Восемнадцатый Енохианский Ключ. Открывает врата в Ад и вызывает Люцифера с его благословением)
  12
  Праведный князь вышел к подданным после заката. Его речь была твердой, в глазах несокрушимое стремление к победе, вера и азарт в предвкушении боя.
  -Если кто-то смеет сомневаться в нашей победе, ему стоит знать, мы не простим предательства!
  Верити едва расслышала эти слова, но все же вздрогнула. Где-то внутри шевельнулось гадкое чувство причастности к преступлению.
  Алиас прервался. Его взор был устремлен к небу. Угрожающее молчание повисло над головами, и холод охватил собравшихся.
  Верити прилегла на бревнах, еле устроившись так, чтобы не свалиться, но весенний ветер заставил ее открыть глаза. Девушка глубоко вдохнула и подавилась воздухом. Прямо над ней нависла огромная красная луна. Чистейшее небо было усыпано звездами, как на сказочных картинках. Рити вскочила с бревен.
  -Морлок, я же говорила! Видишь?! - вскрикнула она, ища глазами вампира, и вдруг поняла, что на пустыре стоит полнейшая тишина. Около тысячи голосов, только что ровным гулом наполнявших пространство, разом смолкли. Рити обежала толпу, пытаясь разыскать хоть одного знакомого. Панический страх охватил и ее, хотя причина была ей не известна. Испуганные чужие лица, мрачные, холодные взгляды встречали ее. Наконец, знакомое лицо мелькнуло в отдалении. Девушка подбежала к Лайносу, но тот даже не взглянул на нее.
  -Что случилось? Ты не знаешь, где Морлок? - спросила Рити, но вампир лишь окинул ее неодобрительным взглядом.
  -Что происходит, Лайнос?.. - едва не плача, снова обратилась она к вампиру.
  -Тебе вдруг понадобилась моя помощь? Хм... Как же это может быть? Ты у нас такая независимая... - глядя на нее отвечал блондин.
  Рити опустила глаза. 'Мне нужна его помощь. Морлок был прав. Не стоило отрекаться от всего мира...'
  -Лайнос, прости... Я не права. Мне нужна помощь. Я вела себя как...
  -Неблагодарная, избалованная девчонка... - закончил за нее Лайнос, - Принято, - в подтверждение он положил руку ей на плечо, - Морлока я не видел, а луна - это плохой для нас знак. Нестабильность темного поля означает, что они хотят заставить нас прятаться, в то время, как темные всегда будут предупреждены заранее о появлении бреши или полном снятии завесы. Днем это может стать трагедией.
  -Это еще может означать направление силы артефакта в другую сторону... - продолжил рассуждать кто-то за их спинами.
  Рити и Лайнос оглянулись. Девушка чуть отступила и отвела глаза, делая вид, что не узнала Дориана.
  -Что ты имеешь в виду? - продолжил дискуссию Лайнос, пожимая ему руку в знак приветствия.
  -Они мутят воду не просто так. Ходят слухи, что власть у них сменилась. Для обряда посвящения Тьма вызывает своего покровителя. Сила артефакта отозвана скорее всего для этих целей... - отвечал вампир, едва заметно косясь на Рити, будто пытаясь вспомнить ее.
  Рити отвернулась, но не спешила отходить от хозяина. 'Пока рядом нет Морлока, я лучше побуду здесь' - решила она.
  Гул взволнованной толпы прервал голос князя.
  -Господа, не стоит поддаваться на старания Тьмы смутить нас перед атакой. Давайте не будем рабами предрассудков.
  
  Далее речь пошла о распределении боевых единиц и плане нападения. Верити скучала и продолжала выглядывать Морлока. В голову лезли разные мысли. Все последние события смешались в единое пятно, что давило неимоверной тяжестью на сердце. 'Нужно поспать. Все пройдет. Я просто переутомилась. Тяжесть пройдет. Только бы успеть поспать сегодня. А завтра... Завтра либо начнется жизнь, либо закончится. Либо Верден жив, либо мне нечего больше терять...'
  -Ты наверное можешь пойти в башню. Там сейчас никого не должно быть, - прервал ее мысли Лайнос.
  Верити отправилась в башню. Пересекая двор, усеянный кострами, переступая через бревна, расталкивая вампиров, ловя на себе их взгляды, она, наконец, оказалась на пороге опустевшего штаба. Рити на секунду задумалась, 'А что, если там кто-то остался?' Но спать хотелось так сильно, что эти опасения девушка отмела почти мгновенно. В полной темноте она добралась до ступеней, ведущих наверх. Площадка наверху вся была залита розоватым лунным сиянием. Верити подошла к бойнице. Собрание отсюда выглядело очень красиво и, главное, безопасно. Несколько сотен воинов в свете пламени костров и алой луны... Рити высунулась из проема бойницы, облокотившись о каменный карниз. Город словно ожил. Девушка с восхищением глядела по сторонам. На западе от башни что-то сверкнуло. Рити пригляделась.
   []Красноватая молния сверкнула еще раз. Она ударила в землю где-то в центре, по расчетам Рити. Спустя несколько минут, примерно в том же месте поднялось алое зарево. Вслед за заревом, подобно атомному грибу поднялось черное облако, расползаясь по небу. Оно двигалось удивительно быстро и вскоре накрыло и этот район, где были сейчас Праведные. Скрылась луна, звезды. Город снова погрузился во Тьму. Не веря собственным глазам, Рити долго приходила в себя от увиденного. Отвлекшись от окна, она попятилась назад, повторяя про себя несвязные слова, что лезли в голову. В конце концов, совсем запутавшись, девушка уселась на пол, подстелив куртку, и попыталась успокоиться и поспать, но не тут-то было. Мысли, чувства, воспоминания, тревога, предвкушение встречи с братом. Голова разрывалась, неоднозначные чувства сводили с ума. Верити закрыла глаза. Теплом собственного дыхания отогревая руки, она вспомнила Эллао. Нежные прикосновения тонких пальцев, робкий шепот, его безумие в любви и его беспамятство в страсти, боль, безысходность, страх, стыд... Ощущение полета, снова страх, ее беспамятство в любви, его безумие... его наслаждение, его сила, его власть, его непредсказуемость. 'Пусть даже убьет, пусть делает все, что только пожелает, пусть эта власть будет вечной...' Хриплый шепот скользнул грубой, но теплой тканью по коже - Да, мой маленький кролик...
  Верити подскочила на месте. Широко распахнув глаза она долго вглядывалась в темноту.
  -Рити! Вернитта, девочка моя! Ты здесь?.. - послышалось со стороны лестничного проема где-то еще далеко.
  Вскоре шаркающие шаги стали громче. Морлок вышел из темноты и наклонился к девушке, встав на одно колено.
  -Что случилось, мой ангелок? Кто тебя на сей раз обидел?
  Рити только сейчас поняла, что сидит уже несколько минут неподвижно и безумными глазами сверлит пустоту. Переведя взгляд на Морлока она пожала плечами.
  -Я не знаю, что со мной происходит. Я всего лишь хотела уснуть. Я не могу спать. У меня совершенно не осталось сил, но сон будто исчез. Я все время думаю...
  -О чем?
  Она опустила глаза, и вампир понял ее без слов.
  -Правильно будет сказать 'о ком', верно? - не дожидаясь ответа он попытался отвлечь девушку, - Вот что я тебе скажу. Поспать тебе просто необходимо. Идти долго, да и путь не простой. Утром Клим со своей лохматой командой будут ждать тебя у контрольного поста. Сама понимаешь, долго ждать не будут. У них серьезное дело.
  -А ты? - испуганно вскинула глаза Рити, хватая его за руку.
  -А я ухожу сейчас. Мне нужно успеть до рассвета. Днем теперь передвижение по городу невозможно. Даже если тьма застилает небо, в любой момент она может рассеяться.
  -Прямо сейчас? Но... как же я? Я буду здесь одна, без тебя? Не оставляй меня!..
  -Ты с Лайносом. Он теперь твой хозяин и учитель. А мы с тобой, даст Бог, еще свидимся... Удачи тебе. Найди брата, Рити. Уверен, он ждет тебя на той базе. Все будет хорошо.
  Вампир поднялся, выпуская из рук ее ладонь. Девушка вскочила вслед за ним.
  -Не уходи, Морлок!
  -Мы еще у-ви-идимся! - весело протянул он, спускаясь по ступеням башни во тьму.
  13
  К утру в башне остались лишь местные. Остальные рассредоточились по боевым точкам, чтобы на закате вступить в бой. Рити спала плохо. Примерно каждые полчаса она открывала глаза, чтобы убедиться в том, что утро еще не настало и можно еще поспать. В общей сумме поспав около четырех часов, девушка проснулась от громкого спора двух голосов, приближающихся снизу. Мужчина и женщина, перебивая друг друга, прошли на площадку и, не обращая внимания на спящую девушку, продолжали спорить.
  -Почему ты доверил ему эту операцию?! - возмущалась она, - Я не понимаю, как это возможно?.. После того, что я рассказала...
  -Пойми, сейчас не время для эмоций. Я верю тебе, но Дориан необходим нам сейчас. Он прекрасный стратег. У него приличная армия. Кроме всего, он уже не тот, каким знала его ты. У нас у всех не самое чистое прошлое. Сейчас это другой человек, и я не вижу причин отзывать у него армию накануне контратаки! - отвечал он.
  -Ты прав. Я понимаю. Это всего лишь эмоции. Я слишком долго желала его смерти... - вздохнула Милана, скрывая взгляд за каскадом черных волос.
  -Уже утро?.. - неуверенно подала голос Рити.
  Двое обернулись на нее, но не насторожились. Они знали о ее присутствии.
  -Да. Уже около шести часов, - отозвалась Милана отстраненно.
  -Черт... - подскочила Верити.
  Она бросилась к бойнице и выглянула вниз. Во дворе у ворот собралась небольшая группа мужчин. Один из них, высокий и худой, нервно ходил кругами, как рыщущий волк. Девушка подобрала куртку и бросилась вниз по лестнице, в спешке проехавшись задом по ступеням. Дальше бежала уже осторожнее, держась за стены. Наконец очутившись на улице, она припустила через двор, увязая в сугробах. Задыхаясь и чуть не падая, остановилась Рити за несколько метров от компании волков. Тот, что ходил кругами (вероятно, вожак) остановился и долго смотрел на нее молча, изучая, будто сравнивая с кем-то или оценивая, сможет ли девушка постоять за себя.
  -Верити - это ты? - заговорил он, не приближаясь.
  -Я, - все еще задыхаясь, кивнула Рити.
  -Наконец-то... - недовольно проворчал вожак.
  Рити тоже смотрела на него оценивающе. Слишком уж он был молод для вожака.
  -А ты - Клим?.. - она нервно улыбнулась, глядя на его тощее лицо.
  -Я, - не кивая ответил волк, - Еще немного и мы ушли бы без тебя. Постарайся скрыть свою неприязнь к вервольфам, иначе наша дорога будет полна непредвиденных случайностей, а я этого не хочу.
  Девушка смотрела на него молча, затем оглядела его команду - крепких, полураздетых парней, изучающих человека с пристрастием и гордостью. У многих взгляд был наполнен неприязненным холодом. Звери - не люди. Рити поняла, о чем он говорит, но ей не хотелось признавать, что он прав. Надо было выкручиваться.
  Клим призвал всех следовать за ним и устремился к воротам. Верити поспешила догнать его. Впереди на дороге стояли машины, три военных открытых джипа. К ним и направлялись оборотни.
  -Я совсем не... - Рити отдышалась, - Я нормально отношусь к... волкам...
  Клим чуть замедлил шаг, взглянув на нее. В его серых глазах блуждало недоверие и приглушенное сочувствие.
  -...наверное нормально, - уточнила девушка, - Я никогда не общалась с ними в 'человеческом' виде...
  -Я понимаю... - склонил голову юноша, - Тебе придется поверить на слово - это хорошие парни. Постарайся, Верити, но будь осторожна... - вдруг понизил голос он.
  Девушка вскинула на него карие глаза.
  -Просто постарайся, чтобы это не было так заметно. Все мы диковаты. Война сделала из нас хищников.
  - П Р И Р О Д А...- вырвалось у Рити не ее голосом.
  Девушка вздрогнула и огляделась.
  -Что? - переспросил Клим.
  -Нет. Ничего. Я ничего не говорила. Я не знаю, кто это сказал... - Рити зажмурилась до темноты и белых мушек в глазах.
  -С тобой все нормально?
  -Нет... Не уверена... - она глотнула морозный воздух и обернулась на башню.
  -Мне показалось, кто-то звал... Ты не слышал?
  -Нет, - уверенно покачал головой Клим.
  Верити обернулась и остановилась, вглядываясь в сумрак двора. Темная фигура вышла на середину площадки и махнула им рукой. Девушка вопросительно глянула на Клима.
  -Это тебя, - он кивнул головой в сторону башни, - Побыстрей, нам нужно ехать, Верити.
  Рити еще немного постояла, тупо глядя на него. Но все же решилась и побежала к площадке. За несколько метров до фигуры, она поняла, что это Лайнос, и остановилась.
  -Ты... меня звал?.. - не до конца понимая происходящее, спросила она.
  -Да, Рити, - вампир неспешно направился к ней, глядя в сторону дороги, на заполняющиеся джипы.
  Девушка не двигалась с места, настороженно глядя на Лайноса. Он стал ее 'хозяином' и этот факт ее совсем не радовал.
  -Вот...- он протянул ей пистолет, который отнял вчера, - Он тебе пригодится.
  Рити молча приняла и спрятала оружие, но все еще смотрела на вампира искоса.
  -Ты вышел меня проводить?.. - неуверенно спросила она, озираясь на дорогу, куда все еще был устремлен его взгляд.
  -Да. Я хочу пожелать тебе удачи, Рити. В самом деле удачи. Время сейчас самое трудное, но скоро все закончится, скоро... Главное - пережить предстоящую ночь. Ты должна выжить, слышишь? Это приказ, Рити.
  -Не смей мне приказывать...
  -Я не собираюсь становиться твоим хозяином и отнимать твою свободу. Теперь о тебе будет кому позаботиться, и в моем участии нет нужды. Будь счастлива, крестница, - Лайнос улыбнулся, и у Верити вспыхнули щеки.
  -Спасибо. Я...
  -Тебя ждут, беги.
  Девушка оглянулась на волков, а когда обернулась обратно, Лайнос уже исчез, не оставив даже следов на снегу.
  14
  На заднем сиденье джипа девушка оказалась зажата с двух сторон мощными плечами, так что едва хватало сил чтобы вздохнуть. Но, несмотря на неудобства, Рити глазела по сторонам, насколько это было возможно. Дорога была расчищена, и машины двигались быстро. По правую сторону от них проносились дома, магазины, площадки, груды мусора и снега, снова дома, чернеющие выбитыми окнами и сажей прошлых пожаров. Все это было теперь видно очень отчетливо и создавало атмосферу конца света. Почему?.. Начинался рассвет, и город показался во всей красе, впервые за год представ под освещенным небом. Верити задрала голову к сиреневым облакам, затянувшим свод. Без сомнения - небо светлело! На западе за домами то и дело мелькало светло-розовое пятно - солнце. У девушки перехватило дыхание. Она попыталась выскользнуть из-под плеча по правую сторону от нее. Почувствовав движение, парень тут же отстранился насколько мог, чтобы дать Рити вздохнуть. Кожаная куртка на его плечах заскрипела. Девушка решилась поднять глаза. Парень смотрел на нее в упор, но без каких-либо эмоций. Верити оглядела остальных, но и у них на лицах не было удивления. Светлые волосы Клима, затянутые в тугой хвост, хлестнули по спинке переднего сиденья. Волк оглянулся назад, почувствовав движение Рити.
  -В чем дело? - равнодушно поинтересовался он.
  -Рассвет. Там солнце! - она высвободила правую руку и ткнула пальцем на запад, - Неужели вы не видите? Там встает солнце.
  -Это плохой знак для Праведных, поэтому твоей радости мы разделить не можем... - объяснил Клим, снова обращая взгляд к дороге.
  Девушка села ровно и, не обращая внимания на бойцов, не отрываясь следила за линией горизонта. Автоколонна свернула в переулок, потому что дальше окружная пригородная дорога заканчивалась, прерываясь искусственным завалом. Восходящее солнце осталось у них за спиной и скрылось за домами. На смену восторгу Верити пришло волнение, да такое сильное, что живот стало сводить. 'Я еду к брату! Он там, на базе. Какой он сейчас? Как он изменился?.. Есть ли он там вообще?.. - Рити закрыла глаза, - Конечно есть. Где же еще, если не там? Верден, Боже мой, будь там, пожалуйста! Знает ли он, что я жива? А может, он тоже меня ищет...' Ее мысли прервали. Волки засуетились. Послышались характерные железные щелчки многих и многих затворов. Парни достали оружие и приготовились к отражению атаки. Рити снова завертелась по сторонам, пытаясь понять, что происходит, но улица была пуста, впереди дорога была свободна. Лица членов стаи по-прежнему не выражали эмоций. Лишь красноватые глаза их напряженно сканировали окрестности. Двое по обе стороны от девушки приподнялись и встали коленями на сиденье, чтобы увеличить поле обзора. Рити тоже приподнялась, но Клим посмотрел на нее очень жестко.
  -Не высовывайся... - приглушенно прошипел он, - Пригнись, а лучше вообще ляг...
  Девушка уставилась на него и хотела что-то ответить, но громкий и низкий горловой звук, который ей приходилось слышать и раньше, оглушил ее на время. В ушах гудело, а вокруг происходил спектакль с выключенным звуком. Джип резко затормозил, и Рити не перелетела вперед в лобовое стекло только благодаря сильной руке в кожаной куртке, что схватила ее за правое плечо. Постепенно слух стал возвращаться к девушке. Слышались выстрелы, визг и звериный рев. Все, кроме нее поднялись с сидений и отстреливались по кругу. Верити чуть выглянула из-под локтя солдата и увидела живое месиво вокруг их машины. Обращенные и полу-обращенные человековолки бросались на машину, подобно зомби, не соображая ничего и, естественно, не долетая до дверей. Серебряная дробь вылетала из автоматов в умелых руках Климовых бойцов и валила волков одного за другим, образуя вокруг машин изгородь из трупов.
  -Сколько же их, черт! - послышалось сквозь всполохи автоматных очередей.
  -Едем! Богдан, к Дьяволу! Мы не выберемся! - крикнул Клим кому-то во втором джипе.
  -Мы сломались, так их мать!
  -Рассредоточьтесь по машинам, и вперед!
  Из второго джипа высыпалась команда парней и, не переставая отстреливаться, разделилась на две группы. Одна из них запрыгнула на их борт. Кто-то стоял на порогах, кто-то уселся на багажник сзади. Водитель завел мотор, но машина не двинулась с места. Верити все еще сидела, глядя по сторонам, не собираясь ложиться. Ей казалось, что она находится в полной безопасности. Клим снова обернулся к ней и силой попытался усадить ее на пол. Девушка сопротивлялась, глядя на него раздраженно, но в секунду взгляд ее изменился, это напугало Клима и заставило его оглянуться. Огромный бурый волк, метра под два ростом, в такую же ширину плеч, взлетел в воздух перед джипом и приземлился точнехонько на капот, прямо перед ними. Машину тряхнуло, и мотор заглох. Рити вскрикнула и сползла на пол, накрыв голову руками. Над головой, совсем рядом послышались выстрелы в унисон. На миг все стихло. Безнадежно затрещало зажигание, но со временем, к счастью, мотор воскрес. Джип отъехал чуть назад и с ревом устремился к дороге. Машину затрясло на снежных обледеневших барханах. Выстрелы стали слышаться все реже. Сзади доносился звук второго мотора. 'Неужели мы выбрались?..' - никак не могла поверить Рити. Сквозь куртку она почувствовала, как чья-то рука легла ей на спину. Девушка вздрогнула.
  -Поднимайся. Вроде все... - сказал кто-то.
  Верити подняла голову и огляделась. Уже совсем светлое небо возвышалось над головой и еще трое мужчин, глядящих на нее. Девушке помогли сесть. Все та же рука в кожаной куртке случайно коснулась ее щеки, но дальше, уже неслучайно, пальцы пробежались по подбородку. Рити вжалась в сиденье. Ее спутники снова сели, зажав ее мощными плечами, как показалось Верити, совершенно намерено. Лицо парня в кожаной куртке уже не было таким пустым. Оно, как, впрочем, и у других, выражало вдохновение и азарт. Схватка, без сомнения, пробудила в них жизнь и звериную жажду битвы, победы, насилия. Скрыть свой страх Рити теперь уже не могла. Если бы было возможно предвидеть эту ситуацию, возможно, она подготовилась бы и не испугалась, но теперь все происходило не по ее сценарию. Праведные волки оказались хуже Праведных вампиров. Тем временем каменная рука сжала ее колено. Стоило лишь крикнуть, и Клим, вероятно, пришел бы на помощь, но от страха горло пересохло, и голос отказал в самый нужный момент. Да и неуверенна была Верити, что Клим не присоединится к своим волкам. Ведь он сказал, что они все 'диковаты'... 'Все нормально. Он решил полапать живого человека. Ничем мне это не грозит...' - успокаивала себя Рити, стараясь восстановить дыхание. Ладонь, продолжая сжимать ее плоть, резко метнулась вверх по джинсам. Девушка уперлась в нее, стараясь если не оттолкнуть, то хотя бы удержать, но почувствовала движение под кожей волка. Одного взгляда на это хватило бы, чтобы потерять сейчас сознание, но она не стала смотреть. Она уже на ощупь поняла, что рука его покрылась шерстью и выпустила когти. Отдернув руки, Рити зажмурилась и вскрикнула.
  -Орен, хватит... - резкий, раздраженный шепот слева оборвал действия волка.
  Он отпустил девушку и отстранился. Открыв глаза, Верити не взглянула на него. Она несколько минут думала, не пора ли вытащить пистолет, но в итоге решила, что, либо сразу, либо никогда. Да и парень вроде больше не предпринимал попыток коснуться ее. Рити и сама старалась не шевелиться до конца пути, чтобы не спровоцировать больше никого.
  Вскоре джип свернул на огромную, обнесенную высоким забором территорию военной базы. Первые несколько метров база напоминала зимний парк. И лишь за поворотом показались здания казармы, штаба и двух корпусов госпиталя. Рити замерла. От волнения и холода онемели руки и ноги. Почти во всех окнах горел свет! Похоже, на базе был не один собственный генератор. Так живо, так празднично, так тепло выглядели эти окна. И там, внутри, за одним из них наверняка стоит Верден! Девушка вскочила на ноги, хотя машина еще двигалась. Она никак не могла совладать с собой и уже напрочь забыла о неприятном инциденте с волком. Джипы остановились у входа в главный корпус управления, где их уже ждали трое мужчин в форме офицеров. Рити пулей выскочила из машины, перепрыгнув через здоровенного парня в куртке, через закрытую дверь джипа, и приземлилась точно на ноги. Под ботинками захрустел снег. Офицеры на крыльце, не скрывая удивления, наблюдали за ней, косясь на спокойно выходящего из машины Клима. Появления гражданского лица, а тем более смертной, здесь явно не ожидали.
  -Утро доброе, - поздоровался полковник с волками, явно выражая интонацией, что утро вовсе не 'доброе'.
  -Нас немного задержала засада в районе моста... - оправдался Клим, поняв, что ждут их уже давно.
  -Проклятое место. Мы потеряли там четыре патруля, - отвечал полковник со вздохом.
  Рити подошла к ним и встала, глядя на обоих нетерпеливо.
  -Кто ЭТО?.. - офицер кивнул головой на девушку, оглядывая испачканную одежду и бледное, но счастливое лицо Рити.
  -Тут... такое дело, полковник... - Клим склонился к нему, объясняя.
  -Как зовут брата? - улыбнулся офицер.
  -Верден Сент.
  Лицо пожилого мужчины выразило соболезнование, и это напугало Верити.
  -Он у нас, - утвердительно кивнул полковник, но что-то все же мешало ему говорить.
  -Да что с ним?! Ну говорите же! - вскрикнула девушка.
  -Он в госпитале. Вот этот человек отведет тебя... - он махнул рукой одному из солдат на карауле.
  15
  Солнце било в глаза. Огромные лестничные пролеты, витражи стеклянных потолков, колонны казенного вида казались церковью новой жизни, храмом надежды и возрождения. Верити боялась поднять глаза, так больно было смотреть на свет. Тени колонн рассекали разлитое на полу, по-весеннему яркое солнце.
   Они поднимались по светлой мраморной лестнице с деревянными перилами. Она напомнила Рити дом культуры прошлого столетия. Когда они с братом были еще детьми, мама работала в НИИ, что к их большой радости позволяло им бывать каждый год на елках в этом огромном дворце. Конференц-зал в рождество становился театром. Глядя на эту лестницу, Верити подумалось, к чему вдруг она это вспомнила? Во дворце на праздник всегда было несколько тысяч детей. Мама оставляла Рити и Вердена на весь день. Брат был за старшего и ни на шаг не отходил от Рити. С тех пор, как он пропал, она вдруг поняла, как мало времени они были вместе и как мало знают друг о друге.
  Верити с солдатом прошли еще много лестниц и коридоров. Открывая каждую дверь, девушка замирала от мысли, что он уже здесь, вот сейчас откроет, а он там... Она даже не знала, в каком он состоянии. Может в коме, может спит, или никого не узнает. Ей было все равно. Главное, что жив! Наконец, широкие двери реанимации, зеленоватый свет, характерный запах хлорки и медикаментов. Верити велели ждать. Солдат передал что-то дежурному врачу и ушел. Немолодой врач бросил на Рити странный взгляд.
  -Сестра? - спросил он.
  Девушка только кивнула. В горле пересохло от волнения. Не спросила даже, как он, что с ним? Врач ушел вдаль по коридору, в самый конец и свернул в распахнутую дверь. Верити долго вслушивалась, но тишина. Только лампа дневного света противно гудела, давя на уши. Неизвестно, сколько прошло времени. Может несколько минут, но они показались ей вечностью. Из той двери кто-то вышел. Не он... Рити вдруг стало до боли обидно. Она решила, что ее обманули, жестоко пошутили. И только она начала придумывать проклятья, повернулась к идущему человеку, встала... и села обратно. ОН. Он шел к ней по коридору, по пояс обернутый в простыню, Он шел босиком по кафелю в этой простыне, как Иисус после воскрешения. Он был исцелен, очищен. Рити никогда прежде не видела у него такого блаженного, просветленного лица.
   Никогда прежде они не говорили друг другу таких слов. Не хватало духу, мешала наверное глупая гордость. Верити плакала, обнимая его. Верден не позволил себе расплакаться, хотя мокрый блеск глаз выдавал его. Задиристый парень стал мужчиной. 'Наверное, я тоже изменилась?..' - подумала она. Верден смотрел на нее, смеялся, говорил что-то. Многого девушка просто не понимала. У него изменилась речь. 'Это оттого, что он в кругу военных, взрослых мужиков. Мне все равно. Дайте только время. Я научусь его понимать...' - сказала себе Верити.
  

Часть пятая
Deletum
(Разрушение)


   Теории и идеи, означавшие жизнь,
надежду и свободу для наших предков,
теперь могут подразумевать разрушение,
порабощение и бесчестие для нас!
Ибо, как изменяется все вокруг, так и ни один
человеческий идеал не может оставаться неизменным!
(А.Ш. ЛаВей)

  1
  Зимний солнечный день близился к зениту. Крупные хлопья хрустального снега маршировали по плацу. Рити наблюдала за ними из окна солдатской столовой. Если в ее жизни и нашлось место счастью, то это было именно оно. На столе перед ней стояла уже опустошенная тарелка. Напротив Рити сидел Верден, то и дело оборачиваясь к друзьям, но все время возвращаясь к ней. Девушка вертела в руках теплую кружку молока и молча поглядывала на брата сумасшедшими от счастья глазами. Молодые ребята за его спиной - такие же солдаты, как и он, расспрашивали его о переделке, в которую он попал. Им до сих пор не верилось, что ему удалось спастись. Верден переводил тему, то и дело знакомя Верити с сослуживцами, одновременно пытаясь расспросить, что же происходило с ней все это время. Наконец, их оставили вдвоем. Столовая опустела. Девушка облокотилась о край стола и подперла голову руками.
  -Я изменилась?.. - грустно спросила она.
  -Да. Тощая, как глиста.
  -А так, вообще?..
  -Имеешь в виду, повзрослела ли ты?.. - Верден усмехнулся.
  -Не смейся! У меня были такие приключения, что я должна была поседеть за этот год... - обиделась Рити.
  Все встало на свои места. Он снова насмехался и подшучивал над младшей сестрой.
  -Как ты попала сюда? - он вдруг тоже помрачнел, сосредоточился на окне.
  Верити выглянула во двор. Через плац шли несколько человек, а еще Клим и трое из его команды.
  -С ними приехала... - она кивнула головой в сторону волков.
  -С вервольфами? Ты шутишь, надеюсь?
  -Нет, Верден. Я не шучу. У меня не было другой возможности попасть сюда. Они неплохие парни...
  У брата на лице отразилось что-то невообразимое. Он побагровел, потом побледнел и снова побагровел и заорал так, что Рити подскочила на стуле:
  -Волки?!!
  Девушка не ответила. Да Верден и не собирался ее слушать.
  -Волки 'неплохие парни'?! - немного тише продолжил он, - Посмотри на себя! Дура, блин... Рити! Ты вообще понимаешь, что ты говоришь?..
  Это был риторический вопрос, как и предыдущие. Девушка только отвернулась, чтобы Верден не видел, как обидно ей его слушать, и как слезы наворачиваются на глаза.
  -Ладно... - спустя время утих брат, - К ним-то ты как попала?.. - уже подготавливаясь к следующей волне гнева, он тоже отвернулся.
  -Если ты будешь так на все реагировать, я не буду ничего рассказывать.
  -Перестань.
  -Я не хочу слушать упреки за то, что всеми силами старалась тебя найти!
  Она глотнула молока и глубоко вздохнула, восстанавливая дыхание.
  -Я где-то месяц назад познакомилась с Праведными и почти все время проводила на их базе... - Верден хотел что-то сказать, но промолчал, и Рити продолжила, - Они вытащили меня с южной базы... Слышал про такую?
  -Подожди, подожди... военные, у которых договор с упырями? Эти что ли?
  -Да, эти. Вообще у нас было много тем с вампирами, но спасали они меня не один раз, Верден, и с этим не поспоришь, - поспешила оправдаться она, - Я понимаю твое к ним отношение и...
  -Мое?.. А у тебя значит другое? Это не твою мать убили вампиры?..
  -Это не они! Это Тьма, темные нападали на нас. Праведные пришли нас защитить!
  -Ты это точно знаешь?.. А 'эти' значит воздухом питаются?.. - издевательски усмехнулся он, - И нам так сказали. И ты в это веришь? Ах, да, тебе ведь уже промыли мозги Они сами...
  Вскочив из-за стола, Рити опрокинула кружку, разлив молоко по серой клеенчатой скатерти. Взглянув на брата глазами, полными сожаления, она убежала прочь.
  Никогда еще Верден не позволял себе так с ней разговаривать. Никогда еще не было так обидно и мерзко. Она спустилась на крыльцо, чтобы остыть и обдумать все. Солнце слепило глаза, отражаясь от снежных крупинок. Рити побрела на задний двор, где под большими заснеженными деревьями стояли лавочки. Было не холодно. Казалось даже, что солнце греет. Верити всерьез задумалась над обвинением Вердена. Грэг, Эллао, не говоря уже о бесконечных домоганиях со стороны почти каждого ее нового знакомого... Девушка силилась понять, неужели во всем этом виновата она сама?.. 'Бред какой-то. Типичная точка зрения мужчины. 'Сама виновата' - их дежурная отмазка. Черт! Мой брат считает меня шлюхой! Черт!'
  Когда тучи укрыли солнце, стало холоднее, и девушке пришлось вернуться в здание. Она поднималась на этаж казармы, где располагалась рота Вердена и думала, надо ли найти его, и хочет ли он ее видеть. Однако, назойливые взгляды солдат заставили ее разувериться в собственной самостоятельности. Захотелось найти укрытие, но без брата эта задача оказалась невыполнима. В какой-то момент Рити осознала, что чувствовала себя в гораздо большей безопасности в театре. Там было проще. Единственный и очень большой плюс этого места - здесь есть Верден. Здесь она нашла его и не желала больше терять, не смотря ни на что.
  Пришлось подходить и спрашивать, называть фамилию, и вот, наконец, кто-то его видел. Рити поспешила. Брат оказался в тренажерном зале, но явно не был рад тому, что она нашла его. Опустив пудовую гирю на пол, он отошел к матам и развалился на них с отсутствующим видом, будто и не знает сестру. Это было на него похоже. Верити прошла в зал и оглядела тренажеры.
  -Что бы ты не думал обо мне, я не хочу тебя потерять снова, Верден. Но тебя не было все это время со мной рядом, меня некому было защитить, и те, кто защитил меня, оказываются теперь негодяями? Ко мне просто отнеслись с пониманием, мне разрешили там остаться, а ты считаешь, что я за это с ними сплю... Да даже если бы и спала, как ты смеешь осуждать меня? Тебя ведь не было рядом, когда меня пытались убить. Ты просто ушел, ушел в добровольцы, бросив меня одну! Мне плевать, кем ты меня считаешь...
  -Я так не думал... - послышалось с его стороны.
  -Что?
  -Я так не думал, когда говорил! - выкрикнул он раздраженно, поднимаясь с матов, - Извини, ладно?..
  -За то, что я шлюха или за то, что бросил? - не в силах остановиться, злилась Рити.
  -За все... - он встал и подошел к ней, - Я не знал, что ты жива, понимаешь? Не знал. Я думал... Я пришел, когда дом уже выгорел, и я думал, что ты погибла. Мне тогда хотелось только одного - отомстить. Я выбрал единственно верное решение, присоединившись к добровольцам. Это - единственные люди, кто хоть что-то делает, для освобождения города.
  Девушка подняла красные глаза на брата.
  -Что с тобой было? Почему ты никому не говоришь об этом? Они ведь не ждали тебя живым. Все, даже полковник, решили что ты погиб. Что случилось, Верден?
  Он укрылся от ее внимательных глаз, повернувшись спиной.
  -Я не хочу об этом говорить.
  -Но...
  -Нет, Рити! Все, я сказал...
  Девушка обошла брата и встала перед ним. Взяв его за руку, она заглянула в его глаза.
  -Сегодня ночью будет кровавая бойня. Мы можем больше не увидеться никогда. Не смей ничего от меня скрывать...
  -Нет. Я не могу. Я жив, и точка на этом. Меня спасли, откачали. Достаточно. Мне нужно идти на построение... - он отстранился от нее, все еще пряча глаза, но на миг взглянул на сестру.
  В его глазах Рити увидела боль, стыд и неизмеримую тоску неизлечимо больного. Ее напугали эти глаза, но удержать брата она не смогла.
  2
  Город преобразился. При свете дня стало видно его мертвецки больное лицо. Город-призрак... На его улицах блуждал лишь ветер, мертвый ветер, не касавшийся ничего живого. Обломки, обгоревшие и запорошенные снегом осколки мира, некогда существовавшего здесь. Близящаяся битва имела стратегически важное значение для обеих сторон, но город было уже не спасти. Ему достанутся лишь побои и полное уничтожение. Так зачем?.. Потому, что так решили 'генералы' этой войны, предрешили его судьбу. Жители даже не имели возможности защитить свой дом. Их последним пристанищем стали подземные лагеря, построенные несколько десятков лет назад для укрытия от ядерной войны. Жестокая ирония судьбы. Опасаясь техногенных катастроф будущего, люди стали жертвами предрассудков прошлого. Многие не выжили, но многие нашли здесь давно утерянных близких. В лагерях было собственное подобие жизни, и эта жизнь питалась надеждой на спасение. И людям не было разницы, кто спасет их души, люди ли, вампиры ли, оборотни, или сам Господь Бог. Всем лишь хотелось верить, что о них не забыли.
  Ради них Морлок собирал отряды в театре, ради них Дориан сейчас обдумывал план лобовой атаки, хорошо осознавая, что его задача наиболее важна и наиболее опасна, и вряд ли оставит ему и его дружине шанс выжить; ради плененных людей и ради свободы своего народа князь Алиас готовился выступить на закате и биться до последней капли крови. Ради людей и во имя искупления своих душ Праведные не боялись идти навстречу смерти.
  На востоке добровольное ополчение тоже готовилось напасть. Им - ребятам, мужчинам, отцам, как никому другому нужна была эта победа, ведь они шли защищать родной город, мир, своих людей, родных и знакомых, и просто людей, не повинных в мировой несправедливости.
  Пока на плацу шло торжественное построение, Рити сидела на заснеженной лавочке под густо белыми кленами, издалека наблюдая за всем действом, даже не пытаясь отыскать Вердена в этой толпе. Перед ней все возникал этот взгляд, будто из глубины сердца вырвалась на миг ядовитая змея, душившая его все это время, и сердце крикнуло, что есть мочи, но никто не услышал, не отозвался... и змея заползла обратно, белая, холодная, как эта зима. Верити вздрогнула. Ей хотелось плакать, но не было явной тому причины. Конечно, можно было списать это чувство на тревогу перед решающей битвой, но все было иначе. Это чувство касалось чего-то гораздо глубже, ближе для нее и масштабнее. С Верденом что-то случилось, но он вел себя как ни в чем не бывало. Даже сестре он не доверил этой тайны.
  Девушка начертила пальцем на снегу круг, затем поставила точку в середине и отдернула руку. 'Здесь правит 'ЭГРЭДЖИО', здесь правит зло, и они все собираются выбить это Зло из города... - она зачерпнула в ладони снег и умылась им, - Да будет так!' Спрыгнув со скамейки, Рити вытащила из-за пазухи 'Вальтер' и погладила гладкий блестящий ствол.
  -Мама, Ангер, Энни, Карина, Олаф, Кэли, Том, Роза, девочки... За вас отомстят. Морлок... Эллао... Лайнос... Милана... Мы победим. Мы встретимся... Обещаю... - прошептала она, спрятала пистолет и зашагала к казарме.
  Приближался вечер, а с ним приближалась и эта адская ночь. Верден вернулся в казарму только через час. Рити ждала его, лежа на его койке, пока никого не было.
  -Ну? Что сказали?.. - встретила она брата вопросом.
  -Да ничего. Так, поднимали дух боевой. В штабе сейчас поинтереснее, - лениво ответил Верден, - Ну, хватит валяться, вставай. Тебе не идти никуда, ночью полежишь.
  -Что? - девушка вскочила с кровати, уступая ему место, - Почему не идти? Я не останусь тут одна! Я пойду со всеми, пойду с тобой!
  -Чего?.. - он устало рассмеялся, - Рити, перестань... Дай отдохнуть...
  -Я пойду с вами. У меня есть оружие, и я буду защищать город от Тьмы, - твердо настаивала на своем девушка.
  Верден скинул бушлат, аккуратно уложил его на табурет у кровати и медленно повернулся к сестре.
  -Чего у тебя есть?
  -Ничего... - обиженно буркнула она, - Я буду говорить с твоими командирами, но здесь я одна сидеть не буду. Сидеть и ждать, пока всех поубивают.
  -Во-первых, не одна - у нас есть женщины в хозблоке и в госпитале, а во-вторых, чего у тебя там есть?.. Ну-ка скажи мне, откуда, что за оружие у тебя?..
  Верити гордо вытащила 'Вальтер' и в секунду он оказался в руках у Вердена.
  -Как ты это сделал?.. Отдай! - вскрикнула она, но брат сунул пистолет за спину, за пояс.
  -Не знаю, откуда у тебя оружие, но у тебя в руках его не будет.
  -Не смей! Отдай! Он мой!
  -Это не игрушки, Рити!
  -Я знаю, черт тебя дери! Знаю! Я умею с ним обращаться и уже убивала из него! Верден, очнись! Я не маленькая, а в городе война! Без него я бы лежала уже давно с перегрызенным горлом.
  Парень опустил глаза и сел на край постели, даже не глядя, куда садится. Он действительно относился к ней, как к ребенку, а Рити и в самом деле уже была другой Рити. Верден молча вытащил из-за спины пистолет и стал вертеть его в руках.
  -Ты... убивала?.. - все еще не веря переспросил он тихо.
  -Да.
  Девушка села на пол возле него.
  -Ты был моим защитником, моим старшим братом, моим воспитателем и помощником маме, но... с тех пор многое изменилось. Не осталось ничего от нашей прежней жизни... кроме нас. Война сделала нас жестокими, но ловкими и сильными, способными постоять за себя. Я многое пережила. Уверена, и ты тоже... У меня появились друзья, как и у тебя. Я хочу драться с ними вместе, драться за них, за тебя, за маму, за наш дом, понимаешь?.. Я взрослая, Верден...
  -Серебро?..
  -Что? - не поняла Рити.
  -Пули из серебра? - он вертел в руках магазин, разглядывая патроны в нем.
  -Да.
  -Откуда он у тебя?
  -Мне его подарил мой друг.
  -Друг?
  -Мой друг-вампир, воин Зорданской империи, профессиональный наемник. Мой друг, Морлок... И мне все равно, что ты об этом...
  -Ну хватит, - разозлился он, - Твой друг - вампир-наемник. Отличные у тебя друзья.
  -Лучше друзей у меня не было, Верден. Он стал мне и отцом и братом.
  -Я и смотрю... - сквозь зубы прошипел брат ей в ответ, бросив короткий взгляд на ее шею и тут же отвернулся, едва сдерживая себя.
  Его ладони сжались в кулаки и задрожали от напряжения, на коротко остриженных висках пульсировали вены, заходили желваки на скулах. Верити обхватила колени руками и сжалась в комок, отвернувшись.
  -Ты ничего не понимаешь... - тихо и подавленно ответила она, и Верден это услышал.
  -Чего я не понимаю?! - взорвался он и, вскочив с места, заходил кругами по комнате.
  Рити следила за ним, не выпуская колен, все сильнее прижимая их к себе.
  -Он ведь не единственный вампир в городе, верно?.. - она попыталась логикой увести брата от истины.
  -Допустим! - согласился он, - Он значит 'хороший вампир'? Это бред, Рити, понимаешь, бред!
  -Эти шрамы... - она расстегнула верх толстовки и обнажила белесые полосы у ключицы, - Вот эти шрамы... Посмотри!
  Верден остановился и склонился над ней.
  -Это смерть отметила меня. Я ее крестница. Если бы не вмешались Праведные, она забрала бы меня к себе. Они отобрали меня у нее, когда во мне почти не было крови. Меня воскресили, дали сыворотку, дали жизнь и ничего не потребовали взамен. Кто же эти парни?..
  Верден молчал и смотрел на ее плечо, потом отвел взгляд и снова молчал. Мысли, посещавшие его в этот момент, явно не укладывались в голове, и муки принятия верного решения были видны на лице. Он снова сел на кровать и, обхватив голову руками, долго сидел так без движения. Верити подошла к окну. Уже начало смеркаться, на площади выстраивались колонны машин. Люди в форме разных чинов бегали по территории от здания к зданию. Сборы шли полным ходом. Мобилизация.
  -На, спрячь пистолет и пошли со мной... - услышала Рити за спиной.
  Верден накинул бушлат и повел ее вниз, в хозблок, туда, где выдавали обмундирование.
  3
  В главном храме на площади, ныне оскверненном и обращенном к темной вере, сегодня должно было свершиться нечто, не имеющее прецедентов в истории 'нового' мира. Так объявил Грэг во время последнего собрания.
  Теперь, когда Патриссия не мешалась под ногами, Грэг чувствовал себя свободнее. В храм он вошел полный сил и в отличном расположении духа. За сутки темный артефакт накопил нужную для обряда силу, и теперь могло свершиться задуманное Грэгом чудо. Отчасти оно было изобретено жрецом, чтобы окончательно поработить и подчинить себе своевольную Тьму, доказать тем, кто посмел усомниться в силе нового правителя, на что он способен. Эгрэджио не скрывал это от себя, не врал своей совести, что пытается придумать наилучшую стратегию обороны.
  Вкруг жреца собрались самые преданные и сильнейшие, и, с наступлением сумерек, действо началось. Ударил гонг. Воцарилась тишина. Прозвучало воззвание, затем заклинание. Пролилась на алтарь жертвенная кровь, и от хора голосов содрогнулись стены храма.
  -In nomine Satanum, Magistum terrae, hic Regis mundi, visam caligam conclamo dividere nervum num infernum!
  Грэг обернулся к пустой площадке, подготовленной заранее. На ней был начертан большой пентакль с кабалистическими символами внутри него. Вкруг горели свечи. Вампир оглядел публику - преданную ему воинствующую Тьму. И зазвучал енохианский. Голос Грэга громко и отрывисто затрещал под сводами раскрошенных фресок изгнанной веры.
  -Ilasa! tabaanu li-El pereta, casaremanu upaahi cahisa dareji, das oado caosaji oresacore: das omaxa monasaci Baeouibe od emetajisa Iaiadix. Zodacare od Zodameranu! Odo cicale Qaa. Zodoreje, lape zodiredo Noco Mada, hoathahe Saitan!
  (сноска: Четырнадцатый Енохианский Ключ. Призыв к отмщению и проявлению справедливости. 'О, вы, сыны и дочери заплесневелых умов, разбирающие мои беззакония - смотрите! Голос Сатаны обещание Его, зовущееся промеж вас обвинителем и верховным судией! Появитесь же! Откройте тайны вашего сотворения! Будьте ко мне благосклонны, ибо я - такой же, как вы - истинный почитатель высочайшего и несравненного Короля Ада!'
  Голоса наперебой ринулись повторять за ним, но стихли, едва поднялся жаркий, совсем не январский ветер. Он захлестнул книги и встревожил черные полотна, но не затушил свечи, а лишь сильнее раздул их. Явился ветер из самого Ада. Он закружил по храму со свистом и треском и вскоре спустился к площадке, и там заплясал смерчем, кружа в своей пасти огонь пяти черных свечей по углам пентакля. Вампиры и волки темной братии с трепетом следили за ним, и лишь один стоял твердо, с удовлетворением наблюдая - его создатель. Грэг улыбался своей задумке. Он радовался, что Сатана оценил его иронию. Смерч обернулся глыбой темной плоти и, все еще крутясь, но сбавляя обороты под тяжестью, взревел, наполняя воздух запахом гниения. Вслед за ним послышался оглушительный ломаный звон. Это главный колокол храма рухнул вниз. Перестав двигаться, существо начало приобретать свой окончательный облик. На роговой бурой коже прорезались красные шары глаз, ноздри. Из туловища, еще не затвердевшего, мягкого как слизь, высвободились здоровенные лапы с когтями поострее ножей. Уродливое и разъяренное дитя Ада предстало перед своим повелителем.
  -Shemham-forash! - объявил Эгрэджио, и весь зал вторил ему восторженно.
  Второй раз ударил гонг, и началось сумасшествие. Каждый старался перекричать другого. Где-то дело дошло уже до драки, но Грэг поднял руку, заставляя их замолчать.
  - Это Адское отродье остановит любого 'святого', желающего посягнуть на наши владения! Но... мы оставим его на сладкое. Преподнесем Праведникам сюрприз!
  -Да! - поддержало его войско.
  -Все по местам! Тьма опустится на город раньше, чем ожидали 'святые'. Начнем представление, и да пребудет с нами Аббадон!
  - Shemham-forash!!! - хором ответили ему.
  4
  Верден чуть отступил назад и на миг перестал дышать. Он глядел на сестру, и в его голове складывались какие-то руины представлений о ней. Все тот же веснушчатый нос, гордо поднятый над миром, те же светлые волосы в беспорядке, но Рити так сильно изменилась. Обрисовались скулы, подбородок стал острым, плечи - точеными. Но больше всего изменились ее глаза. В них раньше был беззаботный свет, а теперь... Теперь на Вердена смотрела взрослая, печальная и умная девушка, забывшая, что еще совсем недавно была ребенком. Ее глаза теперь имели другой оттенок, или, может, появившаяся в них тоска делала их темнее. Блеск остался, но теперь это был совсем иной блеск. Верден не мог его понять, но точно знал, что Рити ждет чего-то особенного от этой ночи. Чего-то, что перевернет ее жизнь. Она всем сердцем желала этого.
  -Не тяжело? - спросил брат, с сомнением оглядывая на ней амуницию, которую сам выбрал.
  -Мне все же кажется, бронежилет лишний... - скривилась она, оглядывая себя, - Вампиры не будут стрелять в нас. У них другие методы.
  -Вот давай ты не будешь мне рассказывать, какие методы у вампиров... - вздохнул Верден.
  Девушка нашла в коридоре зеркало и принялась разглядывать себя. Военные ботинки ей нравились. В них было удобно. Но остальная форма была явно не ее размера. Не бывало еще призывников ее комплекции. Пришлось оставить ей джинсы. Сверху на Рити напялили более-менее подходящую по габаритам толстовку темного цвета, бронежилет и короткую дутую куртку. Теперь об оружии... Верити, вертясь перед зеркалом, приподняла штанину, открыв нож, закрепленный на лодыжке. Второй нож был спрятан на поясе. Там же висела кобура с уже полюбившимся ей 'Вальтером'. С кобурой он был еще более громоздким, но стало удобнее. Довершением всего стала снайперская винтовка, которую Верден доверил своей сестре, ничего лучше не придумав. Времени на подготовку не было, но было достаточно того, что Рити ходила полтора года в тир. Что-то осталось в ее голове, а 'что-то' лучше, чем ничего.
  -М-да... - хмыкнул брат, - Учиться будешь сразу на практике. И перестань кривляться перед зеркалом. Поверь, тебя никто там разглядывать не будет. Упырям все равно, как на тебе сидит пилот и гармонирует ли он с твоим цветом глаз... - съехидничал Верден.
  Федеральные войска закончили мобилизацию боевых подразделений и выдвинулись к своему первому пункту назначения. По плану Алиаса они должны были провести зачистку в районе восточного моста, прежде чем будут развернуты все дальнейшие операции. Это было то самое 'проклятое место', о котором говорил Климу полковник, то самое, где волков задержало скопление полу-обретших силу зомби на рассвете. На этом мосту Верити схватил Ферро. На нем же сражались они с Морлоком против шайки темных вампиров. И теперь на подходе к мосту у Рити задрожали колени. Так много было связано у нее с этим местом. Непроизвольно возникла мысль о том, что этот переход по мосту может оказаться последним. Девушка задумалась о том, что ждет их всех на рассвете, и будет ли он вообще...
  Небо осветилось закатным багрянцем, когда гарнизон закончил переход через мост и вошел на территорию Тьмы. Впереди двигалась автоколонна, за ней пехота. Шум мощных двигателей заглушал и без того редкие разговоры и эхом отдавался в пустоте окружающего их квартала. Последние блики заходящего солнца играли в осколках разбитых окон. Верден с сестрой выступали в первой роте главной ударной силой. Отряд ее брата, его друзья и самые близкие соратники были признаны лучшими в части. Среди них Верити чувствовала силу, уверенность в победе. Лучшие из лучших, и она среди них. Рити сжимала винтовку в предвкушении атаки. Ей не терпелось занять позицию и пустить пулю в лоб любой темной твари.
  Двадцать волков Клима и пятьсот человек растянулись в длинную шеренгу, по двадцать в ряд.
  Впереди показалось место предстоящей схватки. По заранее оговоренному плану, отряд занял один из разрушенных домов - двухэтажную постройку, бывшую когда-то городской библиотекой, и должен был спровоцировать атаку 'пушечного мяса' Тьмы. Бойцы начали расходиться по боевым позициям. Одни расположились около окон, другие минировали прилегающее к библиотеке пространство. Рити со своей винтовкой расположилась на самой крыше, где у нее было максимальное поле для обстрела.
  Наконец, приготовления закончились и воцарилась давящая, почти материальная тишина. Долгое время ничего не происходило и солдаты уже начали беспокоиться.
  Рити на крыше все глубже уходила в потоки давних событий, неразрывно связанных с этим местом. Они уводили ее от реальности происходящего. Девушка явственно увидела перед собой Кэли. Она стреляла метко и была очень отважна в бою, даже самоотверженна, но... это не спасло ее от смерти. Рити вспомнила ее последний крик. Стало жутко.
  -Не отвлекайся от дороги! - вернул ее к действительности Верден, - Целиться будешь в голову...
  -Я знаю.
  -Если увидишь схватку в рукопашную, лучше не стреляй. Можешь задеть своих. И Рити... Поменьше мечтай на боевой точке, О`кей?
  -Ладно...
  Солнце не успело еще сесть, когда небо вдруг стало быстро затягивать знакомое облако, черное как мазут, с отблеском, будто жидкое. К такому повороту никто не был готов. В воздухе повисла тишина.
   И вот, вокруг начало зарождаться движение. Еле ощутимое сначала, оно все набирало мощь. Просветы между домами стали заполняться сплошной серой массой, сжимая плотным кольцом дислокацию людей. 'Сколько их!' - подумал Верден, вскидывая винтовку.
   На расстоянии двухсот метров масса плоти стала приобретать очертания человекоподобных зверей. В их сверкающих глазах не было проблеска разума, только безмолвный приказ разрывать в клочья все живое. Пальцы солдат прочно застыли на спусковых крючках, но был отдан приказ не стрелять, до приближения противника к заминированному сектору. С учетом жуткого зрелища, что открывалось всем по мере приближения монстров, выполнение этого приказа давалось с трудом.
  Наконец первые ряды упырей достигли обозначенной зоны и прогремели первые взрывы, окольцовывающие здание. Первые ряды разметало в клочья, но идущие позади не сбавили хода. Они повторили судьбу своих предшественников, ступив в следующее минное кольцо. Вновь прогремели взрывы, и вновь никакой реакции. Впереди еще ожидалось третье кольцо, но надежда на легкую победу уже покинула бойцов. Снова взрывы и в следующий момент загремели выстрелы. Вконец разозленные оборотни ускорили наступление и даже плотные автоматные очереди не останавливали не до конца обращенных вервольфов.
  Шум очередей заполнил пространство. Поверженные звери падали все ближе от входа в здание. Солдат охватила боевая горячка. Множество выстрелов в неровном ритме разрывало тьму вокруг здания. Перед глазами стало рябить. Было все сложнее отделить одного волка от другого. Снег на площади перед библиотекой почернел от крови. Оборотней было слишком много. В толпу полетели гранаты, вырывая куски мяса, подбрасывая их в воздух. На расчищенные участки высыпали три роты пехотинцев и началась настоящая бойня. Снайперы занялись дальними скоплениями. Верден вместе со своими покинул здание, и Рити осталась наедине с винтовкой. Прильнув к оптике, девушка продолжила отстрел. От ее выстрелов головы нелюдей разрывало в клочья, а у Рити закладывало уши. Сквозь оптический прицел с функцией ночного видения ее цели выглядели маленькими зелеными фигурками, что усиливало впечатление нереальности происходящего, напоминая компьютерную игру.
  Начались потери среди федералов. Прикрывающие из окон автоматчики не успевали сдерживать натиск волков и многие прорывались сквозь огневой рубеж. Двадцать Праведных вервольфов вышли на площадку и, скидывая куртки, трансформировались. Некоторые уже вступили в бой и перекидывались уже в схватке. Превосходство силы каждого из них над зомбированными полумертвыми людьми было очевидно. Они выхватывали темных из толпы, одного за другим, давя руками черепа, сворачивая шеи, как цыплятам. Многие из команды Клима не гнушались оружием, пуская в ход кто ножи, кто дробовики, а кто и меч из серебра. Рити наблюдала за ними, изредка отвлекаясь от винтовки, чтобы перезарядить ее. С противоположного конца крыши кто-то из снайперов объявил о прорыве темных к зданию. Верити, не раздумывая, бросилась к северной стене и, уже целясь, поняла, что в этом месте оборону держала рота Вердена.
  -Где же он?.. Верден!.. - руки затряслись, но Рити сжала винтовку и прильнула к оптике, сняв ночное видение.
  Основную угрозу уже устранили на подходе к окнам и теперь оставалось только прикрыть брешь в обороне. Верити принялась искать брата в толпе и нашла почти сразу. Он был совсем рядом, среди тех, кого волки оттеснили, чтобы пробиться. Он не был ни мертв, ни ранен. Он пытался подняться, но был придавлен телами погибших. Оборотни заметили шевеление. Рити прицелилась, но вспомнила наказ брата и колебалась. В то время Верден поднялся, но оружия в его руках не оказалось. Девушка вздрогнула. Неуклюжая крупная фигура устремилась на него, рассчитывая свалить на землю, но парень отбросил безликого воина мощным ударом. Едва очутившись на земле, фигура дернулась от проникновения пули. Верити выстрелила вовремя. Видел ли ее брат, оставалось лишь догадываться... Не успев прийти в себя, Верден был окружен. Костлявые руки тянулись к нему со всех сторон. Парень оказался в западне, и как назло, никого рядом. Более опытные снайперы сняли двоих, но этого было мало. Вердена окружил с десяток волков.
  -Да помогите же ему кто-нибудь! - закричала Верити.
  Но Верден не казался напуганным. Напротив, он двинулся навстречу врагу. Верити на миг показалось, что оборотни отшатнулись от него, хотели отступить, но немой приказ, непрерывно звучащий у них в головах, заставил их принять бой.
  -Господи, помоги ему... - уже про себя выдохнула девушка.
  5
  Оборотни приближались. У Вердена совершенно не оставалось пространства для маневров, но, похоже, его это не беспокоило. Солдат нацелился на впереди стоящего и казалось, видел только его. И вот волк, первый из всех попытался атаковать взмахом когтистой лапы. Верден пропустил его удар слева от себя. Придав дополнительное ускорение ударом руки в шерстистый затылок, таким образом использовал энергию противника, что бы свалить его. Сильным ударом ноги Верден переломил лежащему противнику позвоночник, успев при этом увернуться от атаки следующего. Заставив его потерять ориентацию ударом по морде, моментально оказался позади, обхватил его шею руками, и в следующий момент послышался хруст ломающейся шеи волка. Кольцо наступающих было прорвано и оставшиеся шесть противников, сбившись в кучу, наступали теперь только с одной стороны. Это давало Вердену возможность свободного передвижения и шансы противника стремительно сходили на нет. Последующие мгновения он наносил точечные удары и отскакивал назад, не давая противнику возможности атаковать. Руки его были обнажены по локоть и казалось, раздулись вдвое, проступили темные вены. Он бил на поражение, нанося удары по глазам, почкам и солнечному сплетению и каждый раз успевал отпрыгнуть на безопасное расстояние, за пределы досягаемости когтистых лап. Один за другим они падали изувеченные, ослепленные и задыхающиеся. Когда их осталось двое, Верден прекратил свои маневры, провоцируя зверей на атаку. Первого он свалил мощной подсечкой, и окончательно упокоил ударом ноги по горлу, переломав шейные позвонки. Последний стоял будто в оцепенении, не соображая, как человеку удалось провернуть все это. Волк не решался атаковать, Верден смотрел на него исподлобья, склонив голову вперед, потом сделал к нему несколько шагов. Гулкой пощечиной над крышами домов раздался выстрел. Оборотень без доброй половины головы упал к ногам солдата. Верден обернулся. Он смотрел прямо на Рити. Девушка перевела дыхание, глядя на него сквозь прицел винтовки. Она не узнала брата. Его глаза переливались желтоватым светом в темноте. Взгляд выдавал жажду, азарт и наслаждение. На губах застыла жутковатая улыбка. Лицо Вердена, светлые волосы и руки были залиты кровью волков. Он желал еще. Он только вошел во вкус...
  Тем времен войска оборотней заметно поредели, прорыв был остановлен и битва перешла в истребление смертников. Монстры бездумно шли на автоматные очереди, не имея больше численного перевеса. Они напоминали волны, бьющиеся об утес. Победа была одержана, но раненных и убитых было намного больше, чем ожидалось. Это был всего лишь первый шаг на сложном пути и никто не знал, что еще ожидает их в дальнейшем.
  Первое, что увидела Рити, когда очутилась на улице, были горы бесформенного мяса, совсем недавно представлявшего смертельную угрозу. Тела лежали одно на другом. Под ними таял рдеющий снег. Но были здесь и тела солдат. Их лица пугали Рити. У многих в распахнутых глазах застыл ужас. В прицеле все это выглядело иначе. Девушку кто-то толкнул и даже подвинул. На поле вышли чистильщики. Они стреляли в головы мертвых. На это было уже совсем невыносимо смотреть и Верити поспешила найти брата, стараясь даже закрыть уши, чтобы не слышать эти одиночные выстрелы. Она вернулась в здание. На первом этаже развернулся полевой госпиталь. Однако, среди раненых она не нашла Вердена и начала беспокоиться.
  -Он на зачистке, вроде бы, - сказал ей кто-то из раненых, - Посмотри на улице, Рити...
  Девушка обернулась. На банкетке сидел парень с перевязанной по локоть рукой. Он заметил, что Рити уставилась на него, и грустно улыбнулся про себя - Узнала...
  -Ты?.. - девушка едва не опустилась на колени, но вовремя опомнилась и нашла, куда присесть, - Гордон?..
  -Я... - согласился парень, смущенно озираясь по сторонам, не заметил бы кто такой сопливости.
  -Ты ранен?.. Значит будешь 'этим'?.. - сочувствующе вздохнула она, кивая на его руку.
  -Нет. 'Этим' не буду. Миновало меня такое счастье. У меня только перелом, а не царапина, да к тому же наши сегодняшние знакомые не завершенные оборотни. Они не заразны. Зомби... мать их... - выругался Гордон шепотом.
  -Как же ты... Ты же был... - опомнилась девушка.
  -Тсс... - он сдвинул брови и недобрым взглядом окинул Рити, - Давай потом об этом поболтаем. Надеюсь, ты не против, что я здесь?.. Другим об этом знать не обязательно...
  -Да, конечно. Здорово, что ты здесь... Еще увидимся! - улыбнулась ему девушка, выбегая на улицу.
  Она нашла брата сразу. Он шел ко входу, в последний раз оглядывая поле минувшего боя. Рубашка была все так же закатана на рукавах до локтя. В его глазах больше не горел тот адский огонек, и вообще не осталось никаких следов от того выражения безумства, но Верити все еще боялась за него.
  -Ты в порядке?.. - только и смогла выпалить она, разглядывая его.
  -Да, - коротко бросил он.
  -Тогда в чем дело?..
  -О чем ты?
  -Что с тобой? Почему ты такой?..
  -Я сказал тебе не стрелять в них, когда свои близко... - сквозь зубы прошипел он.
  -Но... Ты же был один там. Ты мог погибнуть!
  -Да! От твоей пули! - сорвался на сестру Верден.
  Оттолкнув ее, он прошел в здание, не желая больше слушать ее оправдания.
  -Я не понимаю... - тихо и уже сама себе всхлипнула Рити, - Что с тобой творится, Верден?..
  -Ты не дала ему насладиться победой... - слева от крыльца, прислонившись к стене, со скучающим видом, стоял парень в темной куртке не военного покроя.
  Верити узнала его. Это был волк.
  -Что ты сказал?.. - она подошла ближе, чтобы видеть его лицо.
  -Я видел, как он дрался, - заявил он, улыбаясь - Это ты стреляла в последнего?
  -Я.
  -Потому он и злится.
  -Хм. Знаток! Любой, кто слышал наш разговор сделал бы такой вывод... - раздраженно отозвалась Рити, вспоминая выходку этого 'мачо' на заднем сидении джипа.
  -Ты не дала ему закончить бой и выйти победителем. Он не удовлетворен, - все так же уверенно отвечал волк.
  -Он мой брат, и он не псих, чтобы наслаждаться убийством!
  -Конечно. Но ты не видела его глаз... - вкрадчивым шепотом закончил парень.
  Верити бежала прочь, не желая больше его слушать, а волк рассмеялся ей вслед. Он знал, Рити все поняла и без него, но не желала такой правды.
  6
  Около восьми часов вечера зачистка была завершена. Дальше ополченцы и Праведные волки двинулись на север, для того, чтобы соединиться с войском первой базы Дориана, под руководством Морлока и еще пяти имперских наемников.
  Этот путь Верити уже знала. И снова ее одолевали воспоминания, и снова всплывали в памяти лица друзей и врагов. Она вглядывалась в окна домов, пытаясь найти один. Но не было поблизости ничего похожего, ни одного такого дома, ни одного места, что так же сильно тянуло бы ее, как тот заброшенный дом. Это было не столько желание снова встретить его, сколько желание все исправить, вернуть, начать заново... изменить ЕГО?.. Навряд ли. Но человеческая душа так устроена. Зная, что ничего не выйдет, мы оставляем за собой право на надежду и веру.
   [] Машины завязли в сугробах и встали. Дальше не слышно было гула моторов и только шаги и хруст снега под сапогами. Тьма так сгустилась, что будто и не на небе была вовсе, а прямо перед ними стелилась едким туманом. Верити шла чуть позади, глядя в спину Вердену. Ей не хотелось сейчас думать о нем, но мысли сами лезли в голову, как непрошенные гости. Она знала ответ на собственные вопросы, но боялась не то что вслух произнести, а даже подумать об этом. Поведение ее брата и раньше было подобно вулкану, но Рити знала и просто хотела верить в то, что он всегда был на стороне добра и никогда не получал удовольствия от унижения других, от чьей-то боли, от смерти врага. Да он дрался, когда был мальчишкой. Рити помнила его лицо в такие моменты. На нем почти всегда был испуг и надежда на примирение, сочувствие сопернику, ведь Верден чаще всего одерживал победу в школьных стычках... Но никогда не гордился увечьями и кровью других, никогда не радовался чужой боли и не желал насилия так страстно, как в этой схватке. Никогда у него не было такого взгляда, потустороннего взгляда мертвой души...
  Наконец процессия свернула и вышла на улицу Свободы. Узнавая окрестные дома и даже кучи хлама и мебели, Верити вырвалась из строя и побежала что есть мочи. Из-за тумана еще не видно было театра, но девушка знала, он рядом.
  -Вернитта! - резко окликнул ее брат, но Рити только махнула рукой.
  Через секунду показался парадный вход театра, возле него - несколько десятков человек, среди которых был Морлок. С разбегу девушка врезалась в него, не успев затормозить. Он обхватил ее и чуть приподнял над землей, смеясь ее детской радости.
  -Я же говорил, встретимся, ну... - хохотал он.
  -Морлок! Как же классно, что ты жив и мы все ту-ут!.. - Рити потерлась о его плечо прежде чем отступить назад и отпустить его, - А где Эллао?
  -Он в главном зале, но... послушай меня, - начал Морлок с присущим ему занудством, - Если вы еще раз выкинете что-нибудь подобное... я за себя...
  -За себя тоже можешь поручиться... - хитровато улыбнулась ему девушка, - Ты же понял тогда, как это бывает необходимо и что это не преступление, когда во благо. Он такой же добрый, как и ты. Неужели ты до сих пор злишься на него за то?..
  -Ну... в общем ты меня поняла, Рити, - замялся Морлок.
  -Конечно! - весело выкрикнула она, убегая на задний двор.
  Там, спустившись по подвальной лестнице, Верити пробежала по коридорам, зная все ходы театра как свои пять. И, наконец, перед ней возникли двери главного зала. Рити остановилась. Из зала доносился холодный воздушный звук виолончели. Он летел под высокие потолки, отражался от них и рассыпался ледяным дождем волшебной музыки. У девушки похолодели руки, и по всему телу пробежала мелкая дрожь, но Рити нашла в себе силы открыть дверь. Звук шел из темной оркестровой ямы, как из преисподней. На сцене, как и прежде таяла одинокая свеча. Верити силилась узнать симфонию, но ничего не приходило на ум, хотя казалось так знакомо и так чувственно... Она прошла между рядами, ступая осторожно и тихо, будто боясь спугнуть волшебство. Отложив винтовку и куртку, Рити решилась подойти к краю. Музыка стала невыносимо тоскливой и рвала душу на части. Не понимая себя, девушка шла к краю и плакала, не то от счастья за Эллао, не то от собственного горя. Он сидел к залу спиной. Его седые длинные волосы скрывали бледное лицо. Руки нежно и бережно сжимали инструмент, заставляя его петь магическую симфонию. Верити села на край и свесила ноги вниз. Прыгать было высоко, и не хотелось прерывать Эллао. Рити увидела чудо, в которое не могла поверить еще долго после. Его глаза были наполнены жизнью и сверкали от слез. В них было и счастье, и трагедия всей его жизни, и любовь, и ненависть. Он снова научился чувствовать, как раньше... чувствовать и говорить музыкой.
  В наступившей тишине Верити глубоко вдохнула, вспомнив, как нужно дышать. Юноша испуганно обернулся и поднялся со стула, утирая слезы и виновато улыбаясь Рити.
  -Я верила в тебя... - вздохнула девушка радостно, - Я знала, что такая любовь, как у вас с 'Виолой' не заканчивается и не исчезает бесследно. У тебя такая большая душа, что она берегла у себя твои чувства, пока ты не был готов их принять.
  -Как ты? Боже мой, Рити, я... Ты в порядке? Я так переживал из-за того, что сделал...
  -Ты жалел об этом?.. - прищурилась Верити шутливо.
  -Не обо всем, только о последнем. Я сделал тебе больно.
  -Забудь об этом. Со мной все хорошо, - заверила она Эллао, поднимаясь на ноги.
  Вампир вылез на свет и подошел к ней, все еще с тревогой оглядывая девушку.
  -Ты нашла брата? Как ты здесь оказалась? Я не понимаю...
  -Ты больше не скрываешь свои чувства. И... у тебя их сейчас слишком много. Успокойся, давай посидим?
  -Конечно... - согласился вампир, обхватывая Рити руками, - Сейчас. Только... обниму тебя, пойму, что это ты, и посидим.
  Его тонкие пальцы нежно вцепились в плечи Верити. Губы коснулись ее волос. Рити прижалась к Эллао лицом.
  -Я здесь, и все хорошо... наверное.
  -Наверное?.. Ты не знаешь точно? Что случилось, Рити?
  -Я нашла брата... - девушка отстранилась от него и провела по светлым волосам сверху вниз, убирая их с лица.
  -Но у тебя в голосе нет радости, - заметил Эллао.
  -Я здесь с военными. Наши войска сейчас соединяются, чтобы вместе вступить в бой в центре... Эллао, он стал совсем другим! - она обернулась к нему и вампир увидел слезы, - Он совсем другой человек. Он жив, но я навсегда потеряла того брата, которого хотела найти.
  -Что ты такое говоришь? Я не понимаю тебя. Ты мечтала, чтобы он оказался жив. Ты нашла его. Какая разница, каким он стал. Он все равно навсегда твой брат, единственный родной человек, который у тебя остался, если я правильно помню...
  -Да, ты прав... Наверное ты прав.
  Девушка прильнула к его плечу и закрыла глаза, стараясь прогнать дурные мысли. Но лицо брата с глазами зверя, жажда крови в этих глазах...
  7
  К этому времени князь и его рать уже выступили к позиции и направлялись к восточному мосту. Сильнейшее, но немногочисленное войско отлично подготовленных убийц шло под единым постулатом: Тьма должна быть уничтожена. Воцарится мир на этой земле и мир на родине, в Зордании. Бог простит их проклятые души. Они все сделают шаг к излечению от дьявольской болезни и перестанут чувствовать жажду. Так обещали им праотцы Праведных законов, так обещал им Алиас. 'Мы вернемся домой и отомстим Сальватору за предательство империи!' - так же дал слово князь.
  Милана сегодня шла рядом с ним и не представляла, как раньше могла жить без этого человека. Она не поклонялась ему, как другие, но была влюблена в скрытые в недрах души его беззаботность и наивность, в сочетании с силой и мужеством, самоотдачей и разумом. Профессиональный военный деятель и безусловный ребенок. Влюбленность князя вызывала у Миланы взаимные чувства. Ей больше не было обидно, что она всего лишь похожа на его любовь. Она знала, что сама она так же сильно нужна ему. К Дориану же не осталось ничего кроме презрения. Ради Алиаса Милана переименовала свою ненависть в безразличие.
  Взор князя был устремлен вдаль, за горизонт. На его лице блуждала смута. Девушка подняла руку и нежно провела по его горячему лбу.
  -Что с тобой? Если бы ты не был проклятым, я решила бы, что у тебя лихорадка, Алиас...
  -Мне в самом деле нехорошо. Я чувствую, что послал людей на смерть, - ответил ей князь, еще тревожнее глядя вперед.
  -Похоже, это как-то связано с той последней битвой за Нодегарм... - чуть слышно проворчала Милана, - Я не права?
  -Права. У тебя отличное чутье, любимая... Я должен был поговорить с тобой раньше. Но сейчас уже не время для таких разговоров, прости.
  Он отделился от строя и подался вперед, продолжая путь в одиночестве. Милана не стала его тревожить, но ей стало не по себе. Алиас до этого ни разу не прерывал беседу вот так, и не скрывал от нее ни слова, ни мысли.
  На юге сейчас вошли в город птенцы Дориана. Им предстояло первыми напасть на центр. Такая честь многим казалась немилостью, но несогласные предпочитали молчать. Сам Дориан после собрания не был настроен на размышления. После того, как он увидел Милану об руку с князем, все идеалы перестали для него существовать. Не было больше ни дружбы, ни любви, ни патриотизма, ни подчинения и преданности Алиасу. Князь пал в его глазах, а Милана стала камнем преткновения. Все, ради чего он вел сейчас свою армию, все, ради чего он сам шел на смерть, была она. Но было у него большое желание умереть как можно скорее, умереть, чтобы не причинять больше никому боль, и чтобы никто больше не причинил боль ему самому. Стоило ли ему надеяться на то, что она простит его? Может и нет, но он надеялся и почти верил. Она подарила ему поцелуй, а с ним и надежду, но все так быстро разрушилось на его глазах. Она уже с другим и никогда его не простит. Дориан ненавидел себя теперь больше, чем когда-либо. Так давно он винил себя за то, что сделал с этой прекрасной и смелой девушкой, и когда увидел ее здесь, это чувство стало слишком сильным. Теперь оно имело единственный выход - смерть. Вампир потер седые виски, затем глаза, слезящиеся от едкой Тьмы, и ускорил шаг, а за ним и его вечные слуги, любящие его, созданные им, его дети.
  В городе было тихо и пусто, но эта тишина здесь всегда имела подводные камни. Она была наполнена отталкивающей, а иногда манящей, энергетикой. Здесь начиналось сильное защитное поле. Оно подавляло волю Праведных и мутило разум смертных. Когда со всех сторон на войско стали нападать оборотни и люди, подчиненные вампирам, Дориан не сразу сообразил, что началась бойня. А когда понял, часть его птенцов была уже уничтожена. Он не был готов, и не были готовы его воины. Они были уже так близко к цели, но не ожидали засады. Дориан не смог простить себе этого. Со страшным криком, он бросился в самое пекло и вступил в бой.
  8
  Когда Рити вышла из театра, на улице валил снег. Он падал огромными хлопьями, и теплый ветер бережно кружил снежинки. Девушка запрокинула голову и несколько белых мушек опустились на лицо. Она улыбнулась сама себе и вздохнула, сбрасывая всю грусть и горечь. Из-за снега и тумана было совсем ничего не видно, из-за луны вампиры волновались за успех своих планов, но ей было хорошо, ей безумно нравились все эти простые, но такие родные 'стихийные бедствия'. Они напоминали ей о жизни, о детстве, о том времени, когда все было иначе, когда дети катались на санках и лепили снежные крепости, когда ночью было так светло из-за мягких и клубящихся рыжих облаков, отражающих свет фонарей, когда зимой было тепло на душе и весело в предчувствии нового года.
  Рити и Эллао нашли остальных и присоединились к смешанному строю из людей, вампиров и волков. Морлок, оглядывая строй, остановил на них взгляд и одобрительно кивнул. Все было хорошо, пока Верити не нашел Верден. Он схватил ее за плечо и оттащил от вампиров. Рити в этот момент очень точно рассчитала реакцию Эллао и возможно Морлока, если он конечно их видел. Она оставила разборки с братом на потом, обернулась к Эллао и остановила его в шаге от них.
  -Стой! Это - мой брат! - бросила она вампиру, который уже приготовился для выпада.
  Лицо его было неприступно гневно, но услышав ее слова, юноша смягчился и отступил.
  -Какого черта! Тебя еще искать надо! - Верден выразил свое недовольство криком, не особо придавая значение поведению Эллао, - Что ты делаешь с ними?!
  -Верден, это - мои друзья... - стыдясь его, улыбнулась девушка.
  -Где?! - он бешеным взором окинул стоящих рядом вампиров, спросив это так, будто разорвет любого, на кого она покажет.
  -Может, успокоишься для начала? Я говорила тебе, что это мои единственные друзья, и мне плевать, нравятся они тебе, или нет!.. - она притихла, осознав, что привлекает внимание.
  -Поговорим еще об этом. Пошли... - он отвел ее к своей роте и велел идти с ними.
  Верити не хотела его злить и осталась среди людей. Через полчаса сборы окончились и смешанная армия двинулась на северо-запад. Снег не прекращался, и видимость снизилась до одного метра. Войско двигалось медленно. Все, как один, оглядывались по сторонам, ожидая атаки. Нервы были на пределе. Рити терла глаза и тоже оглядывалась. Туман щекотал ноздри и горло. Она заметила, что волки идут с ними рядом. Тип в кожаной куртке то и дело косился на нее. С каждым шагом все чаще и дольше, и, наконец, совсем не отводил глаз, даже когда Рити смотрела на него в упор. Такое пристальное внимание девушке порядком надоело. Ей показалось, что он хочет ей что-то сказать. Не питая особых надежд услышать что-то приятное, она заговорила с ним, подойдя чуть ближе.
  -Что тебе от меня нужно?
  -Ух... - поежился волк с усмешкой, - Злишься. Силища-то есть, а?.. - скорее утвердительно, чем вопросительно сказал он, понизив голос почти до шепота, - Брр...Ты правда слуга Лайноса?
  Верити обернулась на брата, почувствовав его взгляд на себе. Ей показалось, что он расслышал его слова.
  -Ну, чего молчишь?.. - волк тоже посмотрел на Вердена, но тут же перевел взгляд снова на Рити.
  -Брат не разрешает мне говорить с 'нелюдями', - громко ответила она, демонстративно, чтобы услышал Верден.
  -Серьезно? Мы не достойны?.. - беззлобно удивился волк, - А сам то он кто?! - еще громче выпалил он.
  Девушка не успела увидеть, как Верден остановился и двинулся к волку, но очнулась, когда брат уже сцепился с ним и повалил на снег. Они дрались с почти одинаковой мощью, обрушивая друг на друга удары, но волк хохотал. Когда их растащили он все еще смеялся.
  Рити больше не говорила ни с кем. Она шла рядом с братом, не спрашивая его ни о чем. Она боялась знать правду, боялась строить предположения. Для себя она все же решила, что этот инцидент можно списать на излишнюю вспыльчивость Вердена в последнее время. Она лишь изредка поглядывала на него, вспоминая то лицо. 'Нет, это был не он. Все с ним нормально. Он такой же как был... А если не такой?.. Все равно он мой брат. Мне все равно, кто он... наверное все равно... Конечно все равно!' - размышляла Рити, глядя на него, вспоминая, как искала его, как мечтала обнять, верила, что он жив...
  Люди все шли и шли. Тьма и снег не хотели рассеиваться. Все так устали бояться и оглядываться. Ряды уже были не такими стройными. Все шли как попало. Незадолго до западного моста командованием был отдан приказ остановиться на построение. Девушка не позволила себе выбиться из строя и побежать к Морлоку, хотя очень хотелось с ним поговорить сейчас. Ей казалось, он точно скажет ей, что происходит с Верденом, если увидит его. Ей хотелось верить, что Морлок знает все. Но она осталась в строю, как требовал общий порядок. Как по мановению волшебной палочки кончился снег. Стало заметно светлее, и уже были видны дальние ряды. Рити огляделась. По обе стороны от них стояли выгоревшие пятиэтажные дома. Девушка затаила дыхание, оглядывая их. Ей показалось, что она уже была здесь. Едва послышалось 'Вольно', она обернулась и подняла глаза к небу. Перед ней стоял ТОТ дом! Тот самый роковой в ее жизни дом, который она так искала теперь. 'Только одним глазом! Я их догоню, только одним глазом, и все. Мне это нужно обязательно увидеть. Я успокоюсь...' - подумала она, оглядываясь по сторонам, не видит ли ее Верден, или еще кто знакомый. Отбившись от людей, Верити вбежала в подъезд.
   []Пошарив в кармане, она вытащила фонарик и дальше пошла, освещая себе путь. Третий этаж, та распахнутая дверь, та квартира... Колени подкашивались от силы воспоминаний, захлестнувших ее. Девушка переступила порог и осторожно прошла в дальнюю комнату. Она была пуста. Рити почти надеялась, что ОН будет здесь, но не расстроилась, понимая, что чудес не бывает. Посреди комнаты чернела лишь горстка углей. 'Меня зовут Грэгори... - зазвучал его баритон в ее душе, - Хочешь знать, зачем я здесь?.. Не для того, чтобы воевать с людьми. Мы воюем с вампирами, с теми, кто предал нас и заставил подчиняться. Люди попали в этот замес, я не спорю, по вине Тьмы. Если бы не наши умники, мы не пришли бы сюда. Как видишь, я предпочел одиночество обществу Тьмы. Меня не устраивает многое и в их правлении. Кто бы ни встал во главе, он желает абсолютной власти...' Рити оглядела пустые углы, сундук и маленький ящик, на котором она сидела когда-то.
  Голос Морлока произнес свой приговор: Эгрэджио - серый кардинал Тьмы...
  -Этого не может быть... Это неправда...
  -Все операции Тьмы выполнялись под его руководством. Я слышал, в последнее время, он и вправду отгородился от Воракса, чтобы получить независимость, а позже и власть. Если ему это удастся... нам придется несладко. В отличие от Воракса, он умеет управлять армией. Кажется, когда-то у него была своя шайка. Он испепелял целые города...
  Она подошла к окну и положила фонарь на подоконник. В комнате ей теперь послышались голоса, два голоса: мужской, скрипучий и бархатисто-теплый, и женский, высокий, тихий и нежный.
   -Смерть самое страшное и не справедливое, что могло бы произойти с тобой в начале жизни. Жизнь - величайший дар. Нельзя настолько пренебрегать им и отвергать его... - говорил Он.
  -Смерть иногда необходима, как освобождение... - отвечала Она.
  -Ты, в самом деле, считаешь, что после жизни может быть что-то лучшее?
  -А разве нет?
  -Ничего более совершенного и прекрасного, чем жизнь на земле, и все ее блага, нет...
  Голоса смолкли. Верити огляделась. Никого. Она снова повернулась к окну.
  - Мне хорошо с тобой. Можно считать это личной выгодой. Мне нравится смотреть на тебя и слушать твой детский лепет...
  -Ты просто мастер уходить от ответа, Грэг...
  -Хм... Наверное, ты права...
  Голоса снова стихли, но на этот раз безвозвратно. На лестнице послышалось тихое шарканье. 'Черт! Они видели, что я сюда вошла...' - девушка поспешила к выходу, впопыхах оставив фонарик у окна. В коридоре наткнувшись на кого-то, она ощутила гнилостный запах от одежд незнакомца.
  -Кто это? Кто здесь? Верден! Морлок! - вскрикнула она.
  Фигура сначала чуть отступила, будто испугавшись, но, почти сразу переосмыслив ситуацию, бросилась на Рити. Девушка успела заметить в коридоре, за той фигурой еще две. Заметила за секунду до того, как получила удар по голове и отключилась.
  9
  Алиас уже видел восточный мост, когда со стороны их базы стали слышны крики. Темная небольшая масса приближалась к ним со стороны пригорода.
  -Я остановлю их. Дай мне людей! - Милана вышла из строя.
  -Мы все останемся, пока не покончим с ними. Я не оставлю тебя... - покачал головой Алиас.
  -Ты же знаешь, что нельзя останавливаться, Алиас! Нас ждут. Без тебя остальных перебьют у крепостных ворот. Нельзя оставлять их, идите! Атака центра вот-вот начнется, - не успокаивалась Милана.
  -Хорошо. Возьми Лайноса и завершающих и разделайтесь с ними. И... возвращайся, прошу тебя. Мне не пережить этого второй раз, любимая, - негромко вздохнул князь, глядя ей в глаза.
  Милана поцеловала Алиаса и поспешила к последнему строю, где нашла Лайноса.
  Темные приближались и уже были видны невооруженным глазом. Их было меньше сотни, но отвлечь они могли, чтобы Праведные потеряли время. В первых рядах шли сильные взрослые оборотни.
  -Ну что, красавчик, погоняем волчат?! - девушка подмигнула Лайносу.
  Тот расхохотался.
  -Вот это женщина! Княгиня, к бою!
  Так как время поджимало, решено было сделать все максимально быстро. Праведные выстроились короткими рядами. В первом ряду оказались Милана с Лайносом. Отряд энергичным шагом стал приближаться к своре полуобращенных зверей, растянувшейся вширь и бежавшей хаотично, толкая друг друга.
  -Как бы они без нас друг друга не перетоптали, - хмыкнула Милана.
  Наконец, противники достигли точки схватки, и шеренга оборотней стала сжиматься, беря в кольцо отряд Праведных. По команде Миланы, отряд успешно прорвал ряды врагов, уйдя от атаки, прежде чем боковые фланги противника успели сомкнуться. Фланги, натолкнувшись друг на друга, окончательно потеряли ориентацию и сбились в кучу. Началась неразбериха. Отряд Праведных быстро перегруппировался и атаковал. Вампиры били на поражение, кусками вырывали плоть. Забыв о брезгливости, они ослепляли противников, ломали им конечности, разрывали пасти. Милана атаковала с прыжков, на которые не был способен человек, наносила разрушительный удар, отталкиваясь, и уже летела к следующему противнику. Казалось, что она вообще не касается земли. Лайнос любовался этим зрелищем, успевая при этом раскроить череп очередному монстру. Все кончилось быстро, как и планировалось вначале. Оставив бесформенные кучи плоти, отряд поспешил догонять основное войско.
  
  Где-то в южной части центра бился сейчас Дориан. Засада лишила его почти половины армии, и теперь он атаковал очертя голову, плюнув на то, что шансов у них почти не осталось. Надежда была лишь на подмогу князя и северного гарнизона. Однако до них еще надо было дожить. Почти у самых крепостных ворот их встретило полчище темных вампиров, сытых и полных сил, старейших и наемников. Дориан оглянулся назад и увидел кучку птенцов и четыре десятка наемников империи.
  -Один к тысячи, что мы выиграем. К бою, Праведные, и пусть будут прокляты неверные!!! - отрешенно воскликнул он.
  'Единственная надежда на магию! Но кто сказал, что у врага с этим дела обстоят хуже?..'
  Первый атакующий мощным прыжком кинулся на идущего впереди предводителя. Дориан призвал магию ветра и получил контроль над телом врага, находящимся в воздухе. В результате вампир продолжил полет, перелетел через Дориана, и обрушился на землю, размозжив себе голову. Затем сильный вихревой поток хлестнул свору темных, уже приближающуюся к отряду, раскидав их в разные стороны. Воодушевленные натиском их лидера, Праведные ринулись в бой. В ход опять пошла магия. Сбитых с толку темных сжигали заживо, замораживали, сводили с ума, заставляя бросаться на своих. Дориан поднимал врагов в воздух и с силой обрушивал их на землю, ломая кости. 'Шанс есть!' - подумал он. Но все новые отряды начинали подбираться к Праведным. Взбесившиеся волки и разъяренные вампиры, жаждущие крови уже очнулись от первого удачного отпора Дориана, и предсмертные крики послышались уже со стороны Праведных. Враги тоже продемонстрировали свое владение магией, и Дориан увидел как десяток его верных птенцов, вспыхнули, словно факел. Его самого, словно в насмешку, подняли в воздух и метнули в позади стоящих. Тут же налетели оборотни. Обходясь без всякой магии, они разрывали вампиров на куски, поднимали их сильными лапами, с остервенением вгрызались в шеи, отрывая головы. Дорианом овладевала паника. Воздушным потоком он свернул ближайшему оборотню шею. Приметив в рядах темных вампиров колдунов, вместе вершащих мощный обряд, он швырнул тело волка в их сторону. Тело вспыхнуло в воздухе, так и не долетев до места назначения. Затем огненная волна поразила самого Дориана, сбила его с ног, и сильно опалила всю левую сторону тела. Маги действовали сообща и притом очень грамотно, а толпа бешеных волков прикрывала их со всех сторон. От войска Праведных осталась небольшая кучка, и немногие, оставшиеся в живых, поддались отчаянию. Ими овладело единственное желание - спастись! Но оборотни нагоняли их, сбивали с ног и разрывали. Уже мало понимая происходящее, Дориан поднялся с земли, собрал всю оставшуюся силу и притянул к себе одного из магов. Его тело словно марионетка металось между темными, неумолимо приближаясь к Дориану. Но в последний момент Дориан увидел блеск в руках мага, его хитрый взгляд, затем кинжал вонзился ему в сердце.
  -Она не простит! - последнее, что подумал Дориан, прежде, чем его поглотила тьма.
  10
  Морлок вел смешанное войско к западному мосту, но их также ждала засада. Не успев пересечь реку, Праведные и военные вступили в бой. Снайперы разбежались по позициям на набережной, волки и вампиры выступили вперед. Верден нигде не видел сестру, но надеялся, что она позади, с людьми, а не в самом пекле. Он решил найти ее после и устроить капитальную взбучку. Темный сброд был здесь посильнее, чем тот, что встретился им на востоке. Здесь были вампиры и обращенные волки, вампиры, принимающие образ зверей и метающие огненные шары. Северный гарнизон был подкреплен наемниками империи, которых направил к ним князь задолго до этой ночи, и человеческая армия так же прибавляла им мощь. Огнестрельное оружие давало возможность мгновенно пресекать попытки серьезного колдовства, а снайперы быстро расчищали поле боя от оборотней, позволяя свободно настигать магов. Присутствие таких опытных бойцов, как Морлок, Клим, а также участие подающего большие надежды Вердена, быстро привело к превосходству Праведных. Казалось, исход боя уже определен. Но тут земля под ногами начала дрожать. Внезапно лед на реке стал разлетаться с оглушительным треском. Стихли выстрелы и крики. Из-под моста на свет выползало чудовище с демоническим светом красных глаз. Нечто выпрямилось и оказалось не менее семи метров в высоту. Люди застыли в ужасе, но очнулись, когда ОНО выкарабкалось на набережную через парапет и когтями стало загребать снайперов в горсти. Несмотря на свой внушительный рост, оно двигалось удивительно быстро, и трудно было его как следует рассмотреть, впрочем, объятые ужасом воины не решались на это. Чудовище без труда выбирало себе цель, било на поражение любого Праведного, находящегося в зоне видимости. Со стороны темных послышался торжествующий клич, и они с двойным упорством возобновили атаку. 'Что это, черт возьми?! У кого хватило духу создать ТАКОЕ?' - едва не воскликнул Морлок, но в следующий момент уже начал действовать. 'Если это существо создано магическим путем, значит я могу попробовать установить над ним контроль...' Он сконцентрировался, и мысленно представил, как проникает в сознание монстра, но в следующий момент его словно пронзило током и отшвырнуло на несколько метров. Свет страшных глаз чудовища еще долго не оставлял его сознание. 'Эту защиту мне не пробить' - подумал воин, в последний момент успев уйти от удара гигантской лапы. Темные продолжали наступать под прикрытием монстра, и добивались больших успехов. Тем временем существо сосредоточилось на истреблении всех, у кого было оружие. Было очевидно, что именно оружие представляет наибольшую угрозу для монстра.
  -Клим, вели своим волкам прикрывать военных! Все, кто с огнестрелами, сосредоточьте огонь на этой твари! Вампиры, обеспечьте магическую поддержку и займитесь основными силами темных! - едва Морлок выкрикнул этот приказ, как снайперы переключились с оборотней и начали ловить в прицелы винтовок главную мишень - мерзкое чудовище.
   Прозвучали первые выстрелы, и в сторону снайперов направились темные вампиры, создавая на ходу огненные шары. Верден с Климом тут же двинулись им наперерез. Клим кинулся защищать снайперов, расположившихся слева от моста, а Верден тех, что справа. 'Прочь с дороги, жалкий человечишка!' - прогнусавил темный, завидев приближение Вердена, не ощущая в нем силы. Последовавший за этим удар ногой, пробивший вампиру грудь, заставил его пожалеть о своих словах. Поняв, что противник серьезный, вампиры прибегли к заготовленным для снайперов заклинаниям. Но Верден был уже в гуще отряда и молниеносно уходил от огненных атак. В итоге вампиры жгли друг друга. Свирепея, они увеличивали интенсивность атак, но это лишь приводило к еще большим потерям со стороны Тьмы. Когда колдунов осталось не больше трех, Верден поочередно приблизился к каждому, попутно уклоняясь от их атак. От приближения неумолимой смерти, вампиры впадали в панику и начинали кидать шары хаотично, но и это не спасало их. Последний из противников бросился на колени и поднял руки вверх. 'Пощади' - едва шепнул он, но Верден, не колеблясь, разорвал ему горло. Клим еще по дороге перекинулся в зверя и сразу был подвергнут обстрелу. Он двигался по окружности, огибая отряд темных и с каждым оборотом сокращал радиус. Вампиры никак не могли в него попасть. Волк добрался до вампиров и мощными ударами начал разметать врагов в стороны. С прыжка вспарывал им животы, не касаясь земли, сразу оказывался на следующем. Ни один вампир не добрался до снайперов.
  Основной натиск оборотней и вампиров удавалось сдерживать, но чудовище продолжало наступать. Огромные костяные наросты на его локтях позволяли ему закрывать голову и торс от обстрела.
  -Нужно больше огня! - воскликнул Морлок.
  Он подобрался к военному джипу со стационарной пулеметной установкой и открыл огонь. Пули летели, как огненный дождь, и монстр получил несколько серьезных ранений. Кто-то еще последовал примеру Морлока и огонь полился уже с двух сторон. Но чудище огромным прыжком сократило расстояние до солдат и прикрывающих их волков. Монстр топтал всех, не разбирая, где свои, где чужие, пока не добрался до военных. Они начали отступление. В этот момент в джип, где расположился Морлок, запрыгнул Верден.
   -Держись, клыкастый! - выкрикнул он, заводя мотор.
  На ходу Морлок продолжил обстрел. Джип промчался мимо монстра, отвлекая его внимание от военных. Вблизи Морлоку, наконец, удалось разглядеть эту мерзость. Пористая серая кожа, глубокие костяные наросты на локтях, плечах, коленях и на лбу. Лишь на торсе и на затылке проглядывались незащищенные места. Кое-где уже текла кровь синего оттенка.
  -Надо зайти сзади! - крикнул Морлок Вердену.
   Но когда джип промчался мимо, чудище тут же устремилось за ним. Раздались выстрелы из другого джипа, оставшегося за его спиной. Монстр взвыл от боли, мгновенно развернувшись, настиг машину и перевернул ее. Джип взорвался, задев нескольких солдат. В этот момент Морлок увидел окровавленную спину монстра, там, где между двумя костяными наростами виднелась серая плоть. Морлок дал залп, из спины полетели синие брызги, но для серьезного ранения расстояние было слишком большим.
  -Разворачивай! - Морлок схватился за дверцу джипа, что бы не выпасть при резком повороте. Но когда машина приблизилась к монстру, он уже повернул морду и смотрел на них светящимися глазами, полными ярости. От этого взгляда Морлока снова пронзило током, и он бессильно откинулся на сиденье. Верден не успел сменить направление и гигантская лапа сшибла машину в сторону. Джип пролетел несколько метров, врезавшись в здание. Тварь двинулась в сторону машины, но огонь военных отвлек ее на себя. Верден выскочил из машины, вытирая с лица кровь. Сильный удар пробил голову. Перед глазами все плыло. Он вытащил Морлока. Вампир был не в себе, метался, держась за голову и крича: 'Убирайся из моей головы! Пошла прочь!'
   Тем временем остальные темные вампиры переключились на военных. Монстр перевернул еще пару джипов, а одним запустил в ближайшего снайпера. Не смотря на ранение, чудовище продолжало свирепствовать, а огневой шквал уменьшался с каждой секундой. Но, наконец, одному из снайперов удалось попасть в брешь между глазом и костяным наростом на лбу. Чудовище издало пронзительный вой. В ту же секунду видение ужасных глаз покинуло сознание Морлока, он перестал кричать, вскочил на ноги и помчался к монстру. Верден последовал за ним. В это время чудище с остервенением махало лапами в разные стороны, успев сильно задеть Клима, прикрывающего отступление военных. Он упал на землю и увидел как смертоносная лапа приближается к нему, грозя оставить от него мокрое место. В последний момент она остановилась. Изумленные Праведные увидели Морлока, стоящего позади чудища. Глаза его были прикрыты, лицо выглядело сосредоточенным. Монстр огляделся по сторонам и... бросился на своих. Праведные отступили, наблюдая за этой удивительной картиной. Разметав всех вампиров и растоптав оборотней, чудище лапами начало сдавливать себе голову. От этого жуткого зрелища воинов сковал ужас. Послышался треск. От дикого вопля заложило уши. Тварь с грохотом упала и затихла. Упал без сознания и Морлок, но Верден подхватил его и потащил к уцелевшим машинам. Успевший очухаться Клим вырвал у ближайшего пехотинца автомат, подбежал к поверженному монстру и всадил ему в пасть полную обойму. Вдали уже виднелось подкрепление темных.
  -Отступаем! - скомандовал он.
  Праведные отступили. Их силы были на исходе. Многие тела и некоторых раненых не удалось забрать с поля боя, и они стали добычей темных.
  11
  Алиас остановился у восточных ворот крепости и послал было связного, чтобы узнать положение на южной стороне, но к ним подбежали несколько птенцов Дориана. Взглянув на них, князь понял, что дела плохи. Дориан не выстоял, не дождался помощи, а может, и не хотел дожидаться. Войско, разбившее Дориана, разделилось надвое. Одна его часть направилась к западному мосту, вторая шла сейчас на них. Алиас приказал отступить. Атака была отложена. Послали связных к Морлоку. Вернулись с победой Милана и Лайнос. Встретив их на пути к отступлению, князь тяжело вздохнул на все ее расспросы.
  -Мне стоило тебя послушать. Он был не готов... Он слишком был погружен в себя... - ответил он девушке.
  -Что? Что случилось, Алиас? Я тебя не понимаю. Почему мы отступаем?! - вспылила Милана.
  -Дориан разбит у ворот крепости, - объявил князь, - Его больше нет.
  -Но... - она взглянула на Алиаса и поняла, что это правда.
  В голове загудело, взгляд помутнел от слез. Она взглянула вдаль из-за его плеча, туда, где это случилось, где они все должны были быть раньше.
  -Вы не успели? - хрипло спросила она.
  -Скорее он поспешил... Мне жаль...
  -А мне нет! - выкрикнула Милана, но разрыдалась, выдав свои истинные чувства, - Черт...
  -Ты слишком сильно ненавидела его, чтобы простить, но любила... - снова вздохнул Алиас, обнимая ее.
  
  Где-то на площади, у самого центра города пробили часы, объявляя рассвет. Тьма рассеялась так быстро, что укрыться успели не все. Праведные снова понесли потери. Тьма ликовала.
  
  Где-то внизу, под той же площадью жил своей странной, особенной жизнью подземный город. Теперь он стал лагерем пленных. Сырые каменные стены бомбоубежища стали тюрьмой, а кому-то и последним пристанищем. Камеры были огромны. Пленных здесь не делили на мужчин и женщин, здесь поощряли насилие и даже устраивали бои между мужчинами и делали ставки золотом. Вампиры наслаждались своей безграничной властью над людьми и были абсолютно уверены - здесь им никто не помешает. Весть о победе Тьмы прошлась волной и охватила весь лагерь. Сведения были искажены до неузнаваемости из-за информаторов надзирателей, ведь им хотелось приукрасить своих и высмеять врага. И им это удавалось. Здесь ненавидели Праведных и не доверяли военным. Люди довольствовались домыслами и враньем, что разносили темные. Кто-то верил и надеялся, а кто-то желал служить Тьме и подчиняться вампирам, чтобы выжить. Как при любом стихийном бедствии, люди разделились на слабых и сильных.
  На рассвете наступало время кормежки пленных, хотя никто из них не знал здесь, что это за время. Никто не знал, светлеет небо там наверху, или нет, и осталось ли оно там вообще. Сейчас все выстроились в длинную очередь за пищей в одной из камер. Получив пайку, люди старались побыстрее отойти, забиться в какой-нибудь угол, особенно женщины, ведь чем ты слабее, тем меньше у тебя шансов выжить... Но одна девушка не стала прятаться, как другие. Она уверенно шла к самому освещенному углу, где лежала новенькая. Ее притащили сюда несколько часов назад без сознания и до сих пор девушка не пришла в себя. Подошедшая к ней пленница присела возле нее и осторожно провела кончиками пальцев по лицу. Девушка поморщилась от боли, приходя в себя.
  -Вот, попей... - чья-то маленькая рука протянула ей железную кружку с водой.
  Рити подняла глаза. Рядом с ней сидела темненькая девочка с короткой, почти мальчиковой стрижкой. На ней была черная одежда, лицо было столь же бледно, как и у самой Рити, но от темных волос казалось еще белее. Еще темнее казались ее карие глаза, в темноте становясь совсем черными. Тонкие черты лица, хрупкое тело, негромкий голос и совсем детская улыбка...
  -Привет... - нашлась Верити.
  -Привет. Меня Юми зовут, - снова улыбнулась она, заставляя и Рити улыбаться, глядя на нее, - А тебя?
  -Рити... Слушай, а я где? Что это за место?.. - она огляделась и догадки ее пугали.
  Юми сверкнула глазами и сжала губы, не зная, как ей ответить.
  -Не трудись, я, кажется, поняла, - успокоила ее Верити, - А глядя на тебя, так хотелось верить, что в Раю...
  Юми негромко засмеялась.
  -Давно я тут?
  Девушка перестала улыбаться.
  -Несколько часов. Я точно не знаю, но вроде бы еще не прошел день...
  -День? Когда меня поймали, была ночь... середина ночи, самый разгар... Верден, черт, он убьет меня, если сам жив... - она замолчала, заметив что бормочет вслух.
  Юми вытаращила на нее глаза, пытаясь осмыслить ее слова.
  -Расскажи, что там? - попросила она.
  -Хорошо, только... Я попью, ладно? - Рити потянулась к кружке.
  -Конечно.
  Юми предложила ей поесть.
  -Нет, спасибо. Я сегодня ела, а вы тут наверное голодаете... судя по тому, чем вас кормят... - она покосилась на кашеобразную серую жижу в тарелке.
  -Да нет, очень даже вкусно кормят... - с саркастической ухмылкой ответила Юми, - Это они делают хорошо, ведь им надо, чтобы мы выжили, мы им нужны...
  -А ты давно здесь, Юми? - она глядела на нее не отрываясь.
  Юми изменилась в момент, став взрослее и мрачнее. Рити показалось, что Юми ее старше, но только на миг.
  -Знаешь, я не помню... - пожала плечами она, явно уходя от ответа.
  -Ладно. Ты ешь, а я уже в порядке. Спасибо тебе.
  Юми с аппетитом принялась за кашу, запивая оставшейся водой, а Рити оглядела людей. Они не были сильно истощены. Возможно, Юми говорила правду, и пища им давалась качественная, но вид у нее был все же отвратный. Рити заметила странную особенность отношений здесь. Мужчины в большинстве держались отдельно от женщин, или наоборот, женщины опасались их. Причину этого девушка еще не поняла.
  -Почему они отдельно? - не удержалась она от вопроса.
  Юми оторвалась от тарелки и взглянула на нее из-под густой челки, затем перевела взгляд туда, куда смотрела Рити, на четырех женщин, сидящих вместе.
  -Кто отдельно? - не поняла она.
  -Женщины от мужчин. Здесь что, половая дискриминация?..
  -Ну... Вроде того. Я потом тебе объясню, ладно?
  -Ладно... - пожала плечами Рити.
  Пока Юми относила пустую тарелку, Верити заметила молодого парня, что сидел отдельно от всех, и тех, и других. Он казался полным изгоем, но Юми, проходя мимо него, кивнула ему, как старому знакомому. Его взгляд был наполнен тревогой. Рити пыталась угадать его возраст. По лицу ей показалось, что он немногим старше Юми, лет пятнадцати, но его тело было явно старше. Возможно, он даже прошел строевую подготовку.
  'Что же здесь творится, и что творится сейчас там, на свободе?' - терзала себя Рити. Юми вернулась. Кончился обед. Несколько мужчин закурили. Верити уставилась на них, но Юми, ладонями обхватив ее лицо, обернула ее к себе.
  -Не надо. Не смотри на них, ты привлекаешь к себе внимание... - сказала она встревожено.
  -Откуда у них сигареты?!.. - подавленным шепотом спросила Рити.
  -От ЭТИХ. Не важно, не спрашивай. Потом расскажу. Сейчас нужно быть готовыми, иначе...
  -Иначе - что? Что тут творится, Юми? - Верити привстала с пола.
  -Тише... - цыкнула она, - Ты новенькая, и они уже давно на тебя косятся. Пока обед, они про тебя забыли, и ты была в отключке, но это не надолго. Будь готова...
  Рити опустила голову между колен и потерла глаза.
  -Я... по-моему начинаю доходить сама, о чем ты говоришь... - она ощупала себя и пришла к заключению, что все ее снаряжение и оружие было отобрано темными, исключая штаны, майку, абсолютно бесполезный здесь жилет и... нож, запрятанный в ботинке!
  -Ты чего? - чуть попятилась от нее Юми.
  -Все хорошо. За меня можешь не беспокоиться. Я за себя постою.
  Юми неуверенно покачала головой.
  -Их семеро...
  Рити заглянула ей в глаза и улыбнулась, чуть приподняв брючину, обнажая голенище ботинка.
  -Тихо... - остановила она радостный порыв Юми, - Все будет хорошо. И тебя они тоже больше не тронут. Я им тебя не отдам.
  -Меня они и не трогают.
  -Почему?
  -У меня есть Джек, он меня защитит... - грустно улыбнулась она.
  -Тот парень? - Рити кивнула в сторону одиночки.
  -Угу, - кивнула Юми.
  -Но он же один, а их, ты сама говорила, семеро!.. - повысила она голос шепотом.
  -Да, но он... не такой как они, он вообще не такой, как мы... - она почему-то отвернулась.
  -Он вампир, Юми?.. - не веря в то, о чем говорит, спросила Рити почти с упреком.
  -Нет, что ты!.. Он не подонок. Просто никто не знает, что он волк, никто из ЭТИХ... Поэтому он здесь, среди людей. Он не вампир, - еще раз заверила ее Юми.
  -Ты считаешь вампиров подонками, а волки - хорошие парни?.. - девушка недовольно скривилась, уже готовясь к разъяснительной беседе о вампирах.
  -Я ненавижу вампиров, и давай не будем об этом?.. - сразу осадила ее новая подруга.
  -Ладно... Но почему волки? Чем они, по-твоему, лучше?..
  -Они не подонки. У них с мозгами все в порядке.
  -Ох, как ты ошибаешься. Поверь мне, я несколько часов назад билась бок о бок с волками и Праведными вампирами, и одно могу сказать точно - эти лохматые парни свихнутые на всю голову! Жажда битвы у них в крови...
  Рити остановилась, глядя на Юми. Та неотрывно смотрела, но, как оказалось, не на нее, а на то, что происходит у нее за спиной. Верити медленно оглянулась и увидела чьи-то ноги. Подняв голову, она увидела над собой здоровенного мужика. Он опирался о стену, нависая над девушкой, видимо, давно слушая ее. За ним стали собираться и другие.
  -Ну-ну... Продолжай, я хочу послушать, как ты заливаешь... - весело и громко протянул он в наступившей тишине.
  -Заливаю? Хочешь сказать... - Рити поспешила подняться, чтобы быть с ним на одном уровне, но мужчина удержал ее за плечо и усадил обратно на пол.
  -Красиво выдумываешь. С волками и вампирами она тусуется... Ну-ну!
  Раздался тявкающий смех.
  -А что, если не выдумываю? - не сдавая позиций, подначивала его Рити, жестом отгоняя Юми подальше от себя, - На мне военная форма...
  -Ну, камуфляжку нацепила, и что дальше? Вояка какая.
  И снова издевательский смех разлетелся, отражаясь от каменных стен. Верити быстро отползла назад и поднялась на ноги, одновременно вытаскивая нож из голенища. Нож не заметили. У нее оставалось еще время обдумать свои действия. Она оглядела собравшихся мужчин. Самый дохлый из них стоял слева от нее. Начать она решила со здоровяка, что был явным лидером среди ублюдков. 'Я слуга Лайноса, слуга вампира, во мне течет его сила. Ее чувствуют даже волки!.. Я справлюсь и без пистолета, только потом надо будет заручиться поддержкой этого оборотня, черт бы его побрал...' - размышляла Рити, пока здоровяк говорил ей какие-то гадости.
  -Ну чего, может, потанцуем перед праздничком?.. - его лицо расплылось в мерзкой улыбке, руки потянулись к девушке, походка весьма отдаленно напоминала танец, раскачивая его тело вправо-влево.
  -А не пошел бы ты?.. Там люди и вампиры кладут головы, чтобы вас освободить, а вы устроили тут бордель! Кого же они спасают? Вас?
  В камере все на минуту затихло, но здоровяк нашелся и продолжил гнуть свою линию.
  -Конечно, конечно. Спасатели, блин. Че-то они не торопятся уже второй год, а?.. Нет никаких спасателей! Хватит в уши ссать! Для начала отсосешь по кругу, а потом посмотрим, что с тобой делать! - сквозь зубы прорычал он, пытаясь схватить девушку.
  Рити увернулась и, собрав волю и страх, вмазала ботинком ему по морде. Здоровяк устоял, но губа была рассечена, по подбородку потекла кровь.
  -Ах ты сука! А ну иди сюда!!! - рассвирепел он, бросаясь на нее с кулаками.
  Девушка увернулась и в этот раз, успев воткнуть нож в грудь обидчику по рукоять, но сзади была стена. Оставалось лишь отбежать в сторону остальных 'жаждущих любви'. Рити попыталась проскочить сквозь них и была схвачена. Последовал удар под дых, от которого у девушки потемнело в глазах. Когда темнота рассеялась и тело вновь обрело способность двигаться, Рити лежала на полу, придавленная со всех сторон, а кто-то уже сдирал с нее одежду. Дальше перед ней мелькнуло чье-то довольное красное лицо, которое тут же превратилось в багровую кашу в чьих-то руках. За Рити вступился волк. Он быстро раскидал подонков по углам и помог девушке подняться. Верити хотела поблагодарить его, но почему-то лишь открыла рот, гладя в его глаза. В них все еще был испуг.
  -У тебя такая сила. Попробуй ее использовать с умом... - посоветовал он ей, - Останавливаться уже поздно. Ты убила его. Они хотят разделаться с тобой...
  Рити не успела ответить, к ней приближались трое очнувшихся и весьма озлобленных парней.
  12
  'Соберись, блин! На тебя смотреть тошно! Вспомни Лайноса! Вспомни, как дерется Морлок!' - настраивала себя Верити, пытаясь преодолеть страх, но самообладание давалось с большим трудом. Она расставила ноги и приняла позицию, ожидая нападения, сама не решаясь атаковать. Первый выпад заставил ее сконцентрироваться. Руку, что попыталась ухватить ее за шиворот, Рити заломила ниже кисти и резко дернула вверх, опуская мужчину на колени.
  -Грязь несусветная! - прошипела она, с хрустом ломая плечо подонку.
  Уши заложило от его крика, но девушка не впала в ступор. Напротив, она напала на следующего! Ощущение силы вернулось к ней с лихвой, но теперь Рити могла им управлять. Она наносила удары неимоверной силы, на удивление ее противников, ломая ребра и сворачивая шеи. Кровь забрызгала лицо, но Рити не останавливалась до тех пор, пока последний из нападавших, самый дохлый, не упал на колени перед ней, моля о пощаде.
  -Господи ты боже, что же я делаю?.. - прошептала сама себе девушка, оглядывая камеру.
  Пол был залит кровью, перед ней стоял человек на коленях, остальные пленные забились по углам, включая и Юми, и ее волка Джека. Все глядели на Верити как на воплощение сатаны.
  -Юми, я... - она осеклась, заметив ужас в ее глазах, - Почему ты так смотришь?
  -Не подходи! - пискнула Юми.
  -Я сделала правильно. Они не будут больше трогать женщин. В чем дело? Я не понимаю, вам что, нравилось это?.. - выкрикнула Рити, жестикулируя окровавленными по локоть руками.
  Выставив их перед собой, она тоже испугалась. 'Я - зверь? Во мне жажда насилия?.. Что он со мной сделал? Черт бы его побрал... - она села в одиночестве, у противоположной стены, чтобы не мешать остальным бояться ее, и закрыла глаза, - Отлично, Лайнос! Ты добился, чего хотел. Я - бесстрашный воин и твой верный слуга...'
  -Ты сделала плохо... - услышала она где-то рядом.
  Открыв глаза, Рити увидела волка.
  -Плохо? Я избавила женщин от этих выродков, и я поступила плохо?
  -Это-то хорошо. Плохо то, что скоро сюда придут, и тогда всем нам будет еще хуже, чем было раньше, хуже, чем этим мужикам сейчас... - отвечал волк.
  -Слушай, ты же сам говорил, мол, давай, замочи, они так от тебя не отстанут! Ты сказал, что отступать поздно!
  -А я тебя и не осуждаю. Это они тебя боятся и проклинают, зная, что будет дальше.
  -Объясни Юми, что если уж она не боится тебя, то и меня не стоит, - не слишком дружелюбно отозвалась Верити.
  -Хорошо, я попробую.
  Спустя несколько минут они оба подошли к Рити и сели рядом.
  -Не боишься? - улыбнулась она Юми.
  -У-у, - покачала Юми головой.
  -Я защищалась, ты же видела. Почему вы так ко всему этому отнеслись? Не привыкли, что человек может защищаться?
  -Они не привыкли, что одна девушка может завалить семерых крепких мужиков, - усмехнулся Джек.
  Рити взглянула на него, отмечая первую его улыбку за все это время.
  -Не обижайся, я не упрекаю, но почему ТЫ до сих пор этого не сделал? - спросила она волка.
  -Не все так просто. Я говорил, это только начало. Теперь начнется настоящий ад.
  -Почему?!
  -Потому, что ЭТИ решат, что здесь бунт и передавят нас как... - встряла Юми.
  -ЭТИ, я так понимаю - вампиры? Они не поощряют насилие между людьми, почему тогда они не пресекают насилие над женщинами? - никак не могла понять Верити.
  -Потому что как раз Это они и поощряют! - послышалось из дальнего угла камеры.
  -Тьма поощряет изнасилования в камерах? Что за... б..дь, в голове не укладывается! За это они давали им сигареты?
  -И не только сигареты, Рити... - грустно вздохнул парень, - Очень многие привилегии. У них лучше кормежка и больше свободы.
  -Грэг... - девушка произнесла его имя, сопоставляя все услышанное с рассказами Морлока, ведь, если верить ему, теперь Грэг стоял у руля Тьмы, и все порядки в лагере устанавливал тоже он, - Да не может он... Он не может, не может, не станет он этого делать, он... - у нее внутри снова стало все сжиматься от боли и несопоставимости фактов, от умершей надежды и от, в который раз омытой грязью, любви.
  -С тобой все нормально?.. - Юми положила руку ей на плечо.
  -Нет. Юми, давно здесь такие порядки?
  -Давно. Почти с начала войны.
  -Так ты здесь с самого начала?.. - опешила Рити, и девушка потупила взгляд.
  Джек поднялся и принялся сваливать тела в дальний угол, чтобы они не были так заметны из коридора.
  -Да. С самого начала. Уже больше года. Моих всех убили, а меня забрали. Сначала хотели обратить, но потом... я оказалась здесь.
  -Почему не обратили? - спросила Верити.
  -Спроси о чем-нибудь другом, - ответила Юми.
  -Здесь люди знают, что у власти стоит кто-то другой?
  Юми неуверенно пожала плечами.
  -Были какие-то слухи о новом хозяине... - пришел ей на помощь Джек, - Говорили, что теперь все будет иначе, но ничего не изменилось. По крайней мере, для нас.
  -Значит, здесь он не появляется? - смекнула Рити.
  -Да ему даже в голову не придет сюда зайти! Зачем ему это? - послышалось снова из противоположного угла.
  Верити выглянула из-за Юми, но так никого и не разглядела в темноте.
  -У тебя совсем никого не осталось? - снова обратилась она к девушке.
  -Совсем. Родителей убивали у меня на глазах, а брат пропал еще раньше...
  Верити сжала губы, вспоминая, как думала, что брат погиб.
  -Как его звали?
  -Что? - переспросила Юми.
  -Как звали твоего брата.
  -Его звали Эллао, но не понимаю, зачем тебе... Он все равно уже...
  -Стоп! - Рити прикрыла рот ладонью, чтобы не закричать, - Только... Я не хочу давать тебе надежду...
  -О чем ты говоришь, Рити? Я ничего не понимаю... - обиженно всхлипнула Юми, глядя на ее безумие.
  -Ответь мне на один только еще вопрос и я все объясню, - пообещала она, - Что любил твой брат больше всего на свете?
  Юми пристально посмотрела на нее, пытаясь понять, зачем она над ней издевается, но постаралась отнестись к вопросу серьезно и ответила:
  -Свою скрипку.
  -Бинго! Мать твою, Юми... прости... - улыбнулась Рити, - Я его знаю и он абсолютно на сто процентов живее всех живых! Только...
  -Только - что?.. - у Юми охрип голос от волнения.
  -Ничего, все отлично, Юми. Праведные нас освободят и вы с ним обязательно встретитесь. Обязательно, слышишь?
  -Какие еще, к черту, Праведные? - голос из угла стал раздраженным.
  Верити поднялась на ноги и вышла на середину камеры, чтобы видеть тех, с кем будет говорить. В углу сидели человек одиннадцать. Девять женщин и двое детей: мальчик и девочка, примерно одного возраста. Говорила немолодая женщина. Сильная и, судя по всему, одинокая натура. В ее глазах Рити увидела сожаление о прошлом и ненависть к будущему, никакой надежды, осмысленная злоба. Но слова Верити взбудоражили всех.
  -Праведные пришли оттуда же, откуда и Тьма, но пришли, чтобы нас освободить. Они истребят Тьму и вернут нам город. Они уже недалеко. Мой полк подошел к мосту на северо-западе. Совсем скоро князь атакует с востока, другие с юга. Скоро они будут здесь. Нас освободят. Я была среди них. Федеральные войска, целый гарнизон, присоединился к Праведным и атакуют крепость... - девушка смолкла из-за необычной тишины.
  Люди верили ей, или по крайней мере хотели верить, но боялись надеяться. Слишком близко была Тьма и еще слишком далеко было спасение. Из коридора, из противоположного каземата послышался гул. Люди были взволнованы. Они даже начали что-то выкрикивать. Рити расслышала вопрос и подбежала к решетке.
  -Эй, солдатка! Эти Праведные - вампиры?!
  -Да! И волки тоже на их стороне! - ответила она.
  В другом конце коридора что-то шевельнулось. Очень тихо общались два голоса. Рити не расслышала ничего толком из-за шума.
  -Черт... А сколько их там?
  -А людей там много?
  -У них есть оружие?! - посыпались вопросы.
  -Их очень много! Их несколько тысяч! - почти не соврала Рити, - Людей столько же! Оружия много... Самое современное оружие! - она старалась отвечать всем, но не успевала ответить, как слышались другие вопросы.
  Но она вдруг затихла, и все остальные тоже. В коридоре послышались шаги. Верити не отошла от решетки из любопытства, хотя Джек за ее спиной очень настойчиво рекомендовал ей спрятаться. Вскоре у дверей камеры появился невысокий и очень грязный вампир с черными пятнами на лице. Его глаза поблескивали в темноте, неотрывно глядя на девушку. Он не мог понять, почему она не боится его, а Рити пыталась сообразить, почему ей нужно прятаться и от кого? 'От этого чма?!' - взыграла у нее гордость. Вампир встал напротив решетки и высоковатым голосом просипел:
  -Ты! Чего уставилась?!
  -Ничего... - спокойно улыбнулась ему Рити, подмечая оружие - посеребренный кинжал у него за поясом.
  -Ну ты! Совсем что ли страх потеряла?! Пошла! - он торопливо отпер решетку и, оттолкнув девушку в сторону, вошел.
  Верити переглянулась с волком, ища поддержки, но тот смотрел на нее осуждающе. Тишина загудела в ушах. Казалось, люди даже перестали дышать.
  -Ты вампир?.. - с сомнением окликнула вошедшего девушка.
  Тот поднял глаза, отвлекшись от осмотра залитого кровью пола, и обернулся, ошарашено глядя на нее, придерживая кинжал за рукоять. Это в ее планы не входило. Тогда Верити заигрывающе схватилась за мочку уха и чуть опустила глаза.
  -Я просто всегда хотела познакомиться с вампиром... - она улыбнулась ему, и вампир улыбнулся в ответ, но руку с кинжала не убрал.
  Вместо этого он запер решетку изнутри и приблизился к девушке вплотную.
  -Ну так давай это... познакомимся... - вампир протянул к ней грязные руки.
  'Так! Сейчас надо сконцентрироваться и... постараться, чтоб не вырвало!' - про себя думала Рити, поднося пальцы к губам. Это легкое, кокетливое движение вампир если и заметил, то придал ему совсем иное значение. Он осознал его смысл только когда девушка прильнула к его губам, а затем во рту словно пролилась кислота. Первое сокращение желваков заставило его проглотить слюну, а с ней и серебряную сережку. Вампир свалился у ног Верити со сдавленным хрипящим дыханием, чувствуя, как его разъедает изнутри. Девушка сплюнула рядом с ним и выхватила у него связку ключей и кинжал.
  -Юми, Джек, вы со мной?! - она подняла на них глаза.
  -Нет, Рити... - они почти синхронно покачали головой.
  -Тогда до встречи, ребята... - вздохнула она, - Скоро мы вас вытащим!
  Она оглянулась на вампира. Его тело вспыхнуло в эту минуту. Верити отперла решетку и осторожно вышла в коридор. Люди из соседней камеры подняли шум. Ей пришлось отпереть и их клетку. Дальше по коридору было еще много камер и какие-то она тоже успела открыть, но не все. И не все люди решились бежать вместе с ней. Многие оставались на местах и даже забивались подальше от выхода. В коридор ворвались охранники, началась настоящая бойня, но дверь впереди теперь была открыта! Рити не знала, сколько еще дверей ей предстоит преодолеть, чтобы выбраться отсюда, но уверенно бежала вперед. Прямо на пороге этой двери ее схватили, но девушка выставила вперед руки, в которых был кинжал, и тело вампира почти взорвалось перед ней от охватившего его пламени. Не поднимая глаз, она не видела лиц тех, кого убивала. Ей казалось, так проще будет потом оправдать себя. Эти лица не будут стоять у нее перед глазами. И вот уже она добралась до следующей двери, но она оказалась заперта. Связка ключей была огромна, за спиной остались те, с кем Рити предпочла не связываться. И теперь они нагоняли ее. Стоял страшный шум, крики людей и вампиров, удары. У Верити тряслись руки. Она подбирала ключ один за другим, уже точно не помня, какие уже проверяла, но вот, наконец, замок поддался! Но за дверью Рити ждало такое, что лучше было бы ее не открывать. Почти на пороге ждали команды перекинутые волки. Огромные, обросшие шерстью оборотни. Их было много и все они ждали лишь мяса, которое само шло к ним в лапы! Обозначив готовность к бою громогласным утробным ревом, они сорвались с места. Рити едва успела отскочить за дверь и забиться в угол, прикрывшись распахнутой дверью. Кто-то из волков попытался добраться до девушки, но был сметен волной собратьев, несущихся через довольно узкий для них дверной проем. Едва в коридор ворвался последний волк, Рити бросилась бежать дальше, не оглядываясь. После комнаты оборотней длинные коридоры и казематы кончались. Дальше следовали бойлерная и электрогенераторы, служебные помещения для ученых на время несостоявшейся ядерной войны и, наконец, выход из бункера, который преграждали пятеро довольно древних вампиров. Верити притормозила и не решалась пока показаться из-за угла, размышляя, как же преодолеть это место.
  13
  В голову пришла мысль о разговоре с ними, но тут же отпала, пятеро - это слишком много. Если и был шанс, что она кому-то из них понравится, все равно кто-то обязательно захочет прикончить ее сразу. Но силовые действия имели еще меньше шансов на успех. Верити колебалась. Пробиться через эту дверь стало навязчивой идеей. Возвращаться в ту кровавую бойню, что осталась за спиной, Рити совсем не хотелось. Выхода другого не было. Девушка прижалась к стене. 'Господи, не дай мне умереть! Господи, помоги! Пожалуйста...' - прошептала она, сжимая рукоять кинжала. Выдохнув, она вышла на свет, заткнув нож за спиной за пояс. Пятеро, все как один, уставились на нее, пока еще не предпринимая никаких действий, а просто с интересом разглядывая девушку. Что делать дальше, Рити не знала. В голову ничего не лезло. Верити застыла, глядя на них огромными глазами, как олененок в свете фар.
  -Ну, и что это за явление такое? Ты кто?.. - без агрессии заговорил один из вампиров.
  -Я?.. - у Рити чуть дрогнули колени, но она устояла, - Я... Мне нужен Грэг! - ни с того ни сего заявила она, сама от себя не ожидая такого поворота.
  -Кто?.. Ты откуда вылезла вообще?.. - второй, менее дружелюбно обратился к ней, делая шаг навстречу.
  -Мне нужен Эгрэджио! И не надо делать вид, что вам неясно, о ком я! - уверенно и даже с вызовом отчеканила Рити.
  -Зачем?.. Если хочешь умереть, любой из нас может тебе помочь, прямо сейчас... - не сдержал иронии вампир, и остальные рассмеялись.
  -Отведите меня к нему, а он сам разберется... - так же уверенно отвечала девушка, отступая назад.
  -Что у тебя за спиной? Оружие? - спросил ближайший к ней вампир.
  'Черт! Черт! - запаниковала Рити, - Неужели придется драться...' Она вывела из-за спины кинжал и приготовилась. Однако вампир был настолько быстр, что Рити в секунду оказалась в его руках. Кинжал отлетел в сторону и ударился о стену с металлическим скрежетом, затем об пол.
  -Ну, что? Сейчас тебе шею свернуть, или расскажешь сперва, как здесь оказалась? - задышал ей в ухо схвативший ее охранник.
  -Да какая разница, как?! Придурки, блин! Отпусти меня! - потребовала Верити, стараясь вырваться, но руки сдавили ее еще сильнее.
  Девушке стало трудно дышать. Голова слегка кружилась, и сознание начало ее покидать, когда заветная дверь с ржавым скрипом отворилась. Кто-то вошел, и четверо у двери отвлеклись на него, а пятый продолжил мучить свою жертву, явно получая от этого удовольствие.
  -Ну, давай, говори, пока силы есть, говори... - Рити слышала, как он улыбается у нее за плечом.
  -В лагере восстание... Люди свободны! Они... сейчас будут здесь... - из последних сил выдавила она.
  Охранник чуть ослабил руки.
  -Да? Ну, давай подождем их?.. - засмеялся он, оборачиваясь вместе с ней к коридору, по которому она пришла.
  Они стояли так несколько минут. Рити услышала, как закрылась дверь. Ничего не происходило. Не было слышно ни криков, ни выстрелов, ни рева волков. Девушке даже в какой-то момент показалось, что все это ей приснилось.
  -Вот видишь, никого нету... Где же они? Люди! - издевался вампир в свое удовольствие, - Может, их уже убили?..
  Верити сильно дернулась и ударила вампира головой в переносицу. Руки разжались, и Рити выскользнула. Несколько секунд хватило, чтобы найти глазами кинжал. Она успела размахнуться и воткнуть его в плечо подоспевшего охранника. Четверо у двери одновременно направились к ней, но дверь в тот же миг снова открылась, и Рити не задумываясь бросилась бежать, проскочив мимо входящего. Тот даже не успел сориентироваться. 'Скорость твое главное оружие! Силой меня не взять...' - вспомнила она слова Лайноса. Девушка зря понадеялась, что за этой дверью ее ждет свобода. Путь только начинался. Рити очутилась в большом вестибюле главного здания города. Две мраморные лестницы сходились у дубовых парадных дверей. Над ними, на шестиметровой высоте, возвышалась хрустальная люстра. Сейчас она не горела. Зал освещал лишь начинающийся рассвет. Это должно было сыграть на пользу Верити, но вампиры все же настигли ее у самых дверей. Кто-то сбил ее с ног, а кто-то саданул военным ботинком по почкам. Четверо встали в круг. Придя в себя от боли, девушка встала, через минуту получив оглушительный удар по лицу, и снова упала. Расправа над ней длилась бесконечно долго, и вампиры, казалось, не собирались ее убивать обычным вампирским способом. Им было интересно забить девчонку до смерти, вероятно, чтобы отомстить за друга, а может, просто из любопытства. Каждый из них мог свернуть ей шею, переломить хребет или заколоть ножом в сердце, но никто не желал преподносить ей быструю смерть.
  Когда эта игра наскучила всем четверым, Верити дали отдышаться. Но девушка не шевелилась. Вампирам был слышен ее слабый пульс, спустя какое-то время она пришла в себя. Четверо снова сошлись в круг, наблюдая за ней. Рити подняла голову и увидела на полу перед собой лужицу крови. Опираясь на руки, она поднялась и села, стараясь заставить голову не кружиться, а тело не гудеть, после чего оглядела вампиров. В ее глазах был один вопрос: 'Чего вы ждете?!' Кровь из разбитой губы запачкала одежду. В ушах звенело, в глазах двоилось. Вампиры все еще чего-то ждали. Рити даже не пыталась подняться на ноги, зная, что бесполезно. Да и бравада была здесь излишней. На минуту прояснилось зрение. Верити показалось, что на верхней площадке лестницы стоит большая темная фигура. Куски дневного света из стеклянных дверей падали на пол в нескольких метрах от девушки, но до верхней площадки не доходили. Там царил сумрак. 'Доползи до света! Доползи туда!' - это были даже не ее мысли, это звучал чей-то приказ у нее в голове. И Рити решилась его выполнить. Набираясь злости и ненависти для последнего рывка, она еще раз оглядела вампиров и, не поднимаясь на ноги, на четвереньках сделала огромный прыжок, подобно зверю, приземлившись прямо в полоску света. Вампир, пытавшийся схватить ее, взревел, отдергивая опаленную, дымящуюся руку, свалился и, катаясь по полу, орал от боли. В то время, как другие искали безопасный подход к Верити, девушка снова обернулась к лестнице. Неподвижная фигура все еще стояла там. Но казалось, что только Рити видит ее, потому что вампиры не обращали на нее никакого внимания, а может, и не придали значения. Один из них вытащил пистолет. Девушка снова обратила взор к лестнице, но фигура исчезла. Может, ее и не было. Рити глядела в черный зрачок направленного на нее дула пистолета, вспоминая самое хорошее, что было с ней в этой жизни. Палец охранника уверенно надавил на курок, но пол под ними внезапно затрясся, и пуля прошла мимо, раскрошив кусок колонны где-то за спиной девушки. Пол содрогнулся еще раз. Вампир хотел удержать равновесие, хватаясь за напарника, но выронил пистолет, и тот скользнул прямиком к ногам Рити. 'Спасибо, Господи!' - шепнула девушка, но рукоять пистолета обожгла ей пальцы, и Рити отдернула руку.
  -Грэг?.. - она снова потянулась к пистолету, и на этот раз он будто прыгнул ей в руку.
  Не теряя ни секунды, девушка выстрелила в одного, затем во второго, целясь непременно в голову. Но третьего нигде не было. Опустив пистолет, Верити почувствовала, как вампир схватил ее за ногу. Найдя незащищенное место, он втащил девушку обратно во тьму. Выбил из ее рук пистолет и, придавив к земле, начал душить. Верити пыталась оторвать его руки, но силы оставляли ее. Закрыв глаза, она погружалась в липкую темную жижу, которая закладывала уши, залепляла рот, обездвиживала тело. Перед глазами вдруг стало резко светлее, потом - жарко от яркой вспышки, и она почувствовала, что покрывается пеплом. 'Снова? Жива? Или уже нет?..' - пыталась понять Рити, но шевелиться еще не могла. На горло уже никто не давил. Пепел обжигал живот и колени. В зале эхом раздалось хлопанье в ладоши. 'Неужели еще кто-то?' - в отчаянии едва не расплакалась она, открывая слипшиеся глаза. Лицо так же было усыпано золой. Рити потрясла головой, стряхивая пепел с лица. Во рту появился невыносимо горький привкус. К девушке вернулась способность двигаться. Сперва руки, потом ноги, страшно гудя, поддались ее приказу. В зале стало совсем светло. Сюда ворвалось солнце... Это потому, что парадные двери были распахнуты настежь. Но сама Рити еще находилась в полумраке. Оглядевшись, она не увидела никого живого и решила попробовать встать.
  -Кто тебя учил?! При таком потенциале это просто никуда не годится! - послышалось откуда-то сверху.
  Рити подняла голову, но никого не увидела. Тогда она встала и, шатаясь, доковыляла до лестницы. Припав к перилам, остановилась.
  -Грэг, я знаю, что это ты!.. - она старалась кричать, но сил было мало и голос тоже ослаб, - Можешь не прятаться...
  -Мне не от кого здесь прятаться, кролик... - вампир вышел на верхнюю площадку и понизил голос до обычного, но Рити все равно его слышала.
  На нем был черный балахон. Волосы были, как всегда, зачесаны назад и лежали послушно, едва касаясь широких плеч. Сложив руки на груди, он продолжил бесстрастно:
  -Передай своему господину, что тебя следует получше натаскать, прежде чем выставлять против вампиров.
  -У меня нет господина! - прорычала она, обозлившись, но глядела на него сквозь слезы.
  -Ну да... - хмыкнул Грэг, - Как скажешь, моя маленькая Праведная шпионка... - он говорил зло, в голосе не было ни капли сожаления или сочувствия, он считал, она получила то, что заслужила, - То, что ты устроила в лагере, я осуждать не стану. Ты сама себя осудишь. Все, кто пытался с тобой бежать, убиты. Кроме тебя, разумеется... - он улыбнулся, но от этой улыбки Верити стало еще хуже.
  Ей показалось, что он ненавидит ее больше, чем вампиры, избивавшие ее только что. Теперь Грэг был уверен, что Верити его враг, но все же почему-то помог ей.
  -Кому ты сделала лучше? Только себе...
  -Я пыталась их спасти!
  -Ты прикрывалась ими...
  -Ваши темные развлечения мучить и насиловать людей, чтоб пожинать плоды... мне не нравятся. Я хотела это прекратить.
  -Не я эти правила устанавливал. Руки до лагеря еще не дошли...
  Ей, как будто, даже удалось его смутить.
  -Зачем ты помог мне?
  Грэг не ответил. Девушка подняла глаза. Вампира не было ни на балконе, ни на лестнице. Он исчез. Двери были распахнуты, путь свободен. Рити осторожно вышла на крыльцо. У первой ступени, внизу, по обеим сторонам сидели волки, но они не обратили на девушку никакого внимания, не шевелясь, словно были высечены из камня. Верити беспрепятственно вышла из здания, пересекла площадь. Солнце палило так, что даже стало жарко. Под ногами таял снег. Начиналась весна, но это сейчас Рити не радовало. Она выбралась из крепости и окольными тропами, через дворы и подворотни, добралась до театра на улице Свободы.
  
  Все, что произошло, ввело ее в очень странное состояние. Девушка не знала, что делать, не знала, кто она сейчас и что с ней происходит. На какой стороне Грэг, и почему помог ей? Стоит ли говорить Эллао о Юми, а Юми об Эллао, ведь она ненавидит тех, кем стал ее брат. Что происходит с Верденом, и как самой Рити это пережить? В самом ли деле она стала рабыней Лайноса, или же на нее не действуют его чары? В таком состоянии Верити провела несколько дней. В городе Праведные готовились к штурму крепости.

Часть шестая
Proxima unda
(последняя волна)


   Мы... как все вместе, так и по одному,
ответственны за наши собственные проблемы,
которых весьма немало. Взгляд назад необходим
для выживания, и то, что было посеяно, скоро
будет сжато. У роз из сада к востоку от Эдема
будут шипы. Какими бы ни выросли цветы,
каким бы ни был урожай, будущее принадлежит нам.
(Записная книжка Дьявола. Антон Шандор Ла Вей)

  1
  Прошел почти месяц с тех пор, как провалилась первая атака Праведных. За это время многое изменилось. Солнце вставало теперь каждое утро, а у Тьмы появились новые, очень странные существа... Для большинства их появление пока оставалось лишь слухами, но те, кто встречался с ними, были очень взволнованы и не могли описать их точно. Кто-то говорил о червяках, кто-то назвал ИХ змеями, а кто-то утверждал, что это давно исчезнувший вид членистоногих. Так или иначе, все утверждали, что существа опасны и охотятся стаями. Только никто еще толком не знал, чем именно питаются эти странные твари...
  Верити восстановилась, раны давно зажили. Только в душе осталась неразбериха. Верити обучалась боевым искусствам. Она стала молчаливой и никого не пускала в свое личное пространство. Никто, даже Эллао не мог пробиться сквозь стену, которой девушка отгородилась от мира. Теперь Рити не уступала в замкнутости Морлоку и князю. Но что-то происходило с ней. Вот и сейчас Эллао сидел рядом с ней на крыше высотки, на самом краю, наблюдая, как по небу бешено несутся облака, то пряча, то выпуская из мягких лап большую лимонную луну. Он глядел на Рити и пытался понять, что с ней происходит. Казалось, она в который раз переживает одни и те же чувства, где-то там, глубоко внутри. Внешне это проявлялось лишь когда ее лицо морщилось, как от боли, или будто ей снится плохой сон и невозможно проснуться. Юноша уже давно не пытался ее обнять. Проявления сентиментальности были отвергнуты ею, а в последний раз чуть не стали причиной их ссоры. С тех пор Эллао даже боялся заговорить с ней, опасаясь ляпнуть что-нибудь не то.
  -Классная луна, да?.. - как можно веселее начал он.
  -Да... - без интонации ответила Рити.
  -Слушай, расскажи, как сейчас выглядит Юми? - попросил он.
  -Опять? Эллао, ты спрашивал меня об этом уже раз тридцать!
  -Да потому, что я не знаю, о чем с тобой еще говорить! - сорвался парень.
  Верити молчала.
  -С тех пор, как ты вернулась из лагеря, ты какая-то другая, ты ненормальная, Рити! Все время проводишь на тренировках, говоришь только о войне и о битвах. Ты стала черствой и совсем чужой...
  Девушка глядела на него с удивлением первые несколько секунд, а затем снова сдвинула брови.
  -Тогда убирайся к чертям, и не общайся со мной, раз я ненормальная, и раз я тебе не нравлюсь! - зло прорычала она.
  -Рити... - удивленно выдохнул он, вскакивая на ноги.
  -Что? Чего вы все хотите от меня? Чего вы привязались?! Я такая, какая есть! Точка!
  Юноша не стал больше спорить с ней. Он покинул крышу, оставив девушку наедине со своими тайнами, не желая больше пытаться помочь. Он сделал все, что мог.
  Верити запустила пальцы в отросшие волосы и сдавила виски ладонями.
  -Убирайся! Убирайся из моей головы!!! - кричала она, что есть мочи, но он не хотел уходить.
  Грэг прочно поселился не только в ее голове, но и в сердце. Может, оттого оно стало черствым, что вся любовь была во власти темного повелителя... Праведная мораль давила на Рити своей лицемерной подоплекой, так же как воспоминания о лагере Тьмы давили, сопровождаясь постоянным чувством мерзости и несправедливости. Вернитта запуталась окончательно и больше не пыталась распутать свою жизнь. Если раньше казалось, что разговор с Морлоком решит все проблемы, то теперь Рити была уверена, что даже Морлок бессилен ей помочь. Порой ей казалось, что, если бы не Грэг, она не думала бы о Праведных плохо, и тогда все встало бы на свои места. Но, с другой стороны, многие вещи, о которых он говорил, сбылись на ее глазах, разрушая все, во что верила Рити. Так же она верила и в него, и так же рушились ее мечты. Ее мудрый учитель сам Сатана... Ей предстояло это принять или умереть, потому что жизнь без него была еще большим адом, чем с ним... Так трудно было теперь смотреть в глаза Праведным. В них проявлялись выученные 'на отлично' уроки религиозной этики, как негатив в растворе. Рити ловила себя на мысли, что ненавидит их за это. Религия не учила их думать и не культивировала в сознании ничего кроме 'Праведного' гнева к 'неверным'. Ощущая себя изгоем, падшим рабом и черт знает, кем еще, Верити тонула в этой вязкой черной жиже, что часто снилась ей, и никто не мог помочь. Девушка чувствовала, что те, кто героически бьется за мир и любовь, непременно оттолкнут от себя любого, кто дал малейший повод усомниться в себе. Они спешили заклеймить оступившегося, и как бы чего не случилось... Война, пожалуй, была сейчас единственной точкой соприкосновения их взглядов и взглядов Верити. Морлок отдалился от нее и стал чересчур подозрителен, Эллао даже представить себе не мог, в кого она влюблена, а брат... Достаточно того, что Верден однажды намекнул ей, что Рити спит с Праведными за ночлег. И пусть она давно простила его за эти слова, но тень недоверия и ложного стыда прочно поселилась в ее сердце. Верити больше не позволяла себе откровенности с братом.
  2
  Улицы наводнились талым снегом. Апрельское солнце с каждым днем грело сильнее и дольше. Мертвый город замер в предчувствии весны. Весна не несла ни любви, ни жизни, ни перелетных птиц, ни праздников, но воздух все же кружил голову. Просыпались сердца, просыпалась надежда.
  Верити весь день шаталась по округе, не слишком отдаляясь от театра. Она пыталась понять, отчего так хочется кричать и плакать, и почему все чаще хочется быть злой... 'Доброго легко обидеть... - рассуждала она, - Добрые всегда посредственны и предсказуемы... они фанатичны в своих убеждениях до самоотречения...' Девушка подняла глаза к солнцу. Только сейчас она поняла, почему так тошно и пусто на душе. К собственному удивлению, Рити сделала вывод, что ненавидит солнце. Днем, когда оно высоко, горе и боль города становились обыденностью, а не трагедией. Было ли все это на самом деле? Или это был кошмарный сон длиной в полтора года... Хотелось бежать снова в тень, скрыться во Тьме, укутаться ею и никогда не возвращаться в этот 'светлый' и слишком реальный мир, мир гниющей плоти и задыхающейся души.
  Военные силы окончательно слились с Праведными. Теперь они охраняли днем сон вампиров, а те охраняли базу ночью. Так же было поставлено на поток питание тех и других. На взаимовыгодных условиях они подпитывались друг от друга жизненно важной силой. Проще говоря, пили кровь друг друга. Конечно, данное соглашение носило добровольный характер, и многие люди пренебрегли сомнительными, на их взгляд, привилегиями. Они продолжали питаться обычной пищей, опасаясь инфицирования или просто брезгуя, кто-то из религиозных соображений. В числе воздержавшихся были Верден и Верити (ей запретил брат). Хотя она плевать хотела на его запреты, но старалась питаться втайне от него. Верити теперь трудно было узнать тем, кто знал ее раньше. Тот, кто не знал ее другой, никогда бы не поверил, что этой девушке всего восемнадцать. Вернитта повзрослела, если не сказать - состарилась...
  С нетерпением дожидаясь заката, девушка вернулась в театр. Вампиры проснулись, но еще не заступили на свои посты. Целенаправленно двигаясь сквозь толпу в коридорах, Рити добралась до главного зала, пересекла его по правому краю, поднялась на сцену и подошла к кулисам. Задрав голову она позвала Морлока. Тот, как обычно, дремал на осветительных рамах под потолком.
  -Ты уже здесь?! Черт, Рити, не рановато для занятий?.. - проворчал он, свешивая ноги вниз.
  -В самый раз! - без улыбки отвечала девушка.
  Вампир вздохнул, глядя на нее, причмокнул и через мгновение оказался рядом, приземлившись чуть согнув колени.
  -Не терпится?..
  -Да.
  -Тогда нападай... - он снова вздохнул и повернулся к девушке спиной.
  Верити не заставила себя упрашивать и, сбросив куртку, пригнулась, чтобы сделать подсечку, но Морлок подпрыгнул и завис в воздухе, не слишком высоко, но ее нога прошла мимо. Девушка выпрямилась и выставила блок, ожидая удара, но вампир снова ворчал.
  -Так не пойдет. Зачем ты пытаешься сбить меня с ног? Ты могла убить незаметно, ведь я стоял спиной к тебе!
  -Я не собираюсь убивать исподтишка! - смело возразила Верити и получила пощечину.
  -Гордость и совесть засунь подальше, или я вырву их из тебя! Ты хочешь быть живой безотказной машиной для убийства, а не мертвой моралисткой! Если я конечно правильно тебя понял...
  -Ты правильно понял, но подкрадываться сзади подло!
  -Рити, забудь. Здесь совсем другие законы.
  -Я поняла. Ты говоришь, что если я хочу выжить, мне надо стать мразью. Так?
  -Факт. Если хочешь победить, думай, как твой враг. Наверное, это означает то, что ты сказала.
  -Ты тоже стреляешь в спину?
  -Если я должен убить кого-то, я это делаю. Неважно, каким способом... - он спустился и вновь встал перед ней, - Бей. И не забывай, что я говорил. Никаких моральных угрызений!
  Верити отступила, собралась и провела серию ударов, направленных в шею, лицо, живот и пах. Все удары были отражены. В отместку за последний удар, Морлок обхватил ее ногу и крутанул, отбрасывая девушку на другой конец сцены. Быстро поднявшись, Рити заметила, что в зале уже собирается народ, поглазеть на них. Эта тренировка была далеко не первой. Почти все предыдущие были достаточно зрелищны. Приходили посмотреть и люди и вампиры. Поначалу Рити это сильно мешало, но теперь ее злило их внимание, а злоба помогала раскрепоститься. Она подошла к учителю.
  -Ты разозлился? - хитро прищурилась она.
  -Нисколько. Просто адекватная реакция. Враг размажет тебя по стенке за такое. Не стоит спасаться 'болевыми' приемами. Нужно бить наверняка. Удар должен нести смерть, а не боль. По крайней мере, в схватке с вампиром.
  -Я поняла.
  -Теперь вспомни вчерашние приемы и верни себе уважение поклонников... - он улыбнулся, так же, как она щурясь, и кивнул в сторону зала.
  Девушка отступила, составляя схему, по которой будет сейчас работать. Тщательно продуманная серия ударов свалила вампира. Выхватив из ножен на лодыжке кинжал, она победно занесла над ним руку.
  -Отлично. Я же говорил, твое лучшее оружие - ноги! - похвалил Морлок, но тут же перехватил руку в запястье и выкрутил так, что кинжал выпал, - Но только не холодное оружие... Это просто крах всем твоим ударам...
  Вампир поднялся и ногой отбросил ее нож за кулису. Девушка бросила злобный взгляд в сторону зала и перевела глаза на Морлока. Она стояла так близко и смотрела на него чуть снизу своими огромными карими глазами.
  -Хватит. Мне нужно идти, проверять посты. Отдохни, Рити.
  -Я не устала! Мы только начали! - возразила она.
  -Я не знаю, ради чего ты так выделываешься, ничего не ешь и почти не спишь, но все остальные живут в нормальном режиме. И я не вижу смысла его нарушать ради твоих амбиций. В конце концов, я не обещал тебя тренировать все свое свободно время.
  -Тебе есть на что его тратить еще?.. - холодно поддела его ученица.
  -Рити, я голоден. Мы продолжим, когда я вернусь.
  -Уходить для этого не обязательно... - хрипло прошептала она.
  -Что?.. - скорее не поверив ушам, чем не услышав, переспросил Морлок.
  -Ты можешь пить меня. Ведь я твоя ученица... И совести здесь не место. Ведь так ты меня учил?.. - зло улыбнулась Рити.
  Вампир отвел от нее взгляд. Его глаза на миг наполнились холодной пустотой. Он поднял руки над головой и вызвав вихрь, резко свел их вместе. Стало совсем темно. Верити поняла - он задернул кулисы, отгородившись от лишних глаз. Лишь одна единственная свеча на сцене освещала его лицо и маленький кусок пространства за спиной девушки. Без лишних церемоний, он обхватил ее затылок, дернул в сторону и прокусил артерию, едва не смыкая челюсти. Одного неосторожного движения хватило бы, чтобы у него на клыках остался кусок мяса. Но Верити не шевелилась. Она не могла даже вскрикнуть, а только беспомощно вдыхала воздух, сжимая все мышцы, как маленькая пружина. Он сделал это намеренно, чтобы дать ей в полной мере ощутить боль, отрезвить и спустить на землю. Кровь из артерии хлестала сильно, быстро покидая тело. Морлок оторвался от раны и пережал артерию пальцами. Другой рукой, призвав к себе отброшенный кинжал, он сильно сдавил его лезвие в руке. Его кровь густой и тягучей струей влилась в рот Верити, когда он прижал ладонь к ее губам. В течение нескольких минут порванная артерия восстановилась.
  -Совесть здесь не причем... - сказал он, отпуская Рити, - Скорее это можно назвать 'профессиональной этикой вампиров' - не пить тех, кто тебе доверяет.
  -Про... гм... - она прокашлялась, - Прости.
  -Не извиняйся, ведь я только что насытился тобой. Просто не считай меня, как ты выразилась, 'мразью'. Я могу стать тем, кем меня считают.
  -Я запомню это.
  -И не обижайся. Ты стала слишком самостоятельна и чересчур дерзка. Чуть меньше язвительности и чуть больше уважения.
  -Уважения? Ты постоянно унижаешь меня и до сих пор не воспринимаешь всерьез мое желание быть сильным соперником для Тьмы.
  -Ситуация 'ученик-учитель' - исключение. В ней тоже есть свои правила. Я не унижаю тебя. Просто даю понять, что твои способы не верны. И перестань со мной спорить, иначе будешь тренироваться одна!
  -Хорошо. Я не буду с тобой спорить... - моментально остыла она.
  -Отдохни, пока полностью не восстановилась, - не особенно веря ее обещанию, вздохнул вампир, - Мне нужно принять командование.
  3
  Не теряя времени, девушка спустилась в тир. 'Солдафоны' уже сдали посты и мирно спали наверху. Рити воспользовалась одиночеством. Отложив подаренный вампиром 'Вальтер', она взяла в руки тяжелый блестящий 'Кольт', оставленный Верденом в арсенальном хранилище.
  -Да... Не женское оружие... - с восхищением и досадой вздохнула она.
  Нескольких выстрелов хватило, чтобы девушка поняла, что влюблена в него. Тяжесть пистолета не мешала, а казалась даже приятной. Рити чувствовала огромную силу в руках. Это чувство было сродни тому, что давала сыворотка. Ощущение сверхчеловеческого начала. Верити выпустила целую обойму, промахнувшись лишь дважды. Месячные тренировки не прошли впустую. Когда в руках эта груда железа издавала оглушительный хлопок, и пуля достигала цели, дробя мишень в щепки, Рити получала почти физическое удовольствие.
  Морлок искал ее недолго. Не обнаружив ее в зале, он сразу направился в тир. Застав девушку за почти интимным занятием, он прервал тренировку.
  -У нас небольшие проблемы во внешнем мире. Две разведгруппы не вернулись. Если хочешь, собирайся с нами. Это станет твоим боевым крещением. Но вылазка достаточно опасная, так что можешь остаться, если не уверена...
  -А ты уверен?
  -В чем?
  -Во мне, Морлок. Кому, как не тебе знать, готова я или нет.
  -Вот это мне нравится... - он погладил ее по плечу, - Была бы ты всегда такой рассудительной и послушной, цены б тебе не было!
  -А сейчас есть цена?.. - она рассмеялась.
  -Собирайся.
  Верити постаралась сосредоточиться, но ее все равно трясло от волнения. Она собралась, переоделась и поднялась наверх, догоняя группу Морлока. Группа состояла из двадцати человек, десять из которых были вампирами, остальные волками. Рити почти забыла своего 'знакомого', но и он был среди них. Эллао она не увидела. Вероятно, он остался в театре. Небо сегодня было чистым. Ночь только что погасила солнце. Достаточно яркая луна бросала тени на стены домов. Девушка держалась ближе к Морлоку, а заодно выспрашивала у него обстоятельства дела.
  -Когда это случилось? Что они разведывали?
  -Необходимо было проверить территорию на нашей стороне моста. Одна группа была направлена неделю назад, ночью. Вторая вчера - днем.
  -И ты все равно решил идти туда? Это действительно опасно...
  -Я говорил, ты можешь остаться.
  -Эй! - обиделась Рити, - Я не говорила, что боюсь! Просто констатирую, что опасно.
  -Тише! Не забывай, мы на чужой территории...
  -Извини. Не беспокойся за меня. Я сделаю все, как надо, - заверила его девушка.
  Группа приблизилась к пункту назначения и рассредоточилась по близлежащим кварталам, передвигаясь бесшумно, по карнизам и крышам, вдоль домов и в переулках. Рити с Морлоком и еще двоими продвигалась сквозь здания. В одной из квартир им встретились существа, напоминающие змей. Верити слышала о новых паразитах в городе, но никогда раньше не видела ничего более мерзкого. Длиной с человеческую руку по локоть и шириной с две мужские руки, эти твари имели еще и множество ног, которыми и шелестели по паркету, проносясь мимо. Их стало больше, несколько десятков. Рити отступила, но 'червяки' ее даже не заметили. Они очень спешили куда-то. Их темно-синие спинки переливались в лунном свете и были хорошо различимы в темноте, но еще более заметны были их светлые брюшки.
  Сильно сжимая рукоять пистолета, девушка двигалась в темноте, реагируя на каждый их шорох. Наконец, в окнах показалась набережная, но никаких признаков опасности здесь не наблюдали даже вампиры, чувствительные к подобным вещам.
  -Что дальше? - девушка оглянулась на Морлока.
  Тот сдвинул брови, но видно было, что он в растерянности.
  -Надо найти остальных. Может, у них что-то есть... - ответил он.
  В этот момент где-то далеко послышался нечеловеческий крик, от которого кровь стыла в жилах. Они поспешили на крик. Он повторился через минуту, а за ним еще несколько. Судя по лицу Морлока, это были свои. Рити знала, что он чувствует их боль и слышит больше, чем она. Через улицу от набережной они, наконец, вбежали в нужное здание. Крик слышался сверху, но, когда они добежали до последнего этажа, все стихло. На пороге их встретила стайка 'червяков'. Они вытекали из квартиры им навстречу. Морлок позвал вампиров, но никто не ответил. Войдя в комнату они увидели картину, подобную судному дню в представлении Рити. На залитом кровью полу лежали объеденные с нескольких сторон тела вампиров. Они шевелились, потому что были еще живы! У кого-то вместо руки болталась желтая кость, у кого-то не было ног. Они больше не кричали, а тихо стонали, часто дыша. Полные безумия и боли глаза блестели в темноте, умоляя о помощи.
  -Господь... Что это было?! - вскрикнул Морлок, когда дар речи к нему вернулся, - Волки?! Где они?!
  -Нет... - хрип со стороны двери заставил всех четверых оглянуться, - Это ПАРАЗИТЫ... Они... Дьявол, Морлок, пристрели меня, я не вынесу! - не своим голосом взвыл парень.
  -Ты говоришь, на вас напали черви?! - Морлок присел, чтоб быть к нему ближе.
  Верити отошла от двери и стала вглядываться в темноту коридора, где еще толпились мерзко чавкая воронено-синие черви-паразиты.
  -Да! Морлок, умоляю!
  Девушку оглушил выстрел. Это вампир выполнил последнюю просьбу Праведного, а затем и всех остальных раненых. Тело вампира восстанавливалось полностью, какое бы сильное ранение он не получил, но то, что сделали с этим отрядом, видимо было невыносимо терпеть, если они предпочли смерть. На какое-то время в комнате повисла тишина. Ее нарушила Рити, размышляя вслух:
  -Черви не нападают на нас. Что же они сделали, что их так изгрызли?..
  -Это уже не важно... Надо выбираться отсюда, и побыстрее.
  -Хорошая идея, - кивнула Рити.
  Морлок однако их не поддержал.
  -Надо разобраться в этом. Мы должны знать причину, иначе так и останемся безоружны против них...
  -Но их здесь тысячи! Ты хочешь, чтоб мы на себе испытывали, чем их привлечь?! - вспылила Рити.
  Четвертый из них, вампир, подошел к пеплу, что остался от его друзей, и преклонил колено.
  -Перестань обсуждать мои приказы, Верити! Я ошибался. Ты не готова к серьезным операциям, если не можешь беспрекословно подчиняться! - разозлился Морлок.
  Верити не успела ответить, безумными глазами глядя в коридор. Из коридора, с диким, сверлящим свистом, вылетела увесистая синяя тварь и приземлилась на спину стоявшему на коленях вампиру, надежно и глубоко всадив в него не только клыки, но и все свои конечности. Вампир взвыл от боли и свалился на пол, теряя сознание. Морлок направил в их сторону пистолет, но не мог выстрелить, понимая, что попадет и в своего. Тем временем червь набухал, высасывая кровь. Не выдержала Рити. Раздался выстрел. Через рваную рану на спинке паразита хлынула кровь, но червь еще держался на жертве. Тогда выстрелил Морлок. Его пуля разнесла в слизь голову червя. С гадким писком 'оно' отвалилось от спины вампира. Все поспешили к парню на помощь, но было поздно. Через полминуты тело вспыхнуло.
  -Его щупальца добрались до сердца... - негромко сказал вампир.
  Верити взглянула на окровавленные тонкие лапы, и вправду напоминающие щупальца. Их длина не оставляла сомнений. Они могли проткнуть насквозь, не то, что достать до сердца.
  -Черт... - она закусила губу.
  -Уходим, пока остальных так же не уделали, - скомандовал Морлок, и все охотно двинулись за ним.
  В ближайшем квартале они встретили оставшуюся часть группы. На них не успели напасть черви, но новости у них были не лучше. Им удалось обнаружить темных, а темным удалось обнаружить их... Больше не разбредаясь по сторонам, группа направилась навстречу Тьме. Вампиры ждали их. Они устроили засаду во дворе. Когда группа вышла из подворотни, им отрезали пути к отступлению. Рити передернула ствол.
  -Удачи, Ниточка... Следи за своей спиной... - шепнул ей Морлок перед тем, как начался бой.
  Верити подалась чуть в сторону от общей свалки, прислонилась спиной к стене и принялась разряжать одну за другой обоймы. Волки перекидывались, обретая истинное лицо. Вампиры громили друг друга магией, а Рити отстреливала отбившихся от основного круга, причем весьма эффективно. Точные выстрелы валили темных с одного попадания. Девушка не рассчитала одного: стена - не самое безопасное прикрытие от вампира. Морлок пытался ей об этом сказать, но не смог докричаться. Перезаряжая пистолет, Рити услышала над головой шелест чьей-то одежды в полете и едва успела отскочить, угодив в глубокую лужу. Времени подниматься не было. Рити перекатилась на спину и, выставив пистолет перед собой, выстрелила, но попала в грудь. Пуля прошла на вылет. Вампир ничего не почувствовал. Ударом ноги он выбил оружие и поднял девушку за грудки над землей. Но и тут Рити не растерялась. Вместо того, чтобы беспомощно болтать ногами, она провела серию ударов, обхватив его руки для равновесия. Обескураженный вампир отпустил ее и был атакован снова. Наконец Верити сумела поднять пистолет, и во второй раз уже не промахнулась. Избавив себя и мир от темного, Рити огляделась. Волки разошлись не на шутку, и Тьма уже сдавала позиции, но одна фигура отбилась от общего плана. Этот вампир будто бы вообще не принимал участие в драке. Он наблюдал за Верити, причем так спокойно, что и другие не обращали на него внимания, словно видела его только девушка. Верити направила в его сторону ствол, но фигура тут же прошмыгнула в подъезд.
  -Так ты еще и трус! - в азарте стиснула зубы она, бросаясь за ним.
  Луч мощного фонарика рассек темноту лестничной клетки. Под ногами захрустели стекла. Рити направила свет вверх, между перилами, и наверху, через один пролет мелькнула его рука. Девушка приладила фонарик поверх ствола и устремилась наверх, к беглецу. Через один пролет она замешкалась, сомневаясь, что его стоит искать на этом этаже, но из открытой двери послышался хруст паркета, и Рити не раздумывая бросилась ему навстречу. Ей не пришло в голову, что вампир довольно неумело заметает следы, будто хочет, чтоб его нашли... И она нашла, кого искала. Вампир не скрывался. Он ждал ее посреди комнаты. Чуть только свет фонаря попытался коснуться его лица, как маленькая каленая лампочка взорвалась внутри него. От испуга Рити спустила курок, но пуля просвистела где-то далеко. Энергетическая волна хлестнула по лицу, а затем по рукам, выбив 'Кольт'. Лунный свет из окон позволял различить лишь очертания фигуры противника. Верити уже тысячу раз пожалела, что так неразумно преследовала его в одиночку, но у нее не оставалось выбора, нужно было драться. Она напала первой, не дожидаясь его реакции. Несмотря на полумрак, ее удары были точны, а страх прибавил силы. Но вампир принимал ее удары стойко, не проронив ни звука. Теперь она разозлилась. Этого хватило, чтобы расшевелить и даже расшатать противника так, что он едва удержался на ногах, но силы ей явно не хватало. Рити не успела еще полностью восстановить потерянную энергию после ссоры с учителем. Теперь это могло стоить ей жизни. В отчаянии она вложила последнюю силу в кулак и била противника исступленно. Тот устоял. Рити рассекла ему губу или бровь. Но вампир ни на секунду не ослабил защиту. Напротив, он перешел в нападение! Теперь уже Рити отбивалась, медленно отступая назад. Она нагибалась и уворачивалась, блоками отражала удары в лицо, пока спиной не уперлась в стену. Послышался негромкий победный смех. По телу девушки пробежали мурашки. Вампир ловко поймал обе ее кисти. Казалось, все это время он просто играл с ней, позволяя бить себя и отражать свою атаку. Рити попыталась высвободить руки, одновременно направляя колено в пах. 'Враг размажет тебя по стенке за такое...' - вспомнила она. 'Да он так и так размажет! Терять уже нечего!' - плюнула на сегодняшний урок Верити. Удар был предотвращен. Ответная реакция была на редкость точно предсказана Морлоком: вампир чуть приподнял девушку и с силой вмазал в стену.
  -Морлок!
  Темный зажал ей рот.
  -Вот только орать не надо, ладно?.. Ты же хочешь, чтобы он остался невредим?
  Верити задышала часто под его ладонью.
  -Здравствуй, солнышко. Чувствую, теперь ты меня узнала... - улыбнулся вампир, отпуская ладонь, - Он мог бы научить тебя большему, если бы сам был способен на большее. Пока ты просто пушечное мясо для вампиров, Рити. Нужно еще очень много заниматься и глотать его сыворотку, если хочешь победить меня. Знаешь, что еще можно глотать, если вкус крови тебе противен?..
  Девушка ударила вампира в грудь, отталкивая от себя. Тот отстранился и рассмеялся.
  -Мог бы придумать что-нибудь поостроумнее, Грэг... - она так и не увидела его лица, но и не хотела его видеть.
  -А я не шучу. Ты попробуй. Морлоку точно понравится, а результат может быть даже станет лучше, - все еще весело, но все более озлобленно отвечал вампир.
  -Я не сплю со своим учителем! - сквозь зубы выпалила она, - Я вообще не сплю с вампирами. Они мне омерзительны! Если ты заманил меня сюда, чтобы убить, делай это!
  -Не сейчас, милая, не сейчас... - он прошелся из угла в угол и продолжил, разводя руками, - Хочу сообщить тебе... возможно это будет большим открытием, но... твой маленький скрипач - вампир. Или он, конечно, исключение? Он ведь такой чистый, невинный и наверное очень нежный маленький сучонок! Кстати, как тебе его хватка? Ведь он был удостоен и пополнил коллекцию шрамов на твоем теле!
  -Ты... говоришь так, будто знаешь... - растерялась Рити, подходя ближе.
  По полу зашелестели многочисленные тонкие ножки паразитов.
  -Потому что я знаю! - взревел Грэг, оглушая девушку.
  -Откуда?
  -Не испытывай мое терпение!
  -Все было так, как ты сказал... - покорно констатировала она, - Он так и сделал, но я ничуть его за это не осудила.
  -Ты просто была готова к этому... - он заговорил тише, - Не нужно было отпускать тебя. Ты была бы целее, была бы только моя, и такая же чистая... Черт!
  Верити вздрогнула. Червь с визгом налетел на Грэга, и тот едва успел отбить его от себя, а затем, судя по звуку, раздавил сапогом.
  -Где пистолет? Где мой пистолет?! - взволнованно заметалась Рити в темноте.
  -На, если он тебе поможет... - он подал ей пистолет.
  -Что?.. Что ты хочешь сказать?..
  -Я хочу сказать, что здесь их тысячи.
  -Но разве не ты их создал?! - она выпускала пули из ствола, направляя выстрелы в темноту, одного за одним разметая червей в слизь.
  -Они мне не подчиняются.
  -Но... Почему они нападают именно на нас?! - перекрикивая собственные выстрелы, спросила она.
  -Да потому, что они реагируют на человеческое страдание! Они жрут душу! Понимаешь?!
  -Кажется, да...
  Он подхватил девушку и выскочил вместе с ней в окно.
  -Возьми себя в руки и они перестанут преследовать тебя... - это было последнее, что услышала Рити, затем он скрылся из виду, как делал это и раньше.
  Во дворе ее ждал Морлок и те, кто устоял в этой схватке. Верити подбежала к ним, но черви уже стекались сюда со всех сторон.
  -Надо бежать! - утирая слезы выкрикнула она, - Они от меня не отстанут!
  4
  Чудом им удалось уцелеть в этой переделке. Паразитов давили ногами, расстреливали из дробовиков и пистолетов, но конца и края не было этой мерзкой живой каше. Тогда-то Рити, наконец, 'взяла себя в руки', как советовал Грэг. Она сказала себе, что ее не интересует ничего, кроме битвы, ничего, кроме крови. И это сработало. Паразиты отхлынули моментально. Когда группа вернулась в театр, в главном зале началось собрание. Верити вошла в зал вместе со всеми, но Морлок попросил ее выйти.
  -Потом объясню. Пожалуйста, закрой за собой дверь... - предупредил он ее возражение.
  Девушка пожала плечами и вышла в коридор. Холодность Морлока к ней в последнее время была тем немногим, что могло вывести ее из равновесия. Если обида Эллао еще могла как-то пройти мимо нее, и Рити нашла для себя множество отговорок, а от разговора с Грэгом она просто временно абстрагировалась, то поведение ее друга заставило ее всерьез задуматься над собой. 'Неужели он так изменился, потому что я стала 'черствой'??.. - терялась в догадках она, выходя, - Он меня выставил, значит, не доверяет мне?! Но почему?' В фойе по углам сидели солдаты и волки вперемешку с вампирами. Всего около пятнадцати человек. Краем глаза Рити заметила справа от входа какую-то пару, сначала не придала значения, но потом все же обернулась. Ей не показалось. В бывшей театральной кафешке ее брат беседовал с девушкой. Судя по всему, о чем-то интимном, краснея и улыбаясь, как идиот. Верити подошла ближе, разглядывая спутницу Вердена. 'Откуда здесь смертная?.. Если только она не вампир и не волк...' - и тут Рити осенило. Она вспомнила, что видела ее рядом с Дорианом. Это была одна из его наложниц.
  -Привет, Рити! - радостно вскрикнул Верден, будто только что заметил, как она подошла.
  -Привет. А ЭТО кто? - она бесцеремонно ткнула пальцем в вампиршу.
  -Это Соня. Соня, познакомься, это моя сестричка... - представил он девушек друг другу.
  -Ммм... Понятно, - скривилась Рити, отмечая полное отсутствие реакции вампирши.
  Соня была занята исключительно Верденом, ничто больше ее не интересовало.
  -Можно тебя на минуту? - кивнула девушка брату.
  Очень неохотно он расстался с подружкой и подошел к сестре.
  -Скажи мне одну вещь: ты в курсе, кто она такая? - шепотом заговорила девушка, но вспомнила, что у вампиров отличный слух и решила не напрягать связки.
  -Она вампир, я знаю... - вздохнул Верден пугающе спокойным тоном.
  -Насколько я помню, ты их вроде как ненавидишь?! - не понимала Рити.
  -Ну да. Ну эти, они же Праведные. И потом... мы воевали с ними на одной стороне... И вообще, почему я должен перед тобой оправдываться?! - разозлился он.
  -Значит, и мне можно дружить с вампирами? Они теперь 'нормальные'?.. - хитро прищурилась девушка.
  -Нет. Это не то. Это другое... Ты не сможешь от них защититься.
  -А тебе? Послушай, твоя 'подружка', одна из приближенных Дориана, и она в любой момент может превратиться в монстра и порвать тебя на суповой набор, если вы поссоритесь! - Рити оглянулась, услышав приглушенное шипение.
  -Я могу защититься от вампира, а ты нет. Давай на этом закончим, - отрезал Верден, возвращаясь к Соне.
  -Пошел ты, Верден! - плюнула Верити, решая вернуться обратно в коридор.
  Удаляясь, она слышала смех Сони. 'Я вырву у тебя гланды, сука! Дай мне только время...' - пообещала про себя девушка. Позади остался брат с любовницей, впереди было собрание, с которого ее выгнали, где-то поблизости бродил обиженный ею Эллао. Рити села на ковер, прислонившись к стенке, сложила ноги по-турецки и стала ждать окончания собрания, чтоб, наконец, поговорить с Морлоком.
  Ее ожидание решил скрасить один из волков, старый знакомый. Он прогулочным шагом вошел в коридор и, подойдя близко, уселся напротив в той же позе, что и Верити. Девушка смотрела на него спокойно, но его наглая улыбка вывела ее из равновесия.
  -Слушай, ты когда-нибудь своего добьешься... - сквозь зубы процедила она.
  -Чего именно?.. - он сверкнул желтыми глазами, охотно нарываясь на конфликт.
  -Все изменилось. Я умею убивать и могу теперь постоять за себя.
  -В самом деле? Хм... Здорово! Молодец... А при чем тут я?
  -При том, что ты постоянно ошиваешься поблизости и ищешь подходящий момент... Я убью тебя, если ты ко мне еще раз прикоснешься! - уверенно пообещала она.
  -Хочешь доказать мне, что ты опасна, или хочешь доказать брату, что можешь за себя постоять?.. - спросил он, попав прямо в точку.
  Девушка вскочила с пола, но осталась на месте. Волк же как сидел, так и остался сидеть, не пошевелив даже пальцем.
  -Я знаю, тебе интересно, что я могу сказать о нем... - интригующе начал он, - Сядь.
  Рити опустилась на ковер, не спуская с него глаз.
  -Ты ведь уже заметила, что он стал другим. Его смелость, его силу, быстрое восстановление сил, даже почти волшебное исцеление, боевой кураж, безумие...
  -Именно безумие... - почти неслышно повторила за ним Рити.
  -Твой брат - Волк... - произнес он с придыханием и с чувством удовлетворения.
  Девушка взглянула на него испугано. Она хотела возразить, но ее догадки имели такое же заключение.
  -Этого не может быть. Он ненавидит волков... - не веря себе, все же возразила она.
  -Вот в этом то и заключается его главная ошибка. Он никак не может принять себя, осознать свою сущность. Хотя... должен признать, он делает успехи в последнее время. По крайней мере знает, на что способен. Он ненавидит волков, потому что сам волк.
  Верити была почти готова к этому, но едва не выдала своих чувств. Теперь было все сложнее их скрывать, но плох тот боец, который позволяет себе проявлять эмоции - это она усвоила хорошо. Только это помогло ей не разреветься. 'Он поэтому не боится вампирши, поэтому так странно себя ведет. В глазах такая тоска потому, что он себя ненавидит, и не может мне признаться... Даже себе не может...' - Рити подняла глаза на волка. Он сидел, наблюдая за ней.
  -Тебе это приятно? То, что он такой же, как ты. Зачем ты мне это сказал?
  -Ну, может хотя бы ты его образумишь, если скажешь ему, что все знаешь и не отвергаешь его.
  -И что ты с этого получишь?
  -Ничего.
  -Тебе просто нечем заняться? Поэтому ты ходишь тут и раскрываешь чужие тайны?.. - окончательно разозлилась девушка.
  -Я хочу, чтобы он стал одним из нас, а не 'самым сильным человеком', которым он, как ему кажется, является сейчас.
  -Этого не будет. Он никогда не смирится с тем, что он зверь!
  -Тогда ты тоже его потеряешь. Он погибнет, если не примет в себе зверя... - он закончил фразу улыбаясь и подобрался к Рити ближе, встав на одно колено.
  -Даже не думай! - прогремел голос Морлока в другом конце коридора.
  Девушка вскочила на ноги, отшвырнув от себя оборотня. Тот впечатался в стену и не сопротивлялся, глядя на Морлока. Вампир все так же холодно глядел на Рити. Проносясь мимо них, он крикнул:
  -Верити, идем! Нам пора поговорить!
  Девушка не возражала. Она побежала вслед за ним, даже не оглянувшись на волка. Морлок, зная, что Рити за ним не успевает, все так же не сбавляя шага, промчался через фойе и вышел на улицу. Верден едва успел заметить, как он пролетел, а за ним на улицу выбежала его сестра.
  -Пройдемся?.. - Морлок ждал ее на крыльце.
  Девушка только пожала плечами, застегивая куртку. На улице было не холодно, но ужасно сыро. Снег под ногами еще не дотаял и хлюпал грязной жижей под ногами. Они дошли до конца улицы и свернули в подворотню. Куда они направлялись, знал только Морлок, Рити это не особо заботило. Ей было интересно, что он скажет, но вампир молчал.
  -Ты хотел поговорить... - напомнила она, заглядывая ему в глаза.
  -Да... - ответил он, будто и вправду забыл об этом.
  -Что происходит, Морлок? Почему ты меня выгнал? - начала она первой.
  -Об этом потом, - твердо ответил он, - Скажи мне лучше, что ты думаешь о паразитах? Почему ты сказала, что они от ТЕБЯ не отстанут, и почему они вдруг сдались?
  -Все достаточно просто... Хотя не очень-то... - она грустно улыбнулась, - Они чуют боль. Только боль не физическую, а в душевную. У того вампира червь достал до сердца, потому что он скорбел по своим друзьям. Они питаются этим страданием и чем-то еще наверное... Адреналином или чем-то еще... Не знаю, что там выделяется, когда на душе тошно.
  -Откуда ты все это знаешь?
  -Логика.
  -Ложь. Если все так, что же вызвало в тебе такую волну боли, что они все ринулись на тебя?
  -Разве это важно?..
  -Важнее, чем ты думаешь. Что с тобой происходит?
  -И ты туда же?!
  -Что?
  -Ничего... - смутилась Рити, - Я поссорилась с Эллао. Он все время хочет знать, что со мной.
  -И ты считаешь себя правой? За тебя беспокоятся, а ты снова отвергаешь людей. Не отрекайся от близких, они ведь могут еще пригодиться... Ну да не об этом сейчас.
  -Морлок, послушай, ты же знаешь, что у меня не все так просто... Ну ты-то можешь понять, что я не могу ни с кем поделиться тем, что внутри... Оно грызет меня и уже почти убило мою душу, но я не могу никому сказать, и ты знаешь, почему...
  -Знаю. Именно поэтому и выгнал... - вздохнул он, отворачиваясь.
  Девушка замедлила шаг и остановилась, вытаращив на него карие глаза.
  -Что?.. Ты... Ты считаешь, что я...
  -Я не считаю, но ты... и все, что происходит вокруг... все это не оставляет мне выбора... - он повернулся к ней, - Все планы князя были известны Тьме.
  -И ты...
  -Нет.
  -Морлок, хватит! Скажи просто, что считаешь меня предателем...
  -Послушай, я... не думал так всерьез. Но мы на войне и... мало кому можно верить. Меня учили доверять лишь самому себе. Ведь если бы так было на самом деле, и я один знал бы правду...
  -Тебе стоит выдать меня на суд князя, как двойную шпионку. ОН говорит обо мне так же... - Верити отвернулась и прикрыла лицо руками.
  Вампир подошел к ней сзади и попытался обнять в знак примирения, но Рити отстранилась, вскинув на него заплаканные глаза.
  -Что же происходит со мной, что даже ты от меня отвернулся?!! - не в силах держать больше в себе, закричала она.
  Морлок зашел к ней спереди и схватил за руки в запястьях.
  -Посмотри на меня! - приказал он.
  Она все еще плакала, но послушалась его.
  -Я хочу, чтоб ты сказала мне четыре слова... нет, пять! Повторяй: Я...
  -Я.
  -Ничего...
  -Ничего...
  -Не рассказывала.
  -Я не рассказывала Грэгу! Ты это хотел? Я не рассказывала ему! Не р-а-с-с-к-а-з-ы-в-а-л-а!!! Я вообще ничего не знала! - она вырвалась из его рук и побежала прочь.
  Чтобы поверить, ему потребовалось проверить ее глаза...
  Верити бежала по лужам, не оглядываясь.
  -Ненавижу! Тварь! Все вы твари! Вы не лучше! Ничем не лучше! Вы такие же мрази! Грэг был прав! - кричала она в пустоту ночи, не зная, слышит ее Морлок, или нет.
  Выбившись из сил, она остановилась, чтобы отдышаться и посмотреть назад. Улица была пуста. Рити вгляделась в темноту, но никого. Морлок бросил ее одну ночью, в городе, кишащем паразитами! Девушка продолжила путь, но врезалась во что-то. Что-то оказалось живым, но не схватило ее, а лишь чуть придержало, чтобы она не упала.
  -Не трогай меня, Морлок! - вскрикнула она, уже зная, что это он.
  -Успокойся! - он поставил ее перед собой и обхватил холодными ладонями лицо, - Я не отвернусь от тебя даже если ты будешь называть меня тварью...
  Рити притихла в его руках, безумными глазами глядя в его глаза. Что-то было в них такое, от чего у девушки прошла дрожь по всему телу.
  -Я хочу знать все, - сказал он, и Рити не нашла в себе сил отказать в его просьбе.
  -Все тогда были на южной базе. И ты тоже. Я сбежала из театра, поругавшись с Эллао...
  
  Больше часа занял ее рассказ. Они шли по улице, посреди проезжей части, по лужам.
  -Мне не так давно снился сон, - говорила она, - Такой мутный, но очень чувственный. Снилось, что вокруг кровь. Много крови, все залито, а нам хорошо. Ничего не пугает, не тревожит, не тянет назад, а просто легко и тепло на душе. Я, когда проснулась, вспомнила этот сон, стало так страшно. Трясло потом несколько дней, будто я неизлечимо больна и видела свой конец.
  Морлок слушал ее молча, не комментируя и не озвучивая свои мысли. Когда Рити закончила, он несколько раз вздохнул, а потом вдруг остановился.
  -Ты считаешь, он любил тебя?
  Верити опустила глаза.
  -Да. Мне так казалось... до того, как я попала в лагерь. Я ненавидела его. Мне хотелось иметь достаточно сил, чтоб убить его, но я вижу его и не могу, Морлок. Я не могу, потому что не могу жить без него. Я действительно люблю самого Дьявола.
  -А теперь ты, значит, считаешь, что он тебя ненавидит?
  Верити вздрогнула. В его голосе ей послышался голос Грэга.
  -Я не знаю, что он чувствует, и чувствовал ли вообще когда-нибудь, но я знаю одно: я была готова пойти за ним в Ад.
  -Была? Значит ты все же в нем разочарована? - он странно улыбнулся.
  -Мне не нравится твоя ирония по этому поводу. Нет. Не в этом дело. Я просто... Я боюсь его. После этой странной встречи, после того взгляда я почти уверена, что он способен меня убить, и может даже ничего не почувствовать после... - девушка замолчала, ей стало вдруг очень холодно.
  Она оглядела улицу. Морлок тоже. Рити ахнула. Ей показалось, что в конце улицы появилась фигура. Она пригляделась. И в самом деле фигура высокого мужчины. И походка была подозрительно знакома. Рити перевела взгляд на Морлока, пытаясь понять, почему они до сих пор не бегут в укрытие или не готовятся к атаке. Увидев его лицо, Вернитта отступила назад. В глазах потемнело от страха. Морлок был абсолютно спокоен. С улыбкой глядел на нее и курил!
  -Морлок?.. - она задала вопрос скорее себе, чем ему.
  -Что случилось? - ухмыльнулся вампир.
  Верити оглянулась. Фигура приближалась к ним, но, как будто, пока еще их не заметила, что тоже показалось ей странным.
  -Да ничего... Только я не помню, чтоб ты курил... Кто ты?! - потребовала ответа она, вспоминая, что вышла на улицу без оружия.
  Вампир перевел взгляд на фигуру, заметив, что она совсем близко, выбросил сигарету и, перехватив девушку поперек живота, прикрыл ей рот.
  -Я бросил... - негромко ответил ей хриплый голос.
  Он втащил ее в ближайший подъезд, по лестнице, на самый последний этаж. Рити билась в его руках, но вампир не замечал ее усилий. Когда она перестала вырываться и кричать сквозь ладонь, вампир снова заговорил с ней, еще не отпуская.
  -Не бойся... Я не смогу тебя убить. Я никогда этого не сделаю, мой маленький кролик... - лишь после этого его руки отпустили девушку, но та не спешила оборачиваться.
  -Как ты меня назвал?.. - теряя голос от волнения, прошептала она.
  Вампир развернул ее к себе, не дожидаясь, пока она на это отважится. Перед ней стоял Грэг. Он гладил ее плечи, стараясь согреть. На нем больше не было балахона. Он предпочел более удобную одежду: потертую кожаную куртку и старые джинсы, заправленные все в те же военные ботинки. Это был Грэг, тот Грэг, которого она так мечтала снова встретить в том брошенном доме, где ей слышались голоса.
  -Как ты это сделал? Ты... Ты был Морлоком и слушал, все что я говорила ему... Ты... - сквозь слезы восторга пыталась злиться Рити.
  -Я 'сам Дьявол'... Мне позволительно все... - он улыбнулся ей так, будто мечтал об этой встрече так же, как и она, - И знаешь, что я тебе скажу?.. - он притянул ее к себе, - Ты пойдешь за мной в Ад! Потому что 'сам Дьявол' любит тебя... - прошептал он.
  Верити обнимала его. Грэг не терял ни одной дорогой минуты. Его руки с жадностью скользили по телу Рити, не упуская ни одной впадинки, ни одного миллиметра ее теплого и драгоценного тела. Девушку бил нервный озноб. Она прижалась к вампиру.
  -Что ты сделал с Морлоком?.. - она вдруг широко распахнула глаза, прогоняя пелену забытья.
  -Ничего. Он ушел. Я увел тебя от него. Он, правда, чуть было нас не нашел...
  -Так это был он? На улице...
  -Угу... - он стал гладить ее лицо, отвлекая от разговора.
  -А почему он нас не заметил?.. - никак не могла успокоиться Верити.
  -Потому что я этого не хотел. Он ушел. С ним все в порядке. Расслабься, маленький... - с упреком улыбнулся Грэг.
  Верити охотно послушалась его, вновь отдаваясь его рукам, но запомнила его слова. Вампир снова захватил в плен ее губы. Сорвав со своих плеч куртку, он бросил ее на пол и усадил Рити.
  Отдавшись обоюдной страсти, девушка очнулась лишь когда была полностью обнажена. Ее привел в чувство холод. Она снова бросилась вампиру на шею и прижалась к нему всем телом.
  -Что случилось? Что с тобой? Ты делаешь так, когда не хочешь. Я знаю твои уловки... - забеспокоился Грэг.
  -Я хочу тебя, очень хочу! Мне просто ужасно холодно... - призналась Рити.
  Вампир оторвал ее от себя и поднялся.
  -Накинь что-нибудь. Я сейчас вернусь.
  Он вышел из комнаты. Его не было несколько минут, но Верити показалось, что целую вечность. Вампир вернулся с кучей обломков мебели и ящиков в руках. Быстро свалив все это посреди комнаты небольшим шалашиком, Грэг отошел и выставил в сторону ладонь. В ладони возник огненный шар. Запустив его в костер, он разжег дрова.
  -Ну вот. Теперь будет теплее... - сказал Грэг, опускаясь перед Рити на колени, - У тебя не осталось ни одного шанса спастись... - улыбнулся он, проводя пальцами по обнаженному колену девушки.
  -Я не хочу спасаться... - улыбнулась она в ответ.
  Огонь быстро разгорался, освещая комнату, наполняя ее теплом. Тело вампира раскалилось почти докрасна, обжигая тонкие пальцы Рити, скользящие по нему. Признавшись ей, он оставался собой. Все таким же опасным и жестоким даже по отношению к ней. Но Верити и не мечтала ни о ком другом. Касаясь его груди, его широких плеч, она чувствовала силу, кипящую под кожей, в мышцах, в самой груди, в каждой клетке, в каждом заряде его энергии, в каждой капле его крови, бегущей по проступающим венам. Эта сила была неимоверна. Рити не чувствовала ее так четко, как чувствуют ее вампиры, но знала, что она велика. Эта сила была способна уничтожить весь город, или спасти его... Эта сила могла много раз убить саму Верити, но спасла ее не один раз... И теперь эта сила была целиком направлена на нее.
  5
  Тем временем в театре нарушал покой Эллао. После того как Морлок вернулся один, да еще и рассказал о догадках Рити о том, что черви питаются человеческим страданием, Эллао будто подменили. Он загорелся желанием попасть в башню и доложить Алиасу об этом.
  -Он должен придумать, как их уничтожить... - объяснял свое поведение парень.
  -Конечно, должен. Князь на это способен, но что с тобой, Эллао? Какая муха тебя укусила? Ты не переживаешь за Верити? Ведь даже я не знаю, где она и что с ней... - осадил его Морлок, - Неужели ее судьба тебе безразлична? И почему ты собираешься в башню один? Что за самодеятельность!?
  -У меня нет сил больше бояться за нее. Я устал ждать плохих новостей и получать пощечины за свое беспокойство. С меня довольно. Если Вы еще чувствуете в себе силы помогать Верити найти себя, делайте это. Господина Дориана нет, и мне больше нечего терять. Потому я иду один. Если меня убьют, значит такова была моя судьба, мой долг выплачен сполна.
  -Не время, Эллао! Не до соплей сейчас. Надо искать ее, искать и найти. А после можете выяснять свои отношения... Я не хочу, чтобы Рити погибла из-за того, что осталась одна. Она ни в чем не виновата перед тобой. Напротив, она помогла тебе найти себя, вернуть свою душу на место. Так помог бы ей. Как я видел, она тоже от тебя натерпелась. К черту! Или ты остаешься, или идешь со мной! - вышел из себя вампир.
  -Я отправляюсь в башню... - негромко отвечал юноша, зная заранее, что реакция Морлока будет бурной.
  Но Морлок не стал его уговаривать.
  -Ты никуда не пойдешь, пока я не вернусь... пока Мы не вернемся. Ты хорошо понял?
  Эллао опустил голову и зашагал прочь.
  -Я не слышал? Ты понял приказ?! - повысил голос Морлок.
  -Да, Господин... - его голос был тих, но эхом донесся до вампира и хлестнул его по ушам.
  Морлок оставил эту дерзость без особого внимания. 'На большее он и не способен...' - подумал он. Эллао был сейчас на взводе. Оставалось только понять, почему.
   Морлок взял c собой небольшой отряд, оставил часовых и назначил командующего на время своего отсутствия.
  Почти до самого рассвета они прочесывали западный округ, район близ моста. Обыскивали квартиры и подвалы, свалки и магазины, но никого так и не нашли. Если бы не рассвет, Морлок ни за что бы не бросил поиски, но небо быстро светлело, и его люди начали волноваться. Пришлось вернуться в театр.
  6
  Верити прижала к груди куртку и долго сидела, молча глядя на костер. Ей не хотелось начинать разговор, ведь в нем они снова станут заклятыми врагами. Так было страшно сказать хоть слово... Она взглянула на Грэга. Он сидел рядом и так же задумчиво скрывал взгляд в огне. Он и не подозревал, как чарующе пламя пляшет на его темной коже, играя золотыми красками на скулах, висках, на рельефной шее. Девушка поправила челку и с трудом разомкнула тонкие губы.
  -Стоп! - вампир выставил перед ней указательный палец, - Еще несколько минут, - почти взмолился он, - Еще немного...
  Усадив ее к себе на колени, Грэг привлек к себе ее взгляд и долго наслаждался красотой ее больших глаз, вдохновенно глядящих на него. Тонкая линия скулы, словно высеченная из камня, и в то же время нежнее бархата, так манила прикоснуться, что пальцы у Грэга сводило. Он, едва дотрагиваясь, провел по ней губами и лишь потом коснулся рукой. Девушка вздрогнула от необычной для вампира нежности.
  -Оденься. Скоро начнешь мерзнуть... - разрешил он, неохотно отпуская Рити.
  Она поднялась еще более неохотно.
  -Никогда больше к тебе не прикоснутся чужие руки... - это прозвучало, как обещание, хотя было скорее предостережением.
  Рити успела натянуть майку и джинсы, и немедленно опустилась обратно к вампиру.
  -Я бы поклялась тебе, но в бою не обходится без касаний. Я же не вампир, чтоб блистать бесконтактными ударами... - улыбнулась она.
  -Не шути со мной, Рити... - покачал головой Грэг, - Ты не знаешь даже в половину, на что я способен в гневе.
  -Прости. Я не подумала, что обижу тебя этой шуткой...
  -Не шуткой, а отношением к моим словам, Верити. Ты своим легкомыслием можешь свести в могилу не одного своего приятеля...
  -Ты так и не сказал, как узнал обо всем, обо мне и Эллао... Только не злись, - заранее готовясь к очередному взрыву, попросила она.
  -Ты полагаешь, все так просто? - он тоже натянул джинсы, закурил и по обыкновению зашагал по комнате, - На этом можно закончить романтическую чушь. Разговор уже начат, и остальное вряд ли вернется. Выдавать свои источники я не буду. У нас обоих много вопросов с таким же ответом, так что задавать мы их будем по очереди, чтобы не было скучно. Ты согласна?..
  Девушка опустила глаза. Ей стало не по себе от такой резкой его перемены. Оттого-то она и боялась заговорить. Рити знала, что он снова станет ледяной скалой.
  -Согласна... - по переносице скользнула слеза, но осталась незамеченной им.
  -Выходит, очередь сейчас моя. Как дела у брата? Твои ожидания оправдались?
  Она затаила дыхание, оборачиваясь, чтобы поймать его взгляд.
  -Что ты имеешь в виду?
  -Ты нашла его таким, как хотела?
  -Ты... - Рити подбирала слова, пытаясь понять, в чем подвох, - Мне кажется, ты все знаешь и без меня. Или нет?
  -Знаю, - он улыбнулся и пожалел девушку, перестав иронизировать, обнял ее за плечи, - Волк это навсегда, но не так страшно, как тебе кажется. Возьми к примеру правую руку князя - Клима. Они с отцом жили лет двадцать среди людей, и никто так и не догадался. Чем опытнее волк, тем лучше он умеет скрывать свою сущность. Вампирам для этого требуется в десятки раз больше времени. А если больше всего тебя волнует вопрос пропитания, то и это не проблема. Волки, в отличие от нас, в человеческой форме запросто могут жрать картошку с маслом. Если Верден не пожелает принять зверя в себе, ему будет сложнее...
  Верити чуть отдалилась от Грэга и снова заглянула в его темные глаза.
  -Теперь моя очередь?.. - оставив без внимания прозвучавшее имя брата, спросила она.
  -Я сам ответил на вопрос, но впрочем, мы этого не оговаривали... Так и быть, твоя.
  -Ты умеешь менять облик на кого угодно... как сделал это с Морлоком. Ты и раньше так делал? Может, ты был прямо на базе и так же разговаривал со мной вместо него или кого-то другого?
  -Я не отвечу на этот вопрос. Можешь задать другой вне очереди... - он пригладил ее волосы, но Рити отстранилась.
  -Ты на всю жизнь оставишь меня догадываться, ставил ли ты меня в неловкое положение раньше? Это более чем жестоко. Кроме того, я не смогу никому доверять. Ты так хочешь, чтобы я лишилась рассудка, ожидая в каждом увидеть тебя?
  -За это можешь не бояться. Могу лишь сказать, что не ставил тебя в более неловкое положение, чем сегодня... И впредь не буду. Остальное пусть останется неясным.
  -Значит да... - вздохнула Рити, - Мне совсем не стало легче.
  -Тогда так будет звучать лучше: ни тебе, ни кому другому я не собираюсь причинять вреда в чужом облике. Это не в моих правилах. Враг должен видеть мое лицо.
  -Твоя очередь, - не удовлетворившись ответом вампира, процедила она.
  -Как ты попала в лагерь?
  -Уфф... Долгая история! - отчего-то в миг развеселилась девушка.
  -Выкладывай по порядку.
  -Так же, как и вчера с тобой... Я тогда попалась в том доме, помнишь, в том... куда я забрела в декабре погреться. Не знаю почему, но меня туда тянуло. Так хотелось снова там побывать.
  -Это я как раз могу понять... - грустно улыбнулся он.
  -Только не говори, что тебе тоже знакома ностальгия... В это я точно не поверю.
  -Дело твое.
  -В общем я сглупила тогда, отстала от своей роты...
  Грэг прервал ее слова смехом.
  -Перестань смеяться, иначе ничего больше не услышишь.
  -Продолжай, - еле сдерживая улыбку, успокоился вампир.
  -Меня застали врасплох в той квартире. Я посеяла фонарь, и в темноте у них было большое преимущество.
  -У них?..
   -Их было несколько. Понятия не имею, кто это был, но мне кажется, ты в курсе.
  -Нет, - искренне покачал головой Грэг, - Уж поверь, я бы наказал любого темного, если б точно знал, что он касался тебя.
  -Я их не видела. Очнулась уже внизу. Надеюсь, ты не против, если я опущу подробности?
  -Я хотел бы знать все, но можешь ограничиться рассказом об охраннике. Судя по слухам, ты провернула что-то невероятно хитрое... - он довольно прищурился, гордясь ее находчивостью.
  -Так значит, ты снизошел до лагеря? Я слышала, ты никогда там не появлялся. Что же переменило твое отношение к 'подножному корму'? - девушка нахмурилась.
  -Как знать... Может твои упреки, может мои планы. Так что же ты сделала с ним?
  -Это останется между нами?
  -Черт, какой потенциал. Чем только занимается Морлок... Разумеется, радость моя. Только я и ты.
  -Он проглотил серебряную сережку, мою сережку. И почему-то внезапно умер...
  -Мммм... Мое демоническое сокровище. Как же она попала к нему в рот?
  -Вот тут я бы предпочла промолчать. Иначе меня просто вырвет, - увильнула она от ответа.
  -Не думал, что ты на такое способна... - не осуждая, удивленно пожал плечами Грэг.
  -Думаю, это ты раскрепостил меня настолько.
  -Звучит, как обвинение, но мне нравится. Вернемся к побегу. Я задам второй вопрос сразу, иначе потом мы уйдем совсем далеко от темы, - он взял ее ладони в свои руки, чтобы согреть, - Надеюсь, ты не затаила обиду за то, что я не помог тебе тогда?
  -Когда?
  -Я был зол на тебя, а на себя еще больше. Я наблюдал за тем, как тебя избивают, но вмешался лишь в последний момент. Когда вдруг понял, что боюсь тебя потерять.
  -Это была моя битва... - ответила Рити, но все же отошла от вампира, вспоминая все, что произошло с ней в штабе, - На твоем месте я не знаю, как повела бы себя, и смогла бы вообще вступиться. Ты когда-то говорил, что, попади темный на базу Праведных, с ним сделали бы тоже самое. Наверное, все правильно. Это была их территория. И попала я туда по своей вине. Хотя ситуация слишком сложная, и я так и не дала себе окончательного ответа, как я должна к тебе относиться после этого. Предпочитаю просто забыть о ней. На самом деле, спасибо, что ты все же вступился.
  -Я вмешался ради себя. Личная выгода.
  -Все верно.
  -Ты загрустила. Давай, о приятном?
  -Нет, Грэг. Моя очередь, - она подошла к окну, - Эти твари - твоих рук дело, как и та немыслимая дрянь у моста?
  -Да, - без какой-либо окраски констатировал Грэг.
  -Зачем они тебе, если ты даже не можешь управлять ими? И сразу следующий вопрос: как их, черт бы их побрал, уничтожать?
  -Они были созданы для 'зачистки', но и на охрану работают неплохо, если подойти с умом к их использованию. Управление мне и не нужно было. Я не думал, что могу дать повод для нападения, да и моя армия состоит по большей части из подонков совсем не сентиментальных. Твой отряд и несколько предыдущих наступали на одни и те же грабли в этой ловушке. Видели трупы, сочувствовали - становились трупами. Теперь, когда святые знают принцип их действия, а они его знают, - он с надменной похвалой провел ладонью по спине девушки, - Думаю, им не составит труда придумать, как от них избавиться. Да и 'кто предупрежден...'. Вопрос времени. Тебе не о чем беспокоиться.
  -Сомневаюсь.
  -Ты сомневаешься в интеллекте своих друзей? Какие перемены... В таком случае, мой следующий вопрос будет о твоем хозяине и учителе.
  -Это разные люди.
  -Вот как? Одного я знаю. Кто же второй?
  -Его зовут Лайнос. Все называют его моим хозяином, но я под этим не подпишусь. Он мне омерзителен.
  -Кто он такой? - с неподдельным интересом спросил вампир, заглядывая ей в глаза, наблюдая, как она злится.
  -Кажется, друг князя. Они часто вместе проводят собрания в штабе, но я тебе этого не говорила.
  -Да о чем разговор, в самом деле... - рассмеялся он, - Так значит, друг?
  -Я слышала, что-то вроде того, что они вместе раньше служили кому-то.
  -Еще один птенец Ангрифа. Все ясно. Неплохо, но ты заслуживаешь большего... Как насчет зависимости? Полагаю, если ты его на дух не переносишь, его сыворотки в тебе не много.
  -Зависимость... Если она и была, то теперь я завишу от Морлока, но не надо больше так шутить на эту тему. Он мне как отец.
  -А вот это уже интереснее. Морлок имперский, значит наверняка смешанная кровь...
  -Что это значит?
  -Во время подготовки подобных ему убийц им впрыскивают кровь другого клана. Это восполняет недостаток в том или ином боевом или магическом искусстве. Он двукровный, проще говоря. Равно, как и я...
  -И... что?
  -Ничего. Просто две средних лучше, чем одна сильная. Твой выбор был правильным, как и мои догадки. Учись, пока это возможно, хотя мне это и не по душе.
  -Значит, в тебе тоже две разных силы?
  -Тоже. Это не интересно, Рити.
  -Еще как интересно. Я же ничего о тебе не знаю. Хотя... некоторые рассказывали. Я предпочла бы услышать правду от тебя.
  -Хм... И что же ты хочешь знать обо мне?
  -Я хочу все, но ты вряд ли расскажешь и половину. Так что ограничусь главным: ты управляешь Тьмой и энергополем над городом?
  -Ух, как жарко становится... - прошептал он, - Ты чувствуешь? Это адский огонь ползет за мной шлейфом! - расхохотался вампир, - Легенды и мифы народов мира сделали из меня самого Дьявола. Ты вот тоже слышала такую сказку, правда?
  -Перестань, Грэг. Это конечно может быть преувеличением, но лишь отчасти. Кто-то ведь из вас им управляет, - не поддалась на его уловки Верити.
  -Имя, которое мне дали темные, тебе назвал Морлок?
  -Да.
  -Слава всегда бежит впереди... - он довольно погладил себя по животу, - а позади огненный шлейф...
  -Вижу, я тебя развеселила... - обиделась Рити.
  -Ну-ну, кролик! Не обижайся. Просто задай другой вопрос, или сформулируй иначе.
  -Почему ты врал мне, что не с Тьмой? Кто ты?
  Улыбка исчезла с его лица.
  -Я не лгал тебе. После неудачного покушения на Алиаса я пришел к Вораксу и отобрал у него Тьму, вот и все.
  -Вот так просто 'отобрал'?
  -Нет, не просто. Я убил его, если это тебе интересно.
  -Но ты так искренне говорил, что не переносишь темных и не хочешь иметь с ними ничего общего...
  -Искренне и честно на все сто.
  -Но тогда зачем?.. - ее голос охрип от горечи, будто она говорила о чем-то непоправимом.
  -Мне нужна эта армия. Совсем скоро я уведу ее отсюда. В Зордании необходим переворот. Воракс полагал, что он произойдет сам по себе, и ошибался, но переубедить его тогда не представлялось возможным. Он был одержим.
  -Но ведь не может быть абсолютной анархии, как не может быть только белого и только черного. Ты стал тираном, кровавым господином. С твоим именем на устах убивают женщин и детей. Разве ты этого хотел? Я не верю, что ты стремился к подобному.
  -Ты права, девочка. Права, как никогда, но увы я сейчас ничего не могу с этим поделать. Чтобы добраться до цели нужно пройти эту грязь. Победа требует крови. Я не могу использовать свору подобных мне мятежников, не запачкав руки. Впрочем, они никогда не были чисты. Я не стремлюсь быть причисленным к лику святых. Власть опасная вещь. Она сильно сбивает с намеченного пути, но, поверь, мне и она не нужна.
  -Трудно в это поверить.
  -Что ж, поговорили о прошлом. Теперь давай о будущем? О твоем будущем.
  -О моем?..
  -Это не упрек. Просто интересно: ты продолжишь сражаться на их стороне?
  -Да. Там мой брат, будь он волк или вампир, мне все равно. Там много близких мне людей, друзей и соратников. Я никогда не встану против них.
  -Я не призываю бросить все к чертям собачьим. Я позволю тебе самой сделать выбор.
  -И ты примешь любой?
  Вампир приблизился к ней, в улыбке поигрывая желваками. Его пальцы вплелись в мягкие волосы Рити. Девушка глядела на него, ожидая решения, но его так и не последовало.
  -Что будет, если тебе удастся победить? Что будет с людьми в лагере, с городом?
  -Хм... Тебе коротко или поподробнее? - усмехнулся вампир.
  -Коротко и предельно ясно для меня - маленькой и неразумной... - съязвила Рити в ответ.
  -Да ничего не будет...
  -Я так и думала...
  -Рано думать. Я еще не ответил, - раздраженно повысил голос Грэг, - Я все же попробую поподробнее. Как я уже говорил тебе, мне не нужен этот город. Он был нужен Вораксу. В походе сюда была его главная ошибка. Около восьмидесяти процентов темного движения преследует лишь одну цель - свержение догматиков с престола. Мне нужен Сальватор. Им мы и займемся, когда расправимся с князем. Не думаю, что ты многое понимаешь в этом вопросе, но возможно слышала имя старого колдуна.
  -Знакомо только из победной речи князя. Я не слушаю такие монологи. Как ты только что сказал, не много в этом понимаю, да и ни к чему. Грэг, что будет с людьми?
  -С людьми? Да, конечно. Именно это тебя больше всего интересует... Уж прости, но один двойной шпион у меня уже есть. Со временем все узнаешь сама.
  -Ты пополнишь ими свою армию, не так ли?.. - Рити присела к костру, не глядя в сторону вампира.
  -Я делаю это регулярно, мой кролик... - расплылся в улыбке Грэг, - Как говорится, по их многочисленным просьбам.
  -Разумеется. В тех условиях, что они живут, лучше стать бесстрашным подонком, чем терпеть унижения от других. А как быть с теми, кто не продаст тебе свою душу?
  -Я буду с тобой откровенен. Меня это интересует меньше всего. Но существует такое поверье, мол, портал невозможно закрыть насовсем, пока с той или иной стороны есть 'гости'. Если это и в самом деле так, люди из лагеря мне не нужны. Да и на кой черт мне необученные местные дистрофики. Они не могут быть существенной силой против Зорданской империи. Я ответил на твой вопрос?
  -Нет. Ты сам еще не знаешь, как все повернется. Ты не сможешь ответить мне.
  -В таком случае, моя очередь. И поскольку я достаточно честно обрисовал тебе свои планы, ты тоже ответишь мне предельно честно. Договорились?
  -Господи... - она закрыла лицо от огня, - Во что я ввязываюсь? Зачем?
  -Слишком поздно ты об этом задумалась.
  -Меня четвертуют, если я вернусь на базу. Морлок считает, что именно из-за меня во время первой атаки тебе были известны все планы князя, а я даже не в курсе событий... За это мне следует благодарить твоего 'двойного шпиона'?..
  -Тебя уже объявили предателем?.. - с интересом склонился над ней вампир.
  -Еще нет, но похоже, это дело времени. И сейчас я копаю себе могилу...
  -Не надо так трагично. В той информации, что я прошу, нет ничего существенного. Для таких вещей у меня есть человек, более или менее разбирающийся в военной политике. Просто интересно, как святые до сих пор выживают, при условии, что город пуст. Да и ты почти цела, что лишний раз говорит о том, что нехватки в пище у них нет. В чем секрет?
  -Военные...
  -Еще одна мировая? Это уже интересно... - он рассмеялся, опускаясь рядом с девушкой к костру, - Условия те же?
  -Ты же знаешь, что нет. И быть не могут такие условия в соглашении нормальных людей.
  -А они 'нормальные'?
  -Хватит. Достаточно! - Верити вскочила на ноги, накинула куртку, - Когда дело касается Праведных, ты становишься мразью! Почему со мной ты другой?! Или скрываешь под маской влюбленности свою истинную сущность?
  -Ты уверена, что хочешь знать это, Верити?
  -Я знаю... - она почувствовала, как, в тот же миг, его руки жадно заскользили по ее телу, сжимая, причиняя боль, потеряв чувствительность от страсти.
  Такой опасной ласки Грэг никогда не позволял себе раньше, и сейчас наверняка хотел ей что-то доказать. Рывком развернув девушку лицом к себе, он подхватил ее колени и почти вдавил спиной в стену. Прильнул к ее щеке и, совсем близко, чтобы девушка хорошо разглядела, обнажил длинные клыки в улыбке. Он опустился ниже, к ключице, и Верити заколотил нервный озноб.
  -И только скажи, что тебе это не по душе... Ты сходишь с ума от мысли, что твоя жизнь в моих руках... - прошептал он,.
  7
  Неумолимо приближался рассвет, пора было расставаться. Рити никак не могла заговорить об этом, да и Грэг не торопился ее покинуть. Он развалился, полусидя у костра, с закрытыми глазами поглаживая обнаженное бедро девушки.
  -Кто-то из вас управляет темным полем. Почему его больше нет над городом? - спросила Верити, глядя на светлеющее небо в окне.
  -Им управляет артефакт. Сила сейчас направлена... - он открыл глаза, даже распахнул, будто испугавшись чего-то.
  Видно было, что он сказал лишнее, и теперь злится на себя.
  -Не переживай. Я все равно ничего не поняла, - успокаивающе улыбнулась Рити, - Зато теперь ты знаешь, как противно, когда тебя ловят на каждом слове.
  Вампир устало усмехнулся. Поцеловав девушку, он нехотя поднялся на ноги и принялся одеваться.
  -Уже пора?.. - разочаровано протянула она.
  -Пора, кролик. Не могу тебе обещать, что мы точно увидимся, но... если ты этого захочешь, ты знаешь, где меня найти.
  -Нет уж, спасибо. В центре мне делать нечего. Я просто не дойду до твоей 'резиденции'. Меня убьют еще на подходе.
  -Это конечно рискованно, но не настолько. Мои головорезы сыты и представляют меньшую угрозу, чем Праведные сейчас. Единственное, что они могут сделать, это затащить тебя обратно в лагерь.
  -Спасибо, я там уже была и... - девушка вскочила с пола и, подняв свою одежду, бросилась к вампиру, - Грэг... - протянула она с надеждой в голосе.
  -Что? Что случилось? - шутливо нахмурился он.
  -Я не знаю, как сказать... - она оделась и подошла вплотную к нему, - Ведь ты часто пользуешься моей доверчивостью в своих целях?..
  -Говори прямо, Рити. Ты снова о том, чтоб я проводил тебя? Так я и так собирался...
  -Нет. Не об этом. Я не могу. Я боюсь, ты плохо воспримешь мою просьбу. Я вообще не знаю, можно ли тебя просить о чем-то...
  -В любом случае, хотя бы попробуй...
  
  В это время в театр вернулась группа во главе с Морлоком. Находясь и без того не в лучшем расположении духа, Морлок был в ярости, когда узнал, что Эллао все же нарушил приказ и отправился в башню один. Морлока бесило даже не то, что его ослушался юнец. Его выводило из себя дурное предчувствие. Поведение Эллао было более чем неадекватно в последнее время. Возможно, на него повлияла смерть Дориана, возможно, ссора с Верити, но ни то, ни другое не объясняло его агрессии и безудержного желания доложить князю о не столь важном, не первостепенном деле. Морлок знал, что сегодня ему не уснуть. Вампир сделал для себя неприятный вывод - общение с Рити привело к тому, что он стал чересчур чувствителен ко всему происходящему. Примостившись в уголке зала, где обычно любила отдыхать Верити, он думал о том, что обидел ее своим недоверием, и возможно сбил с пути. Морлок допускал, что она может не вернуться, и понял, что ему действительно будет трудно пережить это.
  
  Подходя к театру, Рити первым встретила брата. Он стоял на крыльце, в окружении своей роты. Вероятно, они собирались патрулировать район. Девушка приблизилась, все почему-то посмотрели на нее. Верден вышел из толпы и, не говоря ни слова, ухватил Рити за шкирку. Отмахиваясь от брата, девушка с испугом отметила его немыслимую силу, позволившую ему одной рукой оторвать ее от земли и внести в фойе.
  -Что ты делаешь, придурок! - вопила она, пока Верден не поставил ее на пол, - Ты вообще что ли с ума спятил?!
  -Где ты была?! - перекрикивая ее, гаркнул Верден.
  -В городе... - притихла Рити.
  -Что значит в городе?! Что ты там делала? Твою мать, да ты понимаешь, что могла сдохнуть?!
  -Оставь Мать в покое! Ничего, не сдохла, как видишь! - ощетинилась девушка, принимая оборонительную позицию, - И вообще, оставь ты меня в покое наконец! Я уже не маленькая и не должна перед тобой отчитываться! Иди, патрулируй улицы, трахайся со своей вампиршей! Я тебе не мешаю, и меня не трогай... Вдруг вспомнил, что у тебя сестра есть. Нашел на кого поорать, да? Тебе всегда не до меня, так какого хрена тебе сейчас надо? Иди, тебя ждут!
  -Все сказала?..
  -Да! - Рити охрипла от крика.
  -Я никуда не иду. Патруль должен был найти тебя... дура... - понизив голос, он развернулся и пошел в сторону бара.
  -Меня?.. - она повернулась, провожая его взглядом, - Патруль из-за меня?.. Верден!
  Но брат ушел, оставив ее без ответа. Девушка выбежала на крыльцо, но не увидела ни одного знакомого лица.
  -Вы что, действительно собирались искать меня?..
  Кто-то усмехнулся в ответ, кто-то просто окинул ее недобрым взглядом, но никто так и не ответил. Пылая от стыда, Рити вернулась в театр. Подходя к своему закутку, она заметила, что кто-то сидит на ее месте. В зале днем царил полумрак, и было плохо видно. Девушка подошла ближе и встретилась взглядом с Морлоком. Сначала он просто молча глядел на нее. Верити даже отступила назад, не зная, чего ей ожидать. Как знать, может он поведет себя так же, как Верден. Она села на крайнее кресло, не сводя с него испуганных глаз.
  -Морлок, я... - начала она, но вампир перебил ее.
  -Прости меня, - искренне попросил он.
  -За что?..
  -Только не говори, что ты не помнишь, за что. Я усомнился в тебе, почти обвинил в шпионаже, а ты не помнишь, за что?..
  -Я... думала, ты тоже устроишь мне взбучку... - вздохнула она.
  -Теперь, когда я извинился, будет тебе взбучка.
  -Черт...
  -Ты заставила нас побегать, и я надеюсь, предоставишь мне объяснения.
  -Я все расскажу. Я очень многое тебе расскажу, но только когда буду уверена, что нас никто не подслушивает.
  -Кто нас может подслушать?
  -Пожалуйста, давай поднимемся на балкон, ладно?.. - настаивала она.
  Морлок лишь пожал плечами. Через пять минут они были уже наверху. Рити прислонилась спиной к перилам и внимательно посмотрела на вампира.
  -Что такое? Почему ты смотришь?..
  -Что может знать только он?.. - забормотала она себе под нос.
  -Что? Чего ты там бормочешь?
  -Вспомни, как называла меня мама? Я тебе говорила.
  -Зачем? - начиная выходить из себя, пожал плечами Морлок.
  -Я все объясню. Скажи, - потребовала она.
  -Ниточка?.. - не совсем уверенно ответил он.
  -Да! Ура! Привет, Морлок. Как же я соскучилась... - облегченно улыбнулась она, - Теперь о грустном. Для начала расшифрую свое поведение. Есть две причины: первая - есть кое-кто, кто способен выдавать себя за других, вторая - среди нас предатель. Причем, скорее всего, это не один и тот же человек.
  -А теперь сначала и поподробнее, - он облокотился о перила рядом с ней, - Начни с того, откуда тебе все это известно. И про червей, и про предателя...
  -Боюсь, ты об этом и сам догадываешься. Но учти, предатель не я, и теперь я найду способ это доказать.
  -Только не говори, что... Нет, Рити, нет. Ты не могла быть...
  -Я была с НИМ, и потому не могла вернуться раньше. Пожалуйста, выслушай меня до конца, а потом можешь делать выводы...
  
  Она повторила свой рассказ о Грэге, немного сократив подробности и опустив интимные моменты. Уж очень не хотелось чувствовать себя идиоткой во второй раз. Затем посыпались вопросы, но в них уже угадывался Морлок, и никто другой.
  -Я только одного не понимаю, зачем тебе все это? Ведь, как я понял из твоего рассказа, он ни к чему тебя не принуждал... Ну да ладно. Решать все равно тебе. Когда-нибудь тебе придется сделать выбор. А пока остается не натворить глупостей, раз уж ты в это ввязалась.
  -Спасибо, что обошелся без нотаций, Морлок. Мне так сейчас нужна твоя поддержка. Я знаю, что среди Праведных есть двойной шпион. Остается только вычислить его.
  -Говоришь 'двойной'? Ох, как все не просто... - он приложил ладонь ко лбу.
  -Погоди, так ведь он должен поставлять информацию и нашим... Значит, ты его...
  -Я знаю, кто это, - тяжело вздохнул вампир, - Но он нужен нам сейчас. Именно сейчас все самое важное... Я не могу допустить, чтобы он что-то заподозрил. Следовательно, я тем более не могу его раскрыть.
  -Кто это?
  Морлок покачал головой, глядя на нее.
  -Господи, я раскрываю тебе столько тайн, а ты не можешь одну?..
  -Нет, Рити. Не сейчас. Прости, но ты можешь все испортить.
  -Меня просто используют. Как все это надоело!.. - она отвернулась к кулисе, - Я как переносчик информации. Мне даже не дают размышлять самостоятельно. Мне не доверяют ничего, и в то же время я работаю, как телеграф...
  -Перестань. Ты же сама знаешь, что не можешь удержать в секрете ничего важного.
  -Ты прав. Я продолжу. Благодаря мне Грэг знает, что у вас донорские отношения с военными.
  -Что знаем мы?
  -Мы?.. - Рити улыбнулась, - Мы знаем, что главная цель Тьмы, покончить с каким-то колдуном. Победа над Праведными лишь побочная цель, первый шаг, так сказать. Короче, он не заинтересован в покорении этого мира и хочет вернуть Тьму в Зорданию. Вы все оттуда?
  -Все. Колдун... Торвус?
  -Нет. Я Точно не помню... Вроде на 'С'.
  -Сальватор?.. - Морлок побледнел.
  -Да, да, точно! Сальватор! - кивнула она.
  -Дьявол...
  -Да, кстати, о нем... Когда я спросила, может ли он управлять темным полем, которое раньше покрывало небо, он поднял меня на смех и сказал, что это все сказки, хотя потом чуть не проговорился. В общем, он тоже считает меня слишком болтливой...
  -И правильно делает.
  -Да уж... Я и сама не хочу ничего знать.
  -Раньше я бы сказал, что ты права, но сейчас, когда я практически лишился информатора...
  -Морлок, нет... Не заставляй меня шпионить. Я не стану этого делать. Я поделилась с тобой только потому, что не хочу, чтоб меня считали предателем. Но я не буду специально выуживать информацию для Праведных. В конце концов, это слишком рискованно. И вообще, представь себя на моем месте. Я и так разрываюсь между ним и близкими. Не мучай меня, пожалуйста...
  -Я понимаю. Глупо было думать, что ты согласишься. Что-то еще осталось, о чем мне следует знать?
  -Пожалуй, это все.
  -Насчет его способности менять облик, можешь не волноваться пока ты здесь, на базе. Не думаю, что он рискнет появиться здесь.
  -Он любит рисковать... Тут без меня все нормально? Ничего не случилось? Ты какой-то странный...
  -Я не сказал тебе... Эллао ушел один.
  -Куда? Зачем?
  -К князю на доклад. Вот кто странный, так это он. Я так и не понял, что с ним, но когда я сказал, что надо идти выручать тебя, он выдал мне тираду о том, как ему надоело тебя спасать. Самое непонятное во всем этом даже не это. Знаешь, зачем он направился в башню?
  -Зачем?
  -Он хочет доложить о червях. Сказал, что так можно быстрее с ними покончить.
  -И...
  -В этом нет такой острой необходимости и, как я считаю, нет повода ослушаться приказа.
  -Он ослушался?
  -А ты полагаешь, что я отпустил бы его одного, после того, как достал его практически с того света?
  -Черт, Эллао, что же ты делаешь... Он больше ничего не говорил?
  -Говорил, что ему нечего терять после смерти Дориана.
  -Он слишком близко к сердцу принял его смерть. Боюсь, он может натворить дел.
  -Что ты хочешь сказать?
  -Как погиб Дориан?
  -Насколько мне известно, на подходе к крепости его полк разбили в пыль. Князь опоздал с подкреплением и...
  -Князь... - кивнула Верити, глядя в глаза Морлоку.
  8
  -Брат жив! Эллао, мой милый Эллао жив, понимаешь! - сдавленным шепотом кричала Юми на ухо Джеку.
  Тот снисходительно улыбался ей, но думал о чем-то другом. Он знал, что скоро сюда придут. Он чувствовал приближение мощнейшей силы и понимал, что глядит на Юми в последний раз. Темные задумали что-то очень плохое, раз столько стражников идет по коридору сюда.
  -Юми... - он с улыбкой прервал ее восторженную речь, стараясь не выдать своего предчувствия, - Ты - самое прекрасное в моей жизни. Я хочу, чтобы ты знала это сейчас и всегда.
  Девочка плотно сомкнула губы. Ее глаза расширились и через мгновение наполнились слезами.
  -Ты... что-то чувствуешь, да? Нет, только не сейчас! Нет! Они не смеют! Я не хо...
  Сидя напротив, он вдруг совершил молниеносный бросок в ее сторону и, захватив ее обеими руками, он вместе с девочкой свалился на солому, бережно, но крепко прикрывая ее рот.
  -Тише, Юми... Что же ты делаешь?.. Тиш-ш-ше... - зашептал он, - Они заберут только меня. Я выдал себя. Тише, - Юми протестующее дернулась, - Ты ничего не можешь сделать. Только себе навредишь. Я хочу, чтобы ты осталась здесь, в этом углу, слышишь?.. - она замотала головой, - Ты останешься здесь и будешь сидеть тихо, чтоб, даже если всех здесь поубивают, тебя не нашли, поняла?.. - его голос стал уверенным, озлобленным, жестким, Юми пришлось сдаться, она закивала, - Хорошо. Они уже близко. Сейчас войдут первые из них, главные. Я отпускаю тебя, и ты остаешься тут, пока все не кончится, договорились?
  -Угу... - всхлипнула девочка.
  Волк отпустил ее и уверенно вышел на середину, ожидая палачей, но сила, давящая на него как удушье, уже была здесь, а в коридоре не оказалось даже постоянных охранников. Лишь спустя время тяжелая металлическая дверь бункера загудела, и во всем секторе воцарилось молчание. В коридоре появились несколько мужчин. Всего лишь несколько! Тогда как Джек представлял себе множество воинов или магов. Волк оторопел, когда понял причину ошибки. К решетке их камеры подошел высокий мужчина, сплошь в черном. На лицо был спущен капюшон балахона, но Джек и многие другие пленники сразу поняли, кто почтил их сегодня своим визитом. Подойдя к решетке, он приказал одному из сопровождающих открыть дверь. Джек судорожно обернулся на Юми. Ее почти не было видно с его позиции, а значит, со входа и подавно. Волка это немного успокоило, и он продолжал стоять посреди камеры, несмотря на то, что все остальные ютились у стен, вжимаясь в них до такой степени, что по кирпичам шелестела пыль. Мужчина в балахоне неторопливо переступил порог и внимательно оглядел Джека. Волк громко сопел, но не шевелился, взглядом следя, как вампир описывает круг.
  -Женщин моложе тридцати на середину... - произнес он, когда закончил изучать парня.
  Поднялся женский визг, но охранники быстро справились с приказом. Через две минуты рядом с Джеком стояли четыре девушки. Одной из них не было и двенадцати.
  -А тебе что, больше всех надо, или ты решил чистосердечно себя выдать?.. - обратился главный к волку, - Может, ты собираешься просить о поступлении в нашу армию?
  Джек сделал несколько шагов назад, но не стал далеко отходить от девушек. Вампир оставил его и занялся пленницами. Внимательно разглядывая их, он каждой приказывал назвать свое имя. Наблюдая со стороны, Джек все пытался понять, что задумали темные, но в голову ничего не приходило. Когда все четыре назвали себя, вампир отпустил их и снова подошел к волку. Джек не боялся, но адреналин начал дергать его мышцы одну за другой. Подрагивали ноги, тряслись руки, живот то и дело сжимался.
  -Ты давно здесь, в лагере с людьми? - очень тихо спросил вампир.
  -Около шести месяцев.
  -Сейчас так трудно сдерживаться, неправда ли? Столько времени ты провел с людьми, а зверь все рвался наружу. Сейчас ты хочешь крови и боли хоть чьей-то... моей, например... - вампир рассмеялся глухим протяжным смехом, - Я оставлю тебя здесь. Если хочешь, будешь и дальше играть со своей природой и людьми... Только ответь мне на вопрос, волчонок, хорошо?
  -Да... - Джек кивнул, но не поднял головы.
  Вампир склонился к нему и, едва касаясь его плеча капюшоном, прошептал:
  -Где... Юми?..
  Парень почувствовал, как по рукам и ногам прошел ток, а в затылок ударила тупая боль. Он отшатнулся от вампира.
  -Я не знаю! - вскрикнул он.
  -Слишком эмоционально, чтобы быть правдой... - вампир не стал тратить время на дискуссию и, захватив парня за загривок, приложил его о колено.
  Джек застонал, согнулся, а затем свалился к его ногам, но молчал. Так же молча он увидел самый ужасный исход этой сцены, какой он только мог себе представить: Юми бежала к нему на помощь! С криком: 'Оставь его! Не смей!', она толкнула вампира в балахоне (ни на миллиметр не сдвинув его с места).
  -Что ты наделала... - Джек сквозь слезы взглянул на нее в последний раз.
  Вампир вышел в коридор и отдал охранникам два приказа: 'Убрать волка от людей' и 'Девчонку ко мне'.
  Последнее, что попытался сделать Джек в своей жизни - это защитить Юми, но не смог. Острый, как бритва, посеребренный меч отсек его голову раньше, чем он успел пошевелиться. Девочка билась в руках охранников, но после казни волка сразу затихла и обмякла. Ее несли под руки без чувств. В помутненном сознании Юми застыла откатившаяся от тела голова Джека.
  Только наверху, в большом кабинете, когда ее бросили в кресло и оставили одну, девочка пришла в себя. Из обрывков воспоминаний она поняла, кто посетил их камеру несколько минут назад.
  Оглядывая стены кабинета, в котором раньше, вероятно, работал высокопоставленный чиновник, Юми поежилась от внесенных вампирами перемен в этот строгий интерьер. На полу возвышалась кипа диванных подушек и ковров, собранных со всего этажа. Мебели кроме кресла здесь совсем не было. Окно наглухо заколочено листами линолеума. Вместо люстры на потолке болталась одинокая тусклая лампочка, то и дело мигающая из-за перебоев в работе старого генератора. Сами стены все еще деловито выделялись офисной отделкой пластиковых бордюров под темное дерево. Потолок тоже держался гордо, но лепнина с него на половину осыпалась, и зияли темные бетонные дыры. Девочка восстанавливала дыхание, оглядываясь по сторонам. Она встала и подергала ручку двери. Шанс был не велик, но все же вдруг охранники оказались идиотами?.. Не оказались. Дверь не поддалась. Юми прислушалась и попятилась назад. Из-за двери отчетливо слышались шаги, медленные, размеренные, неминуемо приближающиеся. Она вдохнула и подавилась воздухом, перестала дышать... Замок щелкнул, ручка плавно опустилась вниз и дверь подалась внутрь. На пороге Юми увидела мужчину в черном балахоне. Капюшон все так же скрывал его лицо, но девочка была уверена, что видела именно его в своей камере. По его приказу убили Джека, и по его же приказу ее привели на его суд, сюда. Вампир запер за собой дверь. Он глядел на Юми. Хоть капюшон и отбрасывал густую тень на лицо вампира, она чувствовала его взгляд на себе. От одного лишь осознания ситуации у девочки темнело в глазах. Вампиры встречались ей раньше. Ей пришлось провести с ними не один месяц и потому она так их ненавидела. Полагая, что нет на земле более жестокого, изощренного и сильного разумного существа, Юми стояла сейчас в трех метрах от их лидера. Так прошло несколько минут. Оба, не шевелясь, глядели друг на друга. Девочка спасовала первая, не издав ни звука, она зажмурила глаза, и ее бледные щеки стали розоветь от соленых слез. Из-под темных волос стали видны морщинки на лбу от напряжения. Грэг все ждал, когда же тонкие губы девочки перестанут сдерживать ее истинные чувства. И вот, наконец, он услышал ее всхлип, тихий, робкий, трагичный. Вампир принялся растирать кончики пальцев обеих рук, чтобы их перестало сводить. 'Черт бы побрал того, кто меня за язык тянул... - вздохнул он с досадой, - Какая вкусная драма могла бы состояться...' Он шагнул ей на встречу. Юми метнулась назад, оступилась и, не удержав равновесия, села на пол. Вампир протянул ей руку, но девочка быстро отползла, перевернулась и поднялась на ноги уже в противоположном конце комнаты.
  -Не подходи! Только прикоснись, ублюдок! Ты поплатишься за все! - сквозь страх визжала она.
  -В самом деле?.. Это даже интересно. И что же мне грозит? - Грэг потер ладонь о ладонь в предвкушении.
  -Мой брат убьет тебя! Скоро они придут сюда. Их тысячи! Тебя сожгут, разрубят на куски...
  -Нет-нет... давай-ка по порядку. Сначала наверное на куски, а потом сожгут? - издевался вампир с улыбкой.
  -Тебе будет не смешно, когда придет мой брат! Эллао сильнее тебя! ОН будет над тобой смеяться!
  -Прости, что?.. Что он будет делать?.. Как ты говоришь его имя?..
  -Эллао! Запомни это имя, потому что...
  -Закрой рот, маленькая сучка! - все еще улыбаясь повысил голос вампир.
  Юми затихла, глядя на него огромными от страха глазами. Грэг прошелся мимо нее, обернулся и поднял руки, чтобы снять капюшон. Девочка впечаталась в стену, разглядывая смуглое худое лицо немолодого разбойника.
  -Ты будешь проклинать это имя, когда поймешь, что сделала сейчас... Когда ты встретишь своего брата, поговори с ним, скажи все, что хотела ему сказать, потому что жить ему осталось очень недолго.
  -Ты его не убьешь... - неуверенно, но с достоинством покачала головой Юми.
  -Я - нет. Его казнят свои... - он поднял девочку за плечи и опустил на лежанку из ковров.
  Ее тонкие руки и ноги быстро заметались перед Грэгом, так быстро, что вампир на несколько секунд просто опешил. Не собираясь давать жертве фору, скоростью превзойдя ее, он распял Юми на коврах, раскидав ее руки и ноги. Сковал их силой и тяжестью, подчиняя себе ее глаза. Девочка попалась без промедления. Ища жалости и сочувствия, она обратила взор к холодным глазам Эгрэджио и сдалась. Ее тело обмякло. Его сковала липкая тьма. Грэг разорвал рубашку у нее на груди, стянул с тощих ног джинсы. Одурманенный взгляд Юми сверкнул ненавистью, будто ей снился сон о чем-то мерзком.
  Вампир ликовал, отстраняясь от жертвы, но что-то мешало, давило, будто он сам попал под влияние чьего-то заклятья. Чувство давно забытое и стертое, выброшенное за ненадобностью, как помеха на пути, истребленное... Вина. Грэг еще раз оглядел худое, изможденное тело девочки с едва обозначившейся грудью и царапинами на коленях, почти детское сонное лицо в шапке черных волос, оттолкнулся от лежанки и отвернулся.
  -Скучно... - констатировал он для себя, зная, что причина не в этом.
  Опустив ладонь на глаза Юми, он снял чары морфея. Девочка распахнула темные глаза и в один миг сжалась клубком, прикрыв грудь, прижав к животу колени.
  -Не думай, что я проявил сочувствие к тебе, - поспешил объясниться Грэг, - Мне не знакомы эти эмоции.
  Юми не пошевелилась. Ее тело била дрожь. Вампир приблизился, уже с кинжалом в руке.
  -Встань!
  Девочка принялась карабкаться по лежанке, как по отвесной стене, пока Грэг не придержал ее за плечи.
  -За что?.. - подавлено пискнула она.
  -Я не убью. Только не двигайся пока.
  -Не надо...
  - Я сказал, тихо! - вампир придавил Юми, с силой полоснув по спине ножом.
  Ее сдавленный крик был едва слышен. На коже сперва появилась белая полоска, позже проступила алая роса, как по колее родник, выходя из берегов, тонкой ровной струйкой поблескивая на свету. Девочка дернулась в надежде, что вампир сделал, что хотел, и получила подзатыльник, от которого вмазалась лицом в ковер. На этом месте на ковре осталось маленькое темное пятно крови.
  -Я только начал. Если ты сильно против, я могу передумать. Может, ты жаждешь любви? Так я не буду мешать. Покажешь мне, на что способна, и, возможно, я взгляну на твое тело иначе...
  -Ты - мразь... - прошипела Юми сквозь зубы, так сильно сжимая пальцами ковер, что костяшки побелели.
  Полоснув еще дважды по обнаженной спине и слизав проступившую кровь, Грэг привлек Юми к себе за плечи.
  - Все должно было кончиться хорошо... - он будто оправдывался перед кем-то, не перед ней, не перед собой, перед кем-то еще... - Ты сама виновата... Нет, не ты... Твой брат! Я всегда считал, что нет ничего слаще мести. Только вот за тебя мне вряд ли отомстит Эллао. Все совсем наоборот, Юми... - он вдохнул аромат ее страха, зарывшись лицом в черные волосы, и медленно погрузил клыки в дрожащую плоть напряженной ключичной мышцы.
  9
  Взошло солнце. Сегодня оно было по-настоящему весенним, теплым и ласковым. Рити даже успела застать его последние лучи, после сна выбравшись на крышу. Бесконечное метание меж Светом и Тьмой так утомило ее. Хотелось просто погреться и вдохнуть поглубже ветер весенней оттепели. Девушка знала - недолго воздуху оставаться таким чистым, скоро начнется последнее сражение, и все снова наполнится гарью и смертью.
  Федералы уже сдавали свои посты. Верити успела найти брата, прежде чем он ляжет спать. Верден сделал вид, что не замечает сестру, но Рити так долго и настойчиво глядела на него, что пришлось сдаться.
  -Что тебе?..
  Вместо ответа она протянула ему лист бумаги, исчерченный вдоль и поперек. Это был план здания, вернее двух его этажей.
  -Что это? - нахмурился он с пренебрежительным смешком, но все же вгляделся в чертеж.
  -Это подробный план лагеря. Когда назначено наступление? - спокойно отозвалась девушка.
  -Да пока не говорили. А вот это что? - он ткнул пальцем в маленькие квадраты на ее карте.
  -Это генераторы, машинное отделение. Вот здесь камеры, а здесь...
  -Почему ты это мне показываешь?.. - удивился он.
  -Потому, что мы пойдем туда вместе... Или ты не хочешь спасти людей?..
  -Хочу, но ты могла показать это Морлоку или капитану. С каких это пор ты мне доверяешь больше?..
  -Ты - мой брат, Верден... - она села напротив него на корточки, - Кому же мне еще доверять, если не тебе? Морлоку я тоже покажу потом... Просто хотелось показать тебе, что я чего-то стою... - призналась она.
  -Да я это и так знаю.
  -Чего? - Рити аж подпрыгнула.
  -Знаю, что ты молодца... Только с мужиком этим все время рядом крутишься, - он отвел недовольный взгляд, - Хоть он тебя и учит всякой бойцовой фигне, мне это не нравится. Он сам мне не нравится... не доверяю я вампирам, понимаешь?..
  -Понимаю. А я вот волкам не доверяю...
  Верден вскинул голову, совсем как огромный неуклюжий пес, и вгляделся в ее печальные глаза.
  -Да, Верден... - она кивнула, пряча от него взгляд, - Я давно поняла, что что-то не так, но теперь знаю точно, и мне...
  -От кого?.. - глухо прорычал он.
  -Да какая разница?.. Мне все равно, понимаешь? Ты был братом, братом и остаешься. Волк, вампир, да хоть кто...
  -Кто сказал?! - он повторил громче.
  -Тебе надо научиться держать себя в руках. Один из волков сказал. И что? Я узнала бы сама, рано или поздно, прекрати злиться. У меня нет такого презрения к ним, как у тебя.
  -Что он еще сказал? - уже чуть тише спросил Верден.
  -Сказал, что тебе надо принять в себе зверя, иначе вся жизнь полетит к чертям. Ты такой, какой есть. Как раньше...
  -Как раньше?! Я рву людей на части и жру их мясо. Это нормально? Это как раньше? Ты ни хрена не понимаешь, Рити! Когда тебе нравится вид крови, смерти... это не нормально. Это нельзя принять!
  Девушка не поднимала глаз, боясь только разозлить его своим сочувствием.
  -Хорошо, не как раньше. Как сейчас, теперь и навсегда. Они живут с этим, и ты сможешь. Я знаю одно: если не примешь это - погибнешь.
  -Жду этого с нетерпением.
  -Не говори так! - тут уже Рити разозлилась, - Я нашла тебя не для того, чтобы хоронить, слышишь?! Только попробуй сдаться на полпути! Я тебе этого не прощу...
  Она шатаясь поднялась на ноги и быстро вышла, чтобы брат не видел ее слез. Верден не ответил ни слова.
  
  В это время в городе, дождавшись заката, Эллао выбрался из ночлежной берлоги и продолжил свой путь на восток в гордом одиночестве. Его состояние можно было бы назвать смятением, если бы не злоба, закипавшая в жилах и в сердце, и не боль, схватившая за горло. 'Предатель! Предатель! - то и дело повторял он негромко, - Ты ответишь, за то, что бросил нас, ответишь, предатель! Я отомщу за своего господина. Ты думал, подданными можно играть в шахматы?! Ты умрешь, как умер он! Страшно и мучительно, без надежды, без помощи!'
  Юноша шел быстро, хотя его штормило от одной стороны улицы к другой. Месть опьяняла его разум, мешала координации. Он уже смутно помнил, о чем говорил с Морлоком накануне, но это его волновало меньше всего. Тяготили мысли о Верити, но он быстро прогонял их, снова злясь.
  Приближаясь к мосту на северо-востоке, он замедлил шаг и вгляделся в пустынную улицу. Внезапно им овладел ужас, морозный, отрезвляющий. Эллао осторожно добрался до конца улицы и шмыгнул в подворотню. Оттуда он выглянул на Площадь Восстания и обомлел. Мысли о мести, о князе, о Дориане исчезли. Юноша пришел в себя и вспомнил, кто он есть. Не теряя ни секунды он бросился бежать обратно к штабу, оглядываясь и прячась в домах, растворяясь в жадном сумраке безлунной ночи. Мороз, ударивший под вечер, сковал лужи. Под ногами Эллао с треском крошился лед. Из последних сил парень несся к своим, боясь опоздать.
  В театре Рити искала Морлока, но никак не могла найти. Кого бы она не спросила - никто не видел его с самого заката. Во что бы то не стало, ей нужно было выбраться сегодня в город, но уйти без ведома Морлока она не могла. Плохо продуманная операция грозила вот-вот рухнуть. Складывая в несколько раз листок, Рити ломала голову, как поступить и кого взять себе в подмогу.
  -Строчишь донесения?.. - подкрался кто-то со спины.
  Верити оглянулась, выставив блок. Увидев Орена - своего 'любимого' волка, она не спешила убирать кулаки.
  -Чего тебе?.. - исподлобья взглянула на него девушка.
  -Я говорю, челобитные строчишь своему хозяину? - с улыбкой повторил он.
  -Во-первых, у меня нет хозяина, а во-вторых, тебя не касается, что я строчу. И вообще... Орен, кажется?
  Волк опустил веки в знак согласия.
  -Так вот, Орен, какого хрена?..
  Но Орен только покачал головой и многозначительно промолчал, глядя на нее с прищуром.
  -Неужели тебе больше некого доставать?..
  -Есть, но ты ведь... особенная...
  -Нормальная я, обычная. Отвали по-хорошему.
  -Хм... - он оглядел пустой коридор, - И что же будет по-плохому?.. Ты умеешь справляться с вампирами, но с волками тебе не справиться...
  -Знаешь... - она так же многозначительно огляделась, - Один мой знакомый сказал, что убьет любого, кто даже случайно меня коснется. Насколько я знаю, он не шутит такими вещами, и вообще... очень вспыльчивый парень.
  Волк опустил руки, уже готовые схватить Рити, и отступил чуть назад. Девушке такая быстрая победа показалась странной. Он не ехидничал. Судя по всему, Орен и вправду испугался. Это было так на него не похоже.
  -Что это с тобой? Неужели ты кого-то в этом мире боишься?.. - поддела она.
  -Ты играешь с огнем, девчонка... - он произнес это так злобно щетинясь и оглядываясь, будто всерьез раздумывая, не убить ли ее.
  Верити попятилась назад к лестнице. Она не могла и предположить, что так выведет волка из себя. Однако он не стал ее преследовать. Рити укрылась в тире, благо там еще кто-то был, и решила остаться подольше, пока он не уйдет.
  Проведя внизу около часа, девушка рискнула выйти, поднялась наверх, прошла по коридору и остолбенела. Все носились, как угорелые, хватая одежду и оружие на бегу. Солдаты не спали, и тоже носились с винтовками мимо Рити.
  -Что происходит?! - выкрикнула она.
  Пробегающая мимо вампирша ответила:
  -Тьма зашевелилась на востоке...
  У Верити все опустилось. Ладони похолодели от ужаса. С минуту она соображала, что делать, и, наконец, решила бежать за курткой в зал. Пистолет был при ней, в поясной кобуре.
  10
  В башне разведка доложила о приближении Тьмы еще раньше, и князь со своей армией уже выступил. Ранее ему доложили, что захвачена южная база, остававшаяся пустой после смерти Дориана. Алиас чувствовал, как покалывает в пальцах. Неумение вести боевые действия в который раз лишало его доверия подданных. Милана видела, что он в смятении, но не знала, как его подбодрить.
  -Надо послать за Морлоком. Пусть они отобьют военную часть. Этот объект, наверное, важнее юга... - сказала она князю.
  -Да, безусловно. Но... нашему посыльному придется пробиваться сквозь темных. Я не знаю, что делать... - признался ей князь.
  -Тише, тише... - она оглянулась на приближенных Алиаса, - Не стоит так говорить перед битвой. Пусть она даже последняя, но... Мы не сдадимся, пока живы. Я отправлюсь на север.
  -Нет!
  -Не спорь. Я - птенец Дориана, и мой тотем умеет преодолевать такие препятствия по воздуху. Я долечу туда через час. Отправляйся на юг и не беспокойся за меня.
  -У них есть оружие. Тебя могут ранить в небе!
  -Алиас, князь, Господин мой... Возьми себя в руки! Ты нужен им, - она обернулась на несколько сотен вампиров за его спиной, - Им нужен бесстрашный и сильный, такой как ты! Мы разобьем эту грязь, или, по крайней мере, засунем ее обратно в гадюшник.
  -Умоляю, только вернись... - прошептал Алиас.
  Милана поцеловала его и в ответ прошептала:
  -Обещаю...
  
  Морлок выдвинул смешанное войско на восток. Рити шла рядом с братом, но Верден даже не смотрел на нее. Он все еще злился или, может быть, боялся что она снова заговорит о его сущности. Девушка оставила винтовку в театре - ей объяснили, что она вряд ли пригодится. Зато у Рити появились два новых полуавтоматических пистолета, как заверили ее военные, - последнее достижение полевой лаборатории вооруженных сил. Рити на минуту представила, как она выглядит сейчас и осталась довольна. Хоть брат и говорил, что врагу все равно, как она выглядит, ей было, чем гордиться - сплошь черный плотный спецназовский костюм, два 'супер-пистолета' на бедрах, легкая 'спецовская' куртка и черные военные ботинки. 'Кэли бы позавидовала...' - с грустной улыбкой вздохнула Рити. Ее неотложное дело оставалось первым в списке важностей, и девушка перегнала отряд, пробираясь к Морлоку.
  -Надо поговорить... - запыхавшись выпалила она, взволнованно глядя на него.
  -Срочно? - нервно усмехнулся вампир.
  -Это важно. Мне нужно быть сейчас на другом конце города. Это очень важно...
  Морлок оглянулся на полк и осторожно, но с силой ухватил Рити за шкирку.
  -Послушай меня, девочка... - прошипел он, оскалясь, - В данный момент мы ведем наступление, и тот, к кому ты так спешишь, наверняка очень занят, если конечно он хороший полководец. Постарайся переключиться на предстоящий бой или убирайся ко всем чертям.
  -Да не... Морлок, ты не понима...
  -А ты хорошо меня поняла?! - он встряхнул ее.
  -Перестань! - зажмурилась Рити, - Он вообще тут не причем! Если бы ты меня выслушал...
  -Я слушаю тебя, но давай покороче... - вампир отпустил ее, продолжая путь.
  Верити оглянулась назад. Совсем близко, вплотную к ним, шли вампиры и волки. Ей совсем не хотелось, чтобы они слышали их разговор.
  -Я слушаю, Верити! - недовольно прикрикнул Морлок, ожидая ответа.
  -У меня есть информация, что кому-то из пленных удалось бежать... - вполголоса отвечала она.
  -И что же?
  -Морлок, пожалуйста! Будь человеком... - она снова оглянулась, - Мне нужно быть там. Я приведу пленных к нам на базу. Только в театре они будут в безопасности.
  -Какая забота... Ты их знаешь?.. - он, наконец, понизил голос.
  -Да! Поэтому прошу отпустить меня и дать хоть кого-то... Мы вернемся как можно скорее...
  -Что ты делаешь, Рити?.. - он посмотрел на нее осуждающе, но не злобно.
  -Я позже попробую все тебе объяснить... надеюсь... Прости меня пожалуйста, я не хотела тебя злить.
  -Уж надеюсь, что ты постараешься объяснить, иначе не сносить тебе головы, Вернита... Позови ко мне брата.
  -Вердена?..
  -У тебя есть другие братья? - он сдвинул брови.
  -Нет, - пожала плечами девушка, - Спасибо, Морлок.
  Она вернулась в отряд и передала брату, что Морлок его зовет. Минут десять они говорили о чем-то очень напряженно, но, насколько могла судить Рити, Верден держал себя в руках. Наконец, он вернулся и, забрав сестру с собой, покинул строй.
  -Покажешь дорогу, - сказал он, притормаживая один из военных джипов в конце колонны.
  Рити удивленно оглядела его. Она могла лишь догадываться, что именно Морлок рассказал ее брату, и насколько можно ему доверять.
  -Нам разрешили взять машину?
  -Да. Так быстрее обернемся. Залезай, - кивнул он, усаживаясь за руль.
  По мере приближения к мосту напряжение в строю возрастало. Волновались все. Одно то, что Тьма первой начала наступление, говорило о серьезных намерениях врага. Праведные еще со времен первой неудачной атаки потеряли уверенность в своем будущем. Теперь же им оставалось надеяться только на удачу. Численный перевес Тьмы и превосходство в питании делали свое дело. Шансы князя и впрямь были невелики, но дух Праведных еще поддерживали такие как Морлок, Милана, Лайнос и Клим. Их вклад, учитывая падение Алиаса в глазах подданных, был неоценим.
  Разведка сообщила - многочисленный отряд Тьмы расположился на восточной военной базе. Праведные двинулись напрямик в сторону базы, минуя мост за полкилометра.
  Милана в это время как раз приземлилась у главного входа в театр. Часовые впустили ее без звука. Несколько минут побродив по опустевшим коридорам и залам, она, наконец, спустилась вниз и застала одного-единственного часового у двери в кладовую, позже переделанную в камеру временного заключения.
  -Где все? Что происходит? - не в силах больше путаться в собственных догадках заговорила она с часовым.
  -Атака Тьмы на востоке. Наша часть была мобилизована и двинулась на северо-восток, - четко и размеренно отвечал вампир.
  Милана вздохнула с облегчением и уже было повернулась к лестнице, как из-за двери камеры послышался стук и знакомый голос.
  -Милана! Черт, выпустите меня! Помогите!
  -Какого... Кто там у тебя? - она подошла ближе и прислушалась.
  -Господин Морлок велел охранять его до своего прибытия... - спокойно ответил ей часовой.
  -Это я, Эллао! Милана, пожалуйста! Не оставляйте меня здесь!
  -Открой дверь, - приказала она.
  Но вампир покачал головой.
  -Нет, госпожа. У меня приказ.
  -Да ты знаешь, с кем разговариваешь?! - вспылила девушка, решив воспользоваться своим положением, чтобы спасти мальчишку, - Я немедленно доложу князю о неповиновении...
  -Простите, Госпожа Милана! - вампир кинулся ей в ноги, моля о пощаде.
  'Сработало!' - улыбнулась Милана про себя.
  -Я не знал... Я не думал, что Вы...
  -Не думай, а открывай, черт бы тебя...
  Через мгновение щелкнули замки, ручка рванула вниз под давлением Эллао, и юноша оказался на свободе.
  -За что ты там? Почему не пошел с ними?.. - Милана устроила допрос на месте, чтобы удостовериться, что не совершила ошибку.
  -Я хотел пойти с ними, но Морлок... Я один раз ослушался приказа и вот... результат - я за решеткой.
  -Морлок... Хм. На него это не похоже, - засомневалась девушка, - Может, ты сделал что-то совершенно недопустимое?..
  -Ну... Я вышел из штаба без его разрешения...
  -Что же с ним такое. Впрочем, он имперский наемник. Я слышала, их иногда клинит... Вспомнить только, как он пытал пленного волка...
  -А что Вы тут делаете? - нашелся Эллао, уводя ее от темы.
  -Я с посланием от князя, но вижу, Морлок сообразил раньше...
  -Это я его предупредил, - горделиво перебил юноша, - Я увидел их у моста и сразу доложил.
  -И после этого тебя оставили здесь?.. - совсем запуталась Милана.
  -Да, - Эллао опустил глаза, показывая, что затаил обиду на Морлока.
  -Мне все же надо торопиться на восток, - опомнилась Милана, метнувшись в сторону лестницы.
  -Но зачем?! - удивленно воскликнул юноша, догоняя ее.
  -Дело в том, что Тьма одновременно захватила южную базу, отбитую Дорианом... - она грустно поглядела на Эллао, - Господином Дорианом. Князь направился туда, но мы не знаем планов Тьмы. Возможно, это ловушка. Тогда пригодится ваш гарнизон. Морлок должен знать о втором фронте...
  -Нет!
  Милана остановилась и оглянулась на парня ошалевшими глазами.
  -Что?..
  -Я хотел сказать, Вам опасно идти одной. Возьмите меня... - виновато поник Эллао.
  -Хорошо, - усмехнулась она, - Но придется передвигаться очень быстро. Идем.
  -Я - сама скорость, княгиня... - улыбнулся юноша у нее за спиной.
  
  Добравшись до воинской части Морлок велел занять позиции и приступил к захвату. Первыми на территорию проникли волки. Разметав два десятка 'зомби', они открыли ворота остальным. Пока солдаты, рассредоточиваясь по периметру, очищали территорию собственной базы, волки во главе с Климом и несколько десятков вампиров направились прямиком к зданию штаба. С ноги распахнув двери вестибюля, Клим вошел в здание, а за ним и остальные. Первую минуту была тишина. Потом ОНИ полезли изо всех дверей, сверху с лестницы, снизу из подвала, окровавленные, грязные. Глаза людей были безумны, злобны и почти опустошены измучившей их жаждой. Вампиры залили звуковое пространство автоматными очередями.
  -Лестница чистая! Давайте наверх! - крикнул кто-то.
  Наверху их ждал длинный коридор с множеством дверей. Здесь располагались казарменные помещения. Морлок скомандовал взять оружие на изготовку и построиться двумя шеренгами, спина к спине и лицами к дверям. Это не давало возможности быстрого перемещения, зато уменьшало шансы внезапной атаки. Но она все-таки произошла...Некоторое время отряд передвигался беспрепятственно и были слышны лишь их собственные шаги. Большинство дверей было плотно закрыто, в некоторых открытых никого не было. Помещения были пусты. В то время, когда возглавляющие колонну Морлок и два оборотня почти достигли конца коридора, в него вошли замыкающие колонну Клим и два солдата. Вид у одного из них был неважный, он с трудом передвигал ноги. 'Да ты серьезно ранен, парень' - заметил Клим. Боец попытался что-то возразить, но в следующий момент пошатнулся, его вырвало кровью. Клим подхватил его, когда у парня подкосились ноги. Запах свежей крови ударил в нос, в глазах потемнело, но волк много лет учился справляться с голодом, совладал с собой и на этот раз. Клим хотел подозвать медика, но в следующий миг из дверей послышались пронзительные звуки. Так выли десятки голодных хищников, услышав запах крови. 'Учуяли, мрази' - успело мелькнуть у Клима в голове, прежде чем запертые двери стали, слетая с петель, обрушиваться на бойцов. Вслед за дверями из комнат вылетали волки-зомби. В том, что это были именно 'зомби', не оставляла сомнения их безудержная ярость, и то, как бездумно они бросались под пули. Клим схватил одну из вышибленных дверей, которая мгновенье назад придавила раненного бойца, и, выставив ее вперед, двинулся на противника. Активизировались Праведные оборотни и идущий впереди Морлок. Отвлекая основной напор на себя, они дали солдатам возможность перестроиться. В следующий момент они уже вскинули автоматы и открыли огонь. Но оборотни не сбавляли натиск. Оказалось, что все ранее запертые помещения буквально кишели ими. Через несколько минут отчаянного сопротивления, отряд Клима и Морлока сильно поредел. Одно из помещений Клим успел забаррикадировать собственной дверью, опередив зомби, и перед этим успев бросить в помещение гранату. Вскоре все кончилось.
  Как и боялась Милана, Тьма подстроила ловушку. Праведные обнаружили на базе лишь полторы сотни недообращенных волков - пушечное мясо Тьмы. Морлок в растерянности ожидал очередных результатов разведки и новостей от князя.
  11
  Милана в компании Эллао тщетно пыталась поскорее добраться до восточной базы. Юноша будто специально тормозил ее. Сперва он подвернул ногу, споткнувшись на лестнице, потом ему показалось, что он видел кого-то во дворе старого дома. Пришлось осторожно обследовать дальнейший путь. Милана злилась на него, а еще больше на себя, за то, что взяла его собой и теперь не может бросить. Наконец ей надоело плестись, озираясь на каждый шорох. Нужно было спешить, ведь от этого могла зависеть жизнь Алиаса.
  -Дальше я одна. Осталось не много, но одна я доберусь быстрее, - сказала она, - Уверена, твой полет еще не на высоте, так что добирайся тихо, пешком. Я полечу к Морлоку. Будь осторожен...
  -Нет. Так не пойдет... - Юноша остановился у нее за спиной. Милана не оборачивалась, ожидая упрека, но упрека не последовало. Последовал сильный удар по голове. Не успев ничего сообразить, девушка обмякла и плавно опустилась к его ногам.
  -Простите меня, госпожа... - вздохнул вампир, склоняясь над ее побледневшим лицом.
  
  Основная масса второй группы двинулась навстречу Алиасу. Когда появилась первая группа противника, князь и его воины не сомневались в победе. Вампиры бросились в бой, постепенно переходя с магических дистанционных ударов на рукопашные схватки. Сам князь принял активное участие в битве, сражаясь бок о бок со своими воинами. Воздушными потоками магии он поднимал врагов над землей и с силой обрушивал их на асфальт, хотя как и всегда, больше полагался на физическую силу. Ударами ног сворачивал шеи, руками ломал позвоночники. Праведные ликованием приветствовали такого воина в их рядах, и сражались с большим рвением. Они уже значительно потеснили противника, когда с другой стороны обрушился удар второй группы, пришедшей с юга. Праведные, находящиеся на периферии, мгновенно среагировали на вопли горящих заживо вампиров, замыкающих отряд, но ничего изменить уже было нельзя... Княжеское войско было зажато в тиски и окружено.
  
  Грэг наблюдал за исполнением своих планов с высоты. С крыши одного из корпусов городской клинической больницы вся битва была видна как на ладони.
  -Как глупо ты попался, Алиас. Если бы все Праведные князьишки так просто сдавали свои позиции, мне бы понравилось... - улыбался он.
  -Ты полагаешь, Ангриф так же туп?.. - поддержал разговор его приближенный, худой, но крепкий длинноволосый вампир.
  -Нет, конечно. Но как бы хотелось...
  Оба рассмеялись. Грэг вгляделся в толпу на площади и прильнул к парапету.
  -Гляди-ка, это еще что за... - он показал собеседнику на крайние ряды, смыкающие кольцо.
  К ним приближалась маленькая фигурка в сером плащике.
  -Ребенок?
  -Откуда? Скорее, карлик... Но что-то я не припомню его среди темных... - Грэг вгляделся внимательнее, - Да это девчонка! Ты видишь? Или я умом тронулся?
  -Точно! Вот святые нас на смех поднимут за такого бойца! - он рассмеялся, но не заметив ответной реакции, умолк.
  -Она не может быть бойцом. Головорезы, конечно, идиоты, но не до такой же степени. Нет, она смертная... Может из лагеря... Пусть идет, - он переглянулся с вампиром, - Идет, как видишь в самую середину...
  -М-да... Не далеко уйдет, точно...
  
  Рити с Верденом уже почти добрались до западного района. Девушка вцепилась в сиденье, едва они тронулись, и не отпускала до сих пор, потому что брат гнал джип, кочегаря его на последних оборотах. Рити боялась говорить ему хоть что-то, старалась преодолеть свой страх, но скорости боялась еще больше, с детства фобия эта была непреодолима. Надеясь на понимание, она взглянула на Вердена с мольбой. Тот не сразу заметил, а когда увидел ее испуганные глаза, усмехнулся.
  -Ты чего?
  -Ничего... - стиснула зубы Рити, - Отскребешь меня потом от асфальта...
  -Чего?
  -Куда ты гонишь?! На дороге полно хлама!
  -Два дня назад я сам чистил эту дорогу. Расслабься, Рити, - снисходительным тоном ответил он.
  Весь путь волк молчал, но, узнав местность, вдруг заинтересовался конечной точкой их пути.
  -Мы почти приехали... - содержательно ответила Рити.
  -Что за операция? Что тебе известно? - не унимался брат.
  -А что тебе сказал Морлок?
  -Прекрати со мной так говорить! - разозлился Верден, - 'Кому ж еще мне доверять если не тебе, Верден... - кривляясь процитировал он сестру, - Ты ж мой брат...' Кончай ломать комедию, Рити! Куда мы едем?
  -Нам надо найти одного человека и привезти на базу. Вот, что я знаю, - отделалась она от расспросов.
  -Одного?.. - Верден остановил джип и сел вполоборота, глядя на нее с недоумением.
  -Да поехали же! Времени мало! Еще надо вернуться к нашим на подмогу... Я лучше пойду пешком. Тут рядом...
  -Сидеть! - прорычал он, - Это все из-за одного человека?! Морлок сказал, что кому-то удалось бежать, но я думал, это человек сто... Ну хотя бы десяток счастливчиков! Но один! Верити, ты, бл..ь, понимаешь, что это бред?! Какого хрена мы тут делаем?!
  -Господи, Верден, какая разница, сколько их! Ты говоришь о человеческих жизнях... - она глядела на него огромными глазами, не веря, что это мог сказать ее брат.
  -Откуда ты знаешь, что он один? Откуда ты вообще знаешь, что он там? Ты осведомлена лучше Морлока?
  -Давай просто пойдем туда. Я потом все объясню, обещаю. Поехали, - попросила она.
  Остановив машину во дворе, двое вошли в темный подъезд. Мрак прорезали два луча света. Рити взвела курок, поднимая пистолет к плечу. Она шла первой, но брат не отставал ни на шаг.
  -Чисто. Никого нет. По крайней мере хищников... - сделал заключение Верден.
  -Ты уже научился их чувствовать?.. - удивилась Рити, но брат не ответил ей.
  Девушка оглянулась на него и увидела, как в момент поменялось его лицо. Глаза стали светлее и как будто больше. Рити показалось, что в них стал отражаться луч фонаря, но это был их собственный, желтоватый свет, свет хищника внутри него.
  -Верден... - шепотом позвала она, стоя в полуметре от него, но брат не отреагировал. Он медленно тянулся к распахнутой двери, будто что-то невидимое манило его туда.
  -Верден! Да что с тобой? - она остановилась, пропуская его.
  Брат тоже остановился и обернулся на ее призыв. Девушка отшатнулась. Его глаза полностью мутировали и были теперь лунного оттенка. В них золотом переливался свет адреналина и жажды. Губы Вердена были чуть приоткрыты, будто он дышал по-собачьи.
  -Что?.. - отозвался брат.
  Его голос звучал чуть ниже обычного.
  -Ты что-то чувствуешь там?.. - спросила Рити, не сводя с него безумного взгляда.
  -Кр-р-ровь... - прорычал волк.
  -Там кровь?.. - Верити отвлеклась от брата и устремилась в квартиру.
  Мысли путались. В голове возникали разные картины, одна другой страшнее. 'Мы опоздали! Ее нашли темные! Или покусали собаки, или...' - она осветила все углы комнаты и, наконец, вдали заметила что-то на полу, у самой дальней стены. Приблизившись, Верити глубоко вдохнула и опустилась к телу. Девочка лежала на боку, свернувшись от боли и, казалось, дышала. Глаза были открыты, но реакции почти не было.
  -Юми! Юми, что с тобой? Что болит? - Рити попыталась повернуть ее на спину, но Юми взвыла так, что заложило уши.
  Верити отпрыгнула, сев на пол от неожиданности. Краем глаза она заметила, как в комнату входит Верден.
  -Она ранена... кровь... - как в бреду повторял он, глядя на девочку широко раскрытыми глазами.
  -Не подходи к ней! - опомнилась Верити, вскакивая между Юми и братом, - Подожди нас в машине, ладно?
  -Но... я... Ты думаешь... ладно, хорошо... - согласился он.
  Рити вздохнула с облегчением. Наблюдать, как он сожрет сестру Эллао ей совсем не хотелось, стрелять в него хотелось еще меньше. Она вдруг поняла, что не сможет его остановить, если зверь возьмет верх в его душе. Вернувшись к девочке, Верити снова заговорила с ней:
  -Юми, ты меня помнишь? Узнаешь меня?
  -Да... - ее голос больше не звенел, он глухо скрипел, как зажатый в ладони колокольчик.
  -Ты можешь шевелиться? Сесть можешь?
  -Я не знаю, - после большой паузы ответила Юми.
  -Давай попробуем, ладно?.. - она протянула к ней руки и снова отдернула, потому что девочка опять завизжала.
  -Нет! Спина! Только не трогай... спина... больно...
  -Хорошо. Я буду очень осторожно помогать тебе, а ты поднимешься, - уговаривала Рити.
  Она бережно взяла ее за плечи, и Юми, наконец, села. Правда, сидела она вцепившись руками в руки подруги.
  -Нам теперь надо встать. Мы тебя вылечим. Твой брат тебя ждет... Слышишь? Эллао... - девушка осеклась, увидев, как скривилось лицо Юми при имени брата.
  -Замолчи... - прошипела она.
  -Что с тобой случилось, Юми?..
  -Просто не говори мне о нем, не спрашивай ничего... Помоги мне и все... - холодно отозвалась она.
  -Хорошо. Как скажешь... - Верити пожала плечами, но на сердце лег камень.
  Ей казалось, что Юми винит во всем ее. Она и сама чувствовала, что как-то причастна к ее боли. Не в силах себе этого объяснить, Рити едва не расплакалась.
  Через несколько минут обе были в машине. Верити помогла Юми лечь на заднее сиденье, на бок, как она просила.
  -Гнать нельзя... - обратилась она к брату.
  Верден оглянулся на Юми, потом посмотрел на сестру.
  -Но надо спешить. Что делать будем?
  -Тебе, наверное, лучше долго с ней рядом не находиться, да?.. - вздохнула Рити, - Давай я сяду с ней рядом, но все равно, постарайся не трясти.
  Машина тронулась. Юми задержала дыхание, готовясь снова испытать боль. Верити уложила ее лицом вниз и села в проходе между сиденьями, чтобы придержать. Взгляд упал на спину девочки. Черная мятая рубашка на спине выглядела мокрой насквозь. 'Неужели кровью пропитана?.. - вздрогнула она, - Возможно, поврежден позвоночник, раз она с трудом двигается. Что же произошло, и кто это, черт возьми, сделал?.. Если кто-то напал, то почему не убил, не осушил? Надеюсь, Юми заговорит. Я виновата, что опоздала. Мне и исправлять свою ошибку...' Девочка попыталась повернуть к ней голову, но вскрикнула и упала лицом на сиденье. Верити хотела помочь, но боялась прикоснуться. Она положила руки ей на плечи, пальцами обхватив голову, чтобы приподнять. Юми поддалась и приняла помощь, хоть это и стоило ей следующего спазма боли.
  -Что-то еще болит, кроме... - Верити запнулась, увидев кровь на своих пальцах.
  -Отстань от меня... - простонала девочка, вот-вот готовая расплакаться, но Рити все же отвела в сторону ворот ее рубашки.
  Крови было немного. Только вокруг ран, на белесых следах от клыков.
  12
  Лишь когда наметился рассвет, разведгруппа доложила Морлоку о месте схватки. И хотя все знали, что это провал, знали что этот бой последний для них, никто не задумался над тем, стоит ли. Через двадцать минут гарнизон выдвинулся на подмогу. Рити и Верден едва успели на сбор. О том, что произошло за время их отсутствия, их просветили по пути. О Юми никто не спросил, и Рити была очень этому рада. Эллао куда-то запропастился, но Верити оставила девочку в надежных руках часовых в театре.
  
  Где-то на северо-востоке, недалеко от центрального района, на чердаке одной из высоток, были сейчас молодой вампир и возлюбленная его господина. Милана пришла в себя. Она лежала около стены под окном. Руки и ноги ее были крепко связаны проволокой. Эллао сидел неподалеку на корточках, обхватив голову руками.
  -Удавлю... - простонала вампирша с досадой, - Своими руками удавлю... Что же ты делаешь, Эллао? Ты понимаешь, что оставил их всех умирать, без надежды на подкрепление!
  -Да! - он опустился рядом с ней на колени, - Понимаю! Так же они оставили господина! Я все понимаю, и гораздо лучше, чем Вы думаете!
  -Малолетний выродок! Кому нужна твоя месть?! - исходила криком вампирша, - Знала бы я, что так будет, когда мы с Морлоком тебя спасали...
  -Я знаю, он любил Вас... - продолжал гнуть свою линию Эллао, - Но Вы его не простили! Вы предали его! Поэтому он погиб...
  -Что ты несешь, щенок?! Ты понятия не имеешь, о чем судишь! Развяжи меня сейчас, и я не убью тебя, - уверенно приказала она, - Если ты этого не сделаешь через пять минут, ты пожалеешь, что со мной связался.
  -Я этого не сделаю и через десять минут. Только когда начнется рассвет... - печально, но не менее уверенно отвечал юноша.
  Милана на минуту затихла. Эллао отошел от нее, задумчиво оглядывая улицу из маленького окна.
  -В нас течет одна кровь. Вы близки мне, как сестра, но я ненавижу Вас. Знайте это... - тихо сказал он, - Останься Вы с ним, все могло бы быть по-другому... Я любил его... а он не любил никого, кроме Вас...
  Юноша в ужасе оглянулся. Милана исчезла. На полу остались лишь витки проволоки с ее запястий. Через секунду Эллао почувствовал удар по лицу, в глазах потемнело. Вампир упал. А когда рассеялись черные круги, Милана стояла над ним, сапогом давя на грудь.
  -Он не любил никого. Точка. Я бы тебе посочувствовала. Я не гомофоб, но за то, что ты сделал тебе грозит казнь.
  -Мне все равно... - он произнес это и в самом деле безразлично.
  -И что мне с тобой делать?.. - она задала этот вопрос скорее себе, чем Эллао.
  
  Морлок ехал в одной машине с Верденом и Рити, но сейчас он ее не замечал. Его мысли были заняты другим. Не опоздали ли они, не убит ли князь, и чем вообще это все закончится. Миновав мост, машины сбавили ход, а пехота с бега перешла на шаг. Со стороны площади уже слышался шум и крики. Еще не было видно сражения, но зарево непрерывных вспышек окрасило небо над площадью оранжевым.
  -Я не нашла Эллао! - вдруг вспомнила Верити.
  Она наклонилась к Морлоку, сидящему впереди. Тот оглянулся на нее, но как-то потеряно глядел мимо.
  -Что?
  -Эллао! Его нет в театре... Мы заезжали туда.
  -Черт... Потом поговорим! - он повернулся к дороге.
  
  Лайнос бился среди первых рядов, именно ему довелось вести первый отряд в атаку. Сейчас здесь было самое пекло, как в прямом, так и в переносном смысле. Жар очищающего огня, сгорающих тел, стоны, крики, рев и боль. Отчаяние охватило Праведных. Ловушка тьмы должна была стать церемонией их погребения, но лидеры и командиры держали свои ряды до последнего. Лайнос, как и его друг, злился на себя и на трижды проклятого ими Сальватора. В смятении он разрывал врагов на части, ударами ломая кости, сворачивая шеи, и, казалось, конца этому не будет. Несколько часов он не видел ничего кроме крови, мучений и смерти, но в какой-то момент замер, глядя на маленькую фигурку в центре людского месива. Она стояла не шевелясь, спокойно глядя на происходящее вокруг. Вампир потряс головой, но 'видение' не исчезало. Это была девочка лет шести. Что-то кроме желания спасти заныло в сердце Лайноса. Девочка была одета так, будто только что вышла из дома в деревеньке Зордании. На плечах поверх теплого платья был серый дорожный плащик, капюшон от которого она накинула на голову. Вампир попытался пробиться к ней, но лишь успел заметить, как кто-то из воинов в пылу схватки толкнул ребенка. Подоспев к ней, вампир опустился на колено и приподнял ее за плечи. Девочка дышала, но не открывала глаз. Серый капюшон спал с головки, и на плечи высвободились змейки длинных черных волос, вьющихся волнами. Ее лицо выражало блаженный сон, но глаза вдруг распахнулись, вспыхнув белым солнечным, светом...
  
  Через секунду до них донесся страшный, давящий гул, крик тысячи людей, слитый воедино. Небо над площадью озарилось бело-розовой вспышкой. Колонна остановилась. Верити глубоко вдохнула, но не смогла выдохнуть. Грудь сдавила боль. Она пронизала насквозь тело. Девушка издала тихий стон и согнулась, прижимаясь к коленям, хватаясь руками за горло.
  -Рити! - брат обхватил ее за плечи, но не знал, что делать.
  -Рити, что с тобой?.. - обернулся Морлок, заглядывая ей в глаза.
  Девушка не ответила.
  -Подержи ей руки! - обратился он к Вердену.
  Тот быстро ухватил Рити за запястья и с усилием развел их в стороны. Вампир ударил девушку в грудь, в самую середину, внутренней стороной ладони. Рити с хрипом выпустила воздух и тут же снова набрала его, чтобы отдышаться. Ошеломленный Верден отпустил руки сестры.
  -Что это было?.. - подавленно поинтересовался он.
  -Лайнос... - вампир встретился взглядом с девушкой и отвел глаза.
  -Кто? Да при чем тут... Что с ней было?! - разозлился волк.
  -Вдохнула не вовремя. Спазм в легких и сердце. Так понятней?.. - снисходительно фыркнул Морлок, усаживаясь на свое сиденье, - Трогай! Наступаем! - приказал он громко.
  -Морлок! - девушка окликнула его.
  Вампир повернулся, глядя почему-то испуганно.
  -Там... произошло что-то ужасное... Не надо туда. Все погибнут! Что-то ужасное... - повторила она, - Я видела... чувствовала... Ты слышал этот звук?.. Они все погибли! Все!
  -Ты чувствовала его смерть, Рити... - вампир вздохнул.
  
  Колонна тронулась и вскоре подошла к площади. Их встретил сам князь. Битва кончилась внезапно. На подходе они еще слышали шум, а теперь площадь была тиха. Алиас и его уцелевшие ратники, около сотни имперских воинов, были здесь одни. Тьма по приказу отступила молниеносно. Морлок спешился, за ним и капитан вышел из соседнего джипа. Оба подошли к князю и долго говорили о чем-то. Верити осторожно выбралась из кузова и прошла дальше, почти на середину площади. Удушливый пыльный вихрь носился здесь над трупами волков, зомби, людей и над горстками черной золы. Где-то еще горели кости, где-то стонали раненые. Девушка приложила замерзшие пальцы к губам. Она ушла от всех, чтобы никто не видел ее слез. Она никогда не думала, что Лайнос так ей дорог. Связь с ним все это время оставалась крепка, просто сама Рити старалась заглушить сознательную привязанность. Она вдруг остановилась, оглядываясь вокруг. Чем ближе она подходила к центру, тем явственней ей казалось, что поверженные и пепел легли ровными кругами, как от взрывной волны.
  -Верити, что ты там делаешь?! - послышался грозный окрик брата. Рити побежала к машине.
  
  Объединенные силы Праведных, состоящие из уцелевшей дружины и армии Морлока, расположились на восточной базе. Туда же переправили оставленные в театре боеприпасы и продовольствие. Юми и Эллао перевозили отдельно друг от друга. Милана прибыла чуть позже. В актовом зале начался важнейший совет, во главе с Алиасом. Рити не входила в зал. Она сидела в коридоре, на ковровой дорожке. Здесь все было прекрасно слышно. Теперь она узнала о том, что же произошло на площади за минуту до прихода подкрепления. Вампиры, все как один, твердили, что площадь озарила яркая солнечная вспышка. Кто-то вспомнил о какой-то девочке, кто-то даже предположил, что это новое оружие Тьмы, но князь отмел подобную чушь и выразил свое предположение:
  -Поскольку Тьма пострадала не меньше нас, я могу допустить лишь одно: Кто-то хочет уничтожить нас всех, не деля на Тьму и Свет. Это происки Сальватора, и никак иначе... Нам необходим совет магов. Прошу остаться всех, кто относится к соответствующим кланам.
  Через некоторое время из зала стали выходить остальные - не относящиеся, и Верити предпочла не толкаться. Она вышла к лестнице. Там толпились волки и военные. Они тоже бурно обсуждали небылицы, придуманные друг другом, о Тьме, о Сальваторе, о паразитах и о взрыве. Девушка сочла это не интересным и решила пройтись, подышать воздухом и обдумать все. Солнце уже взошло и ярко освещало улицу. На крыльце Рити не удалось побыть в одиночестве. Вслед за ней вышел Орен. Она надеялась, что он просто собирался идти куда-то, но ошибалась. Волк встал с ней рядом, щурясь глядя на солнце, сунул руки в карманы и вздохнул с улыбкой:
  -Э-хе... Слышал, твоего первого хозяина убили?..
  -Не твое дело.
  -О-па... Ты уже не орешь, что у тебя нет хозяина?.. Ладно, ладно... Я на самом деле хотел тебя поддержать, подбодрить...
  -Подбодрить?.. - она отступила чуть назад, хмурясь, - Да ты убить меня хотел недавно!
  -Да ладно! - он улыбался как ни в чем не бывало, - Да я прикалывался!
  -Зато испугался очень натурально... - щелкнул предохранитель, Рити целилась в голову и не шутила с ним, - Не знаю, что ты думаешь обо мне, и не хочу знать. Но если ты не оставишь свои 'приколы', я за себя не ручаюсь. Морлок видел, как ты приставал ко мне в коридоре, он поверит мне, а не тебе. Я разнесу тебе башку, и мне ничего за это не будет. Ты понял?!
  -Понял. Ты не в настроении! - он снова смеялся.
  Верити плюнула на него, убирая пистолет, и подумала, что пора проведать Юми. Она нашла ее в госпитале. Над ней уже колдовали военные врачи. Девочка лежала лицом вниз, по пояс раздетая. Один из медбратьев промывал шрамы у нее на спине. Второй собирался вколоть обезболивающее. Взгляд Верити упал на кровавые порезы. Это были не просто шрамы. На спине девочки был целый рисунок, точнее начерченный шрамами символ. Рити подошла ближе. Это было похоже на крест с двумя дополнительными перекладинами, отходящими вниз от концов горизонтальной линии. Еще было похоже на трезубец, опущенный зубьями вниз.
  -Что это?.. - почти шепотом спросила она у врачей, но оказалось, что ни один из них не видел ничего подобного раньше.
  -Верити... - позвала Юми.
  Девушка села рядом на корточки.
  -Я тут. Ты как? Очень больно, да? - Рити пригладила ей растрепавшиеся волосы.
  -Где мой брат? Ты говорила...
  -Да, конечно, Юми. Он здесь, только... Понимаешь, как все сложилось. Он натворил тут дел, и теперь под стражей. Ты когда поправишься, я тебя обязательно к нему отведу. Не знаю пока, как с ним поступят, но, надеюсь, все обойдется и вы будете вместе... - Рити говорила и плакала, не веря своим собственным словам.
  Она догадывалась, что Эллао доигрался до высшей меры, которой Праведные обычно карают предателей. Она даже представить не могла, что чувствовала бы, если бы Верден оказался на его месте. Не найдя больше слов, она поспешила убраться прочь, но перед этим перерисовала символ на клочок бумаги.
  13
  На скамейке у входа в штаб Верити увидела брата. Он явно ждал от нее ответов. Верити вздохнула и присела.
  -Кто такой Лайнос? - был его первый вопрос.
  -Откуда ты... От кого слышал? - удивилась Рити, не ожидая, что он начнет с этого.
  -Слышал от Морлока. Так кто это?
  -Вампир, друг князя и мой первый... хозяин...
  -У меня что-то со слухом... или у тебя с головой?.. Твой первый... кто?
  -Он спас меня, когда напали на общину. Вытащил с того света сывороткой... - она показала брату шрамы, полученные в ту ночь, - Он первый начал учить меня драться. Только месяц назад моим учителем стал Морлок. До этого сила была его, Лайноса. Его кровь помогала мне выжить... - она посмотрела на Вердена.
  -Ты что, действительно почувствовала, что он погиб?..
  -Да. Я это почти видела...
  -Черт... Ладно. Как ты узнала, что эта девчонка там?
  -Мне Морлок сказал... - нашлась Рити, понимая, что выспрашивать у Морлока он точно не будет.
  -Тогда зачем он соврал мне? Он сказал, что там люди...
  -Разве это важно?.. Ты жалеешь, что мы спасли ее?
  -Нет. Ты с ней знакома?
  -Познакомилась, когда была в лагере. Это сестра Эллао.
  -Седого парня? Он же вампир, вроде бы... Как сестра?..
  -Ну, тут уж кто бы говорил, Верден...
  Волк опустил глаза.
  -Блин, что-то там реально не то случилось. Все как с ума посходили, - сменил тему он, - Что-то типа биологического оружия против вампиров, говорят...
  -Только вампиров?..
  -Ну, говорят, что вспышка...
  -Солнечного света... Ультрафиолет! Тогда почему были убиты и волки и даже люди-рабы?
  -Может их просто взрывной волной размазало?
  -Что ж за хрень такая?.. А вдруг для людей она опасна?..
  -Не думаю. Мы бы с тобой почувствовали...
  -Слишком далеко были. Вряд ли.
  -Похоже, собрание закончилось... - Верден выглянул из-за распахнутых дверей в вестибюль на шум.
  Там действительно толпились вампиры. Верити вскочила.
  -Надо Морлока найти. Он точно знает больше нас... - сказала она, вбегая в корпус.
  Но Морлока она там не увидела. Из зала вышли не все. Совет продолжался, но в более узком кругу. Рити подобралась вплотную к приоткрытым дверям, чтобы разглядеть хоть что-то.
  -А, Верити... - за ее спиной прозвучал голос Морлока, - Ну-ка, заходи. Пошли... - он подтолкнул ее в зал.
  -Зачем?! - девушка уперлась ногами в ковер.
  -Давай, давай... - он ухватил ее за руку и повел к собравшимся в круг вампирам возле сцены, - Я тебя ищу, а ты тут подслушиваешь стоишь.
  -Я больше не буду подслушивать! Пусти... - захныкала она, не понимая, что происходит.
  -Расслабься.
  Он усадил ее на второй ряд и велел сидеть до конца, что бы ни случилось. К ней он зачем-то подсадил мальчика-вампира. Рити вспомнила, что видела его в башне. Тогда тоже проходило собрание. Они сидели у одного костра. А еще Морлок и Лайнос...
  -Привет, Верити... - улыбнулся он.
  -Привет... Я тебя помню. Ты...
  -Умбра... - снисходительно усмехнулся он.
  'Хоть и мальчишка, а гонору не занимать...' - подумала Верити.
  -Точно, Умбра! Слушай, ты наверно видел, что там взорвалось на площади?.. - тут же попыталась выудить информацию Рити.
  -Ну, немного... Так же, как все, кто уцелел. Просто знаю, что была вспышка. Были бы волки, у нас было бы больше информации. А вампиры все были озабочены собственным спасением. Никто не разглядывал источник...
  -Ясно. Ты говоришь, волки... Им не опасна была эта вспышка?
  -Нет, - мальчик уверенно покачал головой, - Они не боятся солнечного света.
  -А людям?
  -Смертельна.
  -Но почему?..
  -Потому что люди подвергаются очень сильному излучению. Смерть не так внезапна, как у нас, но долгая и мучительная.
  -Умбра, ты сейчас говоришь о радиации?.. - Верити, сидевшая до этого боком к нему, повернулась к мальчику лицом, не глядя больше в сторону совета, - Ты из Зордании и знаешь такие вещи?..
  -В Зордании люди не идиоты, милая Верити... - он склонил голову в шутливом поклоне.
  -Значит радиация... Ты уверен?
  -Совершенно. Люди-рабы, как ты их назвала, умирали, по всем признакам, от облучения. Картина не очень приятная...
  Верити прикрыла глаза. Ей было страшно его слушать. Ей вдруг подумалось, что эта вспышка уничтожит все живое в городе, включая людей. Сальватор решил провести зачистку.
  -Я хотел спросить тебя о паразитах. Морлок сказал, ты знаешь о них больше, чем Праведные...
  -Меня ты, значит, к Праведным не относишь?.. - прищурилась Рити.
  -Прости...
  -Да ничего. Я, наверное, к ним и не отношусь...
  -Так что о червях?
  -Они нападают на тех, кто испытывает душевную боль. При мне один паразит насквозь пронзил вампира своими щупальцами. Он достал до сердца, а значит вытягивал эту боль. Может, при скорби организм выделяет какое-то особое вещество?..
  -Не вещество, скорее энергию, ведь эти существа - создания магические. Значит питаются био-энергией. Как вы их убивали?
  -Да как мы их только не убивали... - раздраженно фыркнула Рити, вспоминая омерзительный писк дохнущих паразитов, - Давили ногами, стреляли. Те вампиры, которые умеют кидаться огнем, жгли.
  -Значит действует все?
  -Думаю, да.
  -В последний раз они сползлись к тебе? Что случилось, что ты так расчувствовалась?..
  Девушка посмотрела на вампира оценивающе.
  -Давай оставим это моим личным промахом. Я совершенно не хочу обсуждать это с тобой.
  -Хорошо. Извини. Я просто подумал, что можно использовать что-то для их привлечения. Мы собираемся расправиться с ними окончательно.
  -Что-то или кого-то? Говори прямо, ты хочешь предложить мне роль приманки для червей?..
  -Не думаю, что ты согласишься, поэтому...
  -Знаешь, в принципе, я не против. Мне этой ночью так и не удалось пострелять. Когда начнем?
  Умбра явно не ожидал такой сговорчивости от Верити. Он растерянно улыбался, обдумывая детали.
  -Следующей ночью.
  
  Следующей ночью, когда все были готовы, Верити ломала голову, как вызвать в себе те же чувства, что она испытывала тогда. На ум ничего не приходило. При мысли о Грэге возникало легкое головокружение и спазм мышц внизу живота. Еще - чувство вины. Это чувство не покидало ее с самых первых дней знакомства с Грэгом.
  Умбра нашел Рити, когда она надевала свое обмундирование.
  -Ты готова?.. - с надеждой спросил он.
  -Нет. Но я постараюсь, обещаю... - веры совсем не было в ее голосе.
  -Уж постарайся. Все зависит только от тебя.
  Верити, как они договорились, вышла на середину дороги за территорией базы и стала думать о первых днях войны. О том, как потеряла друзей, как умерла мама. Потом в памяти возник волк, едва не убивший ее. Страх, боль, отчаяние. Рити видела, как бежит ночью по улице и ловит руками первый снег. Ей тогда казалось, что жизнь кончена.
  Минут через двадцать появились первые паразиты. Их было всего десятка два, тогда как в городе их было не меньше тысячи. Этих прибывших отстреляли сразу. Больше, как Рити не старалась, черви не появлялись. Плюнув на эту бессмыслицу, все вернулись в театр. Верити плюхнулась в вестибюле в кресло и закрыла лицо руками.
  -Не понимаю, что сложного, но, наверное, по заказу не страдаю...
  Умбра присел рядом с ней.
  -Это значит, что у тебя все хорошо. Это радует.
  -Извини, что сорвала зачистку. Я не знаю, что со мной. Мне совсем не хорошо, но чувства какие-то другие.
  Мальчик понимающе кивнул.
  -Пока не забыла... - она достала из кармана смятую бумажку, - Ты много знаешь. Может, видел когда-нибудь такой знак?..
  Умбра принял из ее рук рисунок и изменился в лице. Если вампиры могут бледнеть, то мальчик побледнел так, что стал похож на восковую фигуру.
  -Что-то не так?.. - Рити встала напротив него, внимательно следя за реакцией.
  -Где ты это видела?.. - сиплым голосом спросил он, безумными глазами глядя сквозь нее.
  -Это высечено на теле моей подруги. Ты, наконец, скажешь, что это значит?! - сорвалась Верити.
  -Я... не могу сказать тебе точно. Я должен показать это другим... Идем, - он встал, но его качнуло так, что он еле удержался на ногах.
  Они нашли Морлока в зале, заперли двери, и снова рисунок Рити появился в их руках.
  -Я знаю, чей это знак, но отказываюсь понимать, что он может делать в новом мире... - сдвинул брови Морлок, поднимая глаза от рисунка.
  -И все же... - настаивал Умбра.
  Верити смотрела на обоих, как смотрела на актеров театра когда-то, с замиранием сердца ожидая развязки.
  -Это символ власти Нэкадеуса, часть его амулета.
  -Он был темным магом?.. - мальчик внимательно смотрел на Морлока.
  -Да. Одним из великих...
  -Это... мой... мой хозяин. Нэкадеус - мой господин... - едва не плача, произнес Умбра.
  -Вот так новость... - шепотом прокомментировал Морлок, озираясь, словно боясь, что его услышат.
  Мальчик-вампир переживал свою трагедию молча, но на лице отразилось все, что он чувствовал: ненависть, страх, боль и стыд. Он всегда считал себя Праведным. Теперь же выяснялось, что в нем течет кровь сильнейшего за тысячелетие темного мага Зордании, воспевающего славу Сатаны. Его способности в магии были больше чем просто задатками. В свои юные годы он уже мог дать фору выпускнику имперской академии. Все это досталось ему от сущего дьявольского слуги.
  -Где вы откопали этот рисунок? - Морлок обратился к Рити, полагая, что Умбру пока лучше оставить в покое.
  -Это вырезано на спине девочки, которую мы с Верденом привезли.
  -Та, которой удалось 'чудом' сбежать из лагеря?
  -Да... - кивнула девушка, отводя глаза, но улыбаясь в знак подтверждения его догадки.
  -Твою подругу пометил Грэг, - сухо и жестоко вынес вердикт Морлок.
  Верити перестала улыбаться, глядя на него, и замотала головой.
  -Да нет, он наоборот...
  -Никто, кроме него, - пресекая оправдания Рити, повысил голос вампир, - никто не мог этого сделать. Этот знак относится только к Нэкадеусу и его ученикам. Скажу тебе больше: Грэг хотел, чтобы его работу оценили по достоинству, иначе не стал бы оставлять свой 'автограф'...
  -Хватит. Вполне достаточно... - Рити остановила его жестом.
  Просить Грэга о помощи людям... Она только сейчас осознала, как это глупо. Рити не могла понять лишь одного - как мог Грэг нарушить данное ей слово?..
  Девушка поднялась на ноги и повернулась к Умбре.
  -Вставай! Нас заждались паразиты! Будет вам охота... - шмыгнула носом Рити, хватая мальчика за руку.
  14
  В запасе бывшего ученика имперской академии было несколько действенных заклинаний, но на этот раз, Умбра решил воспользоваться чем-то особенным. Этого он не нашел бы в библиотеке. Он подглядел некоторые идеи в старых книгах Сальватора, а так же хорошенько покопался в той книге, что попалась ему в Нодегарме. Только теперь он понял, кем она была написана, и что в себе несет. Стоя вместе с Рити посреди улицы, окруженный прибывающим потоком червей, Умбра прозрел. Он понял, что ему абсолютно безразлично, откуда родом сила, растущая в нем. Главным было то, куда он ее направит.
  Со всех сторон слышались выстрелы, автоматные очереди, Верити кричала что-то, но Умбра сосредоточился на внутреннем духе, про себя повторяя слова. Он собирал их в строки и, наконец, озвучил:
  -Dimwa chekadeng,
  Dimwa urgarth dinthoqaf.
  Urgarth Pumheqwa,
  Urgarth honugic.
  Chicjof dafoh cho obo!
  (сноска: Варварский (язык магов Хаоса). Связь порочна, связь непрочна. Нет Хозяина, нет силы. Существа горят в могиле!)
  
  Верити уже не надеялась, что ей удастся спастись. Она отстреливала последние патроны. Черви уже подбирались к ногам, но в какой-то момент все вокруг исчезло, стало мутным и неотчетливым. Все черви, равно как и асфальт под ногами и снег и мусор и солдаты вокруг, все куда-то поплыло, рассыпаясь. Лишь через минуту Рити поняла, что вокруг летают мельчайшие частицы пыли, рассеявшиеся туманом по округе. Это все, что осталось от червей.
  -Умбра?.. - позвала она неуверенно, водя руками по воздуху.
  -Я здесь! Ты в порядке? - вампир поймал ее руку.
  -Это ты сделал?.. - она глядела на него широко открытыми глазами, хотя сквозь пыльное облако его было плохо видно.
  -Ну... Похоже, что так... - отозвался мальчик неуверенно.
  -Ты что, сам не знаешь?
  -Я практиковал эту магию впервые. Никогда не думал, что смогу вызвать такую исполнительную силу. Пока не знаю, радоваться мне или нет...
  -Да ты что! Это же классно! Ты... бросил вызов их создателю. Ты теперь надежда всех Праведных! - кричала Рити.
  -Надо вернуться на базу. Пойдем медленно. Держись за меня... - он повел ее сквозь туман, интуитивно чувствуя, куда надо идти.
  Умбра больше не отвечал Рити. Он был где-то глубоко в себе. Девушка решила оставить его в покое. Морлок перехватил его и увел для расспросов. Верити сомневалась, что мальчик ответит ему сейчас что-то путное, и была права. Через десять минут Морлок уже искал ее. Рити рассказала все, что видела, но вампиру было этого мало.
  -Что он говорил?
  -Он теперь в еще большей депрессии. Думаю, его не устраивает его новая сила. Он о ней не знал, а тут решил попробовать и... вот так рвануло. Я бы тоже испугалась...
  -Что он сказал? - раздражено повторил Морлок.
  -Да ничего почти. Сказал, что не спешит отмечать это событие.
  -Ясно. Толку от вас обоих... - проворчал вампир, собираясь уходить.
  -Морлок! Погоди... - остановила его девушка, - Что будет с Эллао?..
  Он замер на месте, не оборачиваясь.
  -Я не знаю, Рити...
  -Знаешь, наверняка знаешь! - повысила голос она, - Сделай что-нибудь, Морлок... - тише попросила Верити, хватая его за плечо.
  -Не могу я ничего сделать... Ты же знаешь, что он натворил.
  -Это не он! Кто-то заморочил ему голову! Ты сам знаешь, он на такое не способен! Конечно, он любил Дориана, но не так, чтобы крышу унесло в такие степи... Кто-то промыл ему мозги, внушил, что... Мне нужно с ним поговорить, - вдруг решила она, - Это ты можешь сделать?..
  
  Спустившись вниз, Верити шла за ним по коридору и обдумывала, как начать разговор. Тот факт, что Эллао перестал быть ее другом, не должен был помешать их беседе. Рити нужно было выяснить только одно: не замешан ли во всем этом Грэг.
  По приказу Морлока часовые отперли дверь и разрешили Верити войти.
  -Одна ты не пойдешь, - придержал ее Морлок, входя первым.
  Девушка вошла в комнату вслед за ним. В темном, замкнутом помещении не было ничего, кроме голых стен, осыпающегося потолка и грязного пола. В углу, прислонившись к стене, сидел Эллао. Юноша будто спал, свесив голову меж согнутых колен. Реагируя на свет и движение, он поднял глаза. Зрачки расширились, привыкая к свету заново. Лицо осунулось. Его кожа, казалось, отливала зеленоватым оттенком. Это из-за недостатка кислорода в камере. Но на это вампир не жаловался. Его кормили, голоден он не был, но все же почему-то Морлок не пустил Рити первой, полагая, что заключенный может быть опасен. 'Может, он считает, что Эллао болен и может натворить еще что-нибудь безумное?..' - думала Рити, подходя ближе, но держась позади Морлока. Наконец Эллао пришел в сознание и понял, кто к нему пришел. Но лучше бы он оставался в беспамятстве... Едва заметив Верити, он поглядел на нее волком и начал подниматься, опираясь о стену.
  -Зачем ты пришла?.. - прошипел он.
  -Нам нужно поговорить... - растерялась девушка.
  -Поговорить... - повторил он за ней, по стенке подползая ближе, - А может, поиздеваться?! - он совершил первый выпад. Морлок поймал его в полуметре от Рити и с силой отбросил обратно к стене, так что Эллао ударился головой. Но юноша будто не почувствовал боли. Он встал в ту же позу, как и перед атакой.
  -Эллао, да что с тобой такое?.. - Верити сама подошла ближе, несмотря на прямую угрозу, - Ты же Праведный, ты добрый, хороший... Что случилось, что ты так изменился?
  -Я ненавижу вас всех. Убирайтесь! Прочь... - он закончил, скалясь на них.
  -Юми здесь... - она выдержала паузу, чтобы увидеть, будут ли изменения в его лице, и они были. Вампир вдруг выпрямился, глаза просветлели.
  -Где... она?.. - губы дрожали, но он держался.
  -Мы с Верденом нашли ее вчера ночью, - она переглянулась с Морлоком, - Она хочет встретиться с тобой, но я не знаю, можно ли тебе доверять... Вдруг ты набросишься на нее?..
  -Да пошла ты! - прорычал Эллао, совершая второй выпад.
  Морлок пресек и этот, но на сей раз ударил парня. Эллао согнулся от боли, но устоял.
  -Я разрешу тебе встретиться с сестрой, если ты ответишь на все вопросы, - вмешался Морлок в разговор, - Это в твоих интересах, внести ясность в то, что произошло.
  Вампир задышал часто, но не глядел в сторону визитеров.
  -Чего вы хотите?.. - подавленно отозвался он.
  -С кем ты говорил перед тем, как вдруг решил мстить Алиасу?.. - четко сформулировала вопрос Рити.
  -Не-е-ет... Так не пойдет. Я ни с кем не говорил. Я вообще ни с кем никогда не говорю. Отстаньте от меня!
  -Я, кажется, знаю, с кем... - Рити прищурилась, глядя на него, - Он угрожал тебе? Он говорил обо мне?.. Эллао!
  -Да, твою мать!!! - вырвалось из его глотки.
  Глаза наполнились ужасом и слезами. Дальше он не говорил, а кричал с надрывом, пока не охрип:
  -Я должен был отомстить! Должен! Он не убил меня! Он дал мне шанс отомстить за господина! Он рассказал мне правду! Вы! Все вы лжете, глядя друг другу в глаза! Он, только ОН говорит правду!
  -Потому что эта 'правда' ему на руку! Эллао... как же ты попался... Зачем ты его слушал?.. - Верити глядела на него с сочувствием.
  -Мне твое сострадание не нужно! Не подходи ко мне больше и не говори со мной! Я дал слово... - он затих и снова опустился на пол, обхватив голову руками.
  -Идем. Здесь больше нечего делать... - Морлок вывел Рити из камеры.
  -Он умудрился встретиться с ним. Когда только... Не понимаю... - вслух рассуждала она, шагая с учителем по коридору.
  -Так или иначе, не думаю, что это как-то повлияет на приговор... Он одержим, но не чарами. Он верит в свою месть, а значит понимает, что делает.
  Верити взглянула на вампира с мольбой.
  -Я бессилен. Ты должна понять, Эллао опасен и неизлечим, Рити... - вздохнул Морлок.
  15
  Той же ночью продолжился совет. Выяснилось, что днем патруль наткнулся на девочку, по описанию похожую на ту, что 'взорвала' бранное поле. Военные говорили с волнением. Самочувствие многих заметно ухудшилось. А дело было в том, что девочка, не говоря ни слова, выпустила из глаз и изо рта слепящий белый свет, после собравшийся в шар. Шар этот долго преследовал людей, в конечном итоге куда-то испарился, тонкой струйкой утекая в неизвестном направлении. Через несколько часов, уже на собрании, молодые солдаты еле стояли на ногах. Одному из них под конец стало совсем нехорошо, его унесли в госпиталь. Собрание продолжилось в волнении еще большем, чем начиналось.
  -Сальватор не остановился ни перед чем, чтобы нас уничтожить. Он пренебрег всеми Праведными законами, послав эту силу сюда. Он не мог не знать, что пострадают смертные... - говорил Алиас.
  -Может, он считает, что смертных здесь уже не осталось?.. - предположил Клим.
  -Надо решать, что делать, князь, - нетерпеливо прервала их обоих Милана.
  -Как выяснилось, магов осталось не много, и... никто пока не берется за это, - печально констатировал Алиас.
  -Есть один вариант! - Морлок поднялся со своего места, - Мальчишка только что уничтожил паразитов всего лишь парой фраз, каким-то заклинанием. У меня есть все основания полагать, что этот вампир является потомком Нэкадеуса...
  В зале прекратились шепот и движение. Все замерло при имени темного мага.
  -Что ты сказал?.. Кто он? Я видел его раньше?.. - голос князя дрожал.
  -Его зовут Умбра.
  -Если не ошибаюсь, он раньше прислуживал Сальватору! - возразил Клим.
  -Сейчас это должно волновать нас меньше всего. Мальчик присягнул мне, вступив в нашу армию, и потому его прошлое не должно тебя коробить... - вступился за вампиреныша князь.
  -Но как?.. Каким образом он может быть птенцом этого мага? Разве Нэкадеус оставил потомков? - выкрикнул кто-то из дружины.
  -Хочешь сказать, 'разве их не передушили вместе с ним'? - отозвалась Милана с саркастической улыбкой.
  -Так где же он сейчас?.. - наконец опомнился Алиас.
  -Дело в том, что мальчишка и сам не знал, чей он птенец. Это выяснилось только сегодня и, по правде говоря, его этот факт явно не порадовал... Не знаю, сможет ли он взять себя в руки и вновь применить свои знания... - с сожалением ответил Морлок.
  -Приведи его, - приказал князь, - Для начала надо просто поговорить с этим Умброй...
  Морлок привел мальчика, но вместе с тем принес плохую весть: Все солдаты, все десять человек, что патрулировали квартал и столкнулись с Оружием Сальватора, умерли в страшных муках, не дожив до рассвета.
  Несколько суток дали Умбре на восстановление сил. В одну из лунных ночей решено было отыскать проклятую гостью из Зордании. Как люди, так и вампиры составляли отряд юного мага. Несколько часов бродили они по пустынным улицам весеннего города и вот, наконец, вдалеке показалась маленькая детская фигурка в сером плаще. Она проплыла через улицу и скрылась между домами. Командующий отрядом сержант принял решение окружить девочку. Отряд был разделен на три части. Из-за одного дома, из-за второго и так же между домами, они проследовали за ней. Поначалу в проулке не чувствовалось никакого движения, но вскоре она приблизилась к ним сама. Всех пугало обличие ангела, но никому не хотелось умирать. Военные вскинули винтовки и пустили несколько пуль в сторону ребенка. Девочка вскрикнула и мягко опустилась на асфальт. Под ней растеклась лужа бурой крови. Сердце сержанта, как и у всех остальных, сжалось. Он в ужасе пытался сообразить, не ошибся ли, отдав приказ. Через несколько минут один из вампиров решился подойти, проверить. Он приблизился к телу. Биения сердца он не услышал, но ожидал чего угодно от Сальватора. Потрогав девочку, он убедился, что она мертва. Вампир чувствовал, как из нее уходит тепло жизни. Однако это была она. Серый плащик и бедное платье, черные волосы - все, как описывали очевидцы. Да и перепутать жительницу Зордании с местным ребенком было сложно.
  -Все! - крикнул вампир сержанту, - Можем возвращаться...
  -Дьявол! - выкрикнул кто-то вместо ответа.
  Вампир обернулся. Из распахнутых глаз и изо рта ребенка выбивался мощный поток света. На уровне роста вампира, свет стал сворачиваться в клубок.
  -Беги!
  Отряд бросился врассыпную, но вампир не успел отбежать. Шар опалил его мгновенно. К остальным надо было еще приблизиться. Умбра укрылся за углом. Было лишь несколько секунд, чтобы собраться с силами, но колени тряслись. 'Надо обезопасить себя, а потом призывать... Обезопасить себя, поставить щит... - судорожно соображал он, - Но как? Какой щит может быть против солнца?.. Не выйдет. Придется рисковать. Я должен спасти остальных, иначе зачем я среди Праведных?!'
  Надеясь на то, что на растоянии шар на него не подействует, Умбра вышел из укрытия. 'Если он взорвется, как тогда, погибнут все. Если я развею его раньше... Надо успеть!' - решил он, начиная произносить то же заклинание. Оно должно было прервать связь сущности с хозяином, но ничего не произошло. Мальчик повторял его снова и снова, пока шар не подлетел совсем близко.
  -Берегись! Давай же, взорви его! - пытались подбодрить его соратники с противоположной стороны улицы.
  Мальчик уперся спиной в мусоросборник и не успел бы сделать ничего, если бы сам шар не сменил траекторию полета. Он среагировал на шум и через секунду был уже там, где кричали. Умбра едва успел запрыгнуть в пустой мусорный контейнер и закрыться в нем. Взрывная волна отбросила железный ящик на большое расстояние, но свет его не задел. Когда все стихло, Умбра осторожно выглянул из укрытия. Шара поблизости не было. Вернувшись на место взрыва, он нашел лишь тела солдат и черную золу.
  -Да что же это?.. Почему не сработало?! Почему я не смог их спасти? Черт бы его побрал! Он должен был исчезнуть!
  Умбра обернулся. Ему показалось, что кто-то из солдат шевельнулся. Мальчик поспешил к нему.
  -Эй! Вы в порядке?.. - он приподнял парня за плечи.
  По всему лицу солдата блестели кровоподтеки, руки и ноги были сломаны. Работала лишь шея. Парень вертел головой, безразлично оглядываясь по сторонам, затем так же безразлично поглядел на Умбру.
  -Вы меня слышите?.. Вы чувствуете что-нибудь?! - пытался докричаться до него мальчик.
  Но человек только странно оглядывался. Его глаза казались неживыми. Зрачки не реагировали на свет. А потом в них появилось белое свечение...
  Умбра не помнил, как бежал оттуда. Алиас и другие были разочарованы результатом. Если силы птенца Нэкадеуса, силы крови темного мага не хватило, чтобы справиться с 'чистильщиком', значит, никто и никогда не сможет справиться с ним. На этот счет снова вмешался Морлок:
  -В Новом мире есть еще одно существо той же масти. Если они объединятся...
  
  Верити видела, как днем Юми отводили к брату. Сейчас оба сидели по разным корпусам, как раньше, но что-то в девочке переменилось. Рити вошла в общую палату. Здесь недавно умерли несколько человек. Жива была только Юми. Весь госпиталь занимался теперь только ей. Вернита шла к ней, но с каждым шагом ей казалось, что подходить ближе не стоит. Девочка смотрела на нее так, будто желала ей смерти. Рити села на койку напротив Юми.
  -Вы встретились?.. - спросила она.
  -Ага... - скучающе ответила та.
  -И как ты?
  -Прекрасно! - прорычала маленькая черная туча, глядя волком на подругу, - Ты никогда не думала, что делаешь не всегда то, что нужно?..
  -К чему ты? - Рити выпрямилась, внимательно глядя на Юми.
  -К тому, что ты сделала с моей жизнью, сука! Я ненавижу тебя, твоих друзей-вампиров и эту скотину, в которую превратили моего брата! И не надо больше спрашивать меня, хорошо ли мне, не больно ли мне, не желаю ли я сдохнуть или поесть... Я мертва! Мне ничего не надо!
  -Что ты несешь?.. Ты жива и... Неужели тебе было лучше в лагере?!
  Девочка ни на минуту не задумалась.
  -Да! Да, лучше! Пока не появилась ты, у меня была надежда найти брата, был друг и защитник, было не искалечено тело! Из-за тебя я лишилась всего, что имела, но ничего не получила взамен кроме боли и желания умереть!
  -Юми...
  -Не надо со мной говорить! Иди к черту, Рити!
  Верити вскочила с места и быстро покинула госпиталь. Она чувствовала, что в том, что случилось, есть и ее вина, но не ждала, что Юми прямо сможет обвинить ее.
  Грэг. Он сломал жизнь этих двоих, но Рити вспоминала об этом только тогда, когда начинала думать о самоубийстве, как об избавлении мира от вселенского Зла. Рити хотела, как лучше. 'Он мстит мне за свои сорванные планы! - поняла она, - Это на него похоже. Как же я тебя ненавижу, Грэг! Как же низко и мерзко ты со мной поступаешь...'
  У дверей актового зала девушка осталась ждать окончания совета, не желая больше ни в чем не участвовать. Разговор с Морлоком по душам был бы сейчас очень кстати. Собрание затянулось, близилось утро, а из зала все еще никто не выходил. Рити прислушалась. Шум и крики она слышала уже долго, но теперь отчетливо слышны были голоса князя и его приближенных. Похоже, речь шла о какой-то сделке.
  -Наш святой долг был расправиться с Тьмой! - кричал Алиас.
  -Князь, боюсь, другого выхода нет! - отвечала Милана.
  -Примите решение, князь!
  -Никогда этого не будет! Мы потеряли тысячи Праведных воинов, потеряли друзей и родных в этой войне! Ради чего перечеркивать все это?! Если эта сила - единственный шанс покончить с восстанием Тьмы, нам остается лишь смириться со своей судьбой. Эта жертва будет не напрасной. Да, Чистильщик убьет нас всех, но опомнитесь! Разве мы все не присягали на верность нашей стране?! Разве не клялись отдать жизнь за святую войну?!
  В зале на несколько минут воцарилась тишина. Она продержалась ровно до тех пор, пока Милана не подошла к князю и не нашептала ему что-то. Алиас изменился в лице и снова вышел на середину сцены.
  -Сальватор должен заплатить за свои преступления! - выкрикивали с мест.
  -Подумайте о тех, кто сейчас под его властью! Мы всегда успеем разобраться с Тьмой!
  -Они правы, князь, - негромко вмешался Морлок, - В Зордании никто не знает, я почти убежден в этом. Никто не знает, что за змея уселась на трон. Они будут называть его Salvator (сноска: лат. Спаситель) до тех пор, пока он не установит диктат и не поставит страну на колени. Никто кроме нас не сможет открыть людям глаза на их 'спасителя'.
  -Тьма, равно как и мы, нынче только формальность. Из армии осталась лишь небольшая группировка. Они никак не навредят сейчас, а чтобы снова собрать армию, Эгрэджио понадобится несколько лет... - поддержал их Клим.
  
  Верити не понимала, о чем спорят вампиры. Она едва не уснула, ожидая конца собрания, но вот, наконец, двери распахнулись. Толпа расходилась. Рити сидела на полу. Ее никто не задел, но многие смотрели с повышенным иетересом. Девушке это не понравилось. Когда вышел Морлок, она встала и по стенке пробралась к нему.
  -Идем... - он позвал ее внутрь.
  Верити лишь пожала плечами, следуя за ним. Ее не интересовало, что придумали Праведные. Ее более не интересовал исход войны. Рити была абсолютно убеждена, что погибнут все, и это лишь вопрос времени.
  -Ты что-то неважно выглядишь. Что-нибудь еще случилось пока меня не было? - учитель обнял ее за плечи, усаживая в кресло.
  -Я только что от Юми. Она считает именно меня виновной в том, что с ней произошло. С ней и с... Эллао... - девушка прильнула к плечу вампира.
  -Я слышал их разговор, - ответил Морлок, - Я знаю, как все было. Юми рассказала брату, что Грэг сам вдруг пришел в лагерь. Забрал ее, убил какого-то парня...
  -Джека?.. - Рити задышала часто, - Господи, за что?! - она зажмурилась.
  -Он вроде бы ее не насиловал. По крайней мере так она сама говорила. Он вообще ее не трогал. Как я понял, девочка сама себя подставила. Ты ни в чем не виновата. Ты хотела ее спасти, не рассчитала лишь того, что она может выдать себя...
  -Что?..
  -Она пригрозила Эгрэджио расправой и... назвала имя брата. Подставила себя сама, а заодно и тебя...
  -Дьявол... Представляю, как он взбесился... - Верити подняла глаза, - Так ты, значит, знаешь, что это я?..
  -Знал с самого начала. Вряд ли кому-то удалось бы выбраться из лагеря самостоятельно. Ты не виновата, Рити. Так сложилось.
  -Но они оба ненавидят меня! Я всего лишь хотела помочь... Хотела, чтобы они были вместе.
  -Я знаю, - он погладил девушку по голове, - Ты молодец.
  -Морлок... - Рити посмотрела ему в глаза и обняла, прижимаясь к груди вампира, - Как же я устала... Скоро все кончится, да? Я знаю, мы все теперь умрем. Так ведь? Эта вспышка... она убивает и людей и вампиров. Скоро город очистится и все, наконец, закончится, правда?..
  -Нет. Нет, Верити! Мы смерти ждать не будем. Я хотел поговорить с тобой об этом, - он приподнял ее за плечи, усаживая на место, - Постарайся успокоиться и понять. Возможно что-то покажется тебе неприемлемым... Что-то возмутительным, но... иного выхода нет. Умбра не справился с 'чистильщиком'. А если даже его наследия недостаточно, никто из нас больше не в силах остановить смерть. Мы должны объединиться с Тьмой.
  Девушка глядела на Морлока молча. Она поднялась с места и, так же не отводя глаз, попятилась назад.
  -Ты шутишь?.. - прошептала она.
  -Нет, не шучу. Только что мы убедили князя в такой необходимости. Если мы не объединим силы, мы проиграем, а нам еще надо расправиться с Сальватором.
  -Зачем ты мне это говоришь? - вдруг опомнилась она, глядя на вампира с недоверием.
  -Сядь.
  -Не хочу! Морлок, ответь, что еще ты хочешь заставить меня пережить?.. - повысила голос Рити.
  Вампиры в зале затихли, обернувшись на нее, но девушку это не смутило.
  -Ты должна идти к нему и сказать ему все, что тебя попросят... - подавленно отозвался учитель, пряча глаза.
  -Я?! Я - парламентер?! Других дураков нет?! Почему я, Морлок?! Почему вы не оставите меня в покое? Ты же знаешь, я все только порчу!
  -Других нет...
  -Я никуда не пойду. Я не собираюсь вообще в этом участвовать! - девушка развернулась и демонстративно направилась к выходу.
  -Верити! - грозно окликнул вампир, больно хватая ее за локоть, - Сядь! - прорычал он, силой опуская ее на кресло.
  -Пусти! Оставь меня! Ты не понимаешь, что мне и так тошно?!
  -Любого другого 'парламентера' он убьет. Это ты понимаешь? Мне некого больше послать, Рити...
  -Я не могу. Пойми сам, в другое время я была бы безумно рада такому исходу войны, но теперь... Я сама готова убить его, - она прикрыла глаза, - Я не хочу его видеть, Морлок! Он принесет Праведным только смерть. Он никогда не будет помогать вам.
  -Девочка моя, я прекрасно все понимаю. Я и сам никогда не подпустил бы тебя к нему, но... Это наш единственный шанс. И потом, раз тебе удалось уговорить его отпустить Юми... Мне кажется, есть надежда, что ты с ним договоришься... - Морлок коснулся ее щеки, заглянул в карие глаза и улыбнулся, - Ты многих свела с ума... Потому верю, что тебе он вреда не причинит.
  -Он нет, но мне еще надо как-то дойти до крепости...
  -Об этом не беспокойся. У меня есть отличная кандидатура на роль твоего телохранителя, - он перестал улыбаться.
  -Ты идешь со мной?.. - всхлипнула Рити, успокаиваясь.
  -Нет, моя хорошая... К сожалению, я нужен здесь. Но ты будешь в безопасности. Через час он будет ждать тебя у ворот.
  -Но уже рассвет... - задумчиво возразила она, пытаясь предположить, кого же посылают вместе с ней.
  -Потому я не смогу проводить вас, - он помог ей встать, - Все будет хорошо. Не думай о плохом. Мы справимся с этой проклятой вспышкой. И не такое видали... - вампир поцеловал свою ученицу в лоб и отпустил собираться.
  16
  Верити научилась быстрым сборам, когда находилась на военной базе, до первой атаки. Ей не составило труда управиться за час с душем, обмундированием и оружием. Получив от князя последние инструкции, девушка отправилась к выходу. Внизу ее провожал Верден.
  -Не знаю, чем ты такое заслужила, но я в тебя верю... - сказал он сестре на прощанье.
  Рити не ожидала такого от него и едва не расплакалась, но вовремя взяла себя в руки.
  -Спасибо, братишка... - ответила она, обнимая его.
  
  Первый шок ожидал ее когда Рити вышла к воротам. Там стояли солдаты и волки. Кто-то курил, кто-то был на посту, кто-то собирался в дозор. Верити огляделась, но никто на нее не смотрел. 'Неужели опаздывает? И кто он вообще?.. Что за сюрпризы Морлок еще припас?..' - заволновалась она. Но ждать ей долго не пришлось. За спиной послышался знакомый голос:
  -Ну, что, Жанна Д'Арк, пошли?..
  Верити не поверила собственным ушам. Вскипев от негодования, он обернулась на волка.
  -Ты?! Не может этого быть! Морлок не мог...
  -Знаешь, я тоже не в восторге от этой идеи, но приказы следует выполнять, если не хочешь загреметь в одну камеру с этим придурком-вампиром... - проворчал Орен.
  -Не смей так говорить об Эллао! Ты же ни черта не знаешь, что с ним, и за что он туда попал! - возмутилась Рити еще больше.
  -Вот ты мне по дороге и расскажешь... Пошли, воинственная ты моя... Нам пора.
  -Никуда я с тобой не пойду, - покачала головой Рити.
  -Хочешь идти одна?.. - ехидно усмехнулся волк, оглядывая ее оценивающе, - То-то бомж-вампирчики обрадуются...
  Девушка с ноги раскрыла перед собой дверь штаба.
  -Ты еще здесь?.. - с недоумением захлопал глазами Верден, когда сестра налетела на него на лестнице.
  -Кто видел Морлока?! Он мне нужен, срочно! - выкрикнула Рити, крепко сжимая кулаки.
  Она нашла учителя. Морлок ждал ее и не ложился спать. Он знал, что Рити вернется.
  -Что за... Ты пошутил надо мной?! Тебе смешно, или ты просто желаешь мне смерти?! - кричала девушка.
  -Успокойся, пожалуйста. Не кричи. Все спят... - он отвел девушку в сторону, подальше от спящих вампиров.
  -Объяснись, и я перестану кричать! - потребовала Рити.
  -Что тебя, собственно, так вывело из себя? Тебе не нравится этот парень, верно?.. - театрально изображал непонимание вампир.
  -Не нравится?! Да, он мне не нравится... Он хочет меня убить! А ты хотел отправить его со мной, чтобы он прикрывал мою спину!
  -Тише, Верити... Успокойся! Он не убил бы тебя никогда. Уж поверь мне, этого он сделать не может. Именно поэтому я считаю его кандидатуру самой подходящей.
  -Самой подходящей?.. Я ушам не верю. Морлок, это ты? Ты же сам видел, как он приставал ко мне. Он делает это постоянно. Он следит за мной и преследует!
  -Он хоть раз причинил тебе боль?.. - спросил Морлок и загнал девушку в тупик.
  Верити замолчала, а вампир продолжил:
  -Однажды ты сказала 'Доверься мне. Я потом все объясню...'. Так вот, теперь я прошу тебя о том же. Просто доверься мне. Я знаю, что делаю. Этот волк не допустит, чтобы ты пострадала. Ты сама потом поймешь, почему... просто поверь мне. Хоть раз я тебя обманывал?
  -Нет... - она покачала головой, глядя на него грустно.
  -Тогда иди и ничего не бойся. Верь мне, Рити. Иди.
  
  Девушка покинула восточную базу в сопровождении Орена. Солнце едва показалось и скрылось за тучами. Начался дождь. Рити натянула капюшон, а волк остался как был: в кожаной куртке нараспашку.
  -Волки не простужаются, да?.. - прищурилась Рити, усмехаясь над ним.
  -Остроумно... - его улыбка была еще более наигранной и еще более злобной.
  -Ты тоже не знаешь, почему Морлок послал тебя со мной?.. - не надеясь на ответ спросила она.
  -Нет. Не знаю, - сухо ответил волк, не глядя в ее сторону, - Свернем здесь. Дальше тупик.
  Они повернули на другую улицу. Девушка послушно шла за Ореном, но внимательно следила за каждым его движением.
  -Ты так хорошо изучил город? - с подозрением спросила она.
  -Чего ты добиваешься? Хочешь вывести меня своими подозрениями? Это не сложно...
  -Ты мне угрожаешь?..
  -Ты же знаешь, как сильно я тобой интересуюсь. Неужели ты хочешь, чтобы я потерял над собой контроль, и ты, наконец, узнала, чего я хочу от тебя?.. - он внимательно посмотрел ей в глаза и, засвидетельствовав страх, удовлетворился, - Сомневаюсь...
  -Выродок... - стиснула зубы Рити.
  -Малолетка... - парировал волк, улыбаясь чему-то, известному лишь ему одному.
  
  Двое преодолели половину пути без приключений. Дальше начиналась территория Тьмы и... злосчастный северо-восточный мост. Девушка шла следом за Ореном. Едва они ступили на мост, Рити остановилась и вытащила из низкого пояса полуавтоматические пистолеты.
  -Ты уже чертей гоняешь?.. - хмыкнул волк, - Я никого не чувствую. Здесь никого нет!
  -Я тебе не верю и не собираюсь доверять свою жизнь твоим предчувствиям... - сквозь зубы процедила она.
  -Очень хорошо. Может ты желаешь отделиться и добираться до крепости самостоятельно?..
  -Ты меня не бросишь. Ты ответишь головой! - улыбаясь отчеканила девушка.
  -Отвечу! - волк сжал кулаки так, что пальцы побелели, - Только вот, перед кем... - себе под нос буркнул он.
  Дальше они шли медленно. Верити оглядывалась по сторонам, внимательно изучала окна и вслушивалась подобно крадущемуся зверю. Орен же был спокоен. Он смотрел либо вперед, либо на Рити, хорошо понимая, что они здесь одни. Девушка в своем черном обмундировании, такая хрупкая и достаточно сильная, с таким мощным оружием и такими высокими амбициями выглядела весьма привлекательно на его взгляд. Возможно, ему и хотелось воспользоваться ситуацией, но он хорошо знал, чем это для него обернется. Ни на первый, ни на второй взгляд Орен не был высоконравственен, его держал страх. Страх вполне оправданный и соизмеримый с возможным наказанием. И боялся он вовсе не Морлока и не камеры... и даже не смертной казни...
  Верити обогнала его и первая свернула на узенькую улочку, ведущую к площади. Дальше она знала дорогу. Но волк догнал ее и дернул за рукав, поставив позади себя.
  -Не надо так больше делать. Мне может показаться, что ты не так уж сообразительна... - сказал он.
  -Меня не волнует, что там тебе покажется! Я знаю дорогу.
  -Я тоже, представь себе, знаю дорогу. И первым иду я, запомни это! Мы приближаемся к врагу.
  Рити огляделась. Улица была настолько узкой, что здесь едва могли разъехаться две машины. 'Здесь ничего не может быть. Индустриальная зона' - подумала она. Стены домов - глухие кирпичные монолиты. Лишь на высоте второго этажа начинались маленькие окна. Впереди на пути были горы мусора, перекрывающие дорогу транспорту. Девушка убрала оружие, пренебрегая предупреждением Орена. Волк оглянулся на нее, но не стал читать лекцию сейчас. Они приблизились к свалке. Горы картона и железа зашевелились, и у Рити заложило уши от пронзительного хищного крика. Орен сцепился с оборотнем, а девушка попятилась, вытаскивая пистолеты. За спиной, совсем рядом, она услышала дыхание. Оглядываться времени не было, и Рити выстрелила в повороте из-под руки. Один мужчина упал, сраженный выстрелом в грудь, но перед ней стояли еще трое. Все они бросились на девушку одновременно. Бежать было некуда. Верити сделала несколько выстрелов, но промахнулась, не успев определиться с целью. Трое настигли ее в прыжке и повалили на землю. Один замахнулся на нее когтистой лапой, но был убит. Двоих других Орен поднял над землей и, отшвырнув на пару метров, так же расстрелял. Девушка поднялась без его помощи и не смотрела ему в глаза. Она понимала, что виновата, но признаваться в этом ей ужасно не хотелось.
  -В голове у тебя опилки. Комментарии излишни, я полагаю... - стиснул зубы волк, глядя на нее с укором.
  -Я... - Верити заметила, как кровь стекает у него по локтю, к закатанному рукаву куртки. Орен был ранен. Он дрался с главарем своры, пока она возилась с остальными, - Я не знала, что так выйдет... - она отступила подальше от него, чтобы кровь волка не попала на нее.
  Заметив ее страх, Орен наоборот, подошел к ней поближе, а потом и вовсе прижал Рити к кирпичной стене.
  -Вот оно, вот... - улыбнулся он звериным оскалом, - Теперь ты знаешь, почему не можешь драться с волками... Ты опасаешься подсознательно, отступаешь от крови. Она опасна для тебя... - Он занес окровавленную ладонь над ее лицом, второй рукой упираясь ей в живот, но кровь уже не капала. Она загустела, а рана и вовсе затянулась... - Достаточно, чтобы лишь частица попала в твою кровь.
  -Убери от меня руки... - тихо прошипела девушка, глядя ему в глаза.
  Волк не стал продолжать. Он отпустил Рити.
  -Еще одна твоя выходка, и поворачиваться ко мне спиной будет не безопасно! - пригрозила она, но Орен лишь улыбнулся, не отводя от нее глаз.
  Через секунду он поймал за горло перекинутого оборотня в нескольких сантиметрах от ее лица. Верити вскрикнула, а темный оборотень хрустнул сломанной шеей и свалился к ее ногам.
  -Еще одна угроза, и я повернусь к тебе спиной... - отчеканил Орен.
  Наконец они вышли на площадь. Дождь перестал. Небо стало светлее. Перед парламентерами выросла высокая крепость с восьмиметровыми литыми воротами. Верити оглядела площадь и расчищенную поляну за воротами. Никого не было видно.
  -И что дальше?.. - она переглянулась с волком, - Раньше здесь были хотя бы оборотни днем. Может, они вообще теперь не здесь?..
  -Будем стучать, пока не откроют!
  -Очень смешно. Что ты предлагаешь?! - разозлилась девушка.
  -Я? Хм... Я всего лишь начальник твоей охраны. Думать - твоя задача... - с невозмутимым видом ответил Орен.
  -Конечно. Ты ведь ни на что больше и не способен, кроме как убивать! - парировала Рити.
  -Пошли... - вздохнул волк.
  -Куда?! Мы должны попасть внутрь! - запротестовала она.
  -Вот потому и пошли... к южным воротам.
  -Но...
  Верити побежала за ним, чтобы не отстать и не остаться в этом жутком месте одной. Обойдя половину крепости, а именно высоченную каменную стену, длинной метров шестьсот, двое подошли к воротам. Темные их не ждали и потому приняли совсем не гостеприимно. Около двадцати парней-оборотней окружили их, желая непременно разорвать, но один заговорил с чужаками, на всякий случай.
  -Заблудились?.. - он обошел вокруг Рити, - Ты чистильщик?.. - он прищурился, протягивая к ней руку.
  -Оставь ее! Она смертная... - без особого волнения выкрикнул Орен.
  -Так я потому и спрашиваю! - продолжил темный, - Все местные давно сидят в лагере. Откуда в городе смертная девчонка? Если только ты не... чистильщик! - он провел пальцами по подбородку Верити, а затем направил кулак ей в живот.
  Девушка согнулась от боли и опустилась на колени. Орен рванулся было с места, но был схвачен. Темный волк склонился к девушке, поднимая ее за волосы. Большие глаза Рити с ненавистью уставились на него, но того, что он ожидал не произошло.
  -Нет. Не то... Та светилась, когда ее били... - почти с сожалением прокомментировал он.
  -Давай, говори, или нас сейчас в расход пустят... - негромко посоветовал ей Орен.
  Верити поднялась на ноги и отряхнулась.
  -Нам нужно к Грэгу. Нас прислал Праведный князь. Проводите нас к вашему, для переговоров... - ненавидя себя за просительный тон, как можно спокойнее проговорила она.
  Темные зашумели. Был слышан и смех, и нервный кашель, и угрозы, но их главарь вернул тишину и, вдобавок, велел отпустить Орена.
  -Я могу тебя, конечно, к нему отвести, но... стоит ли тратить время?.. - он улыбнулся Рити, заглядывая в глаза, - Я и сам могу трахнуть тебя и похоронить прямо здесь.
  -Рити, так дело не пойдет. Скажи им, кто ты!
  Девушка обернулась на Орена и смотрела бы еще долго, огромными глазами, пытаясь понять, кто он, и какую роль играет во всем этом маскараде, но темные сузили круг и нужно было действовать.
  -Стойте! - выкрикнула она, - Только Грэг имеет право распоряжаться моей жизнью!
  -Это еще почему?.. - растягивая удовольствие спросил волк, не особо вдумываясь в смысл ее слов.
  -Потому, что я... - лицо залила краска стыда, а к горлу подступила тошнота, и Рити замолчала.
  -Ну давай, скажи им! Стесняться уже поздно, Верити! - подначивал ее Орен, - Неужели тебя это так пугает? Чего проще?! Скажи, что ты - невеста Дьявола!
  Повисла тишина. Долгая, густая, такая, что аж в ушах загудело. Девушка рискнула открыть зажмуренные от стыда глаза. Волки стояли, не двигаясь с места. Орен улыбался, наверное, своей находчивости. Солнце выглянуло из-за туч и слепило глаза. Рити почти перестала дышать, ожидая реакции темных. Наконец, их главарь начал отпирать ворота.
  -Идите за мной, - позвал он.
  От ворот до здания правления они шли молча. Верити мечтала остаться наедине со своим провожатым, чтобы, наконец, разъяснить, что к чему, но площадь была большая, а шли они медленно. Девушка несколько раз взглянула на волка украдкой. Его лицо было невозмутимо. Поднимаясь на крыльцо, Рити вздрогнула. Она вспоминала, как близка была к смерти возле этих дверей. Сюда можно было легко войти, но выйти было намного сложнее. Когда они вошли, девушка оглядела мраморный пол, залитый лучами солнца, лестницу и огромную хрустальную люстру под потолком. Ничего не изменилось с тех пор. Воспоминания были так сильны, что Рити шарахнулась от подошедшего к ним волка, толкнув Орена.
  -Ты в порядке?.. - с нервной улыбкой спросил он.
  -Да. Все нормально...
  Следующий темный проводил их наверх, в конференц-зал и оставил, со словами:
  -Ждите здесь! Господин отдыхает.
  Верити проводила его взглядом, прошлась по залу и почувствовала, как живот тянет от нехорошего предчувствия. К встрече с Грэгом она была сейчас совсем не готова. Впрочем, когда она была к ней подготовлена? Он всегда появлялся неожиданно, так же и исчезал.
  Волк заскучал и тоже решил развлечь себя прогулкой. Стараясь делать вид, что впервые здесь, как и девушка, он все же ступал уверенно, будто знал эту обстановку наизусть. Он обошел вокруг стола переговоров, проследовал мимо Рити и плюхнулся в кресло, недалеко от нее.
  -Кто ты такой? - голос Верити эхом разнеся по залу.
  -Мы вроде знакомы... - усмешкой ответил он.
  -Орен, не валяй дурака!
  -Не понимаю, чего ты хочешь от меня. О чем ты?!
  -Я о том, что ты сказал волкам! Откуда ты мог это знать?..
  -Знать что?.. Я сказал первое, что пришло в голову... Не думал, что это подействует, но, видимо, по мне плачет сцена... Не хочешь же ты сказать, что ты на самом деле...
  -Виселица по тебе плачет, а не сцена! - прогремел в зале голос Эгрэджио.
  Двое обернулись. Никто из них не слышал, как вампир вошел, а между тем, Грэг уже стоял недалеко от них, у дальнего конца стола. Орен вскочил на ноги и едва заметно поклонился. Его глаза были наполнены страхом и преданностью, что могло означать лишь одно - слова Грэга имели смысл, равно как и подозрения Верити. Девушка не сводила ошеломленного взгляда с обоих.
  -Ты давно себя раскрыл. Эта твоя реплика лишь малая толика бреда, что ты позволил себе нести при посторонних, - продолжал вампир, словно не замечая Рити, - Ты не находишь подозрительным, что тебя послали сюда вместе с ней?..
  Тут уже заинтересовалась Верити. Она подошла ближе, стараясь обратить их внимание на себя. Но тщетно.
  -Что из того?.. - подавленно отозвался Орен.
  -Морлок требует уважения к себе за это распоряжение. Он знает тебя наизусть, равно как и ситуацию. Ты не ушел бы от смерти, если бы с ней что-то случилось. С двух сторон мы прижали бы тебя к стенке. Из такого расчета он и выбрал тебя на эту роль. Я разочарован, Орен...
  -Грэг! - вмешалась она наконец, понимая, что именно последует за его словами, - Это...
  -Сядь здесь и жди! - грубо оборвал ее вампир, - Мы поговорим, когда я вернусь!
  Он увел волка, не говоря больше ни слова. Рити не находила себе места, понимая, что Орена казнят по ее вине. Грэг вернулся, но уже один. Девушка не спешила приближаться к нему. Ненависть закипала в ней.
  -Останься там... пожалуйста... - попросила она, и Грэг остановился.
  -Я скучал, кролик... - как ни в чем не бывало, расплылся в улыбке он.
  -Сомневаюсь, - отчеканила Рити, - Тебе было не до скуки. Ты хорошо развлекся с... Юми.
  -Ух... Сколько ненависти... - с наслаждением протянул вампир, - Я почти ничего и не сделал, а ты уже меня обвиняешь... Я мог, но не стал. Это правда, Рити. Думаю, она тоже не стала приукрашивать наше 'рандеву'... Ничего не было... - он покачал головой, но не увидев прощения, а лишь злобу на ее лице, рассмеялся, - Хотя наверное стоило. Хуже было бы вряд ли...
  -Зачем ты это сделал? - девушка проглотила ком, застрявший в горле.
  -Ты имеешь в виду мой рисунок на память?.. Вообще-то я собирался выполнить свое обещание и сразу отпустить эту маленькую дрянь, поскольку дал тебе слово, но... представляешь... - он все же приблизился, не смотря на ее просьбу, и Рити попятилась от него, - Она начала вопить и угрожать мне! И ты знаешь кем?..
  Верити опустила глаза.
  -Она сказала, что 'ее брат Эллао' придет и убьет меня, потому что он самый сильный и пиз...о...ельный парень!
  Девушка совершила ошибку, упустив его из виду, и через момент он уже возник за ее спиной, больно сдавливая ей руки в локтях.
  -Представляешь, как я удивился?.. Моя милая девочка, любимая Праведная шпионка, оказывается, попросила меня отпустить сестренку ее любовника... - прорычал Грэг ей в ухо, - Любой суд меня оправдает. Я не отдавал себе отчет, когда вспарывал ей шкуру!
  Рити застонала от невыносимой нарастающей боли в животе, и он отпустил ее.
  -Ты что-то хотела мне сказать, относительно волка?.. - вспомнил он.
  -Я хотела сказать... что я виновата в том, что Морлок его раскрыл... - покаялась девушка, опираясь о стол, второй рукой держась за живот.
  -Я знаю.
  -Но...
  -Иначе и быть не могло. Выходит, виноват я сам, что сказал тебе... Молчания я от тебя и не ждал. Не переживай за него. Можно сказать, с ним все в порядке.
  -То есть?..
  -Увидишь позже. У тебя еще остались ко мне вопросы? Если нет, можем приступить к официальной части...
  -Это еще не все... - она выпрямилась и быстро отошла к дверям, чтобы не попасться второй раз, - Что ты сделал с Эллао?..
  -У тебя хватило духу продолжать эту тему?.. Что ж... Всегда считал тебя смелой, но беспечной. Я говорил с ним.
  -Зачем?!
  -Я оставил ему жизнь. А что, собственно, случилось?.. - наиграно удивился Грэг, - Ему-таки удалось добраться до князя?.. - рассмеялся он.
  -Ему удалось добраться до виселицы! Лучше бы ты убил его... - она сжала губы, останавливая слезы.
  -Я учту на будущее твои пожелания, - пообещал вампир, - Только не вздумай рыдать по нему при мне!
  -Я ненавижу тебя... - прошептала она, глядя на Грэга исподлобья, - Ты - самое грязное и мерзкое существо в мире! Ты не можешь любить, потому что сердце у тебя гнилое и черное!
  -Какие слова... Приятно, конечно, но жаль... Ты так ничего и не поняла, - он грустно вздохнул, - Тебе еще не приходилось слышать такое в свой адрес? Никто не обвинил тебя в нечистоте? Никто не проклял тебя, никто не пожелал смерти?.. - Грэг присел на край стола, глядя на нее печально.
  -К чему ты ведешь?.. - нахмурилась Верити.
  -К тому, что зло преследует и тебя. Оно, как и добро, коли ты все еще их разделяешь, присуще каждому из нас.
  -Зло преследует меня. Да! И оно носит твое имя! Если бы не ты, ни у кого не было бы повода меня ненавидеть...
  Вампир встал со стола и так долго молчал, что Рити стало страшно.
  -Что передал мне Алиас? - наконец произнес он.
  Девушка перевела дух, и подумала, что это, возможно, их последний разговор о личном.
  -Это все из-за того нового оружия, которое прислал ваш Сальватор... Праведные не смогли уничтожить его, а потому решили пойти на этот шаг.
  -Что за шаг?.. - заинтересовался Грэг.
  -Они предлагают тебе мировую... - Рити смотрела прямо на него, чтобы видеть реакцию, но ее почти не было.
  -Вот как... Он думает, я стану помогать ему?
  -Эта вспышка уничтожает всех - и людей, и вампиров! Мы все обречены! Разве ты не понимаешь, что это - единственный шанс, если даже князь пошел на такое?! - взволновалась девушка.
  -Что мне с того? Я собираю остатки армии и возвращаюсь в Зорданию. Мне плевать, что будет с Праведными! - уверенно отвечал он.
  -Мне говорили, что портал перекрыт. Сальватор позаботился о таком исходе.
  Грэг снова задумался и заходил по залу. Верити следила за ним, думая, как он жесток, если собирается бросить все и уйти. Он хотел бросить и ее! Ему плевать на то, что все погибнут, и она в том числе!
  -Что Алиас может мне предложить?..
  -Предложить? У него свои условия мировой, но никак не привилегии для тебя.
  -Я имел в виду, чем он собирается помочь в борьбе с 'чистильщиком'? Какие еще условия?
  -Если я правильно поняла, у Праведных есть потомок Нэкадеуса.
  Вампир обернулся на нее и застыл, не сводя с девушки заинтересованного взгляда.
  -Как глубоко ты просвещена... Жаль, что я не мог тебя использовать вместо Орена. Ты попалась бы еще быстрее... Но, Дьявол возьми, я не верю. Птенцов Нэкадеуса не существует в природе уже более пятисот лет.
  -Он сам не знал... Его навел на воспоминания твой... 'рисунок' на спине Юми. Он его узнал и... Первое, что он сделал - это развеял по ветру твоих червяков.
  -Хм... Интересное дело. Если бы я мог встретиться с ним...
  -Разумеется. В штабе встретишься, - зло улыбнулась Верити, - При других обстоятельствах, надеюсь, не выйдет.
  -Что за условия ставит Алиас?
  -Я забыла главное... - повинилась Рити, - У вас есть еще одна общая цель! После уничтожения 'чистильщика' вы вместе отомстите Сальватору.
  -Очень интересно, - с издевкой усмехнулся вампир, - Что за условия?! - повторил он, теряя терпение.
  -Освободи людей...
  Девушка выпрямилась, как полагается парламентеру. Это условие ее волновало, возможно, больше, чем самого князя. Грэг посмеялся над ней, или, может, над князем, и ответил так:
  -Отправляйся обратно.
  -Но... - она набрала в грудь больше воздуха.
  -Можешь передать, что я обещал подумать... - закончил он.
  Рити снова перевела дух и повернулась к дверям, но Грэг окликнул ее.
  -Ты забыла своего провожатого! Не советую ходить без охраны... - странно улыбнулся он ей на прощанье, открывая другие двери в зал.
  Оттуда вышел самый настоящий волк. На четырех лапах, низко опустив голову в знак подчинения, он мягко и тяжело ступал по паркету, косясь на Рити жалобно.
  -Что... Что это?.. - от волнения она начала заикаться.
  -У оборотней, в основном, есть два облика: человек и человекоподобный мохнатый монстр. В третьем они пребывают редко. Он не выгоден для боя и для общения с людьми. Однако наш друг проходит в таком виде до тех пор, пока я не буду уверен, что его разговорчивость мне не навредит... - объявил вампир, - Счастливого пути!
  17
  Литые ворота отворились перед ними. Темные волки проводили взглядом Верити и ее спутника. Девушка глядела себе под ноги. Она боялась смотреть на Орена. Ей казалось, что он в любой момент может броситься на нее, вцепиться в горло. К счастью, он не знал, что во всем виновата Рити. Он просто шел за ней следом, преданно тыкаясь носом ей под коленку. Он не боялся ничего и не стеснялся зверя, как собственной сущности, но чувствовал себя обнаженным и униженным. Верити думала об этом и хорошо его понимала. Было непривычно относиться с уважением к животному, но девушка старалась, то и дело пропуская волка вперед.
  Собственные мысли выводили Рити из равновесия. Она возвращалась, выполнив важнейшее поручение, но радости совсем не было. Ее не устроил бы ни один из двух вариантов: если Грэг согласится, она не будет уверена в нем ни секунды. Риск увидеть, как темные входят на территорию базы и пускают в расход всех, кто там остался. Однако, второй вариант был еще хуже. Эгрэджио бросит ее, Праведных и людей на верную гибель, зная, что мог бы помочь. Просто бросит все и исчезнет навсегда... Верити не знала, чего хочет сама. Странный осадок в душе остался после того, как она высказала все, что думает о нем. Вместо облегчения, возникло глубокое чувство вины! Рити казалось, что она совершила самую большую в жизни ошибку, оттолкнув Грэга от себя. Ей даже подумалось, не промахнулась ли она в рассуждениях, когда обвиняла его во всем зле, что с ней приключилось за последние полгода. 'Смогу ли я без него?..' - сердце защемило при этой мысли. Она поняла, что не сможет...
  Девушка отвлеклась на волка. Он выглядел шикарно в лучах заходящего солнца. Под конец пути она научилась глядеть ему в глаза, огромные и ледяные, светлые глаза. Не долго. У Орена был все тот же похотливый взгляд. Но она не боялась больше всей абсурдности положения.
  Первое, что узнала Рити, когда они вернулись на военную базу - Эллао объявил ее предателем и шестеркой Тьмы.
  -Разумеется, ему нет веры... - успокоил девушку Морлок, - Но многие факты против тебя. Будь осторожнее.
  -Факты?! Какие еще факты?..
  -Твой побег из лагеря, к примеру... А так же исчезновение на сутки, когда полгарнизона вместе со мной искало тебя по всему городу. Могу еще добавить твое нынешнее возвращение. Ты невредима, почти с победой, да еще и с волком, на которого наложено темное заклятье...
  -Достаточно... - Верити опустилась на корточки, накрыв голову руками, - И что мне делать?..
  -Ничего. Эллао приговорен. Его слова не имеют большого влияния на Праведных. Все убеждены в его безумии. Даже если его сестра решит поддержать его и свидетельствовать против тебя, ей тоже мало кто поверит, ведь она всего лишь его младшая сестра...
  -Да навряд ли она вообще что-нибудь скажет за него. Юми считает всех вампиров омерзительными тварями... В том числе и своего брата.
  -Не понимаю. Ведь ты приняла Вердена, хоть он и волк...
  -Мы не можем ее судить, Морлок. Мы не знаем ее прошлого. Да, я сталкивалась с волками и ненавидела их... может и до сих пор... Но, мне кажется, тут что-то совсем личное.
  -Имеешь в виду, что он физически ей омерзителен?..
  -Возможно.
  -Тут уж ничего не поделаешь... - вздохнул вампир, - Так значит, Грэг выражал свое почтение?..
  -Не выдавай Орена, пожалуйста. Он и так... - она огляделась, чтобы убедиться, что их не слышат.
  -Не собирался. Он достаточно наказан. Думаю, Грэг, как и я, не знал, что этот щенок - двойной агент...
  -Что?.. - тут девушке стало совсем не по себе, - Что ты хочешь сказать?
  Морлок склонился ближе к ней, почти вплотную.
  -Вот такая удачная партия. Я выдал ему своего шпиона. Он убедился и убедил меня в том, что Орен работает на две стороны...
  -Но... Нет, ты что-то напутал, - покачала головой Рити, глупо улыбаясь, - Он сам говорил о двойном агенте.
  -Суть в слове 'двойной', - хитро прищурился учитель, - Вот такая игра слов. Возможно, Грэг догадывался, что его докладчик сливает полезную информацию и своим, для очистки совести, но не был уверен в этом на все сто.
  -То есть, ты сейчас сказал, что с моей помощью вы оба раскрыли волка?..
  Девушка глядела на него еще долго, пытаясь понять все это, но в конец устала от подобной неразберихи и предпочла сдаться.
  -Я могу отдыхать? В сон клонит, ноги уже просто не держат... - пожаловалась она.
  -Конечно, Рити. Иди, спи. Если будут новости, я тебя разбужу.
  -Ты имеешь в виду... Тьму?
  -Тьму, Эллао или еще что-нибудь интересное... - грустно вздохнул вампир.
  
  Весеннее солнце за день уже прилично нагревало воздух, но по ночам еще было ужасно холодно. Апрель, как всегда, был очень изменчив, как и настроение Праведных. Кто-то с нетерпением ждал, что Тьма снизойдет до них и поможет спасти город и всех его обитателей, кто-то считал, что лучше смерть, чем перемирие с темной грязью. Все разговоры, как ночью, так и днем, велись лишь на эту тему. Но прошло уже несколько суток, а ответа от Тьмы все не было. Верити до сих пор не определилась, чего больше хочет, но была почти уверена, что Грэг не пойдет на сделку, и особо не задумывалась. Ее больше прельщала новая идея, поданная кем-то из военных. Мысль заключалась в том, что темного поля над городом больше не было, и, возможно, теперь появился шанс запросить подкрепление. При том желание удрать подальше отсюда ни у кого не возникло. Командующим же это простое решение казалось весьма сомнительным. Было решено подождать еще несколько дней, а затем отправить разведгруппу к ближайшей границе области.
  Верити проснулась сегодня на закате. День становился длиннее, и девушка привыкала вставать засветло. За зиму она всего несколько раз видела солнечный свет, и теперь старалась восполнять эту потерю, тем более, что каждый из этих восходов и закатов мог оказаться последним. Солнце больше не раздражало Рити. Ей только было грустно иногда. Глядя на блики света в лужах, на капотах военных машин, на талом снегу, она жалела, что многие так никогда и не увидят всей этой красоты, и наверняка уже не помнят, как греет душу весенняя оттепель и щебет синиц за окном.
  Девушка привела себя в порядок, оделась и вышла на плац, глядя в небо. Маленькие облачка стайками плыли по яркому синему небу в лучах розовеющего светила. Верити так и шла, запрокинув голову, до самого третьего корпуса. У дверей пришлось посмотреть под ноги и попрощаться с прекрасным видом, но не с настроением. Оно сегодня было на высоте, на той самой высоте, где клубились облака-барашки... Рити поболтала с братом, поспрашивала у волков, как дела у Орена и, наконец, когда село солнце, повстречалась с учителем. Однако он разочаровал ее, сказав, что тренировки не будет. Ему предстояло провести ночь на совете.
  -Да и зачем сейчас тренировки... - вздохнул вампир, - Силовых операций пока не предвидится...
  -Учиться никогда не поздно. Неужели ты хочешь сказать, что научил меня всему, чему мог?.. - разочаровано спросила девушка, глядя на него с мольбой.
  -Нет, конечно, Рити. Мы обязательно еще позанимаемся, раз ты настаиваешь. Я с удовольствием покажу тебе еще множество стилей, но, как ты понимаешь, когда будет на это время. Не скучай... - он улыбнулся ей и похлопал по плечу.
  -А я и не скучаю. Сегодня все просто прекрасно... - весело отозвалась она.
  -Я и гляжу, ты сегодня прямо светишься. Так держать, солнышко! - смеялся он, заражаясь ее светлой энергией.
  Спускаясь в тир, Верити снова столкнулась с братом. Верден тоже собирался пострелять и предложил устроить соревнование. Девушка согласилась с радостью. Ей не так часто удавалось заниматься чем-то вместе с Верденом, и очень хотелось восполнить и этот пробел в жизни. Видимо, Верден думал так же, раз предложил ей пострелять. Рити схитрила, выбрав себе 'Макаров'. Он был много меньше, чем все другие пистолеты, и обращаться с ним девушка умела отлично. Верден не расставался с тяжелым 'Кольтом', да и стрелял не так уж безупречно. Вскоре на это зрелище сбежались посмотреть два хорошо знакомых отряда: рота Вердена и волки Клима, правда, без него. Сам Клим присутствовал на собрании.
  -Прекрати меня позорить... - снимая наушники выпалил брат.
  Но Рити только смеялась над ним, не пропуская момента, чтоб его поддеть.
  -Надо было целиться по верхнему краю, чтобы хотя бы ее расшатать! - выкрикнула она, когда Верден промазал по подвешенной движущейся мишени, - Тогда бы кто-нибудь решил, что ты попал!
  Девушка выбивала десятку уже семнадцатый раз, после каждого выстрела получая поддержку со стороны зрителей. Волки и солдаты свистели, хлопали в ладоши и кричали. Верден злился, но при этом гордился сестрой. Хоть с виду он был раздражен, но изнутри его согревало приятное чувство. Слушая крики своих соратников, он понимал, что не теряет авторитет, а наоборот, приобретает, ведь у него такая способная младшая сестра. Верден давно перестал верить слухам, что ходили когда-то о ней. Он перестал думать о Рити как о маленькой избалованной девчонке, способной лишь скандально вопить, добиваясь своего. Он научился уважать ее, возможно еще с тех пор, как сестра приняла его болезнь... приняла его, не отреклась от брата-зверя.
  -Ну, хватит на сегодня! - сдался он, протягивая сестре руку.
  Верити опустила оружие и, сняв наушники, с таким восторгом пожала ему руку, что брат даже засмущался. Она была так прекрасна, такая взрослая, стройная и сильная девушка, и это - его маленькая сестренка! Светло-русые волосы, разметанные по плечам, аккуратные черты лица, тонкие брови, выразительнейшие глаза, точеные скулы, тонкая шея, дальше - черный военный жилет... Даже он смотрелся на ней, как костюм от модельера. Плечи, грудь, талия... У Рити в обойме остались патроны, и она решила отстрелять их до конца. Девушка надела наушники и наклонилась, чтобы принять упор... Верден только сейчас перевел взгляд на ее бедра и тут же обернулся в толпу, ревностно отыскивая пошлые взгляды злоумышленников. 'Ее нельзя оставлять без присмотра!!! - подумал он, но тут же опомнился, - В конце концов, не завидую тому, кто отважится к ней пристать...'
  Солдаты разошлись спать, волки тоже разбрелись кто куда. Верити с братом вышли на улицу. На заднем дворе Верден закурил, Рити села рядом.
  -Поделишься? - попросила сигарету она, - Так давно не курила...
  -Обойдешься! - осуждающе сдвинул брови парень, но тут же осекся.
  Верити стала взрослой! Он достал из кармана пачку и протянул ей со вздохом.
  -Ладно, дело твое... Может, здоровье беречь и ни к чему...
  -Да уж... - помрачнела девушка, - Мне кажется, выбраться можно. Слышал, что говорят о кордонах в области?
  Волк взглянул на сестру, будто оценивая, стоит ли ей знать то, что он знает.
  -Слышал. По всей границе оцепление. Кто-то уже пытался прорваться...
  Рити вскинула голову, взглянув на брата испуганно.
  -И что?..
  -Они никого не выпустят, Рити. По крайней мере пока здесь военные действия и... нелюди.
  -Ладно, увидим. Если Тьма отпустит людей, у нас будет больше шансов. Такое количество мирного населения они не оставят. Откроют кордоны, снимут блокаду, и ломанемся мы отсюда куда подальше...
  -Ну да... - волк отвел глаза, соглашаясь с ней только чтобы успокоить.
  Пока они разговаривали, кое-кто из участников собрания уже покинули зал. Несколько вампиров пришли в курилку, бурно обсуждая судьбу Эллао. Верити прислушалась и побледнела, услышав два слова: 'казнь завтра'.
  -Верден... - она повернулась к нему, - Мне... надо идти. Лягу, отдохну. Я что-то не выспалась...
  -Ладно, иди... - растерянно пожал плечами парень, - Не пропадай только! - крикнул он, когда Рити уже почти скрылась за углом корпуса.
  -Хорошо! - ответила она.
  В голове у нее хаотично метались мысли. Основная все время повторялась: 'Больше шанса вымолить прощение не будет!' Девушка вбежала на гауптвахту, не думая ни об ответственности перед Морлоком после, ни о том, что Эллао попросту может быть для нее опасен. Ей удалось уговорить часовых. Толстенная железная дверь, весом, наверное, в тонну, отворилась перед Рити.
  -Если об этом узнают, нас посадят туда же... - шепнул ей один из охранников-волков.
  -Да, конечно. Я понимаю. Никто не узнает... - ответила она, стоя уже на пороге.
  В камере было темно. Часовой сунул ей горящий масляный фонарь. Верити подняла его над головой и, выдохнув, сделала несколько шагов.
  -Эллао... - шепнула она в темноту, но никого не увидела и засомневалась, что здесь есть кто-то живой, - Эллао! Это я, Верити! Прошу, поговори со мной. Я одна и...
  -Доброй ночи, Рити... - донеслось до нее из тьмы.
  Девушка вздрогнула, но взяла себя в руки и, обернувшись на часовых, кивнула, чтобы закрыли за ней. Брякнули ключи, железная глыба перекрыла поток света из коридора, и единственным источником света остался фонарь в руках Верити. В ноздри ударил запах грибка и затхлости.
  -Ты где?.. Я тебя не вижу... - негромко позвала она.
  -Мне здесь хорошо. Можешь присесть. Справа от тебя нары, - гостеприимно отвечал вампир.
  Девушка села на деревянную лавку, привинченную к стене и поставила фонарь на пол.
  -Чего ты хочешь?.. - его голос доносился до нее слабым ветерком.
  -Поговорить. Только пожалуйста, выслушай меня до конца, Эллао. После можешь судить меня, как тебе покажется верным...
  -Я слушаю...
  -Ты считаешь меня шестеркой Тьмы. Ты так говорил... Это неправда. Не знаю, что наговорил тебе Грэг, но все, что он узнал о тебе, о Праведных и о планах князя - он узнал не от меня. Один из Праведных все это время работал на него. Он и за мной шпионил, и за всеми остальными. Я бы и сама его убила за предательство. Но это не я, поверь!
  -Ты называешь его Грэгом... Мило... - только и ответил Эллао с грустной усмешкой.
  -Дело не в этом.
  -Нет, в этом! Ты ложишься под темного кардинала, произносишь его имя, как имя любимого жеребца в загородном доме... И хочешь казаться чистой и невинной, как раньше?.. Ты смешна, Верити...
  -Тогда смейся! - Рити на минуту прикрыла глаза руками.
  -Хочешь, чтоб я тебе посочувствовал? Мол, ввязалась сама не знаешь во что, а теперь боишься отступить хоть на шаг?.. Не поверю. Тебе нравится эта игра. Признайся, зло затягивает...
  -И тебя затянуло... - отозвалась Рити, - Это ОН с тобой сделал. Из-за него ты оказался здесь! И после этого ты мне не поверишь?..
  -Что дальше?.. - вздохнул вампир.
  -Теперь о Юми.
  -Нет. Не начинай даже...
  -Надо! Иначе все так и останется... - девушка осеклась, ведь юноша еще не знал о собственной казни.
  -Не о чем говорить. Ты сломала ей жизнь и никак от этого не отвертишься.
  -Господи, почему я?! Что ты знаешь об этом?..
  -Достаточно, чтобы судить...
  -Я всего лишь попросила ЕГО освободить Юми из лагеря. То, что случилось, я не могла предвидеть... Она стала угрожать ему от твоего имени. Все случилось из-за этого... Я только хотела вызволить ее из этого ужасного места!
  -Ты хочешь сказать, что в его реакции виноват я?.. Ты что-то путаешь, Рити... - его голос стал приближаться, - Это ТЫ воспользовалась мной, когда тебе было плохо... - он ступил в круг света.
  Верити ахнула, увидев его постаревшее лицо. Глаза запали, нос заострился, губы стали тонкими и потрескавшимися.
  -Я... Я воспользовалась тобой?.. То есть ты меня вовсе не хотел, а просто решил утешить?.. Что ж... тогда нам...
  -Хотел... - кивнул он со странной улыбкой на лице, - Хотел, еще как! Но вот не знал, отчего тебе так необходима моя ласка... Оттого, что с НИМ в очередной раз развелась... Не так ли?..
  -Я хотела спасти Юми. Я любила тебя и желала тебе только добра... И сейчас желаю, что бы ты не говорил, и какие бы гадости не приписывал мне... - Рити поднялась с места, держа в руке фонарь, - Может, когда-нибудь ты простишь меня. Мне пора, Эллао.
  Вампир встал на ее пути и развел руками.
  -Теперь, как ты обещала, я могу делать выводы и судить тебя, как мне кажется верным...
  Рити старалась не смотреть на него, но глаза все равно то и дело поднимала. Она отступила назад, не упуская его из виду.
  -Я лишился сестры, потому что она ненавидит вампиров. Грэг внес в это немалую толику. Я лишился любви, потому что ты изначально себе не принадлежала... - он выдержал паузу, но не настолько длинную, чтобы Рити успела расслабиться, - Наконец, я лишился господина, учителя и отца. И почему? Потому, что кто-то слил всю информацию о нападении вместе с точными координатами... Тьме, Грэгу, Эгрэджио... Называй его как хочешь, смысл от этого не меняется. Еще, правда, постарался Алиас, когда брал на себя командование армией и руководил операцией... Вы все трое заслуживаете смерти! Не я, - ВЫ!
  Девушка начала беспокоиться, - 'Дверь закрыта. За толстым слоем железа охранники не услышат ни крика, ни драки, ни, наверное, даже взрыва' Верити попыталась боком обойти вампира, чтобы подобраться к двери, но Эллао опередил девушку и повалил на пол. Фонарь разбился, стало абсолютно темно. Рити почувствовала, как вампир вытаскивает нож из ее ботинка. Он знал, что этот нож всегда при ней. Верити нашла его в ту ночь, когда спасла Эллао в том злополучном доме. Теперь же острие этого ножа уперлось ей чуть ниже груди и медленно погружалось в тело. Рити перестала вырываться и застонала.
  -Так должно завершиться. Я отомщу. Если не за себя, то хотя бы за сестру... - прошипел вампир, резко надавив на рукоять.
  Нож до основания вошел в грудь. Жилет Рити пропитался кровью. Девушка пыталась закричать, но сил хватило только на хрип.
  18
  Через несколько часов, проведенных на операционном столе, девушка очнулась в окружении военных медиков, брата, Морлока и еще нескольких вампиров, лица которых Рити не были знакомы. Она напрягла память, чтобы вспомнить, что с ней собственно произошло. Последнее, что она видела - Эллао убивал охранников. 'Он сбежал! Все это из-за моей глупости! Дьявол...' - она остановила взгляд на Морлоке. Он был мрачен. Рити не решалась заговорить с ним, и он помог:
  -Как ты себя чувствуешь?
  Верити была не уверена в том, что вообще себя чувствует. Чтобы разобраться в этом, она попробовала пошевелиться, боль прострелила все тело. В груди стало жечь.
  -Больно... - простонала она, не понимая, почему ее не излечили сывороткой.
  -Ты пробудешь здесь до полного выздоровления. Я распорядился, чтобы тебе не давали сыворотки, - заявил он, - Угрозы для жизни уже нет. В твоей крови еще есть сила. И ее достаточно, чтобы ты пошла на поправку. Это будет тебе уроком. Да и всем будет спокойнее, если ты побудешь на больничной койке. По крайней мере, больше ничего не натворишь... - с этими словами он вышел, а за ним следом и незнакомые ей вампиры.
  Врачи так же покинули палату, остался лишь Верден. Он присел на стул, рядом с постелью.
  -Надеюсь, хоть ты не будешь читать мне нотаций?.. - почти шепотом спросила Рити.
  Ей было больно говорить и еще больнее - дышать.
  -Не буду, хотя Морлок мало тебя отчитал, на мой взгляд... - снисходительно ответил волк.
  -Эллао... сбежал?..
  -Да. Зачем ты вообще туда поперлась?..
  -Ты обещал... Мне говорить больно. Давай потом?.. - взмолилась девушка.
  -Хорошо. Я пойду тогда. Тебе ничего не надо?
  -У-у.
  -Если чего-то надо будет, звони, слева от тебя кнопка для вызова медбрата.
  -Пасиба. Я посплю еще...
  Верден ушел. Верити долго лежала, глядя в потолок, стараясь не шевелиться. В голове неслись проклятья, но по большей части обращенные к самой себе, нежели к Эллао. Она начала верить в то, что виновата во всем сама. Серые стены, вонь хлорки и вся атмосфера госпиталя заставляли сосредоточиться на жизни и на всем происходящем. Теперь у Рити было достаточно времени, чтобы все обдумать. Морлок, как всегда, оказался прав.
  На следующее утро, когда в палату заструился солнечный свет, на пороге появилась Юми. Верити даже чуть приподнялась на локтях, но больничная пижама натянулась на груди и сдавила рану. Девушка зажмурилась и опустилась на подушку.
  -Привет... - неуверенно улыбнулась ей Юми.
  Верити не знала, как ей вести себя и как расценивать это появление, но все же была рада.
  -Привет, Юми. Тебя уже выписали?
  -Ага. Давно уже. А ты как?
  -Ничего. Спасибо, что пришла...
  -Я... - она отвела глаза и медленно опустилась на стул, - Понимаешь, я... Мне рассказали, что произошло. Я подумала, стоит извиниться за...
  -Не стоит. Я сама во всем виновата, и с тобой тоже. Не надо извиняться, Юми... - грустно, но уверенно отозвалась Рити.
  -Я хотела извиниться за брата, - выдала девочка, - Он не понимал, что делал. Он одержим зверем внутри и...
  -Я знаю, чем и кем он одержим. Кажется, и ты знаешь... Пойми, то, что он вампир, еще не значит, что он подонок. Ему просто задурил голову кое-кто... Боюсь, и в этом тоже виновата я, так что... Эллао поступил правильно. Я это заслужила.
  -Верити, я... - она подняла на нее глаза, полные слез, - хочу рассказать тебе одну историю. Ты будешь единственным человеком, который ее услышит. Раз уж мы все скоро умрем, мне надо, чтобы кто-то знал...
  -Но...
  -Только не перебивай и не комментируй, пока я не закончу, - попросила девочка.
  -Хорошо, - пообещала Рити, закрывая глаза от усталости.
  -Я попала к вампирам в самом начале войны, почти два года назад. Они убивали родителей у нас на глазах. Меня забрали, а о том, что Эллао жив, я узнала лишь когда ты попала к нам в лагерь. Тогда лагеря еще не было. Пленных вообще не брали. Я принадлежала одному... парню. Его звали Иглис. Полгода он везде таскал меня с собой, как... собаку. Я была его рабыней... понимаешь?.. То, что сделал со мной темный кардинал - детская игра по сравнению с тем, какие изощренные пытки придумывал мне Иглис... - Юми на минуту замолчала.
  Верити открыла глаза и увидела, что девочка плачет, но так тихо, что даже всхлипов было не слышно. Рити почему-то подумалось, что она научилась так плакать именно в это время, чтобы ее хозяин не замечал и не питался лишний раз от ее горя.
  -Потом, - продолжила девочка, - начали оборудовать лагерь. У Иглиса появились новые игрушки и меня он отдал туда. Во всей этой истории это, пожалуй, самое приятное. Он мог бы убить меня, наигравшись, но просто оставил в тюрьме.
  -Сколько тебе сейчас лет?.. - спросила Верити, уже сидя на постели.
  Боли она не чувствовала и не замечала сейчас.
  -Шестнадцать.
  -Значит, было тебе тогда четырнадцать?.. - вздохнула Верити, - Где он сейчас, этот Иглис?..
  -Надеюсь, сдох...
  -Но ты не знаешь точно, сдох он или нет?..
  Девочка покачала головой.
  -Если жив... Я позабочусь о том, чтобы он пожалел, что еще не сдох... - пообещала Верити, - Можешь даже принять в этом участие.
  -Я не хочу. Ничего не хочу. Спасибо, конечно, но... Я боюсь, что не вынесу, если еще раз увижу его...
  -Теперь понятна твоя ненависть к вампирам, но, Юми... Среди людей тоже есть мрази. Не все же...
  -Не надо. Не пытайся меня переубедить. Я ненавижу их как вид, и точка. Тебе не удастся доказать мне, что они подобны людям. Это демоны, и ты сама знаешь, что они прокляты. Они питаются кровью и продумывают тонкие детали изощренных убийств. Не становись на их сторону, ты ведь сама уже на них похожа...
  Рити опустила глаза. Впервые ей стало по-настоящему стыдно за то, что она обрела силу. Она вспомнила испуганные лица в камере, когда голыми руками раскидала нескольких крепких мужиков. 'Наверное, так не должно быть. Я уподобилась зверю...' - думала она, вспоминая глаза Вердена во время боя.
  
  Прошла неделя. Рана в груди почти затянулась и болела только по ночам. Верити стала чаще вставать, гуляла по всему второму этажу корпуса, самостоятельно мылась и ела, но, в основном, стояла у окна, наблюдая за всем происходящим. Из окон госпиталя был виден плац как на ладони. Снег уже давно растаял, деревья покрылись почками, а воздух по ночам был таким теплым, что Рити хотелось плакать от тоски и невозможности выйти на улицу. Ее часто навещал брат, два раза заходил Морлок. Он больше не злился и с нетерпением ждал ее выздоровления, чтобы возобновить тренировки. Девушку мучила бессонница. А когда сон приходил, то снились необъяснимые кошмары и люди, которых она никогда не встречала. Один из таких снов, пожалуй, самый страшный, приснился Верити на закате предпоследнего ее дня в больнице. Наутро ее обещали выписать.
   [] Сон сморил ее впервые за сутки, и Рити спала очень крепко. Ей снился город, но он был наводнен людьми, смертными и здоровыми, не ранеными, не больными. Город был заново отстроен и чист. Люди улыбались друг другу и праздновали что-то. Верити шла по улице Свободы и чувствовала себя изгоем, демоном. На нее никто не смотрел, с кем бы она не заговорила, все отворачивались, будто ее и нет. Кошмар оборвался из-за боли. Пустота и давящая на грудь каракатица снилась несколько минут, а после сон снова вернулся. Все тот же город, но что-то ужасное случилось, пока Рити отсутствовала в нем. Люди куда-то делись, дома превратились в груды бетона и пыли, лесов и дорог больше не было. Вся земля была усеяна хламом и серой пылью, кое-где красноватой. Девушка пробежала по развалинам, забралась на самую высокую кучу и увидела горизонт... Далеко-далеко, где небо, соединяясь с землей, переходило в стену серого тумана, она увидела стаю огромных черных птиц. Они летели в ее сторону, но были еще далеко отсюда. Стоя на этой гигантской свалке, Рити подняла глаза к небу. Было светло, как в пасмурный день, но солнца не было видно. Свинцовые облака, подобно полю Тьмы нависали над ней, причем так низко, что можно было подпрыгнуть и достать рукой. Начал валить снег, но было не холодно, только прохладно, как в летнюю ночь. Верити поймала крупные хлопья снега и почувствовала запах жареной плоти, как бывало раньше, когда она отряхивала с себя прах сожженных вампиров.
  Девушку разбудил шум. На улице что-то происходило. Рити отдышалась и подскочила к окну. Хотя на дворе была глубокая ночь, на плацу велось срочное построение. 'Неужели тревога?!' - ахнула она, вглядываясь в плотные ряды солдат, построенных по периметру площади. 'Как не вовремя я здесь! У меня даже нет оружия...'
  Шум сменила гробовая тишина. Верити распахнула окно и прилегла на подоконник, но не услышала голоса командира. Все молча ждали чего-то. Рити увидела Морлока. Он стоял к ней спиной и, как и все остальные смотрел в сторону дороги, ведущей от ворот на пропускном пункте. Девушка вдохнула весенний воздух и с замиранием сердца тоже стала ждать развития событий. Вскоре она увидела, как по дороге по направлению к штабу следует группа из десяти человек. Все крепкие, мощные, уверенно шагающие вперед. Впереди шел высокий мужчина в военных ботинках, светлых джинсах и кожаной куртке нараспашку. Их вел Грэг. У Верити от волнения сбилось дыхание. Оно не поспевало за ударами сердца. Когда девушка поняла, что это Грэг, она в забытьи отдернула руку от подоконника, ударив себя в грудь и тут же согнулась от страшной боли. Солдаты стояли не шевелясь. От этого ситуация казалась еще более накаленной. Двухтысячная армия стояла как единый неживой монолит, а темные вампиры во главе с их предводителем в наглую разгуливали по плацу. Они проследовали прямиком к зданию штаба, остановились перед крыльцом. От окна до входа в штаб было не меньше ста метров, но слова Грэга, обращенные к караульному, девушка услышала отчетливо:
  -Передай князю, Тьма у ворот! - с саркастической усмешкой произнес вампир.
  Караульный кивнул головой вместо поклона и скрылся в здании. Грэг переглянулся со своей свитой, проворчал что-то на варварском. Те усмехнулись, а Эгрэджио обернулся в сторону окна, у которого стояла Верити. И, хотя в ее палате был выключен свет, вампир глядел точно на нее. Девушке захотелось бежать куда глаза глядят. Сейчас, она была уверена, начнется резня. Грэг не мог так просто сдаться и принять условия Праведных. Вместе с этим пришло ощущение обреченности. За воротами ждала вся оставшаяся армия Тьмы, вероятно, превышающая светлую армию вдвое. Ни забор, ни ворота не могли быть для них препятствием. Но вот на крыльце показался караульный. Он попросил Грэга следовать за ним. Вампиры скрылись в здании штаба. По плацу пошел гул, но кто-то из старших офицеров резко оборвал его, приказав 'Смирно!'. Верити села на постель. 'Надо собираться. Не хочу, чтобы меня застали здесь, без оружия, в пижаме!' - еще чуть-чуть посидев, она встала и вышла в коридор. Там, по счастью, никого не оказалось, и Рити быстро добралась до шкафа со своей одеждой. Ранее она исследовала здесь все, и теперь знала, где лежат шмотки пациентов. Здесь было все, кроме майки и жилета. Их попросту выбросили. Девушка не сильно расстроилась, потому что надевать на себя майку с дырой от ножа было бы неприятно. Пришлось остаться в серой больничной рубашке. Она была большого размера, мужская, но байковая, поэтому Рити она нравилась. Одевшись, девушка спустилась на первый этаж. Там, на самом выходе, на крыльце толпились медработники, наблюдая за тем, что творится на улице. Путь был перекрыт. Верити пошла по этажу в поисках окна.
  Когда Морлок увидел свою ученицу, крадущуюся мимо по газону, в больничной пижаме навыпуск и военных штанах, он едва не запустил в нее энерго-шаром, но вовремя вспомнил, что Рити еще больна.
  -Стоять! - рявкнул он, подбегая к девушке.
  Та застыла на месте, виновато глядя на него.
  -Чтоб тебя черти ели! Какого ты здесь делаешь?! - вампир ухватил ее за загривок.
  -Меня уже выписали... - тихо пискнула Рити, - Мне нужно оружие...
  -Ремня тебе нужно! Куда ты лезешь? Ты видишь, что творится?.. - он понизил голос почти до шепота и огляделся по сторонам.
  -Вижу! Поэтому и говорю, что нужно оружие! - возмущенно выкрикнула она.
  -Тихо... - цыкнул вампир, - В третий корпус бегом, потом сразу ко мне. Поняла?!
  -Поняла, - кивнула девушка, грустно улыбаясь ему.
  Получив свое оружие и отыскав в казарме куртку, Рити вернулась на плац. Ничего не происходило около часа. Когда же, наконец, темные покинули штаб и встали в стороне ото всех, вышли Алиас и Грэг. Князь объявил постановление о заключенном перемирии.
  -Клятвой, данной перед лицом вселенской магии, мы заключили пакт о мирном сосуществовании до тех пор, пока наши цели едины! - провозгласил он в тишине.
  - Лагерь, как было условлено, распущен. Люди этого города свободны! - добавил Эгрэджио, - Любое нарушение соглашения, скрепленного кровью правителей, карается высшим Эгрэгором вселенской магии!
  После этого выступления все стали расходиться. Гул поднялся от сотен голосов, обсуждающих договор. Алиас вернулся в штаб, а Грэг и его свита направились к воротам, где их ждала армия Тьмы.
  Верити не знала, чего ждать от этих перемен. Она старалась не подавать вида, что эта прогулка не пошла ей на пользу, и боль в груди вернулась с лихвой. Но Морлока было трудно провести.
  -Тебя ведь еще не выписали. Так? - хмурясь на нее спросил он, - Тебя должны выписать только утром, и то, после осмотра. Сразу хвататься за оружие нельзя.
  Она попыталась возразить, но вампир продолжал, не слушая ее:
  -Немедленно возвращайся в койку! Я лично прослежу, чтобы тебя не выписывали еще неделю.
  -Морлок! Не смей! Я не могу там больше! - едва не расплакалась девушка, - Я от тоски помру! Я сбегу! Все равно сбегу...
  -Скажи спасибо, что ты не в камере, а в палате. За помощь преступнику при побеге тебя полагается не по головке гладить, а засадить в тюрьму, да без света, с крысами!
  -Я ему не помогала! У меня дырка в груди!
  -Вот поэтому иди и не выходи из палаты, пока не разрешат врачи. Я все сказал, Верити...
  19
  Под больничным арестом дни и ночи тянулись неимоверно долго. Двое суток Рити металась от постели к окну и обратно, бродила кругами по палате и размышляла о побеге, но так и не решилась ослушаться Морлока, понимая, что и без того натворила достаточно глупостей. Рити лежала, глядя в потолок, накрывшись до подбородка одеялом. Весенний свежий воздух медленно кружил по палате, проникая через распахнутое настежь окно. Медики то и дело норовили закрыть окно и даже обещали его заколотить, если Рити будет настаивать, но девушка ясно дала понять, что спорить с ней бесполезно. Ее не пугала простуда в эти дни. Рити была уверена, что от насморка ей не суждено умереть. Лунный свет струился сквозь марлевую импровизированную штору, так и маня за собой, на волю. Сердце стало биться чаще. Верити широко распахнула глаза. Отчего-то вдруг стало трудно дышать. Волнение усилилось. Рити попыталась успокоиться, закрыть глаза и восстановить нормальный пульс, но тщетно. Девушка прислушалась. На всей территории базы стояла полнейшая тишина. Где-то вдалеке только лаяли собаки. Шаги караульных слышались под окнами раз в полчаса. Глотнув воды, Рити поставила стакан на тумбочку и, повернувшись на бок, попыталась уснуть. Ей ничего больше и не оставалось, кроме как спать. Она спала днем и ночью, по часу, по два, не больше. Отчего и время тянулось иначе. Режим сбился. Постоянная слабость и сонливость были просто невыносимы. Рити хотелось действовать.
  Лай собак за забором вдруг стал похож на чей-то голос. Девушка затаила дыхание и прислушалась - просто лай, пустое гавканье, далеко... Но спустя несколько минут звук повторился. Урывками он доносился до ее ушей и стал похож на дыхание, причем где-то совсем близко... рядом, за спиной. Верити стала ругать себя за детский страх темноты, но почувствовала тепло этого дыхания спиной и ее будто парализовало. От страха Рити почти перестала дышать. Руки и ноги загудели от напряжения. Теплая ладонь легла на плечо и скользнула вниз с легким нажимом. Верити зажмурила глаза и почувствовала, как жесткая борода колет лицо. Губы коснулись щеки, и Рити выдохнула.
  -Зачем ты меня напугал?.. - насупилась она, прижимаясь к вампиру спиной.
  Хотя Верити всегда было жарко, даже по ночам, сейчас ей показалось, что она давно замерзала, и появился шанс отогреться.
  -Даже не думал... - хриплым шепотом отвечал Грэг, уткнувшись лицом в ее волосы.
  -Отпусти Орена. Он ведь тебе больше никак не помешает...
  -Орен давно ходит на двух ногах.
  -Но... я его не видела.
  -Это потому, что все маски сброшены и... Он предпочел мой прайд.
  -Ты пришел попрощаться?.. - не открывая глаз, нежась в тепле его тела, спросила она.
  -Нет. С чего ты взяла?
  -Разве вы не закончили здесь свои дела?..
  Грэг за плечи повернул ее на спину, чтобы видеть глаза. Рити оглядела его, коснулась пульсирующей скулы и отвела глаза.
  -Мы только начали. Чистильщика пока не нашли. Будто сквозь землю провалился.
  -Может... его убили?.. - отстраненно предположила Рити, глядя в потолок.
  Она думала о том, что вампир не стал отрицать, что бросит ее здесь и уйдет, когда все закончится. Своим ответом он подтвердил это.
  -Не могли. Мы бы знали. Людям такое не под силу. Носителя, оболочку можно убить, но сам чистильщик перемещается в первое попавшееся тело. Так он может жить бесконечно. Он просто затаился, знает, наверное, что на него идет охота... - вампир рассуждал вслух, будто сам с собой, тоже глядя в другую сторону.
  -Как твоя рана? - он вернулся на землю и вновь посмотрел на Рити.
  -Ничего... Откуда ты знаешь? - удивилась девушка.
  -Покажи мне... - он сорвал с нее одеяло и потянул край пижамы вверх.
  Рана давно затянулась, став уродливым красным рубцом, длиной в пару сантиметров. Поперечные полосы от швов были намного бледнее, но смотрелись не намного лучше. Грэг провел пальцами вокруг и стиснул зубы.
  -Надо было удавить его. Толку от его истеричного бунта все равно было не много...
  -Давай не будем об этом, - нахмурилась Верити, опуская пижаму, - Ты и без того причинил мне достаточно боли.
  -Ты - одна из немногих смертных, которым я никогда не причинял боли.
  -Следует поблагодарить тебя хотя бы за это?.. Достаточно той боли, что была предназначена другим.
  -То, что они отыгрались на тебе, вовсе не значит, что в твоих бедах виновен я... - раздраженно отвечал вампир, - И ты права, давай не будем об этом. Я когда-то говорил, что позволю тебе самой сделать выбор. Я пришел, чтобы узнать твой ответ.
  Девушка отстранилась, подтянулась на руках и села, глядя на Грэга. Перед глазами неслись сны, где адский огонь пожирает их души, и тела погружаются в реки крови. Вспомнились косые взгляды своих и Праведный гнев учителя. Страх перед собственной слабостью, страх оказаться злой и нечистой сковал ее голос. Темные глаза вампира искали в ее глазах ответ. В них не было страха, но была глубокая тоска и искренняя надежда. Несомненно, Рити боялась его потерять, ответив не так, но отвечать было надо.
  -Тьма и Праведные объединились. Разве нет?
  -Этот временный союз ничего не значит. Темные не стали Праведниками, а святые не стали свободнее от своих убеждений. Все осталось на своих местах. Перемирие не означает, что тебе не нужно выбирать. Впрочем, как я понимаю, свой выбор ты уже сделала... - он улыбнулся своей странной улыбкой и поднялся с постели.
  -Нет! - Рити вскочила с подушки, умоляюще глядя на него.
  В глазах читалось, что его исчезновение просто убьет ее.
  -Сделала... - повторил Грэг, кивая ей, - Я хотел тебе сказать еще тогда, при нашей последней встрече, но было немного не до того... - вампир подошел к двери, показывая всем видом, что твердо решил уйти, - Тебе никогда не говорили, как переводится твое имя?..
  Девушка покачала головой, все так же с ужасом в глазах. Она не понимала, к чему он все это говорит, но боялась каждого произнесенного им слова, ожидая услышать приговор - прощание.
  -Veritas - значит Истина. Она в тебе. Если ты решила, что должна быть здесь... значит, для тебя это истина. Ты нас объединила, и хотя мне это не нравится, это очень символично. Ведь добра и зла нет... Есть лишь люди, звери, природа, земля и истина.
  -Она у каждого своя... - словно в бреду проговорила Рити, роняя слезы, но не опуская глаз.
  -Ты никогда не простишь себе любви к Дьяволу. Живи среди людей и не забывай, что ты - человек. А мне пора в Ад. Прощай, кролик... - он не стал открывать дверь, а просто рассеялся в дым и просочился в щель дверного проема.
  -Я свободна, я не под властью их убеждений, но... не могу принять Тьму как свое... - в бреду повторяла она, зная, что Грэг уже ее не слушает, зная, что он ушел навсегда, - ...не могу принять смерть невинных, как необходимость... Не могу принять кровь на руках... Я... люблю тебя... и не могу без тебя, слышишь?! Не хочу! Не могу! Не выживу...
  Верити просидела на постели до самого рассвета. Она не смогла его остановить и знала, что этого не простит себе никогда...
  20
  Зов, зов крови волчьей
  Свобода, свобода ночи.
  Хриплым стоном
  Оборвется жизнь.
  Нет в нем покорности,
  Боевой лишь клич.
   (Lord Seth. Satarial)
  Это утро Верити обозначила для себя 'началом конца'. Не думая больше о запретах, она покинула госпиталь. В казарме она переоделась и встретилась с братом. Рота Вердена во главе с ним собиралась патрулировать улицы, а заодно и разведать нынешнюю обстановку. Город наводнился освобожденными людьми, и теперь было за кем следить. Соблюдение порядка на улицах больше некому было контролировать кроме этой, единственной во всем городе, воинской части.
  -Я с вами! - заявила девушка.
  -Разве ты уже выздоровела? Я не слышал, чтоб Морлок говорил об этом... - с сомнением отнесся к ее словам Верден.
  -Хорошо... - она опустила глаза, - Если он разрешит, возьмешь меня с собой?
  -Если разрешит. Побыстрее, Рити. Мы выходим через пятнадцать минут. Будем ждать на КПП.
  Верити бежала в штаб сломя голову, но, завидев Морлока, притормозила. Его реакция была непредсказуема, и девушка призналась себе, что боится. Вампир спал, Рити не решилась разбудить его. 'А, идите вы все! - плюнула она, - Я сама по себе...'
  Вместо того, чтобы выйти через КПП, девушка покинула базу, перемахнув через забор, в парке, на заднем дворе, пока никто не видел. После той ночи, Верити все время искала причину, помешавшую ей ответить... Она стала думать, что попросту испугалась осуждения близких. Сейчас ей хотелось убедиться в обратном, почувствовать независимость. Едва не попав на глаза выезжающему патрулю, Рити пропустила машину, выбралась из канавы и отправилась пешком вдоль пригородной дороги. Первые дома показались уже через полчаса. Верити свернула к ним и очутилась во дворе. Здесь не было мусора и снега, не было трупов. Кто-то хорошо поработал на субботнике. До сей минуты Рити не верила до конца, что Грэг освободил людей, но кто бы еще стал заниматься уборкой города, если не люди?! Военные расчищали только дороги, чтобы беспрепятственно патрулировать улицы. Однако Рити не обольщалась по поводу отношений с людьми. Чтобы избежать конфликтов, она поспешила убраться с открытого места. В подъезде так же было расчищено. Даже ступени подмели так, что под ногами ничего не хрустело. 'А вот это зря...' - подумала девушка, поднимаясь на второй этаж. Не рискнув проникнуть в квартиру, она прильнула к полуразбитому окну на пролете между этажами. На детской площадке появились люди. Это была семья из трех человек: мама, папа и парень лет девяти. Все несли тяжелые узлы с найденным барахлом и все время оглядывались. 'Чего они боятся? Неужели не знают, что перемирие?..' - усмехнулась про себя Рити, но тут же осеклась. С нескольких сторон к ним подбежали крепкие мужики и начали отбирать 'добро'. Отец семейства бросил все и поспешил на помощь жене, но его оттолкнули и начали бить.
  -Берите все! Только оставьте нас! Не бейте! - кричал он, но бандиты продолжали.
  Впятером они месили несчастного ногами, присвистывая и смеясь. Один, самый наглый, дернул баул из рук женщины и тот с треском рассыпался. Еще трое принялись собирать рассыпанные вещи и еду, а тот, что держался особняком, стал выкручивать руки женщине, не обращая внимания на вцепившегося в него мальчишку. Парень тщетно, но очень смело пытался защитить мать. Верити так сильно вжалась в стекло, что порезала щеку о скол. Освободив пистолеты от поясной кобуры, она слетела вниз по лестнице, но застыла в парадном. Во дворе людей стало вдвое больше. Новая команда из не менее сильных парней мутузила грабителей, отбивая мирных и их пожитки. Когда, наконец, бандиты с позором отступили, 'спасатели' подняли избитого в кровь отца, подобрали вещи и отдали ему. Кто-то похлопал его по плечу, заодно отряхивая, но мужчина был не в себе. Он размахивал руками и крыл своих спасителей матом. Верити оглядела весь двор. Женщину держали двое.
  -Мы должны ее забрать! Прости. Бери сына и вещи и уходи по добру! - выкрикнул кто-то из старших.
  -Вы не посмеете! Я не уйду без нее! - сопротивлялся мужик.
  Их сын сидел на асфальте и глядел то на мать, то на отца, не понимая, что происходит. Верити, впрочем, тоже.
  -Мы должны поднять генофонд. Иначе не выжить. Присоединяйся с сыном к нам, или проваливай! - снова заговорили бойцы, и Рити начала понемногу соображать, что к чему.
  Выйдя из укрытия, она решила отвлечь внимание на себя и свистнула так, что у самой уши заложило.
  -Эй! Генофонд! Возьмите меня вместо нее! У меня гарантийный срок больше... - стиснула зубы Рити, когда все уже бежали в ее сторону.
  Первые выстрелы сбили прыть с бандитов, и те стали осторожнее. Постепенно окружая девушку, они не упускали ни одного ее движения. Верити только считала.
  -Пятнадцать... Черт. Похоже на экзамен... Только... - она сунула огнестрелы в пояс, разбежалась и в прыжке, двумя ногами в грудь, сломала одному из мужчин ребра.
  'Дальше главное не останавливаться!' - Рити набрала воздуху и принялась отбивать удары, один за другим. Было больно. Девушка лишь в драке осознала, что сыворотка давно не действует, а новой Морлок не дал из-за наказания. Рити пришлось еще раз пожалеть о своем проступке с Эллао. Пришлось нелегко. Она едва уворачивалась от бандитов, но на руку играло их незнание. Относясь к Рити не так серьезно, они были немного ленивы. Девушка разошлась, разогрелась после долгого перерыва и вновь почувствовала легкость, но теперь она была ее собственная. Кое-что она теперь умела и без сыворотки. Мощи конечно не хватало, но все компенсировалось скоростью и мастерством, которые Рити приобрела на тренировках с вампирами. Люди, пусть даже крепкие и злые, все же были людьми. Верити оказалось это под силу.
  Кто-то остался здесь навеки, кому-то удалось бежать. Когда все закончилось, а на площадке вновь воцарилась тишина и спокойствие, Рити подошла к отцу семейства.
  -Почему они друг друга били? Разные шайки?.. - спросила девушка у него.
  -Разные. Одни... первые которые, вообще без башни, бл..ь! Им все равно, кто выживет, кто нет. Они в свое удовольствие живут, - отвечал мужчина, держась за разбитые ребра, - Вторые - вроде как за порядок. Они только женщин забирают. А так мирные и прям святые...
  -Короче, одни бандиты бьют других и потому считаются законодателями порядка... - уточнила Рити.
  -Типа того.
  -Что-то напоминает сильно... - она огляделась, - Может, лучше бежать к черту из города?..
  -Эх, дамочка... - мрачно протянул он, - Из города никому не сбежать. Мы все тут будем вариться до конца своих дней...
  -Почему? Вы пробовали?
  -Пробовали... Нас было пять семей. Остались только мы. Удалось спастись нам троим, да и то случайно...
  -?!
  -Подошли мы к блокпосту... Вышел молодец в голубом берете, да с калашом и... Очередь. Потом вторая.
  -Вы не пытались объяснить...
  -Никто с нами не говорил! Он едва вышел, сразу дал по нам вдогонку. Мы тока успели в канаву свалиться, так жена слышала, как они потом переговаривались. Сказали мол, что никаких гражданских в пяти километрах от границы...
  -Твари... - со слезами на глазах прокомментировала Рити.
  -Ты-то откуда взялась такая? Не из ЭТИХ случайно... ну, не зверье часом?.. Уж больно смелая... - он хотел улыбнуться, но только поморщился от боли.
  -Нет, не из Этих... - грустно хмыкнула Верити, - У нас военная база на востоке. Идите в сторону шоссе. По нему выйдете. Там безопасно.
  -Да нет... Спасибо, конечно, но мы больше уж ни к кому примыкать не станем. Сами как-нибудь.
  -Ну, как знаете... - пожала плечами Верити, думая, что может оно и к лучшему, ведь неизвестно, как они отреагируют на Праведных, а Праведные на них...
  
  Так жил город. Верити подумалось тогда, что опустошенным он нравился ей больше. По крайней мере, не было столько боли, насилия и несправедливости до того, как люди вышли из лагеря на волю. Девушка никак не могла понять, почему вместо того, чтоб объединиться против угнетавших их вампиров, местные жители начали гражданскую войну...
  На базе же, напротив, царила нейтральная атмосфера. Здесь можно было встретить и солдата, и волка, и вампира, и темного колдуна, и Праведного мага, и еще зеленого патриота, попавшего год назад в добровольцы, и поработителя смертных, как класса... И все здесь было мирно. Запрет на смерть, конечно, не мешал вампирам устраивать между собой стычки и перебранки, а волки и вовсе дрались в кровь, но обычно все заканчивалось ничьей и больше походило на спортивные бои в окружении болельщиков, потому что высшей кары боялись и те и другие.
   Возобновились тренировки. Морлок не напоминал ей больше о проступке. Рити стала серьезнее и сосредоточилась на занятиях, стала задумчива, умалчивая в разговорах, что знает о блокаде города. Ей не хотелось разрушать идиллии, что творилась вокруг. Но через несколько дней она сорвалась и выдала все своему учителю. Морлок внимательно выслушал, потом взял Рити за руку и вздохнул.
  -Давно надо было поговорить. Зря ты опять держишь в себе... Кроме этой твоей самоволки ведь было что-то еще?
  -Было, - кивнула Рити, - Грэг заходил попрощаться. Я для него больше не существую. В принципе не думаю, что могло быть иначе. Он давно собирался вернуться на родину, и я в его планы не входила...
  -Сочувствую.
  -Не надо...
  -О том, что люди истребляют друг друга я уже слышал, а вот о кордонах слышу впервые... Не знаю, что решит совет по этому поводу, но тебя я точно заберу отсюда...
  Девушка уставилась на него ошарашено.
  -Куда?..
  -В Зорданию, Рити... - он улыбнулся, - Там тоже война, но все не так, как здесь. Там будет проще. Главное - приноровиться тебе там. Но ты у меня способная, справишься, привыкнешь. Слишком много ты отдала этой войне и этому городу, чтобы вот так погибать брошенной на произвол...
  -Разве вам можно брать кого-то из местных?..
  -Мне все равно... - он запустил тонкие пальцы в ее волосы и не по-отечески коснулся губами лба, - Я найду способ вытащить тебя. Можешь не сомневаться...
  Верити подалась назад, освобождаясь от не то, чтобы неприятных, скорее непонятных ласк, от которых ей становилось невыносимо стыдно. Морлок заметил румянец, немедленно заливший ее лицо и не стал продолжать.
  -Чистильщика не нашли? - не растерялась Рити.
  -Нет. Пока нет. Сейчас готовится другая, не менее важная операция.
  -Какая? - сразу забыла обо всем прочем девушка.
  -Нужно добраться до портала, разведать насколько сильная печать... В общем серый наш отряд...
  -Серый? Ты о волках?
  -Хм-хм... - он подавился смехом, - Нет. Я так называю смешанный отряд темных и Праведных. Не очень-то смешанный, но... Короче идут наши волки с Климом и Верденом, ИХ отряд, уж не знаю, сколько там кого, но сам их 'генерал' будет точно. Мы сопровождаем собственно ЕГО и Умбру к месту портала. Не думаю, что ты захочешь пойти...
  -Почему же?.. А можно?
  -Ты уверена, что сможешь видеть...
  -Уверена. Там будет мой брат, и ты, и много наших. Я ведь достаточно сильная, чтобы примкнуть к этому войску, господин учитель?.. - она шутливо поклонилась.
  -Ладно, как знаешь... Выспись и не опаздывай на сбор. Завтра в 23:15 на плацу.
  21
  Девушка проснулась около шести вечера. Чтобы убить время, она слонялась по базе, прошлась по всем казармам, поболтала со всеми знакомыми, а когда проснулись вампиры, встретилась с Умброй. Он, однако, был немногословен и очень переживал, что вдруг не сможет распечатать портал и не оправдает надежды Праведных. Но Рити успокоила его, сказав, что миссия для двоих.
  -И будь поосторожнее с Грэгом... - предупредила она, - Кажется, он возложил на тебя слишком большие надежды и хочет переманить на сторону Тьмы.
  -Вот насчет этого можешь не беспокоиться. Я скорее умру, чем...
  -Я знаю. Просто хитрости ему не занимать. Это может быть шантаж или сделка. Лучше вообще с ним не говори ни о чем.
  -Ясно. Спасибо за заботу, - он улыбнулся девушке, - А ты идешь с нами?..
  -Иду.
  -Даже сомнений не возникает. Без тебя и поход не поход, а рутина какая-то...
  Верити смутилась.
  -Вот уж не ожидала. Спасибо, Умбра. Ну я побегу... - поспешила убраться Рити.
  Около половины одиннадцатого на базу прибыли темные. Верити наткнулась на них в штабе, когда искала Морлока. Всего их было около двадцати, но половина осталась ждать внизу, а вторая половина во главе с Эгрэджио направилась в зал переговоров. Он был навеселе и даже завидев Верити в коридоре не перестал улыбаться, отпустив какую-то злую шуточку в ее адрес. Рити не слышала, о ком именно он говорил, но чувствовала по взглядам других, что тема как-то касается ее. Проходя мимо, кто-то высказал что-то о женщинах, и Рити поняла, что Грэг лишь обобщил. Этот кто-то шел рядом с правителем и говорил с ним, как со старым приятелем. У входа в зал голос Грэга произнес имя Иглис. Верити, находясь в другом конце коридора вздрогнула, услышав это имя, но вампиры уже скрылись за дверью, и она никого не разглядела. Спускаясь по лестнице, девушка пыталась оценить, насколько она была честна перед самой собой, когда говорила Морлоку, что справится с присутствием Грэга. В вестибюле ее ждала не менее приятная встреча. В компании темных стоял Орен. Верити почувствовала легкий холодок в затылке и устремилась к дверям, пока он ее не заметил, но он заметил... и, окликнув ее, выбежал вслед за ней на улицу.
  -Чего это с тобой? Зазналась что ли?.. - улыбался он своей обычной нагло-глупой улыбкой.
  -Привет... - выдавила из себя девушка, соблюдая безопасную дистанцию.
  -Привет, - он сунул руки в карманы, - Как дела? Слышал, ты в госпитале успела поваляться. Сильно задели?.. - поинтересовался он с искренним сочувствием.
  -Да, все уже нормально. Видишь, живая... Ты давно... ну, человеком стал... - сконфужено поморщилась она, подбирая слова.
  -Да уж неделю точно... Чего с тобой? Чего так жмешься? Ты ж никогда меня не боялась. Что случилось-то?
  -Понимаешь... - она оглядела плац, собралась с духом и продолжила, - Это я виновата в том, что тебя наказали и...
  -Блин, да брось ты! - выдохнул Орен, - Кроме меня никто не виноват, да и мне урок на пользу пошел. Я на самом деле много болтал. Неудачный из меня шпион... Наказанием я это вообще не считаю. Волк - мое истинное лицо, и я его, в отличие от некоторых товарищей, принимаю полностью.
  -Поэтому ты сейчас с НИМ?.. Ты переметнулся к Тьме...
  -Осуждаешь?.. - без злобы, а скорее с упреком спросил он, заглядывая ей в глаза.
  Верити задумалась, вспомнив смуту в собственной душе.
  -Нет... - покачала головой она.
  -Ну ладно. Пойду. Ни пуха тебе. Давай, поосторожнее. Там, в городе теперь другие порядки, - начал прощаться он, понимая, что говорить больше не о чем.
  -Я знаю. Недавно была там. Группировки, анархии, законники, все как у вас...
  -Я не совсем об этом.
  Он вернулся и встал ближе к ней.
  -Вышел закон о запрете на смерть...
  -Я знаю.
  -Охоту никто не запрещал, - он понизил голос.
  Верити посмотрела на него растеряно.
  -Любой - Праведный, Темный - любой может пить кого захочет. Убивать-то они не могут, но если попадешься, будет мало приятного. Типа сезон охоты. Твоих друзей это тоже касается.
  -В каком смысле?.. - она охрипла.
  -В смысле, видел я их недавно в городе. Видел, как они кормились...
  -Кто?.. Нет, не говори... Я поняла, что опасно. Спасибо, что предупредил. Я пойду...
  -Да не за что. Удачи!
  Она попрощалась и пошла прочь, но ноги плелись еле-еле. Верити поняла, что в конец запуталась. Кому верить и кого бояться, было теперь совершенно непонятно. Вспомнив о том, что хотела еще узнать, Рити вернулась в штаб и подозвала Орена снова.
  -Чего? - кивнул он.
  -Ты знаешь, кто такой Иглис?
  -Таак... - он ухватил ее за рукав и, ни слова не говоря, вывел на улицу, - Решила повторить мой бесславный путь?..
  -Нет. Это личное.
  -У тебя с Иглисом?.. - нервно рассмеялся он.
  -Блин, Орен. Не можешь говорить, не надо!
  -Тихо! - цыкнул он на Рити, - Чего тебе нужно о нем узнать? Я уж не спрашиваю, зачем...
  -Он рядом с Грэгом? Это не тот высокий, волосатый блондин случайно?..
  -Сама все знаешь. Зачем тогда меня компрометируешь?
  'Господи, какие слова он знает?! А с виду дурак дураком...' - усмехнулась про себя Верити.
  -У меня только догадки. Так все так и есть? Это он?
  -Ну.
  -И какую роль он играет? Он один из его генералов?
  -Да нет... Типа слуга. У Эгрэджио нет правой руки. Ему такие сподвижники ни к чему. Не до чего он его не допускает. Просто... как личная шавка. Иногда помогает, иногда анекдоты травит. У Иглиса одни понты голые, ничего больше. Только... аппетиты у него изощренные. Лучше не оставайся с ним наедине.
  -Понимаю... Достаточно. Спасибо еще раз, Орен. Чтоб я без тебя делала.
  -Должок будет за тобой. Слишком много я болтаю сегодня...
  -Хорошо, - с улыбкой кивнула девушка.
  Он проводил ее взглядом, любуясь бедрами Верити без зазрения совести.
  
  -Вернитта, где ты ходишь?! - подбежал к ней Верден, - Через пять минут построение, а ты еще не готова! Бегом в казарму! - прикрикнул он.
  Девушка побежала за снаряжением и верхней одеждой и уложилась ровно в пять минут. В 23:15 она вместе со всеми стояла на плацу в полном своем черном обмундировании, от вида которого сходили с ума солдаты. Слева от отряда волков стоял отряд темных, за ними лучшие бойцы Морлока, с ними Умбра и Рити. Выйдя за пределы территории, девушка попросилась к брату, и ей разрешили идти с волками. Это исключение было уже не первым. Их путь пролегал через все места сражений, мимо восточного моста, мимо брошенного театра, по западному мосту, где каждому было, что вспомнить, но воины держали строй и не давали волю эмоциям, не забывая, что рядом идут их враги. Морлок шел позади, со своими бойцами, завершая их небольшую колонну. Грэг выбился из строя, дождался их и, поравнявшись, пошел рядом. Морлок не подал вида, что напряжен, и Грэг это оценил.
  -Ты думаешь, мальчишка справится с печатью Сальватора? - спросил он.
  -Надеюсь, справится... - после долгой паузы отозвался Морлок, - С твоей помощью. Если нет, то и чистильщика не одолеть.
  -Да.
  Грэг кивнул, но думал совсем о другом.
  -Значит, ОН справился со слизняками?.. - рассуждал он вслух.
  -Да.
  -И с Цербером тоже он?.. - с недоверчивой улыбкой спросил Грэг, косясь на Умбру, который шел в предпоследнем ряду.
  -Нет, не он. С этим мы справились без него... - недовольно выдавил Морлок, явно не желая продолжать разговор.
  -Но ведь кто-то же получил над ним контроль?..
  -Да. Я.
  -Хм... - Грэг оглядел его с ног до головы, - А ты не такой простак, каким кажешься, - сделал заключение вампир.
  -Полагаю, это высшее признание?.. - внутри Морлок начал закипать и уже не скрывал этого от врага.
  -На собрании ты был разговорчивее. Мы в одной упряжке, Морлок. Расслабься... - продолжал улыбаться Грэг.
  -Так или иначе, мы всегда будем по разные стороны закона, - отчеканил Морлок, не теряя достоинства и самообладания.
  -Вашего закона! Вашего... - он сплюнул под ноги и, догнав свой отряд, возглавил его.
  
  
  Верити знала, что Грэг за ее спиной. Она чувствовала его взгляд, но не могла повернуться, а может, просто не хотела. От воспоминаний больно щемило сердце. Теперь и для нее он был кардиналом Тьмы и больше никем. Теперь Верити боялась его, как и все остальные, не чувствуя никакого исключения. Предупреждение Орена уверенности тоже не придавало. Девушка попыталась не думать ни о чем плохом, стала представлять себе будущее, Зорданию, населенную вампирами и людьми, которые никогда не видели машин и поездов. Но тут послышался за спиной мужской голос, и Рити вспомнила об обещании, данном Юми. Иглис должен умереть. При нынешнем запрете это было практически невыполнимо, а на помощь Грэга полагаться не приходилось. Верити задумалась об этом и оглянулась, чтобы как следует разглядеть Иглиса. Он выглядел достойно рядом с Грэгом, уступая ему, пожалуй, только в ширине и мощи. Да и походка у него была не такая уверенная. Скорее осторожно-церемониальная, будто он провел всю жизнь на светских приемах. Светлые волосы выглядели ухоженными и очень мягкими. Они даже завораживали, когда Иглис встряхивал ими, как гривой. При этом женственным его никак нельзя было назвать. Четкие скулы скрывались под контурными баками, и на подбородке рыжая борода тонкой косичкой спускалась до самой груди. Глаза его Рити увидела лишь на несколько секунд. Поймав на себе взгляд вампира, она поспешила отвернуться. Глаза были голубые, но не с ледяным оттенком, как у волков, а скорее с зеленоватым, хищным и лукавым. Взгляд проникающий, яркий, выразительный и не отпускающий, как держат вампиры своих жертв. Верити восприняла это, как провокацию или угрозу и сделала для себя необходимые выводы.
  Уже больше часа они шли к своей цели. Показался западный мост, и эмоции начали накаляться. Кто-то из Праведных волков припомнил это место, битву на мосту. Он говорил с соратником не громко, но слышали почти все.
  -Сколько наших тогда положили... Я бы напомнил им сейчас...
  -Да уж, выродки, посмотри, они еще улыбаются... - поддержал его второй.
  -Тихо! - сорвался Клим, - Никаких разговоров, никаких провокаций и никаких драк, мать вашу! - прикрикнул он на своих подчиненных, - Уже достаточно сказано и сделано...
  -Им кажется иначе! - подал голос Грэг.
  Волки обернулись на него, и Клим тоже.
  -Если у твоих волков есть вопросы, почему бы им их не задать?.. - обратился он к Климу.
  -Мне кажется, или Вы пытаетесь спровоцировать Праведных?.. - нашелся Клим.
  -Вовсе нет, - невинно улыбнулся на это вампир, - Просто хочу убедиться в их некомпетентности. Если бы мы не дали согласие на перемирие, у вас не было бы ни единого шанса. Об этом знают твои волки, так упорно ненавидящие и не уважающие Тьму?
  -Они говорят о потерях на этом бранном поле.
  -Тьма потеряла не меньше вашего... - вступил в спор Иглис.
  Голос у него был мягкий, убаюкивающий. Рити слушала его и даже на секунду засомневалась, о нем ли говорила Юми...
  -Предлагаю закрыть тему! - прервал спор Морлок, вовремя подоспев к ним.
  Он подошел к Верити и пошел с ней рядом.
  -Не хочешь вернуться? Здесь становится слишком жарко. Возможна перепалка, в которой тебе лучше не участвовать.
  -Нет, - твердо ответила Рити, - Все нормально. Если что, я буду осторожна, обещаю... - она говорила намерено тише, опасаясь, что Грэг услышит и осудит каждое слово их разговора со своей колокольни.
  -Проходим мимо крепости. Будь настороже и брату передай...
  -В смысле... почему? - приподняла брови девушка.
  -Просто будь настороже, Рити... - повторил Морлок.
  Он вернулся в завершающий отряд, а Верити стала мучаться догадками. И, наконец, поняла, что он имел в виду. Морлок предполагал, что Тьма могла устроить засаду в месте своего бывшего штаба, чтобы отбить Умбру, а остальных прикончить. Рити подумала, что тоже допускает такое, ведь от Грэга можно ждать чего угодно. Но случилось все иначе. На подходе к крепости, в узком переулке, Рити шепнула брату предупреждение учителя. Верден оглянулся на темных вампиров, затем посмотрел на сестру и кивнул ей. Чтобы передать остальным, он вышел вперед и на миг забыл, что должен был сказать, потому что впереди увидел вампира, ранившего его сестру. Парень разгуливал по улице спокойно, шел им навстречу, словно и не замечал.
  -Ах ты мразь! - выругался Верден, передавая винтовку ближайшему бойцу.
  Верити заметила, что происходит, слишком поздно, когда брат уже бежал к Эллао. Отряд остановился. Все разбрелись, наблюдая за дракой.
  -Верден, не надо! Оставь его! Верден! - девушка бросилась было к ним, но была схвачена кем-то из вампиров.
  -Пусть разберутся. Не мешай... - голос Грэга за спиной привел ее в ярость.
  Рити стала бить его ногами и старалась попасть головой в переносицу, но вампир ловко уворачивался от ее атак и по-прежнему крепко держал. Волк тем временем уже сбил вампира с ног и навалился на него, обрушивая мощные удары по лицу и голове. Эллао почти не сопротивлялся.
  -Верден! Нет! Отстань от него! - срывая горло кричала Верити, но брат ее не слышал.
  -Он об этом мечтал. Он имеет на это право... - довольно произнес Грэг, - Я за себя отыгрался, а он за тебя еще нет. Ты хочешь лишить его такого удовольствия?.. Как ты жестока...
  -Оставь меня в покое! Отпусти! Я ненавижу тебя! Ненавижу, Грэг!!! Ты слышишь?! Не лезь в мою семью! - рычала и хрипела в истерике девушка, продолжая вырываться из его рук.
  Вампир на минуту отвлекся, ослабил хватку, и Рити удалось вырваться. Но впереди ее ждала страшная картина. Эллао лежал на асфальте в луже собственной крови, не шевелясь. Верден поднялся с колен и некоторое время удовлетворенно смотрел на вампира, вытирая лицо рукавом. Верити оглядела стоявших рядом с ней.
  -Морлок, почему ты его не остановил?.. - с упреком обратилась она к учителю.
  -Он был приговорен, Рити. Его смерть давно ходила за ним... - ответил Морлок со вздохом, - На месте Вердена я сделал бы то же самое.
  -Морлок... - к ним подошел Грэг, неотрывно глядя на Вердена и тело вампира, которое никак не воспламенялось, но начало светиться.
  -Что? - скучающе отозвался Морлок, не ожидая от Эгрэджио ничего остроумного.
  -Прикрой мальчишку! Умбру спасай! - выкрикнул он, снова хватая Рити в охапку.
  Морлок обернулся на Вердена и Эллао, и заметил свечение от тела вампира.
  -Дьявол... В укрытие!
  -Хватит! Отпусти меня! - совсем взбесилась Верити, не понимая, что происходит.
  Вампир не ответил ей. Он освободил татуированную руку, сосредоточено пробормотал какое-то короткое заклинание, и из кинжала 'Калиго' появилась тонкая нить, струйка темной энергии. Она размножилась. Их становилось больше с каждой секундой. Нити соткались в большое полотно и в миг окутали их двоих, создав нечто похожее на кокон или сферу. Со всех сторон послышались крики, но Рити ничего не увидела. Стало совсем темно. Она притихла и перестала вырываться.
  -Тише... Тише... - устало повторял Грэг, стараясь отдышаться, словно бежал от кого-то через весь город.
  -Что происходит? - она не видела его, но ей почему-то казалось, что кроме него рядом больше никого нет.
  -Мы во Тьме. Все в порядке... - он обнял ее и шепнул что-то снова на варварском, но уже спокойнее, тише.
  И Тьма стала рассеиваться. Она, как черный дым, клубилась и расплывалась в стороны, освобождая белый свет. Вампир отпустил девушку и отступил назад. Верити забыла, как дышать. Со всех сторон от них лежали тела тех, кто только что шел рядом с ними в одном строю. Пепел сгоревшей плоти усеял асфальт, а тихий стон умирающих волков залил звуковое пространство узкой улочки.
  -Что... Что произошло? Что ты сделал?! - она взглянула на Грэга.
  -Я?!.. Спас тебя! Была вспышка... - Грэг тоже огляделся по сторонам, пытаясь найти хоть одного уцелевшего темного.
  Из-за угла одного из домов показались несколько волков, вампиров и Морлок с Умброй.
  -Господи, вы успели! - со слезами радости бросилась к ним Верити, но Морлок смотрел на нее как-то странно.
  Ей показалось, что он вот-вот расплачется и держится из последних сил.
  -Что... Что?.. - она заглянула в его глаза.
  -Чистильщик был в теле Эллао. Мне жаль... Рити... - ответил он, переводя взгляд куда-то вдаль.
  Девушка замерла, глядя на него. С минуту, она не решалась пошевелиться. Все глядели на нее, ожидая ее реакции, но Рити никак не могла поверить в то, о чем подумала. 'Да нет, нет...' - она даже улыбнулась, но тут же развернулась и бросилась туда, где дрался ее брат с птенцом Дориана. Верден лежал лицом вниз, в двадцати шагах от тела Эллао. Его светлая голова окрасилась бурой кровью, глаза были широко распахнуты, и в них застыл страх, ребяческий испуг, словно кто-то привиделся ему под кроватью... Девушка опустилась на колени и коснулась его плеча.
  -Верден... - тихо позвала она, словно пытаясь разбудить.
  -Рити... Он был слишком близко... - голос Морлока отдался где-то вдалеке эхом, хотя он стоял с ней рядом.
  -Верден... - она двумя руками стала теребить брата за плечо, с детским упорством пытаясь достучаться до его сознания.
  -Верити, он мертв... - сказал кто-то над головой, и Рити возненавидела этого кого-то за эти слова, и не важно было, кто это сказал.
  -Верден!!! Перестань дурачиться... - голос стал ломаться от слез, Рити не отпускала руку брата, - Я поверила... Честно... Ты не можешь... не можешь... Не имеешь права меня... оставлять...
  Она закрыла лицо руками. Он так любил дурачиться в детстве, притворяясь мертвым, и Рити верила и очень пугалась. Вердену приходилось ее успокаивать до прихода мамы, чтобы не влетело. Они часто играли вместе, когда были маленькими. Только позже, когда брат стал взрослее, он отдалился от семьи и, как подобает всем мальчишкам, слонялся по улицам с друзьями. Верити всегда было обидно, что брат перестал с ней общаться. Ей казалось, он в ней разочарован. Это было трагедией, ведь старший брат всегда был непререкаемым авторитетом. Он часто устраивал разнос, когда девушка приходила поздно, доводил до слез, но со временем Рити поняла, как он был прав. Теперь же, когда она добилась его уважения, повзрослела и стала понимать его...
  -Так... не бывает. Так... только в кино... Верден, не умирай... Это... неправильно...
  Девушка подняла глаза к звездам и прокричала проклятье, адресованное Богу. Размазывая по лицу Вердена кровь, она пыталась стереть ее, но лишь запачкалась сама. Перед глазами бежал круговорот обычных серых дней, которые Рити помнила всю жизнь.
  Разоренный ими мамин шкаф с косметикой... Они играли в газовую войну, сражаясь на баллончиках с лаками и дезодорантами. Квартиру проветривали три дня...
  Вокруг что-то происходило, но Рити не видела и не слышала ничего. Она сидела на земле, возле тела Вердена, громко всхлипывала, задыхаясь. Кто-то попытался поднять ее, и девушка потянулась за пистолетом.
  -Оставьте меня! Не трогайте! Идите прочь! - визжала она, но Морлок поднял ее с колен и все же попытался оттащить.
  -Здесь опасно, Рити. Надо отойти подальше. Идем... - уговаривал вампир, но Верити брыкалась с остервенением.
  -Я его не оставлю! Пусти!
  -Рити, он мертв! Ему уже ничего не будет! Отойди от греха! - сорвался Морлок.
  Грэг подоспел на подмогу, но, увидев его, Рити вырвалась и снова бросилась к брату. Тело Эллао воспламенилось и медлить было нельзя. Грэг встал между Верити и сгорающим сосудом чистильщика.
  -Морлок, убери ее! - выкрикнул он, когда из пепла выполз светящийся уж с золотым отблеском на шкурке.
  Из запястья Грэга снова потянулся поток Тьмы, но теперь вдвое мощнее и быстрее. Он охватил змею, окутал и поднял над землей. Морлок перекинул ученицу через плечо и в один прыжок оказался на безопасном расстоянии. Чистильщик-уж активно сопротивлялся Тьме, стараясь выпутаться, но Грэг усилил атаку энергопотока и заключил его в плотную сферу.
  -Умбра, читай! - выкрикнул он, еле удерживая шар в воздухе, потому что уж стал метаться в замкнутом пространстве.
  Мальчик произнес заклинание:
  -Dimwa chekadeng,
  Dimwa urgarth dinthoqaf.
  Urgarth Pumheqwa,
  Urgarth honugic.
  Chicjof dafoh cho obo!
  (сноска: Связь порочна, связь непрочна. Нет Хозяина, нет силы. Существо горит в могиле!)
  
  В ту же минуту сфера увеличилась вдвое, приняв на себя взрыв, но не выпустив ни единого фотона из своих стен. Затем она стала сужаться, обмякла и вскоре рассеялась. Грэг сел на землю, не в силах держаться на ногах.
  -Закончили... - выдохнул он.
  Верити уткнулась в рубашку Морлока.
  -Нам пора возвращаться, Верити. Надо идти... - сказал Морлок.
  Девушка подняла на него красные глаза, затем оглянулась на Вердена.
  -Вы же не оставите его здесь?.. Морлок, его надо похоронить!
  -Конечно, Рити... Мы не оставим. Идем.
  22
  Прошло три дня. Шел мартовский дождь. Рано утром, едва начало светать, с территории базы выехали четыре автобуса. Дворники противно скрипели по стеклам, дождь барабанил по жестяной крыше и хлестал по окнам. В первых двух везли цинковые гробы, в остальных ехали два полка солдат и офицеры, провожать соратников. Верити ехала в последнем. В салоне все молчали. Военное кладбище было совсем недалеко, но девушке показалось, что ехали они вечность. Колонна автобусов огибала свалки и разрушенные дороги. Верити глядела в окно. Талый снег еще остался кое-где, но в основном под ногами была грязная жижа и глина. Девушка чувствовала на себе взгляды, и ее это выводило из себя. Ей казалось, что это вовсе не сочувствие, а всего лишь праздное любопытство. Наконец, колонна остановилась. Люди стали выходить. На плечах у солдат висели винтовки, заряженные холостыми. Так было положено провожать командиров... Верити выходила последней и отдернула руку, когда кто-то попытался ей помочь. Дождь почти прекратился и лишь моросил немного, стал теплее, будто встречая процессию. Началась возня с гробами, построением траурного шествия. Рити отошла в сторону и закурила, глядя на кресты и надгробия. На многих были лишь фамилии, а на некоторых только имя и дата смерти. Невысокий холм вязкой и рыхлой глины возвышался на одной из относительно свежих могил. У Верити внутри все сжалось, когда она представила, что ее брата, ее сильного и мужественного, закопают в такой глине, оставят в этой грязи... 'Что за мысли? Ведь он уже не здесь. От него лишь тело. Оно ему больше... не нужно... - рассуждала она, давя в себе слезы, - Тогда какого я вообще здесь делаю?.. Считается, что душа где-то рядом первые дни. А есть она вообще?..' Девушка оглядела уже построенную процессию. Никто из мужчин, как полагается мужчинам, не проронил ни слезинки, но лица выражали скорбь. Теперь Рити поняла истинное значение этого слова... 'СКОРБЬ... Оно будто скоблит ножом по сердцу, а потом по горлу... В самих этих звуках слышно, как ты задыхаешься...' - Рити присоединилась к процессии, замыкая ее. Она шла, как и все, не обращая внимания на лужи и глину под ногами, на ветер и дождь. Только сводили с ума шаги сорока пар солдатских сапог в тишине, без слов... Изредка слышались вздохи и шмыганья носом, кашель. 'Уходите прочь! Все уходите! Заканчивайте свое бесполезное гуляние и убирайтесь навсегда из его и моей жизни... Вы презирали его, как волка, и ему от вас ничего больше не нужно! Вы и не можете ничего... больше...' - злилась про себя Верити.
  -Какого дьявола?! - воскликнул кто-то из командиров.
  Девушка увидела офицера, задравшего голову к небу. Траурный 'конвой' тоже остановился на какое-то время. Все посмотрели наверх. Рити тоже. Небо быстро стягивала черная пелена Тьмы. Дождь прекратился, не пробиваясь сквозь нее. За несколько минут совсем стемнело. Солдатам пришлось освещать себе путь фонарями. 'Не знаю, чего он добивается, но уверена - он не посмеет помешать...' - подумала себя Рити.
  Кроме Вердена сегодня хоронили еще десятерых волков. Среди них был и Клим. Вероятно, вампиры не могли этого пропустить, посчитав своим долгом присутствовать на похоронах оружейника. Клим спас не одну жизнь, как и его отряд. Из волков Зордании он оказался лучшим знатоком и мастером оружия, хоть и был очень молод. Его по достоинству оценил Алиас, когда взял Клима в свои военачальники. О его команде ходили легенды. Когда-то эти волки спасли самого Вердена, и теперь... ложились с ним в одну братскую могилу.
  Девушка почти не слушала речь офицеров. Речь была скудна и неискренна. Кто мог рассказать о волках кроме зорданцев?.. 'Они помогли нам и не пожалели себя за нас и наш дом...' - вот, пожалуй, и вся правда из того официального текста, что произнес командир. Рити оглядела собравшихся вокруг разрытых могил, но повстречавшись взглядом с кем-то из них, опустила глаза. Нервная судорога свела шею. Напряжение росло и достигло пика, когда закрытые гробы (а именно так хоронили волков) стали опускать вниз, в глубь этих страшных колодцев... и посыпать землей. Верити подошла ближе, но руки стали трястись. Она не могла сделать этого со своим родным братом. Попятившись назад, она сжала губы, чтобы продержаться, пока все не уйдут. Громыхнули залпы. Верити закрыла глаза, чтобы не видеть погребения и почувствовала запах пороха. Он немного согрел ее.
  К кладбищу стягивались вампиры. Именно ради них Тьма спустилась сегодня на город. Алиас, Милана, Морлок и все те, кому довелось делить тяготы войны с волками Нодегарма, те, кто был обязан им жизнью. Морлок даже не искал место захоронения. Он шел на тепло и горе своей ученицы. Он появился на месте раньше остальных и увидел Верити. Она была здесь одна и теперь могла дать волю чувствам. Девушка стояла на коленях у одного из глиняных холмов, опустив голову так, что лицо полностью скрылось под светлыми, промокшими волосами. Руками Верити обнимала себя, будто сильно болел живот. Подойдя ближе, вампир услышал ее голос, тихий, сорванный криком, хриплый, прерывающийся всхлипами.
  -Я когда-нибудь стану старше тебя... как такое возможно?.. Это неправильно, слышишь... неправильно... Я не хочу оставаться одна... - она запрокинула голову и набрала воздуха, дышать было тяжело, - Я эгоистка... Тебе надо отдохнуть... Зачем я тебя мучаю... и себя тоже... Спи, братишка, спи... Я не стану больше... Не стану. Я уже взрослая, я справлюсь... Прости меня, пожалуйста... за все... - она почувствовала, что не одна и обернулась.
  -Это я, Рити... Мы тоже пришли попрощаться... - отозвался Морлок.
  Девушка поднялась с колен.
  -Мы?.. - прохрипела она.
  -Они сейчас подойдут. Большинство Праведных хочет проводить волков. У нас это бывает редко, так как... нечего хоронить.
  -Послушай... - она подошла к учителю, не глядя ему в глаза, - Я не стану их дожидаться. Я ухожу...
  -Уходишь? Ну, да, конечно, тебе надо выспаться и... - он обратил внимание на рюкзак у нее в руках, - Что это значит?..
  -Я ухожу... совсем. Я не вернусь на базу, Морлок. Я не хочу. Мне нечего там больше делать. Все там напоминает о нем и...
  -Я понимаю. Ну что ж... Раз ты так решила, Рити... - он обнял ее, поглаживая плечи, - Береги себя.
  -Странно... - она встретилась с ним взглядом.
  -Что странно?
  -Ты так просто отпускаешь меня? Без нотаций, без упреков...
  -Ты достаточно выросла за это время, девочка моя... Да и я слишком уж удочерил тебя. Какое у меня на это право?.. Ты сама должна творить свою судьбу, ведь ты...
  -Истина... - попыталась улыбнуться она.
  -Да. Не натвори только глупостей... - он поцеловал ученицу в макушку и отпустил, понимая, что, возможно, никогда больше не увидит ее.
  23
  Верити успела собрать провиант на несколько дней, теплые вещи и оружие. При входе в похоронный автобус никто, разумеется, не стал обыскивать ее рюкзак. Теперь оставалось найти ночлег и смысл дальнейшего существования. 'Возвращаюсь к тому, с чего начинала... - вздохнула она про себя, выкарабкиваясь из кювета на окружную дорогу, - Хотя, нет. Как раньше уже никогда не будет...'
  Добравшись до города, девушка попыталась отыскать район, где нет никаких воспоминаний. Таким районом был юго-запад, но от воспоминаний Рити не сбежала. Они настигли ее и там. Расположившись у наскоро собранного костра, она достала флягу с водой и сигареты. Глядя на огонь, Верити пыталась успокоиться, прийти в себя и все обдумать, но сердце щемило при мыслях о дальнейшем ее никчемном существовании. И тогда к ней пришли воспоминания. Обломки стула трещали в огне, навевая, как видение, картину ее первой встречи с Властителем Тьмы. Рити вытянула ноги, ближе к костру и окинула взглядом пустую комнату. Эта была меньше вдвое и вообще, здесь все было не то и не так...
  -Эй! - послышался его громкий хриплый голос, - Иди сюда. Я знаю, что ты здесь... Хватит жаться там... Не бойся...
  Верити широко распахнула глаза. Никого. Никого... Никого! Из глаз хлынули слезы. 'Я потеряла их обоих!' - вдруг осознала она.
  - Правила не по мне. И потому я ненавижу тех, кто пытается заставить меня соблюдать эти правила. Это тебе о чем-то говорит, Верити?..
  -Да. Ты... не Праведный.
  Его темные глаза сверкали во тьме, разглядывая ее, оценивая, почти восхищаясь, но не теряя холодной гордыни. Рити помнила все, помнила, как подрагивали его руки, когда она позволяла себе сказать или сделать что-то легкомысленное... Девушке вдруг ужасно захотелось, чтобы он был рядом, чтобы она могла сказать ему все, что не могла раньше. Впрочем, как и Вердену...
  Многое она считала должным сказать брату и не сказала... так и не решилась признаться. Эта ложь, точнее его незнание, навсегда остались пропастью между ними. Верити не могла себе этого простить. Те минуты, когда в госпитале она увидела его, увидела, как он изменился. Ей казалось, что все теперь станет другим, жизнь станет иной... И они всегда будут вместе, не смотря ни на что... ведь они брат и сестра...
  Бросив сигарету задрожавшей рукой, Рити уткнулась в рукава и давила в себе крик, зажмуриваясь от жжения в глазах, от проступающей на щеках соли. Плакать было уже физически больно, но слезы все лились, холодные, едко-соленые, крупные слезы.
  -Так не должно было быть! Не должно! Мы же вместе! Ну почему?..
  Рити всхлипнула, едва не захлебнувшись, закашлялась и снова глотнула воды. Близился вечер. Тьма рассеялась, небо стало розовым, позже фиолетово-лиловым. Набрав побольше дров, чтобы хватило до утра, Верити снова вернулась к своему костру. Стемнело. Девушка облокотилась спиной о стену и, полулежа, куталась в свитер, взятый про запас. Было не холодно, и костер согревал, но ее бил нервный озноб.
  -Мне тебя не хватает... Мне плохо без тебя, Грэг. Ты мне нужен сейчас... Как же я хочу, чтобы ты был здесь... - шептала она, закрывая глаза и видя его лицо, руки...
  Вампир был особенно прекрасен, когда забывал о том, кто он есть, обо всех врагах, об убийствах и о войне, в которой он, как потом оказалось, играл едва ли не важнейшую роль, управляя самим правителем Вораксом и корректируя его действия... Рити лишь поежилась, отметая эту мысль подальше и возвращаясь к теплым и приятным ласкам его огромных, сильных рук. В такие моменты он вводил Рити в транс вовсе не гипнозом, а одним своим видом. Знать, кто он и видеть, какое удовольствие ему доставляет любое прикосновение к ней... ее молодость, свежесть... Прикасаться к нему, преодолевая страх и наблюдать за экстазом вампира от столь робких ласк... Он мог утешить, знал нужные слова, всегда точно чувствуя, что у нее на душе. Он мог бы спасти ее и сейчас... Девушка сжалась в комок. Живот свело так, что потемнело в глазах.
  -Не оставляй меня... - плакала она, прогоняя воспоминания прочь, чтобы не давили так сильно, не вырывали сердце, ведь ничего уже не изменить... Не вернуть ни Грэга, ни Вердена.
   Грэг оставил ее. Он собирался уйти один. Морлок, не смотря ни на что, звал ее с собой, а Грэг... побоялся, что его маленькая любовница может помешать его планам... Она была его слабостью. Он просто избавился от нее, чтобы снова стать бесчувственным демоном.
  Верити сомкнула уставшие глаза, ослепшие от разъедающей соли. Она попыталась уснуть, сквозь дрему чувствуя его губы, шепот, осторожные касания. Он восхищался ее мужеством, смеялся над детской наивностью, хотя так же и восхищался этой наивностью. Он успокаивал ее, говорил, что все будет хорошо, что надо поспать и все пройдет... Так представила себе Верити...
  -Ничего не хочу. Только будь со мной, будь здесь... пожалуйста... - прошептала она ему, но поняла, что говорит сама с собой, и сон развеялся... Рити открыла глаза и прислушалась, - Но он же был здесь! Был... - но лишь ветер гулял по пустой квартире, а за окном лаяли бродячие псы. Девушка закурила, вернувшись к размышлениям. Ей вдруг показалось, что с лестничной клетки доносятся шаги, тяжелые, медленные шаги... Затаив дыхание, Рити слушала их, пока они не приблизились, зашаркали по коридору... Верити выскочила в коридор... Никого. Вернувшись, она схватила фонарик, обошла всю квартиру, но никого здесь не было кроме крысы.
  -Давай знакомиться?.. - шелестом леса донеслось до ее ушей, тихо, нежно...
  Но Верити словно взбесилась. В коридоре мелькнула высокая изящная фигура, выплывая из квартиры. Девушка ворвалась в комнату, схватила куртку, нацепила рюкзак и с размаху двинула по поленьям в костре. Угли, полыхая, разлетелись по всему полу, а Рити выскочила из квартиры, устремляясь в погоню. 'Ты, мразь полуночная, от меня не уйдешь!' - стиснула зубы она, снимая с предохранителя пистолет.
   []Вампир появлялся то в окне дома, то в подворотне, то за спиной у Рити. Он куда-то гнал ее, но девушка не сопротивлялась и не боялась ловушки. Она твердо решила поймать его. Его же такая тактика не устраивала. Он решил показать, что его стоит бояться, и бегать нужно от него, а не за ним. Подлетев сзади, он толкнул Верити и полоснул по щеке когтем. Поднимаясь на ноги, Рити решила принять правила игры и побежала прочь. Это ночному охотнику оказалось по душе. Он преследовал жертву и, наконец, загнал в подвал фабрики. Множество лестниц пришлось преодолеть Рити, чтобы очутиться в большом зале, где трубы испускали гнилостный запах, а крысы просто шевелили пол под ногами. Девушка устремилась к единственному источнику света - подвальному окну, наглухо заделанному решеткой.
  -Достаточно. Как ты считаешь?.. - спросил вампир у своей жертвы.
  -Я думаю, вполне! - улыбнулась ему Рити, силясь разглядеть.
  Когда же он подошел, удивлены были оба, но вампир еще и разочарован.
  -А, это ты... - поморщился он, как от дурнушки.
  -Да, это я! И что?.. - раздраженно отозвалась она.
  -Не узнал... Поищу что-нибудь попроще... - вздохнул длинноволосый вампир.
  -Погоди! - остановила его Верити.
  Вампир оторопел от такой настойчивости.
  -Почему ты передумал? Ты боишься?
  -Ну не тебя же. Эгрэджио...
  -Ему моя судьба безразлична! - уверенно сообщила Рити.
  -Что-то я не припомню такого его заявления... - недоверчиво прищурился он, возвращаясь.
  -А ты хотел, чтобы он подписал мне смертный приговор таким объявлением? Он конечно мразь, но не настолько! - усмехнулась Верити, делая шаг к вампиру.
  -Ааа... Хм... - он протянул руку и пробежался пальцами по молодой коже в предвкушении, - Так ты не против... - его пальцы 'прилипли' к ее затылку и стали давить, притягивая, чтобы пить ее.
  -Этого я не говорила... - все еще улыбаясь покачала головой Рити, чуть отдаляясь, - Ты Иглис?
  -Ве-ерно... - с удивлением протянул он.
  -Я сказала, что не надо бояться Грэга... Бояться надо меня! - рука с пистолетом метнулась вверх, палец, не дрогнув, спустил курок, разнося вампиру голову.
  Брызги разлетелись по полу. Тело Иглиса, так и не пошевелившись, рухнуло замертво без головы, и сразу стало светлее от пламени. Покидая подвал, девушка чувствовала удовлетворение. Хоть что-то в этой жизни она смогла исправить.
  Мир будто перевернулся для Верити после этого убийства. Стало легко и жутковато-весело. Ей показалось, что она, наконец, нашла отдушину - истинно Праведный гнев. Почти до рассвета прошатавшись по пустым улицам, она, наконец, встретила людей. Женщин они прятали друг от друга. На улицах появлялись только мужчины. Верити встретила пятерых. Судя по тому, что они без разговоров перешли в нападение, это были анархи. Сыворотка Морлока вскипела в крови Рити и сделала ее бешеным псом. Два пистолета она направляла одновременно. Застрелив двоих, она развела руки в стороны, разбежалась и, опрокинув того, кто встал на ее пути, приземлилась точно на него, спуская курки. Еще двое упали подкошенными, так и не успев понять, что произошло. Лежащий под ней по рации пытался вызвать подмогу, но Рити с размаху двинула ботинком по челюсти, свернув ему голову под неестественным углом.
  Верити только разошлась и была рада, когда подмога все же прибыла. Двадцать человек с дубинами и арматурой неслись к ней. Девушка убрала пистолеты и устремилась им на встречу с боевым кличем, перешедшим в яростный смех. Ее противники два года участвовали в боях, проводимых в лагере темными ради развлечения. Физическая форма выживших и обозлившихся в этих боях мужчин приравнивала их к вампирам, как соперников. Рити знала это, но запал был неугасаемый, как и сила, вступившая в свою полную власть над телом девушки. Ее руки метались перед носом бандитов с неописуемой скоростью, отражая удары и нанося их. Ноги Рити выписывали пируэты и тоже лупили насмерть, пробивая ребра. Анархи кричали от боли и ревели от негодования, но Верити валила одного за другим. Почувствовав, что немного подустала, она вновь взялась за пистолеты, просчитывая, где перекантоваться во время перезарядки. Четыре обоймы она выпустила за три минуты. Когда очнулась, была одна посреди улицы, усеянной трупами.
  -Я бы не сказал, что ты на правильном пути! - послышалось откуда-то сверху.
  Девушка подняла глаза и увидела Морлока, наблюдающего из окна на четвертом этаже здания.
  -Уже светает! Поднимись лучше ты ко мне! - попросил он.
  Верити добралась до него и, уже входя в квартиру, ответила учителю:
  -Этот путь сам меня нашел. Тебе их жаль? Мне нет!
  -Пойми одно, Рити... - он вышел ей навстречу, чтобы Верити не пришлось его искать, - Ты пытаешься мстить, а они-то уж точно не виноваты... Никто не виноват.
  -Все виноваты. Все! - она сжала кулаки.
  -Не уподобляйся Эллао... Не дай мести тебя поглотить! Ты ничего не добьешься! Только себя погубишь...
  -Зачем ты здесь? Ты ведь отпустил меня, сказал, что я достаточно самостоятельна...
  -Наверное переоценил. Точнее, недооценил твое состояние. Суть не в том...
  Девушка повернулась к нему, внимательно слушая.
  -Военные наладили связь с Большой землей.
  -Да?! И... - Рити задышала часто, в глазах блеснул свет надежды, но одного взгляда на Морлока было достаточно, чтобы вернуться на землю.
  -Они поймали какие-то волны... Ну, связные там знают, нужные частоты... - мялся он.
  -Ну!
  -Правительство твоей страны направило сюда... баллистические ракеты... - Верити отпрянула от него в ужасе, - Через пару часов они будут здесь. Они так решили избавиться от проблемы, которую не смогли исправить. Просто стереть с лица земли город и всех, кто уцелел...
  Девушка приложила ладонь ко лбу.
  -Что еще?.. - подавленно отозвалась она.
  -Мы распечатали портал. Надо уходить. Надо торопиться, а сила эгрэгора Тьмы в ближайшее время будет восстанавливаться. Он не может перекрыть свет... Большинство уже перешло. Нам надо поторопиться.
  -Зачем ты мне все это рассказал?..
  -Наверное, потому, что я пришел за тобой... - раздраженно хмыкнул Морлок на ее вопрос.
  -Но... люди... Остальные. Как быть им?..
  -Послушай... Времени нет. Внизу нас ждет машина. Давай-ка поспешим. Я не собираюсь дожидаться ядерного взрыва... как и ты, надеюсь.
  Они в спешке покинули здание и на ходу запрыгнули в военный джип, ожидавший их с обратной стороны дома. Морлок укрылся брезентом, лежа на заднем сиденье, чтобы свет восходящего солнца не сжег его раньше ядерного удара. Машину вел солдат, смертный. Ему солнце было нипочем. Он гнал на запад, к городскому парку, где находился портал. Верити взволнованно оглядывалась по сторонам, пытаясь увидеть хоть одного человека на улице.
  -Военные тоже укроются в Зордании?! - обратилась она к водителю, перекрикивая рев мотора.
  Он глянул на нее, окинув коротким взглядом.
  -Да!
  -Почему вы не предупредили людей?!
  -Что?!
  -Почему вы не спасаете гражданских?!
  -У нас... нет времени их оповестить! - нашелся он, - Да они сами друг друга раньше переубивают! Ты же знаешь!
  -Да, они говно! Но там еще мирные люди, женщины, дети, и не вам их судьбу решать! Они ничем не хуже тех, кто затеял эту войну!
  -Верити, прекрати! - приподнялся Морлок, чтобы видеть ее, благо солнце еще не появилось в полной мере.
  -Нет не прекращу! Морлок, Вы, вампиры начали все это!! Вампиры научили этих людей жить по звериным законам. И теперь вы бежите! Оставляя то, что получилось, то что натворили Вы! - она повернулась к солдату, - Останови машину!
  -Верити, не смей! - вампир ухватил ее за руку, но девушка вырвалась.
  -Не приказывай мне! Ты, как и они! Ты, как крыса, бежишь с тонущего корабля! Я не хочу быть с вами! Горе-Праведные, за спиной желающие жрать всех подряд! Где ваша мораль, когда люди остаются здесь погибать, даже не зная об этом?!! Грэг был прав! Святые позеры!
  -Грэг уже по ту сторону, Рити! Не стоит верить его словам... - бросил Морлок, желая осадить ученицу, но понял, что перестарался.
  Верити отвернулась на секунду, а когда снова посмотрела на него, глаз было не видно за зеркальным потоком слез. Ни слова не ответив учителю, она на ходу выпрыгнула из машины через борт. Не очень удачно приземлившись, Рити перекувыркнулась несколько раз и ушибла колено, но боли сейчас не чувствовала. Поднялась, отряхнулась и побежала прочь, чтобы никто не посмел догнать ее.

Эпилог


Земля-воздух-земля - твоя жизнь и моя.
Земля-воздух-земля - отметка небытия...
Земля-воздух-земля - минута и город в пыль.
Земля-воздух-земля - твой Бог о нас позабыл!
Сознание в пустоте не может существовать.
Лишь ядерный горький дым заставит весь город спать...
Земля-воздух-земля - нет сказочных ярких птиц.
Твоя жизнь и моя - во власти железных убийц.


  
***
  На крыше высотного дома, где раньше пыталась покончить с собой, Верити ждала смерть, с дрожью оглядывая город в последние минуты. Люди еще спали. Город был тих и прекрасен, как никогда. Свежий ветер с севера очистил его от гари и смога. Лучи восходящего солнца ласково отогревали замерзшие каменные глыбы домов, пробуждали ото сна расцветающие деревья. Облака неспешно плыли над городом, не тревожа, не предрекая беды и не оплакивая. Девушку колотило крупной дрожью.
  -Так страшно... - Она неотрывно следила за линией горизонта, но странная легкость и предвкушение скорого избавления ото всех бед заставили ее улыбаться.
  Вспомнились сны, раньше казавшиеся ей бредом. В последнем она видела этот день, видела смерть города и руины, но не понимала тогда, к чему. В другом Рити тонула во Тьме, как тонула сейчас, ощущая, что проклята богом. Ее душа больше не была с ним связана и не направляла ее. Рити больше ему не верила. После всего, что произошло здесь, только бесчувственный негодяй мог обречь город на гибель. Спаситель уничтожал своих детей. Верити не нашла ему оправдания. Она не считала, что заслужила такую судьбу.
  Птицы чувствовали приближение конца и с криками уносились прочь, наивно полагая, что успеют спастись. Девушка запрокинула голову и увидела позади черное облако. Она обернулась. Оно приближалось к ней и вскоре оказалось огромной одинокой черной птицей, черной, как сама Тьма, что густым туманом окутывала ее.
  -Неужели моя смерть выглядит так?.. - вздохнула Рити, ожидая ее приземления.
  Но ворон пронесся мимо, низко-низко, почти касаясь когтями ее плеча. Он и вправду был огромен, гораздо больше самой Верити. В следующий миг его когти крепко ухватили Рити и подняли над землей. Ворон издал низкий, протяжный клич. В его лапах девушка почувствовала успокоение, не боясь высоты. Когда земля содрогнулась от первого взрыва, Вернитта оглядела линию горизонта, стремительно исчезающую в клубах атомного света. Волна размывала городской ландшафт, как морской прибой песочные замки. Девушка и ворон летели прочь. Они не боялись. Они летели на запад...
  
  Посвящается Антону Бодрову (1980-1998).
 []
Оценка: 5.43*30  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com И.Громов "Андердог - 2"(Боевое фэнтези) Д.Панасенко "Бойня"(Постапокалипсис) Л.Лэй "Пустая Земля"(Научная фантастика) А.Троицкая "Церребрум"(Антиутопия) Н.Семин "Контакт. Игра"(ЛитРПГ) Е.Кариди "Суженый"(Любовное фэнтези) Ю.Резник "Семь"(Антиутопия) Н.Александр "Контакт"(Научная фантастика) К.Юраш "Процент человечности"(Антиутопия) Т.Серганова "Айвири. Выбор сердца"(Любовное фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Д.Иванов "Волею богов" С.Бакшеев "В живых не оставлять" В.Алферов "Мгла над миром" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Вектор силы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"